Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Алфимов Александр: " Китайские Палочки Времени " - читать онлайн

Сохранить .
АЛЕКСАНДР АЛФИМОВ
        
        КИТАЙСКИЕ ПАЛОЧКИ ВРЕМЕНИ
        
        
        Аннотация
        
        Человек способен привыкнуть ко многому. Привычным может стать настоящее, имеющее два будущих, в каждое из которых можно при желании отправиться.
        Но с некоторыми вещами свыкнуться нельзя. Например, с мыслью, что только от тебя зависит, какое будущее станет реальным. Особенно трудно, если приходится выбирать между жизнью лучшего друга и судьбой человечества. На фоне этого кажутся пустяком даже идущие по следу спецслужбы - как отечественные, так и американские.
        
        
        ГЛАВА 1
        
        В голове раздается едва различимый писк - чип-нейроконтроллер любезно сообщает, что уже восемь утра. Сознание выныривает из темных глубин сна. Через мгновенье мысли уже четкие и ясные. На втором визуальном слое пробегают зеленые строчки расписания: встать, заправить кровать, умыться, позавтракать, взять необходимые дискеты и бумаги, выйти из подъезда, сесть в машину и так далее. Причем с указанием примерного времени, требуемого на каждое из вышеупомянутых действий.
        Отгоняю образ списка. Иногда чип ведет себя слишком навязчиво. Может, не стоило так сильно менять базовую программу?
        Под влиянием чипа последнюю мысль мозг воспринимает слишком буквально. Проанализировав то, что он посчитал запросом, выдает ответ: «Стоило». А то я сам не знаю! Переключаюсь из сторожевого режима в дежурно-пассивный. Теперь можно не опасаться, что иронию или сарказм подсознание воспримет буквально.
        На все эти манипуляции собственным мозгом уходят доли секунды. И все равно жаль потраченных мгновений. Заношу в расписание на вечер корректировку программы чипа. Хотя заранее знаю, что переделывать ничего не буду - сколько раз, возвращаясь с работы, стирал подобную запись из недр мозга. Давал себе обещание, что как-нибудь на бедующей неделе обязательно все исправлю, но не сейчас.
        Наскоро запихнув одеяло и подушку в шкаф, направляюсь в ванную. Несколько раз провожу по зубам щеткой туда-сюда. Иду на кухню, где автоповар уже заварил чай.
        Заливаю мюсли холодным молоком. Не дожидаясь, пока хлопья размокнут, поглощаю все содержимое тарелки.
        Уже через несколько минут спускаюсь на лифте (поход в туалет, пожалуй, описывать не буду).
        Выхожу из подъезда и тут же отскакиваю назад. Но, к моему удивлению, асфальт передо мной остается чистым. Нерешительно делаю шаг вперед, задираю голову кверху, А вот и ожидаемый плевок - видимо, Михайловна зазевалась и просто не успела харкнуть сразу. Уворачиваюсь от «снаряда» и быстрым шагом направляюсь к машине - надо успеть отойти подальше, пока Михайловна не накопила очередную порцию слюны. Через секунду еще один плевок смачно шлепается на асфальт, но я уже на безопасной дистанции.
        Михайловна понимает, что даже при стрельбе прямой наводкой, а тем паче при навесной дальность до объекта (то бишь до меня) слишком велика. В связи с отсутствием возможности огневого подавления цели пенсионерка решает предпринять психологическую атаку. А именно - завывая, как сирена воздушной тревоги, она орет благим матом. Исчерпав запас мата благого, Михайловна переходит на мат обычный. Когда и он подходит к концу, старушка переходит на ультразвук и восклицает: «Ворюга! Олигарх вшивый! Буржуй!»
        Михайловна оставила данные слова на десерт, ибо уверена, что они гораздо оскорбительнее. В конце концов, многие даже не ругаются матом, а разговаривают на нем. А вот обвинение в расхищении народного имущества - большое оскорбление, с точки зрения старушки, зять которой прикрывает вымышленными принципами элементарное нежелание работать. Удобная позиция - заявлять, что все вокруг воры, а честные люди вынуждены ездить на дешевом «мерсе» выпуска две тысячи сорокового года. Данную фразу повторяет он столь часто, что машина стала у его тещи своеобразным пунктиком. Михайловна искренне уверена, что все, у кого машина лучше «мерина», воры и мошенники.
        Моя машина гораздо лучше, чем у зятя Михайловны, - хоть и не хаверкар, но и не примитивный монстр с водородным двигателем. У меня спортивный «жигуль». В связи данным фактом я подвергаюсь активным нападкам со стороны агрессивной пенсионерки. Сцена с плевками повторяется ежедневно с небольшими вариациями.
        Михайловна еще полминуты орет мне вслед, а затем резко затихает, чтобы не спугнуть очередную жертву - обычно через несколько минут после меня на работу отправляется Петров из пятьсот четырнадцатой квартиры. У него совсем новенький «москвич». В связи с этим и страдает от атак Михайловны он больше, чем я.
        Пока я еду до офиса, чип скачивает для меня из Сети свежие новости и прогноз погоды. За последние несколько часов ничего существенно не изменилось ни в стране, ни и мире. Какие-то главы каких-то государств опять собираются на каких-то тропических островах, дабы обсудить какие-то проблемы.
        Конечно, я понимаю: президенты тоже люди. Им тоже хочется собраться вместе, отдохнуть. А чтобы нельзя было обвинить их в том, что они рванули на море, вместо того чтобы вкалывать на благо Родины, мини-отпуск маскируется под саммит. Одно мне непонятно - зачем так подробно описывать дуракаваляние президентов? А вдруг народ посмотрит, что именно гарант конституции делает на деловых встречах, и задастся вопросом: «А почему это народный избранник на мои деньги развлекается на полную катушку? Почему он под ярким солнышком со своими коллегами лясы точит и фермы по разведению дождевых червей посещает? Нехорошо. Он на то и гарант, чтобы круглые сутки без сна и отдыха гарантировать конституцию!»
        Впрочем, еще никто подобные мысли при мне не высказывал. А многие даже серьезно рассуждают, как скажутся решения, принятые на саммите, на отношениях России и Объединенной Европы.
        Вторая новость дня: США заявили, что в Москве скрывается один из лидеров арабских террористов. Очень странно, с чего бы это ему в России прятаться? Ему что, мало бескрайних гор родного Ирака? Или в Ираке нет гор? С географией у меня не очень хорошо.
        Скорее всего, у Штатов просто появился какой-то интерес в нашей стране, вот они и решили прикрыться мифическим террористом, дабы иметь возможность проворачивать свои делишки в России. Старый трюк. Штатовцы уже более полувека прикрывают свои грязные делишки борьбой с терроризмом.
        В Москве тоже происшествий немного - самой важной новостью по городу стал очередной рейд, направленный на борьбу с незаконными мигрантами из К-будущего.
        Подъезжаю к офису «Хронотура» в половине десятого. Быстро забегаю внутрь - если я хочу выпить чаю перед работой, то надо поторопиться.
        Большинство сотрудников уже здесь. Не глядя пожимаю несколько рук, которые тянутся ко мне, как клювы голодных птенцов к матери. Хватаю чайник, который только что закипел. Наполняю кружку кипятком, не обращая внимания на возмущенные вопли Кольки - видимо, именно он поставил чайник. Бросаю в кружку таблетку «Липтона», которая тут же окрашивает воду и обволакивается черной аурой чая.
        - Как дела? - спрашиваю у Кольки, который пытается сообразить, что лучше - использовать остатки горячей воды или дождаться новой порции кипятка. Решив, что еще минуту без чая он проживет, Колька наполняет чайник снова, после чего удостаивает меня ответа. - Все нормально. Вчера весь вечер в Сети просидел. Сайт отлаживал.
        У Коляна собственный интернет-ресурс. Не очень большой, но стильный. Да к тому же выполнен профессионально.
        Колька принимается объяснять, что именно он изменил. Внезапно дверь распахивается, входит Хвостиков. Подбегает к нам, хватает чайник, выплескивает его содержимое в нечто огромных размеров, по недоразумению именуемое кружкой. Колян матерится громко, но невнятно. Из его монолога узнаю, что я был далеко не первым, кто лишил его кипятка. Колька наполняет чайник еще раз. Хвостиков невозмутимо задает вопрос:
        - А знаете, что общего у гинекологов и туроператоров? Колька замолкает. На его лице появляется выражение крайнего напряжения умственных усилий. Наверное, и на моем тоже. Мы понимаем, что нас ожидает очередная шутка - Хвостиков острит не переставая. И очень удачно. Каждый раз, когда Мишка - именно так зовут Хвостикова - задает каверзный вопрос, мы пытаемся додуматься до правильного ответа. Но еще никому этого не удавалось.
        Найти ответ на данный вопрос было интересно вдвойне - людям нравится слушать шутки про свою профессию. Только не подумайте, что я гинеколог. Нет, я работаю в турагентстве. А точнее, в трансвременном турагентстве. Целыми днями я уговариваю людей посетить будущее. Желающих находится немало. В основном, конечно, клиенты выбирают К-ветвь. Это понятно: дешевые наркотики, полный спектр самых изощренных интимных услуг, острые ощущения. Гораздо менее привлекательным считается L-будущее. Туда отправляются в основном тяжелобольные, которым не может помочь медицина настоящего, и любители тихого отдыха на песчаном пляже.
        Наконец мы в очередной раз понимаем, что шутки Хвостикова - нечто принципиально непредсказуемое. Заявляем о своей безоговорочной капитуляции, ожидающе смотрим на Мишку. Он еще несколько секунд мучает нас неизвестностью, затем объявляет правильный ответ:
        - Сходство гинеколога и туроператора в том, что и тот и другой работают там, где другие отдыхают.
        Наверное, сама по себе шутка не такая уж и смешная, но в исполнении Хвостикова любая чепуха способна довести до гомерического хохота. Мы с Колькой принимаемся дружно надрывать животики. Секунд через десять у меня появляется еще один повод для смеха - Мишка в очередной раз грубо и цинично похищает кипяток, пока законный хозяин потерял какую бы то ни было бдительность.
        Отсмеявшись, Колька хватается за чайник, несколько секунд тупо смотрит на опустошенный агрегат, потом понимает, что Хвостиков пьет уже вторую кружку чая. От ярости Колька становится красным, как будто Мишка не украл кипяток, а плеснул ему в лицо. Затем принимается разоряться по поводу «всяких типов, которые, вместо того чтобы работать, хохмят и крысятничают направо и налево, а также на все четыре стороны света». Взвинчивая себя все больше и больше, Колька сам закипает, как чайник.
        Дверь неслышно открывается, и в офис входит шеф. Колька, стоящий к выходу спиной, продолжает поливать Хвостикова отборным матом. Вскоре, прочитав что-то на наших лицах, он оборачивается. Подавившись окончанием слова «мать», он краснеет еще больше, наводя меня на мысль, что в роду у него были индейцы.
        Шеф, усмехнувшись, проходит в свой кабинет. Он и сам любит ввернуть крепкое словечко в свою речь, но подчиненные в его присутствии почему-то стараются не выражаться. Дождавшись, пока за шефом закроется дверь, Колька продолжает перечислять родственников Хвостикова по женской линии, но уже тише.
        Входит Руслан Зиггер - русский эстонец немецкого происхождения. Колька подозрительно покосился на него, но решил, что такой «тормоз» не может представлять опасности для очередной порции его кипятка. Прерванный монолог возобновляется. На этот раз экзекуции подвергаются родственники Хвостикова по линии отца. Оставленный без должного внимания «тормоз» захотел чаю. Не подозревая, что кипяток в чайнике приватизирован Колькой, Руслан вливает драгоценную жидкость в свою кружку.
        Вскоре пропажа обнаруживается, но рабочий день уже начался, о чем нам сообщает шеф. Перечисление родственников Зиггера откладывается на несколько часов. Может, оно и к лучшему - Колькиным мозгам без подпитки чаем не справиться с запутанной генеалогией Руслана. Пожалуй, здесь даже нужно что-нибудь покрепче чая.
        Рабочий день проходит как обычно. Зиггер валяет дурака, Колька лазает по Сети, остальные сотрудники тоже очень заняты. Один Мишка пытается убедить толстого клиента в том, что L-Гавайи -лучшее место для семейного отдыха.
        - Не сомневайтесь! L-Гавайи - именно то, что вам нужно! Там есть все! Солнце для вашей жены, песок для ваших детей, девушки для вас и акулы для вашей тещи!
        Шутка старая, но клиент ее не знает и принимает всерьез. Он подозрительно косится на Хвостикова, на всякий случай отодвигается подальше и бормочет:
        - У меня нет тещи...
        - Как я вам завидую! - восклицает Мишка, который никогда не был женат.
        В итоге клиент ломается, оплачивает основной пакет услуг, а также кучу дополнений, которые в общей сложности стоят больше основного пакета. Хвостиков - большой мастер впаривать людям то, что им не нужно.
        Подходит время обеда. Я уже заранее договорился с начальством, что сегодня уйду пораньше. Сообщаю об этом коллегам. Руслан расстраивается, он-то надеялся, что во время обеденного перерыва поделится со мной подробностями очередной вирт-игры. Я несказанно рад тому, что меня чаша сия минует: терпеть не могу виртуальные развлекалки. Особенно в изложении Зиггера.
        Забегаю в кабинет к шефу.
        - Владимир Николаевич, так я пошел? - спрашиваю я.
        Директор агентства меланхолично кивает мне, подтверждая мое право на отдых. Выхожу из кабинета, прощаюсь с очаровательной секретаршей Елизаветой.
        До дома добираюсь быстро - посреди рабочего дня пробок не бывает. Радуюсь предстоящему отдыху: начался не только очередной уик-энд, но и мой отпуск. Однако валять дурака целый месяц я не намерен. Дело в том, что агентство - не единственный источник моего дохода. И даже не основной.
        Я - предсказатель будущего. Каждый вечер после трудового дня в «Хронотуре» я сижу в Сети. Как и десятки мне подобных, я прочесываю недра единой Сети, в которую соединены миллионы серверов, расположенных как в настоящем, так и в обоих будущих. Я ищу какие-нибудь указания на события, которые для наших потомков стали далеким прошлым. После того как искомые материалы найдены, наступает этап отсева. Выясняется, что часть событий стала прошлым не только для потомков, но и для нашего мира - пусть для нас и очень недавним прошлым. Часть событий произойдет лет через десять, они тоже особого интереса для меня не представляют. Что-то подходит по хронологии, но недостаточно достоверно. Что-то просто некому продать - либо заинтересованных нет вовсе, либо они неплатежеспособны.
        Наконец из кучи угля показывается маленький алмазик. Факт, который произойдет в недалеком будущем, достаточно достоверен и представляет интерес для какого-нибудь богатого человека. Остается только связаться с этим человеком, продать ему информацию и при этом постараться не влипнуть в неприятности. Последнее удается гораздо реже, чем хотелось бы.
        Копаясь в прошлом, которое на самом деле будущее, я зарабатываю раз в двадцать больше, чем в агентстве. Но покидать «Хронотур» я не собираюсь - боюсь сойти с ума. Среди моих друзей слишком много программистов и интернетчиков, и я хорошо представляю, что может произойти, когда целыми днями общаешься только с компьютером.
        И все-таки когда несколько месяцев работаешь с людьми по несколько часов пять дней в неделю, просто необходимо отдохнуть от живого общения хотя бы месяц. И начать я намереваюсь прямо сейчас.
        Захожу в квартиру, жму кнопку включения компьютера - терпеть не могу голосового управления. Пока система грузится, иду на кухню и делаю себе пару бутербродов.
        Когда возвращаюсь, в глубине холлопанели ожидающе вращается сфера главного меню. Надеваю интерфейс-перчатки. Несколько резких пасов запускают аудиогенератор, который у меня вынесен на основную панель. Колонки сотрясаются, окатывают меня адреналиновым штормом. Руки начинают двигаться независимо от сознания, отплясывая неистовый танец. Серо-сиреневая сфера раскрывается потоками огненных образов, заполняющими собой всю холлопанель.
        Домашний компьютер, сообразив, что я в Инсайде, отключил прозрачность окон. Теперь холлопанель - единственный источник света в комнате. Забытые бутерброды лежат на краю стола, мне уже не до них. Для меня существуют только рождающаяся на ходу музыка и непрерывно меняющаяся мозаика горящих образов, символов, слов.
        И музыка, и изображение - отображение информации, которая непрерывным потоком перекачивается на мой компьютер с десятков тысяч серверов, расположенных в настоящем и будущем. В основном в будущем - ведь меня интересует то, что еще не произошло. И звук, и картинка подвластны мне. Пальцы, облаченные в интерфейс-перчатки, выписывают немыслимые кривые. Жесты резкие, но в то же время плавные, точные и целесообразные. Каждое движение разворачивает передо мной пестрые массивы данных, тонкую пряжу светящихся нитей связей, чернильные пятна защищенной информации.
        Захватываю куски яркого узора, запускаю программы обработки, направляю сумасшедший полет к ярким маркерам полученных результатов. Передо мной разворачиваются новые массивы; слова и числа мелькают на пределе восприятия. Одна из голубых нитей кажется мне подозрительной, я цепляюсь за нее, совершаю резкий рывок вперед. Хватаю один из кусков информации, другой рукой тыкаю в пиктограмму нужной программы. Растягиваю пиктограмму и помещаю в ее фрейм захваченный кусок данных. Освободившейся рукой растягиваю буфер обмена, достаю скопированные ранее массивы, кидаю его во фрейм программы, несколькими жестами задаю параметры анализа. Через мгновение огненными буквами высвечиваются результаты. Появляются три рубиново-красные нити. Цепляюсь за одну из них, и безумный полет продолжается.
        Через полчаса я полностью выжат после экстаза среди неоново-ярких джунглей Сети. На холлопанели светятся только несколько строчек - результат моей работы.
        Эти данные не для продажи. Когда в Инсайде я увидел знакомую фамилию, то принялся разматывать клубочек вовсе не для того, чтобы заработать денег.
        Странно, что заставило меня изменить привычке? Я никогда не пытался узнать свое будущее или будущее своих близких. Зачем? Все равно ничего изменить нельзя. Конечно, зная, что произойдет, можно к этому подготовиться - за это мои клиенты и платят деньги. Но к чему готовиться мне? Я не брокер, которому важно знать ситуацию ни бирже через полгода. Вряд ли при моем образе жизни можно извлечь материальную выгоду из знания будущего. Подготовиться морально к предстоящим неприятностям? Нет, я уверен, что смогу выдержать удары судьбы без предсказаний. А вот то, что знание будущего убьет во мне вкус к жизни, - это наверняка.
        Но сегодня я изменил своему правилу.
        И узнал, что моему другу Олегу грозит неприятность, он получит серьезное ранение. Когда - не знаю. Может, через месяц, а может, в этот самый момент он лежит в луже крови посреди своей кухни. Но не это самое главное. Как бы дорог он ни был мне - он всего лишь один человек. А то, что я узнал, раскапывая обстоятельства его ранения, касается всего человечества.
        Дело в том, что я попытался найти в Сети информацию о том, насколько серьезной окажется рана. И странная вещь - в L-будущем Олег выживет. А в R-будущем он погибнет. А это значит, что Развилка наступит гораздо раньше, чем предполагалось. Не в ближайшее десятилетие, как считалось раньше, а в ближайшие пару недель.
        Что она еще не наступила, я понимаю сразу - Сеть до сих пор функционирует, а если бы мы прошли Развилку и история человечества начала бы развиваться по конкретной ветви, то все сайты из альтернативного будущего стали бы недоступны.
        Но с будущим разберусь потом. Сейчас главное - Олег. Вызываю на холлопанели контакт-программу, тыкаю перчаткой в строчку «Go Blin» - это никнэйм Олега.
        Передо мной появляется заставка, свидетельствующая о том, что коммуникатор абонента исправен. Автоответчика у Олега нет - он вообще не любит, когда компьютеры имитируют живых людей.
        Ожидаю ответа около полуминуты, нервно барабаня пальцами по столу, - предварительно я перевел интерфейс-перчатки- в режим ожидания, иначе компьютер сошел бы с ума от подобных рукоблудий, пытаясь отнестись к ним как к командам.
        Я уже встаю, чтобы ехать к Олегу домой. Конечно, может быть, он просто с головой ушел в работу и не реагирует на внешние раздражители. Скорее всего. Но вдруг он сейчас лежит на полу в луже крови?
        Но тут Олег ответил. Волосы взъерошены, глаза задумчиво-отсутствующие. В общем, все как обычно. Похоже, пока с ним ничего плохого не случилось.
        - А-а-а! - обрадовался он, узнав меня, - Дельфийский Оракул собственной персоной! А я как раз собирался тебе звонить.
        - Что-то случилось? - забеспокоился я.
        - Нет. То есть да. То есть... Ну, в общем, нам надо сконнектиться. Встречаемся в «Чаше» через час.
        - Хоть в общих чертах объясни, что случилось!
        - Все при встрече, - таинственно ответил Олег и прервал связь.
        Ладно, самое главное, что он жив.
        Я выхожу из дома и несколько секунд соображаю - ехать на машине или на метро. Выбираю метро, потому что припарковаться около «Чаши Хайяма» не получится - данное заведение находится на территории комплекса ВДНХ, который еще пару лет назад именовался ВВЦ.
        Через полчаса я уже на месте. Решаю, что Олег придет не скоро: мало того что я приехал раньше, так еще он всегда опаздывает. Просто так сидеть за столиком мне не хочется, поэтому я покупаю бутылку красного. К сожалению, из безалкогольных напитков здесь только минералка, которую я не люблю.
        Однако бутылка от скуки меня не спасает. Симпатичных девушек сейчас поблизости нет, так что знакомство и последующий милый треп в качестве варианта времяпровождения пролетают. В Сеть лезть неохота, тем более что чип обеспечивает низкий коннект.
        Ладно, придется все-таки заняться программой чипа - когда-нибудь это все равно надо будет сделать.
        Я прикрываю глаза и вызываю главное меню. Вообще-то здесь не должно быть строчки «Изменить программу» - ее добавил я. Разработчики вообще не предусмотрели возможность правки кода пользователем. И даже поставили защиту против подобных попыток: уж слишком хрупкая штука - человеческий мозг. Но если русский человек захочет что-то раскурочить, то он это сделает.
        Передо мной загорается трехмерная схема модулей программы. Конечно, чтобы точно отобразить графически структуру такой сложности, не хватило бы и сотни измерений. Но это уже далеко за пределами человеческого восприятия. Поэтому пришлось обойтись не точной блок-схемой, а приближенным планом. Может быть, есть лучший способ отображения подобных структур. Например, не через визуальный канал, а напрямую через мыслеформы. Но я не специалист в кибернейронике. Да и в простом программировании я скорее любитель. Пусть и высокого уровня, но все же любитель. Так что написанный собственноручно движок графического представления данных - предмет моей особой гордости.
        Перед моими глазами стоит мешанина красных и синих блоков и линий. Все это базируется на зеленой плоскости, которая символизирует мой мозг.
        Я приблизил к себе тот фрагмент схемы, где программные модули чипа «крепятся» к плоскости, - именно этой частью мне и предстоит заняться. Сама-то программа работает отлично, но она не всегда правильно интерпретирует, что именно я от нее хочу.
        После долгих и кропотливых манипуляций я добился своего - теперь программа выполняет только четко сформулированные запросы и не рыпается в тех случаях, когда ее не просят.
        Вообще-то она так и работала с самого начала. Но когда я только поставил себе чип, он мало чем отличался от обычного электронного секретаря. Я сразу взломал код - благо помогли знакомые хакеры, включая того же Олега. После этого я принялся изменять базовую программу. Уже без посторонней помощи - после того как блокировка была обойдена, в коде разобрался бы и школьник.
        Тогда я думал только о том, как добиться от чипа большего. Все-таки прямой доступ к мозгу должен давать еще какие-то преимущества, кроме возможности обойтись без периферийных устройств.
        О том, что мои действия могут дать какой-либо побочный эффект, я не задумывался. Как выяснилось, зря. Получив свободу от тесных рамок четко сформулированных запросов, чип принялся таковую свободу вовсю использовать.
        Например, стоило мне задуматься, что лучше съесть - яичницу с ветчиной или картошку с котлетами, чип тут же выходил в Сеть, скачивал данные о пищевой ценности каждого блюда и определял, что для меня полезнее. И так во всем. Сначала я пребывал в эйфории, ведь это я сам напрограммил!
        А потом я понял, что абсолютно потерял свободу выбора. Все за меня решало мое подсознание, подстегиваемое не в меру ретивым чипом. Жизнь потеряла всякий интерес.
        Но самое паршивое - оказывается, наше подсознание абсолютно не отличает серьезные мысли от иронии или сарказма. Например, просят меня куда-нибудь сходить, а я отвечаю: «Щаз-з-з-з! Уже побежал». А подсознание, «услыхав», что я собираюсь бежать, активизирует надпочечники.
        Да-да, и в психосоматику чип залез. А на заре внедрения нейроконтроллеров мы все читали в газетах леденящие кровь статьи о том, что происходит с людьми, чипы которых контролируют психосоматику. Так вот, хотя это и были желтющие газетенки, пугающие народ глупыми выдумками («Тараканы насмерть загрызли хозяина квартиры!»), но истории про чипы - правда. Я, конечно, пережил не все описанные эффекты. Иначе сейчас я не сидел бы за столиком, прикрыв глаза, а лежал бы в деревянном ящике. Тоже прикрыв глаза.
        После этих случаев я начал переводить чип в дежурно-пассивный режим. Но стоило мне задремать или просто задуматься, как нейроконтроллер переходил на сторожевое функционирование. Данная примочка «вшита» в систему, изменить ее программно нельзя - при нормальной-то эксплуатации устройства она совсем не мешает. Хорошо еще, что во время сна чип выполняет только заранее запрограммированные задачи. Иначе каждый раз, видя сон, я превращался бы в лунатика.
        Короче говоря, необходимость приструнить чип возникла давно. Правда, пока я справлялся - если регулярно переводить нейроконтроллер в дежурно-пассивный режим, то он особых проблем не доставлял. Но вдруг однажды я забуду или не успею это сделать?
        Правда, теперь все позади, проблема устранена. Я открываю глаза, оглядываюсь. Похоже, никто не обратил внимания на мое «отсутствие». А то могли бы забеспокоиться, что мне плохо, вызвать «скорую помощь». Хотя вряд ли, скорее решили бы, что я пьяный. Вполне логичная мысль в заведении, где основной ассортимент составляют спиртные напитки, а из закуски - только минералка.
        Олега до сих пор нет. Интересно, который сейчас час? Чип на данный вопрос не ответил, хотя, когда я правил программу, он наверняка переключился в сторожевой режим. Это хорошо, значит, я все сделал правильно. Я еще раз повторил вопрос, на этот раз адресовав его чипу. Доля секунды понадобилась подсознанию, чтобы выйти в Сеть, узнать московское время и вывести его на второй визуальный слой.
        Значит, я отлаживал программу минут сорок. Олег опаздывает, как всегда. Я почувствовал, что проголодался. Неподалеку продают неплохие пончики - то, что надо, чтобы заморить червячка.
        Возвращаюсь в «Чашу» через несколько минут с большим бумажным пакетам. Однако дорогу мне преграждает девушка с бейджиком.
        - С пончиками нельзя! - заявляет она.
        - Почему это?
        - Вы что, читать не умеете? - Девушка тычет пальчиком в висящую на двери бумажку. Там и правда значится: «Запрещается проносить с собой и потреблять пончики и другие остропахнущие продукты».
        - Но пончики пахнут вовсе не остро! - пытаюсь возражать я.
        - Все равно пахнут! Их запах будет мешать другим посетителям наслаждаться букетом напитков.
        - Можно подумать, что к вам ходят, чтобы нюхать вино!
        Я все же выхожу на улицу. Встав около большой стеклянной витрины, демонстративно поедаю пончики. Девушка, оставшаяся внутри, смотрит на меня и глотает слюни. Интересно, она голодная или ей просто хочется пончиков?
        Опустошив пакет, я захожу в зал и опять проверяю время. Что-то уж слишком долго нет Олега. Через чип я выхожу в Сеть, пытаюсь ему позвонить. Никто не отвечает. Если он уже выехал, то домашний компьютер должен переадресовать вызов на мобильник. Однако этого не происходит. Значит, Олег все еще в квартире.
        Я бросаюсь из зала, опрокинув столик. Мне вдогонку что-то кричат, но я уже ничего не слышу.
        Пока еду в метро, мысленно уговариваю вагон ехать быстрее. Чип продолжает вызывать номер Олега, но попрежнему никто не отвечает. Наконец поезд подъезжает к нужной платформе. Расталкивая людей, я протискиваюсь через толпу, едва двери вагона начинают раздвигаться.
        До дома Олега добегаю, по дороге несколько раз едва не попав под машину. Хорошо, что с компьютером-«привратником» возиться не надо - у меня неограниченный допуск в квартиру Олега. Не дожидаясь лифта, взбегаю по лестнице - до второго этажа быстрей добраться пешком. Чтобы попасть в квартиру, допуск не понадобился - дверь не заперта и даже прикрыта не очень плотно.
        С порога замечаю тело Олега - посреди маленькой кухни на линолеуме в луже крови.
        - Олег, Олег, ты в порядке? - Наверное, в данной ситуации более тупого вопроса придумать нельзя.
        Олег еще дышит и даже пытается мне что-то сказать. Однако я его прерываю.
        - Лежи, тебе нельзя говорить! Сейчас я отвезу тебя в больницу.
        - Нет... В больницу не надо... Там они найдут... Пока они думают, что я умер, я в безопасности...
        Его слова похожи на бред, однако ранен-то он иглой из гауссовика! Я замечаю, что вокруг беспорядок - здесь явно что-то искали. Похоже, Олег действительно перешел кому-то дорогу. В этом случае ему и в самом деле нельзя в больницу. Но медицинская помощь-то ему необходима!
        Решение возникает само. Теперь остается придумать, как довезти Олега, не привлекая внимания. Открыв шкаф, сразу натыкаюсь на черный плащ. Отлично, если я одену Олега в это, никто не увидит ран.
        Какими-то тряпками я обвязал ему грудь, чтобы остановить кровотечение. На большее моих медицинских познаний не хватило. Наряжаю Олега в плащ, на голову цепляю первое, что попалось под руку. Дополняю картину темными очками. И последний штрих - достаю из холодильника полупустую бутылку водки, хорошенько обрабатываю Олега ее содержимым.
        Теперь уже никто не догадается, что этот человек смертельно ранен. Скорее подумают, что он мертвецки пьян.
        Выволакиваю тело в подъезд. Втаскиваю его в лифт. Когда на первом этаже двери открываются, я замечаю, что там стоят два человека.
        Чтобы полностью убедить их в том, что на мне повис самый обычный алкаш, я восклицаю первое, что взбрело в голову:
        - Ну и свинья же ты, Васька! Ну ладно, выпил бы бутылку, выпил бы две. Но зачем же так нажираться? А ведь нам сегодня еще к Жорику ехать!
        Я понятия не имею, кто такие Васька и Жорик, которых я упомянул. Надеюсь, что не слишком переиграл. Впрочем, публика и не особо обратила на нас внимание. С одной стороны, хорошо. А с другой - все-таки обидно, что мои актерские потуги пропали зря.
        Но, похоже, данная парочка просто слишком занята собственными мыслями. Одеты они, как Олег, во все черное и в темных очках. Лица не выражают ничего. Наверное, за очками скрывается холодный взгляд, полный стали. Такими обычно в фильмах представляют агентов спецслужб. Внезапно у меня на спине выступает холодный пот - я понимаю, куда эти люди направляются. И мне уже не обидно, что они не обратили внимания на мое актерское мастерство. Напротив, я рад этому.
        Выволакиваю тело из подъезда. Я приехал сюда на метро, поэтому сажусь в машину Олега, компьютер которой узнает меня, как и компьютер-«привратник». Хорошо, что Олег мне так доверяет. Если бы он не дал мне когда-то давно неограниченный допуск, то ему бы точно пришел конец. Запускаю двигатель, одновременно отдаю чипу команду запустить нужную программу. Теперь передо мной карта города, на которой отмечен оптимальный маршрут к заданной точке. Маршрут составляется с учетом ситуации на дорогах, как текущей, так и прогнозируемой.
        Я набираю скорость, максимально разрешенную на этом участке дороги, - мне совсем неохота оказаться в лапах доблестных сотрудников ГАПа.
        Однако, как я ни осторожничал, этой участи мне избежать не удалось. Перед одним из патрульных пунктов на бортовой компьютер пришло сообщение:
        «Серебристый «москвич», номер Г-463-5820-00, остановитесь около патрульного пункта».
        По-моему, дикий идиотизм - сообщать цвет, марку и номер автомобиля: уж если сообщение пришло на мой бортовой компьютер, то понятно, что оно адресовано мне.
        Интересно, что я нарушил? Скорее всего, ничего. Просто ГАПник увидел дорогую машину - новенький «москвич» - и решил «подзаправиться».
        - Сержант Елдынь, - представляется он. - Пожалуйста, ваши права.
        Достаю пластиковый прямоугольник.
        - Все в порядке, проезжайте, - козыряет сержант, удовлетворенно пряча купюру в карман.
        Решаю, что денег на взятки у меня с собой хватит, так что можно не обращать внимания на спидометр. Тем более, раз соблюдение правил все равно от гапников не спасает. Как ни странно, но больше меня не останавливали, хотя ехал я, нарушая все правила.
        Удача улыбалась нам: дверь нужного подъезда широко распахнута, рабочие в комбинезонах таскают мебель из стоящего рядом фургона. Так что проблем с компьютером-«привратником» не возникает.
        Поднимаемся на лифте. Я жму кнопку видеодомофона, висящего возле нужной двери. На экране появляется лицо Гали, хотя я и понимаю, что это просто автоответчик.
        - Здравствуйте, сообщите свое имя и цель визита.
        - Галка, привет, это твои бывшие одноклассники, - отвечаю я.
        Только бы она была дома! Олега я предварительно прислонил к стене так, чтобы он не попал в объектив домофона - незачем пугать девушку раньше времени.
        - Привет, Сашка! - отвечает Галка. На этот раз настоящая, а не запись. - А почему ты про себя во множественном числе?
        - Мы так и будем через дверь разговаривать? - Прием грубый, но эффективный, а ведь сейчас дорога каждая секунда.
        - Ой, извини. Проходи, - Красный огонек на домофоне сменяется зеленым. Дверь немного приоткрывается.
        Я толкаю ее ногой, затаскиваю Олега в квартиру. При этом я распахиваю его плащ, чтобы были видны кровавые пятна на его рубашке.
        - Ему медицинская помощь нужна, - бормочу я. Надо отдать Галке должное - она держит себя в руках великолепно. Несколько секунд стоит молча. А потом быстро, но спокойно произносит:
        - Ну что ж ты стоишь? Неси его в комнату! А я руки помою.
        Я волоку тело в глубь квартиры. Снимаю со стола пластиковую скатерть, расстилаю на диване, укладываю на ней Олега.
        Входит Галка. Она успела не только помыть руки, но и накинуть белый халат. В руке держит светлый чемоданчик, из которого извлекает какие-то медицинские инструменты, приборы, ампулы.
        Галя принимается колдовать над телом.
        - Жить будет? - не вытерпел я.
        - Пока трудно сказать. Чем это его так?
        - Похоже, из гауссовика.
        Наконец Галя заканчивает таинственные манипуляции.
        - Плохо. Ему кардиоэмулятор вдребезги разнесло, - заявляет она.
        - У него кардиоэмулятор? - поражаюсь я.
        - Да. А ты не знал?
        Я киваю. Конечно, я не знал. Это же не я в него в школе был влюблен.
        - Слушай, Галка, как же он до сих пор жив? Мозг через пять минут без кислорода умирает. А мы вон сколько ехали.
        - Когда ему эмулятор ставили, родное сердце решили не удалять. Ему тогда двенадцать было. Врачи думали: организм молодой, сердце еще оклемается, тогда и эмулятор извлечь можно будет. Я сейчас проверила, сердце и правда в порядке. Он, видимо, просто забыл или не захотел на операцию ложиться, чтобы эту штуку вынули.
        - Вполне в его духе, - соглашаюсь я. - Раз все нормально, зачем вынимать?
        Мы немножко помолчали.
        - Слушай, Галка, а что у него с сердцем было? - спрашиваю я.
        - Одна вирусная болячка.
        - Это та самая, из-за которой он полгода в школу не ходил?
        Галя кивает. Я вспоминаю, что именно эта болезнь Олега внушила Галке мысль поступать в медицинский. Родители долго уговаривали ее изменить решение - она была девочкой впечатлительной, боялась крови. Да и вообще много чего боялась.
        Но Галя твердо решила быть доктором. И раз характер препятствует этому, то надо менять характер. Галка решила покончить со всеми своими страхами раз и навсегда.
        Если она боится всего склизкого, то надо завести террариум и поселить в нем лягушек. Если она боится крови, то надо смотреть боевики, ужастики, триллеры.
        Эти фильмы дали ей понять, что она боится еще очень многого. Например, оружия. Тогда Галка записалась в стрелковую секцию.
        Однако устранять каждый конкретный страх оказалось слишком долго. В одном из китайских боевиков Галя услышала, что кунг-фу - это не просто удары и блоки, а образ жизни, способный изменить человека. В том числе и научить бороться со страхами.
        После этого Галка увлеклась кунг-фу. Потом были ушу, карате, что-то еще. Конечно, чтобы по-хорошему отрабатывать все удары и блоки, времени не хватало. Галка брала и.; каждого единоборства понемногу, делая основной упор на философию и развитие духа.
        Однако она не только преодолевала свои страхи, но и активно изучала медицину и все сопредельные науки: биологию, химию, психологию. По этим предметам наша подружка очень скоро стала отличницей, регулярно побеждала на всех олимпиадах.
        На все времени не хватало катастрофически. Галка забросила развлечения, с головой погрузилась в самосовершенствование.
        Родители перестали отговаривать, видя, что дочь настроена серьезно. Лишь однажды они обмолвились, что медработник - это не только герой, спасающий жизни. Приходится ухаживать за людьми, многие из которых не могут ходить. Точнее, могут, но только под себя.
        Галка намотала эту информацию на ус - она завела щенка и с упоением убирала за ним лужицы и кучки, стараясь навсегда избавиться от естественного отвращения.
        Все эти старания не прошли даром. Галка поступила в медицинский и, закончив его с красным дипломом, стала первоклассным хирургом.
        Она совершила то, что под силу лишь немногим, - поставила перед собой цель и шла к ней долгие годы, посвящая ей каждое мгновение своей жизни. Галка сделала это потому, что любила Олега. Каждый раз, когда ей становилось слишком трудно, когда силы были на нуле, когда усталость и отчаяние возводили перед ней непреодолимую стену, Галка вспоминала Олега. Вспоминала, как он лежал на больничной койке, его бледное лицо, дрожащие от слабости веки. И это давало ей силы продолжить: она сразу видела, что если через стену нельзя перелезть, то ее наверняка можно обойти.
        Галка никогда не мечтала, что ей придется лечить Олега. Однако она знала, что у каждого ее будущего пациента будут родные, которые его любят, которым он так же дорог, как ей Олег. Этого ей было вполне достаточно.
        Однако судьбе это не показалось достаточным. И теперь человек, которого Галка любит, лежит на кровати в ее квартире и его жизнь зависит от нее. И теперь Галка знает наверняка: все, через что она прошла, было не напрасно. Я где-то читал, что труднее всего для врача - лечить близкого человека. Того, кого любишь, боишься потерять. И если знаешь, что только ты и никто более ответственен за его жизнь, начинаешь волноваться. А врачу нельзя волноваться. Потому что медицина - не точная наука, а искусство. Искусство более высокое, чем рисование или графоманские потуги. И даже не потому, что необходимо обладать настоящим талантом, опытом и теоретической подготовкой, а не только особым мировоззрением. Потому что цена ошибки - жизнь человека.
        Однако сейчас, глядя на Галку, нельзя сказать, что она волнуется, - все-таки она работала над собой так долго и интенсивно, что ее нервы давно превратились в стальные тросы.
        - Слушай, Галка, а в чем опасность для его жизни? - спрашиваю я. - Кровь ты остановила. Кардиоэмулятору конец, но у него же свое сердце цело. Легкое, конечно, в клочки порвало. Но при современном уровне медицины и твоих способностях ему и одного с избытком хватит. Так почему же ты сказала, что дела плохи?
        - Да потому что с таким сердцем долго не проживешь. Оно же у него с двенадцати лет почти бездействовало, миокард сильно атрофирован. В больницу бы его... Там бы он наверняка выжил.
        - Нельзя ему в больницу! - отзываюсь я. - Там его найдут и завершат начатое. Это серьезные люди. Выстрелили не абы куда - в сердце метили. Олегу жутко повезло, что ему врачи сердце в правую часть груди переместили. Слушай, неужели ты больше ничего сделать не можешь?
        - Я ввела ему препарат, замедляющий метаболизм. Жизнь в нем еле теплится - так меньше нагрузка на сердце. Пока он держится. Но в таком состоянии нельзя находиться долго. Если бы у меня был «Митохондр»!
        - Но это нелегально! Вирусы-симбионты запрещены.
        - Уж поверь мне, я об этом знаю не хуже тебя. Все-таки я врач.
        Я задумываюсь. Вместо нужных мыслей в голову лезет всякая чепуха. В памяти всплывает неизвестно когда прочитанная мною статья уголовного кодекса, которая обещает м использование вирусов-симбионтов до семи лет тюрьмы.
        Я мотаю головой, отгоняя ненужные мысли. Жизнь моего лучшего друга зависит от «Митохондра», а это значит, что я достану его. Даже если мне будет грозить смертная казнь через посажение на кол.
        - А если я достану «Митохондр», он выживет? - спрашиваю я.
        - Я ничего не могу гарантировать, - отвечает Галка. - Но у него будет гораздо больше шансов. Если клеточное дыхание улучшится, то сердцу надо будет меньше напрягаться, чтобы обеспечить тело кислородом. Да и клетки Миокарда будут вырабатывать больше АТФ, что повысит потенциал самого сердца. Другого пути вытащить его я не вижу.
        ГЛАВА 2
        
        - Борька, ты можешь достать «Митохондр»? -спрашиваю я в трубку мобильника.
        На том конце линии раздаются неопределенные звуки, видимо, Борька изумлен моим вопросом.
        - Оракул, а ты в курсе, что это нелегально? - задает встречный вопрос он.
        - В курсе.
        - То есть ты осознаешь, что просишь меня нарушить закон?
        Голос его необычайно серьезен. Как правило, Борька сыплет шуточками и сам же больше всех смеется.
        - Я пока ни о чем не прошу. Я просто интересуюсь, можешь ли ты его достать.
        Растеряв напускную серьезность, он громко хохочет - мой ответ ему понравился.
        - И сколько «Митохондра» тебе надо? - отсмеявшись, интересуется он.
        Я успокаиваюсь: Борька достанет вирус-симбионт, иначе он сразу бы ответил отрицательно.
        - А сколько у тебя есть? - спрашиваю я. Несколько секунд Борька молчит, видимо, сверяется с компьютером.
        - Сейчас есть три ампулы, - наконец отвечает он. - Если нужно больше, то только через месяц.
        - Нет, мне нужно именно сейчас. Сколько ты хочешь за все?
        - Ну обычно я отдаю их по пять кусков. Но если возьмешь все три, то, как старому другу, отдам за двенадцать тысяч.
        - Рублей? - зачем-то уточняю я.
        - Ну не долларов же! Это все-таки запрещенный препарат, потому и цена такая высокая.
        - Беру три, - заявляю я. Не знаю, сколько нужно Олегу, но пусть лучше будет запас. Денег у меня хватит: предсказание будущего - выгодная профессия.
        Договорившись с Борькой о месте и времени встречи, я иду в комнату, в которой лежит Олег.
        - Галка, трех ампул «Митохондра» хватит?
        - Конечно. И одной хватит. Количество значения не имеет, это же вирус. Запустил его в организм чуть-чуть, а дальше он делиться начнет. Главное, количество должно быть достаточно большим, чтобы исключить случайные факторы: часть единиц вируса окажутся нежизнеспособны, часть иммунная система уничтожит до того, как вирус подстроится. Но даже сотой части ампулы хватает, чтобы достоверно заразить пациента.
        - Отлично, тогда я вернусь через пару часов, привезу «Митохондр».
        До «Китай-города», где назначена встреча, добираюсь быстро. Сразу замечаю Борьку. Подхожу к нему.
        - Хвост за собой не привел? - интересуется он. Но не потому, что действительно боится. Просто ему нравится играть в шпионов. Поэтому он и одет как секретный агент из плохого фильма.
        - Давай ампулы, деньги я уже перевел тебе на счет, - говорю я.
        - Ты что? - наигранно возмущается он. - Хочешь, чтобы нас раскрыли? Наликом надо было принести! Зачем я только связался с тобой? Никогда еще Штирлиц не был так близок к провалу.
        Достав мобильник, он проверяет свой счет. Убедившись, что деньги я действительно перевел, он достает из кармана плаща небольшой контейнер.
        - Здесь весь товар, - таинственным шепотом произносит он.
        Я прощаюсь с ним и собираюсь уходить. Но он не выдерживает и задает вопрос, вертевшийся у него на языке с того момента, как я ему позвонил:
        - А зачем тебе «Митохондр»? Ты что, в Олимпийских играх решил участвовать? - не смог он удержаться от иронии.
        - Вроде того! - Я не собираюсь вводить его в курс дела. Возвращаюсь к Галке, первым делом интересуюсь:
        - Как он?
        - Пока живет. Ты принес?..
        Я достаю контейнер. Галка открывает его, держа в руке уже подготовленный шприц-пистолет.
        - Зачем же целых три? Наверное, кучу денег потратил!
        - Ничего, деньги есть. Пускай будет запас. Лучше перебдеть, чем недобдеть.
        Похоже, Галка с такой постановкой вопроса не согласна. Конечно, врач - профессия высокооплачиваемая. Тем более хирург такого уровня. Но потратить несколько тысяч, чтобы купить что-то «про запас», зная, что этот запас, скорее всего, и не понадобится, - это для нее недопустимая роскошь.
        Но Галка не спорит со мной - сейчас она целиком занята введением препарата. Тонкая игла шприца входит в вену Олега, вставленная только что ампула начинает пустеть.
        - Все, - наконец заявляет она. - Теперь единственное, что я могу сделать, - обеспечить ему должный медицинский уход.
        - Пациент нуждается в уходе врача. И чем дальше уйдет врач, тем лучше для пациента, - бормочу я себе под нос - Ладно, Галка, мне надо уйти. Надеюсь выяснить, кому перешел дорогу Олег. А ты себя веди тише воды, ниже травы. Нельзя, чтобы кто-нибудь узнал о том, что он жив. В идеале его вообще нужно забрать отсюда, чтобы тебя опасности не подвергать. Но, насколько я понимаю, он нетранспортабелен.
        Галка кивает.
        - Абсолютно нетранспортабелен.
        - Да и ты не согласишься с ним расстаться, - продолжаю я.
        - Не соглашусь. Я Гиппократу клялась.
        - Ну, допустим, тут не только в Гиппократе дело. В общем, этот вариант пролетает. Так что тебе нельзя никуда высовываться. Позвони на работу, возьми отпуск за свой счет.
        - Уже позвонила и взяла. Пока ты за «Митохондром» ездил.
        - Ну и хорошо. На звонки не отвечай, на автоответчик запиши сообщение, что уехала. Надолго. Ну больше не буду тебе напрягать советами, ты девочка большая, сама сообразишь. Тем более, что в этом лучше меня разбираешься - сколько боевиков пересмотрела.
        Галка улыбается. То ли оценила шутку про фильмы, то ли решила продемонстрировать, что она действительно большая девочка и одна остаться не боится.
        - Кстати, Сашка, пока ты ездил, Олег разговаривал, не приходя в сознание. Может, это был просто бред, но он постоянно твердил, что у его родителей хранится что-то важное. Я толком не разобрала, но, похоже, именно из-за этой штуки его пытались убить.
        Понятно, значит, начинаем поиски с родителей Олега. Они живут совсем недалеко, но прямо сейчас к ним ехать нельзя - у меня же сейчас машина Олега. Если те, кто его заказал, узнают, что он жив, то по машине живо найдут меня, его и в качестве бесплатного приложения - Галку.
        Придется возвращаться к дому Олега, оставить машину у подъезда и только после этого ехать к его родителям. Но уже темнеет, так что либо мне придется отложить последний пункт плана до завтра, либо объяснять, к чему такая спешка. А это нежелательно. Единственное, что я смогу сделать сегодня, - замести следы.
        Кстати, надо протереть в машине и квартире Олега все, чего я касался. И что-то сделать с бортовым компьютером автомобиля и компьютером-«привратником». Ведь раз я пользовался допуском, то обо мне сохранилось достаточно информации, чтобы найти меня.
        Подъезжаю к дому Олега. Выключив все энергосистемы автомобиля, я несколько минут пытаюсь открыть нужную панель. Наконец мне это удалось - по правде говоря, я просто выламываю ее. Достаю нужную плату и, положив се на асфальт, давлю каблуком ботинка. Кваркотронные чипы с громким хрустом крошатся. Последней разламывайся капсула с брэйн-гелем.
        Чтобы войти в подъезд, снова приходится воспользоваться допуском. Поднимаюсь на второй этаж. Некоторое время стою возле двери, вслушиваясь в то, что происходит -за ней. То ли я плохо слушал, то ли за ней не происходит Ничего. Наконец решаюсь войти. Дверь опять не заперта, а лишь слегка прикрыта.
        Больше всего времени уходит на протирку самых разных поверхностей. Компьютер я решаю не ломать: мало ли что может быть в памяти. Вдруг именно там таится разгадка?
        Подхожу к столу, перед которым полстены занимает холлопанель - трехмерный экран. Из-под стола выходят три провода - Олег уверен, что любые средства дистанционного соединения плохо влияют на здоровье. Один провод заканчивается наушниками - в отличие от меня Олег не признает колонок. Два других соединяют системник с интерфейс-перчатками. Интересно, как ему удается во время работы не запутаться в проводах?
        Я наклоняюсь, вытаскиваю из плоского ящичка под крышкой стола серую пластмассовую коробочку размером с книгу - это и есть системник. Помимо трех уже виденных мною проводов, от системника змеятся еще шнур к холлопанели, провод от холлокамеры, сетевой шнур и кабель питания. Ужас! Глядя на эти переплетения, сразу думаешь о джунглях с лианами. Такое впечатления, что оказался в двадцатом веке.
        Отсоединяю все провода. Приходится пользоваться носовым платком, чтобы не оставлять отпечатков. Иду на кухню и там беру пластиковый пакет, в который прячу системник.
        Хорошо, что компьютер в подъезде не хранит данных о посетителях - он просто переправляет таковые данные на компьютер квартиры, который и решает: впустить визитера или нет. Теперь, когда я забрал системник Олега, уже ничто не скажет о том, что я когда-либо сюда входил. Домой приходится возвращаться на метро. Уже окончательно стемнело.
        Только когда я вошел в квартиру, я понял, как сильно хочу есть и спать. На столе лежат бутерброды, которые я так и не съел днем. Быстро исправляю эту оплошность и иду на кухню за горячим чаем.
        Теперь мысли в голове немного улеглись и я имею возможность осознать глобальные последствия случившегося.
        Значит, Развилка произойдет гораздо раньше, чем предполагалось. Возможно, через несколько дней. Я попытался представить себе, что будет с нашей цивилизацией после этого. И не смог.
        Всего тридцать лет назад путешествия во времени стали реальностью. Но они уже проникли в саму ткань нашей цивилизации.
        Прошло три десятка лет с тех пор, как никому не известный физик Дубов из Новосибирска собрал первую работоспособную трансвременную установку. Несколько дней он отправлял в будущее различные предметы. Затем наступила очередь крыс и хомячков. И только потом Дубову пришла в голову логичная мысль: подобные эксперименты абсолютно бесполезны. Ведь то, что несчастные животные входили в установку и не возвращались, не приносило никакой новой информации.
        Сейчас по этому поводу ходит много шуток. Остряки упражняются в словоблудии, проводя параллели между фамилией гения и уровнем его сообразительности. Но не надо строго судить Дубова. Подобные приступы рассеянности - не редкость среди гениальных ученых. Кроме того, он был опьянен успехом - не каждый день удается переплюнуть Эйнштейна.
        Так или иначе, вскоре Дубов понял: нужно обеспечить не только отправление объекта, но и его возврат. Только тогда можно будет говорить о безоговорочной победе Человека над Временем.
        Было совсем не трудно сделать так, чтобы камера переносила в будущее не только объект, но и саму себя. Вопрос заключался в другом - как заставить камеру вернуться. Или хотя бы вернуть объект.
        Казалось бы, чего проще - установил таймер, который и запустит процедуру возврата. Однако не следует забывать: это сейчас отечественная кваркотроника лучшая в мире. А тридцать лет назад в нашей стране высокие технологии не отличались особым качеством. На импортные же у безвестного ученого просто не было денег. Не знал он и о том, как хронопрыжок повлияет на столь тонкую технику.
        Почему Дубов не использовал механический таймер, достоверно не известно. Но, так или иначе, ученый принял героическое решение - сам вошел в установку.
        Опыт прошел на удивление хорошо для первого раза. Дубов в будущем побывал. Местные жители устроили ему грандиозную встречу, когда узнали, что он «тот самый Дубов».
        - Ученый поспешил вернуться в свое время. Изобретение наделало много шума. Дубов получил Нобелевскую премию. Неудивительно, ведь путешествия во времени сулят огромные возможности. Даже несмотря на то что перенестись можно только на постоянную величину - примерно триста двадцать лет. И не секундой больше или меньше. Да и оказавшись в будущем, нельзя совершить еще один прыжок вперед. Только обратно. Так что власть Человека над Временем оказалась какой-то уж слишком ограниченной. Да и власть ли это - когда Время диктует нам свои правила, а не мы ему? Впрочем, с другими законами природы всегда было то же самое. И раньше человека это устраивало.
        Машина времени - изобретение столь же простое, сколь и гениальное. Неудивительно, что стихийно начали возникать самопальные установки. Пунктуальные европейцы и трудолюбивые азиаты в точности придерживались чертежей, вывешенных в Интернете. А вот русским было достаточно понять общий принцип и начать штамповать вариации на заданную тему.
        И многие из них попадали совсем в другое будущее. Та реальность, куда проник Дубов, - чистое и упорядоченное общество с мощной и уважаемой властью. Совсем другим оказалось альтернативное будущее. В нем нет не только единой планетарной власти, но даже каждый большой город контролируется множеством группировок.
        Правда, это вовсе не криминальные банды. В мире, где нет единой власти и морали, не может существовать разделения на законопослушное общество и преступный мир. Вожаки кланов заботятся о своей общине, организуют производство и обмен, планируют набеги за добычей или оборону от других группировок. И среди этих видов деятельности нет разделения на моральные и аморальные. Хорошо то, что эффективно. Плохо то, что мешает выживанию.
        Естественно, что о правах человека и речи не идет - у каждого столько прав, сколько он сможет взять и удержать. Но, как ни странно, подобное устройство общества оказалось довольно устойчивым. И жизнь людей состоит в большей степени из мирного труда, лишь иногда приходится брать в руки оружие.
        Анархия - мать порядка? Впрочем, в этом мире не пахнет безвластием. Нет единого правительства, но внутри каждого рода наличествует жесткая иерархическая структура. Подчинение членов группировок вождю и внимание вождя к мнению общины - залог стабильности. Плюс взаимное уважение и гипертрофированное чувство ответственности - ведь группировки формируются главным образом по принципу кровного родства.
        Естественно, не все так гладко. Есть там и банды отморозков, живущих грабежом. И внутри кланов постоянно возникают внутрисемейные дрязги или даже крупные конфликты. Время от времени чрезмерно гордый вождь без чувства ответственности что-то не поделит с патриархом другого рода. В результате обе общины погибают практически полностью.
        Это не идеальный мир и не антиутопия. Это реальное общество, каких было и - хочется надеяться - будет сотни и тысячи. И кто знает, где наши потомки счастливее - там или в стерильном и правильном альтернативном мире?
        Итак, вернемся к нашим баранам. Вернее, к межвременным первопроходцам. Они попадали в одно из двух возможных будущих. И никогда в какое-либо другое - только два варианта. Причем каждая конкретная машина времени может отправить только в одно из них.
        Ученые заинтересовались, почему так происходит. Вскоре выяснилось, что все зависит от мелочи. Если вектор хроносмещения направлен влево от тахионного экрана темпоральной фокусировки, как это было в установке Дубова, то происходит перенос в мир упорядоченного и монолитного общества. В противном случае - в мир, расколотый на множество кланов.
        Их так и назвали: «левое» будущее и «правое» будущее. Или короче - L и R. соответственно. Ученые заявили, что оба мира - альтернативные варианты развития нашего общества. И сейчас оба варианта абсолютно равновероятны.
        Но через некоторое время наступит момент, названный Развилкой. И тогда только одна ветвь станет единственно возможной. И самое главное - путешествия во времени возможны только до Развилки. Потом прервется связь как с «забракованной» ветвью, так и с реализовавшейся.
        Правительства мира решили пользоваться моментом и начали устанавливать контакты с обоими будущими. Правда, оказалось, что ни одна из сторон не испытывает потребностей в обмене товарами. Научиться новым технологиям тоже не удалось - ни одна ветвь не оказалась слишком продвинута в науке. В обоих будущих случались мощные стихийные бедствия и еще более мощные социальные потрясения. Множество знаний погибло. Так что ко времени установления контакта они едва-едва наверстали то, что уже было известно и нам.
        Правда, некоторые технологии вызвали чувство естественной зависти. Однако практически сразу после открытия путешествий во времени на патентные бюро обрушилась, лавина заявок. Изобретатели, по самым разным причинам не обнародовавшие ранее свои открытия, испугались, каждый думал об одном: вдруг кто-то просто позаимствует м будущем изобретение, на которое потрачено столько усилий?
        Выяснилось, что множество изобретений уже были готовы к внедрению в производство, но по самым разным причинам ждали своего часа. Многие изобретатели просто хотели довести свое изобретение до совершенства, прежде чем предъявить человечеству. Некоторые мнили себя гениями, опередившими время, - они просто считали, что общество не готово принять их открытия. Но хоть оно и не готово, а когда замаячил вполне реальный шанс остаться без заслуженных лавров, изобретатели зашевелились.
        На самом деле причина такого бума не только в желании получить свое. Русский человек может всю жизнь мечтать о дармовщине, но подсознанием он понимает, что если наступит глобальная халява, то жить ему станет трудно. О подарках судьбы хорошо мечтать, улыбки фортуну изредка просто необходимы. Но если все станут жить сыто и счастливо, то человек перестанет мечтать. Может, это и хорошо для прагматичного Запада или философствующего Востока. Но нашему человеку нужна одна большая Цель.
        Для отечественных ученых такой Целью стало познание тайн природы. Им было совсем не обязательно получать от этого выгоду - иначе российская наука на рубеже двадцатого и двадцать первого веков просто не выжила бы. Именно поэтому у наших ученых и могли существовать принципы, заставлявшие их не опубликовывать свои открытия.
        И вдруг они узнают, что в науке грядет всеобщая халява. Не обязательно что-то открывать - можно просто спросить у наших потомков. Как знак протеста против этого и последовала лавина изобретений, ранее скрываемых. Мол, если уж науке пришел конец, то я с этим не согласен и продолжаю работать своим умом. И выяснилось, что мы не так уж сильно отстали от своих будущих потомков. Вернее, не отстали совсем - ничего принципиально нового за эти триста с хвостиком лет не изобрели. Так что, хотя косвенно открытие перемещения во времени и спровоцировало новую научно-техническую революцию, у потомков ничего позаимствовать не удалось.
        В связи с вышеупомянутыми особенностями менталитета Россия оказалась единственной страной, где до начала путешествий во времени существовал большой «резерв» неопубликованных открытий. Неудивительно, что наша страна совершила мощнейший рывок вперед. И если ранее она была одной из многих, то теперь стала самой-самой. Конечно, не сразу - уж слишком сильным потрясением для нее был недавно минувший двадцатый век. Но теперь Россия - страна номер один.
        Правда, вскоре все изменится: благодаря машине времени мы знаем, что через несколько десятков лет все страны либо окончательно объединятся, либо рассыплются на мириады осколков-песчинок - зависит от того, какая из двух ветвей реализуется, а какая канет в небытие. Но ни в том ни в другом мире уже не будет России.
        И сегодня я узнал, что гораздо раньше, чем ожидалось, произойдет отделение одной альтернативной вселенной от другой. И в одной из них Олег умирает, в другой - остается в живых.
        Я уже десять лет интересуюсь предсказаниями будущего, пить лет зарабатываю этим на кусок хлеба с икрой. У меня огромный опыт, но я еще ни разу не видел, чтобы в ближайшие десять лет в одном альтернативном будущем событие произошло, а в другом - нет.
        Конечно, многие архивы пропадут за триста лет. В тех будущих, в которые мы можем путешествовать, очень многое неизвестно об этом периоде. А то, что известно, не систематизировано и похоронено под тоннами другой информации. Предсказатели потому и зарабатывают так хорошо - уж слишком непростое это занятие.
        Однако людей, подобных мне, сотни или тысячи. Конечно, не все настолько опытные и талантливые, как я. Но все же мы перелопачиваем горы информации о ближайшем будущем. И только для событий, которые произойдут через десятилетие, были замечены различия между R-ветвью и L-ветвью. Именно поэтому прогнозы говорят, что до Развилки еще осталось много лет. Однако случай с Олегом - исключение из общего ряда.
        А это может значить только одно: Развилка произойдет очень скоро, однако еще лет десять ветви будут похожи. Лишь в некоторых мелких событиях будут отличия - в тех, которые причастны к Развилке.
        Значит, от Олега зависит, по какой ветви начнет развиваться цивилизация? Хотя от него вряд ли - даже если он ключевой персонаж в этой истории, то он сам еще долго проваляется без сознания и мало что сможет изменить. Значит, это может зависеть от меня?
        Меня бросило в жар от осознания масштабов событий, в которые я ввязался. Только что я рассуждал ясно, а теперь в голове клубятся серые бесформенные тени мыслей.
        Я решаю посидеть в Сети. Во-первых, это всегда помогало мне унять сумбур в голове. Во-вторых, я могу узнать что-нибудь еще и потом оперировать фактами, а не домыслами. А в-третьих, мне все равно сегодня не уснуть.
        Подхожу к компьютеру, нажимаю кнопку включения. Оживает большая - в полстены - холлопанель, комната заливается призрачным светом. Пока система грузится, я иду на кухню, чтобы сделать кофе, хотя и пью его редко. Нажимаю несколько кнопок на панели автоповара. Он выдает дежурное предупреждение о вреде кофе в это время суток. Еще несколько манипуляций заставляют его заткнуться, кружка наполняется дымящимся напитком. Вдыхаю ароматный дым и понимаю, что я скорее голоден, нежели сыт. Но есть сейчас нельзя - на полный желудок не поработаешь в Инсайде. Сытый инсайдер - все равно что сытый художник или поэт.
        Иду в комнату. Горячая кружка жжет руки, в ответ я тихо матерюсь. На холлопанели уже вращается сфера главного меню. Пока работу начинать нельзя - увлекусь, забуду про кофе. Сей благородный напиток следует выпить сейчас.
        Но просто хлебать кофе скучно. Дабы занять себя, решаю посмотреть анимэшку, которую мне вчера переслал Хвостиков. Натягиваю интерфейс-перчатку. Правда, только на одну руку - в другой у меня чашка. Но для таких простых действий двух рук и не нужно.
        Серую с сизым отливом сферу меню сжимаю до размера горошины и сдвигаю в угол экрана. Захватываю зеленый прямоугольник, растягиваю его на всю холлопанель. Нахожу в нем пиктограмму нужного контейнера, открываю его. А вот и анимэшка. Запускаю файл.
        Начинается вступительный ролик, довольно милый женский голос поет на японском языке песню. Неплохой мотивчик. Проматываю вперед - кофе осталось всего полкружки, если буду тратить время на заставку, то сам мультик даже не начну смотреть.
        Видимо, проматываю слишком далеко - действие уже в самом разгаре, передо мной два рисованных силуэта в пикантной позе. Все ясно - хентай, мультипликационная порнография. Довольно распространенная среди японцев забава, но мне не нравится. Тем более что хентай обычно не имеет какого-либо сюжета, в отличие от серьезного анимэ. Даже смотреть это не буду, да и кофе кончился - надо начинать работу.
        Закрываю анимэшку. Хотя нет, еще не закрываю - чего этот парень вытворяет! А вот теперь закрываю. Файл пока не удаляю, потом надо будет вырезать стартовую песенку, Уж больно мотив заводной.
        Что ж, вперед, в Инсайд. Надеваю вторую интерфейс-перчатку. Разворачиваю сферу меню на весь экран. Несколько резких жестов запускают аудиогенератор. Сотрясавшиеся колонки довершают начатое чашкой кофе - вялость окончательно спала. Огненные потоки сменяются черным экраном, расцвеченным мириадами кривых линий и информационных блоков.
        Я нахожусь в стартовой точке, узор линий мне хорошо знаком - по каждой из этих ссылок я проходил сотни раз. Обычно в начале поисков я сам точно не знаю, что ищу. Но теперь я работаю над конкретной проблемой.
        Во-первых, надо узнать, когда именно произойдет Развилка и что ее спровоцирует. Во-вторых, выяснить роль Олега во всем этом. Имеет ли его ранение отношение к Развилке? Или эти два события просто совпали во времени? Будет ли он являться ключевой фигурой в определении конкретной ветви? Или от нас ничего не зависит и то, что его ближайшее будущее различно в разных ветвях, - следствие, а не причина?
        Первым делом решаю сравнить события, которые для каждого из будущих были прошлым. И когда найдутся события, расходящиеся в разных ветвях, надо искать наиболее ранние расхождения. Чем раньше, тем ближе это событие к фактору Развилки.
        Конечно, если все было бы так просто, то уже давно была бы известна точная дата Развилки. Но на практике все гораздо сложнее.
        Во-первых, далеко не каждое событие документировано. Например, вы никогда не найдете в Сети сообщения о том, что пенсионер Иванов поскользнулся и упал, возвращаясь из булочной. Такие мелкие факты просто невозможно в широких масштабах фиксировать, да и никакой памяти компьютеров не хватит на все мелочи в мире.
        Во-вторых, очень много информации было утеряно или сознательно уничтожено во время социальных потрясений в обоих будущих.
        В-третьих, информация в Сети не систематизирована - в нейроидных сетях это просто невозможно сделать. Поэтому приходится пробиваться через огромное количество посторонних данных. И эту процедуру очень трудно автоматизировать, необходимо непрестанное вмешательство опытного оператора-человека. После разработки Инсайда это стало проще, но полностью проблема так и не решена. Поэтому столь велика ошибка в официальных прогнозах момента наступления Развилки. Просто раньше никто не знал того, что знаю я. Но теперь мне известно, что Олег каким-то образом был (то бишь будет) тесно связан с фактором Развилки, и это резко сужает круг поисков. А в таких условиях уже реально отследить что-то конкретное.
        Надо прочесать Сеть, найти все, что так или иначе связано с Олегом.
        Открываю форму составления запроса. В качестве ключа указываю фамилию, имя и отчество Олега, его никнэйм и адрес. С графой «вторичные ключи» сложнее: для максимально эффективного поиска сюда нужно занести как минимум сотню килобайт информации. Вбивать все это вручную имеет смысл, только если в ближайшие несколько лет никуда не торопишься. Да к тому же я и не знаю столько информации об Олеге.
        К счастью, существует такая замечательная вещь, как PersonalityKeeper. Практически каждый, кто имеет сетевой почтовый ящик, обладает своим кипером. Сотни сайтов по всей Сети предлагают подобные услуги. Это очень удобно: он знает о тебе все, даже то, чего не знаешь сам. Каждый раз, когда вы совершаете что-то связанное с передачей информации по Сети, программа-кипер делает в своей базе данных еще одну запись. Данные постоянно перерабатываются, и со временем все четче вырисовываются ваши привычки, пристрастия, образ жизни. Кипер может абсолютно точно сказать, какое пиво вы любите, на какие сайты ходите, где заправляете свою машину.
        Это очень удобно. Обладая подобным досье на самого себя, можно сделать невероятно простым поиск интересной информации в Сети. А точнее, ничего и не нужно делать. Специальные программы все сделают сами. Допустим, вы покупаете много пива, одежду исключительно из черной кожи, а все оставшиеся деньги тратите на детали для раритетного мотоцикла. Программа проанализирует все это и предложит огромный список сайтов с рок-музыкой и адреса магазинов, торгующих соответствующей атрибутикой.
        Просто удивительно, как много можно сказать об интересах и привычках людей только по тому, как они тратят деньги. А ведь список трат - лишь небольшая часть баз данных киперов.
        Конечно, большая часть этой информации не предназначена для посторонних и надежно защищена. Однако от меня у Олега нет секретов. Впрочем, как и у меня от него. Я перекачиваю содержимое кипера Олега на свой компьютер и указываю эти данные в качестве вторичного ключа. Добавляю еще несколько условий поиска. Так как я наверняка знаю, что в разных ветвях реальности ранение Олега приведет к различным последствиям, то следует обратить внимание компьютера на это.
        Ну вот вроде бы и все. Запрос составлен, можно начинать поиск. Чтобы обработать астрономические объемы информации, моему компьютеру понадобились бы недели. Поэтому я поручу это одной из частных информационных служб. Это влетит мне в копеечку, но уже через полчаса я буду иметь довольно полный отчет.
        А пока я разберусь с системником компьютера Олега. Приходится вставать и идти в прихожую, где я оставил пакет. Потом долго вожусь с проводами - системник Олега не имеет дистанционных портов.
        Наконец оба серых корпуса соединены. Вызываю на экран навигационную панель. Натыкаюсь на контейнер с аудиофайлами.
        Не понимаю, что Олег находит в заранее записанных композициях - послушав их несколько раз, уже точно знаешь, что услышишь в следующий момент. Толи дело аудио-генератор! Во-первых, полная непредсказуемость - услышанное один раз уже никогда не повторится. Во-вторых, если работаешь с какой-нибудь динамической системой, то бывает нужно чувствовать «настроение» этой системы. А для этого достаточно переадресовать общие характеристики системы в качестве параметров генерации звукового потока. Эта возможность просто незаменима для тех, кто работает в Инсайде. Много раз, блуждая по просторам Сети, я не замечал какой-то мелкой детали. И только нечто неуловимое, исходящее из ревущих колонок, не давало мне пройти мимо.
        Но Олег обожает по сотне раз прослушивать одни и те же мелодии. И если на моем компьютере музыкальных файлов всего десятка три - лишь лучшее в мировой музыке, то в обнаруженной мной папке их было раз в сто больше.
        Надеюсь; нужная информация не зашифрована в одной из песен. Прослушать их все мне жизни не хватит.
        Впрочем, это не в стиле Олега - шифровать что-то. Уж если ему и надо что-то скрыть, то на домашнем компьютере он это держать не будет. Так что сейчас можно особо не напрягаться, если здесь я и найду некую зацепку, то она будет лежать открыто.
        Гораздо больше надежд я возлагаю на таинственное нечто, хранящееся у родителей Олега. Но посреди ночи я к ним поехать не могу. Так что за неимением альтернативы продолжу копаться в системнике. Вот еще один контейнер. Здесь лежат какие-то данные. Похоже на коммерческую информацию. Олег опять промышлял мелким хаком? Именно мелким, здесь данные по какой-то небольшой конторе. Вряд ли из-за этого можно пойти на убийство. Хотя, может, я чего-то не разглядел? Может, с этими данными не все так чисто? Но я понятия не имею, как их проверить. Ладно, будем искать дальше.
        Еще один контейнер с коммерческой информацией. И еще. И еще. Нет, здесь я ничего не найду. А вот контейнер с игрушками. Шутеры, пара эрпэгэшек, одна эртээска. Но ни одной вирт-игры. Все верно - виртуальной реальности не любим ни Олег, ни я. Да и ни один из знакомых мне компьютерщиков не сядет за вирт. Может быть, потому, что мы в виртуале слишком хорошо понимаем нереальность окружающей реальности?
        Так, а что у нас здесь? Кино? Ага, новейший японский суперблокбастер. В самой Японии он пока даже в кинотеатрах не идет, а у Олега уже есть. Ай молодцы отечественные пираты!
        А здесь, похоже, лежат программы-взломщики. Написанные Олегом собственноручно. Но это тоже не имеет отношения к цели моих поисков.
        Я потягиваюсь и широко зеваю. Изображение на экране дергается, ныряет вниз. Я тихо ругнулся. Надо было сначала заблокировать интерфейс-перчатки, а уж потом потягиваться.
        Несколькими пассами возвращаю изображению на экране прежний вид, Ага, остался последний контейнер. Надеюсь, что там-то есть что-нибудь интересное.
        Хотя теперь это уже неважно. Красный мигающий прямоугольник внизу экрана сигнализирует, что по моему запросу составлена база данных по Олегу. Еще пару дней мощные поисковые программы будут обшаривать Сеть, пытаясь отыскать что-либо новое. Однако на данный момент набралось достаточно данных, чтобы попытаться найти что-то стоящее.
        Вот тут, собственно, и начинается та работа, для которой необходим оператор-инсайдер. Если простой сбор информации еще можно поручить программам, то понять, какие данные стоящие, а какие - мусор, может только человек. Приступим. Начну с простого. За последнее время за пределами квартиры замечен не был. То ли не выходил, то ли не пользовался компьютерами. Скорее всего, первое. А вот финансовые операции. Оплачивал счета. Ага, а вот он получил большую сумму. Кто отправитель? Некий Флореан Гейер. Знакомая фамилия. Совсем недавно она мелькала перед глазами. Ах, да! Это же генеральный директор фирмы «Гейер Компани», информация о которой хранится на компьютере Олега.
        Дает ли мне этот факт что-либо? Скорее всего, нет. Если Олег уже продал информацию, то зачем его убивать? Но тогда зачем он продолжает хранить уже проданные данные? Может, он шантажирует этого Гейера? Нет, на Олега не похоже, шантажом он не занимается. Во всяком случае, раньше не занимался. Может, в этом все дело? Вдруг он решил, что когда-нибудь надо начинать? Но опыта в этом деле нет. Вот его и попытались устранить.
        Да нет, глупость. Шантаж не в его стиле. Но тогда странно, почему он продает информацию о фирме человеку, которому эта фирма и так принадлежит? Может, данную информацию собрали конкуренты этого Гейера? И он, не желая, чтобы его враги обладали столь ценными данными, обратился к Олегу. Вот это похоже на истину. Олег всегда готов помочь несправедливо обиженному. Особенно если за это платят деньги.
        Или Олег оказал Гейеру совсем другую услугу. А потом ему что-то не понравилось и он начал собирать компромат на самого Гейера. Или эта информация вовсе и не порочащая, а наоборот - очень даже нужная. И тогда Гейер платил именно за нее и абсолютно добровольно. В этом случае все довольны и никому не нужно убивать Олега. Но тогда правилен один из предыдущих вариантов.
        Или этот Гейер вообще не имеет отношения к попытке убийства. Абсолютно не представляю, как это можно проверить. Если бы я хотя бы разбирался в коммерческих делах, то мог бы сказать, какого рода эта информация.
        Нет, почему-то мне кажется, что здесь ничего не найти. Надо искать глубже. Надо смотреть на какие-то совсем незаметные детали, сравнивать, сопоставлять, сомневаться. Только тогда просыпается интуиция, которая нашептывает, где искать нужную информацию.
        Попробую посмотреть, какие сайты он посещал в последнее время. Ага, вот полный список его прогулок по Сети. Это не то - обычное развлекалово. Анекдоты, приколы и прочий юмор. А вот это явно связано с его работой. Уже интереснее, если он и нарыл что-то серьезное, что-то, из-за чего его стоило бы убивать, то это надо искать здесь. Но уж слишком большой объем данных, слишком все здесь запутанно. Слишком долго разбираться. Сохраню это отдельно, но сейчас меня интересует другое.
        Что-то подсказывает мне, что если Олег и нашел нечто настолько важное, то он обязательно должен был это обсудить и он поговорил бы со мной. Что-то здесь не сходится. Хотя...
        Ну конечно! Когда я звонил ему, он как раз хотел поговорить. И вел себя странно. А потом назначил мне встречу, на которую не пришел из-за покушения. Вот это уже похоже на правду.
        Он хотел поговорить со мной. Вполне в его духе. Олег-человек сомневающийся. Если он нарыл что-либо архиважное, то сначала он убедился бы, что информация действительно сенсационная. Потом он поговорил бы с близкими людьми, пытаясь решить, что делать с этой информацией.
        На роль близкого человека я вполне подхожу: мы с детства лучшие друзья. Значит, если он звонил мне, то уже убедился в важности информации. Значит, он разговаривал с кем-то до меня. Конечно, не напрямую, намеками и ничего не значащими фразами наподобие «а что было бы, если бы вдруг обнаружилась такая информация».
        Значит, моя интуитивная догадка правильна - надо покопаться в его разговорах за последнее время. А общался он предостаточно. Скорее всего, из этого огромного списка только одна строчка даст ответ: вряд ли, раздобыв столь важную информацию, он трепался направо и налево. Олег - человек скрытный.
        Но тогда, может быть, он вообще ни с кем не говорил? Может, он сразу решил поговорить со мной? Тем более что это не он позвонил мне, а я ему. Может, он и хотел поговорить с кем-то еще, но раз уж я сам подвернулся...
        Нет, вряд ли. Когда я провидеофонил Олегу, у него было такое лицо, как будто он только что думал обо мне. Тем более, он сам сказал, что как раз собирался мне позвонить. А Олег не из тех людей, которые каждый раз, увидев тебя, восклицают, что как раз собирались тебе звонить. Уж если Олег сказал, что собирался, значит, собирался.
        Вопрос в другом: он собирался позвонить, потому что уже поговорил с кем-то, или он хотел мне первому сообщить о сенсационной находке? Нет, это как раз не вопрос. Для Олега я - лучший друг, который всегда что-то посоветует или чем-то поможет. Но я для него не авторитет, который может подтвердить важность информации. Если бы Олег позвонил мне и сказал: «У меня есть информация, которая перевернет мир», - я бы поверил ему. Но если бы он спросил: «Как ты думаешь, насколько эта информация важна?» - я не знал бы, что ответить.
        Значит, он уже был уверен. Значит, действительно говорил с кем-то. Но с кем? Когда? В каком чате? Или это был не чат? Может, он просто позвонил авторитетному специалисту и спросил?
        Нет, это мог быть только чат. Ни один другой способ общения не позволит настолько хорошо скрыть свой особый интерес к предмету обсуждения. Простой звонок совсем не предназначен для конспирации. Нельзя просто позвонить человеку и как бы невзначай завести разговор о столь важной информации. Даже если это гипотетическое обсуждение по принципу «а что было бы, если...». Такие разговоры хорошо проходят в компании друзей под бутылочку чего-то покрепче лимонада. Но не по видеофону. Умный человек сразу поймет, что тут что-то нечисто. А глупому человеку Олег тем более не стал бы звонить.
        По той же причине отметаются разные сетевые «говорилки». Здесь все обстоит так же, как и с видеофонным разговором, - вызов адресуется конкретному человеку. И обычно подразумевает наличие конкретной темы для разговора. То есть и здесь легко догадаться, что разговор велся не просто так.
        А вот в чатах все наоборот. В Сети полно ресурсов, на которых обсуждаются самые разные неконкретные вопросы. Начиная от проблемы засилья сексуальных меньшинств в правительстве Америки и заканчивая проблемой глобального похолодания. После того как такой ресурс найден, очень легко поговорить с умными людьми, прекрасно разбирающимися в самых неожиданных областях. Практически в каждом крупном чате сидит человек, способный оценить важность найденной Олегом информации. А дальше дело техники - надо просто найти такого человека и обсудить с ним данный вопрос так, чтобы он не понял, что это не просто праздный треп, что ему были заданы конкретные вопросы, на которые он дал конкретные ответы.
        Это только кажется невозможным. На самом деле все легко. Нужного человека найти быстро. А если регулярно бываешь в подобных чатах - а Олег там бывает, - то уже знаешь таких людей. Затем входишь под «левым» ником, задаешь тему разговора. Лучше всего что-нибудь очень актуальное или даже шокирующее. Что-то, что сразу увлечет всех присутствующих. Пусть даже это будет иметь слабое отношение к тому вопросу, который хотите обсудить. Так даже лучше. Затем входите под еще одним ником, начинаете поворачивать разговор в нужную сторону. Немного обсуждаете. Пусть второй ник немного поспорит с первым. Затем запускаете еще одного ника - он уже начинает задавать конкретно те вопросы, которые вас интересуют. При этом обращаетесь к нужному человеку, спрашиваете его мнение. Несколько раз подчеркиваете, что считаете его специалистом в данном вопросе, - те, кто проводит много времени и чатах, обычно любят лесть и легко на нее покупаются.
        Самое главное - не перегибать палку. Не выйти за пределы гипотетических рассуждений «а что, если бы...». Нельзя показать, что обсуждаемое вас лично интересует. Все должно выглядеть как обычный треп на общие темы, которым переполнена Сеть.
        Конечно, долго. Конечно, муторно. Но Олег очень сомневающийся человек. И если ему абсолютно наплевать на то, что думают окружающие, то к мнению близких он все же прислушивается. Ему все равно, будут ли над ним смеяться малознакомые люди. Но он боится показаться смешным в глазах друзей, хотя и скрывает это.
        Он бы никогда не примчался ко мне с сенсационной информацией, если бы не был уверен в ее сенсационности. Наверное, умом он понимает: я никогда не стану смеяться над ним. Ни в открытую, ни даже глубоко в душе. Но не всегда наши мотивы согласуются с тем, что говорит разум. Итак, видимо, Олег все-таки заходил в какой-то чат и обсуждал там именно ту тему, которую я сейчас ищу. Уже проще. Из списка всех посещенных Олегом в последнее время ресурсов лишь немногие имеют чаты.
        И все из них я знаю. Популярные ресурсы, сам сколько раз бывал. Ну эти четыре штуки не годятся: самые серьезные вопросы, обсуждаемые там, - в чем разница между темным пивом и светлым или между блондинками и брюнетками. Сюда я хожу, только если очень хочется отдохнуть от мыслей. Вряд ли Олег обсуждал здесь хоть сколько-нибудь серьезные вопросы.
        Отметаю еще парочку строчек из списка: здесь собираются только люди, для которых не существует ничего, кроме их компьютера. Время от времени сюда заглядывают желающие купить новый компьютер или усовершенствовать старый. Здесь можно получить исчерпывающие рекомендации по всем околокомпьютерным вопросам, договориться о покупке, продаже или обмене «железа». Но вряд ли Олег обсуждал здесь ценность добытой информации.
        А вот это уже больше подходит. Сайт, посвященный путешествиям во времени, Развилке и всему, что с ними связано. Неужели Олег подозревал, что добытая им информация имеет отношение к фактору Развилки? Если это правда, то сейчас я найду ответы на все вопросы.
        Открываю лог-файл. С первого взгляда отмечаю, что Олег действовал именно так, как я и ожидал. И даже число «левых» ников я угадал верно - три. Посмотрим, о чем он говорил. Через несколько минут меня охватывает разочарование.
        Олег пытался выяснить у «местных», что они думают о возможности влиять на фактор Развилки. Разумеется, не спрашивал в лоб, а невзначай задавал вполне естественные вопросы. Естественные только потому, что он сам предварительно повернул разговор в нужном направлении. Причем проделано все было крайне искусно, я даже мысленно поаплодировал Олегу. Никогда не подозревал в нем такого мастерства манипулирования людьми. Если бы не искал специально, никогда не догадался бы, что Олег упорно добивался ответов на интересующие его вопросы.
        Мои догадки оказались верны. За исключением одной мелочи. Мелочи, которая переворачивает все с ног на голову. Или наоборот.
        Олег не пытался выяснить, важна ли его информация! Похоже, он абсолютно в этом уверен. А также в том, что эта информация способна оказать решающее влияние на фактор Развилки. Или же она сама является этим фактором.
        А в чат он зашел только для того, чтобы решить, может ли он сам с помощью этой информации повлиять на Развилку. Я еще раз перечитал записи. Ну да, именно об этом он завуалированно и спрашивал: может ли один человек, обладая доступом к фактору Развилки, повлиять на то, какая ветвь реальности станет нашим единственным будущим.
        А это уже обидно. Зачем он расспрашивал каких-то посторонних людей, если знает, что Развилка - это моя жизнь. С тех пор, как себя помню, я бредил путешествиями по времени, я знал о Развилке больше, чем о героях субботних мультиков.
        В то время, пока мои сверстники складывали и умножали дроби, я продирался через дебри квантовой физики. Потом, отчаявшись, я забрасывал объемистый учебник. Но через неделю снова пытался понять сложные формулы. Я знал наизусть кучу загадочных и непонятных терминов.
        В девятом классе начиналось изучение дифференциального исчисления. Базовыми знаниями в этой области я уже обладал - без них невозможно даже пытаться изучать теорию временного прыжка. Но я пренебрегал мелочами. Тогда мне казалось, что достаточно знать основы операций с производными.
        Но однажды на уроке математики я осознал: то, что сейчас объясняет Петр Алексеевич, делает полностью понятным самое темное для меня место теории временного прыжка. В тот момент я был настолько поражен снизошедшим на меня озарением, что забыл, где нахожусь. Я вскочил с места, что-то кричал, сыпал формулами. Потом я бросился к доске, чтобы проверить свои догадки. Почему-то мне и в голову не пришло, что все выкладки легко провести в собственной тетрадке. Тогда я на несколько недель стал объектом всеобщих насмешек. Впрочем, в основном все сводилось к шушуканью за моей спиной. Я был достаточно сильным и умел драться. А если дело доходило до моего увлечения, то мигом терял самообладание и легко мог врезать в глаз.
        И после этого Олег обращается с вопросами о Развилке к абсолютно посторонним людям! А еще лучший друг!
        Хотя, возможно, он просто хотел услышать весь спектр гипотез на эту тему, прежде чем окончательно обратиться ко мне? А гипотез-то действительно предостаточно.
        Вот о возможности влияния на события, происходящие до момента Развилки, никто и не спорит. Все знают: то, что случится до Развилки, уже случилось. И изменить ничего нельзя. Тем более что это подтверждается опытным путем.
        Тридцать лет назад, когда путешествия во времени были еще в новинку, многие пытались изменить будущее. Каждый раз неудачно. Иногда люди, стараясь избежать чего-либо, сами шли навстречу неизбежному. Взять хотя бы классические примеры, когда люди просто неверно толковали отрывочные сведения из будущего. Как, например, тот бизнесмен, который узнал, что в одном из чудом сохранившихся архивов R-будущего содержится запись о его скорой кончине. В графе «причина смерти» значилось «утонул».
        Бизнесмен сразу же отменил запланированную поездку на побережье Австралии. Когда в его ванной комнате прорвало трубу, он был там. Замок на двери заело. А дверь закрывалась герметично - непонятно, для чего была предназначена данная примочка. Вероятно, когда бизнесмен делал ремонт, ему это показалось забавным - герметичная дверь в ванной.
        К тому моменту, когда поднявшаяся вода перемкнула климат-контроль и домашний компьютер поднял тревогу, бизнесмен был давно мертв.
        Но чаще случается, что люди совершенно правильно знают, что произойдет, но ничего не могут сделать. Как будто само мироздание пытается сохранить целостность пространственно-временного континуума. Сама реальность препятствует изменению уже случившегося. Нужный автобус опаздывает, пистолет делает осечку, человек поскальзывается и ломает ногу - цепи самых невероятных случайностей происходят, чтобы будущее соответствовало предсказанному.
        Как это ни печально, но достоверно известное будущее произойдет, как бы мы ни старались.
        До сих пор идут споры, можем ли мы изменить хоть что-либо. Большинство верит, что мы можем влиять на то, что неизвестно наверняка. А даже сейчас, когда через Сеть мы можем проникнуть в далекое будущее и через него узнать кое-что о будущем, не столь далеком, остается еще слишком много неизведанного. Именно поэтому предсказатели будущего, такие как я, имеют работу: люди надеются, что, зная немного о своем будущем, они смогут изменить то многое, чего не знают.
        Но я с самого детства живу будущим, и я узнал о нем слишком много. Я не могу ничего доказать формулами, но каким-то чутьем я знаю - изменить мы не можем ничего. Что предопределено, то предопределено, и неважно, известно нам это или нет. Именно поэтому я никогда не хотел знать своего будущего - пока впереди неизвестность, я совершаю свои поступки потому, что они идут изнутри меня, они отражение моей личности, а не потому, что я заранее знаю, как поступлю. И неважно, предопределены мои поступки или нет - какая разница, если эти поступки естественны для меня?
        Но фактор Развилки - совсем другое дело. Это уже не просто линейное движение, а выбор одной из двух альтернативных линий. Поэтому логично предположить, что тут-то мы можем выбирать.
        Вот только верно ли это предположение? Физики не могут ответить на данный вопрос. Если в пределах линейного отрезка времени они ориентируются довольно свободно, то по поводу Развилки не могут сказать ничего путного. Современная наука не обладает не только точной моделью этого явления, но даже достоверной теорией.
        Действительно ли существует некий фактор Развилки, повлияв на который мы можем влиять на выбор ветви реальности? Или, дойдя до Развилки, наша реальность расколется на две альтернативные Вселенные? Раньше считалось, что каждую секунду происходят мириады подобных расколов. Но теперь ученые усомнились в этом. Может быть, им просто хочется верить, что мы можем выбирать хоть что-либо?
        Сейчас, когда точно знаешь, что каждый твой шаг предопределен, особенно сильно надеешься на то, что у тебя есть хоть какая-то свобода выбора. И уж если мы не можем изменить ни настоящее, ни будущее, то, может быть, мы хотя бы можем выбрать одно из двух неизменных будущих? Похоже, Олег считал, что можем. Что может именно он, что ему известен фактор Развилки. Вряд ли он думал бы так без достаточных оснований. Значит, это действительно возможно? Раньше я считал, что нет. Мне казалось, что такая гипотеза возникла только потому, что люди хотели в нее верить. Слишком уж тяжело было принять полную предопределенность всего. Но теперь Олег пошатнул мою уверенность.
        Я перебираю в уме все гипотезы, утверждающие, что люди могут повлиять на фактор Развилки. Мне наиболее вероятной из них кажется гипотеза дельты реальностей. Она утверждает, что раз обе ветви равновероятны, то просто не может быть предопределено абсолютно все до самого момента Развилки - иначе у реальности не будет причины «предпочесть» одну из ветвей. Значит, перед самым моментом Развилки мы получим небольшой период, в течение которого реальность будет находиться в состоянии неопределенности. Мы получим краткий миг абсолютной свободы, когда реально сможем выбирать свои поступки. Но закончится этот период дельты окончательным выбором одной из двух ветвей. И долгие триста двадцать лет реальность опять будет абсолютно предопределена.
        Впрочем, сейчас меня мало интересует, какая гипотеза верна. Странно, казалось бы, от того, как на самом деле устроено Время, сейчас зависит все. И принимать решение мне следует, исходя из этого. Но почему-то мне кажется, что я способен принять правильное решение, не загоняя себя в тесные рамки сухой теории. Совершенно нерациональная, неразумная мысль. Но за годы регулярной работы и Инсайде я стал доверять интуиции.
        Поэтому вместо раздумий над гипотезами попытаюсь найти еще что-нибудь в Сети.
        ГЛАВА 3
        
        Просыпаюсь от писка в голове - чип-нейроконтроллер успешно заменяет будильник.
        Сначала недоумеваю: зачем чип разбудил меня? Ведь сегодня суббота. А кроме того, с сегодняшнего дня я в отпуске.
        Потом в голове всплывают события вчерашнего дня. Ну конечно, сегодня с утра пораньше я должен съездить к родителям Олега. За некой таинственной вещью, из-за которой в него стреляли. Пораньше, потому что хочется скорее разобраться во всей этой истории.
        Оглядываюсь по сторонам. Похоже, вчера я заснул перед компьютером. На экране конечно же нечто невообразимое - всю ночь я ворочался, а интерфейс-перчатки старательно передавали все мои движения компьютеру. И всю ночь компьютер чутко на них реагировал.
        Несколькими пассами я вернул на экран основное меню, затем вышел из системы.
        Для начала надо позавтракать. Иду на кухню. Домашний Компьютер получил от чипа-нейроконтроллера сообщение оомоем пробуждении и отдал нужные распоряжения автоповару.
        Чай заварен как обычно, но почему-то сегодня он кается мне слишком горячим. Ну ничего страшного, пусть остынет, а я пока приму душ. Тем более что ночью я спал мало, да и то перед компьютером. Так что сейчас водные процедуры - то, что доктор прописал.
        Через двадцать минут я уже выхожу из квартиры. Жесткий контрастный душ вернул меня к жизни, так что чувствую я себя бодро. Пока жду лифт, с интересом изучаю надписи на стенах подъезда. Ничего интересного я там найти не ожидаю, просто в хорошем настроении я люблю читать образцы современной наскальной живописи.
        Лифта я так и не дождался. Видимо, престарелый агрегат опять испортился. Придется спускаться пешком.
        Выхожу из подъезда, машинально отскакиваю назад. Смачный плевок с густым звуком шлепается на асфальт. Все верно - несмотря на выходной день, Михайловна уже на посту. Граница на замке, враг не пройдет.
        Выбегаю, стараясь уложиться в те несколько секунд, которые необходимы пенсионерке для «перезарядки». Впрочем, как выясняется, Михайловна не лыком шита.
        Поскольку я неоднократно пользовался ее низкой скорострельностью, старушка сделала соответствующие выводы. И теперь на меня с огромной скоростью несется довольно большое количество воды. Похоже, Михайловна опрокинула целое ведро. И ведь не поленилась поднимать такую тяжесть! А сама постоянно на ревматизм жалуется. Нет, похоже, она всерьез взялась за обеспеченных жителей нашего подъезда. Это уже перестает быть забавным. Наверное, надо будет куда-нибудь обратиться, чтобы не в меру ретивую бабульку приструнили. Хотя, насколько я знаю, менее терпеливые жильцы уже написали кучу жалоб и заявлений. И никаких результатов.
        Короткими перебежками добираюсь до машины. Сев за руль, активирую чип, залезаю в Сеть и скачиваю свежие новости.
        Впрочем, не такие уж и свежие. Со вчерашнего дня в мире мало что изменилось. Саммит продолжается - желаю президенту хорошо отдохнуть. Америка по-прежнему вопит, что в России скрывается лидер арабских экстремистов. Интересно, что же все-таки на самом деле нужно Штатам в нашей стране?
        Внезапно в голову приходит интересная мысль: а зачем, собственно, нужны новости в наше время? Ведь через Сеть можно пошуровать в будущем и найти информацию о событиях, которые еще не произошли! Почему же тогда так популярны «живые» репортажи, свежие новости, интервью с участниками событий?
        Конечно, нужную информацию в современных нейроидных сетях найти не просто. Тем более что большинство данных за триста двадцать лет безвозвратно потеряны. Но о событиях мирового масштаба всегда можно что-нибудь найти. Однако предсказания серьезных событий ютятся лишь на задворках самых крупных сайтов, а свежие новости занимают почетное место на любом сетевом ресурсе. И это притом, что сбор новостей зачастую требует гораздо больше усилий, чем поиск в будущем.
        Наверное, людям просто нравится ощущение сопричастности. Им хочется ощущать, что описываемые события происходят именно сейчас. Что живые люди на месте происшествия собирают данные. Это дает чувство, что что-то происходит, что настоящее -это реальные события, а не сухие строчки в компьютерах будущего. На какое-то время это помогает отвлечься от ощущения предопределенности происходящего.
        Вот и я скачал последние новости, только чтобы приобщиться к бурлению реальной жизни. А до самих событий мне нет никакого дела.
        Гораздо больше сейчас меня интересует, что именно я должен взять у родителей Олега. Как это выглядит, где оно лежит. И как забрать это, чтобы не возбудить подозрений. Сейчас меньше всего мне нужны расспросы. Во-первых, чем меньше родители Олега будут знать, тем меньше вероятность, что опасность грозит и им. Во-вторых, я совсем не хочу беспокоить их сообщением о том, что их сын умирает.
        Надо позвонить Галке, вдруг Олег говорил еще что-нибудь про таинственный предмет, хранящийся у его родителей. Вызываю перед глазами меню чипа, выбираю нужную строчку. Появляется еще одно меню, в котором мне предлагается выбрать нужного абонента из списка либо набрать номер самостоятельно.
        Номер Галки в списке есть, как и номера других бывших одноклассников. Через секунду на втором визуальном слое предстает Галка.
        - Здравствуйте, - произносит она. - С вами говорит автоответчик. Сейчас я не могу подойти к видеофону. В ближайшие пару недель меня не будет в городе. Но, если хотите, можете оставить сообщение.
        - Галка, это я. Отвечай.
        Несколько секунд предо мной все то же застывшее изображение. Затем возникает уже настоящая Галка.
        - Привет, Сашка. А ты сам себе противоречишь: вчера говорил, чтобы я к телефону не подходила, а сегодня сам и звонишь.
        Выглядит она неважно, видимо, не спала всю ночь. Но улыбается. Похоже, с Олегом все в порядке.
        - А я для того и звоню, чтобы проверить - ответишь или нет, - шучу я. - Ты ответила, тем самым провалив все явки и пароли. А если серьезно, то нужно выработать систему условных сигналов. Вдруг меня поймали те, кто в Олега стрелял, и заставили позвонить. Тем более лица моего ты не видишь. Может, на самом деле я привязан к стулу и весь в синяках от нечеловеческих пыток. На щеке у меня свежий шрам, правая рука сломана в шести местах, а во рту кляп.
        - Интересно, как же ты с кляпом во рту говорить умудряешься?
        Несколько секунд мы смеемся. Похоже, мы слишком перенервничали за последние сутки и нам нужна разрядка. Галка продолжает:
        - А в самом деле, почему изображения нет? Ты что, с чипа звонишь?
        - Ага.
        - Я догадалась, у тебя голос странный.
        Наверное, для нее мой голос и в самом деле звучит странно - чип за неимением звуковоспринимающего устройства считывает данные прямо со слухового нерва. А из-за резонанса внутри черепа каждый человек слышит свой голос совсем не так, как окружающие. С этим сталкивался каждый, кто слушал свои собственные слова в записи. Многие из таких людей сначала были уверены, что это аппаратура искажает их голос, даже если речь идет о суперсовременном оборудовании, купленном за сумасшедшие деньги.
        - Галка, я спросить хотел: Олег больше ничего не говорил про ту штуку, из-за которой в него стреляли?
        - Да он всю ночь только про нее и говорил. Но я смогла понять только то, что это «термитник».
        Ага, значит, «термитник». Ну нечто подобное я и предполагал. Если Олег прятал какие-то данные, то искать надо носитель данных. Это могла быть и мемори-карта, и капсула с брэйн-гелем, и даже такая дорогостоящая вещь, как инфокристалл. Но носителем бесценной информации оказался обычный терабайтовый диск, в просторечии - «термитник».
        - Ну ладно, Галка, я сейчас поеду за этим «термитником». Кое-что я уже успел выяснить ночью. Надеюсь, что диск окончательно расставит все на свои места.
        - Сашка, ты постарайся. Пока Олег держится. Но наверняка ничего не могу обещать. Лучше бы ему поскорее в нормальной больнице оказаться.
        - Я постараюсь, Галка. Ладно, я уже приехал. Позвоню, когда узнаю больше.
        Останавливаю машину перед серой двадцатиэтажкой. Подхожу к подъезду, набираю номер квартиры на панели компьютера-«привратника».
        Вскоре заставка пропадает с экрана, теперь его большую часть занимает окладистая борода. Это дед Олега - Егор Федорович. Внешне он похож и на Льва Толстого, и на священника, и на рокера. Классического рокера, такого, каких часто показывают в фильмах про конец двадцатого века, а не на новомодного почитателя современной инкарнации рока.
        Впрочем, Егор Федорович и в самом деле любит музыку той эпохи. Сейчас ему семьдесят с хвостиком, значит, он был еще подростком на рубеже веков. Может быть, в молодости он и был рокером. Я улыбнулся, представил себе Егора Федоровича в черной коже на мотоцикле, пьющего пиво банку за банкой.
        - А, Саша! - узнает меня старик. - Никак с утречка пораньше в гости пришел? Да еще и в выходной день!
        Человек, не знающий Егора Федоровича, может подумать, что он сильно рассержен тем, что я поднял его с кровати ни свет ни заря. Да еще и в субботу. Но на самом деле дед Олега - человек доброжелательный и спокойный. Рассердить его трудно. Да и встает он рано вне зависимости от дня недели. Просто лицо у него такое грозное.
        - Да, Егор Федорович, вот решил проведать старика! - включаюсь я в игру. - А что с утречка пришел, так ведь всем известно: «Кто ходит в гости по утрам, тот поступает мудро». А то, что в выходной, так ведь по будням я работаю.
        - Вот как? - Старик с хитринкой прищурился. - А я-то думал, у тебя отпуск! Видать, спутал тебя с кем-то. Совсем старый стал. Ну проходи. Чего я тебя на пороге держу? Сейчас чай пить будем.
        Компьютер-«привратник» коротко пискнул и, сменив красный огонек на зеленый, впустил меня в подъезд.
        Поднимаюсь на этаж. Старик уже ждет меня на пороге квартиры.
        - Проходи, Саша, - произносит он зычным голосом. Одет Егор Федорович в спортивный костюм - видимо, я отвлек его от утренней зарядки. Старик уделяет большое внимание правильному образу жизни. И результат налицо - в свои семьдесят четыре Егор Федорович не страдает от традиционных старческих недугов, ни разу в жизни не проделывал лазерную коррекцию зрения, регулярно участвует в самых разных спортивных состязаниях. Если не знать наверняка, то и не подумаешь, что он всю жизнь провел за компьютером.
        Егор Федорович - первый в династии потомственных программистов. Олег - представитель уже третьего поколения. Сам он утверждает, что и его дети пойдут по стопам дедов и прадедов. Но я в этом сильно сомневаюсь. Учитывая интенсивность его общения с женщинами, вероятность появления у него детей близка к нулю. Хотя... Может быть, у них с Галкой что-нибудь получится? Пациенты часто влюбляются в медсестер, которые ухаживают за ними.
        Так что, если Олег выживет, у Галки есть все шансы отвести его в ЗАГС. Если Олег выживет...
        Я просто обязан сделать все, что в моих силах.
        - Тебе чаю налить покрепче? - спрашивает Егор Федорович.
        Я киваю. Старик налил в кружку черный ароматный напиток. Налил из керамического чайника - еду из автоповара он не любит. Говорит, что в автоматике души нет, а пища, приготовленная без души, похожа на брачную ночь без невесты.
        - Я так и подумал, что тебе покрепче захочется. Ты всегда крепкий любил, а сегодня еще и не выспался.
        - Откуда вы знаете?
        - Так по тебе ж видно!
        Странно, чувствую я себе нормально. Даже лучше, чем обычно. Но лицо, оказывается, выдает бессонную ночь.
        - И правда не выспался, - признаюсь я. - Всю ночь в Инсайде просидел.
        Старик ухмыляется:
        - Знакомо мне это. Сам сколько раз на «клаве» засыпал. Мне становится интересно. Егор Федорович редко пускался в рассказы о бурной юности. Но такому человеку наверняка есть что рассказать. Осторожно, чтобы не спугнуть припадок откровенности, я спрашиваю:
        - А эта Клава - кто она?
        - «Клава»? «Клава» - это не «кто», а «что».
        - Зря вы так, Егор Федорович. Даже если у вас с ней никаких серьезных отношений не было, не надо так говорить. Она человек, личность. Нельзя к женщине относиться как к подстилке. Извините, если обидел.
        Почему-то мои слова вызывают у старика приступ гомерического хохота, Странно, обычно он с уважением относится к любому человеку и никогда не позволяет себе подобные насмешки. А уж смеяться над словами собеседника, когда тот говорит о серьезных вещах, совсем не в его духе.
        Наконец старик отсмеялся.
        - В данном контексте «клава» не женское имя, - поясняет он. -А сокращение от слова «клавиатура». Знаешь, были такие штуки до интерфейс-перчаток. Вот. на таких "Клавах» я и засыпал.
        И правда, как же я мог забыть? Ведь видел же в музее клавиатуру. Жутко примитивное устройство - управление компьютером происходит не посредством движений, которые обеспечивают огромное количество степеней свободы, а с помощью дискретных надавливаний на панель из метаструктурного пластика, на которой по команде компьютера формируются клавиши.
        Я вспомнил, что, пока я спал, компьютер воспринимал мои движения как приказы. Наверное, если уснуть на клавиатуре, возникает подобный эффект?
        - Скажите, Егор Федорович, а если во сне на «клаве» ворочаться, компьютер ведь будет реагировать, как и на обычные нажатия клавиш?
        - Да. Бывает, проснешься, а на экране полная чепуха. Хотя бывало такое, что какой-нибудь программист или писатель, проснувшись утром, видит, что что-то дельное написано. А как писал, и не помнит. Вот и начинает всем рассказывать, что во сне на клавиатуре ворочался, ворочался, да шедевр и наворочал. Да только враки это. Не может такого быть. Знаешь, как раньше шутили? «По теории вероятности, если миллион обезьян посадить за компьютеры и заставить бессистемно стучать по клавиатуре, то рано или поздно они настучат шедевр. Но появление Интернета доказало, что это не так». - Несколько секунд кухню сотрясает наш хохот. Затем старик продолжает: - Так вот, к чему это я? Это я к тому, что нельзя просто взять да наворочать шедевр. Если бы это так просто было, то программисты да писатели не напрягали бы мозги, а просто положили бы клавиатуру на кресло да елозили бы по ней пятой точкой. А то, что человек проснулся, да и не помнит, как он чего-то там написал, - это не удивительно. Я и сам по молодости сколько раз после праздников просыпался, вокруг оглядывался да дивился - ну не мог я такого понатворить!
        Да, хорошо все-таки сидеть вот так на кухне, чаек попивать и умные беседы вести. Вот только не для этого я пришел. Надо «термитник» искать.
        - Егор Федорович, а я ведь совсем позабыл, что по делу приехал.
        - Ты-то позабыл, а я помню. Я ж сразу, как тебя увидел, понял - ты сюда не чай пить явился.
        - Да, 'Олег оставлял здесь «термитник». А теперь ему он зачем-то срочно понадобился. Сам он подъехать не мог, так меня прислал.
        - «Термитник»? Уж не тот ли, который он два дня назад принес?
        - Наверное, тот самый!
        - Погоди здесь, сейчас принесу. Ты пока еще себе чаю подлей.
        Старик вернулся быстро. Пожалуй, даже слишком быстро. Хотя о чем это я? Уж слишком я подозрительным стал. Всюду подвох мерещится. Даже там, где его и быть-то не может. Почему я вообще решил, что Егор Федорович будет искать «термитник» несколько минут?
        - Держи, - протягивает старик черный бокс с диском. - Ты прямо сейчас уйдешь или еще посидишь?
        - Да, пожалуй, еще посижу, - решаю я.
        Мне это действительно нужно - от всех этих переживаний у меня началось нечто вроде мозгового ступора. Надеюсь, что непринужденная беседа с умным человеком выведет меня из такого состояния.
        Старик наливает себе еще чаю и предлагает:
        - Ну давай поговорим о чем-нибудь глобальном. В таких кухонных посиделках только о глобальном и можно говорить. О политике, об искусстве, об изменении климата.
        - О путешествиях во времени, - добавляю я.
        - А ты все туда же! Как в детстве этими путешествиями бредил, так до сих пор и не прошло. Ну можно и о путешествиях во времени поговорить. Начинай ты, раз уж тему предложил.
        - Давайте о Развилке поговорим. Вот вы как считаете - можем ли мы выбрать одну из ветвей? Если обладаем возможностью влиять на фактор Развилки?
        - Да, я думаю, можем. Да только какой смысл? Все Равно ведь дальше - предопределенность еще на триста двадцать лет.
        - Хоть какой-то выбор.
        - А в жизни человека не должен быть выбор между ограниченным числом альтернатив! Человек должен не выбрать свою судьбу, он должен сам ее творить.
        - Но согласитесь, обе ветви не так уж и плохи. Могло быть все гораздо хуже.
        - Могло быть. Вот только дело не в этом. Когда я был еще совсем маленьким, мой дед часто говорил, что после Второй мировой жилось трудно. Очень трудно. Но у людей была Цель. Восстановить страну, построить коммунизм. И люди были счастливыми. Они много работали, но это доставляло им удовольствие - они верили, что каждое усилие приближает светлое будущее. А потом жить стало проще, жить стало скучнее. Людям уже не надо было заботиться о том, что они будут есть завтра. Но в большой Цели они разочаровались. Сразу после войны голодные вымотавшиеся люди собирались по вечерам на темной кухне, пили пустой морковный чай и мечтали. Мечтали, как они будут много-много работать под управлением товарища Сталина и построят коммунизм. Но когда жизнь наладилась, собираться на кухнях стали уже за кружкой горячего сладкого чая с лимоном, заедали его печеньем и ругали партию. И ведь работать надо было уже меньше, и питание улучшилось, и не расстреливали каждого десятого! А люди все равно чем-то недовольны были!
        - А причем здесь путешествия во времени?
        - Погоди ты, торопыга! Я ж к этому разговор и веду. Вам, молодым, сразу готовые ответы подавай! А ведь жизнь такая штука - тут самому думать надо. А для этого надо знать, как до тебя люди жили. Так что слушай старика, он тебя плохому не научит.
        Егор Федорович сильно переигрывает, изображая типичного пенсионера, вразумляющего несознательную молодежь. Но все же я молча киваю - спектакль заинтересовал меня.
        - Так вот, о чем это я? А я о том, что, когда дерьмократы пришли, народ с радостью кинулся за новой большой и светлой Целью. Даже и не обратили внимания, что Цель эта дурно попахивает. И народ снова стал жить плохо. Из магазинов исчезло все. Народ вымирал пачками. Но все были счастливы - как же, еще несколько лет пройдет, и будем все жить при рыночной экономике. А потом как-то незаметно рыночная экономика наступила.
        Егор Федорович осушил залпом кружку чая, видимо, от длительного монолога горло пересохло.
        - Как же это незаметно могло произойти? - пользуясь возникшей паузой, спрашиваю я.
        - А вот так. Я это время хорошо помню, уже в школе учился. В девяносто пятом еще рынка не было, один базар был. Нахватали у Запада внешней атрибутики и думали, что от этого хорошо жить будем. А в двухтысячном рынок уже был. Еще несовершенный, с глюками, но уже был. После этого уже ничего принципиально нового правительство не сделало, а только отлаживало то, что уже есть. Баги вылавливало.
        Я усмехнулся: старик забыл о своей роли ворчливого пенсионера и стал самим собой - программистом.
        - Я вот часто думаю, - продолжает Егор Федорович, - в какой же момент между девяносто пятым и двухтысячным базар превратился в рынок? Наверное, все-таки после кризиса девяносто восьмого до людей окончательно дошло, что сам по себе рынок не панацея, надо еще его правильно применять. Ну да это не важно. А важно, что как только люди стали жить лучше, оптимизм опять куда-то пропал. И опять люди ругали власть. Видишь закономерность? То же. что и с коммунистами было. Пока все плохо, народ хотел сделать лучше, стремился к чему-то. И был счастлив. А когда было вдосталь хлеба и зрелищ, народ скучал. И я сейчас не голословно говорю: есть статистика по самоубийствам, по психическим болезням, по производительности труда. И еще куча всякой статистики. И все подтверждает закономерность. - Старик прокашлялся, хлебнул еще чаю и продолжил: - А дальше то же самое было. В две тысячи двенадцатом, когда народ заволновался и погнал дерьмократов взашей. Какое время было! Тогда, правда, уже не за хорошую жизнь ратовали - жили и так хорошо. Народ нравственностью озаботился. Мол, Америка нашу молодежь совращает всякой
голливудщиной и прочей попсой. Какая тогда борьба за нравственность началась! Когда Цензуру ввели, народ на улицы выходил, «ура» кричал. А заодно решили все прочие ценности пересмотреть. У нас народ такой - косметического ремонта делать не могут, им надо все до фундамента разрушить и на руинах с нуля строиться. Короче, вместе со свободой слова пересмотрели постулат о всеобщем равенстве. В самом деле, как же так получается, что и пьянчуга подзаборный, и профессор-социолог в равной степени судьбу государства решают? Почему равные права имеют и вор-рецидивист, и милиционер, который ночи не спит, язву себе заработал, граждан от того вора оберегая? Короче, новый порядок ввели: сколько заслужил, столько прав и получаешь. Если думаешь, что мало дали, работай, трудись. Получишь больше. А если лень напрягаться, то тебе права давать опасно. И для тебя, и для общества. В тот период жить было не особо трудно - все-таки двадцать первый век, а не первобытный строй. Но народу ясно дали понять: халява кончилась, работать надо. Это нашему-то народу, к халяве приученному! Казалось бы, никогда такие реформы не пройдут.
Прошли, да еще как! Народ обрадовался - теперь-то наконец порядок будет. А что работать надо, так это вообще ерунда. Если за работу зарплату получаешь, да еще и прав больше, да еще это все на пользу государству - так это не работа, а удовольствие.
        Егор Федорович посмотрел на кружку с чаем. Видимо, в горле пересохло, но и пить больше сил нет.
        - Ты погоди, Шурик. Я сейчас вернусь, тогда и продолжу... - Видимо, старик решил избавиться от лишней жидкости. - Не утомил я тебя стариковскими разговорами?
        - Нет, - отвечаю вполне искренне.
        Хотя все услышанное я помню еще из школьных уроков истории, мне интересно слушать Егора Федоровича. Он умеет рассказывать об известных вещах по-новому.
        Через несколько минут старик вернулся. Еще раз посмотрел на кружку. Причем с тем же выражением лица. Наверное, чай ему уже порядком надоел. Да для сердца в таких количествах вредно. Хотя со здоровьем-то у старика проблем нет.
        - Егор Федорович, может, вам что-нибудь другое пить? - советую я.
        - И то верно. Такие разговоры совсем под другую жидкость говорятся. - Старик достал из шкафчика початую бутылку.
        - Да я не водку имел в виду! Я хотел сказать, может, нам соку или морсу попить.
        - Мало ли что ты сказать хотел!
        - Да я водку не люблю! Тем более по утрам.
        - А тебе никто и не предлагает. - Старик хитро прищуривается.
        - Не предлагает, - соглашаюсь я. Затем прищуриваюсь так же хитро: - А второю стопку вы для себя достали?
        Старик рассмеялся.
        - Ишь, внимательный какой! Ну ладно, раз ты у нас трезвенник, давай сок пить.
        Егор Федорович убрал бутылку на место и достал из холодильника коробку апельсинового сока. Но налил его в те самые водочные стопки.
        - Так на чем я остановился? - продолжил он.
        - На том, что после две тысячи двенадцатого все стали жить счастливо. Несмотря на то что пришлось много работать.
        - Верно. Несколько лет все было замечательно. Преступности меньше стало, коррупции тоже. Экономика вверх поползла. А потом все на круги своя вернулось. Скучно народу стало. В который раз. И вороватые чиновники откуда-то выползли, и ВВП не так быстро прирастать стал. Но все равно, к две тысячи двадцать первому мы уже не сильно отставали от Америки. А по многим показателям даже и опережали. А в двадцать первом...
        - Дубов открыл машину времени!
        - Верно. Какой ажиотаж тогда поднялся! Ученые будто сбесились. Как же так - все, чем они жили, стало ненужно! И как знак протеста весь мир захлестнула волна новых открытий. Точнее, захлестнуло Россию. Остальным странам совсем чуть-чуть перепало. Оно понятно. Народ у нас талантливее. Да и в остальных странах у ученых таких мыслей и не возникло. Они путешествия во времени восприняли приземлено, как великое открытие, как новые перспективы. Но это не было чем-то, что могло бы перевернуть их мировоззрение. У них мышление практичное, на колобок похоже.
        - Почему на колобок?
        - Да потому что приземленное и бесформенное. Как ни верти, ему все равно. Верха и низа нет. Зато устойчивое. А наше мировоззрение как башня. Высокое, к небу тянется. Да только из-за высоты чрезмерной его ветром так и колышет туда-сюда. А чуть посильнее подует - вот и перевернулась башня. Но это я отвлекся. Значит, понаоткрывали ученые тогда столько, что до сих пор закрыть не могут. Многое, конечно, проворонили - что Штаты по дешевке скупили, а что вообще сперли. Но сберегли все-таки гораздо больше, чем можно было предположить. Тогда мы развиваться и начали. И заметь, таже закономерность. Как только кризис, так наши сразу во всей красе себя проявили. Правда, теперь кризис не в экономике и не в обществе - тут ломка мировоззрения. Потому и особо счастливыми мы тогда не были. А потом наступила абсолютная предопределенность. В таких условиях кризиса уже никак не получится. А значит, счастливыми мы больше не будем. Или, что еще хуже, научимся жить как на Западе - одновременно и стабильно, и счастливо. И вот тогда всему человечеству конец. Только представь, еще почти четыре века полной
предопределенности! Народ совсем разучится будущего бояться!
        - А разве это хорошо - бояться будущего?
        - В определенной дозе это просто необходимо для выживания! Только представь: наступит Развилка, связь с будущим прервется. Но на триста двадцать лет вперед будущее уже известно! Конечно же, эти триста двадцать лет народ проживет, не думая о будущем. А потом это самое будущее наступит. Как ты думаешь, смогут люди нормально жить? Они же ничего не смогут выбирать!
        - Ну вы не совсем правы, Егор Федорович. Сгущаете краски. Во-первых, не так уж и хорошо мы знаем будущее. Через двенадцать лет в обоих ветвях наступают Теневые Зоны. Мы точно знаем, что произойдут какие-то социальные потрясения, хотя и не знаем, какие именно: данных за тот период не сохранилось ни в одном из будущих. Про то, что произойдет в Теневых Зонах, мы не можем сказать. А во-вторых, мы можем уверенно прогнозировать лишь немногие события. И потом, люди живут не по предсказаниям, они сами делают выбор. Просто заранее можно узнать, какой выбор они сделают, но решение поступать определенным образом все равно идет от человека. Его никто и ничто не заставляет поступать именно так. Поступок человека первичен, а информация о поступке вторична. И не имеет значения то, что такая информация уже существовала, когда поступка не было и в помине. Это называется парадокс причинности при перемещениях во времени.
        - Нет, Сашка. Здесь не имеет значения, как все обстоит на самом деле. Проблема не в учебниках физики, она в головах людей. Понимаешь, сама мысль о предопределенности очень соблазнительна. Принимая подобную гипотезу, человек снимает с себя ответственность за свои неудачи. Всегда очень удобно сказать: я ничего не мог изменить, все предопределено. Еще когда никто и не думал о путешествиях во времени, существовали подобные идеи. И пусть тогда это называли судьбой, роком, фатумом и объясняли мистикой, а не физикой - суть была та же. Проще считать, что все предопределено. Гораздо труднее знать, что если бы ты поступил иначе, то предопределено было бы другое. Это контраргументы против твоего «во-вторых». А по поводу «во-первых» возражения те же самые: неважно, насколько хорошо мы знаем будущее. А важно, что мы считаем будущее предопределенным. Так что через триста двадцать лет после Развилки человечество будет вынуждено решать такие проблемы, с которыми оно уже давно не сталкивалось. И оно вымрет.
        - Может, еще не все так плохо? Может, наши потомки приспособятся? Кроме того, впереди может быть еще одна Развилка, тогда люди снова будут знать свое будущее.
        - Может быть. Но, как говорится, если бы да кабы, да но рту росли грибы, то был бы не рот, был бы целый огород. Все может быть. Но будет ли? Да и не хотел бы я, чтобы человечество всегда знало свое будущее. Тридцать лет такого испытания нас изменили. Четыре века изуродуют психику. Но если такое навсегда... Это будет уже не то человечество, которое мы знаем.
        Мы помолчали. Да, умный человек Егор Федорович, Хорошо мы поговорили. Однако по самым актуальным для меня вопросам идей не возникло... А я так надеялся...
        - Егор Федорович, а если бы вы могли влиять на фактор Развилки, какую ветвь выбрали - R или L?
        Старик задумался. Как-то ненатурально задумался. Будто хотел убедить меня, что никогда раньше не думал об этом. Он что, меня совсем за дурачка держит? Да каждый человек обсуждал эту тему миллионы раз - и с друзьями, и с самим собой. Каждый уже составил для себя четкое мнение, какая из ветвей лучше. И все же старик задумался... Почему Егор Федорович хочет, чтобы я решил, что он в сомнениях? Может, старик боится, что под давлением его авторитета я изменю свое мнение. Глупости. Егор Федорович мог бы повлиять на меня, если бы от этого что-то зависело, если бы я сомневался в правильности своего мнения. То есть я, конечно, сомневаюсь, все-таки судьба человечества решается. Но старику это откуда знать? А если не знает, то почему он боится повлиять на мое мнение? Или тут что-то другое? А может, он действительно никогда не задумывался над этим? Нет, чушь, такого просто быть не может.
        - Знаешь, Саша, это трудный вопрос. В левой ветви порядку побольше. Зато правая мне внушает больше оптимизма - у нее больше шансов выжить после окончания предопределенности. Все-таки там каждый борется за свою жизнь. В таких условиях некогда думать о предопределенности. Так что, когда кончится предсказанный период, для них мало что изменится.
        Жалко. Я надеялся, что старик назовет левую ветвь. Потому что в левой Олег выживет. Если содержимое «термитника» позволит мне влиять на фактор Развилки, то я хотел бы выбрать ту ветвь, в которой мой друг жив. Но имею ли я право изменять судьбу всего человечества ради одного человека? Мне самому правая ветвь кажется лучшей. Но я все же надеялся, что Егор Федорович скажет, что левая ветвь лучше. Надеялся, что он найдет убедительные доказательства. Убедит меня в том, что, если я выберу для своего друга жизнь, лучше станет всему человечеству. Но этого не произошло. Может быть, старик только что подписал смертный приговор своему внуку.
        Нет!" Нечего сюда Егора Федоровича впутывать. Какое бы решение я ни принял, это будет только мое решение. И вся ответственность на мне.
        - Егор Федорович, но ведь в правой ветви одни дикари живут! - вырывается у меня. Непроизвольно. Уж очень мне хочется, чтобы старик избавил меня от колебаний. Чтобы не надо было выбирать между жизнью друга и судьбой человечества. Чтобы можно было как в рекламе - дни в одном флаконе.
        - Ну не такие уж дикари. А точнее, совсем не дикари. В технике разбираются. Не все, конечно, но всем и незачем. Зато каждый из них такую школу жизни прошел!
        Старик высказал те же аргументы, какими я сам не раз защищал правую ветвь в ничего не значащих разговорах.
        Однако этот разговор значил слишком много. И я предпринял последнюю попытку.
        - Егор Федорович, да разве в технике дело? У них же никаких моральных принципов нет!
        - Насчет принципов верно. Нет у них четко прописанных нравственных постулатов. Но это не значит, что у них нет морали. Даже настоящие дикари не бросаются без разбору на всех вокруг, как берсерки. В конце концов, человеческое общество - это всегда общество. А в любом социуме люди просто обязаны вести себя в определенных рамках, иначе хуже будет им самим. Я сейчас не говорю про уголовное наказание. Просто, когда люди ведут дела к обоюдной выгоде, общество более жизнеспособно. Те структурные единицы общества, в которых этот принцип не выполнялся, не могли конкурировать с другими. И отмирали. То есть по принципу отбора люди склонны заботиться об окружающих. Человек вырастает в этом мире, постоянно сталкивается с взаимовыгодным поведением. Он с пеленок впитывает в себя именно такое поведение. В итоге он очень хорошо ориентируется в нюансах именно таких межличностных отношений. А вот эгоистичное поведение - вещь для него новая, малоизученная. В этой области он не может опираться на опыт предков, впитанный с молоком матери. Он вынужден сам совершать все ошибки, наступать на грабли. И он постоянно ощущает
сильный психологический дискомфорт. Таким образом, для человека проще жить по моральным принципам, неважно, имеют они четкую формулировку или понимаются интуитивно. Конечно, все время от времени срываются на эгоизм - уж очень соблазн велик. Но мораль есть в любом обществе. Другое дело, что настройка на мораль может сбиться, человек повернется к эгоизму, но это чревато психическими расстройствами. Депрессии, раздражительность, шизофрения, паранойя. В нашем обществе такой человек будет жить и портить жизнь себе и окружающим. В мире правой ветви - умрет. А если в их обществе аморальные люди вымирают, то чей мир более аморален - наш или их?
        Нет, похоже, мне не добиться от старика признания, что правый мир хуже. Значит, он действительно лучший. Не только по моему мнению, но и объективно. Итак, придется выбирать между жизнью друга и всеобщим благом.
        - Ладно, Егор Федорович, пора мне. Пойду.
        - Иди. Будь осторожен.
        Я непонимающе уставился на старика. Осторожность мне действительно не помешает. Но откуда Егор Федорович про это знает?
        - Что рот разинул? - усмехается старик. - Да я сразу понял, что ты в серьезное дело вляпался. Сначала Олег оставил этот диск, жутко волновался. Сказал никому «термитник» не отдавать, только ему или тебе. Потом пришел ты. Серьезный, сосредоточенный. Когда я тебя спросил, ты сразу уйдешь или посидишь, ты сначала помялся. Видно было, время терять жалко. А потом быстро согласился посидеть. Видно, решил с умным человеком поговорить, авось мысль какая придет. Когда я спросил, о чем разговор вести будем, ты предложил о Развилке. Мол, может ли человек выбрать ветвь. Ну тут я понял: серьезное дело, раз фактор Развилки замешан. Я еще долго сомневался, слишком уж глобальное событие - Развилка. Да и по прогнозам до нее еще лет десять. Но на то они и прогнозы, чтобы на деле все по-другому случалось. А уж когда ты меня в открытую спросил: какую бы ветвь я выбрал, если б смог, - я убедился, что правильно догадался. Так что, говорю, осторожнее. Где серьезные дела, там серьезные люди. А они потому и серьезные, что шутить не любят. И еще, ты старика слушай, но решать тебе. Думай сам. Кстати, а с Олежкой-то все в
порядке?
        - Галка надеется, что он выживет, - промямлил я.
        - Галка? Что ж вы девушку-то во все это втянули?
        - Егор Федорович, Олегу врач нужен был. А в больницу ему нельзя, там его могут убить, - принялся я оправдываться. - И потом вы же знаете Галку, она хоть и девушка, а любого мужика за пояс заткнет.
        - Верно, верно... - Старик тряхнул головой. - Ладно, больше мне ничего не рассказывай. Чем меньше я знаю, тем меньше могу рассказать.
        - До свидания, Егор Федорович, - пробормотал я, немного помолчав.
        Спускаясь на лифте, я думал о том, что конспиратор из меня фиговый.
        ГЛАВА 4
        
        Угораздило же меня вляпаться в эту историю!
        Сразу понятно было, что тут дело серьезное. Но я даже и предположить не мог, что настолько!
        Я-то думал, что Олега пытались убить какие-нибудь «братки». Но, как говорится, индюк тоже думал. Надеюсь, что я в суп не попаду. Хотя вполне имею реальную возможность принять горячую ванну в овощном бульоне.
        У Олега в квартире я наследил порядочно. Тогда я думал, что имею дело с урками, пусть и очень высокого уровня. Для них вполне хватило бы стертых отпечатков и пропавшего компьютера, чтобы потерять мой след. Но теперь я л-|аю, кто стоит за этой историей.
        Наверняка все бабульки в радиусе нескольких километров от дома Олега уже опрошены. Вот я сейчас сижу у себя дома, тупо смотрю на холлопанель, а серьезные люди поднимаются в лифте. Сейчас раздастся звонок в дверь, и все - конец...
        Звонок действительно раздается. Я вздрагиваю, вскакиваю с кресла, лишь потом понимаю, что звонит видеофон. На определителе высвечивается номер квартиры родителей Олега. Наверное, Егор Федорович.
        Тыкаю пальцем в панель видеофона. Первое, что вижу поту сторону экрана, - окладистая борода. Так и есть, Егор Федорович.
        - Еще раз добрый день, Саша. - Старик говорит дребезжащим старческим голосом, смешно окая. Он любит изображать эдакого простоватого деревенского пенсионера. Однако неким десятым чувством понимаю - на этот раз представление разыгрывается не для меня. А для кого тогда? Ладно, подыграю, а по ходу разговора постараюсь это выяснить.
        - И вам день добрый, Егор Федорович. Кстати, почему «еще раз»? Когда я к вам приходил, было только доброе утро. А доброго дня вы мне сегодня еще не желали.
        - И то верно. Склероз стариковский замучил. Еще хорошо, что не маразм, как-никак восьмой десяток идет. Я чего звоню-то? Сказать хотел, ко мне тут ваши друзья заходили.
        На последних словах в речи старика промелькнули интонации, значения которых я не понял. Но ясно одно: Егор Федорович хочет сказать мне нечто, не предназначенное для чужих ушей. А эти самые уши чутко вслушиваются в разговор.
        - Какие друзья? - спрашиваю я не слишком заинтересованно - для стороннего наблюдателя. А вернее, слушателя.
        Все мое внимание сконцентрировано на разговоре. Егор Федорович ведет какую-то тонкую игру, смысла которой я не понимаю. Поэтому любое мое слово может смешать старику все карты.
        - Ну я и не знаю какие. Вы ж, молодежь, сами по себе. Теперь не то что раньше, всех знакомых в семьях знали. А сейчас и не поймешь: не то просто знакомые, не то друзья, не то эти... партнеры деловые. Или не деловые, сейчас же разврат всякий.
        Эх, Егор Федорович, умный вы человек. И актер из вас хороший. Да вот беда, увлекаетесь, начинаете для себя, для души играть. И со стороны сразу видно, что играете.
        - Егор Федорович, а чего хотели эти друзья? - Я решил, что если не прервать словоблудия старика, то добром это не кончится.
        - Ентот хотели... как его... диск такой... муравейник, что ли?
        - «Термитник», - подсказываю я.
        - О! Он самый! Пришли, говорят: они Олегу друзья. д не оставлял ли для них Олег «термитник»? Это они спрашивают. Как же, говорю, не оставлял. Еще как оставлял, говорю. Да только другой его друг приходил, забрал. Если нам приспичило, так к ему и езжайте. Они мне твою фамилию называют, мол, не ты ли это забрал муравейник. Я говорю, как же не он! Еще как он! То бишь ты. Думаю, они сейчас к тебе катят.
        - Спасибо, Егор Федорович, что позвонили. Я их обязательно встречу.
        Старик прервал соединение.
        Вот, значит, какие дела! К Егору Федоровичу пришли «друзья», спрашивали про «термитник». Старик понял: они знают и то, что диск хранился здесь и что я приходил. Решил, что отпираться бесполезно. И применил старую мудрость - полуправда хуже, чем ложь. И правильно. Начни он говорить, что ничего не знает, ему бы какую-нибудь «сыворотку правды» вкололи. Или что-то еще хуже. А так и ничего лишнего не сказал, и подозрений не вызвал. Да еще мне позвонил, предупредил об опасности. Видимо, подозревает, что видеофон прослушивается, иначе не стал бы ломать комедию.
        Надо что-то делать. Вот только что? Ответ очевиден - бежать. Только бежать грамотно. Понятия не имею, в чем заключается грамотность побега. Но если я сбегу неграмотно, то меня найдут быстрее, чем я успею затеряться.
        Наверное, первым делом надо позаботиться, чтобы никто не понял, куда я решил бежать. Ну с этим проблем чет, я и сам этого еще не знаю. Отправлюсь куда глаза глядят, лишь бы подальше отсюда.
        А еще нельзя допустить, чтобы преследователи вышли на Галку с Олегом. Во-первых, они слишком много знают, и в живых их не оставят. А во-вторых, они - прекрасное средство давления на меня. Даже если я скроюсь, то меня могут заставить сдаться.
        Какая жалость, что в компьютере сохраняются последние пятьдесят звонков! Хотя интеграция всей бытовой электроники в единую систему и облегчает жизнь, иногда это здорово мешает. Теперь придется выбирать: расколошматить мой системник здесь или таскать с собой. А ведь еще есть системник Олега! С ним тоже надо что-то делать. Пусть я и не нашел там ничего интересного, но у меня-то не было аппаратуры для глубинного сканирования брэйн-геля. Лучше все-таки забрать с собой. Потому что нужно четверть часа, чтобы раскурочить все части компьютера, которые могут что-либо помнить. А счет идет уже на минуты. Выбегаю из подъезда с большой сумкой, где покоятся оба системника и кое-какая полезная мелочь. Куда бежать - направо или налево? В переулке справа мелькнул дорогой черный хаверкар. Уж не знаю, по мою ли душу или просто мимо проезжал. Выяснять это совсем не хочется. Но в боевиках именно на таких машинах разъезжают бандиты или агенты силовых структур. Тем более, если за мной кинулись сразу от Егора Федоровича, то подъезжать должны именно справа.
        Таким образам, самое логичное в моем случае - бежать налево. Я так и поступил. Побежал не по асфальтовой дорожке, а ломанул через кусты под окнами.
        Пробежав вдоль дома до угла, я оглянулся. Черный хаверкар остановился у моего подъезда. Если это действительно за мной (в чем я уже не сомневаюсь), то моя хитрость с кустами удалась, я остался незамеченным.
        Последнее, что я увидел, прежде чем скрылся за углом, - гора картофельных очистков, которая валится прямо на блестящий хаверкар. Затем воздух, плотный от зноя, огласился неистовыми воплями Михайловны:
        - Буржуи! Олигархи вшивые! Напокупали машин! А честные люди на дешевых иномарках ездить должны!
        Я даже пожалел своих преследователей: уж если мой «жигуль» подвергался яростным нападкам, то дорогущий «москвич»-хаверкар должен довести Михайловну до белого каления. Одними картофельными очистками тут не обойдется, на подходе тяжелая артиллерия.
        Однако повеселился, и хватит. Теперь о грустном. Куда мне бежать дальше? И самое главное, что делать с информацией на «термитнике»?
        Начнем со второго вопроса. Я должен выбрать одну из двух альтернативных ветвей реальности. После чего необходимо добиться, чтобы именно эта ветвь реализовалась. А вот тут уже начинаются трудности.
        Я абсолютно не представляю, что именно должен сделать с информацией на диске, чтобы реализовалась одна из ветвей. А значит, я должен поискать в будущем все, что связано с этой информацией. Искать надо в том периоде времени, который наступит сразу после Развилки. Или нет? Первые десять лет после того, как ветви разделяются, они практически не отличаются друг от друга.
        Значит, я должен куда-то надежно спрятать информацию так, чтобы она увидела свет только через десять лет. И от того, куда я ее спрячу, зависит, какие последствия она вызовет.
        В назначенный срок в обеих ветвях начнутся Теневые Зоны - периоды будущего, про которые мы мало что знаем. Слишком уж мало данных сохранилось за то время. И все они невнятные и сумбурные. Похоже, люди тогда и сами не очень хорошо понимали, что происходит. Точнее, не будут понимать.
        Теперь-то мне это кажется вполне объяснимым: содержимое «термитника» наверняка должно произвести эффект разорвавшейся бомбы. Причем бомбы кварковой.
        Значит, придется искать в Теневых Зонах. Это плохо. Найти там что-либо конкретное невероятно сложно. Впрочем, я хорошо знаю, что ищу. Это раз. Я профессионал в предсказании будущего. Это два. И мне очень нужно понять, что мне делать. Это три. А значит, я справлюсь.
        Впрочем, есть одна проблема. Вроде бы и небольшая, но неприятная - мне неоткуда выйти в Сеть. Домой не сунешься, к друзьям тоже. Если попробовать через чип, меня тут же вычислят. Какое-нибудь интернет-кафе? Вроде бы никаких логических возражений против этого варианта найти не могу. Но чем-то он мне не нравится. Интуиция у меня развита превосходно. Вот только раньше я всегда использовал ее для того, чтобы найти нечто. А не для того, чтобы чего-то избежать. Может быть, выполняя неприличные функции, интуиция дала сбой? Но рисковать не буду.
        Сначала надо съездить на «Савок» - Савеловский рынок, где можно купить абсолютно любую кваркотронику, В том числе и не совсем легальную. Впрочем, ничего незаконного мне сейчас не нужно - я просто хочу выйти в Сеть, не привлекая внимания преследователей.
        Без возможности пользоваться идентификационной картой простые и привычные действия превращаются в большие трудности. Чтобы попасть в метро, пришлось за наличные деньги купить проездной билет. Выяснилось, что хоть он и похож на идентификационную карту, его нужно не прикладывать к турникету, а пропихивать в специальную щель.
        Турникет зачем-то отпечатал на обороте билета таинственное четырехзначное число.
        Пока ехал, размышлял, как обезопасить Галку и Олега. Ничего путного не придумал. Главным образом потому, что в голове назойливо вертелась абсолютно ненужная мысль: а что же значит таинственное число?
        «Савок» встретил меня суетливой толкотней, шумным гомоном и покосившейся вывеской «Савеловский гадиорынок». Когда я был здесь впервые, то не сразу сообразил, что «гадио» - это «радио» с полустертой первой буквой.
        Впрочем, получившееся название гораздо лучше отражает сущность этого места, чем первоначальное. Может быть, полвека назад здесь действительно продавались исключительно радиодетали. Но теперь радиолюбителей не осталось, да и само радио практически вымерло, вытесненное более совершенными средствами связи. А вот гадов всех мастей и разновидностей здесь действительно хватает - как среди продавцов, так и в толпах покупателей. Впрочем, это общее свойство всех рынков. Так что новое название получилось очень правильное. Может быть, стершаяся дуга у буквы «р» - не результат деятельности воды и ветра, а дело рук человеческих?
        На витринах ближайших к выходу павильонов покоятся разнообразные носители с самыми разными фильмами. Рядом с милыми и добрыми отечественными мультиками лежит откровенная порнография. Лежит вполне открыто, несмотря на закон, запрещающий распространение подобной мерзости. На выходе из подземного перехода, перед входом на рынок живописная парочка: с одной стороны перехода лоток, сияющий обнаженными телесами на коробочках с дисками, а напротив - скучающий милиционер.
        А вот дальше продается то, ради чего я и приехал сюда. Самая разнообразная кваркотроника. Есть здесь и стандартные периферийные устройства для компьютеров, и обычные мобильники. Но основной ассортимент представлен тем, чего не купишь в обычных магазинах.
        Хотя я хорошо знаком с высокими технологиями, большинство из лежащих здесь агрегатов мне абсолютно неизвестны. О назначении некоторых из них я могу только догадываться.
        На витрине одного из павильончиков я замечаю то, что нужно мне. Захожу внутрь. Продавец - толстенький, усатый мужичок - замечает мою заинтересованность и мгновенно оживляется.
        - Что-то конкретное ищете?
        - Ищу.
        Я продолжаю внимательно изучать товар. Мужичонка несколько секунд помолчал, ожидая, пока я скажу, что именно мне нужно. Не дождался.
        - Подсказать что-нибудь?
        - Спасибо, я сам разберусь.
        Терпеть не могу, когда продавец столь назойливо предлагает свои услуги. К счастью, мужичонка заткнулся. Однако пристального взгляда с меня не сводит. Наверное, боится, что я могу умыкнуть что-либо.
        Наконец я выбрал необходимое оборудование.
        - Дайте мне, пожалуйста, этот коммуникатор.
        Продавец покосился уважительно - я выбрал самую дорогую модель. Расплатился я наличными. Осталось не так уж и много. Еще одна проблема.
        Покинув рынок, я направился к метро. В голове уже сложился примерный план действий. Во-первых, надо подробно выяснить, что именно мне надо сделать, чтобы ревизовать конкретную ветвь. Во-вторых, надо выбрать одну из ветвей.
        Для реализации плана необходимо где-то схорониться. " Москве оставаться опасно. Уезжать - еще опасней. Выход один - скрыться в будущем. Воспользоваться крупным хронопортом нельзя, сразу же повяжут. Но это не проблема сейчас многие имеют полулегальные машины времени. Есть они и у некоторых моих друзей.
        Вот только сначала нужно позаботиться о безопасности Олега и Галки. На метро доехал до Домодедово. Подошел к видеофонной будке. Немного поколдовал над панелью. Затем надиктовал сообщение.
        - Привет, Олег. Не знаю, зачем я говорю это - ты, наверное, уже мертв. И никогда уже не услышишь этих слов. Ты считал меня своим другом, но я тебя кинул. Я просто не мог поступить по-другому. Этот диск имеет слишком большую ценность. Этой информацией не могут владеть двое. Теперь она только моя. Я поступил подло, когда оставил тебя умирать. Но ты сам должен понимать: игра идет по-крупному. Ничего личного. Прощай. Надеюсь, что ты попал в рай. Отлично, теперь следует только отправить видеоролик на сетевой почтовый ящик Олега, который наверняка находится под наблюдением. Когда злые дяденьки увидят это, они поймут три вещи. Первая - Олег уже мертв, о нем можно не беспокоиться. Вторая - никто, кроме меня, больше не знает о «термитнике». Третья - я решил использовать информацию для собственной выгоды, все силы следует бросить, чтобы найти меня.
        Таким образом, Олега они искать больше не будут. На Галку тоже не выйдут. Правда, мне придется туго. Поэтому надо поскорей убираться подальше. Как только станет ясно, откуда было послано сообщение, сюда ринется куча народа. Поскольку Домодедово - крупный аэропорт, преследователи решат, что я хочу улететь из города. Возможно, какое-то время они будут разрабатывать эту версию, и я успею скрыться.
        Теперь следует ехать к Андрею. Лет десять назад он собрал в подвале загородного дома работоспособную машину времени. Насколько я знаю, она до сих пор исправно функционирует.
        Ехать долго. Сначала на метро, затем на автобусе. Андрей живет в области, в сорока километрах от внешней Кольцевой.
        Попытался привести мысли в порядок. Не получилось. Тогда решил опробовать покупку. Тем более пребывание в Сети всегда действовало благоприятно на мою психику, а это мне сейчас необходимо.
        Коммуникатор, похожий на навороченные часы, застегиваю на левом запястье. Долго копаюсь в сумке. Наконец под системниками нахожу то, что искал - нэк-ринг. Он же - просто «ошейник». Затем еще некоторое время уходит на поиск кабеля: в условиях современного города дистанционное соединение недостаточно надежно. Слишком много помех. Так что вне помещений кабели просто необходимы.
        Один конец провода втыкаю в слот на коммуникаторе. Другой продеваю через рукав и подсоединяю к «ошейнику», который уже надежно закреплен на моей шее. Пошевелил рукой. Конечно, провод в рукаве причиняет некоторые неудобства. Но если бы я оставил его снаружи, он мог бы зацепиться за что-нибудь в самый неподходящий момент. А сейчас это может стоить мне жизни.
        Если коммуникатор работает нормально, то сейчас я смогу выйти в Сеть. Усилием воли вызываю меню чипа-нейроконтроллера. Выбираю пункт «работа с периферийными устройствами». Доли секунды уходят, чтобы проанализировать состояние системы. Затем он выдает сообщение: «Обнаружено неопознанное устройство, подключенное через шейный порт. Произвести установку?» И два варианта ответа. Похоже, коммуникатор работает нормально.
        Отличная все-таки штука - шейный порт! Когда я решился ставить себе чип, долго отказывался от этого девайса. Во-первых, мне совсем не нравилась необходимость носить «ошейник». Во-вторых, я считал, что мне это абсолютно не нужно. Уж если приспичит какое-то устройство подключить, то это можно сделать через Сеть, пусть и скорость соединения будет меньше. Кто бы мог подумать, что для выхода в Сеть мне понадобится специальное устройство?
        Пока я размышлял об этом, чип провел инсталляцию коммуникатора. Вот теперь можно бродить по Сети и не бояться, что меня кто-то найдет по чипу.
        Автобус уже почти подъехал к нужной остановке. Так что нормально углубиться в поиск нужной информации не получится. Ладно, тогда хоть новости скачаю.
        А новости, вопреки названию, оказались старыми. Президент по-прежнему на саммите. Американцы по-прежнему ищут в Москве «арабского террориста».
        Теперь-то я знаю, что на самом деле они меня ищут. А точнее, «термитник». Впрочем, сейчас мне не их бояться следует. Реальная опасность - отечественные спецслужбы. Думаю, что именно оттуда были те двое, которых я встретил вчера в подъезде Олега. И именно оттуда приезжали сегодня ко мне.
        А вот и нужная мне остановка. Я вышел из салона и побрел по узкой тропинке в сторону виднеющейся из-за леса деревеньки.
        Андрея дома не оказалось. Впрочем, это не проблема - замок на двери механический, а ключ лежит на специальной полочке под крыльцом.
        Даже лучше, что не придется ничего объяснять. Нет опасности, что через него смогут выйти на меня. Да и для него лучше: того, кто ничего не знает, нет нужды устранять.
        Если я все сделаю правильно, Андрей даже и не узнает, что у него дома кто-то побывал. Открыть дверь, положить ключ на место, закрыть дверь изнутри.
        Я так и поступил. Теперь самое главное - не наследить внутри. Не сдвинуть что-либо с места, не оставить след на пыльной мебели. Конечно, Андрей не слишком наблюдательный - не более чем иной современный человек. Но бывает, что человек обращает внимание на мелочи. Просто так или в связи с каким-либо происшествием деталь запоминается. Не часто, но бывает. Не стоит рисковать.
        По рассохшейся, ворчливо скрипящей лестнице спускаюсь в подвал. А вот и машина времени.
        В принципе, она может представлять собой простой шкаф с кваркотронной начинкой и панелью управления. Однако Андрей делал ее не столько для использования, сколько для души. Неудивительно, что внешне его машина времени - нечто среднее между центром управления полетами и новогодней елкой.
        Посреди подвала стоит обычный компьютерный стол. В некоторых местах выпилены отверстия, через которые проходят силовые кабели, пучки разноцветных проводов и нейроидные коннекторы.
        На самом столе возвышается небольшая - двадцать пять дюймов по диагонали - холлопанель. Рядом установлены индикаторы, небольшие дисплеи. Апофеозом этой картины является круглый экран, воскрешающий в памяти фильмы о подводных лодках или авиадиспетчерах. Все это великолепие переливается огнями самых разных цветов. На краю стола приютилась небольшая спутниковая антенна. В подвале толку от нее мало, но зато как эффектно выглядит!
        Завершающими штрихами являются стоящие по периферии подвала грозного вида устройства. Видом своим они способны внушить уважение любому, кто увидит данный интерьер. И наверняка каждый подумает, что эти агрегаты и являются ключевыми.
        Я тоже так подумал в первый раз, когда побывал здесь. Но Андрей объяснил мне, что это всего-навсего кофеварка, пищевой синтезатор и кондиционер.
        Я подхожу к столу, жму большую красную кнопку, которая навевает мысли о межконтинентальных баллистических ракетах. Огоньки становятся ярче, мигание их учащается, цветовая гамма меняется от преобладания сине-зеленых оттенков к агрессивной красно-желтой палитре.
        А вот основное освещение, наоборот, приглушается. Зато на потолке включаются декоративные лазеры, яркие лучики которых сплетаются в быстром танце симфонии света.
        Подобное шоу кажется мне абсолютно нелепой показухой. Но, надо признать, смотрится эффектно.
        Холлопанель озаряется серым светом, приобретает глубину. Внутри нее загорается причудливая фигура - похоже, это условное представление «бутылки Клейна» - трехмерной фигуры с односторонней поверхностью. Оригинально У него оформлено основное меню. Хотя, похоже, это гораздо Удобнее, чем привычная сфера. Надо будет взять на вооружение - если благополучно выйду из всей этой истории, иелаю то же самое на своем компьютере.
        Надеваю интерфейс-перчатки, лежавшие в одном из ящиком стола. С непривычки трудно работать с фигурой, которую нельзя даже точно воспроизвести в трех измерениях. Однако это действительно оказалось удобно. Нужный пункт нахожу быстро. Попутно отмечаю, что с этого компьютера можно не только управлять машиной времени. Здесь есть и очень мощный выход в Сеть, и куча игрушек, и самый разный софт для общения по Сети. Похоже, когда Андрей дома, он днюет и ночует в подвале.
        Передо мной появляется предельно навороченное диалоговое окно, разделенное на две половины. Каждая из частей показывает исчерпывающие данные об одной из ветвей реальности.
        Среди моря таблиц, графиков и диаграмм, практически незаметна маленькая менюшка всего из двух пунктов. Каждый пункт содержит всего одну букву.
        «L» и «R». Левая ветвь реальности или правая. Две маленькие буквы, за каждой из которых кроется огромный мир. Две реальности, населенные миллиардами людей, которые работают и отдыхают, любят и ненавидят, смеются и плачут. Просто живут.
        И только один из миров обретет существование, другой - уйдет в небытие. Какой именно - зависит от меня. Судьба двух миров заключена в «термитнике», в куске фрактального пластика, который лежит в моей сумке.
        Как там говорили китайские мудрецы? Весь мир в одной точке? А слабо представить целых два мира в спортивной сумке? Это философская задачка посильнее, чем постижение Великой Монады.
        Два мира, две альтернативы. Два будущих, но только одно из них настоящее. Левое и правое. Нужно сделать выбор. Но сначала следует узнать больше. А для этого нужно бежать. Бежать в будущее. И снова встает выбор - левое или правое. Только сейчас сомнений быть не может - затеряться получится только в правой ветви. Если бы всегда было так просто выбрать между левым и правым!
        Рука, облаченная в интерфейс-перчатку, решительным жестом тянется к холлопанели. Прямоугольник с буквой «К» загорается, отмечая желтым свечением мой выбор. Свет вокруг пульсирует, из спрятанных в стенах динамиков доносятся таинственные звуки. К самому межвременному переходу это отношения не имеет, просто Андрей решил сопроводить процесс перемещения соответствующими спецэффектами.
        Внезапно в глазах возникает туман, сердце на мгновенье замирает. Мысли превращаются в серое безмолвие. А потом все завершается так же внезапно, как и началось.
        Мир вокруг такой же четкий, как и раньше. Звуки такие же реальные.
        Все вокруг такое же, каким было за секунду до этого. Все вокруг такое же, каким было триста двадцать лет назад.
        Я в будущем.
        Теперь следует замести следы. Прежде всего нужно отправить обратно в прошлое всю эту комнату - она переместилась вместе со мной, и сейчас в подвале Андрея то, что минутой раньше было здесь.
        Ставлю таймер - мне нужно оказаться вне комнаты, когда произойдет переброска. Но сначала надо почистить память компьютера - там наверняка сохранилась запись и моем перемещении. И принять меры, чтобы система не оставила записи о возвращении комнаты.
        На это уходит несколько минут. Но зато теперь Андрей не узнает, что я «угнал» его машину времени, а затем вернул обратно.
        Вот теперь можно запустить таймер. Я поставил его на шестьдесят секунд. Как раз хватит, чтобы не спеша выйти из комнаты.
        За дверью совсем другое помещение, не то, из которого я спустился в подвал. Теперь здесь уже нет старых, но уютных деревянных стен. Теперь меня окружают плиты из биопластика.
        Нигде нет ни фотографий, украшавших домик Андрея, ни половичков на полу. Просто светло-зеленые стены и пол того же цвета, но чуть темнее.
        Этот дом тоже принадлежит Андрею, однако нужен ему только как перевалочный пункт. Примерно такой же у него есть и в L-будущем.
        За дверью, ведущей в подвал, по-прежнему слышны звуки из динамиков. Но внезапно они пропадают. Ровно минута с момента запуска таймера. Возвращение машины времени завершено.
        Я заглянул в подвал. Теперь там ничто не напоминало пульт космического корабля. В подвале ничего нет. Лишь на серой стене едва выделяется скромная панелька. Если я решу возвращаться в прошлое тем же путем, каким пришел сюда, нужно будет воспользоваться именно ею.
        Правда, для этого необходимо, чтобы машина времени находилась в настоящем. Если Андрею вдруг приспичит отправиться в L-ветвь, то я застряну здесь, пока он не вернется в настоящее.
        Я вышел на улицу. Здесь дверь совсем не такая, как в основном доме Андрея. Такую не выломаешь. Да и замок здесь не механический, а кваркотронный. На окнах решетки. Да, это уже не относительно спокойное настоящее, это R-ветвь.
        Войти в дом без ключа - большая проблема. Но выйти совсем легко. Изнутри замок открывается одним прикосновением. А теперь нужно просто захлопнуть дверь. Поскольку эта модель замка не записывает в память данные об открытии или закрытии, никаких следов о моем пребывании здесь не осталось.
        Теперь попасть внутрь я смогу с помощью кваркотронного ключа, который Андрей прячет под крыльцом.
        Я огляделся. Поблизости нет ни одного дома. Даже не верится, что триста двадцать лет назад здесь была большая деревня.
        В этой точке пространства я еще не был ни в одном из будущих. Вообще мой опыт межвременных путешествий ограничивается двумя бесплатными экскурсиями от «Хронотура». Руководство фирмы считает, что сотрудник лучше сможет убедить клиента, если будет знать то, о чем говорит. Наверное, странно, что человек, вся жизнь которого посвящена перемещениям во времени, не горит желанием попасть в будущее. Может быть, дело в том, что будущее - это будущее. И именно поэтому оно интересно мне. Как только я сам оказываюсь в будущем, оно превращается в настоящее. И все очарование исчезает.
        Конечно, мне интересны быт и культура людей из другого времени. Но не более, чем быт и культура людей из другой страны. И познавательных фильмов на сайте «Disсоvегу» мне вполне хватает.
        Я сосредоточился на меню чипа и запустил навигационную программу. Теперь на втором визуальном слое я отчетливо вижу карту окрестностей. И, судя по ней, ближайший населенный пункт в нескольких километрах.
        В город проще всего попасть из этой деревеньки. Рядом с ней проходит дорога. Если сумею расположить к себе какого-нибудь местного жителя с транспортом, то уже к вечеру буду в Москве.
        А сейчас мне следует стремиться именно в большой город, там проще всего затеряться. Кроме того, там можно заработать наличных денег, которых у меня почти не осталось. А еще там можно купить очень много вещей, просто необходимых в моей ситуации. Можно завести полезные знакомства.
        Еще какое-то время я перечислял про себя достоинства больших городов. Все равно больше делать нечего - на ходу в Сети не полазишь, а составлять конкретный план дальнейших действий я не могу. Уж слишком мало знаю и об этом мире, и о ситуации, в которую попал.
        Однако долго плюсы пребывания в Москве я перечислять не мог - не хватало фантазии. Остановился на пункте номер двадцать два: в большом городе продается куча сувениров. Больше придумать я так ничего и не смог.
        Впереди оставалось еще больше половины пути. Чтобы как-то занять голову, я принялся смотреть по сторонам.
        Природа как природа. Если бы не знал наверняка, то и не догадался бы, что это далекое будущее. Самые обычные деревья, характерные для средней полосы.
        Вот только пагубное влияние человека не так заметно. Чистый воздух, густая растительность, бабочки летают, птички поют. Интересно, есть ли здесь дикие звери? Вопрос актуален, потому что я безоружен.
        Как только доберусь до города, раздобуду бластер. А ведь еще множество вещей надо купить. Я решил составить список первоочередных покупок. Однако преуспел здесь еще в меньшей степени, чем при перечислении достоинств Москвы.
        На сей раз двадцати двух пунктов не набралось. Не набралось и просто двух - в список вошел один-единственны'й бластер, после чего мой творческий потенциал иссяк окончательно и бесповоротно.
        И ведь понимаю же, что куча вещей нужна! А каких именно - сообразить не могу.
        Я принялся вспоминать, что прежде всего стремились раздобыть герои многочисленных боевиков, оказавшись в экстремальных условиях.
        Во-первых, оружие. Но про него я и без фильмов сообразил.
        Во-вторых, еду. Но пропитание я буду покупать по мере необходимости, в городе с этим проблем нет. Забавно, похоже, это еще один пункт в списке достоинств Москвы, о котором я не подумал раньше. Но сейчас проблема пропитания передо мной не стоит.
        Кроме оружия и еды герои боевиков стремились добыть всякие мелочи: спички, сигареты, спиртное. Но все это мне не нужно.
        Промучившись еще минут десять, я пришел к выводу, что в большинстве фильмов герою для выживания всегда хватало мини-арсенала, навешенного на себя.
        А еще говорят, что искусство - отражение жизни! Может, боевики - это не искусство? Или отражение не в обычном зеркале, а в кривом?
        За такими размышлениями я и не заметил, как на горизонте показалось поселение. Пара десятков домиков, кучкующихся чуть в стороне от дороги на Москву. Все домики - из биопластовых плит. Покрашены дома в самые разные оттенки коричневого и зеленого.
        Все строения небольшие, в один-два этажа. Из длинных низких построек на краю селения раздается мычание, видимо, местные не удовлетворяются одной синтетической пищей.
        Приближаясь к деревне, я заметил в кустах несколько пар внимательных глазенок. Должно быть, местная ребятня заинтересовалась путником, но подойти в открытую опасаются. Не показывая, что заметил их, я медленно иду по тропинке, опустив лицо. Однако краем глаза внимательно смотрю на кусты.
        Наверное, из-за этого не сразу услышал мальчишечьи голоса:
        - Вот он! Вот он!
        Я повернул голову на звук. Несколько парнишек лет десяти-двенадцати вели старика. А ребятишки-то не промах! Заметили незнакомого человека, идущего к деревне, выставили дозор в кустах и сообщили взрослым.
        - Здравствуйте! - Я решил не ждать, пока старик обратится ко мне. Надо показать, что настроен я мирно, зла не желаю.
        - Здравствуй, путник. - Старик оглядел меня цепким ВЗГЛЯДОМ. Оценивает, пытается понять, кто я такой, зачем пришел.
        - Я турист! - поспешил успокоить я старика. - Заблудился. Первый раз в будущем.
        - Ага. Заблудился, значит, - Похоже, старик не поверил ни единому моему слову. - А как звать тебя, турист?
        - Саша. То есть Александр.
        - Александр, значит. Ну а меня здесь зовут просто дед Иван. Староста я тутошний. И куда ж ты теперь направляешься, турист?
        - Да мне бы в Москву попасть. Вы не подскажете, как мне лучше до нее добраться? - Нельзя показывать, что я знаю дорогу. И без того легенда о заблудившемся туристе трещит по швам.
        - Шоссе видишь? Вот ежели вдоль него идти в ту сторону, - старик показал рукой направление, - то к Москве и выйдешь. Часов за шесть и дойдешь. А ежели какой транспорт остановишь да с водителем договоришься, так засветло в городе будешь.
        Я собирался спросить, нет ли транспорта в деревне. Однако старик заговорил снова:
        - Да только на дорогах всегда народ шальной. Ежели не хочешь в канаве с развороченной черепушкой валяться, то лучше у нас заночуй. А с утра Никола товары на ярмарку повезет. С ним и доедешь.
        Хоть дед Иван и просек, что я не турист, но опасным он меня не считает. А может, просто заманивает? Ночью прихлопнут, все добро себе заберут? Да нет, чушь. Вон за спиной у старика мужики стоят. Все с бластерами. Если бы и задумали недоброе, то уже и порешили бы. Чего им ждать?
        Нет, надо всерьез подумать о своем психическом здоровье. А то недолго и паранойю заработать.
        - Спасибо вам за гостеприимство.
        - Не за что. Ляжешь на сеновале. Сейчас тепло, не простудишься.
        - А у вас тут и сеновалы есть?
        Несмотря на общую пасторальность происходящего, данный факт меня удивил.
        - Конечно. Без них как же? Корова, она не человек. Она всякую синтетическую гадость есть не будет. Ну пойдем, мил человек. Подкрепишься с дороги, старого человека разговором потешишь. А то у нас в деревне какие новости могут быть? Уж по сотне раз все происшествия обсуждены. У кого какие поросята уродились, кто спьяну в канаве заснул. В городе не так, там жизнь хоть и суетная, а все ж веселее. Вот только деревенскому там долго жить невмоготу.
        Дед Иван направился в глубь деревни. Я последовал за ним.
        - А вы, значит, и в городе бываете? - спросил я.
        - Ой, мил человек. Я за свою жизнь где только не побывал. И в прошлом был - в твоем, значит, настоящем. Но годы уже не те. Вот и остается только разговорами тешиться. И не то чтоб слишком скучно, дел-то у старосты хватает. То на коров какая болячка нападет, то генераторы поломаются. За всем уследить надо. А то еще шальные люди чужое добро захотят своим сделать. Особо скучать некогда. Но вот без свежих новостей, без новых впечатлений тяжко. Информационный голод.
        Последние слова из уст деревенского старосты резанули ухо. Мне еще раз пришлось напомнить себе, что на дворе не шестнадцатый век и даже не родной двадцать первый, а вторая половина двадцать четвертого.
        И, даже вспомнив, какой сейчас год, я не могу отделаться от впечатления, что попал не в будущее, а в прошлое. Впечатление не развеивают ни биопластовые стены домиков, ни бластеры на поясах моих провожатых, ни коммуникатор на руке деда Ивана.
        Коммуникатор натолкнул меня на неожиданную мысль.
        - Дед Иван, а почему вы Сетью не пользуетесь? Вот и решилась бы проблема информационного голода.
        - Эх, молодые! Все вы такие - раз проблему можно решить, то ее нужно решить, А вот какие последствия это вызовет, вы не думаете. Впрочем, это и хорошо... Старики-то только о последствиях и могут думать. В идеале, конечно, надо бы молодежи и старикам совместные решения принимать, так чтобы чрезмерная ретивость первых компенсировалась осторожностью других, и наоборот. Да только такой симбиоз редко возможен. Старики считают молодежь всю сплошь глупой, да и молодежь о стариках нелестно отзывается. А для полноценного сотрудничества себя-то смирить надо, осознать, что у другого есть преимущества перед тобой.
        Даже если бы старик и не сказал раньше, что ему пришлось посмотреть мир, об этом можно было догадаться. Видно, что в свое время он довольно долго общался с «городскими». И сейчас, когда у него появился собеседник из города, старые речевые навыки ожили. Изменился и его лексикон, в речи появились «ученые» словечки, изменилось и построение фраз. Правда, изредка проскакивают «деревенские» обороты. Видно, давно старик не говорил с «городским».
        - Это вы верно сказали, дед Иван. Немного людей, которые готовы признать, что человек другого возраста, или социального положения, или образа мышления имеет какие-то преимущества.
        Старик кивнул. Видно было, что разговор доставляет ему удовольствие. Мало того что новый собеседник попался, так из городских, да еще и с его доводами соглашается. Правда, было видно, что он надеется о чем-нибудь поспорить. При информационном голоде хорошая дискуссия с умным собеседником - первейшее средство. Но такое удовольствие я доставлю старику позже.
        - А какие это страшные последствия могут быть от Сети? - Я спросил не столько для поддержания беседы, сколько потому, что действительно заинтересовался.
        - Для городского-то, может, и никаких. Вы, городские-то, Сеть когда делали, под себя ее мастерили.
        - Но Сеть создавалась не по какому-то плану. Не было какой-то комиссии или комитета, который контролировал бы как развивается Сеть. Каждый человек подключался, следуя своим интересам. И, сами того не осознавая, формировали Сеть.
        - Так в том-то и дело все! Ежели такую архисложную систему по плану создавать, так такую бездну ошибок можно понаделать! А вот спонтанное формирование Сети как раз гарантирует, что Сеть - не просто какой-то бездушный механизм. Она отражение личностей тех, кто ее формировал. Она не может вызывать в сердцах людей каких-то принципиально новых пороков. Может в слабых людях развивать уже существующие - это верно. Но если подросток с головой уходит в виртуальный мир Сети, то он и без Сети все равно совершил бы это. Пусть это был бы другой виртуальный мир - мир наркотиков или мир собственных фантазий. Если человек посещает в Сети порнографические ресурсы, то без Сети он бы рассматривал соответствующие журналы. Если человеку нравится быть другой личностью в чатах или форумах, то он и в реальном мире не будет собой.
        - Для деревенских в этом есть какая-то опасность?
        - Да все та же. Столкновение двух систем ценностей. Если два мировоззрения просуществовали рядом длительное время, то они только обогащают друг друга. Но когда сталкиваются две относительно изолированные системы ценностей, это кончается плохо. Либо для одной из них, либо для обеих. И столкновение деревни и города никогда не кончалось в пользу деревни. Город - это бурлящий котел, который переваривает все, что в него бросят.
        - Понятно.
        - Я боюсь за нашу молодежь. Это в вашем мире деревенский смог бы найти себя в городе. Но здесь мы живем по-другому. Для нас род больше, чем просто семья. Род - это все. Цель нашего существования - существование рода. Если неокрепший ум подростка сможет иметь доступ к Сети, то он растворится в городской жизни, проникнется ее мировоззрением. Но город не сможет дать им то, с чем они жили с рождения, без чего они не смогут жить дальше. А вернуться назад будет сложно. И жизнь подростка будет закончена, так толком и не начавшись.
        - Похоже, вам это знакомо не понаслышке.
        - Да. -Но я смог вернуться, хотя это было невероятно трудно. Жить деревенской жизнью после городской суеты может не каждый.
        Мы подошли к большому дому. Похоже, это единственное трехэтажное строение в поселении.
        - Ну вот и дом мой! - Дед Иван открыл дверь и вошел в темное помещение.
        Впрочем, когда я последовал за ним, выяснилось, что внутри не так уж и темно. Просто после залитой солнцем улицы требовалось время, чтобы глаза привыкли к сумраку.
        Через несколько секунд я уже смог рассмотреть интерьер. Небольшая комнатушка, кроме входной здесь еще две двери. Почему-то я сразу понял, что одна ведет в жилые помещения, а другая - в кладовку. В одном углу - люк в подвал, в противоположном -лестница на второй этаж.
        - Ботинки снимать? - спросил я.
        - Не надо. Только вытри почище.
        Я повозил ногами по колючему коврику. Старик в это время расстегнул пояс и повесил его на крючок. К поясу был прицеплен бластер.
        - А у вас в деревне всегда оружие носят? - спросил я. - Или из-за меня вооружились?
        - Я-то из-за тебя надел. Но охотники или воины с бластером не расстаются.
        - А что, часто в оружии нужда возникает? Я имею в виду не против зверья, а против людей.
        - Да разве ж это люди? По людям мы не стреляем. Наши бластеры - против волков в человеческом обличий.
        - А часто эти... волки здесь попадаются?
        - Часто иль не часто, но попадаются. Всегда находятся такие, кто мирных крестьян обидеть захочет. Вот и приходится не совсем уж мирными быть. Ну что ж это я тебя в сенях держу? Проходи, сейчас трапезничать будем.
        Старик указал на дверь. Я собирался было пройти внутрь, но старик остановил меня.
        - Да ты сумку-то оставь, что ж ты с ней таскаться будешь?
        Я замялся. С одной стороны, расставаться с сумкой мне не хочется. Хотя вряд ли ее кто-нибудь тронет. Похоже, Народ тут неплохой. С другой стороны, если я буду всюду с сумкой ходить, это вызовет ненужные подозрения и разговоры. А уж в моем положении это совсем ни к чему. Похоже, дед Иван понял мое состояние.
        - Что у тебя там? - спросил он. - Важное что-то? Я кивнул.
        - Что ж мне с тобой делать, «турист»? Я ведь вижу, бежишь от кого-то. С одной стороны, ты человек хороший, сразу видно. А значит, надо тебя и накормить, и напоить, и на ночь приютить. Да и обещал я тебе. Но, с другой стороны, а не будет ли для деревни от этого беды?
        - Не будет, дед Иван. Если что, я сам сдамся. Вас никто не тронет.
        - Не тронет, говоришь? Что ж, по лицу вижу, правду говоришь. Да только точно ли ты знаешь? Что за люди-то за тобой гонятся?
        - Правительство наше.
        На мгновенье появился огромный соблазн рассказать старику все. Он умный человек, сможет дать хороший совет. Но я тут же сообразил: а ведь мне не совет нужен. Я просто ищу кого-то, кто сделал бы выбор за меня, на кого я мог бы переложить груз ответственности.
        Совсем я расклеился. Это должно быть мое решение, моя ответственность. И я не должен кому бы то ни было плакаться в жилетку. А иначе я просто сломаюсь и наделаю глупостей. Сейчас мне тяжело, но если я сейчас позволю слабости взять верх, то всю жизнь буду жалеть об этом. Конечно, если меня не пристрелят.
        - Правительство, говоришь? Ну это лучше, чем бандюги какие. У правительства, конечно, возможностей больше. Но можно быть уверенным, что они не будут убивать всех, кто на пути попадется. Ладно, ты проходи. А то все в сенях мнемся.
        Старик провел меня в комнату. Сначала я хорошенько умылся.
        Эта гигиеническая процедура меня приятно удивила. Хотя я уже знал, что в этой деревне активно используют блага цивилизации, но почему-то ожидал, что придется умываться ледяной водой из кадушки и вытираться полотенцем.
        Однако все оказалось гораздо приятней. Хотя водопровода здесь нет, но вода содержится не в кадушке, а в большом контейнере. И вытекает из вполне обычного крана. Мощный нагреватель позволяет умываться хоть кипятком, если у кого-то возникнет такое безумное желание. В шкафу рядом с раковиной нашлись все необходимые гигиенические средства: мыло кусковое и мыло жидкое, шампунь и еще многое другое. Правда, все это в простеньких, явно самодельных, пластиковых емкостях. А вместо полотенца на стене висит вполне приличная сушилка.
        - Откуда вы все это берете? - спросил я, фыркая и отфыркиваясь от попавшего в рот мыла.
        Старик понял, что речь идет о гигиенических средствах.
        - Да все сами делаем. У нас же тут деревня, покупать не наездишься. Мыло с шампунем синтезируем. А всякие кремы, мази и прочие настойки бабка Агафья из трав варит.
        Дождавшись, пока я умоюсь, дед Иван повел меня «трапезничать». Почему-то я предполагал, что сейчас за столом сидит куча народа. Но, кроме меня и старика, никого не было. Да и дед Иван ничего не ел, сидел только «за компанию».
        Еда мне понравилась. Оказалось, что синтетическая каша - не такое уж и плохое блюдо. Особенно со свежими огурчиками-помидорчиками и куском натурального мяса. А уж под рюмку «беленькой» все это пошло совсем уж хорошо. Вообще-то пить я не люблю, но дед Иван сказал, что пятьдесят грамм для успокоения нервов никакого вреда, кроме пользы, не принесут. Я был вынужден согласиться - нервы действительно нуждаются в успокоении. А кроме того «беленькая» домашнего приготовления, настоянная на черносмородиновом листе, оказалась не такой уж гадостью, как магазинная водка.
        Подавала на стол симпатичная девушка с пшеничной косой почти до пят. Дед Иван объяснил, что это его внучка.
        Ел я с небывалым аппетитом. Может быть, это последствия «беленькой», может, виноваты свежий воздух и длительная прогулка, а может, это все от нервов. Но, скорее всего, все вышеназванные факторы подействовали комплексно. Да и аромат от развешанных по стенами трав тоже способствует приятному поглощению пищи.
        Когда с едой было покончено, старик повернул голову к двери и крикнул:
        - Глашка, со стола прибери да неси самовар. Прибежала внучка старика, унесла пустую посуду. Затем приволокла большой самовар. Затем на столе появились пироги, малиновое варенье, мед, свежие фрукты.
        Хотя основную трапезу дед Иван со мной и не разделил, но чай принялся пить с удовольствием. Сахара здесь не было. Хотя синтезировать его невероятно просто. Но едва я почувствовал аромат меда, как понял, что сахар здесь просто ни к чему.
        - Ты особо-то пирогами не загружайся, - посоветовал дед Иван, видя, что деревенская выпечка пришлась мне по вкусу. - У нас сегодня праздник. Так что лучше оставь место - будет пьянка-гулянка.
        Я прожевал еще один кусок пирога.
        - В гулянке с удовольствием поучаствую. А вот в пьянке не могу, завтра в форме должен быть.
        - Так это ж не ваша городская пьянка! Нам, деревенским, каждый день надобно в форме быть. И встаем всегда ни свет ни заря - хоть будни были накануне, хоть праздник. Так что допьяна у нас и не упивается никто.
        Я осушил очередной стакан чаю и налил еще один: чай не пироги, до празднования из организма выйдет.
        Окончив чаепитие, я понял - пора бы уже чаю и выйти.
        - Дед Иван, а где у вас?.. - начал было я, однако старик и без слов понял мое состояние.
        - А отхожее место у нас на улице.
        - Понятно.
        Я принялся выбираться из-за стола. Дед Иван несколько секунд серьезно смотрел на меня, но потом не выдержал, рассмеялся.
        - Да шучу я! У нас хоть и деревня, а все ж цивилизация. А ты все по меркам своего двадцать первого века судишь.
        Я смутился. Заметив это, дед Иван захохотал еще громче.
        - Где умывался, помнишь? А теперь в следующую дверь иди.
        Отхожее место действительно оказалось вполне удобным. Теплое, но хорошо вентилируемое. Неприятный запах, характерный для данного помещения, забивается резким, но приятным ароматом. И никаких обрывков газет - сбоку висит рулон мягкой синтетической бумаги.
        Помыв руки, я вернулся в трапезную. Однако деда Ивана там уже не было. Только суетилась его внучка, убирая со стола. Увидев, что она собирается утаскивать самовар, я вызвался помочь.
        - А где дед Иван? - спросил я, пыхтя под весом металлического монстра.
        Интересно, как хрупкая девушка подавала его на стол без особого напряжения? Вот что значит свежий воздух, регулярный физический труд и здоровое питание!
        - Дед Иван пошел проверять, как площадь к празднику подготовили.
        - А где эта самая площадь?
        - Да прямо за домом.
        . Я решил было не идти сразу к старику, а помочь девушке мыть посуду. Однако она категорически воспротивилась.
        - Я свое послушание сама должна исполнять, дабы не впасть в праздность.
        Надо же, прямо как в монастыре. И ведь девушка все это делает не потому, что старших боится. Она и в самом деле этой самой праздности боится.
        - Что ж, ты и на праздник не пойдешь? - спрашиваю я.
        - Пойду. Празднование и праздность - веши разные. А ведь верно. Наверное, в этом-то и заключен секрет здоровья и высокой работоспособности деревенских. Надо много и интенсивно работать и так же интенсивно отдыхать. Но ни в коем случае не позволять себе валять дурака - это расслаблять-то расслабляет, а полноценного отдыха не лает. Напротив, истощает сильнее, чем любая работа.
        А ведь в городе это все давно уже знают. «Лучший отдых - активный отдых», «Лучший отдых - перемена деятельности». Все это знают, но никто так не поступает. Вот и страдаем от стрессов и депрессии.
        Пожалуй, верно говорят: есть люди ученые, которые много знают; а есть умные, которые понимают то, что они знают. И если в городе много ученых, но мало умных, то в деревне - все наоборот.
        Пока это все крутилось у меня в голове, я дошел до площади. Она представляла собой пустое пространство приблизительно квадратной конфигурации посреди поселения. Сейчас на площади активно суетятся люди. Устанавливают столы, развешивают по близстоящим домам и деревьям разноцветные ленты.
        Дед Иван обнаружился в самом центре этого столпотворения. Я подошел ближе.
        - Петр, куда ж ты эту бандуру тащишь? Правее бери, правее. Вот там ее и оставь. А вы чего это творите? Глаза-то разуйте. А-а, это ты, «турист», - заметил старик меня. - Становись в сторонке и не мешайся. И положи куда-нибудь сумку свою. Ежели там чего секретное, так вот тебе ключ, пущай Глашка тебе мою комнату покажет, там ее и запрешь. Сумку запрешь, а не Глашку. И с «ошейником» своим чего-нибудь сделай: или совсем сними, или воротник подними. А то у нас в деревне народ к таким вещам непривычный. Это старик верно подметил, мне вовсе незачем светиться с «ошейником». Снимать его мне не хочется, все-таки с выходом в Сеть я себя уверенней чувствую. А вот поднять воротник водолазки - абсолютно правильное решение. Тем более, что уже начинает темнеть и ветер заметно посвежел.
        Правда, чтобы кабель не был заметен, пришлось протянуть его не просто сквозь рукав ветровки, а сквозь рукав водолазки. Прямой контакт кабеля с телом вначале причинял неудобство, но уже через несколько минут я перестал это замечать.
        Внучка старика показала мне его комнату, где я оставил сумку. Потом я отнес ключ обратно деду Ивану. Однако он ключ не взял:
        - Пусть пока у тебя будет. Чтобы уж полная уверенность, что никто в сумку не заглянет.
        Сказано это было абсолютно серьезно, без сарказма или иронии. Похоже, моя паранойя абсолютно не раздражает старика. Хотя он и понимает абсолютную беспричинность и иррациональность моего беспокойства, но не говорит об этом вслух. Похоже, он понимает, что несколькими фразами спокойствия не внушишь, но зато можно устранить все возможные поводы для беспокойства.
        Приготовления к празднику уже заканчивались. Навалившуюся темноту разгоняли десятки разноцветных огоньков. Впрочем, светили они неярко, вполне позволяли ориентироваться, но ночь все равно оставалась сама собой. Это мне понравилось: если бы подобное мероприятие проводилось у нас, то свет был бы ярче, чем днем.
        Люди начали рассаживаться за столами. Впрочем, не нее, а в основном мужчины и старики. Женщины и девушки сновали туда-сюда, расставляя по столам блюда и кувшины. Дети громко визжали в сторонке, увлеченные какой-то игрой. Похоже, они и сами не слишком жаждут посидеть со взрослыми.
        Рассаживаются строго по старшинству. Столы стоят буквой «П». Вдоль «верхней» перекладины буквы сели старики, ближе к «низу» буквы устроились те, кто помоложе. Причем правую сторону «буквы» оккупировали мужчины, левую - женщины, не занятые сервировкой стола.
        Мне хотелось сесть в самом «низу» буквы, там, где устроилась молодежь. Однако дед Иван заявил, что я почетный гость, и усадил со стариками. Пришлось слушать неспешные разговоры о ценах на мед и здоровье буренок. Некоторое время я с тоской поглядывал на противоположный конец стола. А точнее, на оба противоположных конца. Там то и дело раздавались взрывы смеха. Причем одновременно и справа и слева. Видимо, несмотря на пространственную изоляцию, парни и девушки умудрялись как-то общаться.
        Но скучал я недолго. Старики начали обращаться с вопросами ко мне, да и обилие вкусной еды не располагало к тоске.
        Какое-то время я с аппетитом уминал блюда. Но все же мои гастрономические возможности, и без того ограниченные, были сильно ослаблены чаем с пирогами. Едва я успел подумать, что мне не помешало бы утрясти содержимое желудка, как заиграла задорная музыка. Играли музыканты - видимо, наряду с Сетью здесь не приветствуется и звуковоспроизводящая техника.
        Парни и девушки вскочили из-за стола и принялись лихо утаптывать площадь. Часть старшего поколения последовала за ними. И даже некоторые старики, покряхтывая, встали, вышли на «танцплощадку» и начали притоптывать и размахивать руками.
        Какое-то время я просто наблюдал за танцующими, пытался разобраться в тонкостях местных танцев. В своем времени на дискотеках я довольно неплохо могу отплясывать, но здесь наши танцы не годятся. Во-первых, в чужой монастырь со своим уставом не суются. Во-вторых, под здешнюю музыку нелепо смотрелся бы какой-нибудь брейк-данс.
        Довольно быстро я разобрался, что особых тонкостей в местном танце нет. Стандартных элементов немного, зато большое внимание уделяется импровизации. Главное, проникнуться духом местной культуры и почувствовать музыку. Судя по реакции окружающих, это получилось у меня превосходно. Вокруг меня тут же образовался круг, танцующие начали в такт музыке хлопать в ладоши, время от времени подбадривали выкриками. Время от времени в круг вбегали девушки и начинали кружиться в танце вокруг меня. Но откровенных приставаний не было. Это меня немало порадовало: терпеть не могу, когда девушки вешаются на шею.
        Вообще, как я заметил, нравы здесь свободные, но одновременно целомудренные. Вероятно, причиной такого, казалось бы, противоречивого сочетания является то, что люди опираются не на мнение окружающих, а на внутреннюю мораль.
        Через некоторое время я заметил, что танцующие перенимают у меня движения и общий стиль танца. Хотя я и старался не выделяться, но все же абсолютно соответствовать местным танцевальным традициям не получалось. Я посмотрел на стариков - они не выказывали заметного возмущения тем, что их молодежь берет пример с меня. Многие и сами заметно заинтересовались. Видимо, здесь не считается пороком заимствование элементов чужой культуры. Дед Иван, который отплясывал рядом, и сам пытался повторить некоторые мои движения. Должно быть, злом он считает только проникновение в деревню городских моральных ценностей, а обмен навыками и умениями активно приветствует.
        Осознав это, я начал танцевать свободнее, вплетая в танец движения из тех боевых искусств, с которыми я знаком, - так танец выглядит эффектнее. Сначала осторожно, гак. чтобы не было заметным боевое происхождение движения.
        И лишь через некоторое время я понял, что местный танец сам по себе основан на какой-то неизвестной мне боевой системе. А вскоре заметил, как несколько парней и девушек разбились на пары и принялись отрабатывать приемы и уклонение от ударов. Все это сопровождалось веселыми восклицаниями и громким смехом.
        Некоторые пары от отработки перешли к тренировочным боям. Тут же на исход боев стали заключаться пари. Правда, как я выяснил позже, на кон ничего не ставилось, спор шел на интерес.
        После всего этого было уже глупо скрывать свои боевые навыки. Я позволил своему телу двигаться так, как ему угодно. Сейчас музыка играет уже более энергичная, чем раньше. Пришлось напрягаться, чтобы поспеть за ней. Но зато и смотрелось это, наверное, эффектно.
        Заметив по танцу, что и мне не чуждо искусство рукопашного боя, местные сразу же стали приглашать меня в спарринги. Я отбрыкивался, как мог.
        - Да я и не знаю вашей боевой системы! - привел я последний довод, когда остальные были исчерпаны.
        - Так это даже лучше! Бейся как умеешь. В реальном-то бою ты же не можешь быть уверен, что противник использует знакомый тебе стиль. Вот и будем тренировать к бою против незнакомой боевой системы.
        Больше мне возразить было нечего. Против меня вышел широкоплечий парень. Первые несколько ударов я благополучно отвел. А потом он просто опрокинул меня на траву - без всяких приемов, за счет одной грубой силы, просто схватил и бросил.
        Местные засмеялись. Засмеялись не обидно, просто это действительно было смешно. Но я все равно разозлился на самого себя, ведь я представляю здесь целую эпоху и просто не могу опозорить ее.
        Я сосредоточился. Подмывало задействовать чип, но это показалось мне нечестным. Ладно, обойдусь своими силами.
        Я представил поток времени. Это не я двигаюсь сквозь время, а оно движется сквозь меня. Я не иду из прошлого в будущее. Все наоборот, я стою на месте, а будущее проходит сквозь меня и становится прошлым.
        Все вокруг меня замедлилось, стало более четким. Вот теперь попробуем, кто кого. Я пошел вперед. Все происходящее представилось мне как бы со стороны. Тело двигалось само по себе, и в то же время я контролировал движение каждой мышцы.
        В моем изменившемся восприятии мне казалось, что я двигаюсь очень медленно и плавно. Однако, когда парень оказался на траве, со стороны донеслось: - Ого! Как молния!
        Начало этого возгласа я воспринимал еще в боевом состоянии, а последнее слово слышал уже в обычном.
        Все как раньше. Я снова двигаюсь сквозь время, а не оно через меня. Все вокруг движется в своем естественном ритме. Вот только голова гудит. Неудивительно - в течение нескольких секунд моему мозгу пришлось работать с огромной производительностью. Теперь через голову прокачивается огромное количество крови, чтобы восстановить потенциал нейронов.
        Конечно, глупо это было - использовать против парня такое мощное средство. Вполне хватило бы просто как следует сосредоточиться и использовать несколько хитрых приемов.
        Я подал поверженному противнику руку и спросил:
        - Не расшибся?
        - Нет! - помотал головой парнишка. - А как это вы так?
        Вот и последствия моего глупого позерства - паренек обратился ко мне на «вы». А ведь я всего на несколько лет старше его. И до этого он, ничуть не смущаясь, «тыкал».
        - Во-первых, давай как раньше - на «ты». Парнишка кивнул.
        - А сделал я это очень просто. Вот только научиться было трудно. Но учение и труд все перетрут. Запомнил?
        Паренек снова кивнул. А я решил, что мне следует откорректировать водно-солевой баланс в организме. Для этого я направился к своему месту за столом.
        Ковшик кваса удовлетворил мои потребности. Однако я не спешил возвращаться на танцплощадку, совмещенную с бойцовским рингом. Несколько минут я просто отдыхал. Потом мое внимание привлекли миграции местных жителей.
        Я принялся наблюдать за ними. Выяснилось, что кажущаяся суматоха праздника на самом деле имеет строгую систему. Женщины, подававшие еду и уносившие пустую посуду, время от времени сами садились за стол. Тут же вскакивали другие и брали на себя эти функции.
        То же самое и с музыкантами - они то и дело менялись с танцующими. Время от времени приходили мужчины с бластерами, отдавали оружие другим. Сами садились за стол, а их сменщики уходили. Видимо, в караул.
        И все это без суеты или накладок, каждый знает, когда следует веселиться самому, а когда надо уступить другим. Я так и не смог понять - существует ли какое-то расписание или порядок смен определяется спонтанно. Возможно, будь у меня больше времени, я бы нашел на это ответ. Однако местные заметили, что я отлыниваю от заслуженного отдыха.
        Меня вытащили на середину «танцплощадки». Сражающихся оставалось немного, бойцовский азарт явно иссяк. Да и танцы стали более медленными, сказывалась усталость. Правда, изможденных лиц не встречалось. Но вот зевал уже каждый второй. Видимо, ложиться спать здесь приникли рано.
        Уже через час народ начал расходиться. Правда, предварительно были убраны столы, ленточки и лампочки. Похоже, здесь не было принято оставлять уборку на завтра.
        Ко мне подошел дед Иван.
        - Ключ-то не потерял? Пойдем, откроешь мне комнату. А сумку с собой на сеновал заберешь.
        Ключ нашелся в том же кармане, куда я его положил. Однако дверь деду Ивану пришлось открыть самому - мне так сильно хотелось спать, что я не мог попасть в скважину замка. Потом старик три раза объяснил мне, где находится сеновал. Однако я уже клевал носом, так что и после столь подробного объяснения нужное строение обнаружил не сразу.
        ГЛАВА 5
        
        Я споткнулся о порог, ввалился внутрь, приложился головой о дощатый пол... Сумка, которую я нес перед собой, каким-то образом шлепнулась на меня сверху.
        От удара с меня слетела вся сонливость. А поскольку природа не терпит пустоты, ее место заняли невеселые мысли.
        Я все же попытался отринуть горестные думы и заснуть, однако безрезультатно. Сено кололось, что было вдвойне неприятно моим гудящим и местами отбитым мышцам.
        Вот я в будущем. Похоже, от погони я ушел. Но вот что я должен делать дальше - непонятно. То есть понятно, что сначала нужно выбрать одну из ветвей реальности. А потом сделать все, чтобы реализовалась именно эта ветвь.
        Но хочется, чтобы прояснились подробности. Например, какую именно ветвь выбрать? С одной стороны, в «левой» ветви Олег будет жить долго и счастливо. Но тогда не родятся все те замечательные люди, с которыми я так лихо отплясывал. И еще миллиарды людей. Зато родятся миллиарды других людей. Которые по-своему тоже хорошие. А если я выберу правую ветвь, то Олег так и не выйдет из комы. Но зато через много-много лет, когда кончится период определенности, у человечества будет больше шансов выжить.
        Жизнь моего друга или более жизнеспособное человечество. Альтернатива формулируется предельно просто и лаконично. Но вот выбрать предельно сложно. Совсем как шекспировское «ту би ор нот ту би?».
        И все же, несмотря на сверхактуальность проблемы, терзался я недолго. И так понятно, что конкретно сейчас я ничего не решу. И данных не хватает, и слишком уж все это неожиданно. Сначала надо свыкнуться с мыслью, что от меня столь многое зависит.
        Таким образом, очень сложная альтернатива уступила место более простой - что делать конкретно сейчас. Вариантов два. Либо лечь спать - силы завтра понадобятся. Либо побродить по Сети, пособирать информацию.
        Впрочем, здесь выбирать не пришлось. Сна у меня ни в одном глазу. А прогулки по Сети меня всегда успокаивали. Отсюда следует единственно правильное решение - сначала Сеть, а потом сразу спать.
        Я вызвал перед глазами меню чипа. Вышел в Сеть. Возникла знакомая мешанина линий и блоков. Инсайд. Точнее, его «кастрированная» версия - на полный пакет программ не хватает памяти чипа. Правда, для профессионала нет принципиальной разницы между облегченной версией и нормальной. Наиболее громоздкие модули Инсайда используются лишь чайниками. А я вполне обхожусь базовым ядром и несколькими собственноручно написанными дополнениями.
        Первый вопрос, всегда возникающий при поиске в Сети: с чего начать? Сейчас этот вопрос для меня особенно актуален - мои возможности гораздо меньше привычных. Во-первых, меньшая скорость соединения - коммуникатор не может обеспечить скорости выделенной линии. Во-вторых, я не могу пользоваться услугами платных поисковых систем - к моим счетам сейчас не сунешься. Так что огромные массивы информации придется перелопачивать, используя только ресурс чипа. В-третьих, искать придется информацию о Теневых Зонах, а это самые проблемные периоды для поиска в обеих ветвях.
        Правда, есть и плюсы. Я абсолютно точно знаю, что ищу, обычно я брожу по Сети наобум. Что ж, расклад не так уж и плох. Могло быть и хуже.
        Итак, приступаю. Найти различия в архивах ветвей, касающиеся вполне конкретной информации. Самое простое задание. Процедура, которую десятки тысяч профессиональных исследователей и любителей проделывали огромное число раз. Настолько часто, что процедура считается стандартной.
        В поисковой программе, скачанной только что из Сети, эта процедура стоит четвертой в меню «Стандартные операции». Так, теперь надо задать ключи поиска.
        Конечно, лучше всего скачать их прямо с «термитника», Но подходящего устройства ввода нет, коммуникатор способен «поглощать» лишь миниатюрные мемори-карты.
        Жаль. Но препятствие отнюдь не является непреодолимым. Я очень хорошо помню содержимое «термитника». Конечно, лишь то, что успел прочитать, - полностью изучить терабайт данных я не смог бы и за тысячу лет. Но за годы блуждания в Инсайде я научился вычленять самое главное. Так что все основное я уловил. А мелкие детали мне и ни к чему. Я не собираюсь вникать во все тонкости грязной политики США за последние полвека. Лично я всегда подозревал, что таковая политика имела место быть. Так что содержимое «термитника» ничего нового для меня не открыло. Да и вообще, это было тайной Полишинеля - просто раньше не было доказательств.
        Я поймал себя на том, что пытаюсь догадаться - где же Олег раскопал подобное. Нет, сейчас об этом думать не надо - необходимо решать, что делать раньше. Как там учил сэнсэй? Отринуть все лишнее, сосредоточиться на проблеме. Старый японец утверждал, что если я освою искусство концентрации, то мне не придется искать решение - оно само меня найдет. Но, видимо, я так и не постиг до конца мудреную науку, готовый ответ никак не хочет постучаться в мою голову, приходится разыскивать его самому.
        Итак, ключ темы поиска я вбил. Теперь для ускорения поиска хорошо бы еще хотя бы примерно спрогнозировать, что произойдет с этой информацией в каждой ветви.
        Да только как мне сделать такой прогноз? Даже не представляю, с чего начать. Знание политики и социологии никогда не было моей сильной стороной. Да и прогнозировать я не умею. Мне гораздо проще разобраться в причинах уже произошедшего, чем по причинам предугадать последствия.
        Что я вообще знаю про эту информацию? Кто ею интересуется, чьи интересы она затрагивает? Ну прежде всего сами США будут стараться всеми силами вернуть эту информацию. Или даже уничтожить. Вон они уже заявили, что в России арабский террорист объявился. А сами под флагом борьбы с терроризмом ищут меня. Типично штатовский прием. И наше правительство вынуждено с ними сотрудничать. Отказаться нельзя - американцы мигом начнут вопить, что наше правительство поощряет терроризм. Они мастаки по манипулированию общественным мнением.
        Вот нашим доблестным органам и приходится оказывать американцам хотя бы только формальную поддержку. Впрочем, родные спецслужбы наверняка знают, что происходит ни самом деле.
        Кстати, насчет родных спецслужб. Они-то тоже заинтересованы в поиске этой информации. Вон как шустро на меня вышли.
        Вот только зачем им это? Зачем-то нужно точно - такая информационная бомба просто не может оказаться вне интересов правительства. Но мне важно знать точно: что родные спецслужбы собираются делать с содержимым термитника?
        К сожалению, все мои знания о политике ограничиваются обывательским уровнем. Ну может, чуть выше - моя гипертрофированная интуиция позволяет делать правильные выводы даже о мало знакомых вещах.
        Но все равно, здесь мало шестого чувства и умения комплексно мыслить. Здесь надо знать реалии политического закулисья. Знать, чем дышат политики, чем они живут, как мыслят.
        Какие-то догадки крутятся в голове. Но я даже предположить не могу, являются ли они правдоподобными или у знающего человека вызовут гомерический хохот.
        Например, может быть, Россия хочет шантажировать Америку? Возникает вопрос, а можно ли шантажировать целую страну? Ну хорошо, не страну, а только правительство. Наверное, если данные об изнаночной стороне политики Штатов выплывут на всеобщее обозрение, то американское правительство навсегда лишится своих теплых мост. Но вот что произойдет с остальным миром? Можно ли надеяться, что подобная информационная бомба не пошатнет всю мировую политику? А ведь от этого зависит, насколько состоятельна версия о шантаже.
        Ну хорошо. Если я не могу прогнозировать с достаточной степенью точности, то нужно просто пустить свои догадки как второстепенные ключи. Тогда даже если мои предположения неверны, то это не отразится на результатах поиска. А если я угадал, то поиск пройдет гораздо быстрей и качественней.
        Но сначала надо сформулировать свои догадки более конкретно. Итак, что мне известно? Российское правительство хочет раздобыть информацию, компрометирующую США, - это первое. В L-ветви формирование мирового правительства начнется с объединения России и США - это второе. Россия к тому времени заметно ослабнет. Сначала перекочует на второе место. А потом и вовсе перестанет считаться серьезным конкурентом США. Это третье.
        Вопрос: а почему это США начнет объединение с Россией, хотя у Штатов появится реальная возможность стать единственной сверхдержавой? Может быть, именно потому, что Россия пригрозила разоблачением? Вполне вероятно. Вот только почему Россия будет так долго ждать? Если наши спецслужбы получат «термитник» сейчас, то, выходит, он десять лет пролежит без дела, пока не начнется объединение. Может быть, наше правительство все это время будет бояться последствий «взрыва» информационной бомбы? А когда уже ситуация окончательно стала складываться не в пользу России, применило столь мощное оружие.
        Похоже на правду. А что тогда может произойти в «правой» ветви? Информация будет опубликована? И это вызовет столь мощный политический кризис, что на короткое время воцарится анархия. Которая сменится клановой системой, существующей в правой ветви сейчас.
        С этой частью гипотезы то же самое, что и с первой. Мне абсолютно все кажется правдоподобным. Но может ли вышеописанное произойти на самом деле?
        Ладно, нечего играть в угадайку. Сейчас попробую запустить поиск. А там посмотрим, насколько мои догадки верны.
        Наскоро вбиваю свои догадки в качестве вторичных ключей. Запускаю. Готово, перед глазами сверху вниз побежали пестрые узоры - условное отображение закачиваемой информации. То и дело в серо-синей паутине загораются желто-зеленые всполохи - программа находит какие-то совпадения. В этих случаях целые куски паутины копируются на третий визуальный слой, сравниваются с уже имеющимися там.
        Реже появлялись оранжевые или даже красные вспышки - они означают, что программа нашла особо обширные пласты полезной информации. После этого обычно паутина узоров становится гуще и сложнее. А третий визуальный слой сплошь покрывается тонкой вязью информационных кружев. Впрочем, программа тут же ужесточает критерии фильтрации. И через несколько секунд оба визуальных слоя принимают прежний вид.
        Я наблюдал за процессом до тех пор, пока не обнаружил, чти от мельтешения в глазах меня клонит в сон.
        Нет, спать сейчас нельзя. Хотя я и полез в Сеть, только чтобы уснуть. Но теперь надо хотя бы дождаться результатов поиска.
        Дождусь и сразу лягу спать. А выводы буду делать утром. Во-первых, я сейчас не в том состоянии, чтобы связно мыслить. Во-вторых, даже лучше, если результаты поиска ночь «отлежатся» в голове. Утро вечера мудренее: если лечь спать, обдумывая проблему, то наутро увидишь ее совсем под другим углом.
        Чтобы не заснуть, пока чип выполняет поиск, решаю прогуляться. Отключаю второй и третий визуальные слои. А основной, напротив, вызываю перед глазами.
        Сознание выныривает из глубин Инсайда в реальный мир.
        Ночь. Поют сверчки. Сквозь щели в стенах проникает лунный свет.
        Теперь, когда сознание вновь чувствует тело, возвращаются и неприятные последствия праздника. Голова гудит, мышцы тоже. Местами тело весьма ощутимо ноет. Это последствия моего ребячливого хвастовства собственным умением.
        Надо было тихонько посидеть в уголке да и пойти пораньше спать. Я не против ночных гулянок, изредка они просто необходимы. А если не слишком нагружать организм алкоголем, то от мероприятий подобного рода только польза. Но сейчас-то я явно не в той ситуации, когда можно тратить время и силы! Ладно, теперь-то чего причитать.
        Я попытался поудобнее устроиться на сене - так, чтобы отбитые участки тела испытывали наименьшее давление.
        Вскоре мне удалось найти позицию, благоприятную для мышц. Но вот беда, для этого мне пришлось скрючиться совершенно невероятным калачиком. Против такого положения категорически воспротивился мой позвоночник.
        Какое-то время я пытался сдерживать судорожные попытки тела изменить конфигурацию. Но потом спина поставила мне ультиматум, заявив, что наутро будет мучить меня серьезными последствиями. Пришлось подчиниться. Однако тут же я раскаялся в этом - одна из самых крупных гематом заявила о себе в полный голос.
        Еще какое-то время я изображал червяка на куче навоза. Найти оптимальную позицию оказалось слишком сложно. Задачу затрудняло то, что в тело то и дело впивалось содержимое карманов. Больше всего мешал швейцарский нож с кучей лезвий. Несколько раз в голову приходила мысль, что его продолговатая форма специально предназначена для максимально болезненного давления на тело. Мне сразу же вспомнились некоторые наиболее жуткие его лезвия, назначение которых ранее мне было непонятно. Теперь-то я знаю, что это специальный нож для поклонников садизма и мазохизма.
        Впрочем, нож был хотя и главной, но отнюдь не единственной неприятностью. Связка ключей тоже весьма болезненно давила на ребра. Никогда бы не подумал, что несколько пластиковых палочек на металлическом кольце могут причинить столько неудобства!
        Решив применить активные меры борьбы с дискомфортом, я принялся доставать из карманов вещи и перекладывать их в сумку. Среди них оказались и весьма неожиданные находки.
        В правом кармане джинсов обнаружилась маленькая пластмассовая расческа. А я ее обыскался!
        Из нагрудного кармана ветровки я извлек несколько небольших магнитов. Абсолютно не помню, откуда они взялись.
        В боковом кармане лежали аж две зажигалки. Сей аксессуар я считаю абсолютно бесполезным - курить не пробовал даже в детстве. Ума не приложу, откуда они у меня взялись, да еще сразу две штуки. Причем это не плазменные безделушки, а бензиновые раритеты фирмы «Зиппо».
        Вот уж действительно, никогда не знаешь, где найдешь, где потеряешь! Мудрость эта вполне применима и к собственным карманам. А точнее, к ним применима более, чем к чему-либо еще.
        Но больше всего меня поразило содержимое внутреннего кармана. Две маленькие ампулы. На каждой нанесена надпись: вирус-симбионт «Митохондр».
        Забавно. Значит, я случайно унес те ампулы, которые Олегу не понадобились.
        Впрочем, на сей раз рассеянность мне здорово помогла. В городе я с легкостью смогу продать ампулы. И проблема наличности уже не будет стоять столь остро.
        Или продать только одну? А вторую употребить по назначению.
        Хорошая идея! Мне наверняка понадобятся и выносливость, и энергичность. Утром надо будет спросить у деда Ивана, где можно достать шприц.
        В голове раздается едва различимый писк - чип сообщает, что поиск закончен. Что-то больно быстро. Неужели я угадал со своими прогнозами? Сейчас посмотрим.
        Угадал. Во всяком случае, с R-ветвью. Там действительно информация с «термитника» окажется в Сети. Вот только вопрос, а как она туда попала?
        Посмотрим. Нужно проследить, откуда информация начала распространяться. Ага, появилась одновременно на самых популярных информационных ресурсах. А откуда она взялась там?
        Ежу понятно, что кто-то очень озадачился тем, чтобы все узнали правду. Интересно кто? Надо поднять архивы этих информационных ресурсов.
        На это уходит несколько минут. Но результат того стоит. Информация исходит от кого-то под ником Oracle. Неужели это я из будущего?
        Или это другой Оракул? Слишком уж невероятное совпадение. Но если это я, то чего я ждал десять лет? Почему выбрал именно такой срок? Ведь дата обнародования информации в правой ветви примерно совпадает с датой объединения США с Россией в левой. То есть того времени, когда эту информацию начали использовать наши спецслужбы.
        Сейчас посмотрим. Информация была отправлена с сетевого почтового ящика. Я этот ящик не создавал. Но если его создавал я из будущего, то, скорее всего, применил тот пароль, которым пользуюсь обычно. Надо попробовать его, Пароль подошел. Значит, этот ящик создавал действительно я? Тогда чего ждал десять лет? Надо посмотреть информацию о ящике. Ого! А это уже интересно. Ящик-то этот я создам всего через несколько дней. Терпеть не могу эти парадоксы времени: ящик я еще не создал, но он уже существует. Наверное, забавно слышать подобное от человека, который посвятил свою жизнь проблеме путешествий во времени. Но я действительно ненавижу подобные парадоксы. И не потому, что здесь не действует привычная логика. Нет, на логику я никогда особо не налегал - ее успешно заменяет интуиция. А парадоксы времени я не люблю, потому что каждый из них слишком ясно говорит о предопределенности наших поступков. Например, я еще и не думал про этот почтовый ящик, а уже было предопределено, что я его создам. И ничего не изменить.
        Впрочем, я отвлекся. Значит, я вовсе не буду ждать эти десять лет. Я создам ящик и положу в него содержимое «термитника». И поставлю «таймер» на десять лет. А по прошествии срока компромат на правительство США попадет в новости.
        Все равно непонятно, зачем мне из будущего вся эта возня с таймером. Может быть, я поступлю так потому, что знаю, что именно так я и поступлю? Нет, чушь. Не в моем стиле подчиняться неизбежному. Конечно, если уж я знаю, что так поступлю, то так оно и будет -тут уже ничего не изменишь. Но сделаю это я не потому, что так предопределено, а потому, что сам выберу именно такую линию поведения.
        Нет, сейчас я не соображу ничего путного - слишком хочется спать. И потом, я же обещал сам себе, что усну, как только поиск завершится.
        Закрываю глаза, активизирую в чипе функцию будильника. Прочь все мысли, буду считать овец.
        ГЛАВА 6
        
        Проснувшись, я не сразу понял, что причиной пробуждения стал вовсе не сигнал чипа. Неужели я умудрился не услышать сигнал?
        Исключено, он подается непосредственно в мозг. Скорее всего, еще рано.
        Вызываю перед глазами циферблат часов. Так и есть, до запланированного времени пробуждения осталось еще сорок минут.
        Что же меня тогда разбудило? Зябко поежившись, я понимаю - утренняя свежесть. Хорошо еще, что роса сюда не проникает. Я бы, конечно, не простудился, инфекции ко мне не цепляются. Но продрог бы здорово.
        Странно, но я себя чувствую вполне прилично. Вчера беспокоился, что сегодня на ноги не встану. Однако сейчас я вполне бодрый и отдохнувший. Правда, немного побаливают мышцы. Особенно там, где по ним били. Но в целом все отлично.
        Чем мне сейчас заняться? Можно еще подремать. Альтернативный вариант - прогуляться по деревне.
        Спать уже не хочется. Тем более что температура воздуха настоятельно требует активного движения. Значит, пойду смотреть деревню, вчера я мало что видел.
        Встаю с сена, отряхиваю одежду от прицепившихся сухих травинок. Оглядываюсь: оказывается, ворочавшись ночью, я свил в куче сена уютное гнездышко.
        Выхожу с сеновала. На пороге меня встречает солнце, бьет по глазам яркими лучами. Озябшее тело оживает.
        Едва глаза привыкают к яркому свету, как я замечаю, что деревня не спит. И, видимо, уже давно. Значит, не одному мне вчерашняя гулянка не принесла неприятных последствий. Не спят даже старики, которые вчера веселились наравне с молодыми. Крепкий тут народ.
        Сразу же замечаю деда Ивана. Подхожу к нему.
        - Доброе утро!
        - А, проснулся, «турист». Доброе, доброе.
        - Дед Иван, а где здесь можно шприц раздобыть? Старик пристально взглянул на меня. Наверняка заподозрил в пристрастии к наркотикам.
        - Вы не подумайте чего плохого, - успокаиваю его я. - Мне лекарство принять нужно.
        Ну вообще-то «Митохондр» не совсем лекарство. Но старику подробностей знать не обязательно.
        - Что ж, ты, «турист», так плохо в турпоходы собираешься? Ежели без лекарств не могешь, так надо с собой все нужное носить. Ладно, пойдем в медпункт.
        Медпунктом оказалась комната рядом с комнатой старика. Светлое помещение, по углам стоит вполне качественная медицинская техника. Здесь же и атрибутика деревенского знахаря: на стенах самые разные травы, по углам связки жуткого вида луковиц. На стеллажах стоят склянки с корешками, сушеными ягодами и порошками неизвестного происхождения. Хорошо еще, что жабьих глаз нет. Или чучела крокодила под потолком.
        Старик подошел к невысокой тумбочке, на которой покоится хромированный контейнер. По соседству с контейнером уютно устроилось нечто среднее между шаманским посохом и стандартным медицинским сканером.
        Впрочем, дед Иван направился не к шаманскому сканеру, а к серебристому контейнеру. В течение нескольких секунд старик совершал со сверкающим цилиндром таинственные манипуляции, которые наводили воспоминания опять-таки о шаманах.
        Когда дед Иван закончил камлание над контейнером, тот распахнулся, предъявив свое содержимое - четыре шприц-пистолета. Изнутри это вместилище залито пронзительным голубым светом. Все правильно, содержимое постоянно стерилизуется разного рода излучениями, среди которых и ультрафиолет.
        - Вот тебе шприц, - кивает дед Иван. - Сам умеешь пользоваться или Глашку позвать?
        - Да я уж как-нибудь сам.
        Достаю один из агрегатов. Он удобно ложится в руку - прямо как бластер. Кстати насчет бластера, надо будет узнать, где можно раздобыть оружие. Но это потом.
        Достаю из кармана ампулу. Вставляю ее в шприц-пистолет. При этом я поворачиваюсь спиной к старику. Как бы для того, чтобы не заслонять себе свет. Но на самом то деле, чтобы дед Иван не увидел надпись на ампуле. Почему-то мне не хочется, чтобы он знал, что именно я ввожу.
        Закончив процедуру, я убираю опустошенную ампулу в карман - потом выброшу. Шприц-пистолет ставлю на место. Автоматизированный контейнер тут же начал его промывать.
        Старик закрыл хромированный цилиндр.
        - Ну ежели все еще в город собираешься, так иди помоги Николе товары погрузить. Чем раньше управитесь, тем раньше и поедешь.
        Я киваю - вполне справедливо, если я оплачу ночлег, кормежку и дорогу небольшой помощью в погрузке. Но тут я вспоминаю, о чем хотел спросить старика.
        - Дед Иван, а где можно достать оружие?
        - Оружие? В городе. А тебе нужно что-то конкретное или оружие вообще?
        - Мне что-нибудь для самозащиты.
        - Для самозащиты? Ну тогда подожди меня здесь.
        Эти слова старик говорит, когда мы уже стоим в коридоре. Прежде чем я что-либо успел ответить, старик исчез за дверью своей комнаты.
        Впрочем, ждать пришлось недолго. Уже через минуту он вернулся.
        - На, возьми это. В подарок. Он протянул мне бластер.
        Уже не новый, но такой будет получше нового. Похоже, что старик просто фанатик апгрейда. Теперь даже и не определить, какой модели оружие было изначально, настолько сильно оно изменено. Корпус покрыт причудливым узором - изящным, но в то же время очень простым и строгим, состоящим из участков матово-черного и жемчужно-серого цветов.
        - Сам переделывал, - прокомментировал старик, - Лазерный целеуказатель, увеличенная емкость аккумулятора. Промежуточный индуктор из фрактального лития - запросто может стрелять без перерыва, пока аккумулятор не сядет, Да и максимальная Мощность раза в два выше. Охлаждение по принципу одностороннего фазового экранирования. Редукторы из бетта-парадоксального моноволокна, скорострельность в три с половиной раза выше, чем у стандартного бластера.
        Я оценил поступок старика: оружие с богатой историей да еще и переделанное своими руками, - это часть личности. Отдать его - все равно что оторвать собственную руку.
        - Спасибо, дед Иван, но я не могу его взять. Он для вас слишком дорог.
        - Я потому и отдаю, что дорог. Я с ним всю молодость не расставался. Сколько дорог мы вместе прошли, из скольких переделок выбирались - не счесть. А последние лет тридцать он почти без дела лежал. С таким оружием на медведя не пойдешь. Из него можно только защищать свою жизнь или что-то более важное. Да и то, если знаешь, что твой враг - достойный противник. Пусть хоть на старости лет постреляет. Я уверен, что у тебя он без дела лежать не будет.
        - Спасибо, дед Иван, - искренне поблагодарил я старика, но вот на бластер начал смотреть с сомнением. Раз из него сорок лет не стреляли, то теперь это может быть просто опасно. Или бласт в стволе разорвется, или промежуточный индуктор сдетонирует.
        - Да ты не волнуйся! - Старик понял мои сомнения. - Он хоть в деле-то не был, но ухаживал я за ним хорошо. Оружие - оно уход любит. Так что я почитай каждый день из него по мишеням стрелял. Вспоминал старые деньки. Ну ладно, беги к Николе. А то он один все погрузит.
        Никола оказался дюжим широкоплечим мужиком. Пожалуй, если бы я не видел его вчера в поединках, то сказал бы - грузный.
        Впрочем, и сейчас он показывает чудеса ловкости. Хватая сразу по несколько большущих контейнеров, он методично закидывал их в кузов грузовика. А я почему-то решил, что здесь в ходу только гужевой транспорт. Интересно, как тут добывают такую прорву энергии?
        Ну ладно, на бытовые нужды им должно хватать - крыши покрыты солнечными батареями, да и сам биопластик стен можно использовать для аккумуляции световрй энергии. Но вот откуда берется энергия для питания машин?
        Вряд ли в деревне есть портативная электростанция на химическом топливе. Ветряков тоже не видно, да и не дадут они нужного количества энергии.
        Может быть, я и нашел бы разгадку, но пришлось прервать цепь размышлений. Никола уже до моего прихода погрузил большую часть груза. Оставшиеся контейнеры вдвоем мы покидали быстро.
        К нам подошел дед Иван и сказал:
        - Ну прощай, «турист». Вряд ли еще свидимся.
        - Почему вы так думаете? Может, я еще приеду к вам в гости.
        - Интуиция. Я кивнул - интуиции надо доверять. Меня она не раз выручала.
        - Прощайте, дед Иван.
        - Ты мне пиши. - Старик протянул клочок бумажки с накарябанным сетевым адресом.
        - Вы же говорили, что Сетью не пользуетесь? - удивился я.
        - Для развлечения не пользуемся. А почта, она нужна, без нее никак.
        - Хорошо, буду писать. Дед Иван протянул мне руку. Я пожал ее. Рука оказалась крепкой, мозолистой.
        Я залез в кабину грузовика, где уже сидел Никола.
        - Можно ехать? - спросил он.
        - Нужно, - ответил я.
        Очень неприятная черта большинства опытных водителей - повышенная болтливость за рулем. Машину-то можно вести «на автомате», на одних рефлексах. Поэтому без разговора им становится скучно.
        Однако Никола оказался человеком молчаливым. Хотя замкнутым и не был: когда я спросил, что именно он везет, охотно ответил:
        - Да разные товары. Мед, фрукты. Их хорошо покупает - на одной-то синтетике долго не проживешь. Хочется натурального. Есть пряные травы и коренья, чеснок. С ними и синтетическая еда вполне съедобная. Разные лекарственные растения. Мази, капли, микстуры. Городские-то хоть и синтезируют всякие лекарства, а все не то. В травах-то сила природы. Это тебе не химия. Да еще немного шкур везем, на них покупателей не много - это роскошь, а не предмет необходимости, но платят хорошо.
        Дальше мы ехали молча. Меня это вполне устраивало. Я ведь обещал себе вчера, что обдумаю информацию, найденную в Сети.
        Итак, через несколько дней я создам сетевой почтовый ящик. В нем оставлю информацию, которая через десять лет будет разослана по самым популярным информационным ресурсам в Сети.
        Но произойдет это только в правой ветви. Может быть, и ящик я создам уже после Развилки, в правой ветви? Скорее всего, так оно и есть.
        Теперь уже никак не проверишь - сейчас настоящее и оба будущих объединены в единую информационную Сеть. Но, думаю, что ящик действительно будет создан только в правой ветви; в левой это просто бессмысленно.
        А интересно, что произойдет в левой? Как информация попадет к спецслужбам? Они отнимут у меня диск или я добровольно его отдам?
        Хочется верить, что все произойдет добровольно. Кстати, это объясняет, почему в левой ветви Олег выживет. Просто после того, как я пойду на сотрудничество, Олег сможет «легализоваться». Его наверняка определят в хорошую больницу, приставят охрану, как к важному свидетелю. А потом с нас всех возьмут какую-нибудь подписку о неразглашении, и мы сможем жить так же, как и раньше.
        Хочется верить. Но эта гипотеза ничем не подтверждена - одни догадки. Впрочем, проверить можно - поискать в Сети архивы больниц или данные обо мне, Олеге и Галке после этой истории.
        Что ж, хорошо, что есть способ узнать наверняка. Но все равно придется ждать. Сейчас я уже не успею нормально заняться поиском - мы уже подъезжаем к городу. А потом мне надо будет искать, где схорониться. Придется заводить какие-то знакомства, заняться проблемой наличности. Поэтому в лучшем случае мне придется мучиться догадками. И это меня начинает уже раздражать. Догадки, гипотезы, версии. Каждое маленькое предположение приходится долго и нудно проверять. Причем сначала я вынужден долго думать - а с чего же начать проверку. Потом надо перелопатить многие терабайты информации. И каждый ответ даст сотню новых вопросов.
        Как же меня доконала эта вилка времени! Впрочем, я несправедлив. Слово «вилка» здесь не подходит - ибо оно обозначает предмет предельно простой и понятный. Так что это не вилка, а китайские палочки. Вот именно, китайские палочки времени.
        Вроде бы все предельно просто - два бамбуковых прутика. А как начнешь разбираться, так жалеешь, что ввязался. Как держать руку, как ухватить обе палочки пальцами. И самое главное - как этим есть? Нет, вилка гораздо проще.
        Так что аналогия очень хорошая. Все думали, что имеют дело с вилкой времени. И даже не знали, что у них в руках китайские палочки времени.
        Неизвестно, куда бы меня завело придумывание аналогий, но внезапно я обнаружил, что смотреть в окно гораздо интересней - там то и дело проскакивают поселения.
        Видимо, мы уже подъехали близко к городу. Правда, ни одного достаточно крупного населенного пункта я не увидел. Да здесь их и не может быть. При клановой социальной системе люди обычно селятся небольшими группками. Даже крупные города здесь представляют собой не столько один населенный пункт, сколько множество поселений, расположенных на компактной территории.
        Деревушки, пробегающие мимо окна, все похожи одна на другую. Те же дома из биопластовых плит, те же низкие Длинные хозяйственные постройки. Но было в каждом поселке что-то неуловимое, что выделяло его среди десятков подобных.
        Иногда я видел и людей. Босоногие мальчишки гонят стою коров; бородатые мужики ковыряются под капотом грузовика; женщины с ведрами остановились посудачить.
        Один раз проехали мимо стоящих у обочины машин. Около них толпились молодые бугаи, одетые главным образом в черную кожу. Судя по их лицам, они явно что-то не поделили. Стояли они двумя группами - одна напротив другой. Причем у тех, которые стояли справа, на щеках, лбах и руках вытатуированы красные зигзаги. А у их оппонентов - синие и зеленые полосы. Причем у более молодых узоров меньше, видимо, татуировки заключают в себе информацию о человеке и его социальном положении.
        С каждой стороны то и дело высовывались бластеры, Впрочем, в ход оружие не пускалось. Похоже, это всего лишь демонстрация силы.
        Почему-то я решил, что это и есть те, кого дед Иван называл шальными людьми. Машинально рука потянулась к поясу, где висел подарок старика.
        - Да не обращай на них внимания, - посоветовал Никола. - Они промеж собой собачатся. Нас не тронут. Да и не больно-то они смелые днем. Ежели б один человек шел, так, может, его и пристукнули бы. А машину трогать не будут. Всех-то сразу не перебьешь. Да и неизвестно им, сколько нас. Может, в кузове дюжина людей прячется. Пока самых первых застрелят, другие успеют домой радировать. А в деревне не обрадуются, что их людей ни с того ни с сего стреляют. Из какого бандюки клана, по татуировкам видно. Вот и пойдут всему клану мстить.
        - А зачем же тогда эти татуировки, если они настолько мешают?
        - Мешать-то они мешают. Но без них не проживешь. Они ж там промеж собой грызутся. Во-первых, клановый дух должен быть сильным. Во-вторых, специально татуируют, чтобы не мог предать, перейти в другой клан. Кто ж его возьмет с чужой татуировкой? В-третьих, татуировка гарантирует некоторую безопасность. Если какого-то урку убьют, то его убийца должен будет отвечать перед кланом убитого. Но если у покойника не было татуировки, то всегда можно сказать - мол, я не знал, что он ваш. И тогда это уже личное дело убитого и убийцы, род жертвы не может предъявить никаких претензий к клану душегуба. Так что от татуировки пользы больше, чем вреда. Для шальных людей, конечно. Простому крестьянину оно ни к чему. Иногда, правда, кто из молодежи «для красоты» наколет картинку. Так для того розги и придуманы.
        Увлекшись разговором, я перестал смотреть в окно. И упустил момент, когда очередное поселение выросло на горизонте. Увидел я его, только когда мы подъехали так близко, что можно было различать людей.
        Поселение отличалось от увиденных мною ранее. Я сразу понял, что это уже часть Москвы.
        Некоторые дома в пять-семь этажей. Правда, вокруг них разбросаны все те же деревенские домики. Дорога (по-прежнему грунтовая) проходит через поселение, деля его почти на две равные части.
        За этим поселением вскоре началось следующее, за ним - еще одно. Через несколько минут такие кучки домов стояли уже вплотную друг к другу. Но все равно можно с уверенностью отличать владения одного клана от территории другого.
        - Тебя где высадить-то? - спросил Никола, лихо увернувшись от встречного автомобиля.
        - Да мне все равно. Еще не знаю, куда дальше-то пойду.
        Никола удивленно покосился. Моих проблем он не знает, вчера меня расспрашивал только дед Иван. Видимо, здесь не принято соваться в личную жизнь человека. Со мной приветливо беседовали, жадно выспрашивали новости, просили рассказать интересные случаи из жизни. Но никто не спросил, кто я такой, куда направляюсь и зачем.
        Да и дед Иван расспрашивал меня не потому, что любопытный. Просто ему по статусу положено это знать. А жителям деревни вполне хватило того, что дед Иван счел меня хорошим человеком.
        Так что теперь, услышав мои слова, Никола удивился. Но расспрашивать не стал, хотя я его явно заинтересовал. По-моему, в конце концов он решил, что я эдакий хиппи, который держит путь куда глаза глядят.
        - Тогда я тебя у ярмарки высажу. Там и купить много полезных вещей можно. А рядом и гостиницы, и трактиры, и всякие другие заведения. И люди разные толкутся, кучу полезных знакомств свести можно. А заодно разгрузиться поможешь.
        Что ж, справедливо. Раз я пришел к самому концу погрузки, то на разгрузке должен наверстать.
        Вскоре я увидел ярмарку - большую площадь, уставленную рядами лотков. Между лотками снуют шумные толпы людей. В открытое окно ударила мешанина запахов: Сырая рыба, жареное мясо, густой чад кипящего масла, сладковатый запах марихуаны. Самый обычный запах для подобных мест. На краю площади расположились невысокие здания: жилые бараки, склады, гараж.
        Никола остановил грузовик у одного из складов и выбрался из машины. К нему вышел невысокий, толстенький и лысый человек. Но, несмотря на комичную внешность было понятно, что он важная персона.
        Толстяк поприветствовал Николу, видимо, они давно знакомы. Затем оба направились к кузову машины. Я поспешил к ним.
        Толстяк протянул Николе мешочек. Интересно, что там? Вряд ли местные кредиты. Тогда что? Золото? Сомневаюсь, что оно здесь в ходу. Интересно, а принимаются ли к оплате рубли? Вопрос отнюдь не праздный. Если не принимаются, то проблема наличности гораздо серьезней, чем я полагал раньше.
        - Помогай, - скомандовал Никола, выкидывая из кузова контейнеры.
        - Куда их нести надо?
        - Никуда. Залезай в кузов и кидай на землю. А что с ними дальше делать будут - уже не наши трудности.
        Я забрался внутрь. Теперь контейнеры принялись сыпаться в два раза интенсивнее.
        Толстяк куда-то пропал. Видимо, пошел звать работников, которые отнесут все это на склад. Вскоре действительно появились трое мужиков и принялись растаскивать кучу, старательно уворачиваясь от сбрасываемых контейнеров.
        - Никола, а рубли здесь в ходу? - задал я интересующий меня вопрос.
        - Ну если просто купить на них что-то задумаешь, то не каждый торговец примет. Однако менялы с удовольствием берут. Или, если времени много, можно у офиса «Хронотура» потолкаться. Он тут неподалеку. Те, кто домой возвращается, часто при себе имеют непотраченные местные кредиты. Так они рубли с радостью возьмут. И выгоднее получится, чем у менял. Только времени много занимает - пока дождешься входящего, да еще такого, чтоб кредиты остались.
        Я Николу за совет поблагодарил. Однако воспользоваться им не собираюсь - не хватало еще, чтобы меня кто из знакомых узнал. Правда, тот офис, в котором работаю я. находится в другой части Москвы. Но мне часто приходилось звонить по видеофону в другие офисы. Так что местные служащие наверняка знают меня в лицо. Вскоре кузов опустел.
        - Ладно, Никола, прощай, - протянул я.
        - Прощай. Сумку-то не забудь.
        Хорошо, что он напомнил, а то я едва не ушел без нее. Забрав свои вещи, я еще с полминуты махал вслед отъезжающей машине.
        Теперь следует подумать, что мне делать дальше.
        Сначала попробую продать лишнюю ампулу «Митохондра». Затем следует озаботиться ночлегом и едой. И раздобыть еще денег.
        Я пошел мимо торговых рядов, высматривая, кому бы впарить ампулу. Этот ряд не годится - здесь одна еда. Прилавки с ярким великолепием натуральной пищи перемежаются унылыми батареями банок с синтетической кашей.
        Мимо банок я шагал относительно спокойно, а вот натуральные копченые окорока, шматы сала, краюхи ржаного хлеба и корзины с фруктами вызывают обильное слюноотделение - ведь я сегодня еще не завтракал. Надо как можно скорее разжиться деньгами. Иначе придется жевать синтетику, растягивая каждую банку на три дня. Жуткая перспектива.
        Дальше шли ряды с одеждой. В глазах запестрило. Яркие, расшитые бисером рубахи, прочные серые плащи с капюшонами, нарядные сарафаны, кожаные куртки. Попадаются самые обычные джинсы и футболки.
        Затем одежда сменилась обувью. Сапоги, кеды, кроссовки. На одном прилавке гордо устроились обыкновенные лапти, резко контрастируя с окружающими «адидасами» и «рибоками».
        Один из прилавков был полностью посвящен женским украшениям. Браслеты, серьги, кольца, бусы - все дешевое, из пластика, дерева или простых металлов.
        Наконец я нашел то, что искал. Высокий худой старик с длинной седой бородой торгует лечебными снадобьями. Ассортимент представлен как синтетическими препаратами, так и народными средствами. Справа разложены медицинские инструменты - от простейшего градусника-клипсы до портативной биохимической лаборатории. А слева - амулеты и талисманы. Видимо, в сознании местных жителей понятия «лекарь» и «колдун» неотделимы друг от друга.
        - Добрый день, - обратился я к седобородому старцу.
        - Утро, - поправил он меня. - Доброе утро, а не день. Вы интересуетесь чем-то среди моего товара?
        - Скорее наоборот. Я ищу кого-то, кто интересуется моим товаром.
        - И что же у вас за товар? - В голосе торговца слышался скептицизм. Видимо, он не верил, что я предложу ему что-то стоящее.
        - У меня есть одна ампула «Митохондра».
        Старик мгновенно подобрался; он явно заинтересовался. Впрочем, внешне этого не показал. Напротив, напустил на себя скучающий вид.
        - «Митохондр»? Не думаю, что меня это интересует. Сейчас каждый норовит продать какой-нибудь вирус-симбионт. Прямо отбою нет.
        Я развернулся и сделал вид, что собираюсь идти дальше. Видимо, получилось убедительно.
        - Да погоди ты, парень. Все равно здесь других стоящих торговцев лекарствами нет. Походишь, походишь да ко мне обратно и вернешься.
        - Ну я все-таки поброжу. Вдруг да и наброжу на что-нибудь. Меня отец учил - на рынках надо сначала как следует все разузнать, а потом уж сделку заключать.
        Где-то в глубине глаз седобородого мелькнула досада. Но виду он не подал.
        - Как хотите, молодой человек. Да только цену больше, чем у меня, вам все равно никто не даст.
        - А это точно? - Я постарался изобразить наивного лоха. Главное - не перестараться.
        - Точнее некуда. Мне в моем деле без точности никуда. Я все-таки всю жизнь лекарства делаю. Так что точность - мое второе имя.
        - Ну раз так... - Я попытался показать, что испытываю к нему искреннее уважение. - А сколько дадите?
        - Эх, парень, нравишься ты мне! Только для тебя - триста кредитов.
        Я абсолютно не представляю себе, каков курс кредита по отношению к рублю. Так же я не имею представления, сколько на самом деле может стоить «Митохондр» в этом мире.
        Но цену он занизил раза в три-четыре, это легко прочитать по его лицу.
        - Триста - это мало, - возражаю я. - Отец говорил, меньше чем за полторы тысячи не отдавать.
        - Полторы? За одну ампулу? Да дурак твой отец, парень! Ничего он в лекарствах не понимает.
        - Ты поосторожней, старик! А то и схлопотать недолго.
        - Ладно, ладно. Не кипятись, парень. Просто не стоит твой «Митохондр» таких денег. Триста - красная цена ему. Ну пускай пятьсот. Но не больше.
        - Пятьсот? Нет, ну до тысячи двухсот я бы еще скинул. Но пятьсот - мало.
        - Восемьсот. Последнее слово.
        - Ну раз последнее, то я лучше поищу того, у кого побольше словарный запас.
        - Погоди, парень. Тысячу хочешь?
        - Тысячу хочу.
        Торговец достал из-за пазухи толстую пачку пластиковых банкнот и, слюнявя пальцы, принялся отсчитывать сумму.
        А я открыл сумку - капсула должна лежать там. Первое, на что я наткнулся, - большой пакет пирожков. Вот спасибо заботливым жителям деревни! И когда только успели положить? Под пакетом обнаружилась пластиковая бутылка с темной жидкостью, наверное квас.
        А вот и ампула. Я протянул ее торговцу, тот протянул несколько банкнот. Мне не понравилось выражение его лица.
        - Почтенный, пересчитай-ка еще раз деньги, - попросил я, не притрагиваясь к банкнотам. Брать их в руки мне не хотелось, потом меня же и обвинят, что я несколько купюр сунул в рукав, а теперь права качаю.
        По-моему, торговец мысленно выругался. Однако вида не подал, сосчитал деньги и принялся рассыпаться в извинениях.
        - Ой, прости, со счета сбился, двести кредитов недоложил. Целый день на солнцепеке стою, от жары голова тяжелая.
        Оправдание хуже некуда. Еще только утро, солнце затянуто легкими облаками. А над головой старика навес. В таких условиях страдать от жары может разве только пингвин или белый медведь. Однако спорить мне абсолютно не хочется. Поэтому я закивал головой:
        - Да, да. А еще атмосферное давление скачет и влажность высокая. Ужасная погода.
        Я не старался выпятить сарказм, иронизировал «для души» и вовсе не собирался подколоть торговца. Однако у того случился приступ проницательности. После моих слов он взглянул на меня с затаенной мольбой - мол, забирай свои деньги и уходи поскорее, не мучай старика издевками.
        Я выполнил его невысказанную просьбу. Мне и самому недосуг здесь лясы точить, дел полно. Правда, заботами деда Ивана призрак голодной смерти отступил на несколько шагов. И оружием меня он обеспечил. Но хорошо бы где-то схорониться, обдумать мое положение. И наконец принять решение. Ведь я здесь именно для того, чтобы назойливые спецслужбы не мешали мне выбрать одну из двух ветвей. Облака разошлись, солнце ударило в глаза. Щурясь, я вспомнил, что в сумке у меня есть темные очки. Очень кстати. Жаль, что раньше не вспомнил.
        Раз мне здесь угрожает некоторая, пусть и небольшая опасность быть узнанным, то данный аксессуар необходим. Кроме того, мои солнцезащитные очки - не просто оправа и два светофильтра, а высокотехнологичный прибор, который может здорово помочь.
        Достаю очки из сумки, надеваю их. Мир вокруг темнеет, но становится четче, контрастнее. Причем интеллектуальная начинка пока ни при чем, все дело в специфической структуре пластика светофильтров.
        А вот теперь начинается настоящий хай-тек. Легонько потянуть, и из дужки выдвигается тонкий провод. Гнездо на «ошейнике» принимает кабель в себя. Перед глазами тут же появляются буквы: «Обнаружено неопознанное устройство, подключенное через шейный порт. Произвести установку?»
        Даю согласие, чип несколько мгновений сканирует неизвестный агрегат. Затем выдает еще один запрос: «Среди стандартных драйверов не обнаружены драйвера для подключаемого устройства. Произвести поиск в Сети?»
        Опять отвечаю положительно. Одновременно достаю из сумки пирожок - желудок уже давно митингует против задержек питания.
        Наконец чип выдает сообщение об успешно выполненном подключении. Хорошо, проверю, нормально ли работают очки.
        Батареи заряжены полностью, высокотехнологическая начинка тоже в порядке. Все нормально. Теперь у меня с собой портативная видеокамера, прибор ночного видения, тепловой сенсор и еще куча полезной аппаратуры. И все это помещается в небольшом корпусе, неотличимом от обычных очков.
        Этот полезный предмет заставил почувствовать себя гораздо увереннее. А спускающиеся по пищеводу куски пирожка и вовсе подняли мое настроение на заоблачные высоты.
        Теперь можно заняться и поиском жилья. Никола говорил, что неподалеку полно гостиниц. Конечно, там меня легче отыскать, чем в доме, принадлежащем какому-нибудь клану. Однако просто так ни один род меня не приютит.
        Так что для начала воспользуюсь гостиницей, а потом попытаюсь найти более безопасное жилище. Хотя вряд ли это понадобится, надолго в этом мире задерживаться я не собираюсь. Максимум несколько дней.
        - Эй, мальчик, пойди сюда, - подзываю я пробегавшего рядом парнишку.
        Подросток подошел, косясь с опаской.
        - Скажи, где здесь лучше всего остановиться на несколько дней? Так, чтобы недорого и качественно.
        - Это вам надо к Дормидонту идти. Сначала туда, - парнишка махнул рукой, - потом направо, потом налево. А потом вы прямо в гостиницу и упретесь.
        Через несколько минут плутаний по узким улочкам я действительно уперся в трехэтажное здание с вывеской «Ночлег, еда».
        Войдя в дверь, я оказался в большом зале, заставленном столиками. У стены напротив входа - стойка бара. Справа и слева зал заканчивался широкими лестницами. Под каждой из двух лестниц - дверь.
        Я подошел к стойке бара. Стоящий за ней человек поинтересовался:
        - Чего-нибудь желаете?
        - Комнату.
        - На вас одного или будут еще люди?
        - На одного.
        - Пошикарнее или попроще?
        - Самую простую.
        - Это будет стоить пять кредитов в сутки без питания. Плату за первые сутки нужно внести вперед.
        Я выложил на стойку купюру в пятьдесят кредитов, мельче у меня нет.
        - Пока на один день, а там посмотрим.
        Передо мной тут же легла сдача, из-под стойки появился ключ и устроился рядом.
        - Комната на втором этаже. Вам ближе по той лестнице, - парень указал взглядом вправо. - Закажете еду сейчас?
        - Нет, я еще сухой паек не весь уничтожил.
        - Может быть, девочку хотите?
        - Нет, не хочу.
        Я направился наверх, ступени под ногами проскрипели затейливую мелодию. На брелоке ключа я разглядел число 14. Дверь с таким номером оказалась второй от лестницы.
        Комната была совсем маленькой, но светлой и чистой. Я плюхнулся на кровать и задумался. Что делать теперь?
        Надо проверить свою догадку. Действительно ли в левой ветви я добровольно отдам диск спецслужбам? И что со мной потом будет?
        Я отключил проводок очков от «ошейника», сами очки с легким стуком улеглись на прикроватной тумбочке. Поудобней устроился на жесткой кровати, закрыл глаза.
        Привычные действия - вызываю меню, выбираю нужную строчку. И погружаюсь в Инсайд.
        Угольно-черная бездна, расчерченная четкими линиями смысловых связей, заполненная блоками баз данных и массивами информации. Все сливается в пестрый узор. Пронзительно-белые, сапфирно-синие или ярко-зеленые линии. Четкие контуры блоков, радужные переливы массивов. Каждый цвет имеет свое значение.
        Усилие воли - и картинка изменяется. Одни блоки выпячиваются, обрастают новыми линиями связи, уходящими за пределы поля зрения. Другие съеживаются, пропадают. Линии, исходящие из них, также растворяются.
        Оцениваю взглядом новое изображение. Несколько ярких пятен массивов меня заинтересовали. Сосредоточиваюсь на них, поочередно раскрывая каждый на другом визуальном слое.
        Один из массивов копирую в буфер обмена. Вызываю программу анализа. Нацеливаю ее на все линии связи в поле зрения. Также вставляю во фрейм программы массив из буфера.
        Несколько линий загораются рубиновым огнем. Следую по одной из них - пустышка. Возвращаюсь к исходному блоку. Принимаюсь за следующую линию. Она приводит меня к очередному блоку.
        А дальше повторяется то же самое с небольшими вариациями. Звучащая прямо в сознании тяжелая музыка разгоняет мозг. Все быстрее и быстрее следуют мои команды. Приходится усваивать и перерабатывать огромное количество чисел и слов. Тончайшие нюансы цвета подсказывают правильное направление поисков, всю черную работу проделывают программы. Я получаю рафинированные, очищенные от ненужных данных ответы. Но вопросы формулировать мне приходится самому, и это самое трудное.
        Все быстрее и быстрее мелькают блоки. Линии связей сливаются в единое мельтешение, как спицы велосипедного колеса. Ритм музыки нарастает.
        Наконец количество переходит в качество. Уже не видно отдельных линий, но мне и не надо различать каждую из них - я чувствую все многообразие связей между данными.
        Постепенно исчезают и блоки - они слились с линиями, создав внутри моего сознания единое информационное поле.
        Мне уже не нужна форма, чтобы познать содержание Сеть стала частью меня, а я - частью Сети. Мне уже не нужно задавать вопросы. И мне не нужны ответы. Зачем слова и цифры, когда я весь - чистое Знание. Бесконечный диалог вопросов и ответов превратился в единую симфонию мысли. Спрашивающий и отвечающий стали едины. Инь и Ян слились.
        Так вот ты какое, Просветление! Значит, не врали легенды о слиянии с Сетью, о прямом познании. А раньше я считал это бредом фанатичных инсайдеров-буддистов.
        Когда передо мной предстала моя комната, я не сразу сообразил, что нахожусь уже в реальном мире. Ощущение единства с Сетью медленно уходит из меня. Я почти физически почувствовал, как утекает из мозга Знание.
        Но все же я добился своего и нашел необходимую информацию о своем будущем. О будущем Олега и Галки. Нашел слишком много, такого хорошего улова у меня никогда не было.
        Но за все надо платить. Легкая головная боль, полная эмоциональная опустошенность. И очень хочется есть. Мало того, что с момента пробуждения я съел только пирожок, так еще мой мозг долго работал на пределе.
        Интересно, сколько именно я пробыл в этом состоянии? Посмотрев записи чипа, я пришел в ступор. Всего четыре минуты! А я думал, что не меньше часа.
        Обдумывать полученные данные я сейчас не могу - мозг как будто обложили ватой. Мысли тягучие, как мед. И абсолютно не хочется думать о чем-то более сложном, чем еда и здоровый сон.
        В первую очередь надо поесть. На испытанную психическую перегрузку желудок ответил сильными спазмами. Надо его отвлечь от этого занятия. А для этого следует нагрузить желудок его прямыми обязанностями.
        Я уже потянулся к сумке за пирожками, но решил, что будет очень кстати горячая еда. Она должна прогнать озноб, который накатил в качестве еще одной платы за испытанную перегрузку.
        Выхожу из номера, спускаюсь по лестнице. Приходится держаться за перила: меня немного пошатывает.
        В обеденном зале народу немного. И практически никто не ест, только потягивают пиво или чай. Я подхожу к бармену.
        - Мне бы поесть. Чего-нибудь горячего.
        Бармен смотрит как-то странно. Скорее всего, его заинтересовало мое состояние - он никак не может понять, что со мной.
        Интересно, а как я выгляжу со стороны? Я попытался представить. Бледный, руки слегка дрожат, на лице липкий, холодный пот, зрачки сужены - очки я так и забыл на тумбочке.
        - Ты учти, - предупреждает бармен, - что ты у себя в номере делаешь, никого не касается. Но если буянить начнешь, в драку полезешь, то рискуешь остаться инвалидом.
        Реакция бармена вполне естественна. Если бы человека в моем состоянии увидел бы я, тоже решил бы, что у него проблемы с наркотиками.
        - Так что с едой?
        - На первое есть грибной суп, есть щи, есть борщ. На второе - жаркое, картошка, синтетическая каша. Есть чай, есть кофе. Ну и всякие фрукты-овощи, к чаю - баранки, пряники, сухари. Если ждать согласен, можем по заказу приготовить. Хоть поросенка зарезать.
        Алкоголя он мне не предложил, видимо, счел это слишком опасным для окружающих. Впрочем, я бы и сам не стал пить. Не люблю спиртного, да и не в том состоянии. Все, что мне сейчас нужно, - наполнить желудок и завалиться отдыхать.
        - Мне борщ и хлеба побольше.
        Очень хочется жаркого, но мой ослабленный организм его не выдержит. Да и финансы не позволяют разгуляться. Правда, у меня осталось еще девятьсот девяносто пять кредитов и сколько-то рублей. Но кто знает, какие траты мне предстоят? Вполне может оказаться, что от наполненности моего кармана будет зависеть моя жизнь.
        - Садись за столик и жди. Деньги-то у тебя есть? Видимо, у бармена был очень неприятный опыт общения с наркоманами. Так что всех, кто по внешним признакам похож на торчка, он ставит на низшую ступень социальной лестницы. Или вообще складирует под этой самой лестницей.
        Я помахал перед носом бармена теми сорока пятью кредитами, которые десять минут назад получил от него в качестве сдачи. То, что у меня в кармане гораздо большая сумма, лучше не афишировать - сейчас достаточно лишь подтвердить платежеспособность.
        - Вон столик свободный, - кивнул бармен в дальний угол.
        В зале были столики и посимпатичнее, но он, должно быть, не хочет, чтобы своим видом я пугал других клиентов. Я все же сел за чистый стол в центре зала. Бармен неодобрительно покосился, но я сделал вид, что не заметил. В конце концов, на самом деле я не наркоман, а вполне приличный человек. Даже считался законопослушным, пока не вляпался в эту историю. Но и здесь моей вины нет - не я изменил государству, а оно мне. Когда национальные интересы противоречат законам, законы скромно умолкают. Даже основной закон, который гарантирует мне право на жизнь.
        Впрочем, сейчас за свою жизнь я не опасаюсь. Я уже достаточно узнал, теперь мне ясно - убивать меня будут только в самом крайнем случае. Все-таки зря в боевиках рисуют спецслужбы эдакими клонами бандитских группировок. В органах все-таки стараются блюсти законность. Кроме особых случаев.
        Но все равно не очень приятно осознавать, что такой особый случай вполне может случиться. Если это произойдет, я, конечно, отдам «термитник». Меня пожурят за то, что убегал. Я скажу, мол, не знал, что это органы мною интересуются. Думал, «братки». С меня возьмут расписку о неразглашении - или что у них положено делать в подобных случаях? - и отпустят.
        Теперь это уже не предположение, а уверенность. Теперь, после слияния с Сетью, я знаю, что стреляли в Олега вовсе не представители отечественных спецслужб, а их конкуренты. Американцы.
        Казалось бы, это полностью решает проблему. Надо идти сдаваться властям. Тогда Олег выживет. Я смогу приступить к заслуженному отдыху, у меня же со вчерашнего дня отпуск.
        Но все не так просто. Деревня, в которой я провел ночь, меня изменила. Я на многое стал смотреть по-другому. И дело даже не в том, что, если я сдамся, эти люди никогда не родятся. Что бы я ни выбрал, все равно одна из цивилизаций уйдет в небытие.
        Проблема даже не в этом. На все можно смотреть по-разному. Можно сказать, что я сейчас выбираю - жить этим людям или не жить. А можно сказать, что я выбираю - жить этим людям или другим.
        Так что, как ни странно, но этическая сторона меня не мучит. Может быть, потому что я не отношусь к тонко чувствующим натурам. А может быть, я просто свыкся с мыслью, что только одно будущее реально. Люди в другой ветви не умрут, они просто никогда не родятся.
        Но, так или иначе, меня не мучит необходимость выбрать между одним человечеством и другим. Меня гнетет необходимость выбрать между жизнью Олега и «правильным» будущим.
        С одной стороны, Олег - мой друг. И в отличие от еще не родившихся людей мой выбор действительно может либо убить его, либо спасти ему жизнь.
        Но, с другой стороны, я отчетливо увидел: Егор Федорович был прав. То будущее, в котором я сейчас нахожусь, особо не пострадает, когда для них кончится период предопределенности, когда после Развилки пройдет триста двадцать лет. Эти люди и не задумываются о предопределенности. Они верят в себя, в своих близких и друзей.
        Другое дело - левая ветвь. Их жизнь предельно упорядочена. Каждый из них в каждой ситуации знает, что ему делать. Они счастливы, но они верят только в знание. Их процветание основано на том, что их собственное будущее известно. Их потомки передали это знание их предкам. Уже от предков - то бишь от нас - они узнали свое будущее. Пусть не все известно наперед, но есть уверенность - в ближайшие годы все будет так же хорошо.
        Сейчас они о ближайшем будущем знают очень мало. Потому что в нашем времени скоро начнется Теневая Зона, вторая разделится на две. В Сети сохранится очень мало записей и о том, что будет происходить в это время. Что уж говорить о том, что произойдет через триста двадцать лет.
        Но все равно, если бы в будущем произошли какие-то серьезные катаклизмы, эта информация дошла бы.
        А ведь Развилка произойдет не через десяток лет, как думали раньше, а в ближайшие несколько дней. Пожалуй, я единственный человек, которому это известно. И на самом деле начнется не одна Теневая Зона, разделяющаяся на две. В каждом будущем возникнет своя, уникальная Теневая Зона.
        Что произойдет с жителями «левой» ветви, когда через несколько дней они обнаружат, что связь с прошлым прервалась? Может быть, сначала будут подозревать какие-то чисто технические неполадки. Но потом придет понимание - в прошлом уже произошла Развилка. Они внезапно осознают, что у них нет десяти лет спокойной жизни, что уверенность в завтрашнем дне кончилась только что.
        Может быть, паника и не погубит их цивилизацию. Может быть, их мировое правительство сможет взять под контроль ситуацию, убедить людей, что им не грозит немедленная катастрофа.
        Но все равно люди потеряют уверенность. Будут постоянно ждать худшего. Они коллективисты. Одна жизнь - пусть даже и собственная - не является большой ценностью. Но они привыкли знать, что человечество будет жить. Что каждый из них бессмертен в других людях.
        Необходимость уверенности в выживании цивилизации нужна им как воздух. Они вымрут. Может быть, и останутся люди, которые смогут пережить психологическую травму, которые выживут без коллектива, которые смогут обходиться без благ цивилизации. Может быть, через сотни лет они даже построят новую цивилизацию. Но это будет цивилизация психологических калек. Выживут только люди, для которых нет ничего святого. Потому что те, для кого коллектив был смыслом жизни, вымрут, а других смыслов жизни там взять неоткуда. Не хотел бы я жить в мире, состоящем из людей без духовности.
        Но, с другой стороны, мне никто и не предлагает там жить. Я живу в настоящем. Если я выберу жизнь друга, то я никогда и не увижу этого заката человечества. Я, конечно, надеюсь долго жить. Но дожить до трехсот сорока шести лет я и не мечтаю.
        Так значит - идти сдаваться? Нет, Олег мне никогда этого не простит. Он идеалист - он скорее умрет, чем допустит вымирание человечества в будущем.
        Может, пусть он будет меня ненавидеть, но останется живым? Живым, но со знанием, что его жизнь стоила гибели человечества? Нет, это еще более жестоко, чем оставить его умирать.
        А может, просто ничего не говорить ему? И надеяться, что он сам никогда не догадается, что «левая» ветвь кончается тупиком? Нет, о таком трудно мечтать. Егор Федорович наверняка просветит внучка. Может, объяснить старику ситуацию, попросить воздержаться от рассуждений на эту тему. Но откуда я знаю, что Егор Федорович еще не донес до Олега своих убеждений? Старик много общался с внуком, наверняка и об обеих будущих реальностях они говорили.
        - Ваш заказ, - прозвучал над ухом нежный голосок, вырвав меня из пучин тяжких дум.
        Я взглянул на владелицу голоса. Красивая девушка, года на два-три моложе меня. Хорошая фигура, правильные черты лица. Впрочем, в ее лице вовсе не черты производили наиболее привлекательное впечатление, а выражение - лицо как бы подсвечено внутренним светом.
        Темные, почти черные волосы и пронзительно-зеленые плаза завершают картину. Впрочем, о глазах нужно сказать особо - они представляют собой наиболее яркую деталь в облике девушки. Большие и широко раскрытые, но не пустые гляделки фотомоделей, они придают всему лицу открытость.
        Выражение глаз говорило о том, что девушка умная. Умная - не значит образованная. Я имею в виду какую-то... как бы это сказать... бытовую мудрость, что ли? Да и богатый жизненный опыт легко читается в глазах.
        А еще какая-то затаенная грусть. Несмотря на всю открытость облика девушки, в ее глазах сквозит некая отрешенность. Нет, я имею в виду не взгляд сквозь собеседника, который бывает, когда мысли где-то далеко. Смотрит она прямо на меня. Да и думает, судя по всему, только о том как обслужить клиента-наркомана и ничем не спровоцировать его. Мысли и сознание ее здесь, но вот душа где-то в другом месте. Что-то гнетет ее. Впрочем, это не мое дело.
        - Спасибо, - говорю я слегка охрипшим голосом. Что это со мной? Я уже лет десять реагирую на девушек спокойно - в шестнадцать я вдруг понял, что с ними можно абсолютно спокойно разговаривать. И не напрягаться, что сказать и чего лучше не говорить, как бы не сделать какую-нибудь глупость.
        А теперь вдруг это вернулось. Может, виной всему перенесенная психологическая нагрузка? Хочется верить. Потому что в противном случае мне грозят сразу две неприятности. Во-первых, окажется, что я очень влюбчивый человек. Непросто узнать такое в двадцать шесть, если всю жизнь считал себя весьма сдержанным, спокойным, неэмоциональным человеком. А во-вторых, мне нельзя привязываться к этому месту; меня ищут, возможно, придется бежать. И нельзя привязываться к этому времени - чтобы сделать максимально объективный выбор. Хотя о каком объективизме может идти речь, когда на одной чаше весов - судьба лучшего друга, на другой - судьба человечества?
        - А вы не похожи на наркомана, - сказала девушка, составляя с подноса на стол тарелки.
        Я поймал себя на том, что вслушиваюсь в музыку ее голоса, мысленно обругал себя слабохарактерной тряпкой и попытался взять себя в руки.
        - Может быть, это потому, что я не являюсь наркоманом?
        Неплохо сказал, почти нормальным голосом. И вообще мое состояние легко объяснить. Есть люди, которые благодаря редкому сочетанию черт внешности, мимики, манеры поведения и разговора внушают окружающим разные чувства: страх, умиротворенность, желание подчиняться. Или, как в данном случае, нечто похожее на влюбленность. А я еще не отошел от слияния с Сетью. Так что все легко объяснимо.
        - Вот как? - спросила она. - А бармен уверен в обратном.
        Ну зачем она на меня так смотрит? Она же должна знать, какое влияние оказывает на людей. Но она не похожа на девушек, которым доставляет удовольствие влюблять в себя окружающих. Или она не знает о своем особом умении? Нет, глупость, это возможно, только если на меня одного она производит подобный эффект. Может, так оно и есть? Да нет, я просто слишком устал и хочу есть. Вот и лезут и голову всякие глупые мысли. Она, похоже, видит во мне то только клиента, а не мужчину.
        В.глубине души обидно. Но так оно и лучше. Нечего забивать голову пустыми мечтаниями. Тем более в моем положении.
        Сейчас сосредоточусь и отвечу на ее вопрос. Просто отмечу, без всяких лишних чувств. Отвечу так, как обычно разговаривают с официанткой. Будничным тоном.
        Вот только сосредоточусь. Надо бы поскорее сосредоточиться, а то по моей заторможенности она решит, что я все-таки наркоман.
        Впрочем, какое мне дело, что она решит? Могу вообще не отвечать... Ее последняя фраза была не столько вопросом, сколько замечанием. Правильно, промолчу.
        - Наркотики тут ни при чем. Это от психического напряжения, - ответил я, хотя и решил этого не делать. И, похоже, сморозил глупость.
        Да какое мне дело - глупость или умность? Все, надо заканчивать разговор. Точнее, просто не продолжать его.
        - У меня в голове чип стоит. Это очень большая нагрузка на психику, когда уйма информации прямо в мозг выводится.
        Ну зачем я продолжаю говорить? Зачем я оправдываюсь за сказанную глупость, при этом произнося еще большие глупости? А зачем она так на меня смотрит? Как будто ей интересно, о чем я тут бормочу, дико краснея. Головой кивает, ресницами хлопает.
        - Понятно, - сказала она сочувственно. - А вы сюда по делу приехали или отдыхать?
        Ну вот, она решила поддержать разговор. Надо как-то нравиться от ее общества. Иначе я потеряю остатки здравомыслия.
        - Вообще-то у меня сейчас отпуск. Но отдохнуть пока не слишком получается, - ответил я.
        Умом-то я понимаю, что разговор следует сворачивать. Но вот язык действует сам по себе. Хотя я никогда не относился к людям с хорошо подвешенным языком, но теперь можно вполне сказать, что у меня язык на независимой подвеске. В том смысле, что действует независимо от сознания.
        Данный каламбур, промелькнув в мыслях, несколько приподнял мое настроение. Но все равно обидно, что над собственным телом я уже не властен. Может, применить чип? Он вполне сможет загасить ненужные эмоции.
        Задумавшись над этим, я зачерпнул большой ложкой борщ.
        - Не буду вам мешать. - Девушка отошла от столика. Вот так всегда и получается: бьешься над проблемой, мозги ломаешь, а когда уже нашел решение, проблема самоустраняется.
        Я собирался было вновь углубиться в раздумья, но обнаружил, что голова абсолютно пуста. Я попытался вновь запустить мыслительный процесс, но ничего не получилось. Дальше - хуже. От горячего борща меня потянуло в сон. Сознание начало «уныривать», с периодичностью в несколько секунд все вокруг меня на мгновенье растворялось во тьме. Еще немного, и я начну клевать носом. Впрочем, я и так собирался сразу после обеда улечься спать. В очередной раз вынырнув из секундной отключки, я обнаружил перед собой абсолютно пустую тарелку. Значит, я успел все съесть и даже не заметил.
        Когда официантка вновь подошла ко мне, я обнаружил, что не испытываю никаких посторонних чувств. Видимо, та часть моего мозга, которая заведует эмоциями, уже перешла границу и сейчас благополучно пребывает в царстве Морфея. А в этом мире остались только простейшие бытовые алгоритмы.
        Ведомый этими алгоритмами, я умудрился заказать стакан чая с мятой и медом, выпить его, расплатиться и добрести до комнаты.
        ГЛАВА 7
        
        Когда я очнулся, дневная жара уже спала. Да и вообще, похоже, уже близится вечер.
        Спросонья я соображал не слишком хорошо. Но сразу заметил, что негативные последствия слишком тесного общения с Сетью приказали долго жить. Что ж, постараюсь выполнить их приказ и проживу долго.
        Встаю с кровати, иду к умывальнику - отдельной ванной в номере нет. Все правильно, я же просил самую дешевую комнату. Хотя ванная мне бы не помешала.
        Позавчера я душ не принял: оказывал Олегу первую медицинскую помощь. Вчера тоже: уж слишком хотелось спать после праздника. Похоже, сегодня данная гигиеническая процедура мне также не грозит.
        И все это время на жаре, в одной и той же одежде. И даже без смены белья. Нет, я не отношусь к тем людям, которые часами очищают поры и увлажняют кожу. Но три дня в таких антисанитарных условиях - это слишком. Может быть, когда бармен посчитал меня наркоманом, он ориентировался не столько на внешний вид, сколько на запах?
        Закрыв входную дверь на хлипкий шпингалет, я разделся и, нависая над раковиной, хорошенько промыл наиболее «ароматные» участки тела. Сделать это было трудно, приходилось стараться не залить пол.
        Несколько небольших луж все-таки окружили умывальник. Но зато я почувствовал себя чуть лучше. Надо обязательно купить мыло, зубную пасту, щетку и прочие подобные мелочи. А еще хорошо бы сходить в баню, поблизости наверняка должно быть подобное заведение.
        А еще надо поесть, я чувствую зверский голод. Хотя ел всего несколько часов назад.
        Спустившись в просторный зал, я обнаружил, что трапезничающих совсем немного. Видимо, здесь люди предпочитают питаться в определенные часы.
        Впрочем, до режима питания аборигенов мне сейчас не было дела, нос уловил густой запах жареного мяса. Заворочавшийся желудок сообщил мне, что теперь-то я достаточно окреп для столь тяжелой пищи, как жаркое.
        Бармена за стойкой не было. Однако между столами сновала та самая официантка.
        Стоило мне усесться за пустующий столик, как она оказалась рядом и поинтересовалась: чего я желаю?
        Я желал всего. Однако, как сказал какой-то великий экономист, аппетиты человека ограничены стенками его желудка. Вспомнив это изречение, я принялся выбирать.
        Сей процесс оказался долгим и мучительным. Наконец я выбрал гречку и жаркое и продиктовал девушке заказ. При этом меня несказанно порадовал тот факт, что никаких посторонних волнений во мне не возникло. Думаю, в первый раз действительно было виновато перенапряжение психики.
        Впрочем, теперь, когда больше ничто не помрачает мой разум, я особенно отчетливо вижу необыкновенность этой девушки. Сейчас она уже не кажется мне какой-то особенно сногсшибательной или невероятно красивой. Самая обычная внешность - если не считать глаз.
        Однако глаза-то ее просто невероятные. И выражение лица. Наверняка у нее необыкновенный характер. Наверняка она очень хорошая, но не очень счастливая девушка.
        Но не потому, что «жизнь не удалась». Напротив, похоже, что она довольна своей судьбой в целом. Однако что-то гнетет ее.
        - Вы так пристально на меня смотрите, - произнесла девушка.
        Я спохватился - действительно получилось не совсем прилично.
        - Извините. Просто у вас очень красивые глаза.
        - Не надо извиняться, вы же ничего плохого не сделали. А за комплимент спасибо. Обычно если кто-то из посетителей и говорит что-то подобное, то они расхваливают совсем другие части тела.
        Похоже, девушка не просто старается вести себя вежливо. Интонации говорили, что ей действительно приятно. Должно быть, мои слова и впрямь выгодно выделяются на фоне обычных комплиментов с излишне явными намеками.
        - Да, - продолжил я, - глаза у вас совершенно невероятные. Только в них есть какая-то скрытая боль. Может, я могу вам помочь?
        И куда меня несет? А ведь теперь это не бессознательный словесный понос, которым я страдал несколько часов назад. На этот раз хотя предложение о помощи и вырвалось откуда-то из глубины души, но я вполне мог бы сдержать его. Однако не захотел. Почему? Мне что, своих проблем не хватает?
        - Вряд ли вы чем-то поможете, - улыбнулась девушка. Но улыбка получилась какая-то кривоватая, вымученная. - Разве только у вас есть лишние двадцать тысяч кредитов.
        Двадцати тысяч кредитов у меня нет. То есть они есть, но только теоретически - на банковских счетах. А все счета наверняка уже под наблюдением.
        В голове мелькнула безумная мысль: может, все-таки сдаться? Тогда я снова смогу распоряжаться своими деньгами. И Олега спасу, и девушке помогу.
        Я тут же оборвал себя - еще этого не хватало! Погубить человечество только ради девушки, имени которой я даже не знаю. И потом, зачем ей столько денег? Может, на какую-то глупость? Может, она просто хочет накопить круглую сумму и уехать отсюда. В прошлое. То бишь в мое настоящее. Из «правого» будущего часто уезжают люди в поисках лучшей доли. Наивные, они полагают, что если не смогли наладить жизнь в одном месте (точнее, в одном времени), то стоит переехать, и все уладится само собой.
        Впрочем, здесь что-то не сходится. Не похоже, что девушка недовольна жизнью, я уже обращал на это внимание.
        - А зачем вам столько денег? - спросил я.
        - Мой брат умирает. - Ее глаза влажно заблестели. - У меня, кроме него, нет больше никого. Он еще ребенок совсем, ему всего десять лет. Нужна печень. А клонировать печень - это огромные деньги.
        Ага, а еще помимо самого органа нужно оплатить операцию и последующую реабилитацию. В названную сумму можно едва-едва уложиться.
        Интересно, в какую спецслужбу мне нужно звонить, чтобы сдаться?
        Видимо, девушка уже пожалела, что разоткровенничалась. Сказала, что не будет мешать мне есть, и удалилась.
        О какой еде она говорит? Да мне кусок в рот теперь не лезет. А ведь еще минуту назад меня мучил голод.
        Я кое-как запихнул в себя содержимое тарелки, расплатился, поднялся в номер. Настроение - хуже некуда.
        На той чаше весов, где ранее лежала только жизнь Олега теперь еще одна жизнь. Жизнь десятилетнего мальчика, которого я даже не видел, но которого обязан спасти.
        Однако от такого внушительного утяжеления одной из чаш весы все равно не склонились в какую-то конкретную сторону. Их стрелка только заколебалась туда-сюда, внося в мысли сумятицу.
        В Сети можно найти телефоны и милиции, и Федеральной службы безопасности. Стоит только решиться, и за мной придут. Но имею ли я право решать за все человечество?
        Хотя нет, вопрос поставлен некорректно. Решить-то я просто обязан. У меня только две альтернативы, и никак нельзя сложить с себя этот тяжкий груз.
        Вопрос надо ставить так: имею ли я право принять именно такое решение?
        А имею ли я право принять другое? Может, я фатально заблуждаюсь?
        В «левой» ветви невероятно сильное и авторитетное правительство. Вдруг им удастся избежать катастрофы? А что, если им не так уж и важно быть уверенными в выживании цивилизации?
        В конце концов, они знают, что когда-то период предопределенности кончится. Конечно, одно дело - знать, что уже завтра произойдет нечто страшное. А совсем другое - быть уверенным, что еще десять лет в запасе есть. Но, с другой стороны, что я знаю о психологии жителей «левой» ветви? Если они привыкли мыслить категориями всего общества, то для них нет принципиальной разницы между одним днем и десятью годами. В отличие от «правой» цивилизации, они привыкли планировать будущее, а не жить сегодняшним днем.
        Значит, то, что через десять лет предопределенность закончится, для них не просто абстрактное знание. И ничего, живут, с ума не сходят.
        Может быть, их шансы на выживание не так уж и малы? А может, даже очень велики. В конце концов, они представляют собой монолит, они не раздроблены, как общество «правой» ветви.
        Значит, я ошибался? Но ведь Егор Федорович тоже ратовал за «правую» ветвь! Хотя он же тоже человек, тоже может ошибаться.
        Но я-то ошибиться не могу! Просто не имею такого права! Что мне выбрать?
        Ничего путного в голову не шло. Мысли были рваные и бесформенные, складываться воедино не хотели. Кроме того, они метались и скакали. Тело понимало всю ответственность и важность ситуации, требовало делать что-то конкретное, куда-то двигаться. Однако куда именно, мозг приказов не давал. От этого я принялся ворочаться.
        Ворочался я интенсивно, а кровать была старая, рассохшаяся. Если слышимость здесь хорошая, то у моих соседей сложится явно неверное мнение об интенсивности моей личной жизни.
        Сейчас мне просто необходимо успокоиться. Инсайд, он наверняка поможет.
        Едва на втором визуальном слое возникло главное меню чипа, мне уже стало легче. А когда перед глазами появилась знакомая мешанина четких линий на угольном фоне, я почувствовал себя в полном порядке.
        Впрочем, выходить я не спешу - нужно побродить по Сети, хорошенько загрузить мозги. А иначе спокойствие уйдет, стоит мне открыть глаза.
        Я уже собирался нырнуть в глубину информационной пучины, но вдруг понял, что ничего не получится. Я сейчас совсем не в том состоянии. Наверное, писатель или художник сказал бы - не творческое настроение, муза улетела. У инсайдеров это состояние называется «вне потока».
        Впрочем, чтобы забыть неприятные мысли, вовсе не обязательно уходить в глубокий поиск через Инсайд - достаточно просто потолкаться на развлекательных сайтах, в чатах, почитать объявления.
        Объявления...
        Внезапно пришла мысль: а я ведь собирался раздобыть денег.
        Хорошая мысль, правильная. Вот только мне не понравилось мелькнувшее на краю сознания ощущение, тень мысли.
        Я принялся разматывать клубок собственного сознания, И обнаружилось, что мысль возникла не только потому, что я действительно собирался утяжелить свой карман. Мое подсознание пытается решить вовсе не мой финансовый вопрос! Вместо того чтобы решать судьбу человечества, мое подсознание тревожится о судьбе десятилетнего мальчика. Я попытался воспротивиться и начал разыскивать в Сети анекдоты. Однако мозг отказался усваивать юмор. Я поймал себя на мысли, что уже несколько минут читаю один и тот же анекдот, а сознание блуждает где-то далеко.
        Ну хорошо, посмотрю объявления в Сети, поищу источники пополнения кошелька. И голову загружу, и подсознание успокоится, как только станет ясно, что раздобыть двадцать тысяч кредитов в моем положении просто невозможно. По крайней мере, легальным путем.
        А нелегальным? Ну вот, до чего я дошел! Уже всерьез думаю о том, чтобы ограбить какой-нибудь зажиточный клан. И убегать не только от сотрудников внутренних органов, но и от разгневанных аборигенов.
        Я уже опасался, что сейчас мое непокорное подсознание с огромной силой потянет меня «на дело». Однако оно совсем не заинтересовалось перспективой нелегального пополнения карманов.
        Мои глаза без участия сознания пробегают строчки объявлений. То есть глаза-то не двигаются, информация подается напрямую в мозг и никак не зависит от движений органов зрения.
        Я хотел было уже взять ситуацию под контроль, меня возмутило, что кто-то (пусть даже и мое подсознание!) так бесцеремонно обращается с моим телом. Однако мне стало интересно, что же подсознание надеется найти в Сети?
        Я принялся наблюдать, как отточенные до автоматизма навыки сами ведут поиск. Откуда-то из глубин мозга всплывают реплики: «Не то; нет, не здесь; нет, и не сюда».
        Похоже, мое подсознание ищет что-то конкретное. Оно знает, что мне нужно, но не может напрямую сказать. Оно может только направлять навыки, от частого повторения ставшие бессознательными. И только когда мое сознание увидит то, что ищет подсознание, я смогу понять, что же оно хотело сказать.
        Одно за другим пробегают объявления. Прочитать их я не успеваю - подсознание первым узнает их содержание и. убедившись, что нужной информации в них нет, отбрасывает прочь.
        Но все же сознание успевает выхватить отдельные слова. И по ним я замечаю определенную систему в поисках подсознания.
        Компьютерные игры... Турниры... Киберспорт... Чемпионат... Вирт-игра...
        Сообщения перестают мелькать. Не сразу я понимаю значение данного факта.
        Мое подсознание нашло то, что хотело мне показать. По инерции я уже успел выхватить из текста ключевые слова.
        Теперь перечитал объявление полностью. Завтра днем проводится чемпионат по одной из самых популярных вирт-игр. Теперь я вспомнил: Руслан Зиггер, мой коллега и безумный фанат вирт-игр, еще месяц назад говорил об этом турнире. Главный приз - двести тысяч рублей. Если перевести в доллары, то цифра получится еще более внушительная - почти шестьсот тысяч зеленых.
        Но для меня гораздо важнее то, что эта сумма составляет около восьмидесяти тысяч кредитов. С лихвой хватит, чтобы оплатить все затраты на операцию.
        Вот только смогу ли я? Вирт-игры терпеть не могу. Никакого практического опыта нет. Правда, говорят, что виртуальная реальность не требует каких-то особых, несвойственных для обычной жизни навыков. Если ты что-то умеешь делать в реальном мире, то в виртуальном сможешь то же самое и даже больше.
        Это обычные компьютерные, не виртуальные игрушки требуют особых навыков. Будь ты хоть чемпион мира по всем единоборствам, ты не сможешь побеждать в файтингах, пока не выучишь все клавиши и комбо-удары. Если ты пилот-ас, твои навыки скорее помешают тебе в авиасимуляторе, чем помогут.
        Но в виртуальности все наоборот. Если ты знаком с карате, то с тобой останутся знания приемов и ударов, и это дает существенный плюс в виртуальном сражении.
        В виртуальном мире может меняться все, что угодно: гравитация, плотность воздуха, коэффициент трения поверхностей. Не только физические константы, но и сами законы физики могут быть совсем иными. Даже твое собственное тело может быть другим. Но навыки всегда останутся с тобой.
        Так говорят. Да и мой скромный в этой области опыт подсказывает, что в виртуальности важнее то, чему ты научился в реальном мире.
        Таким образом, шансы у меня очень даже неплохие. Но, с другой стороны, двести тысяч рублей - огромные деньги. Наверняка кроме меня в чемпионате будут участвовать достаточно сильные кандидаты.
        Однако попытаться я просто обязан. В случае удачи я не только решу свои финансовые трудности, но и спасу жизнь десятилетнего мальчика.
        Мое сознание устремилось по ссылке сквозь Инсайд на ресурс организаторов турнира. Сначала мне нужно зарегистрироваться. К счастью, можно вместо реального имени использовать псевдоним - сейчас мне вовсе не хочется засветиться под настоящей фамилией.
        Какой бы псевдоним выбрать? Может быть, какое-нибудь животное? Хищное и агрессивное. В голове сразу замелькали представители семейства кошачьих. Нет, это слишком заезжено. И потом, я не чувствую себя ни тигром, ни леопардом.
        Может быть, медведь? Не слишком агрессивный. Но предки-славяне считали его воплощением всех качеств, необходимых воину. Подходит.
        Но просто «медведь» - банально. Нужно какое-то прилагательное или уточняющее слово. Желательно такое, чтобы сразу было понятно - я не добродушный мишка косолапый, а благородный, но безжалостный зверь. Тот, кого в старину называли коротким словом «бер». Тот, кто дал имя берсеркам.
        Перебираю варианты в уме. Однако ни один из них не подходит. Почему-то медведь совсем не такой, как остальные хищники. К названию других достаточно добавить просто название цвета, чтобы получить хороший никнэйм. Белый тигр, лиловая рысь, огненный варан. Даже словосочетание «голубой козел» хоть и звучит двусмысленно, но вес же хоть как-то звучит.
        А вот слово «медведь» плохо сочетается с прилагательными. Не получается емкого и лаконичного словосочетания. И нет в нем внутренней силы.
        А если не с помощью прилагательных, то как добиться оригинальности?
        Может «Медвежий Клык» или «Медвежий Коготь»? Уже лучше. Но мне не хочется быть ни клыком, ни когтем. Мне хочется быть целым медведем, хозяином леса, могучим бером.
        А почему бы мне не взять в качестве ника само слово «бер»? Емко, лаконично. И из глубин слова сквозит та сила, которую вложили в него наши предки. Сила, оставшаяся в слове еще с тех пор, когда его записывали древними рунами.
        Решено, зарегистрируюсь именно так. Теперь анкетные данные. Но это для заполнения не обязательно, и я их пропускаю.
        А вот здесь нужно указать номер счета, куда следует перечислить выигрыш. Можно указать несколько счетов и то, в каких пропорциях следует распределить деньги между этими счетами. Очень хорошо, создам два счета. Один - Для оплаты лечения брата официантки. Кстати, я так и не знаю ни ее имени, ни имени ее брата. Другой счет для меня. Мне уже здорово надоело расплачиваться наличностью. Правда, в «правой» ветви это считается нормой.
        Хорошо, что в наше время (или правильнее сказать «в чаши времена»? - ведь это верно для всех трех реальностей) можно нормально жить, не раскрывая настоящего Имени. Для того чтобы открыть счет, вовсе не обязательно идентифицироваться. Этим я и воспользовался.
        Теперь надо прочитать правила участника чемпионата. Быстро пробежал глазами. Стандартный текст. В основном предназначен для того, чтобы обезопасить организаторов от юридической ответственности, если произойдет какая-то неприятная случайность. Например, если по не зависящим от организаторов причинам произойдет сбой в связи.
        Но кое-что важное для себя я извлек. Чтобы принять участие в турнире, я должен иметь основные программные модули игры - иначе я просто не смогу подключиться, с самими модулями проблем нет, их можно бесплатно скачать из Сети. Но у моего чипа просто не хватит памяти, чтобы их вместить. Все-таки нейроконтроллер создавался не для вирт-игр. Придется покупать дополнительную память.
        Я вышел из Сети, открыл глаза. Уже начинает темнеть. Сейчас идти искать нужное «железо» уже поздно. А что еще делать? Можно и дальше бродить по Сети. Но меня начинает утомлять это занятие, хотя раньше я легко проводил в Инсайде сутки напролет.
        Можно побродить по улицам Москвы будущего. Этот вариант мне больше нравится - прогулки в темноте действуют благотворно на психику. Да и на умственную деятельность - мысли буквально сами лезут в голову. Было бы очень кстати, если бы туда залезли две-три дельные мыслишки.
        Вот только насколько это безопасно? Тут же даже нет единой полиции или милиции - каждый род поддерживает порядок на своей территории собственными силами.
        Я выглянул в окно. Ходят люди, вроде не боятся. Большинство идут не спеша, наслаждаясь вечерней прохладой. Если бы проблема преступности здесь стояла остро, то прохожих было бы мало, они старались бы как можно скорее добраться до нужного места. И постоянно бы оглядывались по сторонам.
        А здесь ничего подобного не заметно. Мамаши выгуливают своих чад. Бородатый мужик выгуливает будущую мамашу - даже издалека виден выпирающий живот. Паренек лет семнадцати выгуливает девушку того же возраста. Что-то увлеченно рассказывает своей спутнице, энергичными жестами подчеркивает сказанное.
        Уж если эти самые обычные люди не страшатся ходить по улицам, то мне, с моими физическими данными и навыками, тем более бояться нечего.
        Вот только возьму с тумбочки свои очки - как я их там оставил днем, так и забыл о них. Надевать пока не буду, хочу перед уходом выпить чаю. Хотя чего это я стесняюсь? Еще днем я и не думал о том, что в темных очках неприлично с людьми разговаривать.
        Впрочем, днем я не был знаком с той девушкой-официанткой. Да и сейчас не знаком - имени-то ее я до сих пор не знаю. Но это легко исправить.
        Спускаюсь вниз. Она здесь - разносит заказы. Я присаживаюсь за столик и жду. Вскоре девушка подходит, спрашивает, что именно я хочу съесть.
        - Есть-то я не хочу, - отвечаю я. - Мне бы чаю. С медом и мятой, как днем.
        Девушка кивает и уходит. Уже через минуту передо мной появляется стакан, распространяющий горячий аромат.
        - Девушка, а как вас зовут? - спрашиваю я.
        - Дарья, - ответила она абсолютно ровным голосом, как будто я спросил, сколько стоит стакан чая. Другая девушка на ее месте как-нибудь отреагировала бы. Либо скромно потупилась бы, либо, напротив, принялась бы кокетничать. Или как-нибудь иначе показала, что мужское внимание ей небезразлично.
        Другая, но не она. Сознание Даши пребывает совсем в другом мире, она полностью ушла в свое горе. И я просто обязан помочь ей вырваться оттуда.
        Безумно хотелось пообещать, что все наладится, что уже через сутки она сможет оплатить лечение брата. Но вдруг я не смогу? Это было бы слишком жестоко - сначала обнадежить, а потом проиграть.
        Еще я хотел спросить, а как зовут ее брата, ведь этого я еще не знаю. Но не спросил. Это тоже жестоко - напомнить о ее беде. Нет, конечно, она и так помнит об этом каждую секунду. Но всколыхнуть ее боль, выпустить ее на поверхность - значит причинить лишние страдания.
        Придется мне спасать мальчика, имени которого я не знаю.
        Однако судьба распорядилась иначе. С другого конца зала раздался детский голос:
        - Даша, Даша!
        Подбежал мальчишка лет десяти, темные волосенки, такие же зеленые глаза, как у Дарьи. На вид он пышет здоровьем. И только присмотревшись, замечаешь неестественный оттенок кожи.
        - Игорь, я же тебе говорила не ходить сюда. Взгляд Даши непроизвольно метнулся к столику в углу, где краснорожие мужики наливались пивом. Видимо, она не хочет, чтобы ее брат видел подобное.
        А в том, что паренек ее брат, я уже не сомневаюсь. Значит, его зовут Игорь.
        - Даша, мне Дормидонт велел - иди, говорит, позови сестру.
        - Беги отсюда, я сейчас приду. Игорь унесся, Даша пошла следом.
        Интересно, раз она ушла, кому мне теперь платить за чай? Или я должен ждать ее? Вообще-то я уже настроился на прогулку по городу. Я кинул взгляд на стойку бармена - тот стоял на своем месте, протирал стаканы.
        Опустошив стакан, я подошел к нему.
        - Кому платить-то за чай?
        - Можешь мне. Или на счет запишем, а при выселении и уплатишь.
        - А почему же раньше меня сразу платить заставляли?
        - Так у тебя такой видок был! Я и решил, что ты наркоман. Вот и поосторожничал - вдруг придет время платить, а у тебя денег не окажется.
        - А сейчас, значит, непохож?
        - Сейчас непохож, - невозмутимо ответил бармен и принялся еще усерднее драить стаканы.
        Раз сейчас платить не обязательно, то можно пойти прогуляться.
        Выходя из здания гостиницы, я вытащил очки из кармана и нацепил их. Может, я и выгляжу придурком - кто же в темноте солнечные очки носит? - но с ними я буду видеть лучше, чем без них.
        Кабель я подсоединил к гнезду в «ошейнике». Чип адекватно отреагировал и высветил в углу второго визуального слоя маленькую пиктограмму. Сконцентрировавшись на ней, я вызвал меню. Переходить в режим ночного видения ни к чему, еще не настолько темно. Пока достаточно просто повышенной чувствительности сенсоров.
        Встроенная в оправу очков пара микрокамер включилась, пересылая изображение на чип. Я отдал команду отключить зрительный нерв и выводить на первый визуальный слой данные с камер.
        Мир вокруг изменился, стал четче, контрастнее. Каждый предмет обрел множество невидимых прежде деталей. Закатное небо заиграло мириадами невообразимых оттенков, оставаясь при этом абсолютно естественным. Я не стал видеть окружающее по-другому, я просто стал видеть лучше. На второй визуальный слой я приказал чипу выводить данные из инфракрасного диапазона. Каждый предмет приобрел ауру - красные силуэты людей, облаченные в оранжево-желтую одежду, сине-зеленые неживые предметы.
        Тепловая карта накладывается на обычное изображение, но не перекрывает его. Я одинаково хорошо могу разглядеть и рисунок на пестрой рубахе встречного прохожего, и тепловые узоры воздуха, обволакивающего его фигуру.
        На третий визуальный слой я вывел изображение электрических и магнитных полей. Очки обладали еще множеством полезных функций, но использовать их все одновременно я не могу - возможности человеческого мозга ограничены.
        Я и так испытываю большую нагрузку на зрительный центр мозга. Мало того что ему приходится обрабатывать не один визуальный поток, а целых три, так еще каждый Ио них обладает огромной детализацией и цветовой гаммой.
        Без тренировки такая нагрузка может оказаться фатальной. Но я привык работать с несколькими визуальными слоями. Правда, редко бывают случаи, когда приходится иметь дело с информационным потоком такой мощности. Одно дело - рафинированные и отфильтрованные схемы, цифры и графики, совсем другое - «сырой» видеопоток.
        Закончив настройку, я принялся обозревать окрестности, используя новоприобретенные способности.
        Удивительное зрелище. Темные черты зданий, обагренные последними лучами солнца, темные силуэты людей. Все это мрачное великолепие купается в океане великолепия феерических красок. Свой цвет имеет все: холодный пластик домов, последние теплые потоки воздуха, взмывающие к небу, разгоряченные тела людей.
        Кроме этого, все, что так или иначе искажают электрические или магнитные поля, окутано особой аурой, у людей она имеет определенную структуру: можно рассмотреть пульсацию электричества в сердечной мышце, импульсы в мышцах, мягкое сияние вокруг головы и вдоль позвоночника - излучение нервных клеток.
        Вокруг меня движется множество фигур - светящихся, переливающихся, пульсирующих потоками света. Сияния накладываются, сливаются как друг с другом, так и с фоновым излучением.
        Все это порождает целую лавину ощущений, впечатлений, эмоций, мыслей. Я остро осознал, что каждый человек - целый мир; я почувствовал, что все люди едины; я понял, что мы есть часть окружающего мира, а он есть часть нас.
        Мой мозг начал захлебываться, сейчас он получает гораздо больше информации, чем может переработать. В сознание неудержимой лавиной проскакивают обрывки каких-то очень больших, очень сложных и прекрасных мыслей. Но ни одну из них я не могу осознать целиком, я пытаюсь сконцентрироваться на одной, но волна других заливает меня.
        Эмоции хлещут через край. Я не очень эмоциональный человек, но сейчас меня просто разрывает поток беспричинного счастья, волны бездумного восторга.
        А это опасный признак.
        Когда-то я всерьез пытался обучиться медитации. Не тому облегченному варианту, который доступен даже тупым среднестатистическим американцам, а настоящему искусству великих самураев и йогов, Толком я так и не освоил ее, для этого требуется слишком много времени. И слишком много усердия необходимо проявлять.
        В тот период времени у меня катастрофически не хватало ни того, ни другого. Учеба в университете, тренировки по русскому рукопашному бою и некоторым восточным единоборствам, погружение в Инсайд, общефизические тренировки. На все времени не хватало катастрофически. Правда, можно было завязать с полевыми ролевками. Но это была бы слишком большая жертва - тогда для меня единственной отдушиной оставалась возможность поноситься по лесам с деревянным мечом наперевес в компании «эльфов», «гномов», «орков» и прочих фэнтези-существ.
        В результате больших успехов в медитации я так и не достиг. Но кое-что усвоил твердо. Например, беспричинный, бездумный восторг допускать нельзя, это слишком опасно для психики. Позитивные эмоции - это маяк, который показывает, куда нам надо двигаться.
        Если эйфория захлестывает просто так, не как реакция на какие-то наши действия, то это крайне опасно. Позитивные эмоции должны появляться только тогда, когда мы осознаем, что сейчас поступаем правильно. Неважно, осознанно мы одобряем свои действия или наше подсознание подсказывает нам это. Самое главное - эмоции должны подразумевать оценку нашего поведения.
        Эмоции не должны быть реакцией на внешние раздражители. Они могут быть только реакцией на наши реакции на внешние раздражители.
        Конечно, это не обязательно для обычного человека. Можно радоваться чему-то, что произошло само по себе, без нашего участия, и при этом оставаться вменяемым человеком.
        Однако это правило должен неукоснительно соблюдать каждый, кто хочет совершить что-то очень сложное или достичь чего-то невероятного. Это правило следует обязательно помнить в экстремальной ситуации, а моя ситуация как раз экстремальная. И еще, это правило должно быть главной заповедью всех, кто вносит коррективы в свою психику. А раз я взломал на своем чипе «защиту от дураков», то вся ответственность за мои мозги лежит уже не на плечах создателей чипа, а на моих собственных.
        Все эти доводы заставили меня слегка изменить настройку чипа. Я снизил информационные потоки, поступающие с инфракрасной камеры и электромагнитного сканера. А вот поток с визуального сканера я, напротив, повысил.
        В результате этих манипуляций нагрузка на мозг снизилась. Теперь изображение не вызывает неконтролируемых эмоциональных реакций, а выполняет свою прямую функцию - предоставляет информацию, необходимую для адекватного ориентирования в окружающем пространстве.
        Теперь я не вижу феерической игры красок тепла и электричества. Осталась только чистая информация - четкие силуэты и плавная градация цветов.
        А вот зрение в видимом диапазоне, многократно усиленное сенсорами очков, дает великолепную картинку. Цвета не слишком хорошо различимы, даже высокочувствительные рецепторы вынуждены расплачиваться за возможность видеть в темноте. Но своими глазами я видел бы лишь серые фигуры, а очки позволяют не только великолепно различать мельчайшие детали, но и отличить один цвет от другого. Конечно, это не та насыщенность красок, которую можно наблюдать летним полднем, но все же сейчас, почти в полной темноте, я вижу так же хорошо, как без очков при свете.
        И если цвета не слишком яркие, то такой чувствительности мельчайших градаций освещенности я никогда не смог бы добиться, надеясь только на свои глаза.
        Я огляделся по сторонам. Не для того, чтобы насладиться местной архитектурой с помощью сверхвозможностей очков. Просто я вдруг обнаружил, что, забавляясь с высокотехнологичной игрушкой, я зашел в какой-то темный переулок. Людей здесь нет, и мне стало не по себе. Если сейчас выскочит толпа обкурившихся придурков, то от меня останутся только рожки да ножки.
        Впрочем, придурков поблизости не заметно. Кроме меня. Пообещав себе, что впредь буду лучше следить за своими перемещениями, я выбрался на людное место. Эта улица освещена уже гораздо лучше, и чип автоматически сменил уровень фотоумножения, иначе мощный информационный поток привел бы зрительный центр мозга в ступор. Вскоре я вышел на площадь, которая жила активной ночной жизнью. Стоят ларьки, палатки, активно идет торговля. Но это не рынок, здесь в основном продаются товары, которые можно употребить сразу: бутерброды, пирожки, кофе, мороженое.
        В центре площади в окружении толпы несколько бродячих актеров показывают представление. Очевидно, комедию - толпа то и дело взрывается громким хохотом.
        Здесь же женщина в пестром цыганском платье держит в руке ладонь парня лет шестнадцати, водит по ней пальцем и с таинственным видом вещает будущее. Я заинтересовался - ведь мы с ней в некоторой степени коллеги. Правда, я-то людей не обманываю. Мне рассказывают будущее не линии ладони, а линии Инсайда.
        Я подошел ближе. Парень, похоже, с компанией друзей - они стоят рядом и каждое слово цыганки сопровождают плоскими шуточками, по большей части пошлыми. Видимо, они в предсказания не верят, а к гадалке подошли только «ради прикола». Впрочем, сам объект предсказания смеется над шутками друзей вяло, только чтобы те не решили, что он и вправду верит в гадание. А то, что он действительно верит, видно сразу - гадалке он внимает с огромным, плохо скрываемым почтением. Впрочем, его друзья этого не замечают.
        Я прислушался к словам цыганки:
        - А здесь линия судьбы пересекается с линией сердца. Ждут тебя в скором времени сердечные приключения.
        Громко гогочущие шутники выкрикнули несколько фраз, из которых можно заключить: под словосочетанием «сердечные приключения» они понимают приключения для совсем другого органа.
        В голове пронесся старый анекдот про гадалку: «Вам надо аккуратнее переходить через дорогу, потому что линия жизни пересекается с линией трамвайных путей».
        Гадалка вещала еще некоторое время, а потом подвела итог. Оказалось, что судьба у парня хорошая, вот только сглазил его кто-то. Однако это не беда, у нее есть надежные амулеты, отводящие дурной глаз.
        Неизвестно, сколько еще денег выцыганила бы цыганка (прошу прощения за каламбур) у парня, однако тот не рискнул покупать псевдомагические вещицы в присутствии друзей - те наверняка засмеяли бы его.
        Парни удалились, оставляя за собой ворох сальных шуточек и густой шлейф мата. Хотят казаться взрослее, но тем самым показывают, насколько же они еще дети.
        Подростки остановились около человека с дрессированной обезьяной и принялись острить по поводу цвета задницы скучающего животного.
        - Яхонтовый, позолоти ручку, погадаю!
        Я настолько увлекся наблюдением за подростками, еще более похожими на обезьян, чем та меланхоличная макака над которой они смеются, что не сразу понял - цыганка обращается ко мне.
        Сначала я хотел отказаться. Однако потом подумал: а почему бы и нет? Понаблюдаю за работой «коллеги», может быть, чему-то научусь. Нет, конечно, вряд ли она подскажет мне новые методы поиска через Инсайд. Однако гадалки - хорошие психологи. И еще задолго до появления машины времени они рассуждали о проблемах предопределенности и свободы выбора. Может быть, пообщавшись с ней, я смогу найти ответы на вопросы, которые меня мучают сейчас? Может быть, именно этой цыганке через меня суждено решить судьбу человечества?
        Я позолотил ручку. Та взглянула на мою не совсем чистую ладонь и заявила:
        - Вижу, стоишь ты на перепутье и не знаешь, что выбрать.
        Похоже, я не ошибся - эта цыганка действительно замечательный психолог. Уж сколько раз мне говорили самые разные знакомые (в основном девушки, но к делу это не относится), что по моему лицу абсолютно невозможно ничего прочитать. Я человек не скрытный, но свои переживания напоказ выставлять не люблю. Однако цыганка сразу с огромной точностью определила все как есть. Если бы подобные специалисты-психологи были во внутренних органах, то меня поймали бы уже давно.
        - Правильно, - отвечаю я. - На перепутье. И что же мне выбрать?
        Посмотрим, что она скажет на это.
        - Да разве могу я говорить человеку, что ему выбирать? Человек сам решить должен. Для того судьба и дает ему выбор. Вижу только, что разрываешься ты между велением сердца и долгом.
        А она действительно великолепно разбирается в людях. Вот только догадывается ли она, что здесь все гораздо сложнее? Сначала я разрывался между жизнью друга (это веление сердца) и судьбой человечества (это долг). А потом все поменялось местами. Я начал думать, что более правильная ветвь развития - «левая», а не «правая». Но встретил Дашу.
        И теперь моим долгом стало выбрать «левую» ветвь. Но сердце говорит: если правая ветвь «отбракуется», то Даша никогда не родится.
        Веление сердца и веление долга поменялись местами. Но от этого мое затруднение меньше не стало - пожалуй, даже наоборот.
        - И к чему же надо прислушиваться - к голосу сердца или к чувству долга?
        Я ожидал, что сейчас она скажет: «К голосу сердца». Сейчас, когда эпоха рационализма канула в Лету, модно прислушиваться к своим чувствам. Такое мировоззрение получило огромную популярность, потому что это очень удобно. Люди могут наплевать на долг, на честь, на разум и оправдаться тем, что «так подсказывает сердце». Они говорят, что самое главное - это чувства, а и разум, и долг, и честь лишь служат чувствам.
        Однако почему-то при этом под чувствами понимаются либо лень, либо примитивные животные желания. И против этого ничего нельзя возразить - демократия объявила, что внутренний мир каждого человека представляет высшую ценность. И неважно, чей это внутренний мир: алкоголика или трудоголика, подлеца или человека чести.
        Все хотят, чтобы люди были равны. Подняться до некоего уровня, до стандарта сложно. Гораздо проще опустить стандарт до своего уровня. А потом опустить остальных до этого стандарта - чтобы не высовывались, не напоминали тебе, насколько низок ты сам.
        Однако цыганка приятно удивила меня, сказав:
        - Долг говорит нам, чего от нас хотят окружающие. Чувства говорят нам, чего хотим мы сами. Самое главное - разобраться, настоящий ли это долг, настоящие ли это чувства. Действительно ли окружающие хотят, чтобы ты исполнил то, что считаешь долгом? Действительно ли ты хочешь реализовать то, что считаешь чувствами? Ответь на эти вопросы, и у тебя уже не будет других.
        Сказать, что я потрясен, - значит не сказать ничего. Мало того что сказанное цыганкой так разительно отличается от предсказания парню. Тому она говорила разные примитивные вещи, мне же она сказала слова, потрясающие своей мудростью. Очевидно, она невероятно умная женщина и, кроме того, хороший психолог - каждому говорит то, что отвечает его потребностям.
        Но потрясла меня не столько разница в интеллектуальном уровне ее предсказаний, сколько смысл сказанного ею. То, что я услышал, теперь кажется мне само собой разумеющимся. Но почему же раньше я до этого не додумался?
        Я отошел от нее, ощутив нечто, похожее на испытанное днем просветление. Лишь через несколько минут я окончательно пришел в себя. Решив, что как следует подумаю над этим в гостинице, огляделся.
        Первое, на что упал мой взгляд, - возбужденные люди, рассматривающие нечто скрытое от моего взора. Пробившись сквозь толпу, я обнаружил, что предметом их интереса стали двое. Один из них сидит на низенькой табуреточке и с огромной скоростью перемещает по гладкому листу пластика три стаканчика. Другой же пристально наблюдает за манипуляциями первого. Одет он не по погоде легко - хоть сейчас и лето, но вечером довольно холодно. Куртка его лежит рядом. Очевидно, он не надевает ее не по причине высокой морозоустойчивости организма, а потому, что куртка ему уже не принадлежит.
        В руках он мнет очередной предмет одежды - из-за спин людей мне не видно, что именно. Видимо, надеется отыграться.
        Но у него это не получится. Очки уже сообщили мне, что стаканчики излучают сильное электромагнитное поле. Одной минуты наблюдения за игрой - естественно, с использованием особых возможностей очков - мне хватило, чтобы выяснить устройство «волшебных» стаканчиков. В стенки стаканчиков вшита Сеть из кваркотронных процессоров и микроскопических генераторов электромагнитного поля с особыми параметрами. А внутренняя поверхность стенок покрыта метаструктурным пластиком.
        В нужный момент наперсточник просто надавливает невидимую обычным глазом выпуклость на стаканчике, под которым нет шарика. Микрогенераторы создают поле, которое заставляет пленку метаструктурного пластика стечь со стенок стаканчика, обнажив внутреннюю поверхность - того же цвета, что и метаструктурный пластик.
        После этого параметры электромагнитного поля меняются. И стекший пластик формирует шарик. А внутри другого стаканчика шарик (который также сделан из метаструктурного пластика) растекается равномерной пленкой по стенкам своего стаканчика.
        Одна секунда - и шарик оказывается совсем не под тем стаканчиком, под которым был до этого. Просто, как все гениальное. Даже не надо учиться трюкам со стаканчиками и способам отвлечения внимания. Единственное, что требуется, - умение определить, когда надо дать клиенту выиграть, чтобы разжечь его азарт, а когда можно обчищать его как липку.
        В другой ситуации я обязательно разоблачил бы мошенника. Однако сейчас я этого сделать не могу, поскольку не знаю, как здесь организован криминальный мир. Но кто-то же наперсточника крышует. Мне совсем не хочется разбираться с местными «братками». В моем положении главное - не привлекать внимания.
        Или тут нет «братков»? Ну да, конечно, в этом мире нет расслоения на честных людей и криминалитет. Здесь нет писаных законов. Однако этот наперсточник является членом какого-нибудь клана. И еще неизвестно, что хуже - разбираться с «братками» или с кланом. Кланы живут по законам чести, и за своего они будут стоять горой.
        Но в любом случае сейчас мне нельзя высовываться. Я не могу рисковать своим инкогнито - на карту поставлена не только моя судьба, но и еще миллиарды судеб.
        Захотелось спать. Я медленно побрел в направлении гостиницы, хотя абсолютно не помнил дороги. Но, уходя из гостиницы, я вышел в Сеть и через спутниковую систему засек свое местоположение.
        Сейчас перед моими глазами подробная карта города, на которой показано не только то место, куда мне нужно добраться, но и как туда можно пройти. Самый короткий путь - переулками. Однако программа определила текущее время в том часовом поясе, где я нахожусь, и посоветовала добираться хорошо освещенными улицами во избежание не слишком приятных встреч.
        Я счел данный совет разумным и последовал по маршруту, отмеченному стрелочками. Правда, за возможность видеть карту пришлось пожертвовать тепловым зрением и данными электромагнитного сканера - перетружденный мозг и так гудит и почти что дымится. Я и два-то визуальных слоя с трудом удерживаю.
        От этого я чувствую себя не слишком комфортно. Расширенные возможности позволяют лучше контролировать ситуацию и дают определенные преимущества перед другими людьми. Если на меня сейчас кто-то вздумает напасть, то я окажусь гораздо уязвимее, чем десять минут назад, когда видел в темноте лучше кошки.
        Впрочем, до гостиницы я добрался без приключений. Там выпил ставший уже привычным стакан горячего чая с медом и мятой, а после этого улегся спать.
        ГЛАВА 8
        
        Проснулся я, когда небо только начало розоветь. Хотя вчера я увидел и пережил слишком многое, но мне так ничего и не снилось ночью. Видимо, организм решил, что как следует отдохнуть и восстановить силы для меня важнее, чем упорядочить накопленные впечатления. И надо сказать, что организму вполне удалось восстановиться. Сейчас я чувствую себя просто великолепно. Спать не хочется, бодрость хлещет через край. Так и хочется куда-нибудь бежать, что-то делать.
        Однако выплеснуть эту бодрость мне некуда. Идти завтракать еще рано. Надо купить внешнее устройство памяти для чипа, чтобы скачать основные модули игры; чемпионат уже сегодня. Но купить его пока негде, наверняка все подходящие магазины еще закрыты.
        А может быть, обойтись без дополнительной памяти? У меня же с собой два системных блока - мой и Олега. Подключиться к одному из них. Можно даже к обоим, разъемов на коммуникаторе и соединительных кабелей хватает.
        Нет, не стоит вообще хранить их здесь. Жалко, очень жалко, но придется их уничтожить, слишком уж много значит хранящаяся на них информация. Можно стереть данные с блоков памяти, но брэйн-гель в своей структуре еще долго будет хранить обрывки информации.
        Впрочем, можно раскурочить системники на составляющие части. Уничтожить только капсулы с гелем. Один из блоков памяти подключить к чипу. Со второго стереть всю информацию и продать. Так же, как и всю остальную начинку системников.
        Похоже, одной проблемой меньше. Хорошо, если бы все решалось так просто.
        Я достал сумку, которая до этого покоилась под кроватью. Расстегнул молнию и извлек на свет оба системника.
        Одно легкое нажатие в определенном месте - и пластиковая коробочка раскрывает передо мной свои внутренности. Та же участь постигает и второй блок. Пальцы ловко забегали по серым платам.
        Когда-то в школе у нас был абсолютно ненужный предмет - начальная военная подготовка. На зачете мне пришлось собрать-разобрать стандартный армейский бластер. Тогда я справился на «отлично», но повторить подобный трюк сейчас мне вряд ли удастся.
        А вот разобрать системник я могу даже с закрытыми глазами. И это не метафора - я легко ориентируюсь во внутренностях компьютера на ощупь. Правда, чтобы собрать его обратно, глаза мне все-таки необходимы. Но зато делаю я это мастерски. После того как я разберу и снова соберу системник, лишних деталей никогда не остается. А вот Олег этим страдает: после того как подобную процедуру совершит он, обязательно для чего-нибудь не найдется места внутри.
        Оба пациента лежат передо мной. Наконец я заканчиваю операцию, совсем запутавшись, где чьи детали.
        Какой блок памяти оставить себе - свой или Олега? С одной стороны, мой больше на двадцать терабайтов. Но большой блок мне и не нужен. Ни я, ни Олег никогда не использовали всю память компьютера. Например, мое запоминающее устройство заполнено всего на четырнадцать процентов. Если я сейчас перепишу все данные с обоих блоков на один, то с избытком хватит блока Олега. Даже если учитывать, что придется записывать модули игры - из-за этого я ведь и затеял возню с системниками.
        Зато блок Олега снабжен очень полезным дополнением - системой мгновенного уничтожения информации.
        Конечно, это только название, на самом деле процедура занимает не мгновенье, а пять-шесть секунд. Но все равно это достаточно быстро.
        Что самое главное, система позволяет уничтожить всю информацию, а не только таблицу размещения файлов, но при этом блок сохраняет свою целостность и может быть использован еще раз.
        Для хакеров это очень удобно. Если вдруг сотрудники управления «Р» начнут ломиться в дверь, то можно замести все следы, не повреждая диск.
        Правда, Олег купил такой диск, скорее следуя профессиональной моде, нежели по необходимости. В отличие от своих менее принципиальных коллег он никогда не занимался совсем уж явным криминалом. А в тех редких случаях, когда переступал закон, я был с ним полностью согласен - это были как раз те ситуации, когда юриспруденция расходится с моралью.
        Так или иначе, но система мгновенного уничтожения информации Олегу не слишком нужна была. А вот мне вполне может понадобиться.
        Поэтому я порылся в сумке, достал пару соединительных кабелей и подключил оба блока к коммуникатору. После этого начал перенос данных с одного на другой.
        А пока информация копируется, я загляну на сайт чемпионата, вдруг там что-то изменилось. Нужно быть в курсе, слишком уж важен для меня этот турнир.
        Я сконцентрировался, вызвал меню и скользнул в Сеть. Сайт объявил мне, что регистрация закончилась несколько часов назад, ровно в полночь. Хорошо, что я успел пройти процедуру вчера.
        Всего выразили желание участвовать тысяча двести сорок семь человек. Число кажется очень большим, но я думал, что игроков будет гораздо больше. Все-таки не каждый день можно, побегав в виртуале и помахав секирой или мечом, получить за это целое состояние.
        И при этом не требуется какого-либо вступительного взноса. А интересно почему? Как известно, бесплатный сыр бывает только в мышеловке. Может, это правило и не совсем верное, например, во время рекламных акций часто раздаются бесплатные образцы продукции. Но все равно, ни одно столь масштабное и затратное событие не будет проведено, если оно не сулит выгоды для организаторов. Исключение - благотворительные мероприятия. Но чемпионат по виртуальной игре вовсе не похож на забаву сумасшедшего мультимиллионера-филантропа.
        Пока эти мысли блуждали в моей голове, я сам блуждал по сайту. Внезапно наткнулся на раздел, в котором можно сделать ставку на того или иного игрока. До начала турнира еще несколько часов, однако общая сумма сделанных ставок просто поражает воображение. Что же начнется после открытия турнира, когда ситуация то и дело будет меняться, каждый раз вызывая все новые и новые лавины ставок?
        Все понятно, сам турнир не принесет организаторам ни гроша. Но вот пристальное внимание огромных масс людей с лихвой компенсирует затраты. Наверняка организаторы еще и на размещении рекламы здорово разживутся.
        В голове раздается писк - перенос данных с одного блока памяти на другой завершен. Теперь следует закачать модули игры. Нужный пункт обнаружился на главной странице сайта. Запустив процесс, я вынырнул из Инсайда - если я не буду сейчас пользоваться Сетью, то модули скопируются быстрее.
        Я потянулся до хруста в суставах и выглянул в окно. Солнце уже осветило улицы, и они заполнились людьми. Думаю, уже можно идти завтракать.
        Еще до того, как спуститься по лестнице, я понял, что прав. Это подсказал мой нос, который заявил, что сегодня основное блюдо на завтрак - омлет. Что ж, это вполне устраивает меня - вкусно и питательно.
        А вот дразнящий запах кофе я отогнал прочь. Как бы мне ни хотелось принять хорошую дозу кофеина, но сейчас итого лучше не делать. Любые наркотики, пусть даже столь безобидные, не следует использовать. Если выпью хоть чашку кофе, то через несколько часов, когда начнется турнир, его действие уже закончится. Зато начнется обратный эффект, то есть накатят сонливость и рассеянность внимания. Конечно, можно будет выпить еще кофе. Но избавляться от последствий употребления наркотика новой дозой - не лучший выход. Даже не важно то, что это может способствовать развитию зависимости. Пристрастие к кофе не самое худшее заболевание, при полном воздержании от новых доз можно излечиться в короткий срок. Для победы в турнире я пошел бы на гораздо большие жертвы.
        Однако кофе, как и любой напиток, не способствует бесстрастному мышлению. Может быть, он усиливает внешнюю концентрацию, то есть концентрацию на предметах и ситуациях. Но концентрацию внутреннюю, самоконтроль наркотики убивают.
        Поэтому я употребляю кофе очень редко и тем более никогда не использую его для оживления мыслей, если предстоит что-то важное.
        Закажу уже привычный чай с медом и мятой. Успокою нервы и к началу турнира буду как огурчик.
        Заказ мне подала Даша. Все такая же погруженная в свое горе. Сегодня решится - будет ли она счастлива или ей предстоит тяжкое испытание, с которым она уже почти смирилась.
        На этот раз аппетит у меня отменный, равно как и общее самочувствие. Видимо, организм понял, как важно для меня сегодня быть в форме.
        В этот момент я еще не знал, насколько важно. Поэтому, насвистывая под нос веселый мотивчик, принялся ловко закидывать в рот куски омлета. После этого опустошил стакан чая и поднялся наверх.
        Еще нет семи часов утра. До турнира осталось больше пяти часов. Заняться абсолютно нечем. Просто сидеть и ждать - самое худшее, что можно придумать. За пять часов от моего великолепного душевного состояния не останется и следа. Я стану нервным, дерганым, невнимательным. И как только начнется турнир, меня вынесет первый же встречный гоблин.
        Можно заняться делом очень полезным - порыться в Сети. Мне предстоит понять еще слишком многое, чтобы вынести вердикт: какой ветви реальности существовать, а какой - уйти в небытие.
        Это не только позволит мне уберечься от «синдрома экзамена», но и приведет в рабочее состояние, позволит сконцентрироваться. Однако потом будет сложно перестроиться на игру. И, возможно, это будет стоить мне жизни. То есть, конечно, не мне, а моему виртуальному альтер-эго.
        Но жизнь десятилетнего Игоря вполне реальна и зависит от меня.
        Я даже не подозревал, что сегодня после полудня опасность будет угрожать не только виртуальному персонажу, но и мне самому.
        Как бы то ни было, вариант провести время до полудня с пользой я отмел. Оставалось только одно - прогуляться по улицам города, посмотреть достопримечательности. С одной стороны, это не тупое ожидание, которое грозит побочными явлениями. С другой стороны, это и не напряжение интеллектуальных усилий, которое также чревато.
        А во время прогулки продам свежераскуроченные системники.
        Сначала следует собраться. Сейчас на мне понавешано так много кваркотроники, что это доставляет определенный дискомфорт. Например, блок памяти, вынутый из системника, сейчас находится внутри рукава куртки. При каждом движении руки он болтается туда-сюда. В результате кабель, который соединяет блок с браслетом-коммуникатором, уже несколько раз обмотался вокруг моей руки.
        При этом в свои нехорошие передвижения он вовлек провод от коммуникатора к «ошейнику», который также проходит внутри рукава. В результате переплетение поводов не только затрудняет передвижения, но и запутывается все больше и больше. В самом скором времени я рискую быть связанным. И мне придется просить помощи у прохожих, став предметом их насмешек. А если прохожих поблизости не окажется, вынужден буду резать провода.
        Дабы избежать незавидной участи быть связанным самим собой, надо совершить некоторые действия. Сначала я повозился со своим ремнем-трансформером. Тот после моих манипуляций оброс множеством кармашков, которые до этого скрывались внутри.
        В один из этих кармашков я и поместил блок памяти. Чтобы провода не перепутывались, я продел кабель от «ошейника» сквозь рукав водолазки, а кабель к блоку памяти - поверх водолазки, через рукав куртки.
        Теперь опасность быть заживо задушенным кровожадной техникой перестала нависать надо мной подобно Дамоклову мечу.
        А раз уж я выпустил кармашки ремня наружу, то надо их чем-то заполнить. Свое место на моем ремне обрели следующие предметы: швейцарский нож, зажигалка, немного наличности, расческа, оставшиеся в сумке соединительные кабели. Больше у меня нет чего-либо, что может поместиться в кармашках ремня.
        Большинство кармашков оказались все же незаполненными. Но это даже к лучшему - мне нужно купить кучу полезных мелочей.
        Лежащие на тумбочке внутренности обоих системников перекочевали в сумку. Я повесил на специальное крепление ремня-трансформера бластер, после чего счел себя готовым выйти в город.
        Спустившись вниз, я собирался выйти из гостиницы. Однако меня окликнул бармен.
        - Эй! Ты куда это собрался?
        Сначала я не понял, чем он так недоволен. Однако потом сообразил: я полностью одет и с сумкой, то есть в том виде, в котором вчера сюда пришел. Бармен просто боится, что я сбегу, не заплатив. Видимо, хотя наркоманом он меня уже не считает, но все равно в его глазах я подозрительная личность.
        Я развернулся лицом к бармену, чтобы объяснить, что съезжать пока не собираюсь и он может не волноваться за деньги.
        Однако, прежде чем я сказал хоть слово, бармен побледнел и тихим голосом произнес:
        - Впрочем, если хотите, можете уходить.
        Я сразу понял, что его испуг вызван бластером - до этого бармен не мог видеть моего оружия. Видимо, хоть тут и нет запрета на ношение оружия, но это просто не принято.
        А я тоже хорош! Нет запрета - это еще не повод цеплять на себя бластеры. Если уж на то пошло, то здесь вообще нет запретов.
        В этом мире нужно самому смотреть, как себя ведут окружающие, анализировать, делать выводы и подстраиваться. Никто не будет думать за тебя, никто не принесет тебе на блюдечке готовые правила и законы. Если ты хочешь нормально существовать в обществе, то сам должен понимать, что можно делать, а чего нельзя. Если же не хочешь, то в противоборстве одного человека и общества всегда побеждает социум. Тем более в мире, где нет формальных прав, где с тобой считаются, пока ты сам считаешься с другими.
        Может, в этом причина того, что при абсолютной свободе каждого этот мир не скатывается в анархию?
        Я предельно вежливо объяснил бармену, что съезжать пока не собираюсь. Он не поверил. Тогда я заплатил по счету и, кроме того, оплатил проживание на два дня вперед.
        После этого бармен уже поверил в то, что я все-таки рассчитываю вернуться в гостиницу. Хотя по его лицу и было заметно, что сомнения не оставили его совсем. Похоже, он подозревает меня в том, что я только что провернул какую-то непонятную и от этого еще более зловещую аферу.
        Я решил, что носить бластер на виду все-таки не стоит. Чтобы скрыть его присутствие, я юркнул в дверь под лестницей, где (как я выяснил вчера) скрывается туалет.
        Еще несколько манипуляций с моим чудо-поясом, и от него через плечо протянулся ремешок. На этом ремешке я и подвесил бластер. Куртка окончательно скрыла факт наличия при мне оружия.
        Когда я покинул туалет, бармен испугался еще сильнее. Выходя из гостиницы, я обернулся и увидел, как он боязливо зашел в туалет.
        Видимо, увидев меня без оружия, решил, что я оставил бластер в клозете. И отправился проверить.
        Очень хочется увидеть его лицо, когда в сортире бластера он не обнаружит. Вероятно, решит, что я каким-то чудом протолкнул его в унитаз и смыл. Хотя это физически невозможно - бластер просто не пройдет в отверстие.
        На какую-то секунду я заколебался: может быть, мне остаться и взглянуть на выражение лица бармена? Однако потом я решил, что делать этого не стоит. Он же видел, как я ухожу. Если, выйдя из туалета, снова меня увидит, то наверняка подумает, что я затеваю нечто непонятное, но наверняка нехорошее.
        Мало того что еще больше напугаю несчастного мужика, так еще и привлеку к себе слишком много внимания. Хотя я и так уже достаточно засветился.
        Поэтому я вышел на улицу и стал соображать, куда мне идти. Чтобы не таскаться с сумкой, нужно сначала продать распотрошенные системники, а потом уже бесцельно бродить по улицам.
        Чип услужливо высветил передо мной карту города. Я ввел запрос. Выяснилось, что в Сети крайне мало информации о том, где какие заведения находятся. Поэтому я получил список всего из семи магазинов, специализирующихся на торговле кваркотроникой. И при этом все семь - филиалы компаний из моего времени.
        Они не торгуют кваркотроникой, бывшей в употреблении, только новенькими стандартными агрегатами от производителей. Естественно, скупкой кваркотроники у населения они не занимаются.
        Значит, на этот раз Сеть мне не поможет, придется искать самому. Решил спросить у прохожего. Тот махнул рукой в неопределенном направлении и засеменил прочь.
        Говорят, что язык до Киева доведет. Самое интересное, что Киев находится примерно в том же направлении, куда указал прохожий.
        Я пошел в указанную мне сторону, высматривая кого-нибудь более общительного, чтобы уточнить детали маршрута. Наконец я выяснил, что нужное мне место находится совсем недалеко от рынка, где я был вчера.
        И действительно, в одном из переулков по соседству с рыночной площадью оказался небольшой магазинчик. На вывеске довольно условно изображена кваркотронная плата.
        Когда я открыл дверь, сверху коротко звякнул колокольчик. Продавец, до этого тщательно изучавший какую-то книгу, посмотрел на меня.
        Молодой парень, примерно одного со мной возраста. Худой, длинные волосы забраны в хвост. На нос водружены внушительные очки - необычная деталь внешности. В моем времени и в L-будущем близорукость легко устраняется лазерной корректировкой. Для жителей этого мира подобные операции слишком дороги и труднодоступны, однако и зрение здесь гораздо лучше. Во-первых, книги и компьютеры тут распространены мало. Во-вторых, местные жители больше времени проводят на открытых пространствах и чаще занимаются физическим трудом - это снижает риск возникновения близорукости. А кроме того, здесь с близорукостью труднее выжить. Те, кто генетически предрасположен к проблемам со зрением, чаще умирают и не передают негативные гены детям.
        Но этот парень очки носит, причем уникальные. Насколько я смог рассмотреть, они снабжены дальномером и могут изменять оптическую силу. Очень удобно, одни и те же очки и для чтения, и для постоянного ношения.
        Парень отложил в сторону книгу, которая оказалась любовным романом, и спросил:
        - Вы чего-то желаете?
        - Желаю продать вот это добро, - взгромоздил я на прилавок сумку.
        Пока я выкладывал имеющийся у меня товар, парень достал из-под прилавка устройство для определения работоспособности кваркотроники.
        После этого он принялся колдовать над каждым из выложенных мной предметов. Убедившись в работоспособности товара, он назвал цену: семьсот кредитов. В уме я перевел сумму в рубли и сразу же согласился. В моем времени на эти деньги можно купить пару новеньких системников.
        Едва я вышел из магазинчика, как увидел соседний, на вывеске которого значилось: «Охота и рыбалка».
        Я ринулся туда и не выходил в течение часа. За это время купил множество полезных вещей. Пищевые концентраты, аптечку первой помощи, мощный бинокль, набор ниток и иголок, фонарик. Раз уж мне приходится существовать вдали от цивилизации, в условиях, приближенных к Соевым, то надо быть готовым к любым неприятностям.
        Долго приценивался к оружию. Уж не знаю, на кого охотятся клиенты этого магазина, наверное, на мамонтов. Стенд с оружием просто поражает воображение. Причем, кик объяснил продавец, выставлены не самые мощные экземпляры из имеющихся в наличии. Здесь и обычные бластеры (только невероятно мощные), и плазмометы, и искривляющие гранаты. Из более специфического оружия можно назвать игольники, которые обладают огромным достоинством перед другим оружием: выстрелы из них невозможно засечь ни одним детектором, и они практически бесшумны. Идеальное оружие для тех случаев, когда нужно обеспечить максимальную незаметность.
        Но покупать ничего этого я не стал. Бластер у меня есть, а что-то более мощное мне не нужно. Я не собираюсь развязывать третью мировую войну с эпицентром в Москве. Но нейростанер я все же приобрел. С ним чувствуешь себя гораздо увереннее - все-таки решиться применить боевое оружие трудно. Каким бы нехорошим ни был противник, но он - живой человек. А вот парализовать человека моя совесть мне вполне позволяет.
        Спрятав под куртку станер, я покинул магазинчик. До турнира еще больше трех часов. Можно немного побродить по городу, тем более что гулять здесь гораздо приятнее, чем по Москве моего времени.
        Машин практически нет, что неудивительно: город состоит в основном из узких улочек. Только некоторые его торговые узлы соединены дорогами, пригодными для движения автотранспорта.
        Улицы здесь чистые, у каждого клочка земли есть хозяин. А точнее, род, контролирующий территорию. Правда, ходить там они никому не запрещают. Конечно, есть участки, доступные только членам клана. Но остальная территория открыта для любого. Каждый род понимает, что чем больше людей будут пользоваться принадлежащими ему магазинами, закусочными, гостиницами, тем лучше для клана. Правда, к посторонним есть одно условие: на чужой земле вести себя с уважением к хозяевам.
        При мне один человек выронил бумажку и не заметил этого. Тут же с разных сторон раздались окрики. Наверное, если кто-то намеренно бросит ненужный мусор на улице, его могут и побить.
        Но город не только чистый - каждый род стремится украсить свою территорию как может. То ли потому, что хотят жить в красивой обстановке, то ли из духа позитивного соперничества - мол, обустроим свои места не хуже, чем у соседей.
        Так или иначе, но город просто утопает в зелени. Повсюду аккуратные клумбы, газоны, деревья, как декоративные, так и плодовые.
        Обилие растительности привлекает огромное число птиц. В результате улицы наполнены щебетом, а сегодня с утра я слышал трели соловья.
        Зато памятника я не увидел ни одного. Все памятники из моего времени, к сожалению, давно снесены. А новые почему-то не воздвигаются. Может быть, потому что памятник - дело дорогое и для его изготовления нужно объединяться нескольким кланам. Но разные кланы преклоняются перед разными людьми, здесь маловероятно появление человека, которого захотели бы увековечить сразу многие кланы. И даже если такой человек появится, вряд ли кланы смогут договориться, на чьей территории будет стоять памятник. Каждый будет предлагать свою землю.
        Хотя возможно, что причина отсутствия памятников заключается в огромном количестве птиц. Учитывая, что каждой пернатой твари хочется справить физиологические потребности, поставить человеку памятник - значит оскорбить его.
        Однако мне уже пора возвращаться в гостиницу, турнир начнется через пару часов. Мне опять пришлось воспользоваться картой, чтобы найти дорогу домой, поскольку я снова забрел далеко и абсолютно не помнил, как сюда пришел. Похоже, идти куда глаза глядят - не самый лучший вариант, если глаза разбегаются в разные стороны.
        Вернувшись в гостиницу, я прежде всего поел. Прогулки на свежем воздухе и обилие новых впечатлений - лучшее средство для укрепления аппетита. Правда, пользоваться услугами гостиничной кухни я не стал - надо доесть пирожки, которые подложил мне дед Иван.
        Подкрепив силы, я решил подготовиться к турниру. Во-первых, нужно позаботиться о своем физическом состоянии. Конечно, мышцы мне не понадобятся в виртуальной реальности. Но работа мозга во многом определяется тем, насколько хорошо он снабжается кислородом и питательными веществами.
        Я собирался было переключить контроль над работой сердца и легких на чип. Конечно, в обычной жизни лучше не вмешиваться в столь глубинные функции мозга. Но в чрезвычайных ситуациях на несколько часов можно. Учитывая, что на карту поставлена жизнь десятилетнего мальчика, риск кажется не таким уж и большим.
        Однако, прислушавшись к своим ощущениям, я обнаружил, что вмешательство чипа не нужно - сердце работает на удивление хорошо, бьется ровно, четко и сильно. И дыхание глубокое, непринужденное.
        Ну и ладно. Как говорится, лучшее - враг хорошего. Если все и так великолепно, то не надо вмешиваться в работу столь тонкой и сложной системы, как человеческий организм.
        Но я все же приказал чипу следить за работой систем жизнедеятельности. Игра потребует пряной отдачи, что чревато нарушением биологических ритмов. Если такое произойдет, чип подкорректирует ситуацию.
        Теперь следует заняться непосредственно мозгом. Тут работа предстоит большая. Эффективность этого скопления нейронов можно совершенствовать до бесконечности. Правда, если слишком увлечься и переступить черту, то нетрудно потерять самого себя. Я видел людей, с которыми это произошло. К счастью, сейчас их чипы отключены, а сами они находятся под неусыпным надзором санитаров и не могут нанести вред окружающим.
        Но я не собираюсь вмешиваться в свой мозг слишком глубоко. Мне не нужны ни телепатия, ни телекинез. Считается, что эти возможности можно развить у себя путем манипуляций с глубинными процессами мозга. Правда, еще нет ни одного заслуживающего доверия свидетельства подобных достижений. Зато психушки регулярно пополняются теми, кто пытался.
        Я не буду подвергать свой мозг подобным процедурам. Лишь слегка подкорректирую естественную работу мозга. Контроль бета-ритма позволит добиться большей скорости реакций и обострит внимание. Блокировка «мусорных» мыслей усилит концентрацию. Теперь нужно устранить инерционность эмоций и усилить их связь с центром формирования решения. А сам центр формирования решения следует отдать под контроль специальной программе, которая обеспечит должный баланс между стратегическим планированием и выработкой конкретных тактических команд.
        Из всех этих вмешательств пока активна лишь блокировка «мусорных» мыслей - ей нужно время, чтобы произнести заметный эффект. Лишь минут через двадцать я почувствую, что мой мозг настраивается на оптимальный режим работы, перестает обращать внимание на посторонние раздражители. Все остальное я активизирую непосредственно перед турниром, потому что каждая минута их работы потом аукнется крайне неприятными последствиями.
        С подготовкой покончено. До начала турнира еще минут сорок. Зайду-ка я на сайт чемпионата, посмотрю - нет ли новостей.
        Вызвал меню чипа. С радостью обнаружил, что теперь мне нужно затратить меньше усилий для достижения необходимой концентрации.
        Скользнул в Сеть, вошел на сайт. Важных новостей там не оказалось, однако обнаружилась деталь, которую я пропустил до этого, - оказывается, каждый участник должен сгенерировать персонажа.
        А ведь я мог бы и догадаться, практически каждая фэнтези-игра обладает ролевой системой. И хотя я не интересуюсь вирт-играми, в обычных компьютерных игрушках ситуация та же самая.
        Очень плохо, что я пропустил столь важную деталь. Грамотная генерация персонажа сильно влияет на ход игры. Надеюсь, меня выручит то, что я часто поигрываю в невиртуальные компьютерные игры. И в основном в ролевые.
        Не думаю, что создатели этой игры придумали слишком оригинальную ролевую систему. Что-то новое в данной области создать сложно. Поэтому у меня есть все основания полагать, что мой опыт поможет мне за оставшиеся тридцать пять минут сгенерировать достаточно мощный и сбалансированный персонаж.
        Начать мне предложили с выбора расы. Стандартный фентезийный набор: эльфы, гномы, люди, орки и множество им подобных. Не задумываясь выбираю эльфа. Когда в студенческие годы я регулярно участвовал в полевых играх, то неизменно представлял именно эту расу.
        Появляется следующее меню, в котором мне предлагают выбрать, каким именно эльфом я желаю быть. Помимо стандартных темных и светлых, тут представлены и более редкие: серые, лесные, снежные, горные. Странно, но после прочитанных в детстве книг Толкиена у меня сложилось твердое впечатление, что настоящие эльфы живут только в лесах.
        Однако я посмотрел каждую из представленных разновидностей остроухих, сравнил их «тактико-технические характеристики». Самым сбалансированным мне показался все же обитатель лесов. То ли мне просто очень захотелось выбрать его, то ли создатели игры тоже читали в детстве Толкиена.
        Следующим этапом оказалось распределение характеристик. Мне предложили выбрать специализацию моего эльфа: воин, друид или рейнджер. Последние две профессии слегка уступают воину в физических характеристиках, однако лучше развиты в других областях: друид силен в магии, а рейнджер сочетает в себе способности разведчика и вора. Я решил, что игра с упором на особые навыки обладает своей спецификой и нужно обладать хотя бы небольшим опытом. Я же не знаком не только с данной игрой, но и с другими вирт-играми. А при игре за воина более важны скорость реакции и реальные навыки владения холодным оружием и контроля за собственным телом. Все это у меня развито великолепно, даже были проблемы с полевыми «ролевками» -драться со мной никому не было интересно, потому что одержать надо мной победу могли единицы.
        Значит, воин. Теперь выбрать доминирующую характеристику. Всего их двенадцать, однако для класса воинов выбрать можно только из четырех. Сила, ловкость, выносливость, метаболизм. Все четыре отвечают за виртуальное тело моего персонажа. Сила - насколько мощными будут мои виртуальные мышцы. Ловкость - насколько гибкими окажутся суставы, насколько точно я буду контролировать тело. Выносливость - как много повреждений сможет получить мой персонаж до того, как отправится в небытие, и насколько долго он будет способен интенсивно двигаться до того, как на него навалится усталость. Метаболизм - как быстро будет восстанавливаться здоровье персонажа и насколько быстро он сможет отдохнуть после того, как вымотается.
        Что выбрать? Явно не ловкость и не метаболизм - эти навыки у эльфов хорошо развиты от природы. Точнее, от разработчиков игры.
        Сила или выносливость? Особо мощные удары мне не потребуются - возможности виртуального тела эльфа предполагают совсем другой стиль боя. Да и мне самому гораздо привычнее обрушить на противника шквал точных ударов, чем оглушить или опрокинуть его одним взмахом. А мои предпочтения немаловажны - в виртуальном бою огромное значение имеют реальные навыки.
        Значит, сила мне не очень важна. А вот выносливость очень даже кстати - насколько я понял, персонаж-эльф быстро залечит раны или восстановит силы, но один достаточно мощный удар убьет его. Эльф может бежать быстро, но недолго. Необходимость остановиться и перевести дыхание может оказаться фатальной.
        Таким образом, оптимальный вариант - выбрать выносливость.
        Следующий этап: определение внешнего вида персонала. Перед глазами предстала высокая фигура, худощавая, но сквозь рубаху видны перекатывающиеся мышцы - не слишком объемные, но крепкие. Сначала следует выбрать пол персонажа. С этим проблем не возникло - во всех ролевых играх, где есть такая возможность, предпочитаю оставаться мужчиной.
        Появившиеся меню предлагают мне изменить лицо и прическу моего виртуального альтер-эго. Комбинируя различные варианты глаз, носов и ртов, я сконструировал довольно приличную эльфийскую физиономию. Худое лицо, узкий, слегка выдающийся вперед подбородок. Уши хоть и заостренные (других просто не было), но не слишком длинные. Несколько секунд я колебался, выбирая глаза. В ассортименте имелись серые, зеленые и серо-голубые самых различных конфигураций. Сначала я хотел взять серо-голубые - такие же, какими я обладаю в реальном мире. Однако они категорически не подходили к лицу персонажа. В итоге я взял серо-стальные, смотрящие жестко, но с какой-то затаенной печалью. Впрочем, таковая печаль имелась и в остальных вариантах.
        Выбор цвета волос тоже оказался весьма ограничен: русые, золотистые и каштаново-рыжие. Видимо, жгучих брюнетов среди лесных эльфов не бывает. Я взял самые простые русые - остальные слишком яркие и не сочетаются с ранее выбранными деталями.
        Различных вариантов причесок оказалось гораздо больше. Я посмотрел их все, над некоторыми смеялся, естественно, только мысленно, мое тело в реальном мире не проявило никаких внешних признаков веселья.
        Очень забавно смотрелся эльф, коротко подстриженный по фасону «а-ля браток». Блестящая лысина тоже мало подходит лесному жителю.
        Настоящий эльф должен быть длинноволосым! Впрочем, разработчики игры согласны со мной - вариантов причесок из длинных волос здесь великое множество.
        Просто распущенные волосы - длина варьируется от «до плеч» до «ниже пояса». Волосы, заплетенные в дреды, с аналогичным выбором длины. Есть варианты, где часть волос распущена, а сзади или по бокам имеются косички. Волосы, собранные в конский хвост.
        Увидев это великолепие, я в очередной раз за последние десять минут вспомнил студенческие годы. Конечно, не в связи с полевыми «ролевками». Просто на первых курсах университета я носил на голове нечто подобное. Но с третьего курса начались занятия на «военке», и пришлось сбрить лишнюю растительность.
        Помимо ностальгических образов вспомнилось мне и другое: обилие волос порождает некоторые неудобства. А ведь мне нужно будет бегать, прыгать, размахивать мечом. Может быть, лучше играть за лысого эльфа?
        Нет, если я сделаю это, то во время игры постоянно буду представлять, как нелепо выгляжу со стороны. А отвлекаться мне нельзя. Тем более блеск лысины может привлечь врагов.
        Немного поколдовав с настройками, я наконец выбрал подходящий вариант: на лбу волосы перетянуты ремешком, по бокам заплетены в косички, которые теоретически должны держаться за спиной и не лезть в глаза.
        Теперь очередь одежды. Тут я возился недолго, несмотря на обилие вариантов. Я сразу взял то, что попроще, удобнее и не стесняет движений. С цветом возникла заминка - ясно, что ориентироваться надо не на эстетическое впечатление, а на маскировочные свойства. Однако организаторы держат в тайне информацию о том, на какой местности будет происходить действие.
        Руслан Зиггер, ярый игроман, с которым я имею несчастье работать в одном офисе, что-то рассказывал про эту игру. Если я помню все правильно, то самыми популярными являются горы, леса и различные руины. Думаю, что наиболее уместны в этих условиях будут серо-зеленые одеяния.
        Подтверждаю выбор внешнего вида персонажа. Мне предлагают снабдить моего эльфа различными особыми приметами: шрамами, татуировками. Но я игнорирую эту возможность. Шрамы - это печать пережитых испытаний, их нужно заслужить. Нарисованный шрам - все равно что медаль «За храбрость», выпиленная из фанеры. А татуировки я просто не люблю. Как человек может добровольно захотеть разрисовать свое тело на всю оставшуюся жизнь?
        Все предыдущие этапы мне были хорошо знакомы, они оказались точно такими же, как в обычных ролевых играх.
        А вот дальше начался этап, который имеет смысл только в вирт-играх. Однако, несмотря на отсутствие опыта, я разобрался быстро.
        Мне предложили выбрать стартовое оружие, с которым я начну игру. В обычных компьютерных ролевых играх персонаж вначале либо вообще не имеет оружия, либо имеет что-то совсем простенькое. Это вполне оправданно, так как он в процессе игры находит много предметов, может их все унести на себе, чтобы сбыть торговцам, а на вырученные деньги покупать все более и более совершенное оружие.
        Однако в вирт-играх такой вариант неприемлем - много на себе не унесешь. Даже если персонаж обладает огромной силой и выносливостью и может поднять целый арсенал, то остается вопрос: как это удержать? В обычных играх может быть безразмерный инвентарь, в виртуале излишняя реалистичность выходит боком - нельзя унести больше, чем входит в рюкзак, то есть не так уж и много.
        Итак, общение с торговцами сводится к минимуму. Приходится обходиться тем, чем обладал с начала игры. В крайнем случае тем, что снял с тела поверженного врага. Выкинул свое, взамен взял трофей.
        Но в игре по Сети врагом чаще всего оказывается другой игрок. Таким образом, в вирт-играх огромное внимание должно уделяться изначальной экипировке игроков. Во всяком случае, не меньше, чем генерации персонажа.
        Процесс экипировки проходил следующим образом: мне выдали некоторое количество очков вооружения, после чего разрешили потратить их на покупку предметов.
        После того как перед моими глазами предстало все, доступное для покупки, глаза тут же разбежались в разные стороны.
        Я быстро понял, что купить полный набор хороших предметов не удастся - слишком мало очков. Либо нужно купить два-три качественных предмета, либо все сразу, но плохонькое.
        Я решил, что сейчас потрачу все очки на пару легких длинных мечей, а потом по мере прохождения игры буду снимать вещи с других игроков. Разумеется, предварительно нейтрализовав их.
        Следующий этап оказался хорошо знаком мне по обычным играм - выбор специальных способностей и ударов. Есть здесь и атакующие способности: телекинез, пирокинез, заморозка. И защитные: силовое поле, каменная кожа. Есть и тактические: невидимость, наведение иллюзий, хождение по стенам, левитация.
        Многие из способностей дублируют действие аналогичных заклинаний, что очень хорошо для малоспособного к магии персонажа. Например, воин превосходит по физическим параметрам мага. Однако маг может просто не подпустить его к, себе, расстреливая издалека молниями и огненными шарами. В этом случае, если для воина в качестве спецспособности выбрать любую дистанционную атаку, то он сможет эффективно отвечать на атаки мага. Поэтому выбирать, надо с умом - сначала можно выбрать только одну способность. В процессе игры, с повышением уровня персонажа, можно будет выбрать еще. Однако, чтобы выбрать еще одну спецспособность, нужно предварительно убить хотя бы несколько врагов. А для этого необходимо сделать грамотный выбор уже сейчас.
        Вариантов много, причем самых разных. Некоторые действуют постоянно, например каменная кожа. Другие включаются и выключаются по желанию обладателя - невидимость или силовое поле. Третьи действуют «залпами» - например, метание молний.
        Те, которые действуют постоянно, главным образом усиливают физические навыки. Но мне это не слишком нужно - мой персонаж хорошо развит. Мне желательна способность, которая может дать не количественное, а качественное преимущество. Например, способность в нужный момент стать невидимым. Однако такие навыки расходуют на свое использование магическую энергию. А с ней у персонажа-воина проблемы.
        В итоге я все-таки решаю взять невидимость. Если грамотно использовать эту способность, то хватит и пары секунд, чтобы вонзить клинок в тело врага, пока тот не может увидеть и отразить атаку. И потом, мой персонаж хоть и воин, но все-таки эльф. А у эльфов магические способности выше, чем у остальных рас.
        Все, теперь генерация персонажа завершена. И вовремя, до начала турнира осталось всего семь минут.
        Теперь надо сосредоточиться, собраться, настроиться на победу. Если мои мозги контролирует чип, то это еще не значит, что мне самому можно этого не делать. Как бы хорошо чип ни подстегивал мои нейроны, в нем нет чего-то, что необходимо человеку для полной концентрации.
        И вот я так же, как это делали тысячи лет назад, сажусь в позу лотоса - даже вынырнул для этого из Сети. Начинаю глубоко дышать. Отключаюсь от происходящего. Правда, в отличие от далеких предков, я действительно отключаюсь - просто блокирую через чип все сенсорные каналы. Конечно, высокие технологии никогда не заменят человеку внутреннюю силу. Но они могут помочь ей.
        Сейчас мне даже не надо отгонять посторонние мысли - это делает за меня чип. Но остальное я должен сделать сам.
        Концентрируюсь на потоке холодного огня внутри себе. Внутри - это не значит в каком-то конкретном месте тела.
        Этот поток не имеет пространственных координат. Так же как и временных - это просто абстрактный символ, образ с которым проще работать.
        Живой сверкающий поток света уже представляется мне абсолютно четко. И это не примитивный визуальный образ, это нечто большее. Я сам становлюсь этим потоком.
        На самом деле, конечно, я не претерпеваю никаких превращений. В медитации нет никакой мистики. Когда я занимался медитацией, то пытался разобраться в ней с научной точки зрения. Потом бросил - понимание механизмов медитации мешает пониманию принципов медитации. Это как если бы художник постоянно повторял себе, что впечатление от его картин - всего лишь реакция мозга на набор зрительных ощущений. Хорошо разобравшись в теории, такой художник смог бы объяснить, почему на ту или иную картину сознание человека реагирует именно так. Но сам он не смог бы создать ничего стоящего.
        Медитация - это искусство, и относиться к нему следует именно как к искусству. И здесь ситуация та же, что и с художниками, писателями, композиторами - слишком глубокое знание теории начисто убивает способность к практике.
        Но сейчас я отчетливо осознаю внутренний механизм происходящего со мной. Не понимаю умом, а именно осознаю - и это не мешает медитации, а, напротив, переводит ее на качественно иной уровень.
        Я четко осознал, что образ потока - всего лишь абстрактное отображение лучших свойств, которыми может обладать мышление. В образе светящегося потока зашифрованы ясность мыслей, их чистота; неукротимый, но спокойный напор воли; открытость внешнему миру и готовность нести свет в него; самопогруженность и сосредоточенность на внутренней силе. И еще многое и многое. Все это неразделимо - фактически в этом образе нет отдельных идеальных качеств, это один Идеал.
        И погружение сознания в этот поток, слияние с ним, ощущение, что я сам стал потоком, всего лишь отражение того, как мое мышление приближается к идеалу, сливается с ним.
        Я почти физически ощутил, как мое сознание обрело кристальную чистоту, отдельные мысли слились в едином прекрасном процессе мышления. Реакции обострились до предела. Все воспринимаемое мной предельно детализировано, но не разваливается на отдельные элементы, а составляет единую картину.
        В голове раздался писк - турнир начинается через минуту. Я еще нахожусь в этом невероятном состоянии, и отзвуки писка прозвучали подобно колокольному звону - чистый, гулкий звук. Светлый и ясный. Это не погребальный звон и не тревожный набат. Это - перезвон, вестник праздника.
        Теперь я точно знаю, что маленький Игорь будет жить.
        ГЛАВА 9
        
        Передо мной появились красные цифры - время, оставшееся до входа в игру.
        Тридцать два, тридцать один, тридцать...
        Программа начинает сращивание моего сознания с виртуальным телом моего персонажа-эльфа. Сканируется мозг в поисках двигательных рефлексов, затем происходит их корректировка - нужно, чтобы сознание адекватно реагировало в другом теле. Этот этап сращивания прошел легко - мое реальное тело не сильно отличается от виртуального. Такое же высокое, худое. Правда, в реальности я не настолько гибкий. Зато у меня мышц побольше. Так что корректировка минимальна. Я почти не испытал неприятных ощущений - это хорошо.
        Не хотелось бы мне почувствовать что-то похожее на мое первое знакомство с виртуальным миром - тогда мое сознание сращивалось с виртуальным телом волка. Даже вспоминать не хочется.
        Двадцать семь, двадцать шесть, двадцать пять...
        Сканирование зрительного центра мозга. Установка визуального канала. Перед глазами пробегают радужные вспышки, похожие на полярное сияние. Снова темнота - только красные цифры отсчета.
        Двадцать два, двадцать один, двадцать...
        Теперь очередь слухового канала. Несколько сухих щелчков, шорох, гудение. Еще несколько мгновений в сознании раздаются отзвуки, но это лишь воспоминания - программа больше не посылает сигналов в слуховой центр мозга. Эта часть настройки завершена, программа приступила к следующей.
        Шестнадцать, пятнадцать...
        Тонкий щекочущий аромат подразнил обоняние и пропал - настройка восприятия запахов завершена.
        Двенадцать...
        Волна дрожи прокатилась по моему телу. Точнее, мне только кажется, что это мое тело. Но на самом деле судорогой свело виртуальное тело эльфа.
        Десять...
        Настройка вкусовых ощущений заняла лишь мгновение - в игре это чувство практически не востребовано. Восемь...
        Программа начинает проверять комбинированное восприятие ощущений. Свежий ветерок пробежал по коже лица, вызвал озноб, принес аромат фиалок и перешептывание листвы. Шесть...
        Настройка вестибулярного аппарата. Закружилась голова, я почувствовал, что болтаюсь вверх ногами. Затем меня закрутило, подбросило вверх. Движение пропало так же внезапно, как и началось. Четыре...
        Программа выделяет каналы для выдачи сообщений о ходе игры. Зазвучали смутные голоса, перед глазами замелькали буквы. Затем черная пелена снова скрыла все, кроме красных цифр. Два...
        Окончательная подготовка к входу в игру. Я почувствовал тело, почувствовал затхлую сырость, услышал перестук капель, журчание воды. Один...
        Приятная тяжесть мечей наполнила ладони, ноги почувствовали холодный пол. Легкие сапожки эльфа тут же промокли. Ноль!
        Внезапно появившийся перед глазами интерьер темного подземелья возвестил о том, что игра началась. То же самое произнес и голос в голове.
        Мозг, давно ожидавший команды, активировал заготовленные вмешательства в психику.
        Корректировка бета-ритма тут же дала эффект. Картинка тала четкой, выпуклой. Я не только увидел, но и ощутил каждый из окружающих предметов. Ход времени будто замедлился, каждый шорох слышен настолько отчетливо, что кажется осязаемым. Обоняние теперь не только информирует о затхлости воздуха, но и вычленяет отдельные запахи, анализирует их смысл и строит в сознании картину просходящего.
        Простое человеческое любопытство сменилось настороженностью и холодной готовностью отразить любую опасность - в этом заслуга блока контроля эмоций.
        Затем подключилась программа контроля над процессом формирования решений. Тут же в сознании возникли два потока мыслей. Первый отвечает за общую стратегию действий, второй планирует каждый отдельный шаг. Медленно, как бы нехотя, потоки слились в один - принятие решения должно представлять собой синтез общего и частного.
        Я осмотрелся. Темная комнатушка со стенами из грубого камня, покрытого не то плесенью, не то мхом. По полу течет струйка воды.
        Из комнаты один выход. Мозг сейчас же принимает решение следовать туда. Тут же приходит уточнение - двигаться осторожнее. Тело перестраивается: одни мышцы расслабляются, тонус других повышается, центр тяжести перемещается. Теперь мне легче идти бесшумно.
        Возникает еще одно предупреждение - пол скользкий от воды. Тело и на это реагирует соответствующим образом. Через долю секунды я уже оказываюсь у дверного проема. Сама дверь, сорванная с петель, валяется рядом. Вероятно, такие детали призваны сделать интерьеры более атмосферными. Однако мой мозг сейчас мыслит в прагматическом ключе, поэтому на дверь я обращаю внимание только как на предмет, который можно использовать для получения тактического преимущества.
        Выглядываю в темный коридор, лишь местами освещенный колеблющимся светом факелов. Еще до этого в сознании прокручивается несколько картинок: предположения того, что я могу увидеть, наиболее вероятные варианты опасностей, способы защиты от атак.
        Пока на меня никто не нападает. Выскальзываю в коридор, делая вид, будто не обратил внимания на тень сбоку и отвратительный запах.
        На меня прыгает силуэт, до этого довольно неумело скрывавшийся за углом. Атакуя меня, он очень удобно подставляется, тело тяжелым кулем падает на сырые камни пола, отрубленная голова летит в сторону.
        Бессознательно отмечаю, что убитый мной противник при жизни был самым обычным зомби. Хотя можно ли про зомби говорить «при жизни»?
        Похоже, это не игрок-противник, а персонаж, управляемый компьютером. Жаль, а я-то надеялся прихватизировать что-нибудь полезное.
        Впрочем, сожаления нет, эта эмоция не может дать пользы в бою, чип гасит ее в зародыше. Вместо того чтобы огорчаться по поводу отсутствия личного имущества у убиенного мертвяка, я продолжаю движение.
        По коридору можно пойти либо направо, либо налево. Мозг тщательно оценил оба варианта, опираясь на все доступные данные. Был проведен визуальный осмотр обоих направлений - взгляд коротко метнулся направо, затем налево. В те доли секунды, пока мозг обрабатывает обе полученные картинки, глаза сами по себе ощупывают все вокруг в поисках потенциальной опасности.
        Визуальный анализ не предоставил каких-либо выводов, чтобы предпочесть одно из направлений. Тогда мозг запросил данные с осязательных и обонятельных рецепторов. Однако не было обнаружено ни дуновения воздуха, ни новых запахов - только сырость и вонь от разлагающегося зомби.
        Еще не затихло короткое эхо от падения зомби на пол, а в сознании уже возник вывод - объективных причин предпочесть одно из направлений другому нет. Теперь в ход пошла интуиция. В отличие от логики она не молчит никогда - надо только уметь слушать. Правда, и ошибается она часто.
        Интуиция предпочла правую сторону. Легко отталкиваясь ногами от пола, я длинными прыжками понесся вперед.
        Несколько раз, опережая сознание, рука взметалась вверх, и из-под потолка валились половинки крылатых тварей. Может быть, это просто особо уродливая разновидность летучих мышей. Однако лучше перестраховаться. Тем более я не верю, что здесь мне может встретиться хоть что-то мирное.
        Коридор скоро кончился тупиком. Нога взметнулась на чуть выступающий из стены камень, другая оттолкнулась от противоположной стены. Резкий рывок - тело взлетает в люк, неразличимый на фоне темного потолка.
        Верхняя половина тела уже прошла сквозь люк, нижнюю еще предстоит подтянуть. Локтями упираюсь в края - ладони заняты мечами. Подтягиваюсь, перекатываюсь, уворачиваюсь от щербатого лезвия топора. Согнутые ноги уже уперлись в пол, резко разогнулись, я лечу на врага. Руки взметаются, готовые выполнить любой приказ мозга: хоть обрушить на врага поток стального ливня, хоть выставить защитную стену сверкающих клинков.
        Глаза уже видят противника - это большущий минотавр. Мозг видит больше - сейчас рогатый обитатель подземелий обрушит на меня очередной удар.
        Левая рука блокирует топор - я стараюсь не остановить удар, а отклонить. В противном случае рисковал бы увидеть в своих руках лишь огрызок клинка - минотавр обладает мощнейшей мускулатурой, да и топор немаленький.
        Пока левая рука занята защитой, правая приготовилась метнуться вперед, мозг лихорадочно отыскивает слабые места. Мощный торс чудища обвит канатами мышц, все жизненно важные органы надежно защищены. Шея толстая, жилистая - здесь трюк с отсечением головы не пройдет, рубящий удар лишь оставит порез. Череп массивный, его толстые кости надежно скрывают маленький мозг. Удару по глазам мешают выдающиеся вперед рога.
        Решение еще не успело достигнуть сознания, а тело уже начало его исполнять. Я слегка подался вбок, завел в сторону клинок и продел его сквозь кольцо в носу чудовища.
        Прием оказался еще более эффективным, чем я ожидал. Минотавр заревел, рефлекторно подался вперед, бессознательно стремясь смягчить боль. Движение оказалось настолько резким, что даже его массивные ноги оказались недостаточно устойчивыми.
        Пока правой рукой я водил за нос минотавра, левая успешно отклонила в сторону топор и взметнулась для удара. Резкий тычок проткнул пульсирующую артерию на шее и углубился в жесткие мышцы.
        Похоже, я правильно сделал, когда решил не пытаться отрубить чудовищу голову - колющий удар с трудом проткнул жесткую кожу, и меч плотно увяз в неподатливой плоти. Рубящий же, пожалуй, даже царапины не оставил бы.
        Однако монстр все еще жив, надо добить его, пока он на полу. С трудом вытаскиваю из шеи левый меч, правый же резко дергаю. Продетый сквозь кольцо, он увлекает за собой это украшение. Нос чудовища разрывается, пол орошается черной кровью, туннель оглашается еще одним раскатом рева. Теперь меч свободен, хотя на лезвии все еще болтается кольцо.
        Минотавр слегка привстает с пола, поднимает голову. Я же, напротив, присаживаюсь. Из этой позиции мне легко всадить меч в мягкое место под челюстью. Относительно мягкое - мне все же приходится приложить усилия, чтобы прорвать кожу. Дальше меч идет уже свободней. Еще одно усилие, чтобы протолкнуть клинок сквозь нёбо. Мощное тело сводит судорога - меч прошел сквозь мозг.
        Чудовище затихает, я высвобождаю клинок. Очищаю от крови минотавра оба меча - для этого я вытираю их об его же одежду. Попутно отмечаю, что монстр опять компьютерный персонаж, а не игрок. И взять у него нечего, кроме массивного тупого топора из низкокачественной стали.
        Опять огорчения не испытываю - чип прекрасно выполняет свои функции, погашая все лишние эмоции. И хотя добром разжиться не удалось, очки опыта исправно начисляются за любое убитое существо. Еще парочка стычек - и мой персонаж сможет повысить свой уровень.
        Снимаю с правого меча кольцо из носа минотавра, оставляю его рядом с телом. Сам отправляюсь дальше.
        Хотя, вылезая в люк, я не знал, куда попаду, но сейчас и голове стоит подробная картинка окружающего пространства - мозг составил ее во время стычки с минотавром.
        Небольшой зал, столь же холодный и сырой, как коридор внизу. В углу стоит грубо сколоченный стол, два стула. На столе кувшин и кружка. Я не стал проверять, что в них, - это показалось мне абсолютно бесполезным. А сейчас дорого каждое мгновение - остальные игроки накапливают очки опыта, повышают уровень, пополняют арсенал. Если отстану от них, то победа окажется под большим вопросом. Так же, как и жизнь десятилетнего мальчика.
        Кроме люка в зале есть два выхода - узкий темный туннель и большая дверь. Я выбираю дверь - чем крупнее коридор, тем больше вероятность встретить других игроков. А за победу над ними можно получить больше очков опыта, чем за убийство компьютерных персонажей. Да и желание обвеситься разнообразными полезными предметами не дает мне покоя.
        Оказавшись у двери, на секунду замираю - не раздастся ли с той стороны шорох? Убедившись, что там никто не шевелится, тяну дверь на себя. Однако она не поддается.
        Только тут замечаю скважину для ключа. Не выпуская меча, слегка трогаю рукой металл замка. В голове раздается голос: «Ваши характеристики слишком низки, чтобы попытаться открыть этот замок».
        Наверное, я смог бы открыть замок, если бы в качестве профессии своего персонажа выбрал рейнджера. Однако в этом случае я вряд ли смог бы вышибить дверь ногой. А воин это сделал с легкостью.
        Я скользнул в дверной проем, один из мечей взвился вверх - на случай, если кто-то прячется наддверным проемом. В том, что никто не скрывается в углу за дверью, я уверен - от удара ногой она грохнула по стене. Если там кто и был, то сейчас он размазан между холодным камнем и грубо оструганными досками.
        Глаза уже обежали комнату. Первое, на что они наткнулись, - здоровенный орк. Наверное, мне следовало бы завопить от радости - тело орка украшает кольчуга. Похоже я наконец наткнулся на игрока. Единственное, что сдержало бурное проявление положительных эмоций, - отсутствие самих эмоций. Чип делает свое дело - сейчас я чувствую только необходимость заполучить кольчугу.
        В руках у чудиша дубина, однако стать ее обладателем мне не хочется - оружие весьма низкого качества. Наверное, игрок потратил большую часть очков вооружения на кольчугу.
        Орк тоже понял, что перед ним игрок: - А, конкурент! - довольно осклабился он, обнажая кривые желтые клыки.
        Зеленокожий попер на меня, поигрывая дубиной. Я кинулся ему навстречу, однако был вынужден тут же отпрыгнуть. Резкий удар массивной деревяшки пришелся на то место, где я только что стоял.
        Я попытался обогнуть орка, однако он ловко крутился вокруг своей оси, отслеживая мои перемещения. Дубину он держит впереди, поигрывает ею как бы неловко, однако я хорошо вижу - каждую секунду он готов нанести стремительный удар.
        Похоже, пришла пора использовать специальную способность - невидимость. Я метнулся вправо, орк повернулся за мной, готовясь отразить удар...
        Я растворился в воздухе, орк на мгновенье растерялся, но тут же сосредоточился, приготовил дубину. Я уже понял, что в массивной туше скрывается сознание умного и проницательного человека. И сейчас в нем мечется мысль: действительно ли я буду атаковать с той стороны, куда отскочил? Или это был обманный маневр и атаки следует ждать с другой стороны?
        Его уши рефлекторно напряглись - сейчас он ориентируется на звук. И звук раздался, как он и ожидал, в стороне, противоположной моему первоначальному прыжку. Он махнул дубиной, однако в меня не попал. Потому что меня там нет.
        Только теперь он заметил лежащий на полу меч - я метнул один из клинков, чтобы звук отвлек гиганта. Меч стал видимым через несколько мгновений после того, как я выпустил его из руки.
        Впрочем, я и сам не могу оставаться невидимым дальше - небольшой запас магической энергии исчерпан.
        Орк уже разгадал мою хитрость, понял, что сам подставил бок под удар. Он развернулся, дубина широкой дугой просвистела, разрывая воздух. Однако мой меч уже торчит из его уха, а я сам стою за несколько шагов от него - отскочил, чтобы не попасть под удар.
        Пелена невидимости, выпив всю магическую энергию, спала, угасающий взгляд орка сфокусировался на мне. Его толстые губы попытались что-то произнести, однако сознание игрока уже рассталось с виртуальным телом.
        В голове прозвучал голос: «Вы набрали достаточно очков опита, чтобы перейти на следующий уровень».
        Появилось небольшое меню, которое предложило мне повысить одну из характеристик. Для увеличения доступны шесть из двенадцати. Помимо тех четырех, в которых я выбирал при генерации персонажа, мне стали доступны еще две - концентрация и сенсорика. Первая способна увеличить скорость восполнения магической энергии и позволяет быстрее реагировать на атаки. Вторая - обостряет восприятие окружающего мира.
        Однако и та и другая показались мне не слишком полезными. Конечно, концентрация позволила бы более полно использовать способность к невидимости. Однако, чтобы ошеломить противника, хватает и пары секунд.
        А вот силы мне действительно не хватает. Стычка с минотавром убедительно это доказала.
        К сожалению, повысилась сила совсем немного. Что, в общем-то, логично. Если бы каждый новый уровень давал ощутимое преимущество, то игра получилась бы плохо сбалансированной. Высокоуровневый персонаж оказался бы непобедимым. По той же причине не дали мне и второй специальной способности - чтобы получить ее, нужно подняться на несколько уровней.
        Теперь можно заняться кольчугой. Массивное тело орка мне удавалась двигать с трудом. Когда кольчуга оказалась в моих руках, я уже дышал с трудом, пот заливал, глаза.
        Едва рубаха из металлических колец покинула своего хозяина, она слегка уменьшилась в размерах. На это я и рассчитывал - почему-то я был уверен, что любая вещь одного игрока должна быть доступна для использования другими.
        Когда я нацепил кольчугу на себя, она ужалась еще немного, плотно обхватив мою фигуру. Впрочем, движений она не стесняет.
        Я поднял руки, подвигал плечами, нагнулся. Хорошо сидит, как будто по мне шили. То есть не шили, конечно, а плели.
        Внезапно мое внимание привлек почти неуловимый звук. Кто-то крадется за спиной.
        Мозг, подстегиваемый чипом, мгновенно выдал - существуют три варианта действий. Первый: обернуться и вступить в бой. Вряд ли это хорошее решение, если учитывать, что мои мечи лежат рядом с телом поверженного орка - я оставил их, когда стягивал с трупа кольчугу.
        Второй вариант: сразу же метнуться к мечам, схватить их, лишь потом вступить в бой. Однако по тому, как двигается враг, я понял: это не массивный орк. Этот враг легко опередит меня.
        Поэтому я и выбрал третий вариант: сделать вид, что ничего не заметил.
        Враг подошел ближе, остановился, чтобы занести оружие и наверняка поразить меня. Я почувствовал легкое движение воздуха.
        Тем временем я осматривал кольчугу, ощупывал ее, делал вид, что полностью поглощен изучением свеженайденного обмундирования. Но все мое внимание было сконцентрировано на том, что происходит за спиной.
        Мне казалось, что время остановилось и противник уже несколько секунд стоит с занесенным мечом - откуда-то пришла уверенность, что это именно меч.
        Может быть, мое восприятие просто обострилось, растянув ощущение времени. А может быть, противник действительно не двигался, наслаждаясь беспомощностью жертвы.
        Наконец настал тот момент, которого я напряженно дожидался, - меч начал, стремительно падать вниз.
        Я не стал отскакивать в сторону - противник достаточно опытен, чтобы среагировать, изменить направление удара, совершить резкое движение корпусом и достать меня.
        Я вложил все силы в одно движение в самый последний момент, когда смертоносное лезвие уже набрало скорость и изменить его курс практически невозможно.
        Волна боли пронеслась по телу - оно хоть и виртуальное, но тоже имеет свои пределы. В реальном мире столь резкое движение просто порвало бы мышцы. Правда, в реальном мире я бы просто не смог совершить столь резкий рывок.
        Меч прошел параллельно спине, практически вплотную. С легким лязгом смертоносный клинок скользнул по кольчуге, но причинить вред он уже не сможет.
        Противник попытался нанести еще один удар. Но до этого в полет меча он вложил слишком большую силу, погасить уже бесполезное движение ему удалось с трудом. Да и хорошо ударить из такой позиции невозможно - клинок прошел почти вплотную к моему телу, а чтобы меч набрал необходимую скорость, нужно расстояние. От удара без размаха защитит кольчуга, а голову или ноги противник не может достать.
        Враг невероятно проворен - ему нужны лишь доли секунды, чтобы сменить позицию на более выгодную. Однако я тоже не промах.
        Захватываю его руку, пока она еще рядом, и поворачиваюсь к противнику. Подгибаю ногу, переношу центр тяжести... К руке противника прикладываю лишь небольшое усилие, но в нужных точках.
        Чтобы не сломать руку, он подается вперед. Я возвращаюсь в исходную позицию. Теперь я стою прямо, а противник в крайне неустойчивом положении. Стоит лишь немного потянуть, и он начнет падать. Так я и сделал.
        Я, конечно, не надеюсь, что смогу опрокинуть врага, - он слишком хорошо подготовлен. Однако я вывел его из равновесия, заставил сконцентрироваться на этом.
        В итоге он все же твердо встал на ноги. Но не сразу заметил, что его локтевой сустав с громким хрустом прогнулся в неестественном направлении.
        Только теперь я могу его разглядеть. Худой, держится с кошачьей грациозностью и ловкостью. Одет в черные обтягивающие одежды, лицо закрыто глухой маской с прорезью для глаз - как у ниндзя.
        Видимо, он все-таки эльф. Хотя что-то определенное сказать трудно - та небольшая часть лица, которая видна сейчас, искажена гримасой боли. Но все же, несмотря на серьезную травму и болевой шок, он не потерял самообладания. Хотя и потерял меч - когда я сломал ему руку ладонь рефлекторно разжалась, клинок выпал.
        Он понял, что подобрать меч не сможет - хотя я тоже безоружен, но легко убью его, если он попытается. Противник принял единственно верное, но от этого не менее мужественное решение - сражаться голыми руками. Вернее, рукой.
        Не дожидаясь моего удара, он атаковал первым. Засвистел воздух, разрываемый его ладонью - оружием едва ли менее убийственным, чем меч.
        Резкий рывок корпуса, пара быстрых шагов - я ушел от удара. Одновременно перехватил его руку, чтобы сломать, как и правую. Однако противник уже не попался на ту же уловку.
        Не дожидаясь, пока я выведу его из равновесия, он просто ударил ногой. Взрыв боли где-то внизу заставил меня подумать, что лучше было бы при генерации выбрать персонаж-женщину.
        Воспользовавшись моим секундным замешательством, противник дал мне понять, что и волосы надо было выбрать покороче. Настолько короткие, чтобы за них нельзя было бы ухватиться.
        Он потянул мою голову вниз, туда, где уже наготове чуть выставлено его колено. Может быть, ему и удалось бы расколоть мне череп, если бы он мог тянуть обеими руками. Однако его правая еще долго не будет способна к резким и точным движениям.
        А одной рукой трудно направлять голову именно туда, куда надо. Тем более, если голова сопротивляется. Колено я благополучно миновал. После этого обеими руками я схватился за руку, которая вцепилась мне в волосы. Перекатившись в сторону, я увлек врага за собой, повалил на пол.
        Руку его я не выпустил и теперь, вскочив на ноги, имею великолепную возможность сломать и ее.
        Похоже, что болевой шок все-таки добил противника. Сломать ему шею мне не составило никакого труда, хотя раньше я этого никогда не делал - ни в реальности, ни в виртуале. Вот руки ломал - на тренировках еще и не то случается. Впрочем, и мне тоже ломали - боевые искусства нелегко даются.
        Я осматриваюсь. Теперь в комнате целых два трупа - орочий и затянутый в черное. Между ними в живописном беспорядке разбросаны три меча - из них два моих.
        Я осмотрел третий меч. В целом он похож на мои - такой же длинный, узкий, легкий. Вот только металл лучше, да заточен острее.
        Беру его в руку. Показалось, что даже сбалансирован он лучше. Как ни жаль мне было расставаться с одним из моих клинков, но пришлось - лишнюю тяжесть с собой таскать ни к чему.
        Осмотревшись еще раз, я уже собирался идти дальше. Однако меня остановил стук. Колотят явно по пластику, что меня сильно смутило - откуда может быть пластик в этой игре? Здесь есть место только металлу, камню и дереву.
        Кроме того, я не смог определить направление стука. Он казался и звучащим отовсюду, и одновременно идущим откуда-то из другого мира.
        Догадка пришла внезапно. Чтобы проверить ее, я осмотрелся - нужно удостовериться, что в ближайшие несколько секунд мне ничто не угрожает.
        После этого я вынырнул в реальный мир и убедился, что прав - теперь я точно могу сказать, что стучат в дверь номера.
        Накатила запоздалая тошнота: только что я был в совсем другом теле, быстрая смена всего комплекса ощущений отозвалась болью в висках.
        Ясность мысли пришла не сразу. Вообще при выходе из виртуальности следует пройти процедуры, подобные тем, которым я подвергся при входе. Если бы не временно откорректированная психика, то последствия могли бы быть достаточно серьезными.
        Едва обретя способность здраво соображать, я призадумался: как я смог услышать стук? Мое восприятие было полностью отключено, считается, что в таком состоянии человек не может ощущать какие бы то ни было внешние раздражители.
        Конечно, барабанная перепонка все так же колеблется в такт улавливаемому звуку, слуховой нерв передает сигнал в мозг. И мозг выполняет начальный анализ сигнала. Однако дальнейшая обработка раздражителя идти не может - чип блокирует подобные попытки мозга.
        Правда, есть одна возможность. Теоретически, если на этапе первоначальной обработки сигнала мозг обнаружит нечто имеющее сильную эмоциональную окраску, то блокировка канала снимется.
        Так что же услышал мой мозг, если, оно вызвало столь сильную эмоциональную реакцию? Я человек спокойный, до недавнего времени считал себя практически не подверженным сильным эмоциям. Правда, это было до того, как я встретил Дашу. Даша!
        - Да откройте же! - раздался за дверью самый прекрасный в мире голос.
        Если раньше я мог убедить себя в том, что это просто увлечение, то теперь я знаю точно - это не так. Во-первых, услышав сейчас ее голос, я просто понял, что не смогу без нее жить. А во-вторых, если уж звук ее голоса смог снять блокировку чипа, то все действительно серьезно.
        Но почему она так настойчиво стучится в комнату? Сначала я хотел просто проигнорировать стук - сейчас мне отвлекаться нельзя. Тем более что я ради нее стараюсь. Я мог снова заблокировать внешнее восприятие. Теперь, когда я знаю причину сбоя блокировки, то смогу настроить параметры программы так, чтобы это не повторилось.
        Но что-то в голосе Даши сказало мне, что я обязан открыть дверь - речь идет об очень серьезных вещах.
        Вот только нужно позаботиться о безопасности виртуального персонажа - он и так слишком долгое время без присмотра. Я отдал необходимые приказания чипу, снова накатила тошнота, заломило виски - я вхожу в тело эльфа. Однако это не просто вход в виртуальную реальность. Сейчас я нахожусь на границе двух миров. Тяжелая боль наполнила голову.
        Видеть сразу две картинки мне несложно - у меня есть опыт работы и с пятью-шестью визуальными слоями. Воспринимать информацию по двум слуховым каналам мне тоже по плечу, хотя раньше я этим редко занимался. А вот с·шествовать сразу в двух телах оказалось совсем непросто.
        Впрочем, когда я встал с кровати, то понял, что два тела - это ерунда. По сравнению с двумя вестибулярными аппаратами. В виртуальности мой эльф зашатался, пытаясь восстановить равновесие, я рефлекторно дернулся и чуть не упал в реальном мире.
        Пришлось сконцентрироваться на виртуальности и сесть на пол - чтобы необходимость поддерживать тело эльфа в стоячем положении не отвлекала меня от реального мира.
        И все же к двери я подошел пошатываясь. Если бы не проделанная перед турниром корректировка работы мозга, то я не смог бы перерабатывать такое невероятное количество информации. Обычный среднестатистический мозг уже после нескольких секунд испытал бы ступор, плавно переходящий в кому.
        Я отодвинул щеколду, дверь распахнулась, передо мной предстала Даша. Ее лицо выражало крайнюю степень беспокойства.
        - Что же вы так долго не открывали? - накинулась она на меня. И продолжила, уже шепотом: - Вас ищут люди из прошлого!
        Ее взгляд наткнулся на бластер на левом боку - перед турниром я снял куртку и забыл об этом. Впрочем, хотя ос зрачки слегка расширились при взгляде на оружие, девушка не показала виду, что обратила на него внимание.
        - А почему вы думаете, что они именно меня ищут? Я уже натянул куртку, но Даша не отводила взгляда от того места, где сквозь темную ткань проглядывал силуэт бластера.
        - Они фотографию вашу показывали! Сейчас они внизу, я сказала, что всех постояльцев в лицо не знаю. А Варфоломей отошел. Варфоломей - это бармен наш. Они сейчас его внизу ждут. Так что вам через выход нельзя.
        - Последний вопрос, - произнес я, распахивая окно и Цепляя очки. - Почему ты решила помочь мне?
        - Не знаю. Наверное, потому что вы похожи на хорошего человека. А вы что, из окна прыгать собираетесь?
        - Придется. Да, и вот еще что... - Я вытащил из кармашка на поясе стопку банкнот, отсчитал несколько и протянул девушке. - Здесь должно хватить за проживание и питание. Заплати по моему счету, а что останется - это твои чаевые.
        Наверное, за всю свою работу в гостинице Даша не получала таких больших чаевых.
        Я вскочил на подоконник, в глазах слегка помутилось. Все-таки контролировать сразу два тела - слишком сложная задача. В таком состоянии прыгать со второго этажа довольно опасно - могу запутаться в своих телах и не сумею приземлиться на ноги. Но другого выхода у меня нет, а расположившаяся под окном клумба смягчит падение.
        Приземлился я неудачно - умудрился погубить практические все цветы, измазал джинсы землей и отшиб себе ноги. Однако идти пока в состоянии.
        Я понесся в неизвестном мне направлении. Конечно, гораздо удобней было бы вызвать карту, выбрать цель назначения, проработать маршрут. Но мало того что времени на все это нет, так еще и мозг работает на пределе. Или это к лучшему - можно предсказать, где будет скрываться человек, знающий местность. Но кто предугадает маршрут беглеца, который сам не знает, куда бежит?
        Одно я знаю точно: мне нельзя сосредоточиться на том, чтобы скрыться как можно лучше. Сейчас мне необходимо найти укромное местечко и продолжить игру.
        Я забежал в какой-то переулок. Похоже, здесь расположены входы в склады: свалены большие тюки, пластиковые контейнеры - вероятно, в зданиях не хватило места. В глаза сразу бросилось удачное место. Если я скроюсь там, то окажусь в тени. Для других я незаметен, а сам буду отлично видеть всех входящих в переулок. И в случае необходимости под прикрытием контейнеров смогу уйти дворами.
        Заняв этот наблюдательный пост, я сконцентрировался на виртуальности.
        В теле эльфа я поднялся, осмотрелся: все еще та же комната. На полу так же лежат два трупа и один из моих мечей. Второй, так же как и меч эльфа в черном, - у меня в руках.
        Комнату можно покинуть тремя путями. Первый - через люк в полу. Почему-то я уверен, что именно через него орк попал в эту комнату. Но вниз мне не хочется.
        Кроме люка есть две двери. Через первую я пришел, туда возвращаться не буду. Значит, вторая.
        Ее замок тоже выломан - видимо, постарался орк. Но пойти он туда не успел - ему помешал я. Дверь прикрыта. Прислушиваюсь, принюхиваюсь. Понимаю, по ту сторону меня ждет зомби. Скорее всего, не один.
        Ударом ноги распахиваю дверь. Обе руки взметаются вверх. Два одновременных взмаха, две головы летят в разные углы, две туши шлепаются одна на другую.
        Секунда - и еще одна парочка зомби упокаивается рядом с собратьями. Теперь в каждом углу комнаты по голове. В комнате нет других дверей, кроме той, через которую я вошел. Однако в потолке люк. То ли мне просто очень везет на них, то ли дизайнеры этой карты планировали, что по ходу игры участники будут подниматься все выше и выше. Если это верно, то чем выше я заберусь, тем сильнее должны быть противники.
        Меня это вполне устраивает - чем опаснее поверженные враги, тем больше очков опыта я за них получу. А это означает быстрое повышение характеристик и получение новых специальных умений. И это очень важно: пока я отсутствовал в виртуальности, конкуренты не теряли времени. Сейчас большинство из них обладают более высокими характеристиками, чем я, и лучше экипированы. Если не наверстаю упущенного прямо сейчас, то выиграть турнир не смогу.
        В отличие от первого второй люк закрыт деревянной крышкой, за края уцепиться не получится. Однако это не проблема - к стене приставлена лестница.
        Не прибегая к помощи рук, взбегаю по ней, плечом распахиваю люк. Холодная сталь в моих руках растекается в пространстве двумя полукружьями, на пол падают два мохнатых тела. Не знаю, что за твари это были, да и не хочу выяснять. Для меня достаточно того, что это не игроки, и ничего полезного снять с них я не могу.
        Я уже собирался бежать дальше, однако меня бесцеремонно прервало вмешательство из реального мира.
        Я сфокусировал внимание на изображении переулка, заваленного ящиками. Хоть я и сижу между ними, но от резкой смены тел едва не упал. А вот мой эльф действительно шлепнулся рядом с люком. Почти бессознательно я заставил его принять устойчивую позу, из которой будет легко отразить неожиданную атаку. Похоже, я уже приноровился к существованию в двух телах - тошнота и боль в висках пропали совсем. Вот только голова гудит, как старинная трансформаторная будка, которую я видел в каком-то кино.
        Я всмотрелся в те два силуэта, которые и отвлекли меня от шинковки мохнатых тварей. К сожалению, это не влюбленная парочка, которая ищет уединенное место.
        Два мужика - рослые, широкоплечие. Но самое главное - черные костюмы и солнцезащитные очки. Местные так не одеваются. Значит, это за мной?
        В сознании проскользнула мысль - интересно, а они не могли надеть что-то менее приметное?
        Похоже, длительная психическая нагрузка сбивает выполняемую чипом корректировку - в голову лезут абсолютно посторонние мысли. В самом деле, какое мне сейчас дело до их костюмов?
        Раз чип не справляется, буду сосредоточиваться по старинке - волевым усилием.
        У меня три варианта действий: сидеть и надеяться, что они уйдут; бесшумно проскользнуть под прикрытием контейнеров, надеясь, что меня не заметят; открыть пальбу и уйти красиво.
        Первый вариант отбрасываю сразу - нельзя надеяться на удачу в столь важном деле. Стрелять мне тоже не хочется - нейростанер я забыл, убегая в спешке. А убивать агентов нельзя - они мне ничего плохого не сделали. Значит, буду пытаться уйти тихо. Сначала все было великолепно - контейнеры скрыли мои передвижения, шел я практически бесшумно. Но, к несчастью, в тени одного из тюков спасался от жары толстый котище.
        Я его не заметил и отдавил несчастному животному хвост. От преисполненного болью вопля заложило уши. А так как нервы и без того были на взводе, то кошачий рев заставил меня отшатнуться. Одна нога зацепилась за другую, я упал. Эльф в виртуальности тоже свалился, однако он меня сейчас мало интересует.
        Своим падением я обрушил баррикады ящиков. Часть из них свалились на меня, другие примяли кота.
        Агенты выхватили пистолеты и наставили их на меня. Что-то просвистело, я вскочил и понесся прочь. Но все же краем глаза я успел заметить осколки пластика и желтые пятна, стекающие по стене дома.
        Это очень хорошо - они используют не боевое оружие, а ампулы с транквилизатором. Хотя, если в меня попадут, «термитник» все равно окажется у них. Но я все же останусь жив. А я-то так плохо думал про спецслужбы - считал, что это доблестные органы пытались убить Олега. Они-то ни при чем, здесь и кроме них полно заинтересованных сторон - американцы, например.
        Я выбежал на оживленную улицу и помчался, ловко лавируя между прохожими. Стрельба прекратилась - агенты боятся задеть мирного жителя. Ведь если это случится, произойдет крупный международный скандал. Вернее, межвременной.
        Я юркнул в какой-то дворик и обнаружил, что других выходов отсюда нет. Но прежде чем я осознал безнадежность ситуации, мое тело вцепилось в водосточную трубу и принялось ловко карабкаться наверх.
        Поднявшись на три этажа, я оказался на крыше. Снова засвистели ампулы с парализующим препаратом. Я тут же лег, оказавшись вне прямой видимости.
        В таком положении мне ничего не угрожает. Но это лишь на несколько минут - агенты уже лезут за мной. Правда, не слишком удачно, судя по их негромким фразам, которые я слышу великолепно - чип не только усиливает сигналы от слухового нерва, но и отфильтровывает посторонние шумы.
        Карабкаются они не слишком ловко. Физическая подготовка у парней отличная, но водосточная труба для лазанья не приспособлена - слишком скользкая и уцепиться не за что. Не представляю, как мне только что удалось взлететь по ней.
        Но все же агенты ФСБ - это нечто более серьезное чем школьная команда по легкой атлетике. С трудом, с нервными возгласами, с матерком, но они поднимаются все выше и выше.
        Я по-пластунски пополз к противоположному краю крыши. Вставать опасаюсь - как только один из них долезет, тут же начнет стрелять.
        Добравшись до края, я посмотрел вниз. Никаких средств спуска не предусмотрено, даже трубы нет. Этаж третий, а внизу не мягкая клумба, а жесткий пластфальт. Лишь немногие улицы снабжены данным видом дорожного покрытия - остальные представляют собой просто хорошо утоптанную почву. К несчастью, передо мной одна из главных транспортных артерий города - на землю, даже утрамбованную, падать гораздо приятнее.
        Мысль прыгать вначале показалась безумной. Однако, хорошенько поразмыслив - насколько это возможно при моем дефиците времени, - я понимаю, что это единственное возможное решение.
        Мне приходилось прыгать и с гораздо большей высоты. Правда, тогда у меня был парашют. Но здесь всего метров десять. Я уже достаточно освоился с существованием в двух телах, вполне смогу грамотно приземлиться.
        Максимально концентрируюсь на реальном мире. Хорошо бы поставить психоблок, чтобы виртуальность совсем не отвлекала меня во время падения - понадобится полная концентрация. Однако у меня нет десяти секунд, которые на это необходимы.
        Выходить из виртуальности тоже нельзя - мозг уже перестроился на существование в двух мирах. Если один из миров исчезнет, какое-то время я буду как в тумане. И если я выйду из игры, мне автоматически будет засчитано поражение.
        Сосредоточиваюсь на той точке, куда планирую приземлиться. При этом поверхность пластфальта столь стремительно двинулась на меня, что я на мгновение испугался - подумал, что я уже падаю. Но это еще не полет, это всего лишь у очков сработала функция бинокля. Мой мозг слишком перенапрягся - подсознание отдает приказы, которые не нравятся сознанию. Я всего лишь сосредоточился ни участке дорожного покрытия, а мозг решил дать мне его получше разглядеть.
        Я с ужасом представил себе, какие последствия ожидают мою психику - слишком сильный удар она испытала. Но думать об этом некогда - агенты уже почти добрались до края крыши.
        Поднимаюсь на ноги, слегка отталкиваюсь. Восходящие потоки воздуха от нагретого пластфальта пытаются подхватить меня, но они слишком слабы, чтобы удержать человека.
        Разозленный тщетностью своих усилий, воздух бьет в лицо. Я с трудом подавил в себе рефлекторное желание зажмуриться - это не нужно делать, в глаза и так ничего не попадет, очки защищают самую уязвимую часть лица от мелкого мусора. Но даже если бы очков на мне не было, я бы не рискнул на несколько секунд лишиться зрения.
        Чтобы правильно упасть, глаза не нужны. При хорошей подготовке достаточно вестибулярного аппарата. А о том, что пора погасить скорость, скажет толчок в ступни ног. Но особенности человеческой психики категорически противятся тому, чтобы падать и не видеть ничего вокруг. Даже человеку с большим опытом прыжков и падений трудно решиться закрыть глаза.
        В начале прыжка я падал головой вперед, но кувырок в воздухе заставил ноги занять полагающееся им место внизу. Поверхность дороги уже близко.
        Едва ноги почувствовали удар, как наработанные рефлексы метнули тело вбок. Я перекатился по земле, превращая поступательное движение во вращательное. Руками, плечом, поверхностью спины я погасил удар, который иначе пришелся бы на позвоночный столб.
        Отделался я относительно легко. Конечно, синяки и ушибы еще долго будут давать знать о себе. Но это лучше, чем лежать без сознания с торчащим из мягкого места шприцом и пускать слюни.
        Проходившие мимо меня люди смотрят испуганно. Наверное, я действительно выгляжу жутко. Растрепанный, с сумасшедшим лицом и весь в грязи - последствия ползания по крыше. Да еще у каждого, кто оказался рядом, в глазах одна и та же мысль - я вполне мог их зашибить. Конечно, я хорошо осмотрелся перед прыжком и был уверен, что никто из прохожих мое падение не смягчит своим телом. Но они-то этого не знают.
        Наверное, меня здесь запомнят надолго. Впрочем, теперь это не страшно - раз меня все равно нашли, то нет .смысла скрывать мое пребывание здесь. Я даже рад тому, что здесь полно народу - пока они рядом, стрелять агенты не будут.
        А других способов достать меня нет - повторить мой акробатический трюк агенты не решаются. Но расслабляться нельзя. Напротив, пока преследователи в тупике, нужно воспользоваться моментом и постараться затеряться.
        Я пробежал по улице несколько сотен метров и нырнул в переулок. Поплутав дворами, решил, что скрылся достаточно хорошо.
        И это очень кстати - в виртуальном мире на моего эльфа надвигается непонятная помесь медведя и крокодила.
        ГЛАВА 10
        
        Я нырнул в виртуальный мир, предварительно спрятавшись в реальном за большую бочку с водой. Теперь можно надеяться, что пока я-виртуальный буду разбираться с тварью, мне-реальному никто не помешает.
        Эльф выпрямляется, делает шаг навстречу монстру, мечи взлетают вверх. Все это виртуальный персонаж выполняет еще до моего полного погружения в его тело. Конечно, это делает не он сам - какая-то часть меня всегда оставалась здесь, даже в моменты полной концентрации на реальном мире.
        Один короткий, но внимательный взгляд на тварь дает понять - этот противник посерьезнее минотавра. К счастью, это не игрок и интеллектом не отличается.
        Но отсутствие мыслительных способностей с лихвой возмещается физиологией, как будто специально созданной для боя. Впрочем, почему «как будто»? Тварь действительно создана авторами игры. И уж явно не для украшения виртуальных пейзажей.
        Тело массивное, но ловкое, подвижное. Кожа грубая, прочная, покрыта густым и жестким мехом, в котором меч наверняка запутается. Голова небольшая и защищена роговыми пластинами, две из которых нависают над глазами. Обзор это ограничивает, но не сильно. Зато делает практически невозможным попадание в глаз.
        Мощные лапы увенчаны угрожающими клинками когтей. Сейчас когти рассекают воздух, монстр уверенно стоит на задних лапах. Но все же заметно, что для передвижения ему более удобно использовать все четыре конечности. Небольшой, но все же плюс. Надо учесть, что монстр не может быстро перейти от преследования к атаке. Оптимальная стратегия - изматывание. С такой массой при активном движении его сил не хватит надолго.
        Чудовище опустилось на четвереньки и довольно резво ринулось на меня. Отступать некуда - я зажат в угол. Но к го сказал, что я должен отступать?
        Правая нога взлетает, плотно впечатывается в стену. Левая слегка подгибается, но тут же резко распрямляется. Правая отталкивается от стены.
        Я перелетаю над чудовищем достаточно высоко, чтобы оно не смогло меня зацепить. Но все же крокодиломедведь попытался - подскочил, замолотил по воздуху лапами. За что и был наказан - едва его морда приблизилась на достаточное расстояние, оба меча скользнули по закованной в броню голове.
        Конечно, это не причинило физического вреда монстру - слишком уж хорошо защищен небольшой мозг. Но вред моральный мне тоже на руку.
        Удары гулко отозвались в черепе чудовища, наводя меня на мысль, что мозга у него все-таки нет. На несколько мгновений монстр потерял ориентацию, что его сильно разозлило.
        Это хорошо - насколько я успел заметить, здесь достаточно четко проработана физиология виртуальных тел. А значит, как и в реальном мире, ярость монстра выпьет его силы еще быстрее, чем физическая активность.
        Однако пока эмоциональный всплеск не ослабил чудовище, а спровоцировал взрыв энергии. Ресурсы его организма скоро иссякнут, но это время мне надо продержаться.
        Чудовище кинулось на меня. Оно уже тяжело дышит двигается стремительно, но с заметным усилием. Я легко отскочил в сторону.
        Дитя порочной любви медведя и аллигатора изумленно завертело головой - я воспользовался своей уникальной способность, растворившись в воздухе.
        Обежав монстра, я нанес несколько дразнящих ударов в броню толстого бока и массивного крестца. Последняя атака получилась не слишком удачной - меч не кольнул прочную кожу, а скользнул по ней и по инерции прошел куда-то под хвост. Впрочем, этот удар произвел больший эффект, чем все предыдущие.
        Чудовище совсем обезумело от ярости, развернулось в мою сторону... Эффект невидимости уже пропал, и оно видит меня. Все четыре лапы резко спружинили. Огромная туша ринулась в моем направлении.
        Чудовище ускорило бег. Сейчас оно на пике физической активности, если мне удастся продержаться несколько долгих секунд, монстр выдохнется.
        Однако будет очень непросто пережить ураган могучих ударов передних лап, которые, слившись в единое мельтешение, несутся на меня.
        И дело даже не в огромной скорости. Просто мне придется вести защиту на два фронта.
        Перед глазами стоят две картинки. Туша, летящая со скоростью паровоза, и два агента, уже направившие на меня парализующие пистолеты.
        Так же ясно, как и картинки, в мозгу горит одна мысль. Я могу уклониться от прыжка монстра. Я могу избежать попадания града уже летящих в меня ампул. Но не обеих опасностей сразу.
        Мозг и так разогнан до предела, дальнейшее увеличение скорости реакций невозможно. Сознание не может вместить в себя столь многое...
        Но подсознание может. В отчаянии я сделал единственно возможное. Будь у меня хоть мгновение, чтобы осмыслить это решение, я никогда бы так не поступил. Но этого мгновения у меня не было.
        Перед глазами возникла схема программных модулей чипа. Мешанина красных и синих блоков, базирующихся на зеленой плоскости. Рванулась к моему взору та часть схемы, где четкие геометрические формы резких неоновых цветов переходят в нежные переливы зелени. Та часть программы, которая отвечает за взаимодействие моего мозга и программы чипа.
        Сейчас меня интересует только тот блок, который появился лишь несколько дней назад. Тот блок, который запрещает чипу-нейроконтроллеру воспринимать в качестве приказов бессознательные мысли.
        Я просто выдрал этот блок из программы, как выдергивают сорняк с грядки. Переплетение блоков и линий заколыхалось, зеленая плоскость, забурлила. Но уже через мгновение все прошло. Яркие прямоугольники сдвинулись, заполняя разрыв. Плоскость, будто гигантская амеба, выпустила отростки, накрепко связавшие пошатнувшиеся блоки.
        Казалось, поверхность зеленого океана успокоилась. Но вдруг его глубины осветились, холодный огонь устремился вверх. Мириады ярких лучей вырвались из бездны моего подсознания.
        Теперь на схеме нельзя ничего разобрать - четкие контуры программных блоков утонули в жидком огне. Чип и клетки мозга слились в одно целое, поглощая мою личность. Хочется надеяться, что лишь временно.
        С тех пор как я изменил базовую программу нейроконтроллера, эта опасность всегда подстерегала меня. Но лишь теоретически. Никогда ранее я не разгонял мозг до запредельных скоростей, никогда ранее инстинкт самосохранения не вопил во мне так громко. И даже когда чип переключался из дежурно-пассивного режима в сторожевой, ему не была предоставлена абсолютная свобода.
        Если ранее мой мозг можно было сравнить с древней атомной электростанцией - опасной, но достаточно стабильной, то теперь он скорее похож на не менее древнюю атомную бомбу.
        Все эти мысли промелькнули в один момент, и моя личность исчезла. Теперь мной управляет взбесившаяся Нейро-кваркотронная система.
        Мое виртуальное тело совершило настолько стремительное движение, что казалось, будто разрывается само виртуальное пространство и сейчас во все стороны разлетятся составлявшие его нули и единицы...
        Мое реальное тело выгнулось, нарушая все законы анатомии. Шквал ампул достиг меня, но все они просвистели мимо. Тело нашло единственную позицию между траекториями парализующих игл...
        Мечи обрушились на тварь, вспарывая непробиваемый панцирь...
        Рука скользнула под куртку, достав бластер... Монстр упал у моих ног, оросив все вокруг горячей кровью...
        Заряды бластера прошили воздух, разорвавшись у ног агентов...
        Я уже не могу контролировать свои действия, но подсознание помнит запрет на убийство. И хотя инстинкт самосохранения возражает против этого бессмысленного и глупого - с его точки зрения - ограничения, но не подчиниться не может.
        Когда мы не владеем собой, нами владеют наши прошлые поступки и решения, те алгоритмы поведения, которые укоренились в глубинах подсознания.
        Виртуальное тело срывается с места в поисках новых жертв. В этом мире запрет на убийства не действует, и подсознание хочет отыграться.
        Реальное тело тоже бросается прочь. Теперь мой мозг обрабатывает информацию в десятки раз быстрее обычного, и он обладает абсолютной властью над телом, абсолютной концентрацией. И я взметаюсь ввысь, цепляясь за неровности стены, которую всего минуту назад счел бы совсем ровной.
        Виртуальное тело несется по темным коридорам яростным порывом стального ветра. Все, что попадает в поле зрения, разбрызгивается кровавой жижей, разорванное безумной пляской пары клинков.
        Многие квадратные километры крыш Москвы расстилаются вокруг. Одна сменяется другой, многометровые прыжки переносят меня от одного дома к другому. Ветер ярится, разозленный посягательством на территории, где властвует лишь он. Ветер пытается сбросить меня, бьет в грудь и в лицо. На такой скорости каждый его неожиданный порыв серьезно влияет на направление и дальность прыжков. Пластик крыш проскальзывает под ногами, но я ни разу не упал, даже не покачнулся. В воздухе расплывается запах жженой резины - кроссовки не выдерживают. Но даже мое обоняние, которое сейчас острее собачьего, этого запаха не чувствует - скорость слишком велика.
        Происходящее не успевает фиксироваться в мозгу. Остаются лишь жалкие обрывки той картины, которая возникает перед моим сверхъестественным восприятием.
        Темные коридоры проносятся передо мной. Мелькают кровавые ошметки тварей, истерзанные тела игроков. Теперь я могу взять столько оружия и брони, сколько мне хочется. Но этого уже не нужно. Даже кольчуги на мне нет - она стесняла мой бег и осталась лежать где-то позади. Я не снял ее - это слишком долго. Я просто разорвал ее. Ничего из происходящего не откладывается в памяти. Мне просто некогда запоминать. Лишь неясные обрывки воспоминаний где-то глубоко в мозгу.
        Я не помню, чтобы уровень моего персонажа повышался. Но наверняка это происходило неоднократно. Во всяком случае все новые и новые специальные способности у меня появляются. Теперь я уже выбросил и клинки. Я сжигаю врагов потоками пламени, испепеляю их молниями. Мой взгляд способен отбросить их с такой силой, что они впечатываются в стену. Их доспехи, плотно вбитые в камень, опустошаются, выплескивая свое кровавое содержимое.
        Когда запасы магической энергии иссякают, я убиваю врагов голыми руками.
        Теперь мне противостоят уже не жалкие зомби. Могучие големы падают на пол, лишенные конечностей, а их увесистые головы я швыряю в других игроков.
        Все новые и новые глубины подсознания выпускают свое содержимое на поверхность. Мозг жадно пожирает всю информацию, предоставляемую органами чувств. Но даже двойного набора рецепторов мало, чтобы утолить его голод.
        Кваркотронная начинка очков работает на пределе, окружающий мир предстает передо мной десятками картинок, нарисованными всеми физическими полями, отбытыми людьми. С высоты птичьего полета я вижу крыши, вижу свой стремительный бег - это изображение я получаю от пролетающего где-то над головой спутника через Сеть.
        Но мой мозг хочет получить столь же большой поток информации и о виртуальном мире. Нескольких секунд хватает, чтобы взломать сайт игры. Теперь я вижу сразу все туннели, вижу каждого игрока, каждого монстра. Даже крысы и тараканы не укрылись от моего внимания.
        Я могу вмешаться в работу программы, могу изменить что угодно. Но тогда вмешательство сразу станет заметно.
        Поэтому я просто несусь по темным коридорам и ладонями вспарываю доспехи, отрываю головы, ломаю кости.
        Однако постепенно ясность восприятия теряется, окружающее подергивается туманом. В глазах темнеет, голова наполняется гудением. И я не могу понять, является ли этот звук галлюцинацией или это шумит кровь, бегущая по сосудам с невероятной скоростью.
        Мелькание сырых каменных туннелей и бескрайних крыш сливается воедино. Топот собственных ног громовыми раскатами отдается в мозгу, сливаясь с непонятным гулом.
        Все вокруг падает в бездонный колодец, задергивается занавесом тьмы, грохот сменяется тишиной.
        Затем пропадает и все это - падение, тьма, тишина. Остается Абсолютное Ничто. Оно растет, ширится, заполняет все мысли...
        Я чувствую, как небытие начинает пожирать то, что еще осталось от меня. Фонтан отчаяния тугими струями выплескивает черную безысходность, которая сменяется потоками безразличия.
        Затем сознание пробуждается, но это доставляет лишь новые страдания. Сенсорика оживает, пустота сменяется буйством хаотичных ощущений. Но все они порождают лишь боль.
        ГЛАВА 11
        
        Радужные всполохи мелькают перед глазами, как пленка универсальной смазки на поверхности лужи. Каждая новая вспышка цвета режет взор, уродливо изломанные линии хлещут по психике. Безумно хочется закрыть глаза или даже совсем выколоть, выдрать, выжечь их. Но сделать этого не могу - сейчас у меня нет глаз, как нет и остального тела. Я весь состою из одних ощущений. Они идут изнутри меня, а не приходят извне. От них нельзя отгородиться, потому что я и есть эти ощущения.
        Можно потерять себя, но убежать от себя нельзя.
        Сознание заполняют шорохи, невнятный шепот. Хочется заорать: «Заткнитесь!» Но я знаю, что не могу остановить эти звуки - они прервутся, лишь когда прервется мое существование.
        Все смешалось: всполохи, ароматы, звуки. У меня появились тысячи новых чувств, но ни одно из них не несет полезной информации - лишь усиливает боль.
        Я чувствую, что у меня сотни глаз и ушей, миллионы пальцев, триллионы нервных окончаний. Каждую секунду появляются все новые и новые. Но у них лишь одна цель - доставить мне новые страдания.
        И вдруг все пропадает. Снова тьма, тишина, отсутствие ощущений. Но теперь они кажутся совсем родными, по-домашнему теплыми.
        Во тьме появляется свет, сквозь тишину прорывается щебетание птиц, спина чувствует что-то жесткое.
        Вновь появившиеся ощущения опять несут боль. Но теперь это совсем другая боль - она не порождение воспаленного сознания, она отражает состояние моего тела. Она несет информацию о повреждениях, то есть выполняет ту функцию, которую и должна выполнять боль.
        Свет обретает свои контуры, птицы щебечут абсолютно отчетливо, хотя и приглушенно. Спина настойчиво стучится и дверь сознания и вопит: «Встань, мне больно лежать на этом жестком и угловатом!»
        Вслед за этим приходит ощущение, что я действительно могу встать. Теперь у меня снова есть тело, и это тело слушается меня. Волной приходит ощущение тела - я чувствую ноги, руки, туловище, шею, голову.
        И неважно, что все это соткано из боли - теперь это Не абстрактные страдания, а вполне конкретные ощущения.
        Я пытаюсь приподняться. Мышцы взрываются тяжелым пламенем, которое прокатывается даже по тем мускулам, которые не участвовали в попытке изменить позу.
        Падаю обратно, сжимаю зубы, чтобы не взвыть, - жесткое и угловатое ударяет в спину, которая судорожно напрягается, но это лишь усиливает страдание, спина снова расслабляется. Но в расслабленном состоянии острые углы того, на чем я лежу, сильнее впиваются в тело.
        Понимаю - отлежаться не удастся. Надо вставать. Пусть это и сопровождается муками. Но лучше потерпеть в течение короткого рывка, чем лежать и страдать.
        Для начала мысленно ощупываю тело. Нужно собрать больше информации о своем состоянии. Я должен подняться с первой попытки. Если мне не удастся, то я плюхнусь вновь и угловатая поверхность вновь коварно ударит, зная, что сейчас я не могу постоять за себя.
        Поэтому нужно максимально вложиться в первую попытку. И я терплю, хотя мысленное ощупывание тела доставляет вполне реальные страдания.
        Совершаю рывок. Мышцы завывают, готов завыть и я сам. Но я сжимаю зубы, преодолеваю искушение прекратить болезненные попытки пошевелиться.
        И вот я уже сижу. Все равно больно - ноги пострадали не меньше, чем спина. Однако все же нижние конечности более приспособлены для сидения на некомфортных поверхностях.
        Сознание, чуть помутившееся после мучительного рывка, уже прояснилось. Теперь я соображаю даже лучше, чем до подъема.
        Вслед за сознанием фокусируется и взгляд. Я вижу, что нахожусь в небольшом сарайчике. Судя по пробивающемуся сквозь щели свету, сейчас день. А точнее - раннее утро, если судить по свежести воздуха.
        Вероятно, я провалялся здесь вторую половину дня и всю ночь. Вряд ли больше. Но чтобы убедиться точно, нужно выйти в Сеть, узнать дату и время.
        Привычно сосредоточиваюсь - это вызывает очередной всплеск боли, но я уже приноровился не обращать на нее внимания.
        Однако меню чипа не возникает перед глазами. Удивленно повторяю попытку несколько раз, вызывая одну за другой несколько волн боли.
        Какое-то время я сидел и тупо смотрел в стену. Может быть, несколько секунд, а может, несколько минут - сейчас мне сложно ориентироваться во времени. Сознание мутится, регулярно все вокруг заволакивается туманной пеленой.
        Только потом нахожу простое и логичное решение - вчера чип испытал слишком большую нагрузку. И теперь его структура находится в состоянии информационного коллапса.
        Это может продлиться пару часов, может, несколько дней. Точно сказать невозможно - я даже приблизительно не представляю, насколько сильную перегрузку чип испытал.
        Пока попробую обойтись без чипа. Надо встать на ноги и куда-то идти, что-то делать.
        Но хотя я и понимаю правильность этой мысли, ничего предпринимать не хочется. Вчерашнее происшествие выжгло во мне все желания, эмоции, чувства.
        Остались лишь боль, которую я принимаю с тупой покорностью, и немного разума. Но этого небольшого количества едва хватает, чтобы связно мыслить. Его недостаточно, чтобы пробудить волю и бороться с болью.
        Хочется и дальше сидеть и тупо смотреть вперед. Даже результаты вчерашнего чемпионата меня не волнуют, а ведь я абсолютно не помню, чем он закончился. Лишь абстрактный интерес, но не более. Сейчас этот вопрос меня занимает не больше, чем наличие жизни на Марсе.
        Сердце тяжело ухает в груди, каждый толчок болью отдается во всем теле. Грудная клетка вспышками боли отсыпается на попытки дышать. Даже каждая мысль провоцирует сверление в висках. Но я еще легко отделался.
        Вспоминаю, как несся вчера по крышам. Как перепрыгивал через многометровые провалы. Как мой мозг вместил в себя сразу два мира, ощущая их десятками чувств. Как моя реакция позволила мне увернуться от десятка ампул.
        Человек просто не может совершить подобное. Скрытый Потенциал человеческого тела огромен, и я выпустил его весь на волю, на время подчинив себя чипу.
        Но даже в этом случае физиология и психика накладывают свои ограничения. Такая нагрузка должна была оказаться фатальной.
        И тем не менее я жив. Хотя и не могу сказать, что здоров. Но все же я очнулся меньше чем через сутки. Могу мыслить, двигаться. Хотя это и причиняет мне огромные страдания.
        Сердце бьется ритмично и ровно - инфаркта я не схватил. Мозг тоже в порядке - ни один крупный сосуд не лопнул от невероятного напора крови. Суставы двигаются, хотя и «со скрипом». А ведь после вчерашнего бега они должны быть в ужасном состоянии. Да и мышцы не подверглись необратимым повреждениям.
        Я чувствую себя, конечно, хуже, чем после обычного перенапряжения. Но гораздо лучше, чем мне надлежит себя чувствовать по законам биологии. Хотя это и не совсем верно - по законам биологии я сейчас вообще не должен чувствовать. Я должен просто лежать и спокойно разлагаться.
        Однако этого не произошло. В чем же дело?
        Внезапно в голове всплывает картинка. Вот стоит дед Иван. Вот он протягивает мне шприц-пистолет. Вот я заряжаю аппарат ампулой вируса-симбионта. Игла проникает в вену, мириады организмов устремляются с потоком крови.
        Конечно же! Митохондрии моих клеток вырабатывают аденозинтрифосфорную кислоту гораздо эффективнее обычного. Клетки наполняются богатым энергией веществом. Оно тут же расходуется, от него «отваливается» одна фосфорная группа, выделяется полезная энергия. А митохондрии, подстегиваемые вирусом, с огромной скоростью присоединяют фосфорную группу на место, вкладывая в химическое соединение новую порцию энергии.
        Именно это даровало мне невероятные способности, огромную выносливость. Правда, это не смогло предотвратить изнашивание организма - уж слишком велика была нагрузка. Но вирус помог ликвидировать за ночь большую часть повреждений.
        То ли эта мысль меня ободрила, то ли проснувшаяся психика все это время постепенно восстанавливалась, но сейчас я себя чувствую гораздо лучше, чем при пробуждении.
        Правда, боль не прошла. Даже напротив - теперь я ощущаю ее более отчетливо. Но не потому, что мне стало хуже, просто мои ослабевшие ощущения приходят в норму.
        Безразличие постепенно отступает, на дне сознания плещется лужица энтузиазма, и уровень его все возрастает.
        Этому немало способствовала всплывшая мысль - на мне одет пояс, напичканный множеством припасов. При мне и пищевые концентраты, и немного лекарств.
        Это очень кстати. Вчерашние события выжгли почти все резервы тела, активное восстановление за ночь добрало остатки. Голод наполняет тело слабостью, ставит под вопрос дальнейшее улучшение самочувствия.
        Я вытащил из-за пояса упаковку концентрата, сорвал пластиковую пленку дрожащими пальцами - все-таки нервная система пострадала сильно. Зубы впились в коричневую массу, пережевывая и без того мягкую пищу. Глотать больно, комки концентрата прошли по пищеводу с трудом. Да и ослабший желудок принял лишь немного пищи. Впрочем, концентрат даже в небольшой дозе существенно подкрепит силы. И тогда можно будет поесть еще.
        А пока я налепил на запястья пластыри со стимуляторами. Биологически активные вещества тут же принялись сквозь кожу всасываться в кровь. Стимуляторы я выбирал с умом. Сейчас нельзя использовать те из них, которые просто активизируют ресурсы организма: ресурсов не осталось совсем, такие препараты только навредят.
        Я выбрал из аптечки только те стимуляторы, которые не подстегивают организм, а действительно помогают. Таких оказалось всего два вида: первый увеличивает циркуляцию кислорода в крови, второй регулирует проницаемость клеточных мембран.
        Очень хочется пить - организм потерял с потом огромное количество воды, сейчас необходимо восполнить запасы. Я попытался встать. К моему удивлению, это получилось достаточно легко, если учитывать мое состояние.
        Сохранить вертикальную позицию оказалось гораздо сложнее, чем принять ее. Но, ухватившись за стену, я справился и с этой проблемой. Правда, при этом я заработал занозу - почему-то сарай сделан не из пластиковых панелей, а из настоящих деревянных досок.
        Так, держась за стену, я и добрался до выхода. К этому моменту я чувствовал себя уже достаточно хорошо, чтобы идти без опоры. Правда, несколько раз я едва не споткнулся - пол оказался усеян предметами непонятного назначения и самых различных размеров и конфигураций. По-моему, это детали какого-то агрегата. Именно они и доставили моей спине столько дискомфорта при пробуждении.
        Дверь оказалась незапертой - она даже не имеет замка. Я выглянул из сарая. Рядом стоят постройки, видимо, хозяйственного назначения. Чуть поодаль - жилые дома.
        Похоже, я попал на внутреннюю территорию одного из кланов. Лучше поскорее убраться отсюда - насколько я знаю местные порядки, посторонние люди могут находиться в подобных местах только с разрешения представителей рода. А тем более такие подозрительные посторонние, как я.
        А выгляжу я действительно неважно. В одежду намертво въелся толстый слой грязи. Отстирать это уже невозможно - нужно выбрасывать и покупать новую. Местами одежда порвана. Можно попытаться зашить - иголка с нитками есть в моем чудо-поясе. Но зачем, если я все равно собрался выкинуть эти лохмотья?
        На лице очки - каким-то чудом я умудрился не потерять их вчера. Похоже, они даже не повреждены. Впрочем, наверняка проверить этого я не смогу, пока чип не «очнется». Бластер при мне. Тоже цел. Его я не буду проверять сейчас, хотя и мог бы. Но сначала следует убраться с внутренней территории клана: само пребывание здесь, а уж тем более пальба могут существенно осложнить мое и без того непростое положение.
        Осмотр личного имущества, с одной стороны, меня удовлетворил - все самое важное на месте и вроде бы цело. Но, с другой стороны, я особенно остро понял, что похож на бомжа. Да и пахну соответствующе. Похоже, ночью организм активно избавлялся от большого числа вредных веществ, накопившихся в результате резкого ускорения метаболизма. Причем избавление от таковых веществ шло не только через пот, но и вместе с другими жидкостями - об том свидетельствуют влажные и пахучие штаны.
        Подобные мысли заставили меня остановиться рядом с большой бочкой, в которой скапливалась дождевая вода, чокающая с крыши. Сейчас бочка почти пуста, видимо, дождей не было давно. Однако воды достаточно, чтобы мыть с кожи противную корку грязи пополам с высохшим потом.
        Вода не слишком чистая, но все же некоторое облегчение процедура принесла. Я даже решился напиться - конечно, вода стоит в этой бочке давно, но у меня в поясе есть трубочка-фильтр. Через трубочку я втянул в себя не меньше литра противной тепловатой жидкости, и только после этого язык перестал быть сухим и шершавым.
        Выбравшись с внутренней территории, я попал на людную улицу. Несмотря на большое количество народа, вокруг меня образовался круг безлюдья радиусом метра два.
        Когда глаза наткнулись на вывеску «Баня», я едва не подпрыгнул от радости.
        Однако проникнуть туда оказалось непросто: меня принимали за бродягу, который наверняка болен множеством заразных болезней.
        Я пытался объяснить, что абсолютно здоров, а ужасно выгляжу только потому, что попал в переделку. Меня не слушали. Лишь после того, как мои карманы облегчились на несколько купюр, мне поверили.
        Мылся я с огромным наслаждением. Водных процедур я не принимал несколько дней. Однако этот период вместил в себя столько событий, что мне казалось, будто последний рил я мылся много лет назад.
        В моем животе теперь плещется огромное количество кваса, так что, несмотря на недавнее иссушение организма, и жарком воздухе парной тело принялось невероятно интенсивно потеть.
        Жар разогнал кровь, наполнил ею самые мелкие капилляры. Теперь, когда каждая клеточка получает достаточную дозу кислорода и питательных веществ, организм принялся восстанавливаться вовсю.
        Если всего полчаса назад мне было больно даже дотронуться до любой мышцы, то теперь я охотно подверг свое тело экзекуции посредством березового веника. Экзекуцию проводил крепкий банщик, который измочалил не один веник, прежде чем я решил, что с меня хватит.
        Из бани я вышел сияющий чистотой и благоухающий травами, отварами которых плескали здесь на раскаленные камни для создания ароматов. Пока я мылся, работающий при бане парнишка сбегал купил мне новую одежду. Так что мне не пришлось наряжаться в грязные и вонючие лохмотья.
        День уже был в разгаре - мылся я достаточно долго, а потом сидел в закусочной, расположенной в том же помещении, что и баня. Это было необходимо - желудок набрался сил и требовал чего-то более существенного, чем концентраты. Да и остыть было необходимо - иначе на распаренной коже мигом осела бы уличная пыль.
        Выйдя наружу и присев на лавочке, я снова попытался активировать чип. Теперь мне это удалось. Перед глазами выползло меню - медленно, как бы неохотно. Неудивительно - после информационного коллапса чип еще долго будет работать с низкой скоростью.
        Но сейчас мне многого и не надо - я лишь хочу узнать результаты чемпионата. Выхожу в Сеть, залезаю на нужный сайт.
        Первое место занял игрок под никнэймом «Бер». Не сразу приходит понимание того, что это я и есть. Затем я проверяю состояние счетов, которые открыл специально для перечисления выигрыша.
        Деньги действительно там. Несколько раз я выходил с банковского сайта и заходил снова. Мне все не верилось, что я действительно сделал это.
        Хотя после того, что произошло вчера, мой выигрыш закономерен. Но те несколько часов, которые прошли после пробуждения, меня мучило незнание того, чем все закончилось. Конечно, начал игру я превосходно. Продолжил еще лучше; Но все равно возникали сомнения - вдруг я отключился до того, как вырезал всех конкурентов?
        Итак, сомнения рассеялись. И хотя тело и психика еще долго будут страдать от последствий, чувствую я себя относительно сносно.
        Теперь передо мной в полный рост встал вопрос: что делать дальше? Я еще не решил, какую из ветвей реальности выберу, еще не знаю, что именно я должен сделать, чтобы воплотить свой выбор в реальность. То есть мне еще нужно некоторое время, чтобы все обдумать.
        Однако со временем у меня проблемы. За мною тащится такой хвост, что спокойно сесть и пораскинуть мозгами не получится.
        Если я буду оставаться здесь, то рискую пораскинуть мозгами не в переносном, а в буквальном смысле. Конечно, ока агенты не пытались убить меня - лишняя кровь им ни к чему. Но все это время я играл на грани фола. А уж после вчерашней стычки, когда я открыл огонь... Я никого не задел, но они могут счесть меня опасным и при следующей встрече вести огонь на поражение.
        И почему-то мне совершенно не хочется «пораскинуть мозгами» по окрестным домам и пластфальту.
        Надо отсюда бежать. Но куда? В свое время я не могу - там меня сразу найдут. В «левое» будущее? Нет, там опасность быть пойманным еще выше. Хотя туристам там и разрешают обходиться без обязательного для граждан идентификационного чипа в ладони, но без временной регистрации меня мигом задержат до выяснения личности. А наше правительство уже наверняка связалось с правительством «левого» будущего.
        Можно купить «липовую» регистрацию. Но и с ней в «левом» будущем сложно затеряться - всюду камеры, сенсоры, датчики. Все записывается, анализируется, систематизируется.
        Порядок там, конечно, великолепный, и преступность близка к нулю. Но для моих целей «левое» будущее не подходит.
        Нет, надо оставаться в этом времени. Надо перемещаться в пространстве, а не во времени. Москва мне не подходит - здесь я «наследил». Где-нибудь в глуши тоже скрываться нельзя - в малонаселенной местности каждый человек на виду. А бегать по лесам опасно - это не Подмосковье моего времени, здесь за каждым деревом прячется медведь или волк. Или еще что похуже. Да и те же «лихие люди» - довольно неприятные соседи.
        Конечно, с моими способностями можно справиться со многими опасностями. Но все же не со всеми. Вряд ли мне встретится что-то или кто-то, с чем я не смог бы совладать. Но одно дело - мочь совладать, а другое дело - воплотить свои возможности в жизнь. Чем чаще сталкиваешься с неприятностями, тем выше вероятность вмешательства случайного фактора.
        И потом, переоценка своих возможностей - коварная вещь. Думаешь, что справишься с чем угодно в данной ситуации, а потом понимаешь, что неверно оценил ситуацию. И обычно это понимание приходит слишком поздно. Значит, необходимо скрываться в густонаселенной местности, желательно в крупном городе. Хорошо бы, чтобы это было недалеко от Москвы. Потому что до Развилки осталось несколько дней. Мне еще нужно время, чтобы все хорошенько обдумать. Следовательно, много времени на дорогу я потратить не могу.
        Место, подходящее по всем параметром, только одно. Ну что ж, Питер так Питер. Но прежде чем я отправлюсь туда, мне нужно завершить одно дело.
        Я вызвал перед глазами карту города. Пришлось испытать довольно неприятные ощущения - те клетки мозга, которые отвечают за связь с чипом, вчера напрягались больше, чем остальные. Поэтому я уже могу довольно отчетливо соображать, не испытывая головной боли, но работа с чипом дается с трудом.
        Спутниковая система определила мое местонахождение, компьютер просчитал оптимальный маршрут к гостинице, где я останавливался.
        Идти далеко - вчера, спасаясь от агентов ФСБ, я забежал в противоположный конец города. Но, чтобы добраться до Петербурга, мне все равно нужно двигаться в том направлении. Похоже, это знак судьбы.
        Минут десять я шел пешком, потом подумал: неужели я глупее какой-то железки? Ну хорошо, пусть в чипе железа нет, там кремний, квазиуглерод и метаструктурная органика. Но все равно должен быть более быстрый способ добраться до гостиницы, чем тот маршрут, который указал чип.
        Посмотрев карту, я вышел к широкому (по меркам этого мира) шоссе и поднял большой палец. Тут же остановился грузовик, груженный большими бочками. Шофер согласился доставить меня до противоположного края города.
        Конечно, можно было обойтись и без этого - каждый раз, контактируя с людьми, я рискую. Конечно, здесь нет телевидения, газет. Но есть Сеть. ФСБ могло поместить мое описание и размер суммы, которую получит каждый, кто поможет найти меня.
        Возможно, меня уже ищут. Точно узнать я не могу - если такое объявление в Сети действительно существует, то ФСБ должно фиксировать всех, кто его прочтет. А уж тех, кто это объявление будет искать специально, сразу же будут отслеживать. Мне это совсем не нужно - я покупал коммуникатор специально, чтобы можно было безбоязненно выходить в Сеть.
        Так что остается только гадать, есть ли подобное объявление в Сети или нет. Но в любом случае узнать меня сейчас не слишком легко. Раз уж мне пришлось менять испорченную одежду, то я постарался максимально изменить свой имидж.
        Сейчас на мне синтетический спортивный комбинезон. Не слишком симпатичный, зато практичный: прочный, удобный, непачкающийся. И малоприметный. Здесь многие ходят в подобной одежде. Очки я спрятал в один из многочисленных кармашков комбинезона.
        Воротник поднял, чтобы скрыть «ошейник». Бластер в карманы комбинезона не влез, пришлось зайти в магазин, купить рюкзак. Его я заполнил здесь же - консервами, лекарствами и необходимыми в дороге инструментами и приборами.
        Кроме того, для сокрытия своей внешности я воспользовался знанием местных традиций. В некоторых родах людям, находящимся на нижних уровнях иерархии, нельзя находиться в присутствии посторонних с незакрытым лицом. Очень многие здесь носят на головах нечто вроде небольших мешков с прорезями для глаз.
        В одном из магазинов я купил кусок ткани и, устроившись в укромной подворотне, принялся самостоятельно осваивать кройку и шитье.
        Исколов себе все пальцы, я убедился, что бегать по виртуальным коридорам и раскраивать черепа монстрам гораздо проще, чем раскроить кусок ткани.
        Наконец уродливая маска была готова. Нацепив ее на голову, я тут же вспотел - так душно было внутри. Однако местные традиции не предусматривают отверстий для носа или рта. Пришлось терпеть.
        Зато теперь я могу не опасаться, что меня узнают. В кабину остановившегося грузовика я забрался почти без боязни.
        Водитель согласился довезти меня без какой бы то ни было платы. Похоже, ему жутко скучно и мое общество его обрадовало. Правда, я так и не понял чем. Он практически ничего не говорил, хотя ему и хотелось пообщаться. Но поскольку у меня на голове красовался мешок с прорезями, он решил, что я бесправный член какого-то клана. А значит, мне нельзя разговаривать больше, чем это требуется для выполнения приказов членов рода с более высоким положением.
        То, что водитель ничего не спрашивал, я воспринял с облегчением - боялся, что если потребуется поддерживать разговор, то велика вероятность проколоться на какой-нибудь мелочи.
        Так мы и доехали в молчании, изредка прерываемом малоцензурными возгласами водителя, когда нас пыталась обогнать другая машина. Но это случалось нечасто - даже на самых крупных шоссе движение не слишком интенсивное, транспорт используется в основном для перевозок грузов, я еще не увидел ни одного пассажирского автомобиля.
        Наконец водитель меня высадил, попрощался. Я сдержанно кивнул - решил до конца следовать роли покорного слуги, который спешит по поручению хозяина и не должен говорить ни о чем другом.
        Все-таки странный этот мир. С одной стороны, люди здесь гораздо более свободны, чем в моем времени или тем более в «левом» будущем. Но, с другой - каждый всегда точно знает, что он должен делать, а чего нет; каждый связан сетью сложнейшим образом переплетенных традиций и обычаев.
        С такими мыслями я подошел к гостинице. Тут уж я не мог рассуждать на отвлеченные темы, сознание перекинулось на более насущный вопрос, как передать Дарье банковские реквизиты, чтобы она могла оплатить операцию Игорю.
        Но в голову лезло совсем другое. Например, а почему необходимую сумму не собрал клан Даши? Впрочем, она же говорила, что, кроме Игоря, у нее нет близких. Интересно, что случилось с ее кланом?
        Я замотал головой, пытаясь отогнать эти рассуждения и сосредоточиться на проблеме. И внезапно я увидел Дашу. Она тащила тяжелое ведро. Когда девушка зашла за угол и ее не могли видеть мельтешащие вокруг люди, я последовал за ней и тихо окликнул.
        Дарья обернулась, насторожилась. Похоже, что в своем теперешнем облике я доверия ей не внушаю. Надо постараться не напугать ее: девушка совсем незаметно двинула рукой, удобнее перехватив ручку ведра. Если ей покажется, что я замышляю нечто нехорошее, то я окажусь с ног до головы в помоях.
        - Даша, да это же я!
        Наконец девушка меня узнала, и я стянул маску.
        - Что вы здесь делаете? Вас же ищут! За вас награждение назначено!
        Ага, значит, все-таки назначено.
        - Да я как раз собирался скрыться, - сообщил я. - Только хотел передать это.
        Я протянул бумажку с цифрами и названием банка.
        - Здесь номер счета и пароль. Денег должно хватить на операцию Игорю.
        Ее рука дернулась вперед, чтобы схватить бумажку, но застыла на полпути, как бы раздумывая - нет ли здесь подвоха. Она посмотрела прямо в мои глаза. И в этом взгляде было то, что заставило меня забыть обо всем перелитом вчера. Я понял, что не зря рисковал быть пойманным. Не зря снял блокировку чипа, рискуя своей жизнью.
        - И что я должна сделать за такие деньги? - Похоже она уже поняла, что мой дар абсолютно бескорыстен, но поверить в это не может. Видно, как она взволнованна хотя и держится молодцом.
        Последнюю фразу Даша произнесла твердым голосом но с каким же трудом ей далась эта твердость! Услышать едва различимое дрожание ее чудесного голоска могло только очень чуткое ухо. Или ухо влюбленного человека.
        Только сейчас я понял, как сильно люблю ее. Никогда ранее я не чувствовал ничего подобного. Нет, это не обычная страстная влюбленность. Нет сладкого щемления в груди, огня в солнечном сплетении.
        Просто я почувствовал, что наконец-то нашел девушку, с которой хочу прожить жизнь. Хочу, чтобы она всегда была рядом, чтобы по утрам мы вместе завтракали, хочу вместе с ней ходить по магазинам (хотя терпеть не могу это занятие), хочу по вечерам разговаривать с ней о прошедшем дне, вместе смотреть на звездное небо.
        Я понял, что эта девушка идеально подходит мне. Я чувствую это в каждом ее движении, в каждом ее слове, в каждом взгляде.
        Только сейчас я осознал: раньше я был лишь осколком чего-то большого. И эта девушка идеально дополняет меня до целого.
        - Почему вы молчите? - спросила Даша.
        Дрожащие нотки в ее голосе проступили ярче. Похоже, своим молчанием я сильно подогрел ее волнение. Но она все-таки не потеряла самообладания. Да что же тебе такое пришлось пережить, что ты научилась столь хорошо контролировать себя?
        - Эти деньги - благодарность за то, что ты меня спасла, предупредила о фээсбэшниках.
        Я развернулся и пошел прочь, натягивая на ходу маску, которую до того комкал в руках.
        - Подождите!
        Я как будто знал, что она окликнет меня. Обернувшись, я с надеждой взглянул на нее, хотя не мог бы сформулировать, на что именно я надеюсь. Маска выпала из рук, однако я не заметил этого.
        - Я знаю, вы вовсе не из благодарности это сделали, - сказала Даша. - Я сразу поняла, что вы хороший человек, поэтому и предупредила о людях из ФСБ.
        Она замолчала, но каким-то шестым чувством я понял: на еще не сказала всего, что хотела.
        - Спасибо вам, - наконец услышал я.
        После этих слов Даша подалась вперед, ее губы неумело скользнули по моей щеке. Я почувствовал, что девушка испытывает ко мне нечто большее, чем обычную благо-арность.
        Но, может быть, мне просто очень хочется так думать?
        Девушка отпрянула, смутилась своего порыва. Ее щеки аалели, она взяла в руку ведро и заспешила прочь.
        - Даша! - окликнул я.
        Она обернулась, однако на меня не взглянула - глаза в уперлись в землю, и стыдливый румянец заполыхал вовсю.
        - Даша, - сказал я-. - Забирай Игоря и увози его в прошлое. Там его и прооперируют. Уезжай как можно быстрее. С визой проблем возникнуть не должно - если Игорю требуется операция, которую в вашем времени проводить опасно. то вам быстро оформят документы. Но ты все равно дай кому-нибудь денег, чтобы все формальности побыстрее совершили. На счету денег хватит на все. И в прошлом езжай по этому адресу. - Я вытащил из кармана блокнот и написал несколько строчек. Вырвал листок и отдал Даше. - По этому адресу тебе обязательно помогут. Еще раз повторяю: уезжай как можно скорее. И не покидай прошлого. Через несколько дней я тебя найду.
        Я подобрал с земли маску, пошел прочь, но не удержался и обернулся. Даша, которая тоже обернулась, смутилась и быстро отвела глаза. Я же продолжал смотреть ей вслед и думал: увижу ли я ее когда-нибудь?
        ГЛАВА 12
        
        Светло-серые полосы пластфальта остались далеко позади. Теперь из-под колес грузовика выбегает бесконечная лента грунтовой дороги - это лучший вид дорог, существующий за пределами крупных населенных пунктов в этом мире.
        Вслед за дорогой столь же бесконечные потоки воздуха проносятся мимо: сверху, справа, слева. Меня они не задевают: кабина, к которой я прислонился спиной, надежно защищает от встречного ветра. За бортами кузова пробегают изумрудные поля, густые леса, кучкующиеся домики.
        Водитель, согласившийся подвезти меня, сильно удивился, когда я попросился в кузов - в кабине-то намного комфортнее. Но возражать не стал, решил, что раз я прошу, то имею на это причины.
        Причины действительно есть. А точнее, одна причина - настроение. Нельзя сказать, что мне очень плохо. Нет, просто хочется побыть одному. Внутри пусто и тоскливо. Но это не зеленая тоска, а скорее светлая грусть.
        Я не увижу Дашу в лучшем случае несколько дней. Но она есть - и это уже хорошо. Я счастлив оттого, что встретил ее. Оттого, что смог помочь.
        Меня тянет к ней, хочется быть рядом. Но это не простая страсть, не желание обладать. А что тогда? Любовь? Не знаю.
        И не хочу знать.
        Даже странно. Мне всегда нравилось анализировать свой внутренний мир, разбираться, почему я чувствую и поступаю так, а не иначе. Я не пытался ограничивать свои порывы и желания, за исключением тех случаев, когда они попадают под категорию аморальных или могут вызвать нежелательные последствия. Я просто анализировал, изучал, но не контролировал. Мне было интересно понять каждую мелочь, происходящую внутри меня.
        Сейчас со мной происходят столь важные события, мой внутренний мир проявляет непривычно высокую активность. Но почему-то мне абсолютно не хочется исследовать это.
        Может быть, потому и не хочется, что это слишком важно?
        Раз мой внутренний мир категорически противится тому, чтобы я исследовал его, то остается исследовать мир внешний, чтобы хоть как-то занять себя.
        Смотреть, правда, особенно и не на что - поля, леса и дома сменяют друг друга с постоянством, нехарактерным для этого нестабильного мира. Но мне и не нужны яркие экзотические пейзажи - я всегда любил в дороге смотреть по сторонам.
        А тем более сейчас, когда прекрасная гармония природы напоминает мне Дашу. Зелень травы - цвет ее глаз. Шелест ветра в ветвях берез, журчание речушек - ее голос. Изящные стволы тех же берез - ее фигуру.
        Хотя нет, «фигура» - отвратительное, некрасивое слово. При мыслях о Даше сразу вспоминается незаслуженно забытое русское слово «стан».
        Так я и ехал - смотрел по сторонам и в окружающих пейзажах видел ее. А потом пейзажи пропали, а Даша осталась. Она говорила мне что-то важное. Но что именно, не знаю. Я не вслушивался в слова, был занят другим: ловил каждый звук ее голоса, наслаждался нежнейшими переливами.
        Потом она поняла, что я не слушаю, нахмурилась и начала отдаляться. Я побежал за ней, но не мог догнать. Потом я споткнулся, упал на землю. Почва подо мной заколыхалась, запрыгала. И вдруг оказалось, что это не земля, а кузов грузовика, трясущегося на кочках и колдобинах.
        Уже темно. Рассмотреть что-либо вокруг невозможно - глаза различают лишь линию, где черная кромка леса переходит в чуть более светлое небо. Можно надеть очки, но это довольно затруднительно, если учитывать, что у меня на голове мешок с двумя дырками. Да и зачем? Мне не нужно что-то рассмотреть, и задумчивый мрак вокруг прекрасно гармонирует с моим настроением. Да и не хочется после всего произошедшего вчера вновь прибегать к неестественным для меня способностям - пусть это всего лишь и ночное виденье.
        Уже должны подъехать к Питеру. Чтобы проверить, выхожу в Сеть. Вызываю программу InsideTraveller - она находится в списке активных, в последние дни я часто пользовался ею.
        Несколько мгновений уходит на то, чтобы спутниковая система определила мое местонахождение. До Петербурга осталось минут двадцать езды.
        Задираю голову вверх - где-то там кружит невероятно сложное переплетение металлов, органики, керамики и КММ - квазимолекулярных материалов. До спутника всего какая-то сотня километров. За сегодняшний день я преодолел в несколько раз больше. Однако добрался от Москвы до Санкт-Петербурга я за несколько часов, а до спутника мне не добраться и за всю жизнь.
        Но эта не видимая мною точка может превосходно рассмотреть меня. Может быть, сейчас кто-то видит грузовик, кажущийся игрушечным. Вчера мне как-то удалось подключиться к системе наблюдения на спутнике. Однако сейчас я даже не знаю, с какой стороны подойти к решению этой проблемы.
        Вчера я был почти всемогущим. Но был ли это я?
        Возможно, я углубился бы в дебри философии, однако мое внимание привлекло обилие огней на горизонте.
        Санкт-Петербург. Как и большинство городов в этой реальности, он был практически до основания разрушен более трехсот лет назад. Погибло культурное наследие, оставленное десятками поколений предков.
        И я приложил к этому руку. Нет, конечно, я не взрывал дворцы, не разорял парки. Во всяком случае, надеюсь, что нет - ручаться за себя-будущего я-настоящий не могу.
        Я усмехнулся - сейчас я-настоящий нахожусь в будущем по отношению к себе-будущему. Машина времени была изобретена уже больше тридцати лет назад, а человечество никак не привыкнет к относительности понятий «настоящее», «прошлое» и «будущее».
        Но усмехнулся я не слишком весело - грустные мысли этому способствуют. Опять навалилось тяжелое ощущение ответственности. Только от меня зависит, будут ли потеряны миллионы культурных памятников по всему миру. Если наступит не это будущее, а альтернативное, то все исторические и архитектурные ценности будут великолепно сохранены.
        Впрочем, сейчас памятники должны волновать меня меньше всего - они только камни, пусть и несущие в себе память. В обычной ситуации такая мысль показалась бы мне кощунственной. Однако, когда рушится цивилизация, не время думать об обрушившихся дворцах и замках.
        Машина резко затормозила, голова по инерции мотнулась и стукнулась о жесткий пластик кузова. Не больно, но обидно. Похоже, прежние рефлексы еще долго не вернутся во всей полноте. Впрочем, даже то ограниченное психическое и физическое состояние, в котором я пребываю сейчас, - невероятно низкая плата за возможности, которыми я вчера обладал.
        Наверное, опасность все-таки раскрыла какие-то внутренние резервы. Ничем другим я не могу объяснить ничтожно малый откат после запредельного перенапряжения всех систем организма. Но в таком случае мне еще предстоит отдать долги собственному телу, после того как эта история завершится. Мне остается только надеяться, что я смогу расплатиться по счетам. Иначе...
        - Эй, заснул, что ли? - прервал мои размышления водитель. - Вылезай, приехали.
        И впрямь приехали. Это еще не Петербург, а нечто вроде города-спутника. Но водитель еще в Москве предупредил меня, что в саму северную столицу не поедет.
        Я выпрыгнул из кузова. Довольно неуклюже, от долгого сидения в одной позе тело слегка занемело. Но все же я умудрился остаться на ногах после прыжка. С сожалением я подумал, что раньше мог целую неделю просидеть за компьютером без движения и после этого чувствовать себя бодрым и уверенным.
        «Старею», - пронеслась в голове глупая мысль. Ее я тут же отогнал - стареть мне еще рано. Просто в следующий раз сто раз подумаю, прежде чем полностью выплеснуть свое подсознание наружу. Впрочем, сто раз я подумать не успею. Не хватит времени даже на один раз.
        И вообще, сильно надеюсь, что следующего раза не будет. Какое-то чутье говорит, что еще одного подобного издевательства над психикой я не перенесу. И закончу свои Дни в одной палате с Наполеоном и Кутузовым. Честь, конечно, большая. Но почему-то мне такой вариант не нравится.
        Впрочем, если речь опять будет идти о жизни десятилетнего мальчика, может быть, я и смогу добровольно расстаться со своим психическим здоровьем. Но мне очень не хочется оказаться перед таким выбором.
        Я поблагодарил водителя и побрел куда глаза глядят. Конкретного маршрута я пока не выработал. Как оказалось, глаза глядели в направлении одного из расположенных на окраине поселения заброшенных строений. Оно и к лучшему - пережду ночь в развалинах, здесь мала вероятность, что меня побеспокоят.
        Похоже, здание очень старое. Стены его сложены из кирпича, а не собраны из биопластовых плит. Уже в моем времени кирпич редко использовался как строительный материал. Дома из него строили, но только в тех случаях, когда хотели получить здание «под старину».
        А потом, когда по планете пронеслись волны революций и потрясений, большая часть промышленности была уничтожена. Традиционные товары пропали из употребления, их место заняли дешевые предметы из пластика, которые можно создать даже на бытовом синтезаторе. В качестве строительного материала повсеместно стали использоваться практичные, хотя и не слишком эстетичные биопластовые плиты.
        Похоже, это здание еще существовало в моем времени. Если так, то в Сети наверняка есть его чертежи. Они действительно обнаружились. Здание оказалось Домом культуры. Когда-то здесь были многочисленные секции и кружки, бассейн, два кинозала, тир, спортивный и тренажерный залы.
        Теперь нет ничего, кроме голых стен и хрустящего под ногами крошева кирпичей. Сквозь дыры в полуобвалившемся потолке пробивается лунный свет. Однако тьму он почти не разгоняет. Напротив, освещенные участки стен бросаются в глаза, мешая зрачку приспособиться к темноте.
        Снимаю ставшую ненужной уже маску, надеваю очки, соединяю тонким проводком с «ошейником». В голову приходит мысль - провод-то уже и не нужен. Это в моем мире да в «левом» будущем помех столько, что дистанционным соединением можно пользоваться только в квартире. А здесь ничто не будет заглушать сигнал.
        Но, поразмыслив, я все же оставил провода и кабели, поскольку уже привык к ним и дискомфорта они мне больше не доставляют. Зато скрывают меня от возможных преследователей. Ведь если я воспользуюсь дистанционным соединением, то простейший сканер засечет меня.
        Конечно, я пользуюсь Сетью, это тоже может выдать меня. Но зачем повышать шансы? Тем более что связь с Сетью осуществляется посредством шифрованных информационных пакетов. Засечь их трудно, да и то только тогда, когда идет передача информации. А я больших объемов данных не пересылаю, с коммуникатора идут лишь запросы серверам. Так что работа в Сети вряд ли сможет навести на мой след. Да и мало ли кто в этом мире может работать с Сетью? А номер моего коммуникатора спецслужбам неизвестен .
        Другое дело - дистанционное соединение устройств. Засекается легко, можно запросто выяснить, какой именно информацией обменивается «железо». Да и слишком много на мне всего понавешано для обычного аборигена этого мира: «ошейник», коммуникатор, устройство внешней памяти, очки. И каждое из них дает широкий информационный поток.
        Так что провода убирать нельзя, проще уж связаться через Сеть с органами безопасности и сказать, где я нахожусь.
        Программа чипа успешно установила контакт с кваркотронными схемами очков. Все вокруг окрасилось серым, но контуры различать можно.
        Тепловое сканирование не выявило других живых людей, кроме меня. Но наверняка можно сказать только про прибегающие помещения - кирпичные стены хорошо гасят тепло.
        Еще раз заглядываю в чертежи здания. Здесь обширные подвальные помещения. Думаю, лучше всего спрятаться там.
        Однако спуск по полуразвалившейся лестнице показал, что это не такая уж и хорошая идея. Может быть, опасность со стороны людей там меньше, однако быть засыпанным кирпичными обломками тоже неприятно.
        Все же спускаюсь вниз: если идти осторожно, то опасность минимальна. Не знаю, почему я не могу заночевать наверху, но что-то гонит меня вниз.
        Наконец угрожающе похрустывающая лестница заканчивается. Узкие коридоры, пустые дверные проемы, по влажным стенам протянуты кабели, трубы. Впрочем, ни вода, ни ток по ним не текут уже сотни лет.
        Иду дальше, пока коридор не преграждает провал в полу. Заглядываю вниз. Ничего. Даже прибор ночного видения, который может улавливать ничтожно слабый свет, не может показать четкой картинки.
        Попробую в тепловом диапазоне. Переключаюсь на инфракрасное сканирование. Однако, потеряв осторожность, я слишком сильно подался вперед.
        Звуки обрушивающегося пола отдаются эхом, раскатываются по коридорам. Там, где абсолютная тишина нарушалась лишь редкими каплями воды, раскаты кажутся громовыми. Ухо, ловившее мельчайшие шорохи, болезненно воспринимает резкое усиление шумового фона.
        Но мне не до этого - я валюсь во внезапно расширившийся провал, дно которого я так и не рассмотрел. По плечам и голове больно колотят несущиеся вслед камни. Судорожно хватаюсь руками за стены провала, однако это не замедляет падение - я лишь обдираю ладони, пальцы скользят по холодному камню, крошево забивается под ногти. Правое колено ударяется в холодное, влажное и жесткое, принимает на себя вес тела и порождает волну боли, которая прокатывается по всем органам.
        Еще несколько секунд град камней и песчаная буря обрушивают свою ярость на меня, пытаясь достать прикрытую руками голову. Затем все заканчивается, остается лишь раскат эха.
        Мысленно ощупываю свое тело. Похоже, все обошлось. Я жив, хотя нельзя сказать, что цел: руки ноют десятком ссадин, из-под ногтей сочится кровь, в груди после удара осталась резкая боль, которая и не думает проходить. Все тело ноет. В волосах, только утром вымытых, не меньше килограмма песка и мелких камней.
        Куда же я провалился? На чертеже не было ничего ниже подвала. Через Сеть вызываю перед глазами схему городских коммуникаций. На разбирательство уходит несколько минут - хитросплетение линий гораздо запутаннее, чем равная паутина Инсайда.
        Наконец догадываюсь применить фильтры, после чего схема заметно упростилась. Так и есть, я провалился в канализационный туннель. Принюхиваюсь, однако запаха не ощущаю.
        Впрочем, его здесь и не может быть - канализацией не пользуются уже сотни лет, биотуалеты и вторичная очистка бытовой воды сделали ненужными централизованное удаление экскрементов и прочих гадостей.
        Похоже, мне повезло. В канализации я в большей безопасности, чем просто в подвале. Правда, везение это весьма специфическое. Фортуна - большая шутница.
        На ночлег решаю устроиться прямо здесь. Только отошел немного в сторону: там, где обвалилось один раз, вполне может обвалиться и во второй. А мне почему-то не хочется, чтобы на меня сыпались камни, когда я буду спать. Да и когда бодрствую, мне такое счастье не нужно.
        Потираю бок - упал неудачно, на что-то из многочисленных предметов, висящих на ремне. И предмет этот и отместку больно впился в тело. Кажется, это фонарик. Фонарик! А я-то почти вслепую по темным коридорам топал! Похоже, активное использование высоких технологий начисто отшибает память о существовании технологий более примитивных. Хотя вряд ли фонарик с рестрикционной батареей, излучателем на основе квазиуглерода и дистортионным фокусатором можно назвать примитивным устройством.
        Но лучше вспомнить поздно, чем никогда. Теперь-то я могу себя обеспечить достаточным количеством света.
        Решаю поесть. Из рюкзака появляются пара консервных банок, большая фляга-холодильник. Срываю запал разогрева на банке с кашей. Через положенные полторы минуты дергаю за ключ. Кружок пластика отделяется от банки, ароматный дым поднимается к потолку, в неестественно белом свете фонарика он похож на призрака.
        Каша с мясом - замечательная вещь. Особенно после такого падения. Да и не ел я с самого утра. Ложки у меня правда, не оказалось. Так всегда и бывает, про самую необходимую вещь забываешь. Впрочем, если бы я забыл какой-нибудь другой предмет, то самым необходимым я считал бы его - так уж устроена человеческая психика.
        Пришлось достать нож, которым я и поглотил кашу с кусочками тушенки. Банку я опустошил быстро, меня даже не смутил тот факт, что когда-то по этому туннелю текла масса совсем не аппетитная. А может, здесь она и не текла. Я не настолько хорошо разбираюсь в канализационных системах и понятия не имею, что и где должно течь.
        Во второй банке дожидается своего часа компот из персиков. Аппетитные скользкие комки оранжевой мякоти упорно не желают подцепляться на нож. А руки использовать не хочется - наверное, сейчас на моих пальцах ползают все известные науке микроорганизмы.
        Наконец и с непослушными персиками я расправился. Фрукты оказались сладкими и ароматными. Даже не верится, что такое чудо вызревает в средней полосе. А в том, что персики местные, я уверен - если бы компот был законсервирован на юге, то стоил бы на порядок дороже. В этом мире перевозки на дальние расстояния не слишком развиты.
        И, кроме того, я видел среди растущих повсюду деревьев персиковые. Плоды висели большие, хотя и зеленые - видимо, не сезон. А вот в моем времени для персиков в Москве прохладно. То ли местные жители в совершенстве овладели искусством селекции, то ли виновато глобальное потепление.
        Несмотря на свой замечательный вкус, компот мою жажду не утолил. Слишком сладкий, да и организм сейчас требует большого количества воды - побочный эффект ускорившегося под действием «Митохондра» метаболизма.
        Свинчиваю с фляги большой колпачок-стаканчик, наливаю до краев. Вода холодная, фляга исправно охлаждает содержимое. Достаю из кармашка на поясе ярко-желтую таблетку: витамины, микроэлементы, некоторые биологически активные вещества.
        Таблетка шлепается на дно стаканчика, фонтан пузырей вспенивает воду, которая приобретает лимонно-желтый цвет и соответствующий аромат. Данная реакция идет с поглощением тепла: содержимое стаканчика охлаждается еще больше - освежающий и тонизирующий напиток ломит зубы, когда я вливаю его в себя.
        Ледяная волна прокатывается по пищеводу, несколько мгновений я балансирую на грани наслаждения и страдания. Горло начинает слегка саднить. Но в целом организм принял витаминную шипучку с благодарностью.
        Все, теперь желудок полон, потребность в питательных веществах удовлетворена, можно подумать и о потребностях психики. А она выдвинула вполне естественное требование - ей нужно семь-восемь часов здорового сна, чтобы проанализировать, систематизировать и заархивировать накопившиеся за день впечатления, ощущения, эмоции и мысли.
        Лучше, конечно, десять-двенадцать часов - уж слишком интенсивный поток впечатлений обрушивается на меня и последние дни. Но столько сна я своей психике обеспечить не могу. Пусть восстанавливается интенсивнее.
        Выбираю место посуше - канализация хоть и не используется по прямому назначению, но влага здесь скапливается. Подстелить под себя мне нечего. Ладно, не впервой на жестком спать. Для спины полезно. Хотя сама спина с этим категорически не согласна.
        Растягиваюсь на холодных камнях. Надеюсь, что не заболею. На всякий случай я налепил на запястье пластырь, содержащий препарат для стимулирования иммунной системы.
        Наверное, не надо так активно пичкать организм химией, тем более что я с подозрением отношусь к искусственным лекарствам. Правильное траволечение под руководством компетентного специалиста гораздо гармоничнее воздействует на организм.
        Но травы не могут обеспечить такой сильный эффект, как синтетические препараты. А сейчас мне нужен именно сильный эффект. Конечно, организм свой я гроблю. Но мне-то стыдно брюзжать об одном организме, когда решаются судьбы миллиардов людей, многие из которых гораздо более достойны жить, чем я.
        Ничего, закончится вся эта история, тогда и буду отварами и настоями устранять последствия вынужденного нарушения правил эксплуатации организма.
        На этой мысли меня и сморил сон. Тревожный, беспокойный сон - это и не удивительно при интенсивности пережитых событий.
        Однако сновидения были какими-то... странными? Другого и слова-то не подберешь. Я не видел ничего конкретного. Перед глазами клубились смутные неуловимые образы, уши слышали шумы, запахи и осязательные ощущения также присутствовали. Из всех пяти чувств только восприятие вкуса не присутствовало.
        Однако все ощущения были какие-то неконкретные. Иногда мне казалось, что я вижу или слышу что-то осмысленное, хорошо знакомое - стоит только лучше прислушаться или присмотреться. Но едва я концентрировал свое внимание, как образы удалялись, тускнели, растворялись в серых клубах других образов.
        А если я упорствовал, пытался поймать ускользающие ощущения, то вываливался из сна. И в состояние бодрствования при этом не переходил - болтался где-то между сном и явью. Мог ощущать и серое клубление бесформенных образов, и вполне реальные тишину и темноту туннелей, прикосновения затхлого воздуха к лицу.
        Мозг во всей полноте осознает всю неправильность подобного раздвоения - не может человек одновременно спать и бодрствовать, однако поделать ничего не может. Сознание судорожно, как утопающий, барахтается, пытается целиком погрузиться лишь в одно из состояний. Но все тщетно, попытки лишь усугубляют ситуацию. Пытаюсь проснуться, и мне удается более полно проникнуть в состояние бодрствования. К сожалению, другая часть сознания лишь еще больше погружается в сновидения.
        Тогда пытаюсь целиком уйти в сон. Раздвоение пропадает, но лишь потому, что сон и реальность смешиваются в одном кошмарном водовороте.
        Мысли переплетаются, путаются, тонкая ажурная вязь сознания рвется, комкается в бесформенный клубок. Перемешиваются образы, ощущения. Слышу фиолетовый запах, обоняю кислый шорох, вижу мягкое тепло. Ощущение неправильности разрастается, поглощает меня. Но я уже не понимаю, что именно неправильно.
        Откуда-то из глубины приходит осознание - данное состояние является расплатой. Но расплатой за что? Не могу вспомнить ничего конкретного. Даже сам процесс воспоминания представляется чем-то абстрактным, не имеющим ко мне отношения. Да умел ли я вообще помнить когда-нибудь раньше?
        И что такое раньше?
        Понятие времени...
        Возникает осознание: время - это непрерывная линия. Но внезапно линия раздваивается. Перед глазами встает картина - богатырь на перепутье. Пойдешь направо - коня потеряешь, налево - сам погибнешь. Или наоборот?
        А если поехать прямо? На картине перед богатырем три дороги, однако передо мной - только две. Почему такая несправедливость? Чем я хуже богатыря?
        Во всем виновата проклятая временная вилка! А точнее - китайские палочки времени! Это они лишили меня третьей дороги! Раздвоенная линия времени перед глазами всколыхнулась, переплелась сама с собой, стала похожа не столько на китайские палочки, сколько на иероглиф.
        Но вскоре и это сходство пропало. Линия продолжает переплетаться, запутываться, отращивает новые «хвосты», которые активно включаются в процесс запутывания.
        Гордиев узел. Его нельзя распутать - можно только разрубить мечом. И этот меч лежит в моем рюкзаке. Но почему-то он недлинный, не острый, не металлический. Маленькая плоская коробочка, заключающая в себе диск из фрактального пластика.
        Коробочка предстает передо мной - еще более реальная, чем может быть на самом деле. Я тянусь к ней, чтобы разрубить гордиев узел, примериваюсь к хитросплетению временных линий, прикидываю в уме, как лучше ударить - слева или справа.
        Наконец решаю - рубить надо сверху, прямо по центру. Однако диск категорически не согласен с такой постановкой вопроса. Он готов принять лишь один из двух вариантов - слева или справа. Он не хочет компромисса двух крайностей.
        И не дается в руки, увертывается. Я тянусь за ним. Тянусь не физически - в этом полусне-полуяви у меня нет тела. Тянусь всем своим существом.
        Однако диск лишь удаляется. Так же, как материальное тело не может поймать призрака, так моя бестелесная сущность не может ухватить вполне материальный предмет.
        Но я не сдаюсь, резким рывком подаюсь вперед и... вываливаюсь из забытья. Я опять в канализации - хотя во мраке разглядеть ничего не возможно, однако холодный бетон под боком и воздух вокруг разгоряченного кошмаром лица вполне материальны.
        Я здесь не весь. До этого я балансировал на грани сна и реальности, но был цельным. Теперь же я ушел с этой грани, и ушел сразу в обе стороны. Сознание здесь, только какое-то голое и холодное - чистое мышление, не согретое нежным пламенем чувств и эмоций, которые остались где-то по ту сторону грани, во сне. Я чувствую тревогу, боль, беспокойство, однако они никак не связаны с моими мыслями, эти ощущения идут из мира снов.
        Тревога нарастает, накатывает страх. Что-то происходит по ту сторону. Что-то преследует меня там. Хотя нет, не преследует - это слово из этого мира, из мира абстрактного мышления. Правильнее сказать - что-то накатывает на меня. Обволакивает душной пеленой, острыми крючьями страха разрывает нити, связывающие мою личность воедино, спутывает холодными и скользкими жгутами.
        На моем лице не дрогнула ни одна мышца - все эмоции остались по ту сторону и лишь посылают мне сигналы. Что-то внутри заходится в беззвучном крике.
        Серая пелена сна спадает с сознания, я просыпаюсь. Не сплю, но ни малейшего следа раздвоенности. Раздвоенности? Что за чушь лезет в голову? Почему я должен быть раздвоенным? Что-то только что переполняло мое сознание, однако ничего не могу вспомнить. Наверное, приснился кошмар. Пытаюсь воскресить в памяти подробности сновидения, и лишь серые отголоски образов гулким эхом прокатываются в пустом сознании, ударяясь о стенки черепа.
        В голове свинцовая тяжесть, лицо горит, мышцы будто деревянные. Чувствую себя абсолютно разбитым. Толи это последствия ночевки на жестком холодном бетоне, то ли дает знать о себе покалеченная вчерашними событиями психика. А скорее всего, оба фактора действуют в комплексе.
        Очень хочется умыться, охладить пылающую кожу. Однако воды мало. Здесь влажно, местами по бетону пола текут ручейки. Но использовать эту воду не хочется - из общегигиенических соображений, да и первоначальное назначение этих туннелей вспоминается.
        Придется обойтись без умывания. В конце концов, живут же в какой-то пустыне люди, которые моются два раза в жизни - когда рождаются и когда умирают.
        Приподнимаюсь, сажусь на холодный пол, прислоняюсь спиной к стене. Абсолютно не выспался, и вставать не хочется. Интересно, который сейчас час? Наверху я смог бы примерно определить время по высоте солнца. Однако отсюда солнца не видно.
        Вызываю перед глазами красные циферки часов. Несколько секунд тупо смотрю на них, затем вызываю календарь.
        Прошло всего двадцать минут с того момента, как я лег спать! А кажется, что не меньше нескольких часов!
        Что ж, раз можно спать дальше, воспользуюсь этим. Ццва смеживаю веки, как вокруг вновь начинают крутиться смутные тени. Вновь череп наполняется гулкими раскатами неясных шумов. Тело мчится сквозь время и пространство, передо мной проносятся миры, однако не могу рассмотреть ни одного из них.
        Через какое-то время начинает казаться, что я всю жизнь летел от одного мира к другому. Так проходят столетия и тысячелетия. Однако, когда меня вновь выбросило из сна, часы показали, что прошло полчаса.
        Еще пару раз я погружался в забытье и снова просыпался - разбитым и несчастным.
        Решил выпить чаю. Включаю фонарик, достаю из рюкзака металлопластовую кружку путешественника и горелку. В кружку налил воды, поставил на решетку на верхушке цилиндра горелки. Несколько несложных манипуляций - над горелкой вздымается язычок пламени, ударяет в дно чашки.
        Теперь остается только ждать, пока струйка превращенного в плазму воздуха кипятит воду. Держу наготове таблетку «Липтона», как только появятся первые пузырьки, ее следует бросить в воду и выключить горелку.
        Язычок подрагивающего пламени завораживает, взгляд сам собой останавливается на бьющем в дно кружки потоке плазмы. Огонек танцует, растет, пожирает окружающие предметы, заполняет собой все поле зрения.
        Я помотал головой, чтобы отогнать наваждение. Ожидал боли в шее - ноющие мышцы просто должны были отозваться на столь интенсивное движение. Но боли не последовало. Странно, всего несколько секунд назад шею сводило болью, а теперь никаких неприятных ощущений. Да что шея, все тело полно силы и жажды движения.
        Взгляд вновь останавливается на огоньке, лижущем дно... абсолютно пустой кружки!
        Безумная догадка заставляет вызвать перед глазами часы. Утро. Значит, прошло уже несколько часов. Вот такие шутки выкидывает сознание: то минуты растягиваются в часы, то ночь пролетает за мгновенье.
        Так или иначе, но чаю все равно выпить надо. Достаю флягу, плескаю немного в кружку, все еще стоящую на горелке, тут же отскакиваю - вода взметнулась вверх горячим белесым облачком. Еще несколько раз повторяю подобную операцию.
        Наконец вместе с паром уносится достаточное количество тепла. Теперь можно наполнить кружку водой, не опасаясь, что вода тут же улетучится.
        Через минуту чай готов. Закусываю терпкую жидкость куском концентрата. Хочется чего-то более натурального. Однако натуральная пища неминуемо приведет к состоянию ленивой сытости, идти никуда не захочется. А мне нужно добраться до Петербурга.
        Хотя стоит ли? Отсижусь спокойно здесь.
        Нет, так не пойдет. Если водителя, подвозившего меня, найдут, то искать начнут отсюда. К местному населению я не прибился - это проверят быстро. В леса я тем более не ушел, было бы глупо проехать сотни километров через малонаселенные места, чтобы скрываться на природе вблизи мегаполиса.
        Так что искать меня начнут с развалин. Уходить надо. Вот только как вылезти наверх? Тем же путем, которым залез сюда? Нет, там без специального снаряжения не забраться. Да и опасно лезть сквозь дырку, которая обрушивается от малейшего чиха.
        Можно идти по туннелям. Так даже лучше - не надо будет на виду у местных вылезать из развалин и искать едущих в Петербург. Если бы я так сделал, то меня бы запомнили надолго. Тем более я где-то потерял маску-мешок.
        А вообще, надо было еще вчера продумать, как замести следы на пути к Питеру. Все-таки никудышный из меня секретный агент.
        Я вывел на второй визуальный слой карту канализационных туннелей. Затем наложил на нее топографическую карту местности. К сожалению, выработать маршрут в паутине туннелей совсем не просто. А специальных программ для этого нет - наверное, путешествие по канализации не является слишком распространенной разновидностью туризма.
        Хотя существуют диггеры, может, поискать такую программу на их сайтах? Почти не надеясь на удачу, я ввел в поисковик запрос, и количество пунктов в полученном списке сайтов заставило меня воспрянуть -оказывается, огромное количество людей обожает в свободное от работы и от учебы время бродить по колено в экскрементах.
        Я бы и в этот туннель добровольно не полез, а подавляющее большинство диггерских клубов расположены в моем времени, то есть бродить их членам приходится по еще действующей канализации. Самое удивительное, что они умудряются получать от данного процесса огромное удовольствие. Вероятно, это какая-то разновидность мазохизма.
        Искомая программа обнаружилась довольно быстро. Загрузив ее в чип, я уже через минуту имел оптимальный маршрут.
        В приподнятом настроении я потопал в указанном направлении. Хорошо еще, что в отличие от диггеров я иду по туннелю, где уже сотни лет нет ничьих экскрементов. Точнее, уже есть - после завтрака я ощутил вполне естественные физиологические потребности, которые тут же и справил.
        В такт моим шагам впереди мечется пятно света, эхо разносится далеко вперед и назад. Время от времени я прохожу через перекрестки, однако карта надежно ведет меня к цели. Правда, свое местоположение я определить не могу - стоило мне уйти подальше от провала, как спутниковая система перестала отзываться, а вскоре пропал и выход в Сеть.
        Пришлось на каждом перекрестке и повороте самому по карте фиксировать точку своего пребывания. Это требовало определенной концентрации, и я не сразу заметил, что мои шаги создают какое-то странное эхо. Как будто шагаю не только я, а кто-то еще пытается подстроиться под мой темп ходьбы, чтобы его шагов слышно не было. Я обернулся туда, где был только что пройденный перекресток. В свете фонарика силуэт, метнувшийся в боковой туннель, был заметен абсолютно отчетливо.
        Несколько секунд тишины прервались торопливым топотом - преследователь испуганно удирал.
        - Стой! - крикнул я, не особенно надеясь, что убегающий послушается. Скорее уж это заставит его прибавить ходу.
        Топот затих. Видимо, по голосу человек определил, что зла ему я не желаю. Пока я соображал, что делать дальше, шлепанье подошв возобновилось. Но теперь оно было неспешным и приближалось ко мне - абориген решил вступить в контакт.
        Я стою на месте, боюсь спугнуть туземца. Через некоторое время его фигура показалась из бокового туннеля, но тут же отпрянула назад. По тому, как он закрыл лицо руками, я понял, что его слепит свет.
        Я тут же направил луч в пол и уменьшил яркость. Абориген вновь зашлепал по влажному бетону. Несмотря на отвратительное освещение и расстояние, я рассмотрел его очень хорошо - очки дали четкую и увеличенную картинку, обработанную десятком фильтров. Худой, жилистый, почти лысый, большие водянистые глаза и уши-лопухи.
        Кожа бледная, как будто человек всю жизнь провел в этих туннелях. Грязные .лохмотья наводят на ту же мысль. В руке держит фонарик, который сейчас выключен, должно быть, экономит батарею.
        - Ты кто такой? - поинтересовался он у меня.
        - А ты кто?
        Не люблю отвечать вопросом на вопрос, но бывают ситуации, когда это необходимо.
        - Я - Тимофей, - ответил абориген.
        - А я - турист, - решил я придерживаться легенды, выдуманной в первый день пребывания в этом мире. - Диггер я. Брожу по канализациям в поисках острых ощущений.
        - Угу. - Похоже, Тимофей слова «диггер» не понял, но решил данный факт скрыть. - А я тут живу.
        - Давно? - поинтересовался я, готовясь услышать в ответ «всю жизнь». Хоть такое и невероятно, но от пережитого за последние дни у меня окончательно пропали все остатки скепсиса. После того как мне пришлось жить только на инстинктах и рефлексах, я готов ко всему. И если сейчас сквозь потолок спустится летающее блюдце, я не удивлюсь, а начну соображать - не агрессивны ли зеленые человечки, и если да, то как их нейтрализовать.
        - Неделю, - ответил на мой вопрос абориген.
        Я вздохнул с облегчением. И без того травмированная психика не выдержала бы появления Маугли, которого воспитывали местные крысы и дождевые черви. Или кто там водится в канализациях?
        Между тем человек продолжил:
        - Раньше мой род жил в других туннелях. Но потом род Белых Слизняков нас прогнал, потому что там, где мы жили, росло много грибов. А теперь мы здесь живем.
        Да, похоже, свою психику я недооценил - даже известие о том, что под Петербургом обитает целая цивилизация, не оказало сильного потрясения.
        - А у тебя лишние батареи есть? - Тимофей указал на мой фонарь.
        - Батареи есть, но лишних нет.
        - Может, продашь? Или обменяешь? А то мой род на новом месте еще не успел наладить торговых связей. Вот и страдаем от нехватки разных вещей.
        - А что же ты взамен можешь предложить? - скептически поинтересовался я, разглядывая его лохмотья, в которых нет ни малейшего намека на карманы.
        - С собой ничего нет, - подтвердил Тимофей мои сомнения, - Но в племени есть товары для обмена. Грибы есть сушеные.
        - Зачем мне грибы? У меня консервов полно.
        - Так это не такие грибы. Не для еды. Это чтобы видеть невидимое.
        Ага, понятно - галлюциногенные. Нет, спасибо, этого добра мне и даром не надо.
        - Вода у вас питьевая есть?
        Фляга практически опустела, а без воды выжить трудно.
        - Конечно! Как же без воды-то?
        - Чистая?
        И зачем я спрашиваю? Откуда здесь взяться чистой воде?
        - Чистая. У нас элективный фильтр.
        Ого! Неплохо для дикарей, живущих в канализации. Элективный фильтр превосходно очищает воду. Вчера утром я видел такой в магазине и не купил лишь потому, что эта бандура весит двадцать килограммов.
        Выяснилось, что клан Тимофея мне по пути - я не прошел бы мимо, даже если не встретил бы Тимофея. Мы пошли вместе. Он рассказал, что его род сейчас активно исследует территорию, на которой предстоит жить. Тимофей вроде разведчика, его отправили, чтобы найти места произрастания съедобной плесени и грибов, выяснить ареал обитания мелкой живности.
        Наткнувшись на меня, он решил, что я член какого-то местного клана. Поэтому и пошел за мной, хотел проследить, узнать больше о новых соседях.
        К месту обитания клана мы вышли неожиданно, просто вслед за Тимофеем я свернул за угол и увидел несколько десятков человек.
        Некоторые сидят у костра, тянут к огню прутики с нанизанными на них темными кусочками. Видимо, это мясо. Но спрашивать я не стал, а то еще скажут, кем это мясо было при жизни. Брикетик концентрата, съеденный на завтрак, уже наверняка рассосался, и потерять утреннюю трапезу мне не грозит. Но все равно вывернуться наизнанку не очень-то хочется.
        Мой провожатый подошел к самому старому из присутствующих. Судя по виду, старику лет семьдесят, но с уверенностью сказать трудно - раньше мне не приходилось по внешности определять возраст людей, всю жизнь проживших под землей.
        Тимофей что-то забормотал старику, взглядом указывая на меня. Тот закивал, потрясая своей жиденькой бороденкой. Впрочем, по сравнению с остальными присутствующими его борода смотрится внушительно - у прочих волос практически нет не только на лицах, но и на макушках. И не только у взрослых, даже мальчишки могут похвастаться лишь жиденькими светлыми волосенками.
        Правда, девочки, девушки и женщины имеют достаточно волос, чтобы заплетать их в косичку, похожую на крысиный хвостик.
        Выслушав Тимофея, старик подошел ко мне.
        - Здравствуй, дрыгер, - поприветствовал он меня. Я не сразу понял, что второе слово - исковерканное «диггер». Видимо, Тимофей передал старику слово так, как услышал его.
        - Здравствуйте.
        - Я - патриарх рода. Имя свое тебе назвать не могу, чтобы духи его не услышали и не навредили клану. Тимофей сказал, что у тебя есть батареи для фонаря, которые ты хочешь обменять на питьевую воду.
        Я кивнул. Старик что-то шепнул Тимофею, тот притащил пластиковое ведерко с водой. Воронки не оказалось ни у них, ни у меня, но горлышко у фляги довольно широкое. Кое-как мы наполнили ее, правда, на полу образовалась лужа пролитой воды.
        По предложению старика я остался на обед. Правда, ел только свои консервы, объяснив, что моя религия запрещает есть крыс и мокриц. От предложения попробовать сушеных грибов тоже отказался.
        А вот отвар из плесени решил попробовать. Не чай, конечно, но пить можно. К тому же напиток обладает легким тонизирующим эффектом.
        Члены племени рассказывали мне о своей религии. По уверениям аборигенов, бывают духи добрые - это умершие члены племени, а бывают духи злые, которые являются убитыми и съеденными крысами, вернувшимися с того света, чтобы отомстить. Иными словами, верование аборигенов представляет собой довольно обычную примитивную языческую религию, характерную для нецивилизованных племен моего времени.
        Правда, есть в их мифологии два существа, которые меня очень поразили. Это Белый Спелеолог и Двуликая. Мне сразу вспомнились байки знакомых спелеологов, в которых оба этих персонажа присутствовали.
        Интересно, а еще какие-нибудь байки и страшилки моего времени нашли воплощение в местных верованиях?
        Сидящий рядом мужик продолжал оживленно рассказывать истории, которые я уже знал. Чтобы не обижать гостеприимных хозяев, я слушал, кивал, задавал вопросы.
        - Ежели Белого Спелеолога увидел, так сразу бежать надо, - вещал рассказчик, - Все разное говорят: одни - что Белый об опасности предупреждает; другие - что он сам опасности и создает. Но как бы там ни было, одно ясно - где Белый, там и опасность.
        - А как он выглядит? - спросил я.
        Разговор начал интересовать меня, я сравнивал детали спелеологических баек и религии этого народа.
        - Белый-то? Фигурой он как человек, да только прозрачный и светится белым светом. Оттого его так и называют.
        - Вы так уверенно говорите, как будто видели его, - не удержался я от того, чтобы подначить мужика.
        - Видел, - к моему удивлению, произнес он. - Да тут многие его видели.
        Сидящие вокруг костра закивали головами, некоторые наперебой заголосили, стремясь поделиться деталями. Мужик продолжил свой рассказ:
        - Раньше его и правда не видел никто. А вот три дня назад, только наш род на новом месте обстроился, являться они стали - и Белый Спелеолог, и Двуликая. Многие говорят - не к добру, место это плохое. Уходить надо. Да только как уйти-то? Тут поблизости в туннелях вода скапливается. Удобно ее набирать, не нужно по часу у струйки стоять, пока ведро наполнится. Да и грибы у воды хорошо растут, плесень та же. И крыс здесь много бродит.
        Интересно, чем вызвано такое обилие массовых видений? Может быть, начался сезон сбора галлюциногенных грибов?
        Или это как-нибудь связано с тем, что племя недавно здесь поселилось? Может быть, в этих туннелях вредные испарения, вот они с ума и посходили. А поскольку им с детства про Белого Спелеолога и Двуликую рассказывали, то они дружно эту парочку и начали видеть.
        Внезапно что-то неуловимо изменилось вокруг. Стало прохладнее, кругом воцарилась тишина - аборигены тоже почувствовали неладное и замолчали. Лишь потрескивало пламя костра.
        Кусок концентрата застрял в горле - в одном из туннелей показалось облачко пронзительно-белого света, через мгновение оформившееся в человеческую фигуру.
        Вдруг аборигены загалдели - все разом. Нестройный хор напуганных голосов сплетался лишь в два слова: «Белый Спелеолог!»
        ГЛАВА 13
        
        Очки беспристрастно фиксировали колышущуюся фигуру.
        Повинуясь спонтанно возникшей мысли, они разложили белое пятно по спектру, проанализировали характеристики излучения. И в голове начали роиться смутные подозрения.
        Никогда всерьез не задумывался - а существуют ли призраки? Все случаи, которыми пестрела Сеть, легко можно было объяснить природными феноменами, мистификацией или психическими расстройствами очевидцев.
        Никогда я не встречал описания случая, выглядевшего более или менее правдоподобным. И у меня не было возможности всерьез рассуждать на эти темы.
        Но одно я знаю точно: даже если призраки и существуют, го их визуальное проявление по своим характеристикам не должно напоминать голограмму плохого качества.
        А обработанные чипом данные с сенсоров очков однозначно показывают - передо мной банальная голограмма.
        Я вскочил и понесся в один из боковых туннелей, туда, где должен располагаться проектор.
        Мне вслед понеслись крики аборигенов: кто-то восхищался храбростью человека, не побоявшегося вступить в бой с потусторонними силами, кто-то предрекал безумцу ужасную смерть.
        Призрак всколыхнулся, исчез. В туннеле мигнул и погас глазок проектора, фигура, державшая аппарат, понеслась прочь.
        Очки выдали отчетливую картинку, которая, однако, быстро теряла в качестве - я удалялся от костра, света стало слишком мало даже для прибора ночного видения.
        Я собирался уже переключиться в режим теплового восприятия, но вдруг света стало больше - фигура зажгла фонарик. Чипу пришлось заняться фильтрацией изображения, без этого я не смог различить ничего в свете, дергающемся в такт бегу фигуры. Но все же теперь я могу видеть в привычном световом диапазоне, а не сквозь сине-зеленый сумрак тепловых шумов влажного воздуха.
        Как только чип дал отчетливое изображение, я понял, что убегающая фигура - это фигура девушки. Видимо, Двуликую она изображала сама, используя проектор лишь для создания Белого Спелеолога.
        Я поднажал. Несмотря на то что после перенесенных испытаний ноги крайне неохотно повинуются, я все же могу обогнать среднестатистического человека. Хотя в этом мире люди физически развиты лучше, чем в моем времени, расстояние между мной и девушкой стремительно сокращалось.
        Наконец я совсем близко. Если я сейчас метнусь вперед, то собью с ног убегающую. Однако даже в этом полудиком мире, даже в сложившейся ситуации подобные действия по отношению к девушке мне кажутся неприемлемыми. Да и не хочется валиться вместе с ней на холодный влажный бетон.
        Поэтому я напрягаю всю малость сохранившихся волевых усилий, отдаю ногам приказ - быстрее. Расстояние сокращается, резко выбрасываю руки вперед. Рывком - резко, но максимально мягко - останавливаю девушку, прижимаю к стене, развернув лицом к себе.
        Чувствую себя не лучшим образом: воздух с сипением проходит сквозь рвущиеся легкие, сердце колотится, отплясывая в груди неистовый танец. Ноги, только минуту назад похожие на неподвижные бревна, превращаются в вату, проседая под тяжестью тела. Каждое биение сердца отдается в висках и заставляет свет померкнуть, и это несмотря на то что вижу я сейчас не собственными глазами, а сенсорами очков. Еще несколько дней назад подобная пробежка была бы для меня развлечением, но теперь тело и мозг чрезмерно изношены. Надеюсь, они еще смогут восстановиться в будущем. Или в прошлом.
        Руки, вложившие всю силу в то, чтобы остановить девушку, обмякли. Если бы сейчас она несильно рванулась, то смогла бы скрыться. Но у нее не осталось сил и на эту малость. Она тоже полностью выложилась в течение нескольких минут бега. Об этом говорит вздымающаяся грудь, обтянутая светлой тканью комбинезона, и прерывистое дыхание. Тонкая жилка на шее отчетливо пульсирует, ноги уже не держат - она стоит только благодаря подпирающей ее сзади стене и моим рукам, вцепившимся в подрагивающие плечи.
        На вид лет восемнадцати, светлые волосы. Наверное, ее лицо сейчас полыхает всеми оттенками багрового - но оброненный ею фонарик закатился в угол, света достаточно только для того, чтобы чип воспроизвел контуры, но не цвета. Перейдя в тепловой режим, я мог бы увидеть, что ее лицо действительно полыхает жаром, раскаленное потоками горячей крови. Однако сейчас я настолько вымотан, что не могу отдать даже простейшую мысленную команду.
        Мысли путаются, пульсирующая в голове кровь своими толчками отвлекает, сбивает нормальную работу мозга.
        Девушка пришла в себя первой, все-таки ее организм последние дни существовал в нормальном ритме, в отличие от моего.
        - Ты кто? - спросила она и зашлась раздирающим легкие кашлем. Все-таки говорить после столь интенсивного бега - это совсем не то же самое, что трепать языком в обычном состоянии. - Ты ведь не из этих?
        Она нашла в себе силы, чтобы мотнуть головой в ту сторону, откуда мы только что бежали.
        - Нет, - честно признался я.
        Хочется сказать еще многое, расспросить ее. Однако лучше этого не делать. Пусть она задает вопросы и тем самым откроется. А я буду слушать, пытаться разобраться в ситуации.
        И восстанавливаться. Когда придет мой черед говорить, я уже не буду сипеть и хрипеть, как она. И это даст мне психологическое преимущество, будет легче ее расколоть.
        - Почему ты погнался за мной?
        - А почему ты их пугала?
        - Какое тебе дело до них? Ты же не из их племени.
        - Они мои торговые партнеры. - Пока я слишком слаб, чтобы врать, но немного исказить истину вполне могу. Я ведь действительно торговал с ними. - То, что касается их, касается меня.
        Не получилось выдерживать молчание. Пришлось тратить столь драгоценные сейчас силы. Но все равно я ее расколю. Не знаю, правда, какое мне до этого дело. В самом деле, девушка права - я же не из их племени. Наверное, вынужденное полудикое существование вырвало из меня первую заповедь цивилизованного человека - никогда и ни во что не вмешиваться.
        Как только мне пришлось бороться, проснулись древние инстинкты. Проснулась заложенная в детстве жажда познания, стремление понять ситуацию - то умение, которое у большинства взрослых людей исчезает совсем, а у многих приобретает узкую специализацию. Именно осколки этих детских стремлений заставляют людей искать тайны в Сети, вникать в придуманные истории книг. Но никогда не фокусируются на реальности, которая нас окружает, - взросление начисто отбивает подобные алгоритмы поведения.
        Однако в экстремальных ситуациях налет цивилизации спадает. А последние дни были одной сплошной экстремальной ситуацией. Я понял, что просто не могу пройти мимо, - пусть я не знаю этих людей, пусть я не знаю этой девушки. Пусть мне нет дела до их потребностей и мотивов.
        Ноэти люди вошли в мою жизнь, и теперь я не могу поступить так, как поступил бы любой цивилизованный человек, - не могу пройти мимо. Не потому, что подземному племени надо помочь, не потому, что нужно совершить доброе дело. Просто это в человеческой природе - вникать во все, что попадает в сферу его внимания. И цивилизация может усыпить это, может задавить, но не убить.
        - Так чего тебе надо от меня?
        Девушка осмелела, поняла, что убивать ее я не буду, надругаться над ее честью тоже не собираюсь. Похоже, последнее обстоятельство несколько задело ее самомнение, однако в целом она осталась рада отсутствию подобных попыток с моей стороны.
        - Нет, вопрос надо поставить по-другому: что тебе нужно от этого племени?
        - Я просто хочу, чтобы они ушли отсюда.
        - Это я уже понял. Но чем тебя не устраивает их присутствие?
        - Чем? А ты сам не понимаешь, что такое подземные племена? Они же дикари! Никакого понятия о частной собственности! Выходят по ночам на поверхность и берут то, что им нужно. Они думают, что если рядом с вещью никого нет, то ее можно брать. Они сюда пришли неделю назад и первым же делом сперли элективный фильтр!
        Ага, понятно, значит, девушка - жительница поверхности. Судя по всему, она член какого-то клана, которому доставляют неприятности подземные аборигены. И тот самый фильтр, который сегодня позволил мне пополнить запасы воды, краденый.
        Между тем девушка продолжила свою речь. Дыхание, едва начавшее восстанавливаться после бега, снова сбилось, но она не обратила на это внимания.
        - Они вырубают деревья для своих костров, овощи с огородов воруют. Приходится на ночь патрули выставлять. Это помогает: если подземные видят, что территория занята, то они туда не суются. Но, чтобы они видели, нужно постоянное присутствие людей. Думаешь, членам рода приятно не спать по ночам из-за каких-то земляных червей?
        - А почему бы просто не заделать те входы в канализацию, через которые «земляные черви» выбираются наверх? - резонно заметил я.
        - Отец так и хочет сделать. Мой отец - глава рода, - с вызовом и гордостью посмотрела она на меня.
        - А мой отец - веб-дизайнер, - признался я. - Так почему же тебе не понравилось решение отца, да еще вождя клана?
        - Я не обязана отвечать!
        - Конечно, не обязана. А если я тебя пытать начну?
        - Не начнешь, - с некоторой неуверенностью заявила она. - У тебя лицо доброе.
        И почему мне так с внешностью не повезло?
        - Тогда сейчас мы пойдем к твоему отцу. Уж он-то сумеет добиться от тебя ответа! - По лицу девушки я понял, что попал в точку. - Так что если не хочешь говорить ему, то придется сказать мне. И учти, если обманешь, то я сразу пойму.
        Ну я несколько преувеличил - в данном вопросе я не намного превосхожу обычного человека. Последний пси-тест, который я проходил еще в университете, оценил мой индекс эмпатии в сто сорок два пункта. Обмануть меня чуть труднее, чем среднестатистического человека, но все равно не слишком сложно.
        Однако девушка-то этого не знает. И поэтому, слегка поколебавшись, призналась:
        - Здесь, в туннелях, грибы растут. Особые.
        - Галлюциногенные, - подсказал я. Девушка кивнула.
        - А отец не одобрил бы твое увлечение этими грибами, если бы узнал, - скорее сказал, чем спросил я.
        Еще один кивок был мне ответом.
        - И ты решила сама прогнать подземных жителей, чтобы твой отец не приказал заделать входы в подземелья и тем самым не лишил тебя доступа к грибам.
        - Да. - Девушка оживилась.
        Похоже, придуманный план ей самой казался гениальным, однако никому другому она о нем рассказать не могла. В молодости так хочется поделиться своими «гениальными» мыслями! И теперь она с радостью принялась выплескивать на меня потоки подробностей:
        - Я узнала, что они верят в Белого Спелеолога и Двуликую - они ведь дикари! Погрязли в глупых суевериях! А про Перуна и остальных богов даже и не слышали! Вот какие дикие! Так вот, я взяла у отца голографический проектор, а ему сказала, что он нужен мне для...
        - Избавь меня от подробностей, - попросил я. Девушка сникла - рассказать очень хотелось, но ослушаться меня боится, чтобы я в отместку не рассказал все се отцу.
        - Значит так, - начал я, - отцу я твоему ничего не расскажу, но при одном условии.
        В начале моей фразы она облегченно улыбнулась, однако, дослушав до конца, нахмурила свой лобик, задумавшись, что же я могу от нее потребовать. Наконец ей показалось, что она поняла. Призывно заулыбавшись, девица принялась нарочито медленно расстегивать комбинезон.
        - Да погоди ты! - испугался я. - Я совсем другое имел в виду!
        Она послушно вернула застежку комбинезона на место и уставилась на меня уже испуганно - наверняка решила, что я потребую от нее что-то страшное и ужасное. Впрочем, ее догадки подтвердились.
        - С грибами ты завязываешь! - После этих моих слов испуг на лице девушки сменился гримасой неподдельного страдания. Я продолжил: - Я сейчас должен далеко уйти, но когда-нибудь вернусь и спрошу у этого племени: не видели ли они тебя больше? Если узнаю, что ты тут бродила, то мигом доложу твоему отцу, что ты жрешь всякую дрянь. А теперь иди.
        Я развернулся и поплелся назад к костру.
        Аборигены встретили меня восторженными криками - они-то думали, что я мертв.
        И уже успели поделить между собой вещи из моего рюкзака.
        С большим трудом мне пришлось втолковать им, что вещи придется вернуть - у этих дикарей действительно начисто отсутствует понятие частной собственности. Раз я так далеко и надолго ушел от рюкзака, значит, он мне не нужен, решили аборигены.
        Туземцы взяли лишь то, что сочли ничейным. А теперь считают вещи своими и упорно не хотят отдавать обратно. После долгих препирательств мне удалось вернуть имущество, хотя я и недосчитался нескольких банок консервов, брикетиков концентрата и симпатичного брелка от ключей. Но сами ключи вернуть удалось, чему я сильно обрадовался - я еще собираюсь когда-нибудь вернуться в свою квартиру. А поскольку домашний компьютер я изъял, то без ключей мне не войти.
        Вернул я и все остальные важные вещи - по крайней мере, те из них, про которые вспомнил.
        После этого я объяснил аборигенам, что, выходя на поверхность, они и близко не должны подходить к человеческому жилью. Пообещав, что если они будут выполнять мои заветы, то никогда не увидят ни Белого Спелеолога, ни Двуликую, я удалился в направлении Петербурга.
        Больше ничего серьезного мне не встречалось. Несколько раз ловил себя на мысли, что опять, как и ночью, неадекватно воспринимаю ход времени - то часы сжимаются в минуты, то минуты растягиваются в часы.
        Но теперь моя память, подхлестнутая историей про Белого Спелеолога и Двуликую, выдала и другие когда-то рассказанные знакомыми-спелеологами истории. По их словам, получалось, что подобные шутки психики, когда невозможно точно определить время, - обычное явление под землей.
        Встречались мне стаи крыс - удивительно больших и удивительно наглых. Сначала я расшвыривал их смачными ударами ноги. Но, шмякнувшись о стену, серые тела поднимались, отряхивались и вновь бросались в бой.
        Тогда я решил воспользоваться бластером. Поставил его на самую малую мощность. Не потому, что боялся убить крыс - буддистом я не являюсь и не испытываю угрызений совести, убивая столь мерзких тварей. Заряд тоже можно было не беречь - батарей хватаете лихвой. Просто я боялся, что слишком уж мощные выстрелы способны обрушить туннель. А бластер на это вполне способен - когда дед Иван расхваливал свое верное оружие, он явно его недохвалил.
        Даже поставленный на минимум, бластер оставался грозным оружием - его скорострельность действительно намного выше, чем у серийной модели. Град ярко-синих бластов, выглядящих невероятно эффектно во мраке подземелья, накрывал стаю мерзких крыс, и через несколько секунд не оставалось ни одной уцелевшей особи.
        В стороны летели ошметки разорванных бластами тел, брызгала кровь, тяжелый запах паленой шерсти густой волной прокатывался по туннелю вслед за раскатами эха, порожденного десятками верещащих и орущих от боли, еще полуживых крыс.
        Несколько секунд торжества над поверженными врагами и попытки пробраться, не наступая на дымящиеся трупики. Не получается, хруст черепов под ногами воскрешал в памяти полное боли верещание множества тоненьких голосов.
        Едва тронутые ногой тушки рассыпаются горячим пеплом, который темным облаком поднимается в воздух. Свет фонарика меркнет, в носу начинает свербеть...
        Наконец крысы перестали меня донимать - то ли я вышел из ареала их обитания, то ли успевшие сбежать с поля боя предупредили об опасности собратьев.
        После этого я пошел достаточно быстро и почти без проблем, лишь изредка поскальзываясь на ползающих в лужах слизняках. По-моему, нормальные слизняки хотя и любят сырость, но по лужам ползать не должны. Однако то ли мои скромные познания в слизнякологии неверны, то ли (что вероятнее) мне попались какие-то неправильные слизняки.
        К вечеру я подошел достаточно близко к самому Петербургу. Теперь следует подумать о том, как я буду выбираться на поверхность. Поскольку канализация давно не работает, то большинство входов в нее наверняка не в лучшем состоянии.
        Я вызвал схему туннелей, нашел ближайший выход. Как я и опасался, канализационный люк не хотел открываться - что-то заклинило в древнем механическом замке.
        Мощный выстрел из бластера наверняка бы решил эту проблему. Но быть погребенным под грудой камней почему-то не хочется. Значит, надо пробовать другие люки - один за другим.
        Все они не могут быть заблокированы - ни за что не поверю, что только одна девушка в этом мире неравнодушна к растущим в туннелях грибам. Да и аборигены подземелий, с которыми я имел честь обедать, слишком хорошо были знакомы с жизнью на поверхности. Наверняка все канализационные племена по ночам выходят из туннелей, чтобы заняться экспроприацией.
        Уже на втором канализационном люке мне улыбнулась удача - рычаг блокировки, несмотря на покрывавшую его ржавчину, повернулся легко.
        Судя по карте, это еще не Петербург, здесь располагается просто крупное поселение. Но мне вовсе не обязательно топать до самого города под землей.
        Да и выйти наверх мне просто необходимо: затхлый воздух подземелий уже здорово надоел, и темнота действует угнетающе. Тем более необходимо позвонить Галке.
        Конечно, лучше воздержаться от ненужных контактов с ней. Однако сейчас у меня есть веская причина - раз я вчера дал Даше адрес Галки, то обязан позвонить и предупредить. Иначе Галка может решить, что незнакомая девушка - часть хитроумной ловушки. Трудно представить, на что способна женщина, владеющая единоборствами и уверенная, что ее любимому грозит опасность.
        Так что я решил выбираться на поверхность: выйти в Сеть из туннелей нельзя, картами я смог пользоваться только потому, что догадался сохранить их в памяти чипа.
        Я толкнул открытый люк. Поворотный механизм поддался с трудом, тяжелый металлический круг с встроенным замком плавно поехал вверх.
        Заходящее солнце ударило прямо в глаза - хорошо, что очки избавляют от необходимости щуриться.
        Писк внутри головы заявил, что Сеть наконец-то доступна, однако мне уже не до этого - на поверхности разыгрывается сцена, заставляющая позабыть обо всем.
        Посреди пустыря на краю застроенной территории друг напротив друга стоят две группы людей. С одной стороны - в рабочих комбинезонах или простых штанах и просторных рубахах. С другой - коротко стриженные отморозки, затянутые в черную кожу. Тупые лица покрыты татуировками. «Бандиты!» - понял я, вспомнив объяснения подвозившего меня Николы.
        Каждый отморозок держал в руках оружие. Кто - обычный бластер, кто - штурмовой лучевой карабин, кто - боевой плазмомет. Один и вовсе был с громоздкой трубой дистортионного генератора. По их виду можно подумать, что парни собрались воевать против целой армии.
        Однако у противников оружия нет вовсе. В случае огневого контакта мирные работяги будут лишены всякого шанса. Однако сейчас они не думают о своих жизнях и не выказывают ни малейшего страха.
        - Я уже сказал, что вы не получите ее, - произнес один из безоружных.
        Я решил, что это глава клана. Высокий, широкоплечий мужчина лет сорока пяти. Стоит прямо, с достоинством, слегка впереди остальных.
        - Мы ее не отдадим, - повторил мужчина. - Умрем, но не отдадим.
        По лицам стоящих чуть позади него людей - тоже высоких, крепких - пробежала тень. Видимо, умирать они не слишком хотели. Но ни один мускул ни у кого не дрогнул - они готовы пасть в бою, раз так решил вождь. Я все больше и больше проникался к ним симпатией.
        - Умрете, говоришь? - усмехнулся один из отморозков. - Как скажешь!
        В его руке взметнулся плазмомет, но я был быстрее. Сраженный мелькнувшим бластом, он упал. После битв с крысами бластер стоял на минимальной мощности, поэтому отморозок еще жив, хотя уже балансирует на краю.
        Его банда, ошарашенная неожиданным вмешательством, повернулась в мою сторону. Следующим упал парень с дистортором - если бы он успел выстрелить, то, даже нырнув обратно в люк, я бы не спасся.
        Остальные отморозки уже пришли в себя, в мою сторону уставилось с десяток дул. Стоя боком к своим недавним собеседникам, они не видели того, что видел я: в руках безоружных до того людей оказались бластеры. И где они только их прятали раньше?
        Я юркнул обратно в люк, справедливо рассудив, что теперь-то бандитов расстреляют и без меня. Я успел вовремя. Отморозки, пока не подозревающие об опасности, обрушили на меня всю мощь своего оружия.
        Над люком замелькали бласты, вспыхнули огненные нити, полыхнули заряды плазмы. В люк посыпалась земля, я благоразумно отбежал подальше - расплавившийся песок может закапать вниз.
        Впрочем, до этого не дошло. Раздались крики.
        Я понял, что вопят бандиты. Через минуту, когда шум замолк, я решился выглянуть и убедился, что был прав.
        Там, где только что стояли бандиты, теперь лежат только трупы. Среди работяг пострадавших нет - видимо, фактор неожиданности в моем лице сыграл свою роль.
        - Не стреляйте! - на всякий случай крикнул я.
        - Да мы и не собираемся, - ободрил меня голос главы клана.
        После этого я решился вылезти наружу. Бластер из рук я не выпустил, но держу его направленным в сторону, нарочито не совсем естественно вывернув руку, показывая, что действительно не имею враждебных намерений.
        Конечно, я помог этим людям, но доверять мне им не с чего. Поэтому лучше перестраховаться, чем недостраховаться - они сейчас на взводе, любое мое неосторожное движение может стать последним.
        - Здравствуйте, я тут мимо проходил... - Только сейчас я понял, что слова мои звучат глупо, и замолчал.
        Местные настороженно рассматривают меня. Оружие держат небрежно, тоже направив в сторону. Однако уже тот факт, что держат, а не убрали подальше, говорит о многом.
        Я осторожно, стараясь двигаться не слишком резко, подвесил бластер к поясу. Это подействовало, люди слегка расслабились, хотя настороженность из взглядов не пропала.
        Впрочем, длилось это недолго. Мы быстро разговорились и прониклись взаимным доверием.
        Выяснилось, что отморозки - члены местного клана, сильного и агрессивного. Прочие местные кланы - все как один мирные - пытались с ним сосуществовать. До тех пор, пока один из бандитов - не самый последний в своем клане - не возжелал в жены девушку из рода, на территории которого я и нахожусь.
        Мирный, но доблестный род отказался - бандит был известен в округе своими садистскими пристрастиями в отношении женщин. Отдать ему девушку значило бы обречь ее на мучительную смерть.
        Данное разногласие и вызвало неприятный разговор, в самый кульминационный момент которого я и появился из-под земли.
        Узнав, что я направляюсь в Петербург, местные жители предложили переночевать, если я не боюсь оставаться на их территории.
        - А чего мне бояться? - удивился я. - Разве здесь опасно?
        - Теперь да, - нахмурился глава рода, которого, как я выяснил, зовут Дмитрием. - Клан Пылающих Воронов наверняка захочет отомстить за убитых. Но ночью они не нападут.
        Я задумался. Умирать из-за чужих разборок мне совсем не хочется. Однако, раз ночью ничто не угрожает, можно и остаться. Я сообщил об этом Дмитрию - он настоял, чтобы я называл его именно так, хотя и непривычно к постороннему человеку старше меня возрастом обращаться без отчества. Похоже, здесь отчества вообще не в ходу.
        Дмитрий пригласил меня отобедать с дороги. Вообще-то время ближе к ужину, но в целом его идея мне понравилась - запасов осталось совсем мало. Может быть, здесь я смогу купить или выменять немного консервов? Я спросил об этом у Дмитрия. Он заявил, что это исключено: так как я помог им в перестрелке, то они обязаны мне. Значит, я получу припасы даром.
        Я смутился - когда ввязывался в перестрелку, то меньше всего думал о собственной выгоде. Однако припасы мне действительно нужны, да и предлагает их Дмитрий от чистого сердца, так что приму этот дар с благодарностью.
        - А скажите, Дмитрий, - помешивая суп ложкой, спросил я (хотя он и настоял, чтобы обращался я к нему без отчества, но перейти на «ты» я себя так и не заставил), - как вы думаете, вам удастся отбиться завтра?
        - Да. Клан Пылающих Воронов думает, что без труда одолеет нас. Однако местные мирные кланы уже давно хотят избавиться от них, Вороны создают слишком много проблем. Большинство кланов понимают, что если сейчас Вороны вырежут наш род, то следующим может стать любой другой. Поэтому к нам придут на помощь множество соседних кланов. Я уже связался с ними, к утру их воины будут здесь. Мы разобьем Воронов, а потом направимся к их беззащитному поселению - Вороны наверняка пошлют к нам всех своих воинов. Мы легко захватим поселение Воронов, их вещи, их женщин и их детей.
        Я поперхнулся супом, так подействовали на меня последние слова Дмитрия. Но, немного поразмыслив, я понял, что такое решение действительно правильное - уж если все мужчины клана Воронов будут убиты, то женщинам и детям одним не прожить. Поэтому забрать их в свой род - самое гуманное, что можно придумать в данной ситуации. Да и имуществу Воронов не пропадать же.
        - Дмитрий, но, похоже, вас что-то гнетет. Вам не хочется убивать столько людей?
        - Не в этом дело. Хочется или не хочется - это не имеет значения, обороняться придется в любом случае. Поэтому глупо переживать по этому поводу. Хотя, конечно, неприятно. Но дело в другом - наши силы малы, мы хуже обучены, у нас меньше оружия. Разбить-то мы Воронов разобьем, соседи помогут. Но многие ли из нас смогут завтра возликовать о победе? И что будет громче - радостные крики или плач об умерших?
        Я еще раз поперхнулся супом. А ведь верно, многие из тех, кого я сейчас вижу, кто так приветливо мне улыбается, до завтрашнего вечера не доживут. А я уйду и даже не буду знать, кто из них жив, а кто погиб.
        - Но ведь, наверное, можно что-то придумать... Как-то повысить наши шансы... - неуверенно забормотал я, даже не заметив, что произнес слово «наши», а не «ваши».
        - Вот я и думаю, - ответил Дмитрий.
        Аппетит у меня куда-то пропал. Суп я кое-как дохлебал, от второго отказался. Пошел в выделенную мне комнату.
        Чтобы как-то отвлечься, я решил позвонить Галке. Очки, которые во время обеда покоились в кармашке комбинезона, я положил на стол, направил их сенсоры на себя. Теперь смогу провидеофонить нормально, с изображением. Выбираю в списке контактов нужный номер. Через секунду на втором визуальном слое предстает Галка.
        - Здравствуйте, - произносит она. - С вами говорит автоответчик. Сейчас я не могу подойти к видеофону. В ближайшие пару недель меня не будет в городе. Но если хотите, можете оставить сообщение.
        - Привет, Галка, - улыбаюсь я.
        По-настоящему улыбаюсь: лицо Галки навевает светлые воспоминания о школе, о настоящей дружбе. Это лицо из другой жизни, из жизни, которой я жил еще неделю назад, где нет места бластерам, агентам ФСБ, где не приходится решать за все человечество.
        - Это я, - продолжаю свой доклад автоответчику. - Если ты не можешь, то не подходи к телефону, я просто хотел сказать, что...
        - Что значит «если не можешь»? - сменяется записанное изображение живым лицом. Улыбающимся и очень усталым. - Можно подумать, что я по горло в делах. А на самом деле я здесь умираю от скуки. И все жду от тебя хоть какую-нибудь весточку. Я же волнуюсь. Ты как?
        - Неважно. Но в целом нормально, справляюсь. Надеюсь через несколько дней вернуться домой, к этому времени Должно все утрястись.
        Я не слишком правильно выразился - я не надеюсь, я знаю наверняка. Утрясется тем или другим образом. Но для этого пришлось бы слишком многое объяснять, ведь Галка до сих пор не знает, что Развилка наступит уже на этой неделе и судьба Олега различна в разных ветвях реальности.
        Пришлось бы объяснять ей это. А еще то, что от меня зависит, выживет ли Олег или нет. Если она узнает это, то я не смогу смотреть ей в глаза, не смогу противиться затаенной в них мольбе, не смогу сделать объективный выбор.
        - Галка, как Олег? - спросил я, пытаясь отогнать ненужные мысли.
        - Шансы есть. Примерно пятьдесят на пятьдесят. Слушай, Сашка, ты же будущее можешь предсказывать... Посмотри, что там с Олегом.
        - Галка, ну ты же знаешь, что...
        - Да знаю, знаю, - прервала меня Галка. - Практически невозможно по заказу найти данные о конкретном человеке. Вы, предсказатели, действуете наоборот - сначала натыкаетесь на интересные факты, а потом ищете человека, которого это заинтересует. Извини, я просто совсем измучилась от этой неопределенности, потому и говорю глупости.
        - Неопределенность действительно изматывает. Но если бы ты точно узнала, что шансов нет, разве тебе было бы легче?
        Я чувствовал себя последней сволочью. Вроде бы делаю все как надо, так как будет лучше всем. Если и солгал сейчас Галке, то только чтобы она зря не волновалась, чтобы не испытывала пустых надежд - ведь если я скажу правду, то она узнает, что спасти Олега очень просто. Но это может оказаться не тот выбор, который я должен сделать. Так что шансы такие же, как и названные ею, - пятьдесят на пятьдесят.
        Поэтому уж лучше суровая правда жизни, чем пустые надежды и ненужный соблазн повлиять на мое решение. Я все делаю правильно. Но почему же я чувствую себя таким подонком?
        Чтобы отвлечься от невеселых мыслей, я перехожу к главному.
        - Галка, слушай, тут такое дело... - замялся я. - В общем, я тут одного мальчика встретил, ему пересадка печени нужна. С деньгами проблем нет, но надо его где-то поселить, в больницу определить.
        - Большой мальчик-то?
        - Десять лет.
        - Надеюсь, с ним есть кто-то из взрослых?
        - Да. Сестра старшая. - По Галкиному голосу я понял, что она готова приютить Игоря, и приободрился. - Ты сможешь их связать с кем-нибудь из своих знакомых, так, чтобы не раскрывать, что ты в Москве?
        - Запросто. Кому-нибудь из сослуживцев пошлю письмо как бы из отпуска. В общем, присылай этого мальчика с его сестрой ко мне.
        - Да я уже... Ну ладно, пока, мне тут бежать надо.
        Я прервал связь. С одной стороны, камень с плеч, одной проблемой меньше. Но с другой - позвонил-то я Галке, чтобы отвлечься. Не слишком-то получилось, но все равно нужно возвращаться к реальности.
        А реальность такова: завтра дружелюбных людей, которые приютили меня, будут убивать. И чем-то я должен помочь. Вот только чем? Явно не банальным участием в битве -умирать мне не только не хочется, но и нельзя. Сначала нужно решить судьбу человечества.
        Тогда чем я могу помочь? Добрым советом? Смешно, эти люди живут в своем мире всю жизнь и наверняка знают о нем больше, чем я.
        Хотя, с другой стороны...
        Чип, повинуясь внезапно возникшей мысли, послушно вывел перед глазами окно сайта, который я посещал еще в школьном возрасте, когда лень было делать домашнее задание по физике.
        Несколько минут я внимательно читал тексты, статьи, запрашивал новые. С помощью программ с этого же сайта сделал несколько расчетов. И только после этого понял: я действительно могу помочь.
        Не теряя времени, я разыскал Дмитрия и сообщил, что именно мне нужно для спасения деревни. Он удивился моим словам и сначала не поверил. Но, выслушав, подумал и решил, что это действительно может сработать.
        Мы направились на склад, где он и выдал фонарик, рацию и рестрикционный аккумулятор - пока только по одной штуке каждого из этих предметов. Но сказал, что если испытания пройдут успешно, то всю ночь жители деревни будут мастерить из мирных предметов смертоносное оружие.
        Сперва я разобрал фонарик - он сам мне не нужен, необходим только фокусатор светового луча. Затем я раскурочил рацию. Из нее удалось смастерить неплохой дистанционный детонатор. Теперь нужно повозиться в схемах генератора базового пучка в фокусаторе. После нескольких неудачных попыток я наконец смог добиться того, чтобы кольцо фокусатора создавало область искривленного пространства не внутри себя, а чуть сбоку. Именно этим боком кольцо и было прикреплено к аккумулятору. После этого оставалось только прицепить к получившемуся агрегату самопальный детонатор.
        Наступило время для испытания. Мы вышли в поле, метров на сто отойдя от деревни. Так далеко не обязательно - взрыв будет не настолько мощным, но лишняя предосторожность не помешает. Да и ни к чему скотину-то пугать, а то молоко скиснет.
        Встав в безопасном отдалении, я взял в руки пульт, сделанный из другой рации. Дмитрию и нескольким местным, захотевшим наблюдать за экспериментом, я посоветовал отвернуться. Мои собственные глаза надежно защищены темными очками.
        Теоретически я все сделал правильно, устройство должно сработать. Но кто знает, что выйдет на практике?
        Есть только один способ узнать. Я выдохнул и нажал кнопку на пульте.
        Аккумулятор с прикрепленными фокусатором и детонатором вздрогнул - по нему прокатилась волна пространственного искривления. Волна совсем слабенькая - все-таки это всего лишь фокусатор, который должен создавать линзу из искривленного пространства, чтобы нужным образом направлять луч света.
        Но и этого небольшого искривления хватило, чтобы разрушить структуру аккумулятора - я специально разладил стабилизатор, который должен защищать целостность структуры от повреждений. Вся накопленная внутри энергия вырвалась на свободу.
        Место, где только что лежал аккумулятор, озарилось чудовищно яркой вспышкой пронзительного голубовато-белого света. Лицо обдало жаром - сначала от инфракрасного излучения, затем нас накрыла волна раскаленного воздуха. А потом в глазах неприятно потемнело, начало мутить, мозг наполнился звенящей болью, тело свело легкой судорогой. Еще одна волна пространственного искривления, причем достаточно сильная - если бы я стоял чуть ближе, то клеточная структура тела получила бы фатальные повреждения, да и капилляры бы не выдержали.
        В довершение всего на меня посыпалась раскаленная земля.
        Похоже, из фонарика, аккумулятора и рации бомба получилась даже мощнее, чем я ожидал. А я ведь еще специально взял наполовину разряженный аккумулятор!
        Но откуда же взялась вторая волна пространственного искривления? Вероятно, при распаде аккумулятора разность потенциалов на контактах чудовищно возросла. А поскольку к контактам был присоединен фокусатор - именно от аккумулятора он брал энергию для первого, маленького искривления пространства, - то он распался, напоследок создав мощную дистортионную волну.
        Впрочем, это неважно. Свет, тепло, искривление пространства - главное, что энергия аккумулятора в очень короткий промежуток времени выбрасывается наружу. Конкретная форма не имеет значения - при такой мощности неконтролируемая энергия в любой ипостаси способна нести только разрушение.
        А значит, у меня получилось.
        Я так глубоко ушел в свои мысли, что не сразу заметил, как наблюдавшие за экспериментом хлопают меня по спине, что-то одобрительно кричат. Что именно, разобрать не смог, я стоял к месту взрыва ближе всех, и, похоже, меня слегка контузило.
        Некоторые наблюдатели подошли ближе к эпицентру, который был ясно обозначен воронкой. Метра два в диаметре и полметра в глубину угольно-черный котлован. Вокруг него земля выжжена, чуть дальше еще тлеют остатки травы. Все это, а также пространство вокруг обильно припорошено вывороченной взрывом землей.
        Похоже, здесь еще долго ничего расти не будет. Однако местных это не сильно расстроило: теперь у них есть мощное оружие против бандитов-отморозков, и у каждого из них появилось гораздо больше шансов вернуться завтра к семьям.
        Постепенно слух начал возвращаться. Сквозь звон в ушах стали проступать отчетливые слова - люди хотели высказать все, что они обо мне думают. Думали они много хорошего, однако я довольно невежливо прервал их похвалы - у меня в голове бурлит еще несколько идей, и боюсь что до завтрашнего утра мне не успеть воплотить их все в жизнь.
        Я наскоро объяснил наиболее способным из местных, как изготовлять бомбы. Сам же засел в комнате и снова полез на сайт. Вообще-то предназначен он в основном для школьников и студентов - здесь можно найти и программы, имитирующие репетитора по любому предмету, и программы для решения самых разных задач - для тех, кому лень самому делать домашние задания.
        Есть на сайте и программы, которые будут полезны тем, кто с физикой знаком мало, но любит мастерить удивительные вещи из подручных средств. Например, бомбы из фонариков.
        Правда, я-то физику хорошо знаю, все-таки с детства путешествиями во времени бредил. Но я больше разбираюсь в сухой теории. Сделать что-то собственными руками для меня проблема.
        Однако никакие проблемы не страшны, если есть желание и знаешь, где искать решение. Желание помочь местным у меня огромное. А решения, практически готовые к применению, в изобилии выложены на сайте.
        Сначала ворочать мозгами было тяжеловато - все-таки мозг сильно потрепан. Но организм обладает удивительным свойством - он способен очень быстро восстанавливать те свои подсистемы, которые ему необходимы.
        В первый же день практически полностью «ожили» самые примитивные участки психики, необходимые для удовлетворения витальных потребностей. Но теперь моей жизненно необходимой потребностью стала помощь этим людям. А для этого нужны более высокоорганизованные структуры психики. И они восстанавливаются.
        Я чувствую, как с каждой секундой оживают мысли, обостряется интеллект, просыпается фантазия - не бесплотные мечтания, а конструктивное, созидательное воображение.
        Все-таки замечательная вещь - жизненные принципы, мораль, альтруизм. И пусть говорят, что сейчас они только мешают жить, что они ограничивают свободу. Пусть говорят, что их век прошел, что они были необходимы, только пока человек не мог выжить без социума.
        Да, иррациональные мотивы действительно ограничивают. Но зато они дают нам силы: разве смог бы я так быстро установиться, если бы не ощущал всем своим существом необходимость помочь этим людям?
        Да, я мог бы и не ввязываться в перестрелку, потихоньку спуститься назад в канализацию, пойти дальше. Я раньше добрался бы до Питера. Но разве пошло бы мне на пользу существование дикого зверя, движимого только эгоизмом? Не потерял бы я себя? Было бы у меня больше шансов выжить в Петербурге, уходить от преследования, если бы я перестал быть человеком?
        И самое главное - не надо забывать о своей главной цели. Разве имел бы я право решать за все человечество, если бы растерял в себе все человеческое? Я хочу найти вариант, который был бы лучше для всех. Но разве смог бы я решить, как лучше помочь всему человечеству выбраться из временной вилки, если бы я отказался помочь конкретным людям в трудной ситуации?
        Размышления убедили меня в том, что я абсолютно правильно поступил, вмешавшись в чужой конфликт. А поскольку эти мысли шли «фоном» параллельно с работой в Сети, то к моменту, когда я убедился в правильности решения, я уже знал, чем еще могу помочь местным жителям.
        Прежде чем пойти к Дмитрию и рассказать свои идеи, я налепил на каждое запястье по тонизирующему пластырю - похоже, спать этой ночью не придется.
        До трех часов утра мы провозились с подготовкой к битве. Собирали из подручных материалов хитрые устройства, ставили на поле боя ловушки, минировали подходы, готовили засады, копали окопы.
        Я думал, что провозимся дольше. Однако жители деревни сил не жалели - все понимали, что лучше сейчас поработать с огоньком, зато завтра бой будет не таким жарким.
        А после полуночи начали собираться жители ближайших населенных пунктов. Сначала изумлялись - с военной наукой они не знакомы совсем. Увидев рытье окопа, они решали, что местные окончательно отчаялись и теперь готовят себе могилы. Однако, выслушав объяснения, приходили в восторг и включались в работу.
        Таким образом, управились мы раньше, чем я думал. Выставив дозорных - на всякий пожарный, - мы погрузились в сон. Накануне битвы трудно спокойно видеть сны, однако силы восстановить необходимо.
        Утро прошло в тревожном ожидании. Люди были собраны, сосредоточены, наполнены мрачной решимостью. Скот и куры, почувствовав настроение деревни, тоже угомонились - не слышно ни мычания, ни кудахтанья, ни тявканья щенков. Погода соответствует: царит мертвый штиль, тихий воздух наполнен звенящей тишиной.
        Чтобы немного снять напряжение, мы с Дмитрием принялись еще раз объяснять план обороны. Объяснял главным образом Дмитрий, хотя разрабатывал план в основном я. Но я сейчас занят - внимательно смотрю на картинку, передаваемую спутником на мой чип, чтобы заблаговременно предупредить о приближении Воронов.
        Еще вчера влезть в Сеть спутникового слежения было для меня непосильной задачей. Да, убегая от агентов ФСБ, я уже проделал это, но тогда мой мозг работал с невероятной производительностью. А вспомнить я не мог - такие перегрузки сильно бьют по памяти.
        Но чип-то может вспомнить, он сохраняет записи всех отдаваемых ему команд! Когда вчера вечером эта мысль пришла в голову, было сильное желание несколько раз удариться лбом об стенку - упустил из виду такую простую деталь! Остановило меня только присутствие людей. Да и голова мне пока нужна для другого.
        Наконец инструктаж пройден. Каждый знает свое место, свои обязанности. Напряженная атмосфера снова заволакивает все вокруг.
        Наконец на втором визуальном слое я вижу большие черные бронированные машины - именно там, откуда мы их и ожидали. Едут быстро, километров сто в час. Значит, минут через двадцать будут здесь. - По местам, - выдыхаю я.
        ГЛАВА 14
        
        Народ засуетился. Впрочем, это не обычная суета - со стороны может показаться, что люди хаотично мечутся туда-сюда, но на самом деле их передвижения хорошо организованы. Да, бегают они не строем. Но за один вечер невозможно обучить перемещениям строевым шагом. Да и не нужно это для боя.
        Завершаются последние приготовления. Раздается оружие, проверяются ловушки, устраняются не замеченные раньше огрехи в маскировке засад.
        Каждый боец получает стимуляторы. Я пожертвовал все свои медикаменты, да и синтезатор всю ночь выдавал какие-то препараты. А местный травник Онуфрий варил отвары, которые тоже должны подстегнуть физиологию бойцов.
        Я устроился на наблюдательной позиции - на чердаке трехэтажного дома, самого высокого в деревне. Конечно, я могу видеть происходящее со спутника. Но все же лучше обозревать ситуацию с разных точек, не только сверху. Да и со стороны смотреть привычнее, чем с высоты птичьего полета.
        В руках у меня пульт - его я состряпал из трех раций. Это сложное устройство позволит мне контролировать все заложенные мины.
        Последние приготовления завершены. Я внимательно слежу за темными точками бронированных машин. С каждой минутой они все ближе.
        Наконец машины доезжают до места, где от широкой ленты грунтовой дороги отходит дорога чуть поуже - она идет прямо к деревне. Грохоча и поднимая тучи пыли, громоздкие монстры на колесах все ближе и ближе подъезжают к заминированному участку. Я напрягся, пальцы скользнули по пульту, замерли на нужных кнопках.
        Бросив мимолетный взгляд на облако пыли, фиксируемое сенсорами очков, я снова сосредоточиваюсь на втором визуальном слое.
        Серая лента, по обеим сторонам которой раскинулись зеленые поля. Лента упирается в кучку простеньких строений, большинство из которых - фикция. Чуть дальше еще одна кучка домиков, это уже жилые здания, туда мы не должны допустить противника ни при каких условиях.
        Не должны, значит, не допустим.
        В одном месте серая лента дороги усыпана красными точками - это мины. От воспоминания о минах заныли ладони - очень трудно было копать утрамбованную землю дороги. Впрочем, еще труднее было придать ей нетронутый вид.
        Черные прямоугольники доезжают до красных точек. Подрывать еще рано, надо подождать, пока машины чуть углубятся на заминированную территорию, иначе, едва первая машина взлетит на воздух, задние подадут назад.
        А теперь пора. Слегка дрожащий палец утапливает красную кнопку в черный пластик пульта. Сейчас лучше не отвлекаться, однако я не утерпел, обратился к первому визуальному слою - очень хочется посмотреть на взрыв своими глазами.
        И я не пожалел, зрелище того стоит. Вчера при испытании мины я находился слишком близко. Успел заметить лишь свет, жар и волну воздуха. Однако сейчас, издалека, вспышка выглядит удивительно красиво.
        Из-под днища громоздкой бронемашины вырвался ослепительно-белый свет, который окутал черный корпус, окружил его сияющей аурой. Воздух вокруг всколыхнулся - частично это вызвано резким его нагревом, частично - дистортионнои волной. Затем до меня долетели отзвуки оглушительного хлопка.
        Сияние исчезло. Вокруг корпуса машины пространство все еще вибрирует - мощная броня из композита на основе волокон квазимолекулярного углерода вызвала эффект дистортионного эха.
        Затем раздался еще один взрыв, из-под машины вырвались языки багрово-малинового пламени - сдетонировал реактор.
        Проехав по инерции еще полметра, броневик остановился. Теперь он представляет жалкое зрелище: по броне змеятся глубокие трещины, местами черный корпус оплыл, сварные швы, скрепляющие отдельные части корпуса, разошлись.
        Машина пришла в полную негодность, но композитная броня задержала дистортионную волну. Разрушившись сам, броневик защитил находящихся внутри людей.
        Водители прочих машин отошли после шока, некоторые, самые догадливые или самые трусливые, дали задний ход. В этот момент мой палец опять скользнул по пульту, прогремел еще взрыв, задний броневик остановился, окутанный бело-голубым сиянием.
        Теперь находящиеся в середине колонны броневики оказались заперты - спереди и сзади дорога заблокирована. Экипажу одной из машин пришла в голову «гениальная» мысль - съехать с дороги и объехать препятствие по обочине.
        Уж не знаю, куда он собирался ехать - вперед или назад, продолжить атаку или позорно, но благоразумно спасать свою шкуру.. Теперь уже не узнаю никогда - «гениальная» мысль оказалась предсказуемой. Еще одно движение пальца по пульту, еще одна голубая вспышка, еще один броневик вышел из строя.
        Теперь осталось только ждать - мин совсем немного, да и расположены они так, что не причинят серьезного ущерба броневикам. Взорвать их я собираюсь, как только люди выберутся из-под укрытия композитной брони.
        Некоторое время ничего не происходило. Сенсоры очков засекли обмен информационными пакетами между броневиками. Агрессоры активно совещаются. Но содержание передач узнать не удалось - чтобы перехватить не предназначенный тебе информационный пакет, нужно обладать оборудованием, которое не каждая спецслужба имеет.
        Наконец один из броневиков рванул с места, расталкивая соседние машины. На него обрушился целый шквал инфопакетов - видимо, приказы дезертирам вернуться.
        Дезертиры не послушались, за что и поплатились: когда броневик проезжал мимо одной из мин, очередной взрыв разорвал тишину знойного полдня. Не очень удачно - машина находилась не точно над миной.
        Но все же реактор сдетонировал, он вообще оказался невероятно уязвимым узлом броневиков. Да и идея поместить его под днищем оказалась не самой лучшей. Хотя эти машины планировалось использовать для набегов на мирные селения. С этой точки зрения такое размещение реактора оптимально: от выстрелов из легкого оружия он надежно защищен, а тяжелого у земледельцев и ремесленников нет. И уж тем более никто из агрессоров не предполагал, что против них могут быть использованы мины.
        Все затихло. Даже обмен инфопакетами прекратился - видимо, куцые мозги нападающих только сейчас со скрипом начали осознавать, во что они вляпались.
        Наконец агрессоры поняли, что надо что-то делать. Они предприняли самое разумное в данной ситуации - попытались убраться с опасного участка на броневиках.
        Машины они, конечно, потеряют, но и минное поле будет обезврежено, после чего они смогут выбраться из-под укрытия брони, не опасаясь, что взрывом заденет их самих. А если повезет, то часть броневиков удастся спасти.
        По команде машины засуетились, ринулись в разные стороны, как тараканы от тапка. Мои пальцы забегали по пульту, с хрустом вдавливая кнопки. Броневики скрылись под ярким маревом взрывов. Рассмотреть, что происходит там, невозможно, хотя чип и пытается вычленить из бушующего зарева хоть какую-то информацию.
        Несколько раз проглядывали темные силуэты. И если проглядывали они вблизи с установленной миной, то еще одна кнопка вдавливалась в пластик пульта. Если же около промелькнувшего силуэта мины не было, то я запоминал скорость и направление движения машины, с тем чтобы определить, в какой момент он проедет мимо мины.
        Все это закончилось через четверть минуты. В голове стоит привычный гул - так бывает после нескольких часов работы в Инсайде, пульсирующий поток крови пытается обеспечить мозг требуемым количеством питательных веществ.
        Белое сияние пропало. Отголоски грохота стояли в воздухе еще несколько секунд. Из двенадцати бронемашин восемь остались стоять на минном поле. Семь из них самостоятельно передвигаться уже не способны, но корпус относительно цел. Одна раскололась пополам. Внутри нее виднеются тела в серых комбинезонах. Оголенные участки кожи почернели. Однако я так и не успел рассмотреть, чем вызван столь необычный цвет: то ли кожа обуглилась, то ли буйство дистортионных волн повредило капилляры тела, превратив всю поверхность тела в одну большую гематому.
        Однако рассматривать трупы времени нет - сейчас еще достаточно проблем с живыми. Четыре вырвавшихся с заминированного участка броневика резво понеслись к деревне. Ехали уже не по дороге, а возле нее по полю - поняли, что на дороге могут быть еще мины.
        Близко к деревне им подобраться не удалось - врага остановила полоса широких траншей и нечто наподобие противотанковых ежей времен Второй мировой войны. Несмотря на свою простоту и легкость в изготовлении, они оказались весьма эффективными и через четыреста с хвостиком лет после изобретения.
        Объехать препятствия броневики даже не попытались - слева и справа траншеи упираются в густой лес, окружающий деревню. Машины постояли еще некоторое время, вероятно, проводили визуальное изучение траншей. Когда же таковое изучение не выявило путей преодоления препятствий, экипажи машин начали активно совещаться. Несколько инфопакетов понеслось и к поврежденным броневикам.
        Те распахнули люки, изрыгая наружу вооруженных людей. Похоже, они решили собрать все уцелевшие силы около траншей, после чего пересечь их.
        Я подождал, пока из поврежденных броневиков выберется побольше людей - от всего минного поля осталась одна мина. Если подорвать ее в нужный момент, то враг понесет значительные потери.
        Враг, однако, потери нести не пожелал - вылезшие сразу же бросались к траншеям. Таким образом, в каждый момент на минном поле одновременно находится не так уж много людей. Похоже, не получится одним нажатием кнопки положить половину вражеской армии.
        Что ж, древние говорили: мудр тот, кто умеет довольствоваться малым. Я себя глупым не считаю, так что буду изрывать столько народу, сколько есть.
        Суетящиеся фигурки людей окутались сферой света. Те, кто стояли подальше, тут же испуганно попадали. Тем, кто стоял ближе, повезло меньше.
        Когда вспышка потухла, открылась жуткая картина - в эпицентре взрыва осталась воронка, по краям которой взрывом расшвыряло кучи обуглившегося фарша. Меня слегка замутило, так явно я представил ужасный запах, который там стоит.
        Чуть дальше лежат трупы, которые просто разворотило. Резонанс дистортионных волн в полостях организма разорвал несчастным грудные клетки, брюшные полости полопались, выпуская на волю чудовищные фонтаны из клочьев кишок, желудка, ошметков печени, почек и селезенки. Серая жижа, еще минуту назад бывшая мозгом, теперь разбрызгалась по окрестностям.
        Те, кто находился еще дальше от эпицентра, практически не пострадали. Полопались капилляры, слегка пострадала клеточная структура мягких тканей, несерьезные внутренние кровоизлияния тоже не смертельны.
        Гораздо больше они пострадали морально. Многие, оглядев себя, сразу же вышли из шокового ступора. Принялись орать, пытаться стряхнуть с одежды кровавую жижу, бывшую когда-то их товарищами. Один бандит истошно завопил, когда понял, что острый предмет, вонзившийся в ногу, - осколок чьего-то черепа.
        Многие попадали здесь же, физические травмы в сочетании с шоком окончательно их добили. Другие, благополучно проблевавшись, направились к ожидающим их четырем броневикам около траншей. Шли, с трудом переставляя ноги, на ходу пытаясь унять идущую из носа кровь. У меня даже зародилось некое подобие уважения к ним. Те, кто еще не успел покинуть развороченные броневики, в панике рванули наружу. Каждый пытался спасти свою жизнь, не понимая куцым, да еще и затуманенным страхом разумом, что снаружи еще опасней.
        Многие, едва выбравшись из люка, не удерживались на броне - поток паникующих задевал их, сталкивал вниз. Некоторые успевали подняться, снова влиться в поток, броситься прочь. Другие замешкались, и обезумевшие от страха люди спрыгивали прямо на них. Кого-то затоптали насмерть, другие все-таки сообразили закатиться под днища машин.
        Поток паникеров не прекращался. Бандиты бежали, сбивая на землю своих товарищей, попавших под взрыв, но выживших. Одного ослепшего, которому дистортионной полной порвало кровеносные сосуды в глазах, сбили с ног. Бежавшие сзади начали спотыкаться, падать, образовалась куча извивающихся тел, пытающихся выбраться.
        Время от времени некоторым удавалось выбраться из кучи, но падало в нее все-таки больше, куча все росла. Наконец поток паникеров начал иссякать, а те, кто еще бежал сзади, благоразумно огибали груду тел.
        Постепенно колышущийся клубок стал рассасываться. Кто-то уходил на своих двоих, кто-то уползал, волоча за собой переломанные ноги. Наконец на месте груды осталось лишь несколько тел, которые уже не двигались. Некоторое время они так и лежали, потом зашевелились, из-под них вылез ослепший, который и стал причиной давки. Несмотря на то что он пробыл внизу кучи дольше всех, принимая всю тяжесть на себя, руки-ноги у него оказались целы. Он шел несколько секунд, а затем в изнеможении свалился рядом с человеком, у которого из горла вместе с хриплым кашлем вырывались потоки крови и ошметки легких. Вероятно, во время взрыва парень находился близко к эпицентру, но лежал на земле - его практически не обожгло, однако дистортионной волной легкие разодрало.
        Те, кто еще могли продолжать бой, уже почти собрались у линии траншей. Из четырех целых броневиков, подъехавших к траншеям, начали выбираться люди. Все силы неприятеля сконцентрировались в одном месте. Несмотря на многочисленные потери, их осталось еще человек семьдесят. Но все же минное поле сработало хорошо - в начале боя армия клана Пылающих Воронов была раза в два больше.
        Теперь пульт можно отложить в сторону - мин больше не осталось. Пришла очередь рации - с ее помощью я буду координировать действия «артиллерии» и еще нескольких сюрпризов.
        Нажав кнопку передачи, я сказал:
        - «Тополь», ответьте!
        Через несколько секунд сквозь шорох помех раздалось невнятное:
        - «Тополь» на связи, прием.
        - «Тополь», батарею к бою! - Я настолько вошел в роль, что начал шпарить заученной когда-то в университете на «военке» терминологией. - Основное направление сорок два ноль.
        В это время силы неприятеля приступили к преодолению линии траншей.
        - «Тополь», дистанция сто двадцать.
        - Есть дистанция сто двадцать! - раздалось через несколько секунд, в течение которых даже сквозь треск помех были слышны скрип собранного за ночь механизма и шум мотора.
        - Пли!
        Над одним из сарайчиков взметнулась чаша катапульты, выстрелив в небо черной точкой, которая описала дугу и хлопнулась прямо позади толпы нападавших. Немного дальше, чем я предполагал. Похоже, самодельные мины имеют аэродинамические свойства, отличные от свойств тех болванок, с помощью которых мы производили пристрелку.
        Враги, похоже, так и не поняли, что же свалилось рядом с ними. Ведь самих мин они еще не видели, поэтому пришли в недоумение: почему это мы швыряемся в них аккумуляторами? Некоторые подошли ближе, обступили аккумулятор, пытаясь понять, в чем же здесь подвох.
        Один из них все-таки оказался благоразумным - для него оказалось достаточно предположения, что подвох все-таки есть. А уж в чем конкретно он заключается, дело десятое. Так что этот благоразумный понесся прочь, что-то крикнув своим.
        Те поддались стадному инстинкту, понеслись за ним. Это и спасло им жизнь. После взрыва остались лежать лишь пятеро самых медлительных. Или самых любопытных. Как говорится, любопытной Варваре... Но здесь у нас не базар, а бой, так что оторвало им не только нос.
        - «Тополь», слушай мою команду! - закричал я в рацию. - Я буду сначала командовать: запустить часовой механизм мины, - а через несколько секунд команду: открыть огонь! Потому что мины слишком уж долго лежат на земле после падения. Теперь, когда Вороны знают, что эти штуки взрываются, они будут отбегать в сторону. И вывести из строя удастся только того, кому эта бандура долбанет непосредственно по кум полу.
        - Есть! - с энтузиазмом ответил мне совсем молодой голос.
        Способные все-таки здесь люди - я на «военке» три года учил артиллерийскую науку, и то до конца не выучил. А местные за одну ночь освоили. Хотя катапульта, которую мы собрали за ночь, попроще, чем минометы.
        Наконец паника в рядах нападающих улеглась. Командиры собрали всех разбежавшихся в плотную толпу. Неужели они не понимают, что мне это на руку? Ведь чем кучнее они соберутся, тем больше народу можно положить одним выстрелом.
        - «Тополь», заряжай осколочной! Вправо два-ноль. Дистанция сто пять.
        Дистанцию я пересчитал с учетом перелета первой мины и передвижений, совершенных противником, а также вспомнив, что осколочная мина тяжелее обычной.
        Надеюсь, что этот выстрел будет удачным - осколочная мина всего одна. Представляет она из себя ту же самодельную мину, только обвешенную заточенными кусочками металла. Предварительно, правда, пришлось покрыть мину листами композита - без этого металлические осколки при взрыве просто расплавились бы. Из-за этого и мина только одна - готового композита у сельчан не было, а его синтез занимает много времени. Только один комплект и успели сделать.
        Но уж если попадание будет успешным, то эффект должен оказаться потрясающим.
        - «Тополь», активируй таймер мины!
        - Есть активировать таймер!
        - «Тополь», после активации немедленно доложить и ждать команды к открытию огня.
        Несколько секунд из рации доносилось сосредоточенное пыхтение.
        - Таймер активирован! - раздалось наконец. Несколько мгновений я ждал. Надеюсь, что задержку рассчитал правильно и что парнишка доложил сразу же после активации. Надеюсь, что они успеют выстрелить сразу после моей команды. Иначе весь минометный... то есть катапультный расчет - трех человек - сначала разорвет, затем поджарит.
        - «Тополь», пли! - проорал я, когда рассчитанные несколько мгновений истекли.
        Снова взметнулась чаша катапульты. Гулкий стук ее пластиковых конструкций известил врага об очередном подарке.
        Атакующие понеслись в разные стороны, надеясь убежать как можно дальше от места падения мины. Однако никто из них не знал, куда упадет снаряд. Так что бежали они, высоко задрав головы, пытаясь предугадать траекторию. А так как бег с задранной головой чреват последствиями, то эти последствия не замедлили сказаться, вылившись в многочисленные столкновения и падения.
        Кого-то опять затоптали. В голове промелькнула мысль, что в разгроме неприятеля в большей степени будет виновата их собственная паника, а уже потом наши действия. Впрочем, уже через секунду эта мысль канула в небытие, я понял - никакая паника не способна оказать такого эффекта, как самодельная осколочная мина.
        Мина сработала гораздо лучше, чем я предполагал. Даже несмотря на то что с задержкой я все-таки напортачил и взрыв произошел еще в полете. Воздух озарился чудовищной вспышкой, на фоне леса загорелось новое солнце, очертания пейзажа вокруг зарева всколыхнулись, исказившись линзой пространственного искривления.
        Эффект оказался сногсшибательным. В прямом смысле этого слова - многих Воронов сшибло с ног, повалило на землю. Остальным помогло лишь то, что они все-таки успели убежать подальше.
        Новоиспеченное солнце унаследовало от мины набранный при падении импульс. Продолжая движение мины, взрыв обрушился с неба на землю, оставляя за собой сияющий хвост. Движение как-то сместило дистортионную волну, что вызвало эффект призмы - хвост оказался окрашен во все цвета радуги.
        И эта комета с пронзительно-белым ядром и радужным хвостом ударила о поверхность земли, чтобы тут же исчезнуть. В месте ее падения все было выжжено, чуть поодаль остались трупы, порванные волной пространственного искажения, простреленные кусочками металла, обожженные. Трупы, которым посчастливилось оказаться подальше от эпицентра, пострадали в меньшей степени, некоторые из них даже шевелятся и стонут. Хотя нет, те, которые стонут, еще не трупы. То есть трупы, но не сейчас, а в перспективе.
        Тех, кто находился еще дальше, обожгло не слишком сильно, да и дистортионная волна лишь слегка потрепала. Зато шквал летящих с огромной скоростью ошметков металла накрыл и их.
        Даже не будучи заточенными, железяки нанесли бы огромный ущерб - летели они со скоростью пули. Да еще дистортионная волна вызвала эффект остаточной вибрации, благодаря которому при попадании в тело осколки эффективно разрывают мягкие ткани и дробят кости. И без того огромная убойная сила осколков усилилась благодаря специальной обработке металла - на поверхности сделано много крупных заусенцев, которые разрывают тело еще лучше.
        Жаль, что осколочная мина была всего одна. После взрыва численность вражеских сил уменьшилась вдвое. Еще бы одну такую мину, и можно идти праздновать победу.
        Впрочем, оставшиеся тридцать-сорок человек можно перестрелять и из ручного оружия, не прибегая к тяжелой артиллерии.
        - «Тополь», вправо три-пятьдесят, дистанция восемьдесят!
        У меня есть секунд десять, пока катапультеры меняют настройку механизма, а мотор от грузовика тянет вниз, в боевое положение, чашу на упругой пластиковой палке. И это время я намерен потратить с пользой.
        Поднимаю с пола винтовку, конфискованную вчера у трупа убитого в перестрелке отморозка. Конечно, я предпочел бы бластер деда Ивана - с ним я уже свыкся. Но на таком расстоянии бластер бесполезен.
        Конечно, окно можно просто открыть. Но мне вдруг захотелось чего-то эффектного. В сознании замелькали кадры из самых разных старых голливудских блокбастеров, в которых главный герой прикладом вышибает стекло.
        Размахиваюсь, бью по стеклу. Руки заныли, окно же осталось целым. Ну конечно, сейчас стекла только в старых фильмах и остались. А все прогрессивное человечество давно уже перешло на пластик.
        Решаю, что лучше обойтись без эффектных жестов. Открываю окно обычным способом, просовываю наружу дуло. Вообще об окне надо было позаботиться заранее. Никудышный из меня тактик.
        Припадаю глазом к окуляру, навожу на самого рослого из атакующих. Плавное движение указательного пальца, промах. То ли виноваты дрожащие руки, отбитые после неудачного удара по окну, то ли оттого же удара сбилась оптика.
        Перевожу дуло вправо на тот же угол, на который предыдущий заряд отклонился влево. Попадание. Правда, не в грудную клетку, куда я целился, а в лоб. Череп развалился, выпуская мозги на волю.
        То ли солдат оказался вундеркиндом, то ли это просто серое вещество распределилось по земле очень тонким слоем. Трудно поверить, что меньше двух килограммов мозгового вещества способны покрыть такую большую площадь.
        Я бросил винтовку на пол, метнулся к рации. И вовремя - из нее раздался голос:
        - Есть вправо три-пятьдесят, дистанция восемьдесят!
        - Пли! - заорал я, тыкая пальцем в кнопку передачи. На этот раз эффект оказался минимальным. Вероятно, в полном соответствии с теорией Дарвина выжили лишь самые приспособленные, которые могут успешно лавировать между летящими минами. Так что после этого взрыва на земле остались лежать всего трое.
        Я продолжал командовать катапультой, умудряясь в паузах обстреливать неприятеля из винтовки. Правда, не следовало мне, бросившись к рации, швырять винтовку на пол - оптический прицел сбился окончательно. Так что пришлось стрелять без него, с пояса.
        Следующая мина упала прямо под ноги одному из Воронов. Он в ужасе застыл на месте. Не успев остановиться, на него налетел другой, и они оба упали прямо на мину.
        Когда прогремел взрыв, их разорванные и обуглившиеся тела взмыли высоко вверх.
        «Голые бабы по небу парят - в баню попал артиллерийский снаряд», - промелькнул в голове стишок, выученный все на той же «военке».
        Следующая мина оказалась последней. Она сократила атакующую армию еще на три единицы живой силы. После чего катапультеры по моему совету принялись метать деревянные колоды. Эффект нулевой, но зато враги еще какое-то время шугались. Лишь после пятого или шестого чурбака они поняли, что мины кончились. После этого Вороны перешли в наступление, но как-то вяло, без энтузиазма.
        Их встретила еще одна линия окопов, на этот раз с сидящими в них людьми. Завязалась перестрелка. Однако атакующие ничего не могли сделать - нет линии огня. А вот обороняющимся это не мешает. На мгновение они появляются над окопом, жмут на курок и снова ныряют на дно траншеи.
        Некоторые Вороны проявили чудеса изобретательности. Но они даже не предполагали, что я уже предугадал многое из того, что только что изобрели они.
        Один из нападавших спрятался за удобно стоящим сарайчиком. Наивный. Похоже, он считает нас совсем дураками, которые оставили строение прямо перед окопом. Специально, чтобы они прятались. Неужели трудно догадаться, что если сарай здесь стоит, то он нам для чего-то нужен?
        Я дождался, пока примеру находчивого врага последуют его коллеги. Когда за сарайчиком укрылось достаточно много Воронов, я надавил на пульте очередную кнопку.
        Раздался хруст, скрежет. Стена сарая, за которой так уютно устроились атакующие, завалилась, придавив особо находчивых. Атак как ее утяжелили самыми неподъемными бандурами из найденных в деревне, то несчастных придавило капитально.
        Один из атакующих увидел крушение сарая и понял, что самые простые решения предугаданы обороняющимися. До этого он бежал к углублению в земле, чтобы использовать его как окоп. Но случай с сараем заставил его резко изменить направление и понестись прямо на окопы обороняющихся. Это спасло его от смерти. Точнее, отдалило от нее на несколько мгновений - парня все равно подстрелили.
        Менее догадливые все-таки попрыгали в яму. Когда их там набилось достаточно, в пульт вдавилась очередная кнопка. Прогремел взрыв. Самый обычный, основанный на окислении вещества. Сплошная химия, никаких манипуляций с высшими формами энергии. Зачем тратить высокоэффективные мины, если в таком маленьком пространстве Воронов набилось, как селедок в бочке? Хватило небольшого кусочка наскоро синтезированной пластиковой взрывчатки, начиненной гвоздями.
        Это так ничему и не научило атакующих. Они проваливались в замаскированные ямы, подрывались на зарядах взрывчатки, напарывались на внезапно появлявшиеся из-под земли колья.
        Наконец остался всего один. Он даже не подумал сдаться, чем заслужил мое уважение. Парень спрятался за стволом единственного на всем поле дерева, время от времени высовываясь, чтобы выстрелить.
        Я долго колебался, раздумывая, стоит ли нажимать последнюю кнопку на пульте или дождаться, пока у бедняги пройдет горячка боя и он сдастся. Но, когда после его выстрела из окопа донесся полный боли крик, я вдавил в пульт красный прямоугольник пластика.
        В ветвях дерева зашуршало, затрещали ломающиеся ветви. На то место, где только что стоял боец, рухнул здоровенный тюк. А сам вояка взлетел вверх и остался болтаться вниз головой.
        Бой завершился.
        Несколько секунд ничто не нарушало тишину - все пытались осознать свою победу. А потом тишину нарушил пронзительный детский голосок, донесшийся из дома, в котором собрались все дети, старики и несовершеннолетние. Несчастный ребенок голосом, полным страдания, спросил:
        - Мама, ну теперь-то мне можно сходить пи-пи?
        - Теперь можно, - так же громко ответила ему женщина, даже не подозревающая, что их диалог, затаив дыхание, слушает вся деревня. - Теперь можно, папа уже победил злых дяденек.
        Только тогда народ окончательно осознал, что злых дяденек действительно больше нет. В воздух взметнулись головные уборы: кепки, самодельные каски, банданы, непонятно откуда взявшаяся посреди лета ушанка. Оглушительное «ура» разорвало тишину. Народ повыскакивал из окопов, бросился обниматься.
        Вволю наобнимавшись, люди принялись обсуждать подробности битвы. По улицам деревни понеслись мальчишки, тыкая в стороны палками с криками «пиф-паф».
        Ребятня постарше сгрудилась вокруг высокого, но щуплого подростка. Затаив дыхание и пораскрывав рты, они слушали авторитетные россказни паренька о том, что можно собрать не только мину из аккумулятора и фонарика, но и кварковый дезинтегратор из обычного компьютера.
        Некоторые поверили, начали наперебой просить сконструировать дезинтегратор, кто-то предложил свой компьютер. Паренек смутился, покраснел, запыхтел. Но тут же нашелся, заявил, что жутко занят. Похоже, это заявление лишь укрепило его авторитет.
        Все куда-то шли, кричали, хлопали друг друга по плечам... Больше всех досталось мне: почему-то местные решили, что без меня они бы никогда не выиграли битву. Кто-то запел песню, тут же нестройный хор голосов принялся подпевать. На противоположной стороне улицы раздалась другая песня. Постепенно запели все, и каждый пел свое.
        Никто не стоял на месте, люди шли. При всей хаотичности передвижений как-то получилось, что народ сконцентрировался в центре деревни. Там меня и нашел Дмитрий.
        - От лица всех жителей деревни я выношу тебе огромную благодарность за все, что ты для нас сделал, - заявил он. - Думаю, что жители соседних деревень присоединятся к этому заявлению. От бесчинств клана Пылающих Воронов страдала вся округа.
        Дмитрий оглянулся на стоящих рядом людей из других деревень. Те закивали, то ли подтверждая, что действительно страдали от бесчинств, то ли давая понять, что присоединяются к благодарности.
        - Да ладно вам, - смутился я. - В конце концов, мы все вместе победили. Так что вам друг друга благодарить надо.
        - Без твоих идей победа далась бы чрезмерно высокой ценой. Слишком многие пали бы в этом бою.
        Мне пришлось согласиться, возражать было нечего.
        - Дмитрий, а сегодня кто-нибудь... погиб? - задал я вопрос, вертевшийся у меня на языке последние полчаса.
        - Нет, к счастью, - ответил Дмитрий. - Все живы. Только вроде бы ранили кого-то. Онуфрий!
        Откуда-то из толпы выскочил лекарь.
        - Савву ранили, - заявил он. - В ногу. Самый последний из Воронов, перед тем как на дерево взмыть, его и зацепил. Но страшного ничего, через неделю танцевать будет.
        - Ну значит, ничего серьезного. На Саввке-то все быстро заживает.
        - И ведь главное, что странно, - продолжил лекарь. - Выстрелом ему ногу зацепило. А он в окопе сидел. Я сто раз там все посмотрел, никак понять не могу: как с того места этот Ворон в ногу попасть умудрился? Там же ж ежели не высовываться, то и в голову не попадешь. А уж ниже-то - и подавно. Как же ж он умудрился-то в ногу? А?
        - Да как Саввка постоянно в переделки попадает, так и здесь. Ладно, надо бы победу отпраздновать. Ты до вечера-то с нами останешься? - обратился он ко мне.
        - Нет, я уж и так задержался. А мне еще как-нибудь до города добраться надо.
        - Что значит «как-нибудь»? Мы тебя живо домчим, с ветерком. Жаль, что Савва ранен, он как раз в город собирался. Но все равно, найдем кого-нибудь.
        - Да нет, неудобно, - возразил я. - Вы тут праздновать будете, а человек должен меня катать? Я уж сам как-нибудь.
        - Никаких «как-нибудь»! - встрял в наш разговор мужик из толпы. - Я тебя домчу. А праздник... Что я, праздников не видел? У меня этот праздник в жизни не первый и, надеюсь, не последний. Пропущу один, ничего страшного. Зато с таким интересным человеком пообщаюсь.
        Я увидел, что мужик предлагает помощь вовсе не из вежливости и не в благодарность за спасение деревни, ему действительно хочется поехать со мной. Я согласился.
        Мужик, которого, как выяснилось, зовут Фомой, предложил взять один из четырех уцелевших броневиков и ехать в нем. Я отказался, мне совсем ни к чему привлекать внимание. Поехали мы на обычном грузовике.
        Вывести машину на дорогу оказалось проблематичным - мешали траншеи, противотанковые ежи, останки восьми раскуроченных броневиков.
        Но наконец все трудности оказались позади. Как мне было обещано, поехали мы с ветерком. Фома все расспрашивал меня о том, где я научился всем этим военным премудростям. Я честно ответил: специально этому не обучался. Правда, три года протирал штаны на «военке» в университете, но там студентов рассматривали в основном как бесплатную рабочую силу. Так что знаний я там получил немного. Да и те, что получил, в здешних условиях применить невозможно: ни минометов, ни прочей военной техники поблизости не наблюдается. Вот и пришлось воспользоваться собственной смекалкой и ресурсами Сети.
        Фома попросил, чтобы я записал ему адреса тех сайтов, которыми пользовался. Достав блокнотик, я застрочил. Названий оказалось десятка два - тут и тематические сайты, посвященные античным и средневековым боевым механизмам, и официальный ресурс Министерства обороны, и сайты по физике и химии, которые помогли мне рассчитать механизм катапульты, сконструировать мины и синтезировать взрывчатку.
        Когда все подробности сегодняшней битвы оказались обсужденными, мы перешли на обычный треп. Зазвучали анекдоты, потом в ход пошли реальные байки из жизни. Уже который раз за последние сутки я вспомнил «военку» - вот где настоящий кладезь солдатского юмора. Апофеозом моего повествования стал подробный отчет о последовавших за обучением военных сборах.
        Целый месяц вдали от цивилизации в походных условиях сурового солдатского быта и не менее сурового армейского юмора. В моей памяти начали всплывать даже такие истории, которые я позабыл за прошедшие несколько лет, - никогда не рассказывал их, потому что даже в чисто мужской компании их юмор показался бы слишком грубым и дурно пахнущим. Но теперь, когда моим слушателем является простой деревенский человек, рассказать их оказалось очень легко. Фома громко хохотал. И это было не то грязное похохатывание, когда смешной кажется сама пошлость истории. Нет, Фома действительно наслаждался комичностью описываемых ситуаций.
        И это в нем мне очень понравилось. Да и остальные жители этого мира совсем иные, не такие, как в моем времени, - более открыты, простодушны, чистосердечны. Им незнакомы условности. Если они следуют традициям, то потому, что верят в их правильность, а вовсе не потому, что так принято. Если они проявляют чувства, то это действительно чувства, а не их имитация.
        Да, иногда они жесткие, даже жестокие. Но эта жестокость - не в душах. Жесток их мир. Поступая жестоко, они делают так не потому, что это нравится им, а потому, что по-другому просто нельзя. Когда же они оказываются в другой среде, меняется и их поведение. В кругу семьи или друзей они становятся совсем другими: отзывчивыми, сочувствующими, готовыми помочь.
        И они нравятся мне гораздо больше, чем жители «левой» ветви реальности, где люди абсолютно правильные, но какие-то неживые. Там больше порядка и помочь готов каждый, а не только близкий человек. Но это происходит не оттого, что они сознательно выбирают такой стиль поведения, - просто они не знают ничего другого. Может ли понять человек, что значит слово «порядок», если он никогда не видел беспорядка? Можно ли говорить о добре с тем, кто никогда не видел зла?
        Но, похоже, я слишком углубился в философствование и совсем отвлекся от того, о чем говорит мне Фома. Конечно, для меня очень насущно определить, какая же ветвь реальности лучше, - мне ведь нужно выбрать одну из них. Но выбирать надо потом, а с Фомой я разговариваю сейчас, поэтому надо сконцентрироваться на разговоре. А ведь древние говорили: самый важный момент в твоей жизни - тот, который происходит сейчас; самый важный для тебя человек - тот, с которым ты говоришь в данный момент; самый важный выбор - тот, который ты должен сделать сейчас.
        Потому что только здесь и сейчас мы можем что-то менять. Прошлого уже нет. Будущее ещё не наступило. В каждый момент времени есть только то, что находится здесь и сейчас. Да, прошедшие события нужно помнить и анализировать. Да, нужно планировать будущее. Но нельзя лить тем, чего нет сейчас.
        Так говорили древние, и я согласен с ними - наши далекие предки были умнее нас. Да, они не знали о строении атома или о тонкостях фотосинтеза. Но незнание заставляло их думать. А наше знание внушает нам ложные иллюзии, говорит, что нам уже незачем думать, что нам достаточно знать.
        Поэтому я всегда прислушиваюсь к мудрости предков. Решил послушаться и на этот раз, сосредоточился на том, что происходит здесь и сейчас, - на разговоре с Фомой.
        Тот продолжал историю, начало которой я прослушал и поэтому не сразу понял, о чем идет речь. Но к середине истории я в общих чертах уже восстановил пропущенный фрагмент. Наконец он завершил повествование о том, как хитрый торговец хотел впарить ему втридорога неисправные реакторы для грузовиков, но сам же оказался в дураках.
        Рассказывал он хорошо, с яркими деталями, разыгрывая передо мной диалоги в лицах. Бурно жестикулировал обеими руками, но при этом умудрялся крутить руль. К концу истории я помирал со смеху. А когда Фома изобразил, какое лицо было у торговца, когда тот понял, как ловко его провели, то я всерьез испугался за целостность своих брюшных мышц. Уже потом я испугался за Фому - показывая лицо торговца, он выпучил глаза настолько, что это оказалось против всех правил анатомии.
        - На себе не показывай! - сквозь смех выдавил я. - Примета плохая!
        После истории с торговцем-обманщиком, который оказался обманутым, наступила моя очередь рассказывать. Я вспомнил похожую историю про то, как однажды на рынке меня попытались обвесить. После чего рассказывать снова принялся Фома.
        Постепенно с юмористических происшествий из жизни мы перешли на просто интересные. Потом я рассказал о своей работе. А точнее, обеих работах - сначала о «Хронотуре», потом о предсказании будущего.
        - Слушай, - оживился вдруг Фома. - Я тебе такое сейчас расскажу! Ты лучшим в мире предсказателем будущего станешь.
        «Теперь уже не стану», - подумал я.
        Через несколько дней Развилка. После этого пропадет связь с обоими будущими мирами, их архивы станут недоступны. Так что о будущем мы будем знать только то, что уже успели узнать раньше. Мне придется искать другой источник приработка. Тем более что и «Хронотур» тоже накроется медным тазом.
        Но Фому я прерывать не стал. Пусть расскажет. Да и интересно - что же такое могло бы вдруг взять да и сделать из меня самого великого предсказателя?
        - В каждом крупном городе мира, - начал Фома, - до Развилки существовал эдакий секретный информационный центр. К Сети он подключен не был. То есть был, но только вбирал в себя информацию. Собирал, анализировал. После Развилки про них забыли, не до того стало. Но они еще какое-то время действовали автономно, без персонала. Ну это неважно, что после Развилки было - до нее еще лет десять. Важно то, что там содержатся данные обо всем, что было. Если завладеешь этими данными, то миллионы на предсказаниях заработаешь.
        «Ошибаешься, Фома, - пронеслось в голове, - до Развилки всего несколько суток. И если бы такой центр действительно существовал бы, то он оказался бы для меня невероятно важен. Но не потому, что я надеюсь миллионы заработать. А потому, что я должен принять решение. А для этого мне важно знать как можно больше».
        Но, к сожалению, такого центра нет. Это легенда.
        Человечеству всегда нужна была мифология. И она всегда была. Правда, в разное время и мифология была разной. Вначале были тотемные звери и духи предков, потом - Тесей и Геракл, еще позже - Робин Гуд и Вильгельм Телль.
        Потом пришел черед «научной» мифологии. НЛО, контактеры, озеро Лох-Несс. Вспомнили про Атлантиду и объявили, что она действительно была, но затонула в результате тектонических процессов.
        Теперь появились новые мифы. Но от старых они не отличаются абсолютно ничем.
        А в любой мифологии обязательно присутствуют истории о Великой Халяве. Нет, конечно, чтобы добыть сокровища, надо победить дракона или перебраться через непроходимые горы.
        Но все равно награда в конце пути - не что иное, как халява. И этого ничуть не меняет тот факт, что предварительно надо пройти множество испытаний. Как говорится, ради халявы человек способен на любые подвиги.
        Образ Халявы менялся в зависимости от эпохи и культуры так же, как и образ героев. Но он всегда оставался. Сначала это была волшебная лампа с джинном внутри и не менее волшебная пещера сокровищ. Потом мы все ждали мудрых инопланетян, которые прилетят к нам с миром и ладут вакцину от рака. Или прилетят с войной, но мы их победим и отнимем вакцину.
        Теперь вот воплощением Халявы стал таинственный информационный центр, хранящий в себе все тайны мира.
        - Фома, нет никакого информационного центра, - попытался я образумить собеседника.
        - А я тебе говорю - есть!
        - Фома, это просто легенда, миф. Причем миф не очень складный - ты сам себе противоречил, когда рассказывал. Какая же это секретная лаборатория, если ты про нее знаешь?
        - Так это она в ваше время секретной была! А потом, когда никаких государств не стало, государственная тайна уже перестала тайной быть. Те, кто знали про центр, много раз пытались в него экспедиции организовать. Глупые - надеялись, что информация о прошлом еще что-то сможет пленить. Некоторые хотели все вернуть, как было. Другие поняли, что вернуть ничего нельзя, надо по-новому жить. Но надеялись, что та информация поможет им при новом порядке у руля оказаться. Ну это неважно все. Важно, что затевались экспедиции. А хорошую экспедицию из нескольких человек не собрать - тут серьезная подготовка нужна. Значит, рассказать кому-то все нужно. Вот все наружу и выплыло.
        - Но все равно те, кому это рассказали, должны хранить тайну. Уж если хочешь изменить мир, то не стоит кричать об этом направо и налево. - Сказав это, я мысленно усмехнулся. Уж я-то об этом знаю лучше, чем кто-либо другой.
        - Так они хранили! - После этих слов Фомы я собирался обвинить его в непоследовательности. Однако он продолжил, не дав мне вставить и слова: - Сначала хранили. А потом, когда все экспедиции провалились и стало понятно, что найти его нельзя, все эти секреты ни к чему стали. Ну а те, кто в экспедициях участвует, им же хочется похвалиться друзьям. Мол, вот я какой, чуть было весь мир с ног на голову не поставил, только мелочь помешала. Вот так, за кружкой пива, тайна и перестала быть тайной.
        - А знаешь, Фома, почему эти экспедиции не смогли до информационного центра добраться?
        - Конечно, знаю, туннель, по которому идти надо, завалило.
        - Это сами участники экспедиций так сказали, чтобы не смеялись над ними. А на самом деле они туда добраться не смогли, потому что никакого центра нет.
        - Да как же нет, когда я там был?
        - Как это был? Ты же говоришь, что туннель завалило?
        - А там, оказывается, не только по туннелю пробраться можно. И другие пути есть. По крайней мере, один есть точно. Тут ведь какое дело, путь хитрый очень, просто так я бы его никогда не отыскал. Да и искать долго не стал бы. Посмотрел бы, что пройти никак нельзя, да и пошел бы делом занялся. Но тут так получилось, обмывал я сделку одну удачную... А, так я ж тебе рассказывал - про этого торговца, который некондиционные реакторы мне всучить хотел. - Фома уставился на меня, как бы пытаясь по моему лицу понять, понял ли я, о какой истории он сейчас говорит. Я кивнул, мол, понял, не дурак. Фома продолжил: - Ну обмывал я, значит, эту сделку. И наобмывался. А сидел я в трактире, спьяну начал с другими посетителями разговаривать. Сначала о том, о сем поговорили. А потом зашел разговор об этом информационном центре. Этот краснорожий мне и говорит...
        - Погоди, какой еще краснорожий?
        - Да не знаю я, он не представился. Совместное питье пива - не повод для знакомства. Значит, говорит мне этот краснорожий - нету этого информационного центра. Сказки это все для детишек маленьких. Ну прямо все как ты говорит.
        - Вот уж спасибо, что с краснорожим меня сравнил!
        - Да погоди ты, я не сравнивал. Я говорю, что он мне теми же словами шпарил, что и ты только что. А я тогда и сам в это не верил. Да только у меня ж полбочки пива и животе булькало...
        - Не вместится в тебя полбочки.
        - Так бочки разные бывают! Есть и совсем маленькие. Да только не в бочках дело. А дело в том, что меня пиво за язык тянет этому красномордому наперекор сказать. Пусть сам и не верю в это, а лишь бы наперекор. Ну я и говорю - есть, мол, этот центр. Сам там бывал.
        - Во-во. И мне ты сейчас то же самое говорил. Может бить, в тебе и сейчас полбочки плещутся?
        - Да погоди ты ехидничать! Говорю ему - бывал я там. Мне ж с пива похвалиться хочется. Неважно чем. Говорю, дивай пари заключать, что еще раз туда дойду. И заключили. А наутро он подкатывает ко мне - или, говорит, иди в этот центр, или отдавай ту партию реакторов, на которую вчера спорил. А мне без реакторов из города никак нельзя возвращаться. И не в том даже дело, что на общественные деньги куплены, - меня б поругали да и забыли бы. А вот то, что я этим перед городскими деревню нашу опозорил, - того бы наши никогда мне не забыли. Так что я два дня крутился вокруг того места, где этот центр находиться должен. Все искал, как туда пробраться.
        - И как? Пробрался?
        - Угу, - ответил Фома и взглянул в окно. - А вот и город. Тебя где высадить?
        - Погоди, ты лучше сначала расскажи: а как пробрался-то? И вообще где этот центр находится?
        - А зачем? Ты ж в это все равно не веришь.
        - А ты все-таки расскажи. На всякий пожарный.
        ГЛАВА 15
        
        Гостиница, которую посоветовал мне Фома, оказалась практически точной копией той, в которой я останавливался в Москве. Тот же большой зал, заставленный столиками, та же барная стойка. Те же две лестницы по сторонам зала. И под каждой лестницей - дверка.
        Интересно - в этом мире все гостиницы возводятся по типовому проекту? Или мне просто очень везет на совпадения?
        Похожи не только интерьеры, но и люди. У бармена такое же настороженное лицо. Так и кажется, что сейчас он меня увидит и спросит: «Слушай, я себе всю голову сломал - куда ж ты в Москве бластер засунул-то?»
        За столиками сидят абсолютно такие же люди. А между столиками порхает стройная фигурка с огромным подносом...
        Я зажмурился, помотал головой, чтобы отогнать наваждение. Открыл глаза, всмотрелся. Ну конечно же, это не Даша. Чего бы ей здесь делать? Она сейчас должна быть уже в моем времени, устраивать Игорька на операцию. Кстати, надо бы позвонить Галке, узнать, как они там. Подхожу к бармену.
        - Мне бы комнату, - сказал я. Потом вспомнил, какие уточняющие вопросы задавал бармен в Москве, и добавил: - На одного человека, среднего уровня комфорта, пока на неделю.
        Бармен кивнул и полез под стойку за ключом. Я мог бы взять и самую шикарную комнату - с деньгами теперь проблем нет. Перед тем как идти в гостиницу, я зашел в банк и снял часть денег, выигранных на турнире. Но светиться мне не хочется, так что буду соответствовать среднестатистическому посетителю. Тем более что я абсолютно равнодушен к комфорту, как и большинство людей, много и интенсивно работающих за компьютером.
        - Еду сейчас будете заказывать? - поинтересовался бармен, протягивая мне ключ.
        - Нет. Попозже спущусь в зал, здесь и поем. И девочек мне тоже не нужно.
        Похоже, бармен сильно обиделся на меня за то, что я предугадал его вопрос. В любом случае, у меня прорезается талант - выводить барменов из душевного равновесия.
        - Тогда ваша комната на втором этаже. Шестой номер.
        Я кивнул и стал подниматься по поскрипывающей лестнице. Интересно, а почему она скрипит? Сделана-то из пластиковых плиток, а не из дерева. Значит, скрипеть не должна. Может быть, это специально сделано, чтобы создать ощущение уюта? Уж не знаю, как у других людей, а у меня противный скрип не вызывает никаких ощущений, кроме раздражения.
        Впрочем, это как раз не проблема. Нужно просто не обращать внимания. Хотя для многих это как раз невыполнимая задача. Чем больше они стараются не думать о белом медведе, тем настырнее он возникает в сознании. А секрет как раз в том, чтобы не пытаться не думать о медведе. Просто нужно думать о чем-то другом. И тогда для медведя в голове просто не останется места.
        Конечно, даже это может быть затруднительным - часто ненужная мысль лезет в голову невероятно назойливо. Но если знаешь основной принцип развития концентрации, остальное лишь дело практики.
        А подобной практики в моей жизни было предостаточно. Например, в студенческие годы, когда необходимо подготовиться к экзамену, в то время как в той же комнате празднуется чей-то день рождения. И без того непросто за одну ночь выучить то, на что учебный план отводит полгода. А тут еще громкая музыка, пьяные крики и знакомые, которые то и дело подходят и зовут, пойдем, мол, с нами веселиться.
        Так что не обращать внимания на скрип оказалось делом совсем легким. Тем более что накопилось очень много вопросов, которые необходимо обдумать. Да и лестница скоро кончилась.
        Войдя в номер, я решил первым делом провидеофонить Галке. Потому что если я сейчас займусь обдумыванием более насущных вопросов, то про необходимость позвонить просто забуду.
        Кладу очки на тумбочку, поворачиваю их сенсорами в свою сторону. Зеленые строчки меню на втором визуальном слое сменяются списком контактов.
        Через несколько секунд передо мной уже лицо Галки. Автоответчик, сразу понимаю я. Эту запись я вижу уже третий раз и успел хорошо запомнить.
        - Здравствуйте. С вами говорит автоответчик. Сейчас я не могу подойти к видеофону. В ближайшие пару недель меня не будет в городе. Но если хотите, можете оставить сообщение.
        - Это опять я. Как ты там?
        Застывший кадр автоответчика исчезает, уступая место настоящей Галке.
        - Сашка, привет!
        - Привет, Галка. Та девушка с мальчиком, которых я к тебе направлял, они приехали?
        - Приехали. Вчера вечером.
        Ого! Быстро управились со всеми формальностями. Конечно, в таких случаях визу получить легко - все-таки от этого жизнь ребенка зависит. Но я все же думал, что они в лучшем случае сегодня доберутся.
        - Мальчик уже в больнице, - продолжила Галка. - А Даша с ним, ни на шаг от его кровати не отходит. Похоже, она кое-что понимает в уходе за больными, чувствуется опыт. И поразительно быстро приобретает новые навыки. А самое главное, у нее сердце золотое. Детям, которые в одной палате с Игорем лежат, тоже внимание уделяет. Из нее великолепная медсестра получилась бы. Где ты откопал такое чудо?
        - А что, она сама не рассказывала?
        - У нас было не слишком много времени, чтобы поговорить. И рассказывала она в основном о тебе - какой ты хороший, абсолютно незнакомой девушке помог. Эй, ты чего?
        Наверное, сейчас я абсолютно красный, как помидор.
        - Галка, ты смеяться не будешь? Я, кажется, влюбился. По-настоящему.
        - А она как к тебе относится? В смысле, что-нибудь кроме естественного чувства благодарности есть?
        - Если бы я знал!
        - Ну ладно, сегодня под вечер она ночевать сюда приедет - в больнице-то посторонним ночью нельзя быть. Я тогда у нее спрошу.
        - Не вздумай!
        - Ну нет так нет. Кричать-то зачем?
        - Извини. Ты лучше скажи, как мальчик-то? Поправится?
        - А куда он денется? Новую печень ему выращивать уже начали. Пересадят - будет как новенький.
        - Оперативно вы там! Как вам удалось?
        - Так у меня же среди коллег полно связей.
        - Вообще-то лучше бы избежать ненужных контактов.
        - Не учи ученую! Я позвонила, сказала, что на курорте. И что ко мне издалека родственница приехала, которой с оформлением мальчика помочь нужно. Лично я ни с кем не встречалась, все по телефону. Так что никто и не знает, что я в городе.
        - Но ты все-таки поосторожнее, звонок-то отследить можно. И узнать, что говорила ты из Москвы.
        - Не учи ученую. Звонок шел действительно из Крыма. Думаешь, один ты в компьютерах разбираешься?
        У меня глаза полезли на лоб. Никогда не подозревал в Галке наличия столь специфических талантов. Впрочем, если бы я не знал ее и встретил бы на улице, то никогда не заподозрил бы в хрупкой невысокой девушке обладательницу черного пояса.
        - Галка, а Олег как?
        - Все так же - пятьдесят на пятьдесят. Ты лучше скажи, когда всю эту конспирацию прекращать можно будет и поместить его в нормальную больницу?
        - Надеюсь, что через несколько дней все разрешится к лучшему. Ты, главное, не волнуйся, я через Инсайд порылся в архивах. В ближайшие дни с Олегом точно ничего плохого не случится.
        - А... потом? - Галка заметно напряглась. Что же сейчас происходит в Галкиной душе, если даже ее невероятный самоконтроль дал сбой?
        - Этого я не знаю.
        Галка взглянула на меня и успокоилась. Похоже, по моему лицу поняла, что я действительно говорю правду. И подумала, что я просто не смог найти данные о более далеком будущем.
        Все-таки самый верный способ врать - говорить только часть правды. И самый противный. Почему-то, когда сочиняешь небылицы, совесть мучает не так сильно. А когда лавируешь на тоненькой тропинке между правдой и ложью, все естество возмущенно вопит.
        - Ладно, Галка, мне пора. Позаботься о Даше и Игоре. И не вздумай расспрашивать о том, как она ко мне относится.
        - Я ведь уже пообещала, что не буду. Чего тебе еще нужно? Чтобы я жизнью Олега поклялась?
        - Не надо.
        Не надо давать такие клятвы, Галка. Тем более что жизнь Олега не зависит от тебя. А от меня зависит. Но все равно, я никогда не буду давать таких клятв.
        - Сашка, ты чего помрачнел?
        - Устал просто. Сейчас поем, посплю, и все пройдет - соврал я.
        - Ну ладно, отдыхай. И удачи тебе. Изображение пропало, через мгновение возникла надпись, извещающая меня о том, что абонент прервал связь.
        Ради интереса я попытался залезть на Галкин домашний компьютер. Обнаружил там то, что и ожидал обнаружить, - недавно установленную защиту. Внимательно рассмотрев ее, сделал вывод, что такую действительно так просто не сломаешь.
        А Галка, похоже, действительно великолепно разбирается в программировании. Может быть, лучше было бы, чтобы она вместо меня сюда отправилась?
        Во всяком случае, у нее бы не возникло проблемы с выбором. Она бы не стала колебаться между жизнью Олега и призрачным общечеловеческим счастьем.
        Или стала бы? Она любит его. Но это еще ни о чем не говорит. Любовь - это не страсть, не примитивный инстинкт. Для любящего человека - по-настоящему любящего, а не просто влюбленного - вовсе не является главной целью быть рядом с объектом любви, обладать им.
        Галка любит Олега. А значит, она с уважением относится к его убеждениям. И кто знает, что предприняла бы она, если бы узнала, что должна выбирать между жизнью Олега и той судьбой для человечества, которую Олег считает лучшей?
        Мои размышления в самый неподходящий момент были прерваны громким бурчанием в животе. Похоже, придется спускаться в зал, чтобы поесть.
        Правда, можно заказать еду в номер и не светиться лишний раз на людях. Но, боюсь, это привлечет ко мне еще больше внимания - мало кто из посетителей поступает так. Это дороже, чем спуститься вниз. Да и люди здесь общительные, предпочитают обедать вместе, а не запершись в комнатушке. И раз привлекать внимание мне нельзя, то не буду отрываться от коллектива.
        Спускаюсь по лестнице, которая опять сопровождает мои передвижения скрипом. Сажусь за столик, подзываю официантку. Однако заказать ничего не успеваю, меня прерывает яростный крик сзади.
        - И это ты называешь супом? - Можно подумать, что это ревет взбесившийся бык. Однако такого отборного мата я еще не слышал ни от одного быка.
        Я повернулся - оказалось, что оглушительный голос принадлежит здоровенному мужику. На ассоциации с быком наводят не только его голос, но и фигура, и лицо. Вот только рогов нет. Хотя кто его знает?
        Рядом со столиком быкоподобного посетителя стоит молодая девушка, очевидно официантка. Девушка негромко всхлипывает, с ног до головы она залита супом. У ее ног валяется тарелка, в которой только что был суп.
        Мужик продолжает громко перечислять недостатки местной кухни, щедро пересыпая речь непечатными словами. Если бы все, что он говорил о местном супе, было бы правдой, то ужинать здесь я бы не стал. Однако мне почему-то кажется, что кормят тут нормально.
        Я хотел было подойти и сказать, чтобы он замолчал и возместил девушке и заведению моральный и материальный ущерб. Однако, хорошенько оглядев его, я решил, что этого Делать не стоит - такой слов не поймет.
        Встаю из-за стола, направляюсь к нему. Он боковым зрением замечает движение, поворачивает голову, вперивает в меня свои буркалы.
        - А тебе чего надо? - громогласно вопрошает хам.
        Похоже, бугай не воспринимает меня всерьез. А зря.
        Нога вспарывает воздух, врезается в живот, который оказывается на удивление мягким. Складки брюха на мгновение обволакивают кроссовку. Но затем массивное тело вбирает в себя импульс и переходит на бреющий полет в направлении соседнего столика. Мягкое брюхо прощально булькает, его складки отпускают мою ногу, мужик хлопается головой о стол.
        Остатки сознания покидают его, он остается лежать, присыпанный обломками стола. Правый глаз подергивается, из уголка рта стекает слюна. Несколько раз мужик, не приходя в сознание, икнул и засунул большой палец в рот. После этого слюна течь перестала - видимо, палец сработал как затычка.
        Я вернулся к своему столику и как ни в чем не бывало обратился к официантке:
        - Мне, пожалуйста, тарелку борща, картошку с котлетой и чай с медом.
        Я уже успел посмотреть, что лежит на тарелках посетителей, так что меню мне не нужно.
        - А котлеты кончились, - на автомате ответила официантка, не выходя из ступора. Похоже, что она слишком уж впечатлительная. Вот вторая, хоть ее и облили супом, уже пришла в себя и побежала в туалет отчищать платье.
        - Ну тогда вместо котлеты рыбу.
        Официантка кивнула, убежала. Через несколько минут вернулась с подносом, Но в себя она так и не пришла, обслужила меня на автопилоте.
        Все время, пока я ел, чувствовал на себе взгляды. Похоже, меня здесь зауважали. А это плохо. То есть, конечно, хорошо, что зауважали. А вот то, что здесь меня надолго запомнят, - это плохо. Уж лучше бы я еду в номер заказал, тогда такого внимания к себе точно не привлек бы.
        Поев, я поспешил в номер. При этом услышал за спиной красочное описание полета бугая - похоже, видевший все своими глазами пересказывает происшедшее тем, кто только что подошел. Конечно, рассказчик сильно преувеличивал. Например, из обрывка рассказа я узнал, что бугаев было трое и они не просто облили официантку супом, но еще и хотели ее обесчестить.
        Поднявшись в номер, я плюхнулся на кровать. Впрочем, спать пока еще не собираюсь. Несмотря на обилие впечатлений за день, голова совсем свежая. Может быть, я просто начинаю привыкать к сумасшедшему ритму? Человек - существо выносливое, ко всему приспособится. А может быть, просто вирусы-симбионты хорошо выполняют свою работу.
        Поискать через Инсайд ответы на интересующие меня вопросы? Причин делать это прямо сейчас нет - завтра я проберусь к хранилищу огромных массивов информации, тогда и найду ответы. А все, что можно выжать из общедоступных ресурсов Сети, я уже выжал. Ну не все, конечно. Чтобы просмотреть все материалы Сети, не хватит и сотен человеческих жизней. Но все, что было легко доступно, я уже нашел. Копать же глубже долго, трудно и малоэффективно. К чему заниматься бесполезной работой, если завтра можно будет узнать гораздо больше, приложив меньшие усилия.
        Но, несмотря на доводы разума, так и тянет погрузиться в Инсайд. Похоже, моей психике просто хочется вновь оказаться среди неоновых нитей на угольном фоне, ощутить ураганный полет между блоков информации, оказаться под лавиной числовых массивов и строк текста.
        Изголодавшийся по любимой работе мозг настойчиво требует своей дозы интеллектуального безумства. Что ж, дам мозгу то, чего он хочет.
        Вызываю меню чипа, выбираю нужный пункт. Глаза заслоняет черный бархат, покрытый Сетью радужной паутины. По телу пробегает волна почти физического блаженства. Как же долго я не видел этой картинки?
        «Четыре дня!» - мелькнул в сознании ответ. Но эта мысль уже похоронена под грудой других. Мозг работает четко, алгоритмам, повторенным сотни, а то и тысячи раз, вмешательство разума не требуется.
        На полном автомате я открываю нужные окна, подтягиваю к себе некоторые информационные нити и блоки, другие же скрываются - фильтры оставляют только самое насущное.
        Пока годами выработанные рефлексы подготавливают «рабочее место», оставшееся без дела сознание обдумывает: что именно мне искать? Конечно, все равно - я же сейчас занимаюсь этим для собственного удовольствия и чтобы не потерять навыки. Так что спокойно могу поискать какую-нибудь чепуху, например информацию о снежном человеке, или проанализировать текущую экономическую ситуацию в моем времени.
        Но все же хочется совместить приятное с полезным. Пусть я и не найду ничего стоящего, но это поможет выработать список вопросов, которыми стоит задаться завтра, в информационном центре.
        Итак, начинаю искать все о Развилке, Теневых Зонах и путешествиях во времени вообще. Сначала следует подгрузить во фрейм оперативной информации все ключевые моменты, которые я уже накопал.
        Фрейм наполняется яркими прямоугольниками. Затем я протягиваю между ними связи. Ну вот и готова схема уже известного мне.
        И что-то мне в этой схеме не нравится. Что-то выбивается из общего ряда.
        Я тщательно осматриваю всю радужную ажурную конструкцию схемы. Пытаюсь определить, где же тут то, что насторожило меня. Нужный сектор бросается в глаза сразу. Концентрируюсь на нем. Изображение перед глазами послушно увеличивается, подозрительный сектор наплывает на глаза.
        Еще раз пробегаюсь по связям между блоками. Не нахожу ничего, но еще острее чувствую - это совсем на поверхности. Отдаю команду чипу увеличить релятивную детализацию.
        Несколько мгновений чип перелопачивает массивы данных, подкачивает информацию из Сети. Одна за другой между блоками протягиваются еще несколько десятков нитей. Прощупываю их, сначала целыми пучками, проверка каждой заняла бы слишком много времени.
        Нужный пучок связей найден. Щупаю отдельные нити. Перед глазами пробегают строчки ассоциативного анализа. Ставлю фильтр. Теперь с каждой проверенной нитью следующая нить порождает все меньше и меньше строк.
        Наконец остается только одна строка. Она тут же раскрывается мешаниной блоков, глаз автоматически выхватывает наиболее важное, мозг связывает выхваченное воедино.
        Ответ получен. Несколько секунд уходят на то, чтобы осознать его.
        Невероятно! Как же мне раньше это не пришло в голову?
        Через несколько дней, как только момент Развилки наступит, связь с будущим должна прерваться. Однако об этом времени осталось достаточно много данных, чтобы сказать - этого не произойдет.
        Как же так? Может быть, я ошибся? И Развилка произойдет тогда, когда ее предсказывают - через десять лет. Тогда нет ничего удивительного в том, что данные о прекращении связи с будущим не сохранились - о том времени осталось мало информации.
        Нет, глупость. Я же сам это откопал - через несколько дней в архивах левой ветви и правой начинаются различия. Совсем небольшие. Я сам нашел их только потому, что специально искал. Но тогда почему не сохранилось данных о прекращении возможности временных путешествий?
        Ведь это должно было бы стать сенсацией - связь времен прервалась на десять лет раньше предсказанного! Все информационные ресурсы Сети должны были бы трубить об этом. Каждая газета долгое время писала бы статьи об этом. Приглашались бы мировые специалисты во всех областях физики. Тут же объявились бы тысячи предсказателей конца света. Каждая религия, каждая секта имели бы свое мнение о проблеме.
        Но ничего этого нет и в помине! Этот промежуток времени прочесали сотни тысяч профессиональных исследователей и просто любителей. Но никто не нашел и мельчайшего упоминания о прекращении межвременных путешествий!
        Почему? Развилка к тому моменту уже наступила. Значит, общепринятые представления о времени неверны? Такую возможность я никогда не исключал. Но все-таки весь мой опыт работы в этой области говорит в пользу этой теории.
        Может быть, путешествия во времени действительно стали невозможны, но почему-то никто об этом не говорил и не писал?
        Полная чушь. Но в моем положении нельзя пренебрегать и самыми безумными гипотезами. Нужно проверить, продолжались ли путешествия во времени.
        Усилием воли отгоняю все посторонние окна и фреймы, остается лишь разноцветье паутины Инсайда. Сейчас мне не нужно производить анализ данных, мне нужно эти самые данные искать.
        Подтягиваю к себе информационные нити. Пускаю по ним программы-боты. Раньше мне приходилось пользоваться ими очень редко - они неприменимы, когда сам не знаешь, что ищешь. А ведь в «мирное» время я только вслепую и лазил по Сети.
        Однако теперь я ломаю голову над конкретной проблемой. И у меня накопились сотни конкретных вопросов, мегабайты промежуточных данных. Теперь у виртуальных пауков есть от чего отталкиваться.
        Передо мной появляются все новые и новые блоки - их подтаскивают трудолюбивые паучки, запущенные в разные концы Сети. Аналитическая программа протягивает от них нити к уже имеющимся, переставляет прямоугольники с места на место, выделяет цветом наиболее значимое. На меня обрушивается гора информации - поиск я решил провести не только по последнему возникшему вопросу, но и по всем остальным. Все это - просто разные аспекты одной проблемы. А значит, рассматривать их следует в комплексе.
        Поток информации прекращается. Все-таки паучки всего лишь программы. Они не обладают творческим мышлением, в отличие от людей не могут на основе одних и тех же данных делать все новые и новые открытия.
        Зато я могу. Теперь наступает мой черед, начинается тот этап поиска через Инсайд, для которого и нужен оператор-инсайдер.
        Подтягиваю к себе блоки, найденные паучками. Логика подсказывает, что отталкиваться надо от тех из них, которые наиболее богаты нитями, связывающими их с другими прямоугольниками. Чем больше связей у блока, тем более ключевую информацию он вмещает.
        Однако я привык доверять интуиции, а она не всегда соглашается с логикой. Вот и теперь - внимание приковывается к непримечательному блоку в самом углу поля зрения.
        Рывком перемещаюсь к скромному прямоугольнику. Все остальные пропадают. Зато появляются сотни тончайших, невидимых до этого нитей. Подзываю паучков к себе, даю им задание, они шустро семенят по ярким тропинкам. Один из них радостно восклицает - ему удалось найти нечто интересное. Сознание рвется вперед, летит, повинуясь изгибам нити.
        Еще один небольшой прямоугольник. Программа-анализатор, услышав невысказанный приказ, тут же расчленяет прямоугольник, проникает в его структуру. Вновь десятки нитей яркими линиями прорезают черноту фона.
        Предельная концентрация. Возникает знакомое ощущение, будто сквозь мое сознание проносится стремительный поток, унося внутри себя мои мысли, устремляясь куда-то вглубь меня. Это подсознание пытается имитировать работу сознания, повторяет его действия. Подсознание не может целиком заменить разум, оно не способно создать что-то действительно новое. Но оно может взять на себя ту часть работы сознания, которая состоит из повторяющихся микроалгоритмов. Оно может повторять те действия, которые разум проделывал сотни раз. Может выстраивать их в тех последовательностях, в которых обычно выстраивает разум.
        И сознание, освободившись от муторной работы, может взять на себя действительно творческую часть деятельности. Оно лишь направляет работу подсознания, находит самые оригинальные решения.
        Я вошел в то состояние, которое испытывали хоть изредка практически все, но которое называют по-разному. Инсайдеры говорят «попасть в поток», художники - «пришло вдохновение». Дети испытывают это состояние регулярно, но не называют никак.
        Экзальтированные особы в таких случаях говорят о поверхностной медитации, о входе в астрал или нирвану, о подключении к Космосу или мировому разуму. Психологи не говорят ничего - официальная наука не верит ни во что подобное, хотя научное объяснение данного состояния лежит на поверхности.
        Блоки замелькали с сумасшедшей скоростью. Но мне этого мало - я хочу повторить слияние с Сетью. Это должно быть совсем нетрудно - просто глубокая медитация, только в Инсайде.
        Первую стадию я миновал, подсознание приняло на себя всю работу, для которой не требовалось вмешательство разума. И теперь сознание может свободно творить, не задумываясь о мелочах. Мышление освободилось от господства готовых шаблонных мыслей. Разум, который, по заявлениям ученых, мы используем лишь урывками (в общей сумме набегает лишь несколько минут в сутки), теперь работает непрерывным потоком. Но это только первая стадия, поверхностная медитация.
        Дальше все тоже просто. Надо лишь разделить сознание на две части. Первая будет продолжать творить, делать то, на что не способно подсознание. А вторая часть - высшая - будет направлять первую.
        Сознание замкнется само на себе. Я стану способным не только использовать разум в потоковом режиме, но и оптимизировать сами основы работы разума. Я смогу раскрыть в себе невиданный мыслительный потенциал на то время, пока смогу поддерживать необходимую концентрацию.
        Это не слишком сложно. Но, к сожалению, я забыл главное - это не состояние, которого можно достичь. Это непрерывный процесс. Нужно просто сконцентрироваться и ждать, пока мозг войдет в нужный режим. Но я поспешил и был наказан.
        Меня «выбросило» из потока. Стремясь прыгнуть выше головы, я не только не достиг глубокого погружения в себя, но и не смог даже удержаться на поверхности.
        Жаль. Если бы я просто ждал, просто продолжал бы работу в Инсайде, то добился бы нужного результата. Но я поспешил и теперь окончательно выбит из нужного состояния духа.
        Сегодня в Инсайд лучше не соваться, ничего путного все равно не получится. А попытками я только хуже сделаю: интуиция и творческий настрой - это совсем не то, чего можно добиться, переборов себя. Тут бесполезно переть, как бульдозер. Сколько бы силы воли ни приложил - только поломаешь себе психику. Нужно просто поддерживать гармонию внутри себя, изучать законы внутреннего мира и следовать им. Я поспешил, нарушил один из них и был наказан.
        Что ж, это будет мне уроком на будущее. А сейчас лучшее, что я могу придумать, -лечь спать. Расстелив кровать, я улегся.
        Сон, однако, не шел. Попробовал считать баранов. Не помогло. Тогда я попросил чип запустить программу контроля биоритмов мозга. Наверное, не стоит так часто вмешивать в работу мозга искусственные средства. Однако выспаться мне просто необходимо - что-то подсказывает, что денек предстоит жаркий.
        Повозившись с настройками, я активировал воздействие. Через некоторое время почувствовал, что программа действует - все начало заволакиваться туманом. Однако сознание упорно балансирует на грани сна и яви.
        Очень неприятное ощущение. Вся деятельность мозга парализована, все обволокла серая липкая пелена. Но сознание никак не хочет погрузиться под эту пелену, держится на поверхности. Очень противное ощущений. И очень знакомое - будто я уже чувствовал эту раздвоенность, а потом совсем забыл.
        Ну уж нет! Только дежавю мне не хватало!
        Выключаю программу, буду пытаться заснуть более естественными средствами.
        Улегся поудобнее, в позу покойника - лежать надо на спине, руки вдоль тела. Расслабляюсь. Теперь начинаю мысленно ощупывать себя. Ловлю мельчайшие ощущения. Вот мышца напряжена. Отдаю ей команду расслабиться. Не расслабляю, а именно отдаю команду - тело само должно регулировать себя. А сознание должно быть отстранено - как будто это и не я, а какой-то совсем посторонний предмет.
        А вот эта мышца, напротив, лишена тонуса. Тоже плохо, правильная расслабленность - это вовсе не отсутствие напряжения, а оптимальное напряжение.
        Еще несколько вмешательств, и все явные неправильности устранены. Теперь мышцы уже не подают жалоб. Постепенно восприятие обостряется, я чувствую уже не отклонения от оптимального напряжения мышц, я чувствую само оптимальное напряжение - а это куда труднее.
        Чувствую пульсирующую вибрацию во всем теле - это кровь, струящаяся по капиллярам. Голова наполняется гулом - причина та же.
        Тело наполняется легкостью, сознание светлеет. Сквозь завесу, разделяющую сознание и подсознание, проступают образы - пока туманные, нечеткие. Но, если я сосредоточусь, они обретут ясность.
        Впрочем, этого я делать не буду - сейчас я собираюсь просто выспаться, мне не нужно пробуждать творческий потенциал. Сознание легко проскакивает сквозь стену образов, и я попадаю туда, где нет ничего, кроме света. А точнее, даже не света, а ощущения света.
        Все раздражители - как внешние, так и внутренние - остались позади. Теперь сознание, не отвлекаемое ничем, может отдохнуть, покачиваясь на ласковых волнах тишины и света.
        Так я и пролежал, пока не осознал, что свет уже перестал быть просто ощущением. Теперь он реален.
        Открываю глаза. Снова зажмуриваюсь - задорный солнечный луч резанул по сетчатке. Но сознание уже вынырнуло на поверхность. Голову наполняют звуки: веселое переливчатое щебетание птиц, стук топора и стон раскалываемых поленьев, звонкие голоса веселящихся детишек.
        Ночь минула незаметно, уже утро. Окончательно открываю глаза, предварительно повернув голову, дабы избежать повторного покушения солнца на мою сетчатку.
        Хочу встать с кровати, но вместо этого просто взлетаю - тело легкое, налитые силой мышцы упруго пружинят. Настроение самое замечательное.
        Одеваюсь, напевая задорный мотивчик. Не что-то конкретное - просто мурлыкаю под нос. Едва застегнув комбинезон, пальцы принимаются в такт мурлыканью отстукивать по животу.
        На постукивание живот отозвался совсем не музыкальным бурчанием, испортив все впечатление от импровизированной симфонии. Однако настроения этот инцидент не омрачает - то эмоциональное состояние, в котором я пребываю сейчас, испортить трудно, обычно оно проходит само.
        Живот не умолкает. Заставить замолчать его можно, только заткнув рот чем-нибудь съедобным.
        Спускаюсь вниз, в этот раз скрип лестницы кажется очень даже музыкальным и органично вплетается в мурлыкание. Может быть, все зависит от того, в каком ритме переставлять ноги? Сейчас я весело сбежал, вот и лестница пропела. А когда я устало поднимался, она недовольно ворчала.
        Гипотеза кажется мне интересной, хочется провести эксперимент - побегать по лестнице взад-вперед с разной скоростью. Однако делать я этого не стал, свидетели возможного эксперимента могут неправильно оценить мое психическое здоровье.
        Усевшись за столик, делаю заказ. Пока изумленная официантка, которой я продиктовал длинный список блюд, не вернулась, я осматриваюсь по сторонам.
        Едва мой взгляд падает на кого-либо из посетителей, как оказывается, что он заинтересованно изучает стены, потолок или кончик собственного ботинка. А это верный знак - за мгновенье до этого они все смотрели на меня.
        Похоже, все мною тут интересуются. Но никто не хочет этого показать. Почему?
        Люди в этом времени открытые. Исходя из местных нравов, было бы логично предположить, что меня должны тут же окружить, хлопать по плечам, заказывать мне пиво и восклицать: «Как ты сделал этого бугая!»
        Однако этого не происходит. Чтобы найти ответ, я принимаюсь рассматривать окружающих угловым зрением. Очень полезный навык - когда люди не знают, что ты на них смотришь, они ведут себя более раскованно. И наблюдая за ними, можно узнать о себе много нового. Например, во взглядах легко можно прочитать, что ты, оказывается, «последняя свинья», а то и еще что-то похлеще. Или наоборот - «классный парень».
        Наблюдение показало: относятся ко мне здесь явно с уважением. Причем уважение возросло выше потолка, когда официантка принесла заказ. Все явно были изумлены, их глаза говорят: «Неужели он все это съест?»
        Еще как съест! То есть съем. Отсутствием аппетита я не страдал никогда.
        Правда, и наличием тоже. Есть еда - я уминаю за обе щеки. Нет - ну и ладно. И никогда я особо не страдал ни от переедания, ни от недоедания.
        Но сейчас вирусы-симбионты и общее психическое напряжение разогнали мой метаболизм до космических скоростей. Так что мне не составило труда уничтожить то, что с таким трудом дотащила до столика официантка.
        Параллельно с поглощением самой разнообразной органики я наблюдаю за соседями. Мне не дает покоя выражение их глаз. В них помимо уважения, которое увеличивается пропорционально количеству съеденного, мелькает и нечто наподобие жалости.
        С чего бы это им меня жалеть? Может быть, мне грозит месть со стороны вчерашнего здоровяка? Ну тогда в этом нет ничего страшного, меня уже сегодня здесь не будет. Сначала отправлюсь на поиски затерянного информационного центра, а потом буду искать ночлег в другом месте - здесь-то я наследил прилично.
        А раз кто-то жаждет моей крови, то тем более не стоит тянуть время. Прямо после завтрака и покину гостиницу. Уйти мне удалось незаметно - как я вчера выяснил, в здании есть черный ход. Помогло и то, что мне не пришлось улаживать финансовые вопросы: я хоть и не заплатил за еду, но комната оплачена на неделю вперед, это с лихвой покрывает задолженность. Так что мне не пришлось извещать кого-либо о том, что я съехал. Я просто написал об этом в записке, которую оставил в комнате.
        Я поспешил убраться подальше от гостиницы, где меня могут искать. Тем более моя цель совсем в другой части города. Во всяком случае, так получается по рассказам Фомы.
        Но прежде чем направиться к тому месту, которое Фома назвал самым удобным входом, я пробежал по магазинам. Прежде всего нужно купить фонарик, мой-то пришлось раскурочить, чтобы достать дистортионное кольцо для мины.
        А из того, что рассказывал Фома, я заключил, что совсем не лишними будут веревки и прочее альпинистское снаряжение.
        Выбирал долго - я в этом не разбираюсь, альпинизм всегда казался слишком опасным. Правда, многих моих друзей это не останавливало. Тем более что большинство ил них заявляли: все уже предопределено, так что от нас не зависит ничего. А значит, надо просто брать от жизни все.
        Наверное, нет ничего хуже, чем научно обоснованный фатализм.
        Да, я всегда был уверен: если наука доказала предопределенность, если она уже стала частью нашей жизни, значит, она действительно есть, и бесполезно отрицать ее.
        Но из самого факта существования предопределенности сию не следует, что нужно пускаться во все тяжкие. Тем более что существует гипотеза плавающего будущего. Она гласит, что часть будущей реальности действительно предопределена предсказаниями. И этой предопределенности и бежать нельзя: если в прошлом стало известно о каком-то факте из будущего, то этот факт должен произойти. Иначе он не сможет стать известным в прошлом и нарушится причинно-следственная связь событий, а этого просто не может произойти.
        В этом пункте гипотеза плавающего будущего согласуется с общепринятой. Но в остальном они расходятся. Общепринятая гипотеза утверждает, что предопределено абсолютно все - вплоть до координат и импульсов элементарных частиц в каждый момент времени. То, что случилось, уже не может произойти иначе - вот главная мысль общепринятой гипотезы.
        А гипотеза плавающего будущего утверждает, что будущее предопределено лишь частично. Оно еще не произошло, а произошла лишь ничтожная часть его - та, о которой говорят предсказания. Мы не можем избежать того, что предсказано, - это уже случилось. Но все остальное мы можем творить сами.
        Один мой университетский товарищ узнал, что не умрет как минимум еще три года. Точной даты своей кончины он не знал, но нашел упоминание о своей будущей свадьбе.
        И решил, что раз до этого он точно не умрет, то может рисковать своей жизнью как хочет. Он стал альпинистом совершал самые безумные восхождения, выполнял самые опасные трюки. И вполне естественно, что однажды он сорвался со скалы. Однако не погиб, просто остался парализованным на всю жизнь: позвоночник оказался поврежден так неудачно, что даже сращивание, нейродублирование, кваркотронные импланты и прочие ухищрения современной медицины помочь ему не смогли. В больнице он познакомился с девушкой, которой регенерировали потерянную в аварии ногу. Они поженились точно в предсказанный срок. Но кто знает, как все сложилось бы, если бы не занятия альпинизмом? Может быть, не пришлось бы въезжать в стены ЗАГСа на инвалидной коляске, может быть, он пришел бы туда своими ногами, если бы был осторожнее?
        Так или иначе, но сейчас осторожное отношение к риску мне совсем не на руку - в альпинистском снаряжении я не смыслю ничего.
        Например, зачем нужна вот эта веревка со странным приспособлением на конце? Можно, конечно, спросить у продавца, который уже смотрит на меня с подозрением - слишком долго я таращусь в одну витрину. Но нужно же еще научиться всем этим пользоваться.
        Выручила меня Сеть. В ней я узнал и назначение разнообразного альпинистского снаряжения, и нашел текст книги «Альпинизм для чайников». Конечно, даже очень много теории не заменит крохи практики. Но я все же не собираюсь на Эверест карабкаться. Фома же вообще без снаряжения пролез, хоть и с трудом.
        Через некоторое время мой рюкзак здорово раздулся, а карман съежился. Из магазина я вышел довольный, попрощавшись с не менее довольным продавцом. Думаю, что благодаря мне он сегодня выполнил недельный план.
        Затарившись под завязку, я направился к окраине города и вскоре попал в заброшенные кварталы, построенные еще до Развилки. Во время похода по магазинам я зашел еще в несколько людных мест, поговорил с местными и узнал, что здесь уже давно никто никогда не селился. Место это считается гиблым. Поговаривают, будто здесь бродит нечисть. Многие мои собеседники утверждали, что видели среди развалин чудовищ. Впрочем, на эти слухи особо полагаться не стоит: информацию я собирал там, где ее добыть проще всего, - в питейных заведениях. Так что на высокую достоверность рассчитывать не приходится. А вот другая часть страшилок про это место показалась мне гораздо более интересной. Эти истории не рассказывают ни о привидениях, ни о жутких зверях. Но зато они куда более правдоподобны. Эти байки тоже говорят, что место гиблое. Но наличие потусторонних сил они категорически отрицают, а из явных проявлений гиблости называют ухудшение самочувствия, депрессию, резкие перепады настроения, аллергические реакции.
        Это очень похоже на правду, так что перед посещением развалин я купил не только снаряжение для преодоления препятствий, но и дыхательный аппарат и детектор химического загрязнения.
        Наличие данных предметов в продаже меня не столько обрадовало, сколько потрясло - кому в этом мире могут понадобиться подобные вещи? Продавец на мои вопросы сначала отделывался общими фразами - мол, мне все равно, лишь бы покупали, а покупателю виднее, зачем ему это нужно, вот у покупателя и спрашивайте.
        Но я все же разговорил его. Сначала перевел разговор на другое, потом несколько раз легонько касался интересующей меня темы, подходил к ней все ближе и ближе. Продавец и сам не заметил, как все выболтал. Выяснилось, что подобных гиблых мест вокруг Петербурга немало. А больше всего - под самим городом, в канализациях. Продавец говорил об этом испуганно - похоже, он сам не верит и химическую причину гиблости тех или иных территорий, а считает их возникновение вмешательством неких ужасных мистических сил.
        Он крайне неодобрительно отзывался о тех, кто рыщет по гиблым местам в поисках каких-то сокровищ. Но дыхательные маски и детекторы заражения продает им исправно - главное, что платят. Он и меня уговаривал не ходить туда, куда я собрался. Правда, сразу заявил, что даже если я откажусь от своих планов, то маску и детектор он обратно не примет - мол, что куплено, то куплено.
        Я уверил его, что и не собираюсь требовать свои деньги обратно, даже если снаряжение мне и не понадобится. Продавец расслабился, разоткровенничался, еще интенсивнее принялся отговаривать меня от моей задумки.
        Говорил он эмоционально, прочувствованно, убедительно. Если бы я хоть немного верил в мистику, то наверняка отказался бы от поисков информационного центра. Но историй про духов, приведений, и вампиров я предостаточно наслушался в детстве, в спортивно-оздоровительном лагере.
        Я и тогда не любил подобных баек. Нет, я не боялся, просто мне не было интересно. А может быть, мне потому и не было интересно, что я не боялся. Но, в любом случае, подобные истории всегда казались мне скучными и нагоняли сон. Это, может быть, и было хорошо в лагере - страшилки рассказывались уже после отбоя, так что их снотворное действие было скорее благом.
        Но сейчас я не собираюсь спать, поэтому продавца я прервал.
        - Но ведь тем, кто покупает у вас эти маски, они помогают, - привел я самый веский довод. - Значит, дело действительно не в духах, а в химическом заражении.
        Вообще-то я говорил наугад, на самом деле я понятия не имею, помогают маски или нет. Но в том, что нарушения здоровья вызывают вредные испарения, я уверен. Так что маски должны помогать, если они качественные.
        - Так-то оно так, - согласился продавец. - Заражение там есть. Только вот откуда оно взялось? Без духов там не обошлось! От заражения-то маска спасет, а вот от духов только амулет поможет. Да и то не всякий. А ежели ты амулетами интересуешься, так самые верные - в лавке напротив. Скажи, что от меня пришел, там тебе самые верные обереги дадут.
        Я сказал, что амулетами не интересуюсь, и покинул магазин.
        Интересно, а владелец лавки напротив отстегивает процент владельцу этого магазина за то, что тот сначала запугивает любителей шляться по зараженным территориям, а потом направляет к нему?
        Но все же среди всей чепухи, вываленной на меня продавцом, один интересный вопрос промелькнул. Действительно, а откуда все эти зараженные территории взялись? Ведь не духи же их в самом деле прокляли.
        До Развилки их не было, это абсолютно точно. Может быть, это какие-то секретные подземные лаборатории и фабрики? Вполне вероятно. После Развилки уже не до них стало или просто они были настолько секретные, что про них знали лишь немногие, которые погибли от обрушившихся на них потрясений во время начального периода Теневых Зон.
        И в результате все эти лаборатории оказались заброшенными. Так они и стояли заброшенными сотни лет, изредка заявляя о себе утечками высокотоксических веществ. Удивительно, что масштабы последствий оказались столь ничтожными - если лаборатории настолько секретные, то они должны заниматься отравляющими веществами огромной убойной силы.
        Даже не по себе становится, когда представляю, что мне придется идти по колено в потоках этих токсинов. Хотя на самом деле все наверняка не так уж и страшно - Фома же прошел и даже не заработал никаких видимых нарушений здоровья. Интересно, он ходил в дыхательной маске или без нее?
        Наверняка без, иначе рассказал бы мне. Значит, кратковременное вдыхание токсинов не слишком опасно. Правда, Фома рассказывал, что весь тот день у него ужасно болела голова. Но болела она еще с утра, до того, как он пошел искать информационный центр. Так что причиной, скорее всего, стало неумеренное потребление алкоголя накануне.
        Но от чего бы у него голова ни болела - мне бояться нечего, маска должна защитить.
        ГЛАВА 16
        
        Развалины производят жуткое впечатление. Сразу вспоминаются старые, еще до открытия путешествий во времени созданные фантастические книги и фильмы. Тогда еще была популярна тема мира после некой глобальной катастрофы.
        Это потом уже, когда машина времени стала реальностью, фантасты перестали писать про будущее.
        Тогда освободившуюся в художественной литературе нишу тут же заняли фэнтези, мистика. Невероятно популярным стал жанр альтернативной истории. Иногда, впрочем, возникали произведения про будущее очень далекое, которое наступит после того, как определенность будет снята, про то будущее, о котором мы совсем ничего не знаем. Но в этих книгах всегда описывались процветающие галактические империи и федерации, их многочисленные войны и союзы. Но тема апокалипсиса уже не затрагивалась никогда.
        Книги стали спокойными и размеренными, каким стало и все наше существование. Даже если в произведениях и встречалось ураганное действие, то оно оставалось каким-то стандартным. Всегда можно заранее предсказать, кто кого ударит, в какой момент главный герой нажмет на курок и кто изнасилует главную героиню.
        Именно поэтому мне всегда нравились книги, написанные до двадцатых годов двадцать первого века. Тогда еще авторы чего-то опасались, за что-то тревожились. И книги получались живыми, выстраданными, пропущенными сквозь сердце.
        Я иногда пытаюсь представить: каково было нашим предкам жить без чувства предопределенности, каждую минуту осознавать, что только от тебя зависит, что с тобой произойдет. Каково это, когда в каждой своей неприятности можно винить только себя, когда ничего нельзя свалить на злой рок, фатум, предопределенность?
        Иногда от таких мыслей мне становится страшно, иногда - безумно хочется жить в то время. Наверное, нашим предкам было трудно, очень трудно. Но трудности научили их жить, а не просто существовать. В то время люди еще умели творить настоящие произведения, а не просто штамповать.
        Цена этого высока - постоянные чувство ответственности за свою судьбу и страх перед завтрашним днем. Цена высока, но не чрезмерна. Избежать этого нельзя, это закон жизни: ответственность делает нас сильнее, страх и боль являются мощнейшими стимуляторами всех процессов в организме.
        Недаром именно во второй половине двадцатого века и в начале века двадцать первого появлялись самые яркие книги, самые запоминающиеся фильмы. Конечно, было и обычное развлекалово - попытка заглушить страх и забыть про ответственность, потому что постоянно нести в себе эти чувства очень трудно.
        Но помним-то мы этот период совсем не за те тонны макулатуры, а за настоящие шедевры. И больше всего шедевров было создано в конце этого периода, когда страх в людях был наиболее силен. Подсознательно люди чувство-пали наступающие перемены в мире и боялись их.
        Перемены наступили. Правда, совсем не такие, каких ждали фантасты. Не было ни разрушенных городов, ни отравленной атмосферы, ни бескрайних радиоактивных пустынь. Напротив, перемены принесли нам много хорошего, они подняли уровень жизни.
        Мы совсем перестали бояться. Но, может быть, это и есть самое страшное?
        Впрочем, сейчас на меня наводят ужас не изменения менталитета, а пейзаж, словно сошедший со страниц книги про мир после ядерной войны.
        Между полуразрушенными зданиями настоящие джунгли - при обилии деревьев в городе это место не могло оставаться совсем лишенным растительности. Но как разительно отличаются ухоженные сады обитаемого города от диких зарослей здесь!
        Деревья растут всюду: во дворах, на обочинах дорог, да и на самих дорогах - они уверенно пробиваются сквозь раскрошившийся от времени пластфальт. Даже дома не избежали этой участи - деревья цепко вгрызаются тонкими, но мощными корешками в пластик стен.
        Те места, которые неприхотливым деревьям почему-то не приглянулись, оккупировал кустарник, своими жесткими колючими ветвями надежно образовав непроходимые барьеры.
        Тут и там выглядывают кустики серой травы, слегка блестящей на солнце. Она настолько сильно похожа на изделие из металла, что я даже нагнулся, чтобы потрогать.
        Но рефлекторно отдернул руку, так как промелькнули сразу две мысли. Первая - здесь лучше всего ни к чему не прикасаться. Вторая - трава все-таки не металлическая несмотря на невероятную жесткость и остроту краев. А блестит из-за какой-то клейкой гадости, которая покрывает всю поверхность живых ножей.
        Пораненный палец кровоточил, порез немилосердно защипало - вероятно, виновата та самая клейкая гадость, которая попала в ранку. В голове тут же промелькнули жуткие биологические факты. Например, о том, что некоторые растения способны вырабатывать пищеварительный сок, который растворяет насекомых, грызунов и даже мелких кроликов, после чего растение может спокойно вобрать в себя питательный бульон.
        Надеюсь, то небольшое количество сока, которое проникло в рану, не растворит меня изнутри. А что, если это не пищеварительный сок, а яд? Тогда убить может и совсем небольшое количество.
        Сорвав рюкзак, я принялся искать аптечку. Вспомнив, что она лежит на самом дне, я воспользовался тем, что у меня было в многочисленных карманчиках пояса.
        Сначала я отсосал из пореза кровь, которая из-за сока приобрела горько-едкий привкус, затем обработал ранку обеззараживающим гелем, после чего выдавил из тюбика немного жидкого пластыря. Едва попав на кожу, беловатая масса превратилась в пленку.
        На всякий случай я съел капсулу с витаминами, нацепил на запястье квадратик пластыря, пропитанного общеукрепляющим стимулятором.
        Потом я вспомнил еще несколько жутких фактов из области общей биологии. Они побудили меня все-таки вывалить содержимое рюкзака на землю, на самом верху образовавшейся кучи обнаружилась аптечка.
        Сделав укол имуностимулятора, я принялся собирать вещи обратно в рюкзак. Они почему-то никак не хотели умещаться. Когда после очередной бесплодной попытки я вновь высыпал вещи в кучу, меня посетила безумная мысль: а может быть, на этом месте уже лежали чьи-то вещи, а я в спешке не заметил и опорожнил рюкзак прямо на них?
        Но, к сожалению, я хорошо помню, что до меня здесь ничего не лежало. А значит, придется каким-то образом вес это уместить в рюкзак. После еще нескольких неудач у меня это получилось. Правда, некоторые вещи все равно не влезли - их пришлось распихать по карманам, подвесить на поясе или прицепить к рюкзаку снаружи.
        Я пошел дальше, по ходу дела приказав чипу активировать медицинскую программу. Честно говоря, меня всегда удивляло, кому может понадобиться подобная примочка? Но, по-видимому, в ней нуждаются многие - основные модули медицинской программы не просто входят в базовый программный пакет чипа, а вшиты в ядро.
        С тех пор, как я поставил себе чип, данный факт меня сильно раздражал: абсолютно ненужная программа, занимает кучу места, а удалить ее нельзя. Медицинский модуль представлялся мне абсолютно бесполезным: единственная ого функция - наблюдать за ритмом сердцебиения, дыхания и некоторыми другими показателями. Она даже подкорректировать ничего не может - подобные вмешательства в нормальную деятельность мозга были признаны опасными. Мне пришлось самостоятельно писать программы для корректировки психосоматики.
        Но сейчас медицинский модуль может оказаться очень даже полезным - он способен отслеживать мельчайшие изменения в функционировании жизненно важных систем организма. Написанные мною программы не дают и сотой Доли той картины, которую способен выдать медицинский модуль. Впрочем, это неудивительно, над ним работали сотни человек, каждый из которых - специалист в кибернейронике. А я в этой области всего лишь любитель.
        Теперь если липкая гадость, попавшая в рану, и вызовет какие-то изменения в организме, то я успею заметить это и принять меры. Конечно, я произвел все действия, необходимые в данном случае. И теоретически, если опасность для здоровья и была, то теперь ее нет.
        Однако мне такая перестраховка лишней не кажется - если судить по внешнему виду, то от местной флоры не стоит ждать ничего хорошего.
        Особенно жутко выглядят деревья - искривленные и раскоряченные, грязно-серые ветви торчат из стволов под самыми невероятными углами. Ветки почти лишены листвы, лишь местами торчат длинные серо-желтые или бурые жесткие листья, покрытые пятнами и блестящие на солнце липкой слизью.
        Кустарник, правда, не производит гадостного впечатления. По сравнению с деревьями и травой кусты можно даже назвать нормальными: на ветках слизи нет, много листьев, окрашенных в спокойный темно-зеленый цвет.
        Однако именно кустарники мне не нравятся больше всего. Не могу сказать, в чем причина. Возможно, виноваты шипы, покрывающие ветви. Такие не просто порежут, как трава, они вопьются в тело жертвы, которая рефлекторно дернется и нарвется еще на несколько шипов. Что-то подсказывает мне: тот, кому не посчастливится попасть в заросли кустов, уже никогда не выберется - чем больше он будет дергаться, тем больше запутается.
        Через несколько минут моя догадка подтвердилась. Стоило мне углубиться в заброшенный район, как кусты начали встречаться чаще и заметно крупнее, а там, где они были гуще всего, белели кости. Сквозь густую завесу листвы я так и не смог рассмотреть, была ли это всего лишь дикая собака или человек. Скорее всего, человек- - умные собаки наверняка обегают зараженные территории за версту.
        Те кусты, в гуще которых блестят скелеты, украшены цветами - пронзительно-желтыми, сотнями хищных глаз уставившимися вокруг. Ничего подобного я раньше не видел, однако подойти ближе не рискнул, хотя любопытство естествоиспытателя и заиграло у меня в одном месте.
        Но я вовремя вспомнил, к чему привело подобное любопытство в случае с «металлической» травой. Так что подходить я не рискнул. Вместо этого подцепил носком кроссовки отколовшийся кусок пластфальта и зафутболил его в гущу зарослей.
        Услышав громкие хлопки, я рефлекторно кувыркнулся в сторону, противоположную источнику звука, и выхватил бластер. Мой взгляд метнулся в сторону звука одновременно с дулом бластера, палец напрягся на спусковом крючке.
        Однако стрелять не пришлось. Открывшаяся картина настолько же поразила меня, насколько и успокоила. Перестрелка мне не грозит - это хорошо. Однако я только что был на волосок от гибели: если бы любопытство взяло верх и я решил бы изучить заросли, то сейчас напоминал бы дуршлаг.
        Все пространство перед кустами усеяно мелкими иголочками. Цветы изодраны в лоскуты, кусты еще колышутся. Видимо, внутри цветов кустарника вырастают шипы, которые выбрасываются наружу, как только растение почувствует вибрацию. Каждая колючка содержит семя, которое, попав в тело животного или человека, прорастает.
        Самое интересное, что с противоположной стороны куста цветы не пострадали - похоже, это растение не только реагирует на резкое движение, но и определяет его направление.
        Уголком глаза я уловил шевеление внизу. Оказалось, что одна из колючек впилась в кроссовку и теперь судорожно извивается, безрезультатно пытаясь углубиться в пластик. Остальные шипы лежат неподвижно - вероятно, активность они проявляют, только если чувствуют рядом живое тело, в которое можно проникнуть.
        Колючку необходимо снять - она уже проделала трещинку в кроссовке, которую и гвоздем не процарапаешь. Однако руками трогать это чудо природы я не рискнул - уж палец-то оно в момент прогрызет.
        Я снял с пояса нож, выдвинул нужное лезвие и, подцепив колючку, метнул ее в сторону. Она упала на пластфальт, немного повозилась и затихла.
        Дальше я пошел, стараясь обходить кустарник стороной. Интересно, а почему Фома мне не говорил про местную флору? Вероятнее всего, он прошел мимо них - справа виднеются запущенные, но вполне обычные заросли.
        Так действительно входить в глубь заброшенного района проще, можно идти по раздолбанной, но широкой пластфальтовой дороге, которая проходит сквозь чащу нормальных, привычных мне деревьев, правда чахлых. Я же решил пойти напрямик, что едва не привело к плачевному результату.
        Я поспешил выбраться на дорогу и зашагал по ней. Теперь можно не опасаться, что какой-нибудь кустарник, которому вдруг приспичило размножаться, решит, что я - подходящий инкубатор. По обочинам дороги растут деревья, которые можно встретить в самом обычном лесу средней полосы. Некоторые из них мне даже знакомы: чахлые березки, рябины и даже яблони. Но яблочки с них я есть все же не рискнул. Тем более что это было бы затруднительно - на мне маска, которую я надел сразу же, как только проник на заброшенную территорию. Снимал я ее, только чтобы высосать кровь из ранки, когда порезался травой.
        На детектор я поглядываю регулярно. Он обнаружил в воздухе целый букет посторонних химических веществ. Что это за вещества, детектор так и не смог определить. Он лишь предположил, что они могут активно взаимодействовать с биологическими организмами, вызывая нежелательные нарушения их функционирования.
        Детектор заявил, что точную формулу веществ он определить не может - структура слишком сложна, ее невозможно выявить в полевых условиях. Но все же он обнаружил в молекулах наличие каких-то особых групп. Жаль, я не химик и не могу понять, что это может значить.
        А вот что действительно интересно, так это наличие в структуре таинственных веществ мист-связей. Тут уж химиком быть не нужно - об этих таинственных веществах слышал каждый.
        Во всех трех мирах меньше сотни людей понимают, что же в действительности представляют собой мист-связи и как они образуются. Но каждый ребенок слышал, что это особый вид устойчивого взаимодействия между атомами без участия электронов.
        Посредством этих связей атомы могут соединяться в молекулы. Теоретически можно построить сколь угодно сложную молекулу на одних только мист-связях. Однако на практике не удалось получить «чистую» молекулу, состоящую больше чем из семи атомов. И на получение одной молекулы ушло несколько миллионов рублей.
        А вот вещество, в котором мист-связи чередуются с самыми обычными ковалентными, уже реально получать в промышленных масштабах. Правда, его стоимость все равно превосходит стоимость плутония. Однако это совсем немного, если учитывать необыкновенные свойства мист-веществ.
        Но все же, несмотря на невиданные перспективы, любые эксперименты с этими веществами были строжайше запрещены вскоре после открытия мист-связей - настолько непредсказуемы свойства мист-веществ.
        На просторах Сети регулярно разгораются дискуссии: нужно ли снять запрет? Сторонники использования мист-веществ («мистики» - так их называют за глаза) приводят множество аргументов, говорят об огромных возможностях.
        Их оппоненты вяло отбрыкиваются, говорят об опасности, приводят в качестве примера случаи мощнейших взрывов неизвестной природы в лабораториях, исследовавших мист-вещества до запрета.
        Заканчиваются все дискуссии одинаково: одна из сторон говорит, что споры бесполезны, так как все равно заранее известно, что запрет снят не будет. Впрочем, так завершаются большинство диспутов в Сети, рассуждающих о вопросах вселенского масштаба. Но регулярно возникают новые. Наверное, людям просто нравится спорить, несмотря на абсолютнейшую бессмысленность этого действия.
        Но, похоже, несмотря на международный запрет, правительство России все же проводило исследования в этой области. Впрочем, сейчас это значения не имеет, для меня главное - найти информационный центр.
        Я направился к самому высокому зданию в районе. Точнее, к тому, что от этого здания осталось. Если верить рассказам Фомы, то через него можно легко добраться до информационного центра.
        Подойдя к входу, я кинул еще один взгляд на датчик. Здесь уровень загрязнения значительно ниже, чем в жутких зарослях. Время от времени индикатор даже показывал отсутствие посторонних веществ в воздухе, но потом мне в спину ударял порыв ветра, и по экранчику прибора вновь проносились строчки.
        Вероятно, именно мист-вещества и вызвали мутацию растений на том участке, где я был несколько минут назад. Эта гипотеза очень правдоподобна - при длительном воздействие мист-вещества способны влиять на живые организмы самым невероятным образом.
        Пластфальтовая дорога закончилась около здания, уткнувшись в то, что когда-то было клумбой. Войдя внутрь, я спугнул целую стаю крыс, которые испуганно шмыгнули в угол, скрывшись в завалах обломков биопластовых плит. Я огляделся и поморщился: похоже, мне придется лезть за крысами. Пробравшись между нагромождением больших кусков пластика, я действительно обнаружил за ними широкую дыру, в которую вполне может пролезть человек. Этим свойством дыры я тут же и воспользовался, предварительно включив фонарик.
        Луч света запрыгал вдоль неширокого туннеля, по стенам которого протянулись змеи кабелей и труб. Как показал сканер очков, в кабелях напряжения нет. Впрочем, то же самое я мог бы сказать и по внешнему виду - в таком ужасном состоянии пропускать ток они просто неспособны. В трубах напора тоже нет, однако тоненькие струйки воды по ним все-таки протекают. Там, где трубы в совсем ужасном состоянии, на пол натекли большие грязные лужи. В свете фонаря поверхность воды кажется темной, почти черной. Подойдя ближе, я понял, что это не оптический эффект - по цвету жидкость действительно похожа на нефть.
        Детектор химического загрязнения, засунутый в одну из луж, едва не подавился истошным писком. Похоже, в этой воде растворены все вещества, известные человечеству. И еще много неизвестных. Успокаивает лишь то, что мист-веществ там не обнаружилось.
        Я направился дальше, стараясь не наступать в лужи: кто знает, как дикая смесь прореагирует с пластиком кроссовок?
        Вскоре коридор закончился небольшой комнатушкой, в которой было еще две двери кроме той, через которую я пришел.
        Посреди комнаты сидят несколько крыс. Я так и не смог понять, те ли это, которых я спугнул при входе, или другие. Крысы тут же бросились в какие-то щели по углам. Самая последняя, перед тем как окончательно юркнуть в прогрызенную в пластике норку, посмотрела на меня.
        От этого взгляда меня до костей пробрало - показалось, что в глазах крысы мелькнул почти человеческий разум. Крыса скрылась, но какое-то остаточное неприятное ощущение у меня в области солнечного сплетения осталось.
        Сначала я подумал, что на меня так сильно подействовал взгляд крысы. Потом понял, что это происшествие лишь усилило ощущение, которое мучит мне душу уже давно. Ощущение, что на меня кто-то смотрит.
        Я чувствую это и сейчас, чувствовал, и когда шел по пластфальтовой дороге, и когда пробирался через заросли. А когда это все началось? Похоже, сразу после того, как я вошел в заброшенную территорию. Может быть, за мной следили и раньше, но это трудно заметить в оживленном городе.
        Я огляделся. Попытался сделать это как можно незаметнее, использовал старый трюк, описанный в сотнях фильмов и книг, - «развязавшийся шнурок». Правда, сейчас на мне кроссовки, которые шнурков не имеют. Но это подозрения вызвать не должно - крепления на обуви так же ненадежны, как и примитивные шнурки, и поправлять их приходится столь же часто.
        Правда, все эти хитрости пошли насмарку, я мог бы и просто обернуться - позади все равно никого нет. Да и, несмотря на ощущение слежки, прямого взгляда я не чувствую.
        Может, преследователь затаился снаружи и внимательно слушает мои шаги, ждет, пока я отойду подальше, чтобы последовать за мной, когда я уже не смогу его увидеть. А может, у меня просто паранойя.
        Но, в любом случае, назад возвращаться бессмысленно - если за мной действительно следят, то мимо я уже никак не пройду и встреча неизбежна. А если не следят, то мне тем более возвращаться незачем.
        Значит, независимо от того, какой из вариантов верен, идти мне следует только вперед. Выбрать из двух дверей нужную не составило труда - Фома подробно описал дорогу.
        За дверью оказался еще один туннель. Такой же узкий, грязный, сырой. Единственное отличие - он имеет уклон, ведет куда-то вниз.
        Время от времени появляются крысы - крупные, странного пегого окраса. От тех, которых я встретил раньше, их отличает не только внешний вид, но и поведение. Эти меня абсолютно не боятся, впрочем, и сами агрессии не проявляют - просто, не обращая на меня внимания, бегут мимо по каким-то своим крысиным делам.
        Потолок утыкан комками серого мха. Местами его длинные плети свисают почти до пола. Сначала я вспомнил хищные кусты и решил, что болтающиеся «лианы» - ловчее приспособление. Поэтому я обходил их стороной.
        Однако потом я увидел, что крысы совсем не опасаются плетей, спокойно пробегают рядом, даже задевают их. Значит, мох таким образом просто «пьет» из луж на полу. Но все равно я решил держаться подальше - если он способен поглощать такую отраву, то ничего хорошего от него ждать не приходится.
        Туннель закончился дверью, открыв которую, я попал в другой коридор - широкий и относительно чистый. Судя по обилию фото излучателей на потолке, когда-то он был светлым, но сейчас непроглядный мрак здесь ничто не нарушает, кроме моего фонарика.
        Этот коридор, в отличие от предыдущего, горизонтальный. Я пошел направо - именно это направление указывал Фома.
        По сторонам то и дело видны запертые двери. Когда-то их украшали таблички, однако сейчас невозможно сказать, что скрывается за ними.
        Впрочем, через несколько минут я наткнулся на дверь с табличкой - ужасно заляпанной и истершейся, но я все же смог разобрать, что это лаборатория генетических исследований и что для входа необходим допуск уровня «3-Г». Допуска у меня, конечно же, нет, но я и не собираюсь входить. Хотя это крайне любопытно: неужели правительство не только занималось исследованием мист-веществ, но и их влиянием на биологические организмы? Это просто сенсационная информация - если бы она стала известна, все закончилось бы международным скандалом.
        Впрочем, известной она не станет - это предопределено. Видимо, именно поэтому правительство и проводило такие исследования - точно знало, что никто никогда об этом не узнает. Непонятно только зачем. Ведь в любом случае такие исследования ничего не изменят - это тоже предопределено. Вероятно, правительство просто не может отрешиться от старых шаблонов поведения, выработанных еще до открытия путешествий во времени.
        Вообще, вся политическая система моего времени - нонсенс. Все события, важные для общества в целом, можно найти в Сети. Причем найти очень легко, гораздо легче, чем информацию по конкретному человеку, с этим может справиться каждый школьник.
        А это значит, что заранее известны все решения, которые примет правительство. Следовательно, оно и не нужно, поскольку ничего не решает. Ни для кого и не секрет, что правительство само не создает никаких нормативных актов - все законы, постановления и указы берутся из Сети.
        То есть несколько тысяч чиновников высших уровней делают ту же работу, которую легко сделает школьник. Таким образом, все правительства мира находятся в том же положении, в котором до открытия перемещений во времени находилась лишь английская королева.
        Но совсем избавиться от правительства нельзя - ведь сохранилась абсолютно однозначная информация о том, что все нормативные акты принимаются именно правительством.
        И самое смешное, что, хотя во всех демократических странах формально выборы на высшие должности в государстве сохранились, фактически они уже давно ничего не решают. Каждый может войти в Сеть и узнать результаты всех будущих выборов. Одно радует: из политики исчезло такое явление, как подтасовка данных голосования - в самом деле, зачем что-то делать, если результаты выборов все равно никак не изменишь.
        Впрочем, сейчас меня посетили сомнения в оправданности бесчисленных фельетонов и юморесок, осмеивающих абсолютное бессилие правительства.
        Если гипотеза плавающего будущего верна, то кое-что правительство действительно не может изменить. На ключевые события, о которых в Сети сохранилась информация, действительно нельзя повлиять. Но правительство может принимать секретные решения, о которых никогда не подивится информация в Сети.
        Конечно, это ничего не изменит для страны в целом. Чтобы правительство ни делало, оно не сможет изменить уровень жизни, или демографическую ситуацию, или уровень инфляции - по всем подобным данным имеется статистика в Сети на годы вперед.
        Однако эти решения могут влиять на судьбы отдельных людей, изменять те мелочи, которые просто не могут быть зафиксированы в Сети. А ведь именно из таких мелочей и состоит жизнь.
        Конечно, эти влияния будут иметь в основном случайный характер: как можно прогнозировать события, которые даже нельзя зафиксировать? Однако только на такие события и можно повлиять. Настроение человека, его мысли, мечты, устремления и желания - все это нельзя зафиксировать, информацию об этом нельзя найти в Сети. Но на все это можно повлиять.
        И влияет на это не только правительство, а каждый из нас. В общественном транспорте, на работе, дома мы постоянно общаемся с людьми. И от того, как мы себя поведем, зависит так много! Может быть, если бы люди задумались об этом, мы стали бы лучше относиться друг к другу?
        Впрочем, сейчас для меня не слишком важно, можем ли мы на самом деле что-то изменить. Я точно знаю: я - могу. И это большая ответственность, мне необходимо полностью сосредоточиться.
        Я отогнал от себя бесполезные сейчас размышления, сконцентрировался на том, чтобы дойти до информационного центра. И услышал шаги.
        Шаги отчетливые, хотя и невероятно тихие, осторожные - похоже, тот, кто идет следом за мной, мастер в бесшумном передвижении.
        Через несколько секунд я понял, что за мной следует не один человек - по шагам это хорошо слышно. Но я так и не разобрал, двое их или целая толпа. Хотя толпа-то быть не может, они бы производили гораздо больше шума. Впрочем, чтобы узнать это, есть верный способ. Я остановился, присел и принялся «завязывать шнурки». Голова наклонена вниз, из такого положения очень легко посмотреть назад. Правда, сенсоры очков не могут вращаться, подобно глазам, - чтобы направить камеры на объект, необходимо двигать головой. А обычное зрение тут не поможет - не могу же я, «завязывая шнурки», направить фонарик за спину - преследователи сразу поймут, что я обнаружил хвост.
        Мне удалось исхитриться и вывернуть шею так, чтобы это было не слишком подозрительно, но и преследователи попали бы в объективы сенсоров.
        Их оказалось трое.
        Стоят, прижавшись к стенам, - вероятно, заняли эти полиции, когда я остановился. Очень правильная тактика - если бы я оказался полным придурком и, услышав шаги, просто оглянулся, то вряд ли увидел бы что-либо. Обычным зрением. Но на мне очки, которые четко очертили красным три теплых силуэта на фоне черно-синего марева холодной стены.
        «Завязав шнурки», я встал и собирался направиться дальше, на ходу решая, что мне делать с хвостом. Однако хвост что-то заподозрил и крикнул:
        - Эй ты, стой!
        Вероятно, поняли, что раскрыты, и решили, что дальнейшая игра в прятки бессмысленна. Вот только ума не приложу, чем я себя выдал. Похоже, я имею дело с профессионалами. Впрочем, это было понятно еще раньше, по шагам и тем позам, в которых они замерли вдоль стен, - так могут стоять только люди, у которых за плечами долгие годы упорных тренировок.
        У меня два варианта поведения - пуститься наутек или послушаться. Убегать опасно - если у преследователей есть оружие, то мне может не поздоровиться.
        С другой стороны, я же не знаю, чего они от меня хотят. Может, у них мирные намерения.
        В любом случае убегать нельзя. Лучше всего сейчас повернуться к ним, быстро оценить ситуацию, а по результатам оценки выбирать конкретный вариант поведения.
        Я обернулся, на всякий случай отдав чипу приказ активизировать программу, которую я использовал во время чемпионата по вирт-игре, да так и забыл стереть. Мозг отозвался ноющей болью - все-таки он еще недостаточно восстановился после невероятной нагрузки во время турнира.
        Луч фонаря метнулся в преследователей, ослепив их. Это я сделал нарочно. Со стороны выглядит вполне естественно - человек, державший перед собой фонарь, обернулся, забыв его опустить. А у меня будет несколько лишних мгновений, в течение которых я буду видеть преследователей, а они меня - нет.
        Однако они совсем не выглядят ослепленными. Смотрят прямо на меня, даже не зажмуриваются. Один из них вперил в меня дуло бластера.
        - Иди сюда.
        Человек с бластером - единственный из троих, кто может сейчас говорить. У остальных на лицах дыхательные маски, такие же, как и на мне. У главного - а я решил, что парень с бластером является главным, - маска тоже есть, но она болтается на шее. Похоже, он снял ее всего несколько секунд назад.
        Делать нечего, придется подходить - выхватить свой бластер не успею, убежать тоже. Я вяло зашлепал по полу.
        - Не такой уж ты и крутой, как про тебя говорят, - усмехнулся главный.
        - А в чем, собственно, дело? - поинтересовался я, снимая дыхательную маску.
        - А сам не догадался? Так ты еще и тупой. - Он усмехнулся еще раз. - Ты вчера обидел одного очень уважаемого человека. А теперь пришел час расплаты.
        Ага, значит, эту троицу послал тот быкоподобный мужик, которого я вчера отправил в полет над столами. Он, оказывается, уважаемый человек. Никогда бы не подумал, что такого можно за что-то уважать.
        Подойдя ближе, я понял, почему эти трое не зажмурились, когда я направил на них фонарь. У каждого из них глаза заменены парой универсальных широкоспектровых сенсоров - таких же, как и у меня в очках, только еще мощнее.
        Я также заметил, что в их ушные раковины имплантированы высокочувствительные микрофоны. А одежда при ближайшем рассмотрении оказалась не просто комбинезонами, а десантными комбинезонами-хамелеонами.
        - И чего же вы от меня теперь хотите? - спросил я.
        - Да ничего особенного. Сейчас мы пальнем в тебя из этой штучки, - парень достал станер, - ты заснешь. А когда проснешься, то будешь связан, а рядом будет стоять человек, которого ты вчера обидел. Уж он с тобой поразвлечется.
        - Эй, парни, я не такой ориентации!
        Шуткой я попытался затянуть разговор, а сам в это время принялся соображать, как мне выпутаться.
        - А мне плевать, какой ты ориентации. Мне вообще все равно, что мой клиент с тобой делать будет. Но почему-то мне кажется, насиловать тебя он не будет - он тоже не такой ориентации. Скорее уж это будет похоже на садомазо вечеринку.
        - Вечеринку? Это здорово! Надеюсь, закуски там будут приличные.
        - Ага. Ты и будешь закуской. А, может быть, наш клиент ласт тебе закусить одной из твоих частей тела.
        После этих слов я резко метнулся в его сторону. Не потому, что обиделся на его тупую шутку - я на дураков не обижаюсь. Просто этот момент мне показался наиболее удачным.
        Все время, пока мы разговаривали, я пытался найти выход. Убегать нельзя. Конечно, я могу преодолеть несколько метров, прежде чем они что-либо сообразят, - сейчас мой мозг, разогнанный чипом, работает с огромной скоростью, а вирусы-симбионты наполняют клетки энергией.
        Если бы я сделал это, то стайером меня уже не зацепили бы - он работает лишь на очень коротких дистанциях. Бластер не имеет таких ограничений, однако этим парням нужно получит меня живым.
        Таким образом, вариант казался оптимальным. Однако я не могу знать наверняка, что они не используют бластер. Во-первых, может быть, им заказали доставить меня в любом виде - просто за живого цена выше, вот они и стараются. Но, увидев, что их деньги уходят, вполне могут удовольствоваться и меньшей суммой. Во-вторых, даже если и обязательно нужен им живым, то можно стрелять по ногам - уверен, что их подготовка достаточно хороша, чтобы сжечь мне коленный сустав без угрозы для моей жизни. В-третьих, один из них может просто не выдержать и открыть огонь - от неожиданности.
        Таким образом, убегать нельзя. Покорно ждать, пока меня парализуют, - тоже. Глупо надеяться, что обиженный вчера мужик немножко меня побьет, а потом отпустит.
        Значит, единственно верный вариант - напасть первым. Оставалось только выбрать подходящий момент, когда я буду достаточно близко и когда эти трое меньше всего будут ожидать нападения.
        Последняя шутка главного так понравилась ему самому, что на мгновение он потерял бдительность. В это самое мгновенье я и прыгнул. Что ж, буду надеяться, что его шутка была действительно последней.
        Я вцепился в его руку, держащую станер, повернул ее в сторону второго. Главарь рефлекторно дернулся, палец на спусковом крючке дрогнул.
        В голове слегка помутилось. Хотя я и стоял в стороне от парализующего луча, но небольшая часть энергии всегда рассеивается в стороны. По-настоящему защищен лишь тот, кто стреляет, - назад рассеивания не происходит.
        Впрочем, эффект совсем легкий и продлился лишь долю секунды. Тот, кто оказался прямо под действием луча, упал без сознания. Другой, стоявший позади него и чуть в стороне, тоже шмякнулся, но остался в сознании и даже сохранил контроль над мимическими и жевательными мышцами - сейчас он пытается бормотать какие-то проклятия. Двое выведены из строя, остался один противник. Но зато какой!
        На меня обрушивается град ударов обеими ногами и левой рукой - правую, с зажатым в ней стайером, я все еще крепко сжимаю. Часть ударов я блокирую, от других просто уворачиваюсь.
        Не переставая обмениваться ударами, мы пытаемся отнять друг у друга станер или хотя бы направить его дуло в сторону противника. В какой-то момент главарю троицы это почти удается, он высвобождает стиснутую мной руку. Однако, чтобы совершить это, ему пришлось ослабить свою кисть на ручке станера.
        Я понимал, что если ничего не сделаю, то через несколько секунд буду лежать без сознания. Тогда я просто ударил его по руке снизу. Так как в этот момент он почти не держал станер, оружие вылетело из его руки и шмякнулось в нескольких метрах от нас.
        Каждый из нас понимает, что завладеть стайером уже не удастся - если броситься к нему, то противник нападет прежде, чем удастся поднять парализатор.
        У меня на поясе болтается бластер, у главаря троицы - тоже, он подвесил его туда, когда разговаривал со мной, чтобы освободить руки для станера. Однако воспользоваться этим видом оружия мы тоже не можем - гораздо быстрее дотянуться до горла противника, чем до своего пояса, поэтому мы и не пытаемся.
        Постояв друг напротив друга, мы расходимся к разным стенам коридора. Теперь между нами метра три.
        - Зря ты это сделал, - сказал главарь троицы. - Похоже, ты не совсем представляешь себе, на кого вякаешь. Ты хоть знаешь, кто мы такие?
        - А ты знаешь, кто я такой? Сам не знаешь, с кем связался. Например, вчера я убил больше сотни людей.
        Он рассмеялся, в его неживых глазах запрыгали блики от валяющегося на полу фонарика. Похоже, он решил, что я шучу. А зря, ведь я абсолютно серьезен.
        Резкий рывок, я несусь на него. Но он готов к этому - смех был лишь уловкой, чтобы я поверил, будто он потерял бдительность.
        Неужели он думает, будто я настолько глуп, чтобы не понять этого? Серию ударов руками он отражает легко, поскольку к нападению готов. А вот к удару ногой в колено - нет, он же не знает, что я разгадал его хитрость.
        К сожалению, эта хитрость не производит эффекта, на который я рассчитывал, - похоже, его коленный сустав заменен прочным протезом. Скорее всего, остальные суставы тоже искусственные.
        Другой ногой бью в пах, вкладывая всю силу. Удар заставляет его дернуться, однако он по-прежнему может продолжать бой. Похоже, в его организме удалено все, что не нужно для работы, а то, что нужно, заменено имплантатами.
        Это открытие меня несколько ошеломило, так что я пропустил мощный удар рукой. В последний миг осознаю, что увернуться уже не успеваю, блокировать - тоже. Удар меня наверняка выведет из строя на те несколько мгновений, которые необходимы противнику, чтобы окончательно добить меня.
        Решение приходит само - я просто отскакиваю назад. Жаль, с этого расстояния я не могу воспользоваться тем, что противник открылся, нанося удар. Но все же его атака прошла впустую - рука лишь слегка чиркнула меня по плечу.
        Я понимаю, что мне вряд ли удастся победить его, просто обмениваясь с ним ударами. У парня наверняка защищены все точки, по которым достаточно нанести лишь один удар. А долго и нудно избивать его я не могу - выдохнусь прежде, чем нанесу ему хоть сколько-нибудь серьезные повреждения.
        Я представил себе поток времени. Я не плыву в нем, я стою на месте и пропускаю его сквозь себя. Я могу контролировать его скорость. Я могу замедлить реальность, проносимую сквозь меня этим потоком.
        Все вокруг стало невероятно отчетливым.
        Все вокруг перестало быть просто плоскими картинками на сетчатке глаза, предметы обрели объем, я вижу каждый из них изнутри.
        В сознание врываются тысячи шорохов, до этого неслышимые. Я не просто могу вычленить каждый из них из общего звукового фона и определить направление до него, я вижу место каждого звука в общей картине, я ощущаю пространство посредством этих шорохов.
        Отчетливо слышу свое сердцебиение. А вот мои противники не имеют этого пульсирующего звука - вместо них три потока ровного жужжания. Их сердца заменены искусственными насосами.
        Главарь троицы метнулся ко мне, я отчетливо вижу, как его тело медленно наплывает на меня. Он выбрасывает вперед руки парой смертоносных плетей.
        Я отчетливо вижу строение каждого его измененного сустава. Да, против него действительно неприменимы большинство известных мне приемов. Значит, надо отрешиться от заготовленных движений, от шаблонных ударов.
        Легко проскальзываю между его рук, которые с огромной скоростью медленно пролетают мимо. Каждое его стремительное движение неимоверно растянуто. И мне не составляет труда уворачиваться.
        Мои пальцы цепко держат его правую руку, начинают уводить ее на меня. Я почти физически ощущаю, как в его локтевом суставе нарастает напряжение.
        Может быть, его руку и нельзя сломать обычными приемами. Но каждая кость - настоящая или искусственная - всегда является рычагом. А значит, приложив силу в нужных точках, можно легким движением создать огромное усилие.
        Если это усилие по направлению совпадает с движением тела, то совсем нетрудно вывести его из равновесия.
        Почувствовав, что падает, мой враг попытался выровняться. Но изменить положение корпуса он не может - как бы хороши ни были искусственные суставы, но даже они не могут поворачиваться во все стороны. Всегда существуют какие-то «мертвые» направления. А я держу его руку именно так, что для выравнивания корпуса ему необходимо повернуть плечевой сустав именно в таком, абсолютно невозможном направлении.
        Так что единственное, что осталось ему, чтобы не упасть - семенить ногами. Однако моя нога легко вплелась между ними. Его нелепый танец прервался, он полетел вниз.
        Я не выпускаю его руку, обрушиваю на нее весь свой вес, всю свою силу. Нехотя рука поддается, с громким хрустом искусственный сустав сгибается в направлении, не предусмотренном конструкторами.
        Инерция швыряет меня вниз, но я все-таки исхитряюсь упасть не прямо на тело врага, выставляю вперед руки. Перекатываюсь в сторону и, сдернув с пояса бластер, разворачиваюсь к противнику.
        Воздух расцвечивается синим светом зарядов, стены озаряют отблески вспышек. В развороченной выстрелом груди что-то искрится, однако противник еще жив - даже без притока крови его мозг сможет работать какое-то время.
        Левая рука тоже не пострадала и уже тянется к бластеру на поясе. Еще серия зарядов разносит металлопластовый череп в клочья. Тело еще двигается, но это всего лишь агония - спинной мозг, лишенный контроля, принялся бессистемно напрягать и расслаблять мышцы.
        Я обернулся к парализованной парочке. Тот, которому досталось меньше, умудрился слегка приподняться, упираясь в пол левым локтем. Ноги его все еще не действуют. А вот правая рука тянется к бластеру на поясе. Целенаправленно, хотя и безуспешно - кое-как шевелить рукой он может, но вот мелкая моторика все еще не восстановилась. Кисть руки вообще висит безжизненной плетью. И как он намеревался в таком состоянии стрелять?
        Однако медлить нельзя - его пальцы уже слегка подрагивают. Да и точность движений крупных мышц восстанавливается - кисть руки уже легла на рукоятку, хотя ухватить ее он все еще не может.
        Интересно, какие переделки в их организме привели к столь невероятной устойчивости к парализации? Даже примерно предположить не могу. Я бы после такого пятнадцать минут без сознания провалялся бы. А ведь с того момента, как парализовало этого парня, не прошло и минуты.
        Да и второй уже приходит в себя, хотя получил парализующий заряд в упор!
        - Ребята, вы извините, но по-другому нельзя. Ведь если я вас в живых оставлю, вы от меня не отстанете.
        Я поднял бластер. Тот, которому досталось меньше, судорожно задвигал рукой. Ему все-таки удалось обхватить пальцами рукоять бластера. Он попытался поднять оружие, я понял, что ждать дальше нельзя, и пальнул. Потом перевел бластер на второго и еще раз выстрелил - торопливо, пока еще в состоянии выстрелить в беспомощного.
        А что я еще мог сделать? Это сейчас он беспомощен, а через несколько минут будет представлять вполне реальную угрозу.
        Я отдал чипу команду прекратить «разгон» мозга. Едва он послушался, как в глазах потемнело. Чтобы не потерять сознание, я был вынужден сесть.
        ГЛАВА 17
        
        Через несколько минут звон в голове утих, зрение вернулось в норму. И все же встал с пола я с трудом. А ведь мне еще нужно взгромоздить на себя неподъемный рюкзак.
        Болтающуюся на шее дыхательную маску я надел вновь. Постепенно я пришел в себя. Однако мысли вялые и безжизненные, как мухи осенью. Надеюсь, что мозг сможет хотя бы немного восстановиться до того, как мне снова м.надобятся все его ресурсы. Хотя еще больше я надеюсь на то, что таких ситуаций в ближайшее время не возникнет. По это уже из области беспочвенных фантазий.
        Дойдя до конца коридора, я уперся в лифт. Он не работает - все-таки здесь уже сотни лет обесточены все системы.
        Однако вниз можно попасть и другими способами. Например, через служебную дверь рядом с шахтой лифта.
        Войдя в нее, я немного поплутал по узким искривленным коридорчикам - этот этап пути Фома описал недостаточно подробно.
        Но все же через несколько минут я наткнулся на люк в полу. Туда можно и просто спрыгнуть - так поступил Фома. А обратно выбраться по скобам в стене шахты. Но я предпочел привязать к идущей вдоль стены трубе веревку и спуститься по ней. Не зря же я тащил все это снаряжение! Да и пол внизу мокрый - не уверен, что, спрыгнув туда, я не поскользнусь.
        Спускаться пришлось в темноте - руки заняты, а в зубах фонарик категорически не захотел помещаться. Правда, я сначала пробовал закрепить его на поясе. Но в такой позиции он освещал только пол внизу, а с каждым моим движением луч света дергался настолько резко, что даже обработанное чипом изображение содержало лишь невнятное мельтешение. Подобная стробоскопичность сильно отвлекает, а польза от такого освещения - нулевая. Пришлось отклочить фонарик совсем.
        На том этаже, куда я спустился, когда-то шли ожесточенные бои - пластик стен местами обуглился, некоторые двери выбиты, а на других замки прострелены.
        Здесь явно применялось и дистортионное оружие - огромные участки пола, стен и потолка украшены характерными концентрическими трещинами. Самые большие из таких участков имеют в центре отверстие. Одна из дыр в полу оказалась достаточно велика, чтобы через нее протиснуться - что я и сделал.
        Тот коридор, в который я попал теперь, почти не пострадал - лишь на потолке следы боя, проходившего уровнем выше. Из этого туннеля спускаться дальше можно было только на лифте - все, что ниже, слишком секретно, туда не ведут никакие служебные помещения.
        Когда-то для этого нужна была специальная карта из фрактального пластика - возле дверей лифта видна характерная горизонтальная щель, куда полагалось помещать карту. Однако теперь в шахту лифта может проникнуть каждый, кто обладает соответствующим снаряжением и толикой безрассудства - и того и другого у меня в избытке. Двери лифта раздвинуты. Похоже, кто-то очень постарался - на сверхпрочном металлопласте дверей остались глубокие вмятины. Фома говорил, что, когда он сюда добрался, двери были уже раскрыты.
        Я просунул между створками голову, заглянул вниз. Абсолютно не представляю себе, как Фома спускался сюда без снаряжения. Хотя, с другой стороны, чего только не сделаешь на спор.
        Минут двадцать я потратил на то, чтобы как следует закрепить трос. И не только потому, что был слишком неопытным в этом деле. Просто возле шахты лифта веревку было не за что цеплять.
        По стенам проходят трубы, но они слишком испорчены временем, некоторые рассыпались в крошку, едва я попробовал завязать на них трос. Одна уцелела, но, когда я дернул веревку, чтобы проверить крепость узла, на ее конце остался болтаться кусок трубы.
        И все же я справился с этой проблемой. Пришлось взять нанобластовый резак и прожечь дырку в дверях. Подождав, пока раскаленный металлопласт остынет, я пропустил веревку сквозь него и тщательно завязал.
        Сначала я отправил вниз рюкзак - закрепил его на конце троса и потихоньку опустил вниз. Когда он глухо стукнулся о кабину лифта, стоящую в самом низу шахты, я спустился следом.
        Ступив на крышу лифта, я посветил себе под ноги. Лифт остановился не прямо напротив дверей, а чуть ниже. Таким образом, между крышей кабины и верхом дверного проема осталась достаточно широкая щель. Я смог пробраться в нее, почти не поцарапавшись.
        Дальше, если верить Фоме, особое снаряжение не требуется - нужно просто идти по коридору, за третьей дверью справа и расположен главный терминал информационного центра.
        За указанной дверью оказалось небольшое помещение. Вдоль стен стоят диванчики. В углу - кадка, в которой раньше, вероятно, росло нечто декоративное. Но теперь в ней только земля, покрытая слоем плесени. Это, наверное, просто курилка. А сам терминал дальше, за дверью на противоположной стене комнатенки.
        Там действительно оказался зал, наполненный вычислительной техникой. Стена, в которой расположена дверь, уставлена силовым оборудованием. Неудивительно, что его так много - представляю, сколько энергии потребляет это помещение.
        Как известно, мощность кваркотронных схем можно наращивать двумя способами. Либо увеличением размера и сложности самой схемы, либо увеличением потребляемого количества энергии. Наиболее оправдано совмещение обоих путей - в этом случае соотношение производительности и затрат оптимально.
        Кваркотронная техника такого размера должна потреблять прорву энергии для достижения огромной скорости вычисления - иначе приобретать столь дорогое оборудование невыгодно.
        Стены справа и слева уставлены большими шкафами и какими-то непонятного вида цилиндрами размером с человека. Стена напротив пестрит множеством экранчиков и устройств ввода, а по центру ее украшает гигантская холлопанель.
        В центре комнаты расположен проекционный пульт в форме полукольца. В его геометрическом центре стоит вращающееся кресло оператора.
        Я подошел ближе к правой стене, чтобы полюбоваться столь мощной техникой - подобной мне не приходилось видеть ни разу. Даже если бы мне сказали, что такое существует, я не поверил бы.
        Больше всего мое внимание привлекли большие цилиндры. Я долго не мог понять, что это такое, а когда понял то не мог поверить. Чтобы убедиться, я открыл ремонтную панель.
        Сомнений быть не может - это капсулы с брэйн-гелем! Хотя правильнее их назвать не капсулами, а цистернами. Я попытался хотя бы примерно представить себе, сколько нейроидов может содержаться в одной такой капсуле. Даже примерные прикидки показывают астрономическое число, хотя я уверен, что и это число меньше реального - здесь наверняка компоновка нейроидов плотнее, чем в стандартном брэйн-геле.
        Но, как бы все это ни было удивительно, пришел я сюда ради другого. Нужно скорее узнать то, что мне нужно, и убираться прочь. Тем более что у меня снова появилось нехорошее предчувствие.
        Сначала нужно включить питание - сейчас ни один из генераторов не функционирует. Особых трудностей с этим не возникло - генераторы на джат-гейтах тем и хороши, что просты в обращении, ломаются невероятно редко и абсолютно автономны - для их работы не требуется никакого сырья. Вот только стоит каждый генератор как целая электростанция.
        После того как проблема с энергией была устранена, я проследовал к полукруглому пульту и уселся в кресло. Жаль, что здесь нет интерфейс-перчаток, - я терпеть не могу общаться с компьютером через чип и в последние дни делал это только потому, что выбора нет.
        Все знакомые мне люди, обладающие чипом-нейроконтроллером, удивляются такой странной привязанности. Они считают, что интерфейс-перчатки, да и вообще все остальные периферийные средства предназначены для «непрочипированных».
        Да, взаимодействие через чип открывает гораздо больше возможностей, это удобнее и занимает меньше времени. Однако мне всегда нравилось все, что проводит границу между мной и компьютером. Это позволяет дистанцироваться, не уйти целиком в то, чем ты занимаешься, смотреть на все это как бы со стороны.
        Впрочем, сейчас мне опять придется подключаться напрямую - перчаток-то нет. Конечно, проекционный пульт позволяет обойтись и без них - просто води руками над его поверхностью. Однако здесь есть своя специфика, нужны хотя бы минимальные навыки -без них полет сквозь Инсайд превратится в неторопливый заплыв.
        Едва я сел в кресло, над пультом прямо передо мной появилась светящаяся голубоватая пирамидка - главное меню.
        Я прикоснулся к ней - нужно настроить подключение через чип. Пальцы неумело забегали по пирамидке. Раскрылось вложенное меню, затем еще одно - более низкого уровня. Потом я сбился - никогда не приходилось работать с проекционными пультами. Все меню закрылись, пришлось начинать сначала.
        Наконец я добрался до нужной диалоговой формы. Выяснилось, что удаленного соединения в этом пульте не предусмотрено. Пришлось перерыть рюкзак в поисках кабеля.
        Наконец мой коммуникатор и пульт соединены проводом, система провела тестирование совместимости. Теперь я могу управлять всей информационной мощью этой комнаты одной лишь силой мысли.
        Откидываюсь на спинку кресла, прикрываю глаза. Отдаю чипу команду, черное поле второго визуального слоя покрывается цветными прямоугольниками.
        Инсайд.
        Ухватываю один из блоков. Он стоит особняком, к нему не идут линии информационных связей. Он - не часть глобальной Сети, за ним скрывается содержимое суперкомпьютера, к которому я сейчас подключен.
        Отдаю чипу команду идти в глубь этого прямоугольника. Он растягивается на все поле зрения, распадается на отдельные секторы. Ожидаю несколько секунд - это огромное по компьютерным меркам время уходит только на то, чтобы отобразить структуру содержащихся здесь данных. Похоже, здесь хранятся просто невероятные объемы информации.
        Наконец возникает изображение тысяч блоков, связанных миллионами информационных нитей. Я отдаю чипу команду провести фильтрацию данных - с теми объемами информации, которые изображены сейчас, человеческий мозг работать не в состоянии.
        Чип выдает сообщение: «Выполнение фильтрации займет приблизительно шестьдесят два часа. Продолжить?»
        Подобное заявление меня сначала озадачило: как можно работать с информацией, если даже первичная фильтрация займет несколько суток? Но тут меня осенила идея столь же гениальная, сколь и простая - пусть здешний суперкомпьютер сам выполняет все операции, а чип будет только передавать ему мои приказы и отображать готовую картинку.
        На самом деле вся обработка информации действительно должна производиться средствами самого суперкомпьютера, без участия всяких посторонних чипов. Просто мне редко приходилось подключаться к компьютеру через чип. Всегда, когда я использовал чип при работе через Инсайд, он сам выполнял все операции, так что такой режим работы установлен по умолчанию.
        Суперкомпьютеру понадобилось несколько секунд на то, что чип мог выполнить только за шестьдесят два часа. Теперь количество прямоугольников и линий перед глазами стало значительно меньше, остались только те, которые в процессе фильтрации были признаны наиболее существенными.
        С этим уже можно работать, мозг автоматически вычленил из общей массы те блоки, с которых стоит начать. Сознание привычно ринулось вперед, раскрывая информацию, подтягивая к себе линии информационных связей, открывая аналитические модули.
        Но уже через несколько секунд я понял, что захлебываюсь в океане информации. Это и не удивительно - я не учел специфику данного информационного пространства, начал работать так, как привык раньше. В Сети нужную информацию приходится по крупицам добывать среди гор ненужного мусора.
        Здесь же собраны огромные массивы данных исключительно по интересующим меня вопросам. Раньше я классифицировал всю информацию на две группы: та, которая совсем не нужна, и та, которая может пригодиться, чтобы найти нужные ответы. В данном случае вся информация относится ко второй группе.
        Нужно группировать информацию по другому признаку - та, которая дает прямые ответы на мои вопросы, и та, которая лишь имеет отношение к этим вопросам, может дать зацепку. И все, что относится ко второй группе, нужно безжалостно отметать, хотя раньше я и привык работать только с такими данными.
        Пришлось продолжить работу с учетом этой специфики. Несколько раз я, правда, сбивался на старый стиль работы, снова оказывался засыпанным лавиной ненужных фактов. Но через несколько минут приспособился.
        Несмотря на непривычность, работать так оказалось гораздо проще, чем пробиваться сквозь мусор Сети. Не нужно искать мельчайшие зацепки, пытаться найти ответы там, где их нет, перебирать гору пустой породы. Не нужно изо всех сил напрягать интуицию, которая от такого насилия лишь забивается еще глубже.
        Стоит только сформулировать вопрос, как сразу же возникает ответ. И даже не один, а сотни - они дополняют друг друга, освещают проблему со всех сторон, затрагивают самые мелкие и неожиданные ее аспекты.
        Все вопросы, над которыми я бился последние дни, теперь разрешатся.
        Вопрос первый: могу ли я действительно что-то изменить, выбрать одну из двух ветвей реальности? Ответ - да, могу. Инсайд услужливо разворачивает в своей угольной глубине полотнища информационных форм. Передо мной графики, схемы, целые страницы уравнений, длинные абзацы сухой теории.
        Засекреченные исследования доказали, что фактор Развилки формирует вокруг себя область неопределенности. Те, кто сталкивается с фактором Развилки, действительно обладают свободой выбора. Здесь даже дает сбой закон соответствия предсказаниям.
        Новый вопрос: каким образом может не действовать закон соответствия предсказаниям? Я не формулировал вопрос специально, он сам вырвался у меня. Я действительно поражен. Ведь нарушение закона соответствия предсказаниям вызовет нарушение причинно-следственной связи!
        Возникает ответ: нарушения закона не происходит. Просто он срабатывает немножко иначе. Реальность не подстраивает объект под себя, чтобы обеспечить соответствие с предсказанным. Она сама изменяется. Например, если объект, находящийся в области неопределенности, начнет вести себя вразрез предсказанному, то вдруг окажется, что предсказание было ложным. Например, что оно основано на ошибочной интерпретации найденных в Сети данных или что сами эти данные - результат сбоя.
        Это открытие должно вызвать у меня эйфорию - оказывается, я даже более свободен, чем мог надеяться раньше! Однако сейчас я целиком захвачен полетом сквозь Инсайд, никакие другие эмоции не могут заглушить экстаз от ураганного обмена с компьютером вопросами и ответами.
        Еще один вопрос: как получилось, что после момента Развилки никто не проявит беспокойства от того, что она наступила раньше прогнозируемого на десять лет?
        Ответ: причина кроется в этом информационном центре и множестве подобных ему. Когда наступила Развилка, паника от неожиданности этого события была грандиозной. Вся Сеть была наполнена самыми разными статьями и дискуссиями по этому поводу. Однако двенадцать суперкомпьютеров по всей России тщательно вычищали из Сети все упоминания о случившемся, чтобы, когда люди из прошлого будут искать информацию об этом периоде, никто не мог бы понять, когда действительно произошла Развилка.
        И в самом деле - прямого упоминания о наступлении Развилки в Сети никто никогда не видел. Даже прогноз момента ее наступления пришлось произвести по косвенным данным - по моменту первых расхождений в архивах «левого» и «правого» будущего.
        Информационными центрами, подобными этому, проделана колоссальная работа - нельзя просто взять да и удалить всю информацию по какому-либо вопросу. Всегда останется несчетное число косвенных зацепок, которые способны поведать многое.
        И даже если все подобные ключики удалены - хотя я даже не подозреваю, как их можно отыскать, - то в информационной структуре Сети останутся огромные дыры, которые подскажут, что здесь что-то было. А «залатать» эти дыры - задача гораздо более сложная, чем их создать. Возникает новый вопрос: зачем кому-то понадобилось совершать это? Но на него компьютер ответить не может - он знает то, что ему приказано сделать, но не может знать, зачем и кому это понадобилось. Единственное, что я смог узнать, - по косвенным данным компьютер предположил, что подобной работой занимался кто-то еще, кроме двенадцати суперкомпьютеров в России. Скорее всего, подобные информационные центры существуют по всему миру. Я продолжил задавать вопросы. Что мне нужно сделать, чтобы реализовалась та или иная ветвь?
        Ответ полностью совпал с моими предположениями. Для реализации «правой» ветви я должен отправить информацию на сетевой почтовый ящик с таймером, который через десять лет выложит ее в свободный доступ. Для реализации «левой» - содержимое «термитника» ни в коем случае не должно попасть в Сеть.
        Теперь получены ответы на все мои вопросы, кроме одного: какую же ветвь я должен выбрать? Но на этот вопрос компьютер ответить не сможет.
        Я вышел из Инсайда, открыл глаза. Комната, несмотря на свои размеры, кажется совсем крошечной. Такой эффект всегда возникает после работы в Инсайде. Даже несколько минут полета в бесконечном космосе виртуального мира показывают, насколько мал мир реальный. А теперь, когда я только что прикоснулся к глобальным тайнам, эффект еще сильнее.
        Я с хрустом потянулся, вытащил один конец кабеля из пульта, другой - из гнезда коммуникатора. Аккуратно смотав покрытый серым пластиком шнур, я убрал его в рюкзак.
        - Ну что, все узнал, что тебе нужно? - раздался за спиной знакомый голос.
        Я обернулся. Прислонившись к недавно запущенному мною генератору, стоит темный силуэт. Впрочем, для меня темнота - не помеха, сенсоры очков способны функционировать и при меньшем освещении. Но после адреналинового шторма Инсайда я еще слишком возбужден, мне нужно некоторое время, чтобы вернуться в реальность.
        Наличие в реальности потенциальной опасности сделало возвращение рекордно коротким - уже через секунду я сконцентрировался на знакомых чертах лица.
        - Фома, это ты? - облегченно произнес я, снимая маску. - А ты тут чего делаешь?
        - Тебя жду. Вообще-то я хотел сюда первым прийти и дождаться, пока ты явишься. Но подзадержался - захожу, а ты уже сидишь, ни на что не реагируешь.
        - Вот здорово! Я уж и не надеялся тебя еще раз встретить. Только зачем ты сюда-то пошел? Если я тебе нужен, дождался бы наверху.
        - Наверху увидеть кто-нибудь может. А мне свидетели не нужны.
        Только тут я заметил бластер в руке Фомы. Сразу после этого у меня в голове стали роиться смутные догадки, которые переросли в уверенность, когда дуло бластера хищно уставилось в мою сторону.
        - А ну-ка сними ствол, который у тебя на поясе болтается, и бросай на пол, - велел Фома. -Только без глупостей. Хотя нет, снимай весь пояс целиком.
        Очень умно. Если бы мне пришлось отстегивать бластер от пояса, то совсем не сложно схватиться за рукоять и открыть огонь. А если мне придется возиться только с замком ремня, то мои руки не приблизятся к бластеру на удобное для меня расстояние. И если я все же попытаюсь схватить оружие, то среагировать будет проще.
        Выбора у меня нет - придется подчиняться. Будь я чуть ближе к Фоме, я попытался бы его обезоружить. А если бы я стоял чуть дальше, то мог бы скрыться за пультом. Но в этой ситуации я не могу сделать ничего.
        Ремень упал на землю, дуло бластера глухо стукнуло по пластику пола.
        - И что теперь? - поинтересовался я. - Чего тебе от меня нужно?
        - От тебя - ничего. Только ты сам. Знаешь, какую награду за тебя в Сети обещают?
        Так, значит, федеральная служба безопасности действительно объявила за меня награду.
        - И сколько же? - спросил я. В самом деле интересно, в какую сумму меня оценивают.
        - Что, неужели сам не знаешь? Много!
        - А сколько конкретно?
        - А какая тебе теперь разница? Я хотел ответить честно, что спрашиваю из простого любопытства. Но внезапно появилась другая мысль.
        - Разница очень большая. Если не больше, чем... - Я попытался вспомнить, сколько у меня осталось из денег, полученных за турнир. - Если не больше, чем десять тысяч, то я готов выкупить себя. Сейчас мы поднимемся в город, и ближайшее банковское отделение. Снимем с моего счета деньги. Хочешь, получишь наличными; хочешь, переведу на любой счет, который ты укажешь. А потом ты меня отпустишь.
        - Ладно, - согласился Фома. - Я вообще-то не хотел тебе ничего плохого делать - ты все-таки деревню спас. Просто деньги очень нужны. Я в карты продул больше, чем у меня было, в долги влез. Думал отыграться, но еще больше проиграл. Так что мне деньги позарез нужны, я только потому и решил тебя выдать тем, кто тебя разыскивает. Но раз ты с деньгами мне поможешь, то я тебя отпущу.
        Врет. То есть все, что он про карточный долг рассказал, правда. А вот отпускать он меня не собирается. И с меня денежки хочет взять, и награду захапать.
        Но я ему платить не собираюсь. Мне бы только к нему поближе подойти. Обезоружить его не будет большой проблемой: по нему сразу видно, что никакого опыта рукопашного боя у него нет, кроме пьяных драк.
        Внезапно я вспомнил некоторые мелочи вчерашнего дня.
        - Фома, а ты когда узнал, что за меня награда обещана?
        - Позавчера. Часа за два перед тем, как ты из люка вылез, я по Сети бродил, вот и наткнулся на это сообщение. Когда ты помог этих Воронов перестрелять и к нам подошел, я глазам не поверил.
        Ага, значит, я правильно догадался: мысль сдать меня не была экспромтом, возникшим только сегодня утром.
        - И ты поэтому вызвался меня отвезти? Фома кивнул.
        - То-то ты так рвался прокатить меня до города. А как врал-то складно - интересно, мол, с таким человеком поговорить. Я уши и развесил. Наверное, и про это место мне рассказал специально?
        - Ну да. Мы пока ехали, я все думал - как бы вместе с тобой в безлюдном месте оказаться. Если бы я тебя до города так и не довез, наши деревенские узнать могли бы. А в городе можно ненужное внимание привлечь. Кто-нибудь посмотрит и тоже твою морду опознает - в Сеть-то не я один хожу. И тогда в лучшем случае делиться пришлось бы. В худшем - вообще без ничего остался бы.
        - Понятно. Тебе повезло здорово, что Савве ногу прострелило. Иначе он бы меня повез. Невероятное совпадение - одного только человека из оборонявшихся ранило, и как раз того, которого тебе нужно. И главное, странность - ну никак тот Ворон не мог в ногу попасть. Ну в голову, ну в грудь - Савва как раз из окопа высунулся. Но никак не в ногу. И уж больно ты перед боем хотел рядом с Саввой в окопе сидеть.
        - Вообще-то я в руку его ранить хотел. Потом сказал бы: мол, случайно вышло. Но тут этот Ворон пальнул, я от испуга дернулся и попал в ногу. А мне даже оправдываться потом не пришлось - у Савки шок приключился, он и сам толком не помнит, как его ранило. А остальные видели, как в окоп заряд летел, вот и сделали выводы. Ну я их разубеждать не стал.
        Мне захотелось сказать все, что я о нем думаю. Однако я сейчас не в том положении. Не стоит злить человека, который целится в тебя из бластера.
        - Ну пойдем, - сказал я и направился к двери. Фома отошел подальше, не сводя с меня бластера. Опыта у него нет, но здравый смысл имеется.
        Я вышел в дверь, Фома последовал за мной.
        - Эй, не в ту сторону! - окликнул он меня, когда я миновал курилку, вышел в коридор и направился к шахте лифта.
        - Как это не в ту? - удивился я, поворачиваясь к Фоме. - Выход же там!
        - Один выход там, другой - в противоположной стороне. Тут полно путей. Я специально тебя направил по самому трудному. Надеялся, что смогу тебя опередить. Но все утро угробил, чтобы добыть эту штуку.
        Фома помотал в воздухе бластером, демонстрируя, какую именно штуку он искал так долго.
        Зря он это сделал. Когда, удивленный его окликом, я поворачивался к нему, мужик по инерции сделал еще два шага вперед, но не придал значения тому, что дистанция стала опасно малой.
        А уж когда он начал размахивать бластером, вместо того чтобы держать меня под прицелом, я понял - лучшего момента не будет.
        Резкий рывок вперед - Фома спохватился, выбросил руку с бластером в том направлении, где я только что стоял. Но меня там уже нет - я сбоку, перехватил его руку и с силой шмякнул Фому об стенку. Бластер все-таки выстрелил, опалив пластик пола.
        Похоже, я перестарался - широко раскрытые глаза Фомы медленно угасают, сам он сползает по стенке, изо рта бежит струйка крови. Помочь ему уже нельзя, но почему-то сожаления во мне нет, хотя я и не собирался его убивать.
        Мне вспомнились слова, которые говорил Фома, когда предлагал меня отвезти. «У меня этот праздник в жизни не первый и, надеюсь, не последний». Не суждено было сбыться твоим надеждам. Легких денег тебе захотелось. А легкие деньги обычно ведут к тяжелым последствиям.
        Что ж, надо выбираться отсюда. Правы городские легенды об этом месте - гиблое оно. Эти коридоры повидали уже много смертей, если судить по обожженному пластику стен - в таких яростных боях наверняка полегло много людей. Трупов я не видел только благодаря шныряющим и туннелях крысам. А за последние пару часов здесь умерло еще четыре человека. Гиблое место.
        Но хоть и неприятно мне пребывание здесь, все же пришлось вернуться в информационный центр - там остались мой рюкзак и пояс с бластером.
        А заодно я отключил генератор. Не с какой-то целью, а просто так. Подошел и щелкнул выключателем. Наверное, мне просто не захотелось оставлять суперкомпьютер включенным. Жутковатое ощущение возникало, когда я представлял, что сейчас уйду, а нечеловеческий сверхразум останется здесь, в темном царстве смерти.
        Наверх я отправился не тем путем, которым пришел, а тем, которым хотел выбираться отсюда Фома. Несколько раз я сбивался с верной дороги, заходил в тупики, возвращался назад. Жалел, что у меня нет плана этих туннелей. В Сеть отсюда не выйти - слишком велик слой почвы над головой. Впрочем, Сеть бы мне и не помогла - глупо надеяться, что схемы коридоров сверхсекретной лаборатории выложены в свободный доступ.
        И все же этот путь оказался гораздо проще того, которым я спустился, не пришлось никуда карабкаться. Преодолел его я гораздо быстрее, тем более что на этот раз нежелательных встреч не случилось.
        Оказавшись на поверхности, я первым делом решил замаскироваться. Раз в Сети действительно помещена моя фотография, а рядом с ней соблазнительное число, то не стоит светиться.
        Я решил прибегнуть к той же хитрости, которую уже применил в Москве, - надел на голову мешок с дырками. Для этого пришлось пожертвовать частью запасной одежды, которую купил только сегодня утром. Конечно, кромсать совсем новую шмотку было жалко. Но другой ткани у меня нет, а отправляться за ней в город небезопасно. Тем более я не уверен, что вещь совсем уж новая, хотя продавец и клялся духами предков, что до меня это не надевал никто. Однако на честного человека он не был похож - пытался продать мне дешевый костюм, утверждая, что это эксклюзив от кутюр. В качестве доказательства демонстрировал косо пришитую этикетку.
        Нацепив на голову мешок, я почувствовал себя легче, хотя идти с мешком на голове было скверно. Мало того что воздуха внутрь проникает недостаточно, так еще и ужасный запах, который окончательно убедил меня в том, что вещь уже ношенная.
        Замаскировавшись, я направился прочь от развалин, к дороге, по которой время от времени проносятся машины. Надо ехать в Москву - Развилка наступит уже завтра (я выяснил это у суперкомпьютера), и в этот момент я должен находиться в своем времени. Можно, конечно, попробовать поискать машину времени где-нибудь поблизости. Но легальными я воспользоваться не могу, а нелегальные найти трудно - их владельцы не афишируют себя.
        Так что самый лучший вариант - аппарат в доме Андрея. Тот, через который я и прибыл в это время.
        Но сначала необходимо добраться до Москвы. Нужно ловить попутку -других вариантов я не вижу.
        Машину на Москву я остановил быстро. Грузовик, груженный тюками и контейнерами, - уже не в первый раз мне приходится ехать на таком. Удивительного в этом ничего нет - народ в R-будущем не слишком склонен к перемене мест, так что ни общественный транспорт, ни легковушки здесь не прижились. Только и остались, что грузовые машины для перевозки товаров. Да еще боевые броневики, наподобие тех, которые мы так лихо подрывали вчера.
        Я снова поехал в кузове - так же, как и когда ехал сюда. И даже не потому, что мне нужно что-то обдумать. Нет, то, что связано с моей «миссией», я все равно умом не охвачу. А если буду пытаться, то только обеспечу лишнюю нагрузку на и так уже пошатнувшуюся нервную систему.
        Пытаться что-то искать в Сети тоже бесполезно - уж если на оставшиеся вопросы я не нашел ответа в недрах суперкомпьютера, под завязку напичканного интересующей меня информацией, то больше нигде не найду. Только если в своей голове. Но это уже относится к тому разряду озарений, которые нельзя вызвать искусственно.
        Так что у меня нет причин избегать общества водителя. В моей голове так пусто, что сбить меня с размышлений никак нельзя в связи с отсутствием таковых.
        А в кузов я попросился просто потому, что за последние дни привык избегать ненужных контактов. Все эти дни я старался не высовываться лишний раз, не привлекать к себе внимания. Правда, в качестве психологической отдушины оставались разговоры с интересными людьми, которым я доверял. Однако случай с Фомой показал, что мое чутье на хороших людей функционирует не столь уж четко.
        Теперь мне хочется какое-то время совсем не общаться.
        Нет, я не потерял веру в людей, не почувствовал себя преданным. Я вовсе не максималист, и отдельные случаи обмана не могут перевернуть мое отношение к людям в целом. Но все же неприятный осадок остался, и мне хочется забиться подальше от всех, свернуться калачиком и уснуть.
        Тем более что дорога сильно располагает к одиночеству.
        Уже через несколько минут созерцания мелькающих по сторонам елок и берез меня посетило умиротворение и спокойствие. Как хорошо было бы вот так же ехать и ехать, без конкретной цели, не думать о судьбе человечества, а просто смотреть на уток, заходящих на посадку над гладью озера, на темно-зеленые сети листвы, в которых путаются солнечные лучи, на облака, вальяжно проплывающие в синеве неба.
        А еще лучше, чтобы рядом сидел хороший друг, знакомый с детства, с которым можно поговорить обо всем на свете, а можно просто помолчать. С которым можно вспоминать, как его чуть не убили из гауссовика, потому что он в очередной раз кинулся вершить справедливость и спасать мир, а в итоге мир пришлось спасать мне.
        Но, к сожалению, я слишком хорошо понимаю, что этого не будет никогда. Если я выберу правую ветвь, то Олег умрет. Если левую - то он уже не сможет считать меня своим другом, никогда не сможет простить меня за то, что я выбрал для человечества плохое будущее.
        Да и сам я в этом случае буду терзаться. Правда, сейчас я уже не уверен, что правое будущее лучше. В самом деле, человеческая психика - гибкая штука. Вряд ли даже в сверхупорядоченном обществе исчезновение предопределенности вызовет серьезные катаклизмы.
        Зато это будет общество, в котором из языка почти пропали понятия несправедливости, зла, беспорядка. Вряд ли в таком обществе может возникнуть хаос, который предсказывал Егор Федорович. Скорее всего, старик просто ошибался, поддавшись свойственному в его возрасте пессимизму при взгляде в будущее.
        А может быть, ошибаюсь я? Да, в сознании жителей левой ветви не осталось слов «беспорядок» и «несправедливость». Но исчезли и слова «порядок» и «справедливость», заменились безликим понятием «норма».
        А ведь ничто не меняется с такой легкостью, как нормы. То, что еще вчера было неприемлемым, сегодня становится естественным. И единственное, что удерживает любое общество от вымирания, - это моральные категории, а вовсе не нормы.
        Мораль. Такая абстрактная, беспредметная и бесполезная, когда речь идет о статичной ситуации - тут нужны именно нормы. И абсолютно незаменимая в динамике, в ситуации, когда нормы меняются.
        А ведь левой ветви будущего предстоит такое потрясение, которое не может не перевернуть все нормы с ног на голову. Что будет с этой реальностью, не имеющей морали и нравственности, а лишь правила и нормы? Так значит, прав был Егор Федорович?
        Но разве есть будущее у правой ветви? Смогут ли его жители построить нормальное общество? Или так и останутся на стадии кланового феодализма?
        Или это не так уж и плохо? Не знаю, как дело обстояло в настоящем Средневековье, но местные жители не выглядят грязными невежами. Они знакомы с достижениями медицины, не пренебрегают правилами гигиены, пользуются техникой. Конечно, это не тот уровень, которым обладает действительно развитое общество. Местные жители не вкушают блага цивилизации в полной мере. Но зато они избавлены и от многих ее недостатков.
        Так значит «правое» будущее - идеальный вариант, утопия? Но смогут ли местные жители сохранить все это? Они уже сейчас поклоняются языческим богам, верят в духов и магию. Не одичают ли они совсем?
        А может быть, все это - лишь следствие потрясений, происшедших здесь три века назад? И впереди - только светлое будущее?
        Не знаю. Я не социолог и не психолог. Да и слишком много неизвестных факторов, слишком велико влияние случайностей.
        Но даже будь этот мир хоть трижды идеальным, есть весомый довод, чтобы отказаться от такого варианта. В Данной ветви реальности Олег не выживет.
        Как я могу сделать выбор, если так мало знаю? Как я могу выбрать будущее для всего человечества, если не могу выбрать будущее для одного человека? Как я могу выбрать, что лучше - сверхупорядоченное общество или разумная анархия, если я не могу решить, что важнее - жизнь моего друга или смысл его жизни?
        За этими размышлениями я совсем потерял ориентацию во времени. Так что, когда грузовик остановился, я решил что мы уже приехали.
        Однако вокруг темно, а до Москвы мы должны добраться только к утру. Я хотел заглянуть в кабину, спросить, что случилось.
        Меня остановила тишина.
        Тяжелая тишина, не имеющая никакого отношения к колебаниям воздуха. Звуки никуда не пропали, по-прежнему шумит ветерок в кронах, доносятся выкрики ночных птиц, матерится водитель, вылезая из кабины. Но все это хотя и не утратило ни громкости, ни четкости, однако доносилось сквозь плотную пелену. Пелену, сотканную из десятков взглядов.
        ГЛАВА 18
        
        Активировав тепловой сканер очков, я убедился в правильности своих ощущений - в синем мареве холодных кустов ярко алеют фигурки людей.
        Теплые силуэты вырвались из кустов, пелена тишины разорвалась, раздираемая истошными завываниями. Видимо, это боевой клич, которым нападающие то ли хотят подбодрить себя, то ли напугать потенциальные жертвы. Второе вернее - вряд ли кого-то способен подбодрить пронзительный визг, переходящий в ультразвук. То ли нападающим поголовно прищемило дверью важные органы, то ли они сами боятся еще сильнее, чем остолбеневший шофер.
        Вывалившаяся из кустов орда скрутила беднягу водителя. Несколько нападавших достали мотки веревки, принялись вязать плененного. Делали это они неграмотно, бессистемно, куда попало наматывая веревку и скрепляя ее хлипкими узлами. Шофера скорее замотали, чем связали, к концу процедуры несчастный стал похож на мумию.
        Подошел пожилой воин. Должно быть, он здесь самый опытный, ибо основную фазу нападения благоразумно просидел в кустах. Критически осмотрев упакованного шофера, разбойник остался недоволен качеством узлов.
        Он рявкнул, подробно объясняя молодежи, откуда у них растут руки. Затем легонько хлопнул шофера дубинкой, наглядно показывая салагам, что есть более простые и надежные способы обездвижить пленника. Шофер обмяк, шлепнулся на дорогу. Некоторое время он конвульсивно извивался, как тутовый шелкопряд в коконе.
        Двое крупных разбойников подхватили замотанное тело и потащили его в глубь леса. Один, самый молодой, закинул руку на борт грузовика, собираясь залезть внутрь. Я уже приготовился сбросить его и пытался сообразить, что лучше сделать после этого: иммобилизовать всех присутствующих или спасаться бегством, атакуя только тех, кто попадется на пути.
        Вряд ли я смог бы вывести из строя всех. Если бы они были вооружены только дубинками - шансы имелись бы. Но у некоторых на поясе болтаются бластеры. Одного или двоих я успею убить до того, как они сообразят вытащить оружие. Но обезоружить всех я не могу, не хватит каких-то секунд. Мой бластер мне тоже поможет мало. Причина та же - не успею я поразить всех. Единственный выход - бежать.
        Впрочем, судьба решила дать мне возможность поваляться в кузове еще немного и подождать более удачного момента - вдруг удастся смотаться незаметно.
        - Эй, Игнат, куда полез, бабуин недоделанный? - окликнул пожилой разбойник.
        - Да я это... - замялся молодой. - Хотел помочь добычу до лагеря дотащить.
        - А чего ее тащить? Сейчас машину заведем и прямо по просеке домчим, - вмешался разбойник, стоящий поодаль. Он махнул рукой в сторону. Я перевел взгляд в указанном направлении и действительно увидел просеку, выходящую на дорогу.
        - Сдается мне, что Игнат хотел добычу не до лагеря дотащить, а до своего схрона, -заявил мужик, у которого вместо одного глаза зиял темный провал.
        Игнат отошел от машины и принялся неубедительно оправдываться - мол, ничего подобного и не думал, а хотел лишь помочь.
        Из-за спин остальных высунулся низенький, щуплый и шустрый мужичонка. Он уставился черными бегающими глазенками на Игната, пощипал и без того жиденькую растительность на подбородке и, довольно ухмыляясь, заявил:
        - А я вот думаю, что ты как раз хотел урвать кусок больше, чем заслужил. Тебя ведь и раньше в таком подозревали. Нехорошо у своих тырить.
        Игнат покраснел - то ли оттого, что его раскрыли, то ли разгневанный несправедливым обвинением. Разумеется, этого никто не видел, кроме меня, - освещение недостаточное. Впрочем, и я могу лишь догадываться о цвете лица Игната, через тепловой сканер это выглядит с точностью до наоборот - когда горячая кровь приливает к голове, спокойный красный огонь теплого Лица сменяется белым сиянием.
        - Ну-ка, Федька, повтори, что ты сказал! - взревел Игнат.
        Щуплый проворный Федька пошевелил длинным носом, почесал щуплый ус и снова уставился на Игната черными бусинками глаз.
        - Я говорю, что ты у своих тыришь. Крыса ты, Игнат.
        - Это кто тут крыса? Ты на себя посмотри - сам мыша вылитая!
        Щуплый Федька обиделся сравнению с грызуном.
        - Я, может, и похож на мышу, но у своих не тырю! - Федька еще раз пошевелил носом и мстительно добавил: - А еще я во сне под себя не хожу.
        Игнат взревел, как раненый мамонт, и понесся на Федьку, угрожающе размахивая дубиной. Шустрый Федька юркнул за чью-то спину, Игнат хотел последовать за ним, однако был сбит с ног сразу двумя обрушившимися на него дубинами.
        Удары были не сильные, только чтобы остановить. Уже через несколько секунд Игнат приподнялся на локтях, ошалело завертел головой, пытаясь сообразить, что же его опрокинуло. Увидев хмурые лица коллег, он сразу поник - понял, что за крысятничество придется расплачиваться.
        - Ребят, вы чего? - жалобно заблеял он, пытаясь закосить под дурачка.
        - Сам знаешь чего, - последовал хмурый ответ. - Крысятничаешь, значит?
        Дубинка по плавной дуге медленно поднялась вверх. Игнат как зачарованный проводил ее глазами, даже не пытаясь подняться. Достигнув верхней точки параболы, дубинка на мгновенье зависла, после чего обрушилась вниз, с глухим хрустом пробивая череп.
        Голова Игната мотнулась назад, стукнулась о плотный грунт дороги и выпустила лужу густой жидкости - горячей, но быстро отдающей тепло.
        Игнат еще жив, еще шевелится, хотя тепловой сканер показывает: его тело холодеет почти так же быстро, как и лужа под его головой.
        Парень застонал, попытался ползти. Его сознание начало проясняться после удара, и первое, что он осознал, - что жить ему осталось несколько минут.
        Впрочем, столпившиеся над телом решили, что и несколько минут - слишком много. А может быть, им просто стало жалко Игната, и они решили добить его, чтобы не мучался.
        Сразу три дубинки взметнулись вверх и обрушились на Игната. Две стукнулись одна об другую - уж слишком близко столпились разбойники над телом своего товарища. Зато третья дубина глубоко вошла в грудную клетку, промяв ребра. Игнат закашлялся, изо рта вырвалась струйка крови.
        Один из разбойников потянулся к поясу, где висит бластер, но второй остановил его руку со словами:
        - Побереги заряды.
        Первый на секунду задумался, потом кивнул - мол, правильно говоришь, нечего по пустякам заряды тратить. После этого он с силой ударил ногой в тяжелом ботинке в бок умирающему.
        Зрелище завораживало, парализовывало. И одновременно кричало о том, что нужно действовать. Вот только как именно действовать?
        Прекратить жестокое избиение? С этим я уже опоздал. Да и не мог успеть, Игнат был обречен после первого же удара.
        Может быть, напасть на разбойников, пока они заняты? Перебью их и пойду выручать шофера. Я уже был готов привести в исполнение этот план, но вдруг услышал крик:
        - Эй вы, там! Что за шум-то? Почему грузовик к лагерю не гоните?
        Голос звучал с той стороны, куда уволокли шофера. Видимо, лагерь расположен именно там.
        - Погоди, сейчас пригоним! - зычным басом отозвался один из разбойников. Он вскинул дубинку, намериваясь ударить уже мертвое тело. Секунду помедлил, повернулся к щуплому Федьке, который из-за широких спин пытался рассмотреть ход избиения.
        - Ну-ка, Федька, отгони грузовик к лагерю... Только после этого разбойник шмякнул занесенной дубиной.
        Щуплый недовольно пошевелил носом: наблюдение за экзекуцией доставляло ему огромное удовольствие. То ли садист по натуре, то ли чем-то ему крепко досадил Игнат. Однако возражать он не посмел и направился к машине. На секунду я запаниковал - в лагерь мне сейчас совсем не хочется. Конечно, чуть позже надо заглянуть на огонек, выручить шофера и транспортное средство. Но желательно сделать это позже, когда у меня будет четкий план.
        Прежний план - выскочить и перебить тех, кто сейчас здесь, - уже не пройдет. Момент упущен, большинство разбойников потеряли интерес к избиению трупа и начали расходиться. Лишь несколько отморозков увлеченно колотят останки Игната.
        Пока разбойники стояли тесной группой, у меня был шанс накрыть их шквальным огнем. Но теперь этот номер не пройдет. Да еще и Федька, который направляется к машине, - у него на поясе тоже болтается бластер. Уж не знаю, за что такому щуплому досталась привилегия носить оружие - лишь немногие из нападавших имеют что-то серьезнее дубинок. Может, он великолепно стреляет, поэтому и получил бластер?
        Не знаю и не хочу проверять.
        Сбежать тоже вряд ли удастся. Внимание разбойников уже не приковано к трупу. Если буду вылезать из кузова, велика вероятность быть замеченным.
        Или все-таки доехать до лагеря?
        А что потом? Можно открыть огонь в тылу врага, понадеявшись на эффект неожиданности, верный бластер и русское авось. Самое простое решение и потому очень привлекательное. Но я этого делать не буду. За последние дни я сделал много глупостей, сознательно или подсознательно опираясь на штампы из боевиков.
        Однако сейчас я слишком хорошо понимаю: то, что сейчас пришло в голову, слишком уж по киношному. Я не настолько помешан на фильмах, чтобы всерьез думать, будто все обязательно завершится хэппи-эндом.
        Правда, я знаю, что до момента Развилки доживу. Но теперь уже не уверен в этом на сто процентов. Во-первых, если возможно скрыть в архивах такое глобальное событие, как наступление Развилки, то уж данные о такой мелочи, как моя жизнь, легко могут быть скорректированы. Правда, я до сих пор так и не понял, кому и зачем понадобилось изменять сведения о Развилке. Но в любом случае ни одному предсказанию уже нельзя доверять.
        А во-вторых, вокруг фактора Развилки формируется область неопределенности. Так что я не могу наверняка знать, доживу ли я до утра или нет.
        Значит, побоище в лагере разбойников отменяется. Не лучше ли проникнуть туда, потихоньку вылезти и по-тихому провернуть диверсию? Но этот вариант опять заставляет надеяться на русский авось. Я и сейчас не могу быть уверен, что в состоянии незаметно выбраться из кузова. А в тылу врага шансов еще меньше.
        Значит, самое разумное сейчас - скрыться в лесной чаще, пока у меня еще есть такая возможность. А уж потом строить планы по освобождению плененного шофера.
        Я по-пластунски переполз к противоположному борту кузова, пробираясь между тюками и ящиками. Мысленно осмотрев свою позицию со стороны, я решил, что шансы скрыться незамеченным достаточно велики. Под прикрытием груза я перемахну через бортик и нырну в придорожные кусты. Грузовик стоит близко к обочине и надежно прикрывает меня своим корпусом от ненужного внимания.
        Однако не все бывает так гладко, как задумывается.
        Передняя часть тела удачно перевалила за борт кузова, а вот нога воспротивилась, зацепившись за край борта.
        Вместо того чтобы перекувырнуться и мягко приземлиться на землю, я шлепнулся, и очень даже неудачно.
        Шею не сломал, хотя очень боялся этого все те несколько долей секунды, которые летел вниз. Но, упав в кусты, здорово исцарапал об ветки все, что не было скрыто одеждой.
        Правда, неприкрытыми оказались только кисти рук и лицо, но мне вполне хватило и этого. И, что самое обидное, на весь лес затрещали ломающиеся кусты.
        Приземлившись, я на мгновение замер, надеясь, что на треск не обратят внимания. Это было вполне возможно - разбойники стояли далеко, а из леса постоянно доносились какие-то шорохи.
        И все бы обошлось, если бы не шустрый Федька, который уже почти залез в кабину. Он находился ближе всех к месту падения. И, видимо, не только был похож на «мышу», но и обладал крысиным слухом.
        Или крысы слышат плохо? Никогда не увлекался зоологией.
        Как бы там ни было, но он меня услышал.
        - Эй, тут кто-то шебуршится! - раздался испуганный крик.
        Я не сразу сообразил, что кричит Федька. От перепуга крысоподобный мужичонка начал верещать пронзительным фальцетом, что сделало его совсем уж похожим на вышеупомянутого грызуна.
        А что, если у него и правда были крысы в роду? После встречи с кровожадными растениями я готов поверить в любые мутации. Хотя, конечно, человек-крыса - это уже слишком невероятно.
        - Чего ты там пищишь, Федька? - переспросил кто-то.
        - Я говорю, что тут шебуршится кто-то! - Голос крысоподобного окреп. То ли он вспомнил, что не один, то ли его таким храбрым сделал бластер в руке - по шороху я догадался, что Федька снял оружие с пояса.
        Раздался топот. Похоже, разбойники решили все-таки проверить, кто же это шебуршится? Я вскочил и побежал.
        Бежал пригнувшись. Не потому что вспомнил об оружии преследователей - просто ветки слишком больно хлестали по лицу.
        Раздался характерный звук, справа промелькнула синяя вспышка - пролетел заряд бластера. Через секунду спереди громыхнуло, нестерпимо яркий белый свет резанул по глазам. На мгновение я не только ослеп, но и потерял ориентацию. Бежать в таком состоянии решительно невозможно, что я и доказал, запнувшись о выступающий из земли корень.
        Накопленный импульс по всем законам инерции потянул меня вперед, и я грохнулся на землю. Упал удачно. Не знаю, правда, можно ли в этой ситуации говорить об удаче. Но все-таки я ничего себе не сломал, не потерял сознание. И даже почти не ушибся. Вколоченные упорными тренировками рефлексы просто так не выбьешь, для этого нужна встряска посильнее.
        Вскочил почти сразу, бросился в глубь леса. При этом успел заметить, что погоня за мной отправилась солидная. А еще увидел бревно, лежащее поперек дороги перед грузовиком. Так вот как разбойники заставили машину остановиться.
        Убегая, я порадовался тому, что на мне очки. Без них вспышка бы ослепила меня надолго - разрушился бы зрительный пигмент, которому нужно некоторое время, чтобы восстановиться. А сенсоры очков способны давать хорошую картинку при очень резких изменениях освещения. Жаль только, что система фильтрации яркости в чипе работает не слишком надежно, если освещенность меняется быстро. Но все равно, на счету каждая минута, и лучше получить запредельно сильный сигнал в зрительный центр мозга, чем потерять способность видеть, пусть даже и временно.
        Хорошо, что долго преследовать меня они не смогут - и темном лесу нельзя бежать быстро без риска налететь на дерево. Для меня же нет разницы между днем и ночью, очки надежно выполняют функции прибора ночного видения.
        - Эй, Кирпич, - раздалось сзади. - Тепловой сканер у тебя? Тогда возглавляй погоню!
        Похоже, мое преимущество не столь велико, как я надеялся. Ночь сегодня прохладная, я разгорячен бегом. На термосканере меня будет отлично видно, даже деревья не помешают.
        В какой-то книжке, прочитанной лет двенадцать назад главный герой обмазался клейким озерным илом, который гасил инфракрасное излучение. Жаль, что у меня под рукой нет ни ила, ни времени, чтобы вымазаться.
        Что ж, буду использовать те средства, которые у меня есть. А что же у меня есть? Мозги заскрипели, безуспешно пытаясь ответить на этот вопрос.
        Выяснилось, что у меня с собой довольно много полезных вещей, вот только в этой ситуации они мне никак не помогут. Моток веревки, нож, медикаменты, плазменная зажигалка, набор инструментов. Бластер, который сейчас мне не поможет: чтобы стрелять, нужно видеть цель. Спиной я видеть не умею. Но даже если обернусь, преследователей надежно закрывают деревья. Впрочем, это к лучшему - иначе уже давно подстрелили бы меня.
        А больше у меня ничего и нет, остальное снаряжение осталось в рюкзаке, который преспокойно лежит в кузове грузовика.
        Впрочем, я забыл про чип, очки и коммуникатор. А это уже немало.
        Во-первых, я могу наблюдать за погоней с высоты птичьего полета. А точнее, с высоты спутникового полета. Правда, сейчас ночь. Но, похоже, сейчас тепловые сканеры есть у всех кому не лень. И у меня, и у разбойников. Создатели спутника наблюдения тоже озаботились возможностью видеть в инфракрасном диапазоне.
        Второй визуальный слой расцветился россыпью красных точек. Сюда же я наложил и топографические карты, содранные из Сети. Выяснилось, что преследуют меня непрофессионально. Правильнее всего догонять лишь частью группы, а остальным -огибать меня слева и справа. А разбойники бегут за мной плотной гурьбой.
        Впрочем, я не стал возмущаться столь грубыми ошибками преследователей, скорее напротив.
        Шум погони, доносящийся сзади, стал тише - я сильно оторвался от преследователей. Впрочем, расслабляться рано. Я не скрылся от них. Просто бегаю быстрее. Они хорошо знают, где я, - тепло моего тела выдает с головой. Сейчас меня можно засечь на очень большом расстоянии - этому способствует погода. Холодно, так что посторонних тепловых эффектов не возникает. И сухо - инфракрасное излучение почти не рассеивается. Лучше всего скрываться от теплового сканера в джунглях, там все наоборот - жарко и сыро.
        Жаль, что крупных зверей поблизости нет, они создавали бы посторонние сигналы. Если бы у меня было время, я бы разжег костры - они здорово слепят тепловой сканер.
        А зачем мне останавливаться? У меня же есть бластер! Я на бегу такой лесной пожар устрою, что у сканера кваркосхемы за брэйн-модуль заедут!
        Сорвав с пояса бластер, я, почти не оборачиваясь, принялся палить назад.
        С громким звуком принялись лопаться стволы, разбрызгивая кипящий сок, запахло гарью. Некоторые выстрелы попали в землю, покрытую прошлогодней листвой. Взрывные волны разбросали тлеющие листья вокруг, послышался характерный треск, с которым языки пламени лижут сухие ветки.
        Один из зарядов не попал в деревья, пролетел куда-то дальше. Через секунду послышался громкий вопль. Похоже, я попал в кого-то из преследователей.
        Сзади раздались выстрелы - разбойники принялись палить вслепую. Правда, в меня они не попали, зато повалили и обуглили множество деревьев, еще больше усугубляя тепловой хаос.
        Сканер им уже не помогал, они бегут только на звук моих выстрелов. Тогда я решил дать бластеру отдохнуть. Они тоже прекратили стрелять - поняли, что только мешают себе.
        Некоторое время преследователи бежали вслепую, «по инерции» сохраняя прежнее направление. Я понял это не сразу, все-таки и спутнику тепловые помехи мешают. Но когда понял, принялся забирать вправо, надеялся оторваться, пока меня не видят.
        Хитрость не удалась. Подпаленный участок леса кончился слишком быстро, меня вновь заметили и скорректировали направление погони.
        Я снова принялся стрелять из бластера и побежал быстрее. Надеюсь, что в этот раз, ослепив сканер, я успею убежать достаточно далеко.
        Несмотря на то что мысли мелькают как молнии, я все равно не успеваю уследить за всем. Надо и стрелять, и уворачиваться от несущихся навстречу деревьев.
        А еще надо время от времени посматривать на карту. Вот об этом-то я и забыл. О том, что впереди река, я понял, только выбежав на обрыв берега. Ноги уперлись в землю, влажная трава заскользила, не давая достаточного сопротивления. Инерция швырнула меня вперед. Я засеменил ногами по воздуху, но это конечно же не внесло существенных изменений в мою траекторию.
        Промелькнула глупая мысль: у меня все-таки будет шанс вывозиться в иле и стать невидимым для теплового сканера. Инстинктивно я набрал полную грудь воздуха, готовясь к погружению.
        Сильный удар заставил подогнуть ноги, я упал и покатился по песку. Налетел на корягу, от неожиданности легкие, наполненные до отказа, выпустили содержимое со смешным сипением.
        Попытался вскочить, но не учел, что подо мной нетвердая почва, а сыпучий песок. Кроссовки скользнули, я чебурахнулся обратно. В этот раз ударился о корягу спиной. Наученный горьким опытом, поднялся уже не спеша. Потер ушибленные места, на что ушло немало времени - таковых мест набралось предостаточно.
        Только после этого сообразил, что за мной погоня и мне надо сматываться.
        С одной стороны - вода, с другой - отвесная земляная стена. Между ними - полоска песка, на которую я и шлепнулся.
        Уплывать бесполезно. Мне хоть изредка придется выныривать, чтобы вдохнуть воздуха. В этот момент я буду совершенно беззащитным. Подстрелить меня в такой ситуации легко, а вот палить в ответ и одновременно держаться на воде практически невозможно. Разбойникам даже не придется как следует прицеливаться -даже если они попадут рядом, меня здорово обварит кипятком.
        Река отменяется.
        Но и на обрыв карабкаться нельзя. Едва я вылезу, как подоспеет погоня.
        Бежать вдоль берега - тоже не выход. По песку далеко не убегу - нормальной скорости не развить, да и выдохнусь быстро.
        А зачем бежать? Можно прижаться к земляной стене обрыва. Сканер меня так не учует - толща холодной почвы закроет.
        Но так я только выиграю время. Если начнут искать, то найдут и под обрывом. Так что эта идея хороша только как тактический ход, как часть более сложного плана.
        Впрочем, у меня уже есть нужный план.
        На песке в живописном беспорядке разбросаны коряги, бревна и прочие деревяшки. Я выбрал самую большую колоду, веревкой прикрутил камень. Здесь же приспособил и зажигалку, включил ее.
        Струйка плазмы ударила в камень. Теперь нужно только столкнуть бревно в воду и надеяться, что веревки выдержат высокую температуру и это сооружение не развалится.
        Конструкция поплыла правильно - камнем кверху. Потому что к другому концу бревна прикручен булыжник побольше - этот конец опустился под воду.
        Я проводил колоду взглядом, она не спеша поплыла вдаль, покачиваясь на волнах. Чем-то похоже на бакен. На самодельный бакен с инфракрасным маячком на верхушке.
        До меня донесся приближающийся топот. Я прижался спиной к земляной стене обрыва. Сверху посыпались сухие листья, земля. Кто-то затормозил на самом краю. Но ни один преследователь не свалился. Толи разбойники хорошо знают местность и были готовы, то ли дело в том, что им не пришлось оглядываться на бегу.
        - Куда он ушел? В воду, что ли, прыгнул? - послышался голос - Кирпич, ну-ка глянь по сканеру.
        - Без тебя знаю, - огрызнулся Кирпич. Несколько мгновений были слышны только сосредоточенное сопение и тяжелое после бега дыхание.
        - Он там! - прорезал ночь истошный вопль. - В воде! Раздался многоголосый гомон. Разбойники наперебой уточняли у Кирпича, где именно находится преследуемый. Затем один из них заорал:
        - Я вижу! Вон он, плывет!
        Покачивающийся на волнах конец бревна, который едва высовывается из воды, в темноте действительно можно принять за плывущего человека.
        Через секунду «меня» увидели и остальные. Воздух озарился вспышками сразу нескольких выстрелов.
        Вода с громким шипением фонтанами взметнулась вверх и обратилась в пар. Выстрелы продолжались, и через какое-то время меня накрыла душная пелена пара. В таких условиях увидеть бревно уже невозможно, но разбойники продолжали стрелять вслепую. Сквозь белесый пар синий свет вспышек кажется чем-то призрачным, таинственным. Я почувствовал себя стоящим внутри тучи, которая то и дело озаряется разрядами синих молний.
        Наконец выстрелы затихли. Несколько секунд тишины - видимо, разбойники всматриваются в воду, пытаясь понять, удалось ли им меня подстрелить. Непонятно, как они рассчитывают что-то увидеть: после такого фейерверка глазам необходимо время, чтобы привыкнуть к темноте. Да и клубы пара сильно мешают.
        - Кирпич, ну как там? Подбили мы его?
        - А я откуда знаю? Вы ж всю реку вскипятили! Даже если там дюжина человек плескаться будет, сканер ничего не покажет!
        - Ну так и хорошо, что вскипятили. Ежели бластами его не убило, так он наверняка сварился. Пошли в лагерь.
        - А разницы-то для нас нет - живой он или мертвый. Бластеры разрядились, а с дубинками за ним не побегаешь.
        - Да мертвый он, мертвый. Сварился в кипятке.
        Из этого разноголосого обмена репликами я понял, что быть подстреленным мне больше не грозит - преследователи посадили батареи бластеров. А уж дубинки мне не страшны - в моем-то бластере больше половины заряда осталось.
        Спасибо деду Ивану, стрелял я много, гораздо больше, чем все разбойники, вместе взятые. И заряд остался только потому, что у моего бластера аккумулятор с увеличенной мощностью, а у разбойников - самые дешевые модели. Спасибо тебе, дед Иван, никогда тебя не забуду.
        Разговор наверху начал удаляться. Я подтащил к земляной стене бревно и взобрался на него. Вцепившись в траву и почву наверху, засеменил ногами по обрыву. Удивительно, но взобрался я таким способом довольно быстро.
        Взяв бластер, я направил его в спину разбойникам.
        - Стоять! - гаркнул я изо всех сил.
        То ли разбойники мне попались крайне нервные, то ли их переклинило от моего крика, но повели себя они неадекватно. Обернувшись на крик, они вскинули дубинки и с громким рыком понеслись на меня. Может быть, просто не заметили в темноте бластера?
        А ведь хотел я обойтись без крови. Не получилось.
        Троих заряды повалили на землю. Но мужиков оказалось слишком много, и бежали они слишком быстро. Большая часть отряда оказалась в опасной близости от меня.
        От атаки первого я просто увернулся. К этому моменту он успел набрать приличную скорость. Кроме того, стремительно опущенная дубинка, не нашедшая препятствия, потянула вниз. Затормозить разбойник не успел, громко зарычал и рухнул с обрыва.
        Осталось еще трое. Угрожающе задрав дубинки, они ревели, как берсерки. Выпученные глаза ярко светятся - в инфракрасном диапазоне, разумеется.
        Ну с этими проблем не будет. Они привыкли дубинками головы пробивать. А о том, что силу противника можно обратить против него, даже и не слышали.
        Стремительный рывок навстречу. Стороннему наблюдателю могло бы показаться, что я просто пробежал мимо одного из разбойников и только в последний момент уклонился от столкновения. Но массивная туша с размаху плюхнулась на землю, пропахав широкую борозду и взметнув в воздух тучи листьев. Я не только поставил подножку, но и успел одним комплексным движением нанести три удара по голове - основанием ладони, ее ребром и локтем. А ведь выглядело это как простой взмах руки. Если гипотетический наблюдатель не присматривался, то он даже не заметил, что я касался головы разбойника. Хорошая штука - айкидо!
        Оставшиеся двое пронеслись мимо, остановились, попытались сообразить, куда же я делся. Внизу, под обрывом раздавалось громкое шебуршение - похоже, тот, который первым добежал до меня, безуспешно пытается выбраться. Еще бы, с такой-то массой.
        Пока двое оставшихся сообразили обернуться, их стало на одного меньше. Я не стал унижаться до выстрела в спину, просто пинком ноги придал мускулистой туше нужное ускорение. Туша рухнула с обрыва прямо на своего товарища, которому почти удалось выбраться.
        Последний разбойник попер на меня, размахивая дубиной.
        Подныриваю под занесенную руку, захватываю ее. Тяну сначала от себя - туда, куда рука и так двигалась. Затем вниз, потом на себя.
        Разбойник совершил немыслимое сальто-мортале и растянулся на земле. Подойдя ближе, я понял: сальто действительно оказалось мортале - разбойник мертв. Может, шею сломал, может, просто расшибся.
        Те двое, которые валяются под обрывом, тоже не шевелятся, но живы они или нет, я проверять не стал.
        - Кирпич! - раздался вдруг хриплый голос.
        Я вскинул бластер. Там, откуда шел звук, никого не было. Точнее, там лежит труп. Но говорил явно не он.
        - Кирпич! Вы где? Отвечай!
        Только теперь я обратил внимание на неестественное звучание голоса. Источником звука оказалась рация, висящая на поясе у трупа.
        Что делать? Нельзя, чтобы в лагере что-то заподозрили: мне необходимо сохранить эффект неожиданности, чтобы освободить шофера. Однако отсутствие ответа насторожит главаря. Можно попытаться ответить, имитируя хриплый голос разбойника. Нет, как только меня начнут расспрашивать, по моим ответам будет понятно, что говорит посторонний.
        - Кирпич, собака, ты опять забыл зарядить рацию? Ну только вернись, я тебе мозги прочищу!
        Отлично, пусть думают, что в рации просто села батарея. Не буду их разубеждать.
        Я направился к лагерю, оставив позади грязно ругающуюся рацию, проклинающую плохую память убиенного Кирпича. Интересно, зачем с такой изобретательностью ругаться, если уверен, что тебя не слышат?
        Высветив перед глазами карту, я побрел обратно к дороге, по пути тщательно осмотрел инфракрасную картину местности и нашел лагерь. Три ярких пятна костров, менее отчетливые точки людей.
        Через четверть часа я вышел на дорогу в том самом месте, где был остановлен грузовик. Правда, теперь здесь нет ни самой машины, ни бревна, ни трупа Игната. Только темное пятно посреди дороги говорит о произошедшем здесь жестоком убийстве.
        На дороге я не стал долго задерживаться. Легкой тенью прошмыгнул на противоположную сторону и исчез в кустах. Умом я понимаю, что увидеть меня здесь никто не может, просто некому - я ежесекундно сканирую окружающее пространство. Однако пробудившиеся древние инстинкты заставили как можно быстрее миновать открытое место.
        Теперь время напрячь свой чип - риск нежелательной встречи слишком высок. Спутник посылает сразу несколько картинок во всех возможных диапазонах. Сотни программ независимо друг от друга обрабатывают эти картинки, анализируют, сравнивают друг с другом, прогоняют через все мыслимое фильтры. Огромные массивы полученных данных отсеиваются, вычленяется действительно важная информация и выводится в доступной форме.
        Мир вокруг преобразился. Деревья перестали быть просто столбами с ветками или едва различимыми пятнышками на картинке со спутника. Теперь я ощущаю пространство вокруг себя, чувствую структуру леса вокруг, выделяю полянки и тропинки.
        Следующим включается анализ данных, снимаемых со слуховых нервов. Звук раскладывается по частотам, вычленяются базовые элементы звуковой картины окружающего мира. Затем элементарные сочетания звуков оцениваются в динамике, анализируются их сочетания. Теперь, в достаточной степени изучив звуковой фон окружающего мира, программа способна предупредить меня о любом постороннем звуке, будь то треснувшая под неосторожной ногой ветка или чих. И неважно, какой силы будет звук, главное, чтобы он был хоть немного сильнее порогового уровня восприятия моего слухового нерва.
        Пространство вокруг заполнилось сложной структурой. Мельчайшие шорохи, на которые я сам не обратил бы внимания, подмечаются чипом. Колыхание ветвей, шорох крыльев, шелест листьев под крохотными лапками. Но ярче всего выделяются совсем другие звуки - неприятные, диссонирующие с гармоничными шумами леса.
        Пьяные выкрики, стук пластиковых кружек, мощный храп. Слабые, едва различимые, эти колебания воздуха заслоняют собой все прочие, гораздо более мощные звуки. До лагеря еще далеко, но он бесцеремонно вторгается в естественный шумовой фон, разрушая все очарование лунной ночи.
        Но я сюда пришел не тишину слушать, так что отключать программы, обостряющие слух, нельзя.
        Теперь очередь зрения. Ему нельзя помочь так же сильно. Именно зрение является главным источником информации об окружающем мире, человеческая психика и без того выжимает из визуального аспекта сенсорики эффективность, близкую к максимальной. Да и обработка графической информации - процесс, требующий больших вычислительных мощностей.
        Но кое-что сделать можно. Во-первых, как следует отрегулировать яркость и контрастность изображения. Теперь можно в ночном лесу разгуливать как в ясный полдень. Во-вторых, добавим всякие полезные мелочи. Например, автоматическое слежение за движущимися объектами. Кроме того, я вывел отображение теплых предметов прямо на первый визуальный слой. Мне наверняка понадобится быстро ориентироваться в ситуации, не стоит загромождать сознание лишними данными.
        Последние приготовления. Корректировка бета-ритма мозга и фильтрация моторных сигналов. Если придется сражаться (а придется наверняка), то это поможет мне достичь высокой реакции и точности движения.
        Теперь я чувствую себя полностью готовым к бою. Твердым, но неслышным шагом я направился к уже виднеющейся сквозь деревья огромной поляне, освещенной тремя кострами.
        На пути мне попался разбойник, вставший около дерева по малой нужде. Я прошел мимо него, не замедляя шага.
        Разбойник остался лежать с разбитым о ствол сосны черепом.
        На бревнышке спиной ко мне сидят трое. Смотрят на пляшущие языки огня, размахивают кружками, пьяными голосами орут песни. Нож, еще секунду назад висевший на поясе, уже в моей руке. Резкий взмах - и один из разбойников сполз с бревна. Вместо пения воздух огласился хриплым сипением.
        Его товарища непонимающе уставились на труп. Однако петь не прекратили - похоже, вокальные потуги у них уже никак не зависят от сознания и работают на автопилоте.
        Еще пара взмахов руки прекратили немузыкальные вопли.
        Возле другого костра идет игра. Четверка бородачей с сосредоточенными лицами выкладывает на большой пень карты. Воздух оглашается громким матом одних и радостным смехом других. Рядом сидят еще двое и наблюдают за ходом партии. Перед ними лежат пластиковые купюры - похоже, они поспорили на результат игры.
        Заметив движение, один из наблюдающих за игрой повернул голову. Кроссовка жестким ребром подошвы раскроила череп лучше, чем это могла бы сделать дубинка.
        Трое игроков обернулись на шум. Четвертый уже не может - из его лба торчит рукоять ножа. Второй спорщик тоже отправился в небытие тем же способом, что и первый. Вот только на этот раз нога была не правой, а левой.
        Кувырок, захват, сломанная шея. Рука сама хватает лежащую на земле дубинку, последовал резкий тычок в висок. Размах, удар по черепу, дубинка хрустнула и разломилась.
        Шесть трупов остались лежать у костра, а я уже в нескольких метрах. Еще несколько отморозков, которые считают, что умеют петь. Здесь ситуация обстоит еще хуже, если в воплях первой группы, несмотря на фальшь, можно было различить мелодию, то эти четверо издают нечто среднее между хрюканьем и мычанием. Этот стон у них песней зовется.
        Еще двое раскуривают самокрутку. Сладковатый запах однозначно говорит, что курят они не табак. Меня заметили, но значения не придали. Похоже, решили, что я - глюк.
        Пара мощных ударов еще раз доказала, что курение травы приводит к преждевременной смерти.
        Поляна усеяна трупами, запахло паленым - один из покойничков упал в костер. Теперь осталось разобраться с теми, кто скрывается в палатках.
        Начну с самой маленькой. Оттуда доносятся сдавленное пыхтение, шумное дыхание, стоны. Два разных голоса - мужские...
        Какая мерзость!
        Заряда парализатора хватило на то, чтобы пыхтение прекратилось. Не убил я их вовсе не потому, что пожалел. Нет, я видел, как разбойники убили человека только за подозрение в воровстве. Ни капли сострадания, ни грамма жалости, ни крупинки человеколюбия. Жестокость и извращенное удовольствие. Это уже не люди. Хладнокровно убить их - жестоко. Но оставить их в живых - еще более жестоко по отношению к другим жителям этого мира.
        А парализатором я воспользовался просто потому, что бластер - слишком шумное оружие. Выстрелив, я бы переполошил живых. Все доступные мне сейчас бесшумные средства убийства требуют тесного контакта с жертвой. Контактировать с этой парочкой мне совсем не хочется. Даже оттого, что я лишь заглянул в палатку, осталось гадостное ощущение и желание вымыться.
        В следующей палатке оказалось четверо разбойников, оглашающих окрестности громким храпом. С каждым взмахом ножа храп становился тише и после четвертого движения затих совсем, превратившись в судорожное хрипение. Осмотр в инфракрасном спектре показал, что живые люди есть лишь в одной палатке - самой большой.
        Пожалуй, это сооружение даже слишком велико, чтобы его можно было назвать палаткой. Тут больше подойдет слово «шатер». Судя по нечетким пятнам на его стенках, внутри находится шесть источников тепла.
        Я вошел в шатер, в нос ударил пронзительный запах спирта.
        В углу шумно пыхтит пищевой синтезатор, наполняя кружку очередной порцией алкоголя. В центре шатра стоит пластиковый ящик, заставленный закуской.
        Люди, сидящие вокруг ящика, даже не обратили на меня внимания. Может быть, решили, что это кто-то из своих, и может, и не слышали.
        - Тук-тук! - сказал я.
        Хотел продублировать слова стуком, однако это было бы затруднительно - стены шатра сделаны из дешевой синтетической ткани, постучать просто не обо что.
        Один из сидящих, самый щуплый, повернулся первым. То ли самый трезвый, то ли самый шустрый.
        Это оказался крысоподобный Федька. Я вспомнил, как он натравил разбойников на Игната, как потом стоял и с наслаждением наблюдал за жестоким избиением... Заряд бластера проделал дыру между глаз и разорвал череп изнутри, расшвыряв по стенам ошметки крысиной морды.
        Остальные разбойники оказались не столь уж пьяными, чтобы проигнорировать случившееся. Засуетились, попытались встать. Наверное, это получилось бы у них с третьей или четвертой попытки. Однако они успели попытаться только раз, потом их накрыла очередь ярко-синих зарядов. Теперь я пользовался бластером не таясь - скрываться больше не от кого.
        Один заряд попал в шест, подпирающий шатер. Я успел выскочить до того, как грязно-серое полотнище накрыло следы побоища.
        Повесив бластер на пояс, я направился к краю поляны - туда, где приметил связанное тело водителя грузовика.
        Моя походка стала стремительно меняться, как и все остальные движения. Психика стремительно покидает столь эффективный и столь утомительный боевой режим. Сознание, до этого равномерно разлитое и внутри тела, и в окружающем мире, тонкими ручейками стало стекаться, концентрируясь в одной точке. Мир вокруг поблек, предметы перестали ощущаться как часть меня самого, стали всего лишь картинками со сканера. Пространство потеряло свою глубину и наполненность - теперь я понимаю, что двигаюсь внутри него, но не ощущаю этого, иду на одних спинномозговых рефлексах.
        Пропала острота восприятия, утихла эмоциональная буря, ушли яркие впечатления. Впрочем, мозг принял это состояние с наслаждением - за последние дни я слишком устал от впечатлений и эмоций.
        Когда я подошел к бесчувственному телу, запутанному в веревки, то был уже самым обычным человеком, а не боевой машиной. Психическое состояние отличается от обычного только навалившейся апатичной суетливостью. Но это нормальная побочная реакция после нескольких минут ураганной работоспособности. По сосудам все еще струится огромное количество адреналина, да и раскрученный маховик психики так быстро не остановить, но в это же время мозг пытается минимизировать любые невитальные нагрузки, чтобы скорее восстановить силы. Из этого противоречия и рождаются тяжелая тягучесть мыслей, дерганность движений, дрожащие руки, ватная тяжесть в мышцах.
        Не страшно, скоро пройдет. Запас медикаментов на поясе я решил не трогать -состояние не критическое, и в ближайшие несколько часов высокая работоспособность не потребуется. Просто высплюсь и буду чувствовать себя лучше. А химией пичкать организм не стоит - ему и так сильно досталось.
        Тем более что медикаменты лучше приберечь для шофера. То ли он так и не пришел в себя после того, как его оглушили дубинкой, то ли ему потом еще добавляли. Так или иначе, сейчас он в паршивом состоянии. Ну ничего, современные препараты еще и не таких поднимали.
        Уже через несколько минут, когда стимуляторы побежали по кровеносной системе, бедняга застонал и открыл глаза. Увидев меня, он вначале испуганно отпрянул, но потом узнал. Полной уверенности у него еще нет - у меня на голове мешок, который я надел только что. Сделал это я специально - без маски шофер меня не видел, ее я снял, только сев в кузов его машины и укрывшись за ящиками. Так что сейчас лучше не открывать лицо, иначе шофер не узнал бы меня и от испуга снова провалился бы во мрак бессознательного состояния.
        - Ты как себя чувствуешь? - Я задал вопрос вовсе не для того, чтобы получить ответ. И так понимаю, что чувствует он себя ужасно. Просто мой голос должен окончательно убедить его, что под маской скрывается именно тот человек, которого он согласился подвезти.
        - Нормально, - покривил против истины шофер. - А где те, которые из леса повыскакивали?
        - Вон там, - ткнул я пальцем в кучку трупов. -А еще вон там и вон там. Это основные скопления. Ну еще кое-где по одиночке валяются.
        Наверное, не надо было так шутить - шофер не в том состоянии, чтобы адекватно воспринимать подобные приколы. Но ничего не могу с собой поделать, после нервного напряжения во мне просыпается непреодолимая тяга к черному юмору.
        Шофер поводил глазами по поляне. В темноте он не мог видеть раны и кровь, но сразу сообразил, что разбойники не сами отдохнуть прилегли, а кто-то их уложил. По каким-то только ему ведомым признакам водитель догадался, что этот кто-то - я. Все-таки хорошо, что он еще не окончательно пришел в себя и воспринимает ситуацию несколько отстраненно. Иначе сдвиг по фазе ему был бы гарантирован.
        Проглотив пару таблеток, шофер взбодрился и даже заявил, что в состоянии вести машину. Выглядит он действительно неплохо, и я решил, что посадить его за баранку будет не рискованно. Водила полез в кабину, бормоча что-то о проклятых разбойниках, из-за которых задерживается доставка срочного груза. Сам я забрался в кузов и с наслаждением стянул маску. Генератор загудел, зажглись фары, и машина тронулась.
        Просека вывела нас на дорогу, и мы продолжили путь на Москву.
        Я решил подремать, однако психика еще слишком возбуждена воспоминанием бойни. Чтобы отвлечься и успокоиться, я решил смотреть по сторонам.
        Однако что-то конкретное рассмотреть трудно - темно, да и слишком уж быстро мы едем. Воспользоваться очками - глупо, кто же любуется лесом через прибор ночного зрения? От этого терапевтический эффект еще ниже, чем от наблюдения за мелькающими по сторонам темными силуэтами.
        Так что отвлечься не получилось, и в голову лезет разная пакость: трупы, кровь, предсмертные хрипы. А ведь я даже не колебался, когда решил перебить лагерь. Что со мной? Виновато напряжение последних дней? Но никакое напряжение не смогло бы заставить меня убить человека, если бы я не был к этому готов.
        Мне приходилось убивать и до происшествия с Олегом. Но одно дело - убить случайно, в драке, защищая девушку от вооруженного обколовшегося насильника. И совсем другое - хладнокровно первым напасть и убить многих людей. И пусть они тоже были убийцами и, может быть, даже насильниками.
        Проблема не в том, было ли это справедливым возмездием или жестоким избиением. Играя словами, можно доказать и ту и другую точку зрения. Проблема в том, что мне даже в голову не пришло вызволить шофера каким-то другим способом. Что со мной?
        Голова ответила на этот вопрос тупой болью. Все-таки моя нервная система вынесла слишком многое, сейчас не самое лучшее время для самоанализа. Ответа не найду, а мозги поломаю.
        Уж лучше буду смотреть по сторонам. Тем более что глаза и без очков адаптировались и к скорости, и к темноте. Сейчас я вполне могу любоваться ночными пейзажами.
        Так я и сделал. Все-таки приятно смотреть собственными глазами - это подтвердит каждый, кому приходилось в течение долгого времени получать графическую информацию напрямую в мозг.
        Сколько бы ни говорили ученые и инженеры, что прямое вмешательство воздействует на мозг так же, как и естественные сигналы от органов чувств, но это неверно. В такой сложной системе, как человеческий мозг, нельзя учесть всего. Можно принять во внимание больше деталей и взаимосвязей или меньше. Но все - никогда.
        Так что просто необходимо время от времени забыть про блага цивилизации. Смотреть своими глазами, слушать своими ушами, думать своей головой.
        Клятвенно пообещав себе, что буду следовать этому правилу чаще, я принялся созерцать деревья, убегающие в сторону Петербурга.
        Огромная ель, которая даже на фоне ночного леса умудряется выглядеть мрачной. Разлапистая сосна, по-матерински укрывшая ветками низкорослые деревца. Березка, которая, несмотря на недостаток света, по-прежнему белеет. Маленькая девочка с лукошком, бегущая из чащи леса к дороге...
        Маленькая девочка?!
        ГЛАВА 19
        
        Усталые мышцы недовольно заныли, но подчинились. Тело метнулось через борт грузовика, сгруппировалось. Ноги мягко спружинили, погашая удар.
        В руке я обнаружил рюкзак - не помню, что бы я хватал его, когда выпрыгивал. Но, видимо, все-таки схватил. А вот маска так и осталась в кузове. Похоже, у меня талант терять маски. Впрочем, это сейчас волнует меня меньше всего. Самое главное - откуда взялась здесь девочка, которая, судя по лицу, сейчас разревется.
        - Привет, ты что делаешь в лесу одна ночью? - спросил я как можно более ласково.
        - Я заблудилась, - ответила девочка.
        Кажется, она не может понять - доверять мне или нет. Поэтому до сих пор и не расплакалась. Если бедняжка решит, что я плохой человек, то убежит. А вот если догадается, что я заслуживаю доверия, то разревется, предоставив мне возможность решать все ее проблемы.
        И это вовсе не искусная игра, не попытка манипулировать и давить на жалость. Обычно дети действительно испытывают те чувства, которые они показывают окружающим. Маленькие дети быстро подмечают, что, когда они плачут, взрослые приходят на помощь. И они этим пользуются, но им тогда действительно плохо, слезы льются настоящие. Лишь с возрастом дети понимают, что вовсе не обязательно на самом деле страдать, достаточно только сделать вид.
        - Как тебя зовут? - спросил я.
        Девочка промолчала, с подозрением глядя на меня.
        - Меня зовут Саша, - сказал я. - А тебя?
        - Ира, - наконец ответила девочка. Подозрительность в ее глазках начала таять. - А у дяди Матвея козла Сашкой кличут.
        Она посмотрела на меня с некоторой опаской - не рассержусь ли я за то, что она сравнила меня с козлом. Я не рассердился, и девочка немного расслабилась. Но ее маленькое тельце все равно бьет крупная дрожь. «А ведь она уже не боится - понял я, - она просто замерзла».
        Я достал из рюкзака свитер, протянул Ире.
        - Надень, а то простынешь.
        Пришлось подвернуть рукава - все-таки свитер я покупал для себя, а не для семилетней девочки. Правда, с тем, что свитер болтается, я сделать ничего не мог. А вот его длина оказалась кстати - на девочке было только платьице из тонкой ткани, и то, что свитер достал ей до колен, даже к лучшему.
        - А теперь рассказывай, где ты живешь, чтобы я мог отвести тебя домой.
        Девочка сморщила личико, глазки наполнились слезами. Мой вопрос напомнил ей о том, что она заблудилась. Давясь плачем, Ира поведала мне, что живет в деревне, а где деревня находится, она не знает.
        - Дядя Саша, ты тоже не знаешь, где мой дом? Ты не сможешь привести меня к маме?
        Я стал успокаивать ее, достал из кармана носовой платок и принялся вытирать Ире слезы. Правда, как выяснилось, вытирать слезы ребенку - очень непростое занятие. Вроде бы Ира и не вертелась, стояла спокойно, а все равно как-то ускользала от носового платка.
        Раньше мои приятели, успевшие обзавестись семьями, рассказывали о подобном. Я втихомолку посмеивался, мол, руки не из того места растут, вот и выдумываете глупости, чтобы не выглядеть придурками. Но теперь я начинаю думать, что дети все-таки обладают таким таинственным свойством.
        В результате моих попыток слезы только размазались по личику Иринки. Маленькая мордочка и до этого выглядела не слишком чистой, а уж теперь и вовсе похожа на боевую раскраску дикарей.
        - Ты не плачь, а лучше расскажи, что рядом с твоей деревней находится? Речка, или озеро, или еще что-нибудь.
        Достав фляжку с питьевой водой, я смочил носовой платок и принялся умывать девочку. Ей это не понравилось, но сопротивляться она не стала.
        - Есть речка, - заявила Ира. - Она сначала просто течет, а потом впадает в другую речку, в большую. А еще рядом горка есть, там баба Дуся коз пасет. Потому что там трава высокая и вкусная. Баба Дуся говорит, что на горке к солнцу ближе, поэтому и трава лучше.
        Судя по карте, поблизости только одна деревня подходит под описание.
        - Хватит нюни разводить, - велел я. - Знаю я, где твоя деревня. Пойдем быстрее, а то мамка-с папкой волнуются.
        - У меня только мамка есть. А папа давно умер.
        Чтобы девочка снова не заплакала, я принялся рассказывать ей сказки. Иринка слушала их с интересом - похоже, этих сказок она никогда не слышала.
        Через некоторое время я заметил, что девочка боязливо оглядывается по сторонам. Страх перед темнотой вполне естественен в ее возрасте. Вспомнив, что в рюкзаке есть фонарик, я вручил его Иринке.
        Девочка обрадовалась. Похоже, что она никогда раньше не держала в руках фонарика, хотя хорошо знает, для чего он нужен и как работает. Нащупав кнопку, она принялась с радостным визгом направлять луч света на деревья.
        Потом она споткнулась о корень, упала, фонарик откатился в сторону. Иринка поднялась, потирая ушибленную коленку, подобрала фонарик. Немного подумала и заявила, что теперь будет светить на земле перед нами, чтобы больше ни она, ни я не спотыкались.
        После этого она действительно принялась сосредоточенно водить лучом света по ковру прошлогодних листьев.
        - Ой! - вдруг пискнула она через некоторое время и задрала фонарик кверху.
        - Что такое?
        - Я это дерево знаю! - завопила Ира, ткнув пальчиком в сосну, освещенную фонариком.
        Дерево действительно оказалось приметное - на высоте человеческого роста ствол раздваивается, образуя нечто наподобие параболы.
        - Дальше я и сама дойду. Спасибо тебе, что ты меня из лесу вывел! - завизжала Ира и понеслась вперед.
        - Погоди ты! - Я двумя прыжками догнал ее и мягко схватил за плечо. - Еще не вывел. Ты от меня не убегай, я пока тебя не передам мамке, не отпущу.
        Девочка насупилась, но все-таки пошла рядом, хотя и гораздо резвее, чем раньше. И куда только девалась ее усталость? Когда я встретил ее у дороги, Ира почти валилась с ног.
        Лес вскоре кончился, мы пошли через поле. Уже невооруженным глазом можно различить огоньки в окнах домов, а через несколько минут показались и сами дома.
        Войдя в деревню, мы сразу наткнулись на толпу хмурых мужиков, которые заметно повеселели, когда Ира с радостным визгом бросилась к ним на руки и, сбиваясь, принялась рассказывать, как добрый дядя вывел ее из леса.
        Мужики принялись жать мне руку, благодарить за спасение Иринки. Спросили, где я девочку встретил. Я честно ответил, что ехал в Москву, увидел Иру на обочине, понял, что ей нужна помощь.
        О том, что я выпрыгнул из кузова на ходу, я рассказывать не стал. Не люблю лишних подробностей. Тем более, что мне совсем ни к чему подробности, которые могут привлечь ко мне внимание.
        Впрочем, эта предосторожность оказалась бесполезной - Иринка все равно рассказала, что добрый дядя спрыгнул с большой машины.
        - Так ты без транспорта остался? - спросил один из местных. - Ничего, мы тебя до Москвы-то довезем. И не спорь, ты ребятенка спас, свои дела ради этого бросил. Должны мы тебе теперь помочь или не должны?
        Сначала я действительно хотел отказаться. Потом вспомнил, что нахожусь не в том положении, когда можно положиться на авось.
        Развилка произойдет завтра (а точнее, уже сегодня). И если я не успею попасть в свое время, то все совершится без моего участия. Например, диск перехватят спецслужбы или произойдет еще нечто подобное. А мне совсем не хочется навсегда остаться в этом времени.
        - Ладно, только скажите, где мама Иринки? Я обещал, что передам ее матери из рук в руки.
        - Так Марфа-то пошла в лес, свою Иринку искать. Значит, придется оставить девочку на попечение односельчан до возвращения ее матери. А самому ехать в Москву.
        Решение верное. Только я вдруг понял, что не в состоянии сейчас ехать. Сам не знаю почему. Это не стремление непременно следовать своему слову. Я даже не считаю, что поступлю нечестно, если уеду. Когда я сказал Иринке, что передам ее лично матери, я лишь хотел сказать, что не отпущу ее, пока не буду уверен, что она в безопасности.
        Да и Иринка сейчас вовсе не волнуется за мать - похоже, в этой деревне прогулка по ночному лесу не вызывает страха.
        Но все равно меня не покидает четкая уверенность, что я просто обязан убедиться в том, что Иринка и ее мать вместе. Почему? Сам не знаю.
        Интуиция. Будь она неладна. Когда, рыская по Сети через Инсайд, я понимал, что должен поступить определенным образом, я никогда не задавал вопрос: зачем? Обычно я уже через несколько минут убеждался, что предчувствие было правильным. И в течение этих нескольких минут мне было некогда задавать себе вопросы - полет сквозь электронные джунгли просто не оставлял возможности думать о чем-то, кроме самого полета. А сейчас мне придется идти через лес, и в голове будет пульсировать вопрос: зачем я иду?
        Интуиция хороша, когда на размышления нет времени. Когда голова свободна, логика куда лучше, чем интуиция.
        - Иришка, - я присел к девочке и легонько ущипнул ее за нос - Я сейчас пойду в лес и найду твою маму. Скажу ей, что ты нашлась. А то она волнуется.
        - Ты что, задумал в лес идти? - спросил один из местных.
        - Ну да. Я же ясно сказал об этом.
        - Не глупи. Ты ж не местный, заблудишься.
        - А у меня карта есть.
        - Все равно, незачем идти тебе. За Марфой пошел Семен. Он старый вояка, самый лучший в деревне, для него человека в лесу найти - раз плюнуть. Тем более он с собаками, по запаху вмиг найдет.
        Почему-то после этих слов я еще больше укрепился в мнении, что идти должен.
        - У него собаки, а у меня термосканер. Так что еще неизвестно, кто первым Марфу найдет.
        - Ну вижу, что не отговорить тебя. Хочешь - иди. Как вернешься, машина уже готова будет, отвезем тебя в Москву. Только все равно зря ты затеял это. У Семена по всему телу вживлены агрегаты, - последнее слово мой собеседник, сказал с глубоким почтением. Видно, сильно гордится тем, что у них в деревне есть настоящий киборг. - Мы всей деревней скидывались, чтобы наш лучший воин был еще лучше. Он теперь в темноте видит как днем. Так что нечего тебе с ним в ночном лесу соревноваться.
        - Ну я тоже в темноте неплохо вижу.
        Я чуть было не проговорился, что у меня в тело тоже «агрегат» вживлен. Правда, только один. Зато вроде бы обычные вещи, висящие у меня на поясе, позволяют мне потягаться с любым киборгом не только в поиске заблудившихся людей, но и во многом другом. А темные очки, скромно высовывающиеся из кармана, позволят мне видеть в темноте даже лучше, чем днем, и это лишь часть их возможностей.
        Но обо всем этом я не сказал, местные сошлись во мнении, что я абсолютно бесполезное дело затеял. Хотя все же поблагодарили, что я с такой готовностью решил помочь жителям их деревни.
        Отойдя достаточно далеко, я нацепил на нос очки и подключил проводок к разъему нэк-ринга. Прелесть непроглядной ночной темени сменилась скучным серым сумраком режима ночного видения. Мысли также потекли совсем в другом направлении. Я прекратил наслаждаться тишиной и стал думать о предстоящей «спасательной операции». Найти и вернуть мать маленькой Иришки. И желательно раньше, чем ее найдет этот киборг Семен.
        Почему? Не знаю, мысль вырвалась сама из темных глубин подсознания.
        Может быть, дело в обычном соревновательном духе, в желании доказать, что я лучше? Нет, тут что-то другое. Вот только что? Еще раз будь неладна интуиция.
        Что мне известно наверняка? Мать девочки ушла в лес искать Иришку, как только узнала об исчезновении девочки. Случилось это совсем недавно, до этого Марфа думала, что девочка играет у подружек. И только когда пошла к ним, чтобы напомнить Иришке о том, что пора спать, узнала: девочку никто не видел с тех пор, как она днем вместе со всеми собирала грибы.
        Марфа ушла, не предупредив никого. Когда узнали об исчезновении девочки, ветеран деревенского ополчения Семен-киборг взял трех своих собак и отправился разыскивать Марфу - негоже бабе одной по лесу шастать, мало ли что. А кроме того, и Иришку поискать надо.
        Ушел он совсем незадолго до того, как я привел Иришку. Так что у меня есть все шансы найти Марфу раньше, чем он. Зачем это нужно? Не знаю. Нужно, и все тут, приму это как аксиому - без доказательств.
        Итак, все по полочкам я разложил, цели и задачи предстоящей операции определил, теперь можно приступать к поиску.
        Воспользуюсь старым проверенным методом - наблюдением со спутника в инфракрасном режиме. Так, похоже, эта одинокая красная точка и есть Марфа. А вот это пятно, состоящее из четырех точек, - Семен и три его собаки. Еще одна красная точка - это я. Теперь нужно как можно скорее достичь Марфы.
        Еще раз взглянув на точку, изображающую мать Иринки, и точку, изображающую меня, я бодро зашагал. Кратчайшее расстояние между двумя точками - прямая. Так пишут в учебниках геометрии.
        Может быть, так оно и есть, когда речь идет всего лишь о двух красных точках на термальной карте местности. Но вот когда речь заходит о самой местности, да еще о пересеченной, то кратчайшее расстояние, как правило, бывает очень даже кривым.
        Об этом я вспомнил, когда едва не ухнул в болото. Я перебрал все возможные спектры, заставляя чип прогонять изображение с сенсоров очков через все возможные фильтры, однако так и не обнаружил надежного способа отличать твердую почву от трясины.
        Раз в этом мире вся цивилизация впала в Средневековье, то и использовать надо примитивные инструменты. Породив эту гениальную мысль, я принялся выламывать палку, чтобы щупать перед собой почву.
        Это оказалось совсем не просто. Дерево (кажется, это была молодая рябина) с хрустом сломалось у самой земли. Однако, несмотря на то что теперь ствол можно спокойно положить на землю, отделить его от корня мне так и не удалось. В месте перелома ствол расслоился на отдельные волокна, но дальше дело не пошло - волокна оказались крепкие и рваться не пожелали категорически.
        Ножа у меня с собой нет - я оставил в деревне и рюкзак, и большую часть походного снаряжения. Собирался налегке дойти до Марфы и привести ее в деревню, однако совсем забыл, что лес - это не городской парк.
        «В этом мире нужно пользоваться примитивными средствами», - еще раз напомнил я себе. По-моему, более примитивных инструментов, чем ногти и зубы, придумать нельзя.
        Ногти мне не помогут ничем - я стригу их очень коротко. Правда, данной гигиенической процедуры я не выполнял больше недели, но ничего путного за этот срок у меня не отросло.
        А вот рвать древесные волокна зубами оказалось очень удобно. Уже через несколько минут в руках у меня оказалась хорошая палка, а во рту - противный привкус. Бедные бобры, они должны постоянно ощущать эту горечь на языке. Обрывать ветки я не стал - пятно из четырех точек упорно приближается к одинокой точке, нужно спешить. Задрав подгрызенное дерево кроной вверх, как знамя, я храбро направился через болото. Возможно, гулять по болоту - одно удовольствие, если дело происходит днем и в руках аккуратно обструганная ветка орешника, а не бревно с ветками. Мне же пришлось совсем не сладко.
        Во-первых, серая муть режима ночного видения хорошо позволяет различать силуэты, но совсем не годится для того, чтобы вглядываться во влажную грязь перед собой.
        Во-вторых, крона дерева оказалась чрезмерно массивной. Не тяжелой, нести такой груз я могу и одной рукой. Но массивной. А так как основная часть массы дерева оказалась выше той точки, за которую я его держу, то при каждом моем шаге оно начинало заваливаться то вправо, то влево. Пришлось взяться за ствол обеими руками в.разных точках.
        Но, даже применив знание законов рычага, я не слишком сильно облегчил себе жизнь. В итоге мне пришлось идти с большой осторожностью - иначе в один прекрасный момент дерево завалилось бы набок и утащило бы меня с твердой кочки в топкую трясину.
        Кроме того, дерево оказалось слишком неповоротливым, и нащупывать с его помощью дорогу совсем не просто. Каждое движение заваливает крону в одну сторону, а конец, которым я прощупываю почву, в противоположную. Приходилось прицеливаться очень тщательно, чтобы ощупать именно то место, куда я хочу наступить. Да и держать равновесие в таких условиях оказалось затруднительно.
        И третье - комары. Тучи кровожадных кровососов, этих шестилапых вампиров, кружатся вокруг меня, то и дело сладострастно впиваясь дрожащими от возбуждения хоботками в шею, в лицо, в руки.
        Отгонять их я не могу - ведь обе руки заняты деревом. Сначала я пробовал двигать теми частями тела, которые атакуют кровососы. Вертел головой, чтобы согнать комаров с шеи. Корчил гримасы, чтобы спугнуть насекомых с лица. Шевелил пальцами, стараясь не уронить дерево, - крепко сжимал ствол и снова расслаблял кисти.
        Однако комары не особо реагируют на это. Самые трусливые или те, кто уже успел насытиться, улетают, сердито жужжа. Однако на их место прилетают другие - голодные и злые. Похоже, мои конвульсивные телодвижения лишь привлекают их. Логично, если жертва еще дергается, значит, в ней много крови, собратья не успели выпить ее досуха.
        И самое страшное - чем сильнее я корчусь, тем сильнее колыхается дерево. В итоге я решил, что пусть уж лучше меня заживо съедят кровососы, чем я бултыхнусь в трясину. Конечно, обе эти смерти неприятны. Но все-таки лучше быть растерзанным дикими комарами. Это почти так же почетно, как умереть в честном бою.
        Идти стало труднее. Количество надежных кочек уменьшилось, в голове начало мутиться от болотных испарений. Руки устали. Конечно, я человек сильный и выносливый, но попробуйте-ка сами подержать на вытянутых руках бревно с листьями. Посмотрим, на сколько вас хватит.
        Кроме того, палка слишком сильно втыкается в почву. Если я щупаю твердую землю, то она уходит на несколько сантиметров и приходится тащить ее обратно. Для этого нужно совсем по-другому расположить центр тяжести тела. Но менять позу, переступать на скользкой кочке, когда одна нога и так держится еле-еле, довольно сложно. Вдвойне сложно, потому что нужно удержать дерево, которое от каждого движения заваливается в сторону.
        А если, щупая землю, я попадаю палкой в трясину, то она, не обнаружив ожидаемого сопротивления, ухает в глубину. Приходится быстро отступать (стоя на скользкой кочке!) и тянуть палку на себя.
        Пока мне удавалось подхватить дерево до того, как оно выскользнет из рук и бултыхнется в трясину. Но рано или поздно это произойдет. И тогда я останусь без палки-щупалки, а без нее на болоте делать нечего.
        Интересно, как долго мне идти, прежде чем я выберусь на твердь земную? Найти ответ очень просто - нужно только скачать из Сети топографические карты местности. Там обозначены все болота. Надо было сделать это с самого начала, когда я только подошел к болоту. А лучше всего, когда я только отошел от деревни. Но все-таки лучше поздно, чем ухнуть в болото.
        Карта выдала неутешительный ответ - болота простираются почти до того места, где сейчас стоит Марфа. Если буду продолжать путь, то дойду только к утру.
        Это меня не устраивает. Пятнышко из четырех точек почти достигло одинокой точки. А ощущение, что я должен успеть раньше, усилилось, хотя и не стало более конкретным. Надо - значит надо. И никаких комментариев моя интуиция давать не собирается. Значит, нужно возвращаться на твердую землю и обходить болота посуху. Долго. Но если ломиться напрямую, то получится гораздо дольше.
        Развернувшись, я пошел назад так быстро, насколько это можно на болоте. Пожалуй, даже чуть быстрее - несколько раз соскальзывал с кочки, нога съезжала в топкую грязь или холодную воду.
        Добравшись до берега, я отбросил ненужную уже палку и потряс ногами - попытался выплеснуть ледяную воду из кроссовок. Ощутимых результатов это лягание воздуха не принесло, все-таки кроссовки сделаны из водонепроницаемого материала. Вот только почему-то внутрь они воду пропустили.
        Впрочем, о сухости ног сейчас думать некогда. Я побежал в обход болота, перепрыгивая через стволы бурелома.
        Ветер бьет в лицо, деревья проносятся мимо, вода в кроссовках ритмично чавкает и хлюпает. Посмотрев под ноги, я обнаружил перед собой тропинку. Когда выбежал на нее - не помню. Мне сейчас некогда смотреть вниз, все внимание уходит на то, чтобы следить за картой и не натыкаться на деревья.
        Пробежав еще несколько минут, я убедился, что смотреть под ноги все-таки нужно. Хотя не думаю, что сейчас это меня спасло бы. Ну увидел бы я посреди тропинки кучу сосновых веток. Я бы даже и не догадался, что под ними яма.
        Но под ноги я не смотрел, так что даже веток не увидел. Только почувствовал, как тропинка под ногами расступилась... Все стремительно ушло вверх, бока ободрало ветками даже сквозь комбинезон. Лицо я спас - рефлекторно прикрыл голову руками, еще и не поняв толком, что же произошло.
        Земля ударила по ступням, ноги подогнулись. Завалившись набок, я стукнулся спиной о земляную стену ловушки и сполз по ней вниз. На меня повалились ветви, прикрывавшие яму. Колючая хвоя царапнула щеку.
        Когда ветки и комья земли прекратили сыпаться, я поднялся и осмотрел ловушку. Самая обычная волчья яма. Неужели в окрестностях есть волки? Или ловушка предназначена для другого зверя?
        Впрочем, это неважно. Сейчас в ловушке не зверь, а я. И нужно как можно скорее выбираться.
        Вот только как? Яма слишком глубокая. На кого бы ее ни ставили, но охотники хорошо позаботились о том, чтобы зверь не выбрался.
        Самое печальное, что с собой у меня нет никакого снаряжения или инструментов. Даже веревки или ножа, чтобы расковырять в стене ступени. Я оставил в деревне все, что счел ненужным. Мне даже и в голову прийти не могло, что, отправившись в «спасательную операцию», я сам буду нуждаться в спасателях.
        Может быть, удастся выковырять в земле ступени? Я провел ладонью по стене. Нет, слишком плотная почва. Что же тогда делать? Сначала нужно решить, что у меня есть с собой и как это можно использовать. Над этим долго думать не пришлось, я сразу выдал правильный ответ - у меня нет ничего.
        Нет, конечно, у меня есть комбинезон и хлюпающие кроссовки, но я понятия не имею, как их можно использовать в моей ситуации. А больше у меня нет ничего, кроме собственного тела.
        Мой учитель боевых искусств говорил, что тело человека - лучший инструмент. Во-первых, тело способно выполнить больше различных действий, чем любой другой предмет. Во-вторых, можно научиться в совершенстве владеть своим телом и не бояться, что придется переучиваться, если появится более совершенный инструмент. В-третьих, тело всегда под рукой, в отличие от других инструментов. Можно поспорить с этим утверждением. Однако мое тело - это действительно единственный инструмент, оставшийся под рукой. Буду использовать его.
        Встав примерно в центре ямы, я задрал ногу, выпрямил ее, уперев в стенку. Сосредоточился, напружинил вторую ногу. Подпрыгнул, резко задрал ее, ударил в стенку.
        Нога скользнула, я грохнулся на дно. Со второй попытки мне все же удалось подняться над землей - я завис, уперевшись ногами в противоположные стены. Хорошо, что яма не слишком широкая.
        Несколько секунд я передохнул. Больше нельзя - такое положение ненормально для тела, если я останусь в нем долго, то усталость будет накапливаться быстрее, чем уходить.
        Переношу тяжесть тела на левую ногу, она вжимается в земляную стенку. Правая упирается в стену лишь чуть, быстро приподнимаю ее и снова распределяю нагрузку на обе ноги равномерно.
        В результате моих телодвижений левая нога немного сьехала вниз. Но зато правая поднялась.
        Повторяю процедуру. Только теперь правая нога упирается, а левая поднимается вверх.
        В течение нескольких минут я довольно уверенно продвигался к краю ямы. Несколько раз из-под кроссовки начинала сыпаться земля, нога соскальзывала. Но все же я вовремя успевал, упирался в стенки и останавливал скольжение.
        Вскоре я уже смог прочно зацепиться руками за край ловушки. Мешали ветки, которые остались наверху, - руки скользили по ним, а ветви скользили по земле. Пришлось просунуть руки под хвою и нащупать землю.
        Подтянувшись на руках, я выбрался из ямы. Отполз подальше, чтобы не свалиться обратно, и только после этого смог перевести дух.
        Ноги гудят и болят, как после многочасовой дискотеки. Но я все же нахожу в себе силы, чтобы подняться и побежать. Правда, на пару минут бег пришлось остановить - после карабканья ноги одеревенели, слушались плохо, да и в голове потемнело. Меня так шатает, что угроза столкнуться с деревом стала вполне реальной. Я перешел с бега на шаг и принялся старательно уворачиваться от деревьев.
        Несколько раз соснам почти удалость налететь на меня, но я вовремя уходил от лобового столкновения. Наконец кровоток в ногах восстановился, я снова смог бежать без угрозы быть сбитым сосной.
        Красные точки на термальной карте стремительно сближаются. Я бегу изо всех сил, однако уже понятно, что первым я не успею.
        Я сосредоточил свое внимание на ногах. Постарался отталкиваться от земли как можно сильнее, подал верхнюю часть туловища вперед, немного пригнулся.
        Теперь я уже даже не бегу, я передвигаюсь вперед прыжками. Толчок левой ноги - тело летит вперед, почти распластавшись над землей. Правая нога вынесена далеко вперед, готовая принять эстафету. Левая рука тоже вылетает перед телом - чтобы сохранить равновесие. Земля касается правой ноги, та мягко сгибается. Нога даже не гасит толчок, а вбирает в себя, готовясь выплеснуть его, придать телу еще один импульс.
        Легкие горят, по их внутренней поверхности гуляет наждак. Сердце в отчаянии бьется, стремится разбить стенки грудной клетки и вылететь на волю. Ноги сводит судорога, молочная кислота разъедает изнутри клетки мышц.
        Но термальная карта все равно наглядно показывает, что мне не успеть. И все же я бегу, выжимая из своего тело все, на что оно способно. Внутренний голос заглушил даже хриплое сипение и кузнечный молот сердца. И этот голос говорит, что нужно прибежать как можно раньше. Не обязательно до того, как это сделает Семен, но до того, как он сделает непоправимое.
        Что именно, внутренний голос не говорит. А я не спрашиваю, у меня не осталось сил, чтобы задавать даже мысленные вопросы.
        Пятно из четырех точек уже достигло одинокой точки. Остановилось возле нее. Похоже, они вполне мирно разговаривают.
        Понятия не имею, по каким признакам я определил, что две маленькие красные точки разговаривают. Понятия не имею, как я узнал, что микроскопические пятнышки на термальной карте разговаривают именно мирно. Но в том, что это именно так, я уверен. Сейчас я на пределе, организм сжигает резервы, которые активизируются только в самых экстремальных ситуациях, сознание мутится. Именно в таком состоянии и приходят самые правильные озарения. Так что я просто бегу и рассматриваю инфракрасную картинку, не пытаясь анализировать свои догадки.
        Семен и Марфа продолжили беседу, собаки отошли немного в сторону, принялись обнюхивать кусты. Я отчетливо представил себе эту сцену. Слишком отчетливо. Показалось, что еще чуть-чуть, и я услышу слова.
        Просто показалось. Наблюдая за тепловыми точками людей, можно представить, как проходит беседа. Расположение точек друг относительно друга, характер движения (если они движутся), даже яркость (которая говорит об интенсивности кровообращения в данный момент) - все это может сказать обо многом. Каково эмоциональное состояние точек-людей, нервничают они или спокойны, доверяют ли собеседнику. Подсознание замечает множество мелких деталей, анализирует, сводит результаты воедино - это и есть интуиция. Но никаких чудес интуиция совершить не может. Нельзя услышать разговор, наблюдая за точками на термальной карте.
        И лишь по одной причине мне показалось, что я смогу уловить слова. Слишком много пришлось испытать моей психике. Еще немного в таких условиях - и я не только голоса буду слышать, но и начну леших видеть и с русалками говорить.
        Точки стали чуть ярче - особенно точка-Марфа. Оба красных пятнышка пришли в движение. Что именно происходит, сказать не могу, слишком мало информации. Но я отчетливо ощутил, как нарастает напряжение. Кажется, даже собаки встрепенулись.
        Точки по-прежнему что-то говорят друг другу. Вот только теперь не столь мирно, эмоции так и хлещут. И эмоции новее не положительные.
        Точки как-то странно дернулись. Кажется, одна из них накинулась на другую.
        - Нет! - донесся до меня женский крик. - Семен, не надо!
        Неужели у меня уже галлюцинации начались? Ведь невозможно же услышать слова, наблюдая за термальной картой!
        Через секунду я понял, что картинка со спутника тут ни при чем - слова до меня донес ветер. Я подбежал уже достаточно близко, чтобы полагаться на собственные органы чувств, а не на спутник.
        Я включил режим наложения термальной матрицы со сканера очков на картинку ночного видения. Сквозь мелькание стволов в серой мгле показались ярко-красные пятна Два из них, имеющие вертикальную конфигурацию, явно борются. Другие три пятна бродят по кустам, интенсивно обнюхивая местность.
        - Стоять! - закричал я.
        Деревья расступились, я выбежал на небольшую поляну. Теперь я смог рассмотреть Семена - до этого я видел его только как маленькую точку или большое, но размытое тепловое пятно. Теперь же я могу увидеть и черты его лица, тем более что это самое лицо повернуто ко мне.
        Крепкий плечистый мужик. Черты резкие, волевые. Всю нижнюю часть лица скрывает то ли короткая бородка с усами, то ли длинная многодневная щетина.
        Даже в серой мгле режима ночного зрения видно, что глаза у него горят сумасшедшей яростью. Впрочем, ярость вполне оправданна - я только сейчас понял, от какого занятия оторвал его.
        - А ты еще кто такой? - хрипло рявкнул Семен, продолжая прижимать Марфу к дереву.
        - Неважно. Отпусти ее или будет хуже.
        - Кому будет хуже? Тебе? Ребята, взять его! Последняя фраза была обращена к собакам. Повернувшись в их сторону, я увидел «ребят».
        Это собаки?! Пока они были лишь точками на термальной карте, такими страшными не казались.
        Чем же надо кормить псов, чтобы они так вымахали?
        На меня несутся три монстра, каждый почти с бегемота размером. Вот только бегемот не умеет так шустро бегать. Да и клыки у него не такие страшные.
        Рефлексы, вбитые изнурительными тренировками в спинной мозг, спасли мне жизнь. Сознание еще не успело вникнуть в ситуацию, оценить перспективы и составить план действий, а тело оказалось уже в нескольких метрах от прежнего места.
        Пока я находился в воздухе, подброшенный этим невероятным прыжком, мысль успела скользнуть в меню чипа и активизировать нужную программу. Как хорошо, что я подвесил боевой модуль на «горячий» вызов!
        Собственноручно написанная всего четыре дня назад программа властно протянула свои щупальца в каждый уголок моего мозга.
        Ритм сердца стал ровнее и мощнее, по и без того разгоряченному телу разлилась волна жара, каждый удар сердца стал отдаваться болезненной пульсацией в каждой клетке. Мышцы, подрагивающие от усталости, стали двигаться ровнее, скорость сокращений увеличилась - это включилась фильтрация моторных нейроимпульсов. Вот только и боль от перенапряжения стала слишком острой - нельзя сделать четче сигналы, идущие от мозга к мышцам, не затронув обратные сигналы.
        Мой дикий прыжок завершился, я мягко опустился на землю. Перекувырнулся, уходя от атаки самой проворной собаки. Программа в это время прошлась по моему мозгу вплоть до самых дальних закоулков, заставив каждый нейрон сосредоточиться на битве. Миллионы клеток объединились единой целью - выжить, спастись, обезвредить, убить.
        Сознание взорвалось сотнями информационных потоков, мозг, всколыхнувшийся до самых глубин, разразился ментальным ураганом. Готовые решения возникают сами, мне остается самое сложное - выбирать оптимальные.
        Выйдя из кувырка, я уже держу в руках здоровенную палку. Розовая оскаленная пасть несется на меня, поблескивая капканом клыков. Черное пятно носа подрагивает. Именно туда я и направил удар. Нос - самая уязвимая точка на теле собаки. Даже если собака с бегемота ростом, такой удар выведет ее из строя.
        Громкий хруст ломающейся палки заглушился еще более громким хрустом ломающихся черепных костей. Впрочем, собака умерла вовсе не из-за травмы - ее убил болевой шок. Все-таки у собак в носу больше нервных окончаний, чем в любом другом органе.
        Оба выживших пса одновременно прыгнули на меня. Я отчетливо понял, что любой уход назад закончится для меня плачевно. Тогда я рванулся вперед, проскочив между двумя огромными тушами.
        Оказавшись позади собак, я обернулся - звери еще не вышли из прыжка и до сих пор висят в воздухе. Резко подавшись вперед, я ухватил одну из собак за задние лапы. Изогнулся, крутанул руками.
        Сдвинуть такую тушу, несущуюся с огромной скоростью, непросто. Силы рук вполне хватило - сейчас из моих мышц выжимаются все резервы. Но масса моего тела оказалась слишком мала. По всем законам физики меня отшвырнуло па несколько метров.
        Но я все-таки добился своего - мохнатое тело крутанулось и ударилось черепом о ствол дерева. Третий зверь уже метнулся на меня. После падения я все еще лежу на земле. Увидев несущуюся на меня махину, я попытался отпрыгнуть.
        Но не успел. Мохнатое тело придавило меня, в лицо ударила струя горячего смрадного дыхания. Обеими руками я принялся отталкивать от себя морду, которая уже в предвкушении разверзлась, демонстрируя все свои клыки.
        От ужасного запаха, бьющего прямо в лицо, начало мутить. На лицо капнула слюна. Язык, высунутый наружу, почти коснулся моего носа.
        Но все же мне удалось удачно удержать пасть в нескольких сантиметрах от лица. Понимая, что зубами меня не достать, пес принялся молотить лапами. Я начал вертеть головой, уклоняясь от ударов. Но все же пару раз пес задел меня когтями.
        Поймав момент, когда его лапа в очередной раз оказалась в воздухе, чтобы вновь обрушиться вниз, я крутанулся и выскользнул из-под туши.
        Убегать бесполезно - пес вцепится в меня прежде, чем я встану на ноги. Ударить из такого положения я тоже не могу. Не раздумывая, я прыгнул зверю на спину. Он испуганно дернулся. Чтобы не упасть, я вцепился в шкуру. Пес запрыгал, меня затрясло. Правая рука, ухватившаяся за шерсть не слишком крепко, сорвалась, скользнула вниз. Пес в этот момент прыгнул особенно сильно, я машинально вцепился в его мускулистую шею и изо всех сил прижался к собаке, чтобы не свалиться.
        Как только я вновь укрепился верхом на псе и. опасность свалиться уже не грозила, у меня оказалось достаточно времени, чтобы осмыслить ситуацию. Как мне повезло, я чуть не закричал от радости.
        Выждав, когда будет трясти не так сильно, я слегка отпустил правую руку, продел ее под лапой пса и потянул ладонь вверх, зафиксировав на затылке зверя. Затем проделал то же самое левой рукой. После этого я сцепил пальцы обеих рук в замок. Поудобнее уперся переплетенными ладонями в позвоночный столб собаки и напряг руки.
        Почуяв неладное, пес упал на бок и принялся кататься по земле, надеясь стряхнуть меня. Но я только сильнее надавил.
        Хрустнув, позвоночник поддался. Голова неестественно болтнулась. Собака попыталась заскулить, но из ее пасти вырвалось лишь сдавленное хрипение. Еще несколько секунд животное конвульсивно дергалось, подмяв меня своей тушей, а затем затихло.
        Я выбрался, потирая ноющие бока. Конечно, помяла меня собака прилично, но жаловаться не стоит - могло быть и хуже. Да и толку от жалоб нет.
        Вот кому действительно досталось, так это моему комбинезону. Прочная синтетика разодрана когтями, залита слюной и кровью. Откуда взялась кровь? Явно не из меня - настолько глубоких ран на теле нет, если какие кровотечения и присутствуют, то исключительно внутренние. Собак я, кажется, тоже до крови не драл. Может быть, пятна появились раньше, во время побоища в лагере разбойников?
        Скорее всего.
        Я настолько увлекся созерцанием темно-багровых пятен на одежде, что совсем забыл еще об одном противнике. Он напомнил о себе разъяренным рыком:
        - Ах ты сучий потрох! Моих собак убил!
        - Между прочим, я только защищался, - хрипло пробормотал я. Дыхание все еще не восстановилось, и понять мои слова просто невозможно. Но я все-таки счел необходимым заявить свою позицию по вопросу виновности в гибели собак. - Не надо было их на меня натравливать.
        Семен отпустил Марфу и направился ко мне, в руке блеснул нож. Марфа метнулась прочь, однако далеко не убежала, остановилась на краю поляны.
        - Беги скорее! - крикнул я. Точнее прохрипел. Марфа никак не отреагировала. Скорее всего, просто не поняла моего окрика - сквозь хрип я и сам еле разбираю слова. А возможно, она сейчас и не в состоянии воспринимать что-либо. Сколько всего с ней произошло за последние несколько часов: потерялась дочка, попытались изнасиловать, таинственный незнакомец зверски убил трех огромных псов. На ее месте я бы тоже впал в ступор.
        Впрочем, сейчас главное - вовсе не психическое здоровье Марфы, а грозная фигура, которая надвигается на меня.
        За те несколько секунд, которые у меня остались, нужно попытаться оценить сильные и слабые стороны противника. У него есть нож. Серьезное преимущество в обычной потасовке, но против хорошо обученного противника не намного лучше собственных рук и ног. Так что особо бояться ножа не стоит.
        Семен - киборг. Это уже хуже. Самое паршивое, что я не знаю, какие именно «агрегаты» встроены в его тело. Жаль, что не расспросил в деревне подробнее.
        Но кто мог знать, что мне придется драться с Семеном? Кажется, старики говорили, что он может видеть в темноте. Но это для меня как раз и неважно - луна светит ярко, да и заря уже намечается. Может он видеть в темноте или не может - разницы для меня нет, никаких серьезных преимуществ в битве он не получает.
        Что еще можно сообразить? Двигается он плавно, с животной грацией, в каждом движении - скрытая стремительность. Это плохо: похоже, своим телом он владеет в совершенстве.
        А вот чего в его движениях нет, так это отточенности. И походка очень характерная - идет, чуть подавшись вперед, выставив нож, в каждый шаг вкладываясь всем телом. Хорошо обученный рукопашник никогда не пойдет в атаку так, он будет держаться ровно, максимально закрыто, движения скупые и размеренные.
        Да и взгляд у Семена неправильный. Смотрит на меня, вместо того чтобы смотреть в мои глаза. Чтобы проверить складывающуюся у меня гипотезу, я слегка подался в сторону. Глаза Семена сразу же метнулись, опережая мое движение, туда, куда, как он думал, я собирался шагнуть.
        Похоже, Семен и в самом деле не обладает нужными воину навыками. Но старик говорил, что Семен - лучший воин в деревне. Да и его физическая подготовка, как и умение владеть телом, действительно впечатляет.
        В уме я уже набросал примерный психологический портрет Семена, опираясь на свои скромные познания в физиогномике, а также на характер его движений, голос, мимику, неосознанные жесты.
        Он явно из тех людей, которые способны добиться огромных успехов в одной очень узкой области деятельности. Но такие люди отличаются огромным самомнением. На определенном этапе они начинают считать, что уже знают и умеют все, что, по их мнению, является важным. Все остальное, в чем они успехов не добились, они объявляют бесполезной чепухой.
        Правда, еще существуют занятия, смежные с тем видом деятельности, в которых эти люди добились успеха. Они обычно заранее считают себя специалистами в таких смежных занятиях, даже не попытавшись попробовать. Если они все-таки пробуют, то первая попытка может получиться вполне удачной - помогают навыки, полученные в основной деятельности. Если так происходит, то подобные люди не стремятся чему-либо учиться в новой для них области. Зачем, если навыки уже имеются?
        О том, что в каждом занятии существует своя специфика, такие люди даже и не догадываются. Как и о том, что без знания специфики можно совершить очень глупые ошибки. Семен из таких людей. Раньше он явно был охотником. Слишком уж много звериности в его движениях. Такого не бывает при обычных тренировках. Зато, если часто бываешь в лесу, уже начинаешь сливаться с ним, и тогда чрезмерно звериные движения в порядке вещей.
        Да и у кого еще могут быть такие собаки, если не у охотника?
        Значит, когда Семен вознамерился стать воином, то решил, что учиться ему не нужно. Он и без того быстр, как волк, силен, как бык, зорок, как орел.
        И ему действительно удалось стать хорошим воином на деревенском уровне.
        Зачем разучивать приемы и блоки, если воевать приходится только с жителями соседних деревень, которые тоже высокой выучкой не отличаются? Достаточно размахнуться посильнее да ударить первым.
        Не знаю, отличается ли таким примитивным подходом к воинскому искусству он один или в этой местности вообще культура боя подменена примитивным накачиванием мышц и развитием реакции. Для меня важно то, что я нащупал его недостатки и с их учетом могу выстроить выигрышную линию боя.
        Нужно использовать хитрые приемы и удары, которые невозможно отразить без специальных навыков. С защитой все наоборот - сосредоточиться следует на блоках против самых примитивных ударах, рассчитанных лишь на грубую силу. Нужно пользоваться комбинациями и сериями ударов - Семен наверняка не умеет их прерывать.
        Он не умеет правильно распределять внимание в бою, его взгляд автоматически бросается на движущиеся предметы. Семен импульсивен. Значит, нужно активно пользоваться обманными и отвлекающими движениями.
        Самое главное - он не владеет психологией боя, не умеет скрывать свои намерения. Значит, мне остается только внимательно наблюдать, предсказывать его действия и использовать их в своих целях.
        Конечно, все эти мысли я не продумывал так подробно, не проговаривал. Они промелькнули у меня в голове яркими, не до конца оформившимися вспышками, иначе не вместились бы в те несколько секунд, которые понадобились Семену, чтобы подойти ко мне.
        Ложный выпад, рывок в противоположную сторону. Нога несется, чтобы сбить Семена с ног. Однако он оказался быстрее. Успел отскочить, несмотря на то что обманное движение сработало и отвлекло его. Сверхчеловеческая реакция и стремительность с лихвой компенсируют отсутствие воинской подготовки.
        Блик луны сверкнул на лезвии, нож несколько раз вспорол воздух в непосредственной близости от меня. Каждый раз я успевал блокировать его руку, захватить и попытаться использовать это для проведения приема. И каждый раз Семен освобождался. Без всяких хитрых вывертов, без знания правил ухода от захватов - он просто отдергивал руку с такой скоростью и силой, что я не мог ее удержать.
        Конечно, существуют захваты, от которых нельзя освободиться без навыков. Но мне просто недоставало времени, чтобы правильно провести один из таких приемов, - звериные инстинкты Семена заставляли его отдернуть руку за мгновение до того, как было бы уже поздно.
        Я обрушил на него серию ударов. Одновременно руками и ногами, чередуя самые различные способы. Ребрами ладоней, кончиками пальцев, основанием кистей, костяшками пальцев. Носками ног, пятками, всей ступней. Бил прямо и сбоку, сверху и снизу.
        Первый его спонтанный блок я пробил, сквозь второй моя рука попросту проскользнула. Большинство ударов попали в цель только благодаря своей экзотичности - в обычных потасовках не наберешься опыта отражения подобных атак. Но даже удачные удары сильного эффекта не оказали. Так просто боевого киборга не завалить. Даже если вся его модернизация сводится к простенькому кардиоконтроллеру и стимулятору надпочечников. А мой противник, похоже, не ограничил вмешательство в свое тело установкой минимальной боевой конфигурации.
        Довести серию до логического завершения я не успел - Семен не смог уклоняться от такого числа почти одновременных ударов и счел за лучшее отступить. Но тут же кинулся вперед, яростно взмахнув ножом.
        Удар пришелся по воздуху - не стоит размахиваться столь сильно, атаки ножом должны быть короткими и резкими. Скользнув под взметнувшейся рукой Семена, я провел удачный апперкот.
        На этом моя удача кончилась. Семен набросился на меня, нож засверкал в скупом свете заходящей луны. Я зазевался, не успел отскочить, уклоняться тоже уже поздно. Пришлось уйти в глухую оборону.
        Удары принимаю по всем правилам - не гася их, а лишь отводя. И все равно мои руки отзываются болью на каждый удачно проведенный блок - с такой невероятной силой бьет Семен.
        И с каждой секундой он ускоряется, в движениях появляется новая мощь. Именно поэтому я понял, что мои шансы на победу невероятно велики. Сейчас в артериях Семена пульсирует гремучий коктейль из крови и адреналина. Наверняка концентрация других гормонов тоже подправлена. Сердце разогнано до предельной скорости и мощности, с каждым его ударом рвутся все новые и новые мышечные волокна, составляющие саму основу сердца.
        Его организм изнашивается с каждой секундой. Химический состав крови изменен слишком сильно; еще немного, и вместо того чтобы стимулировать работу мозга, гормональная буря захлестнет его сознание беспричинной эйфорией. Уже сейчас Семен опьянен битвой, а скоро он не сможет адекватно реагировать на мои атаки.
        Я же могу выдерживать темп еще несколько минут. Мне остается только обороняться и ждать. Уходить от ударов, ставить блоки. Время от времени наносить одиночные удары - неопасные для Семена, но вызывающие новые вспышки ярости, от которых его организм будет сжигать себя еще быстрее.
        Спереди его голову уже нельзя назвать лицом - это просто разбухшая маска из плоти, обтянутая кожей, пульсирующая в такт ударам сердца. Из уголков глаз течет кровь, дыхание рвет ему легкие. Но Семен не замечает этого. Сейчас у него только одна мысль - убить меня. Он уже не помнит за что. Он не думает, что будет потом. Для него больше не существует ничего, кроме боя.
        Атаки Семена стали более яростными. И это выразилось не только в увеличении скорости и мощи взмахов ножом. Он начал использовать для атаки вторую руку и даже ноги, что ему явно приходилось делать не слишком часто - удары ног у Семена абсолютно не поставлены.
        Несмотря на то что атаки снизу больше напоминают обычные пинки, мне пришлось несладко. Блеск ножа, кулак, летящий с мощью паровозного поршня, удар ноги, способный раздробить любую кость... Все поплыло, я уклоняюсь от ударов на одном лишь «автопилоте», сознание уже готово рухнуть куда-то в бездну, полностью передать контроль над телом подсознанию. Это, может быть, и неплохо для продвинутого мастера боевых искусств - ему сознание нужно только против такого же мастера, а скорости и силе он вполне может противостоять на одних рефлексах.
        Но я-то не мастер! Для меня потеря контроля над ситуацией грозит смертью. Я сконцентрировался.
        Следить за ударами Семена. Не пытаться отразить их или еще как-то среагировать - это за меня сделает подсознание. Просто наблюдать, осознавать каждое движение Семена, не дать гипнотически быстрому мельканию низвергнуть меня в неконтролируемый транс.
        Сработало. Тупое автоматическое уклонение от ударов сменилось осмысленным ведением боя. Вовремя! Я заметил несущийся прямо в лицо клинок и явно не успел бы увернуться, если бы своевременно не вырвался из околотрансового состояния.
        Впрочем, я и теперь не успеваю увернуться. Отпрыгнуть назад - единственный выход. Напрягая перетруженные мышцы, я отбросил тело... Организм категорически потребовал хотя бы полсекунды отдыха. Повинуясь промелькнувшей мысли, я пнул землю перед собой. В лицо Семену полетели комья земли, сухая трава, листья. Надеюсь, хоть эта неожиданность заставит его хоть чуть-чуть притормозить!
        Мои надежды не оправдались - это только еще больше разъярило Семена. Похоже, он не любит, когда ему пускают пыль в глаза.
        Семен с ревом метнулся вперед, выставив нож.
        Я увернулся, Семен пролетел мимо меня, рухнул на землю, проехал на животе и затих. Я насторожился: что еще он задумал? Но тут же понял: ничего он задумать не мог. Находясь в состоянии аффекта, когда в кровеносной системе больше стимулирующих гормонов, чем самой крови, невозможно строить хитрые планы, придумывать ловушки. И если он не шевелится, то это значит только одно - его организм не выдержал.
        Я победил.
        В изнеможении я опустился на землю рядом с телом Семена. Он еще жив, из горла доносится хрип, но спасти его невозможно. Организм Семена слишком износился за последние несколько минут.
        Я попытался унять дрожь во всем теле - мышцы еще не успели перестроиться, выйти из форсированного режима. Внутри прокатилась жаркая волна - меняется распределение кровотока. Теперь к мышцам не надо подводить, питание и кислород в экстренном порядке. А вот жизненно важные системы сейчас, напротив, нуждаются в усиленной подпитке, чтобы быстрее избавиться от негативных последствий боя.
        Я постарался нормализовать дыхание, дышать глубже и регулярнее.
        В ушах стоит шум, создаваемый звуком мощного потока крови, резонирующего внутри черепа. Сквозь пелену этого шума прорвались пение птиц, шелест листвы.
        Зарождающийся день красным отсветом скользнул по моему лицу.
        Но этого я уже не видел - меня сморил сон.
        ГЛАВА 20
        
        Я недовольно скривился - даже сквозь закрытые веки в лицо бьет яркое солнце. Я попытался снова уснуть, однако уйти в небытие не удалось. Мало того что свет мешает, так еще и звук мотора. Негромкий - похоже, реактор совсем новенький, - но очень отчетливый.
        Звук мотора? А куда я еду?
        Точнее, куда меня везут?
        Я открыл глаза, тело напряглось, готовое дать отпор таинственным похитителям. Пальцы рук сложились в заученную конфигурацию - удар запросто пробьет ребра.
        - Проснулся? - раздался знакомый голос. Голос-то знакомый, вот только где я его слышал? Лицо говорившего - он же водитель - я тоже припоминаю весьма смутно.
        Постепенно мысли стали проясняться. Вчерашний день начал прокручиваться в сознании. Сначала день, потом ночь. Потом глубокая ночь. Вот в этом участке своей памяти я и обнаружил и лицо собеседника, и его голос.
        Конечно же! Этот парень был среди жителей той деревни, в которую я вчера привел девочку.
        Вот только куда мы едем?
        - Проснулся, - наконец ответил я. - А мы где?
        - Уже почти в Москве. Ты же туда собирался. Или уже передумал?
        Я помотал головой. Отвечать сил нет. Такое ощущение, что меня вчера били.
        Хотя вроде бы действительно били. Какая-то драка была после того, как я привел девочку. Я принялся разматывать клубок памяти дальше. Сознание этому категорически воспротивилось, организм заявил, что сейчас нужно спать и набираться сил, а не вспоминать.
        Я заставил организм заткнуться и принялся вспоминать дальше. Да, драка действительно была. Но вот после нее ничего не помню. Как я попал в кабину грузовика?
        - Как я сюда попал?
        - Когда вчера ты отключился, Марфа прибежала в деревню, обо всем рассказала. Я подогнал грузовик как можно ближе - хорошо, что дорога проходила совсем рядом с тем местом, где вы с Семеном дрались. Ну и повезли тебя в Москву. Решили не будить. Тем более что это было бы затруднительно - отключился ты капитально.
        Значит, никто меня не похищал. Ноя все-таки проверил наше местонахождение через спутник - мы действительно двигаемся к Москве и скоро уже будем в городе.
        Парень спросил:
        - А как ты Семена вырубил-то? Он же лучший боец в округе, да еще и киборг!
        - Это разве киборг? Сердце у него свое, вот оно-то и не выдержало, когда он в полную силу драться начал.
        - Сердце-то дорого менять. Даже если денег достаточно набрать, все равно сложно. Нужно купить само сердце, найти высококвалифицированного киберхирурга. А потом еще отлаживать драйверы после операции - это свой специалист нужен. Где все это найдешь?
        Умные словечки парень проговаривал с огромным удовольствием, похоже, ему нравится показывать свою образованность.
        Я ответил:
        - Ради качества можно и постараться. Но вашей деревне-то качество не нужно было. Согласись, вы собирали деньги не для того, чтобы улучшить боевые качества Семена, а чтобы потом можно было хвалиться перед другими деревнями - мол, у нас боец и так лучший в округе, а теперь еще и киборг. Так?
        Парень кивнул.
        - Так. Я, правда, сам это все помню смутно - операцию Семену делали лет двадцать назад, я тогда еще под лавку пешком ходил. Но отец говорил, что так все и было. Конечно, многие тогда говорили - нужно это, пускай у нас лучший воин еще лучше будет. А зачем? Другие деревни нас и так боялись.
        - Но зато своего-то вы добились. Вас же стали больше уважать?
        - Уважать-то стали. Но уж лучше бы все по-прежнему было. Семен совсем другим человеком стал. Я хоть и карапузом был, но помню - он хорошим парнем был. Заносчивый, правда, все-таки сначала первый охотник в деревне, потом лучший воин в округе. Но он добрым был. Детей любил. Меня на руках носил, про зверей рассказывал. А когда стал киборгом, то сильно изменился. Злее стал. По пустякам орать начинал, а то и затрещину мог дать. Сегодня, когда узнали, что он помер, вся деревня с облегчением вздохнула.
        - Но вчера мне один старик так этого Семена расхваливал!
        - Так это отец Семена был. Он людям никогда плохого про сына не говорил, не любил сор из избы выносить. Хотя он-то сейчас больше всех рад, ему же сильнее всего от Семена доставалось. Он же старика бил! Родного отца бил, представляешь? Нет, Семен отца любил, конечно. Но уж очень он вспыльчивый был. Так что от лица деревни спасибо тебе большое. И за Семена, и за то, что девочку вывел.
        - Всегда пожалуйста. Не трудно вам теперь будет без лучшего воина?
        - Конечно, трудно. Но с ним тоже трудно было. Тебя куда конкретно доставить-то? - спросил парень, заметив на горизонте дома чуть больше обычных деревенских.
        Я задумался. С одной стороны, проще всего не изобретать велосипед, а вернуться в свое время тем же путем, которым пришел в этот мир.
        Но в критических ситуациях, как правило, простой путь оказывается неправильным. В этом мире меня выследили спецслужбы моего времени. Весь вопрос в том, знают ли они, каким путем я сюда попал.
        Если знают, то логичнее всего ждать меня у дома Андрея в моем времени. Только я оттуда выйду, а меня под белы ручки и в машину. И уж на этот раз они учтут мои предыдущие стычки с их агентами и ждать меня будет небольшая армия. Или всего несколько человек, каждый из которых стоит армии.
        Но если я буду искать другую машину времени, то могу и не успеть. Развилка должна произойти сегодня, а значит, уже сегодня я должен оказаться в своем времени. Временной поток ждать не будет: если я выпаду из него, то он понесется дальше без меня. И в лучшем случае я просто останусь в этом времени.
        Нет, выбираться отсюда необходимо. Пока еще есть возможность, я попробую поискать другую машину времени, а в лапы к фээсбэшникам всегда успею попасть.
        Ну а если машину времени я не найду, то поеду к дому Андрея и буду надеяться, что там нет засады.
        Откуда лучше всего начинать поиск нелегальной машины времени? Оттуда же, откуда и поиски любой другой нелегальной вещи. Мне необходимо место, через которое ежедневно проходят тысячи людей. Где собираются всё, кто хочет купить или продать, предложить свои услуги или воспользоваться чужими. Где постоянно толчется множество темных личностей, которые готовы достать все, что угодно, если у тебя есть яркие пластиковые прямоугольники.
        - Гони на ближайший большой рынок, - сказал я.
        Вскоре мы были на месте. Похоже, рынок действительно ближайший. Правда, большим его назвать нельзя - он не большой, а просто огромный. Настоящий восточный базар.
        Машина остановилась, ближе подъехать нельзя, мешают толпы снующих туда-сюда людей. Насколько можно разглядеть - через это суетное мельтешение тянутся торговые ряды.
        Порыв ветра донес мощный запах, забивающий все остальные ароматы. Хотя это и не совсем верно сказано - этот запах не заглушил все остальные, он вобрал их в себя, сделал своей частью. В этом запахе слились и пронзительные тона чуть подпорченной рыбы, и свежее дыхание лесных ягод, и остро-кислая нотка солений и квашений, и густой дымно-мясной жар. Вплетаются и несъедобные ароматы - запахи лекарств и парфюмерии, красок и другой бытовой химии.
        Стоит вслушаться, и оказывается, что нестройный гомон тоже неоднороден. Слух скользнул сквозь пелену базарного шума и оказался на изнанке этой пелены, уловил множество составляющих ее мельчайших звуков.
        Крики торговцев, которые, как охотники в засаде, подманивают добычу. Разговоры покупателей. Пронзительное «держи вора!». Звук падающего тела, глухие удары, стоны. Видимо, незадачливый воришка недалеко убежал. Милиции здесь нет, так что пострадавшая сторона считает себя вправе поучить карманника уму-разуму. А оказавшиеся рядом зеваки с удовольствием помогают.
        Азартные возгласы в стороне - там люди склонились над вытянутыми столами. Что происходит, мне не видно, но, судя по напряженным спинам, что-то чрезвычайно увлекательное. Вероятно, тараканьи бега или что-то в этом роде. Вдруг рядом со столами на секунду становится тихо, люди замирают. Но тут же толпа взрывается громкими криками: кто-то радостными воплями, кто-то ревом отчаяния. Сгрудившийся вокруг столов народ выплевывает из своих недр толстенького человека. Он почти голый - наготу скрывают только легкие широкие штаны из толстой ткани. Вся верхняя часть тела оголена, если не считать густой растительности. Впрочем, толстяк вознамерился извести и ее - в полном отчаянии он рвет на себе волосы. Сначала - в фигуральном смысле, он просто вцепился в свою густую бороду и неистово дергает ее. Боли он, похоже, не чувствует - настолько велик его шок от проигрыша. После особо яростного рывка кулак соскальзывает вниз вместе с крепко сжатым в пальцах клоком черной с проседью растительности.
        Где-то недалеко слышно шипение плазменного ружья. Но никто на это внимания не обращает. Вероятно, продавцы оружия демонстрируют работоспособность товара. Попрощавшись с подвезшим меня парнем, я направился в глубь рынка. Пока я не представляю себе, куда конкретно мне идти, с кем разговаривать. Поэтому некоторое время нужно просто походить, присмотреться. Не искать ничего специально - просто внимательно смотреть по сторонам, вслушиваться в разговоры. Не стараться уловить что-то конкретное, освободить голову от любых мыслей, но при этом держать в сознании свою цель. И надеяться, что интуиция сжалится надо мной.
        Конечно, безумно жалко времени - дожидаться озарения я могу и полчаса, и час. А ведь после того, как я пойму, к кому мне следует обращаться и что говорить, все только начнется. Вполне могу и не успеть.
        Но более короткого пути я не вижу. Не могу же я подойти к первому встречному и спросить о нелегальной машине времени. Конечно, здесь нет законов, нет понятия легальности или нелегальности. Здешним жителям ничем не грозит факт безвизового пользования машиной времени. Но правоохранительные органы моего времени часто засылают сюда своих агентов, чтобы выяснить местонахождение нелегальных машин времени.
        Они не могут ничего сделать здесь - вмешательство во внутренние дела другого времени запрещено. Это как территория суверенного государства, хотя, конечно, никаких государств в этом времени нет. Но если будет известно, где находится машина времени, то можно организовать «встречу» нелегальным мигрантам в нашем времени. Так что те, кто знает о местоположении машины времени, об этом не распространяются.
        А значит, мне остается только идти сквозь толпу и позволить взгляду скользить по лицам людей, надеясь, что подсознание среагирует на кого-то.
        Пробираясь сквозь толпу, я несколько раз обнаруживал в кармане чужую руку. Криков я не поднимал. Одно неуловимое движение - и рука карманника сжата моими пальцами. Запястье человека - вещь хрупкая и чувствительная. А в определенных точках оно очень чувствительно. Легкое надавливание - и рыночная площадь оглашается пронзительным воплем. Народ оборачивается на крик, но не видит ничего, кроме чумазого подростка, скривившегося в гримасе боли. А я уже скрылся в толпе.
        Торговцы постоянно кричат и, перегнувшись через прилавок, хватают проходящих за рукава. Если кому-то это удается, то отвязаться от торгаша уже невозможно. Несчастная жертва уходит лишь через несколько минут, держа совершенно ненужную покупку и проклиная все рынки и базары на свете.
        Чтобы избежать незавидной участи быть схваченным за рукав, я стараюсь идти посреди прохода, одинаково далеко от рядов справа и слева. Делать это непросто - не один я такой умный, каждый пытается маневрировать между Сциллой и Харибдой. А точнее, между множеством перегибающихся через прилавки сцилл и харибд.
        Но даже такие уловки помогают мало. Расстояние между рядами невелико - те из продавцов, у кого рост чуть выше среднего, легко могут дотянуться до середины прохода. Надо напрягаться, чтобы уворачиваться от торговцев, жаждущих вцепиться в мой рукав.
        То и дело на меня натыкаются идущие навстречу люди. Судя по их недовольным крикам, им кажется, что все наоборот - что это я натыкаюсь на них. Иногда между прилавками снуют люди с большими коробами - это продавцы еды, которые специализируются на кормлении сидячих торговцев.
        Завидев людей с коробами, торговцы отвлекаются от покупателей и пытаются привлечь внимание разносчиков. Если те игнорируют крики, то в ход идет отработанный на покупателях прием - хватание за рукав.
        В этот момент можно безбоязненно проскакивать мимо - насыщающиеся торговцы уже не реагируют на рукава покупателей. Самое главное - не зацепиться за короб с едой, который своими габаритами загораживает большую часть прохода.
        Но как только последняя крошка пирожка скрылась во рту торговца, как только выпита последняя капля чая из пластикового стаканчика, опасность для рукавов покупателей возобновляется.
        Еще одна разновидность рыночных хищников - цыгане. Они снуют по проходам, оглашая окрестности просьбами позолотить ручку.
        Самое главное - не останавливаться. Стоит замереть на мгновенье, как все пути к отступлению оказываются отрезанными появившимися ниоткуда цыганятами. Орава галдящих детей разного возраста и пола окружает несчастного непреодолимой стеной. Впрочем, они тут же убегают. Жертва не сразу понимает, что вместе с цыганятами убежало и все содержимое его карманов.
        Пожалуй, цыган можно было бы назвать самыми опасными хищниками, обитающими на рынке, если бы не их яркая окраска - благодаря мельканию пестрой одежды жертва может издалека заметить угрозу и сбежать.
        Очень скоро я понял, что искать нужных мне людей в глубине рынка не имеет смысла. Торговцев не интересует ничего, кроме возможности всучить покупателю как можно больше товара. Те, кто ходят между рядами, ничего мне предложить не могут, они сами что-то ищут - товар или лоха с оттопыренными карманами.
        В сознании уже начал складываться примерный план рынка. В центральной части толчется множество людей, желающих вступить в товарно-денежные отношения. А вот по краям обитают те, кто паразитирует на этом скоплении людей. Те, кто не могут сами привлечь клиентов и потому появляются в людных местах в надежде, что хоть кто-то заинтересуется ими.
        Наперсточники, карточные шулеры и прочие лохотронщики - они выживают исключительно благодаря людности этого места.
        Тысячи людей, наученные либо горьким опытом, либо рассказами знакомых, проходят мимо. Но доли процента очень наивных или очень самоуверенных - они не сомневаются, что обязательно выиграют. Доли процента - это очень небольшая часть целого. Но если целое велико, то жуликам всех мастей вполне хватит на кусок хлеба с маслом. А там, где скапливаются жулики, сразу же появляются прочие темные личности. Там не только машину времени можно найти, там обделываются делишки похлеще. Впрочем, до них мне дела нет.
        Покинув наполненные людьми узкие проходы, я начал бродить вокруг торговых рядов. Похоже, моя гипотеза верна. Около рынка нашло пристанище множество подонков, в лицах которых читается готовность продать что угодно и кого угодно, если найдется подходящий, покупатель. Мысленно я поморщился: кишащие повсюду алчные и беспринципные глаза пробудили чувство брезгливости.
        О прошедшей неделе у меня остались не самые приятные впечатления. Но первые дни весь негатив порождали только трудности. А люди, встречавшиеся мне на пути, были очень хорошими. Дед Иван и прочие жители его деревни, мудрая и проницательная цыганка, Даша. Даша...
        Еще десятки хороших людей, которых я повстречал. Вороватые, но все равно милые в своей непосредственности обитатели канализации. Дмитрий и его клан, с которыми я сражался рука об руку.
        Почему же в последние несколько дней этот мир повернулся ко мне своей худшей стороной? Предатель Фома, разбойники, Семен-насильник. А теперь еще рынок - средоточие всех пороков этого мира. Даже цыгане тут - полная противоположность мудрой гадалке, с которой я разговаривал в один из первых дней пребывания в этом мире. Возможно, все дело в том, что я приспособился к трудностям, они перестали заслонять окружающий мир. Раньше я пытался найти у окружающих помощь, а для этого необходимо смотреть на их лучшие стороны. Теперь же я сам справляюсь со своими проблемами и смог объективно взглянуть на местных.
        Вот только нужна ли мне такая объективность? Я видел в людях лучшее, мне нравилось общаться с ними, я чувствовал, что моя жизнь имеет смысл. А теперь все вокруг кажется серым и до отвращения гадким. Все потеряло значение. И даже моя миссия. Умом я понимаю, что должен дойти, должен сделать правильный выбор, должен справиться.
        Умом понимаю, а вот сердцем не чувствую этого. Раньше мне казалось, что каждый из двух вариантов будущего по-своему хорош. Теперь же мне кажется, что каждый из них по-своему плох. Какая разница?
        С точки зрения логики - никакой. Вот только самое важное в нашей жизни не поддается логике.
        У человечества всегда были и всегда будут свои недостатки. Неважно - при капитализме или при коммунизме, с демократическими выборами или с наследственной монархией. Каждая система складывается под воздействием множества крупных тенденций и бессчетного числа мелких. Если система сложилась, значит, она обеспечивает равновесие всех этих тенденций.
        Поэтому нельзя сравнивать два общества по формальным достоинствам и недостаткам. Без понимания глубинных процессов в недрах общества любое сравнение - всего лишь жонглирование фактами.
        Вот теперь мне стало легче. Начавшаяся было депрессия схлынула.
        Правда, понимания не прибавилось: какую же ветвь реальности я должен выбрать? Но зато теперь я хочу выбирать, бороться, добиваться.
        Люди - подонки?
        Раньше я жил в обществе, в котором тоже были свои недостатки. И недостатки вопиющие. Но я на это внимания не обращал, более того - жил как все. А тут вдруг получил власть вершить судьбу человечества и принялся взвешивать - этот мир плохой, но и этот не лучше.
        Нельзя так судить. Люди - не праведники и не подонки. Они просто люди.
        Я не должен сравнивать «левое» будущее и «правое». Я просто должен выбрать более жизнеспособное общество. А это, без сомнения, «правое». Егор Федорович и Олег были правы.
        Принять такое решение нелегко. Но оно единственно правильное, а выбрать я должен. Дальше колебаться я не могу, все должно решиться сегодня.
        - Эй, ты чего тут бродишь? - оборвал мои размышления грубый голос.
        Я вынырнул из глубины внутреннего диалога и обратил свой взор в мир внешний.
        Выяснилось, что вопрос прозвучал из уст грязного, низкорослого, но очень наглого подростка. Стоит прямо передо мной, левая рука уперлась в бок. Правая - поигрывает ножиком-«бабочкой». Небрежно, будто просто чтобы занять руки. Но в этой показной небрежности видна готовность пустить «бабочку» в ход.
        На лезвии ножа виднеются засохшие бурые пятна. Почему-то я сразу подумал, что это не просто грязь.
        - А что, разве тут ходить нельзя?
        Парень презрительно-угрожающе сощурился, особо эффектно крутанул «бабочку», усмехнулся. Только после всей этой показухи он с неторопливой ленцой выдавил из себя:
        - Ходить-то можно. А ты бродишь туда-сюда. Чего высматриваешь?
        А ведь верно. Я совсем ушел в свои мысли и начал бродить кругами. Пожалуй, со стороны мое поведение действительно выглядело подозрительным. Я попытался сообразить, как лучше ответить, чтобы не создавать конфликт. Однако выдумывать ничего не понадобилось.
        - Да погоди ты! - обратился к подростку выскочивший откуда-то сбоку усатый дядька с угольно-черными, бегающими глазками. - Чего пристал к человеку? Может, он ищет что-то. Ты ведь действительно что-то ищешь?
        Последняя фраза обращена уже ко мне. Я кивнул, мол, действительно ищу.
        - А что именно? Может, я помогу чем?
        Я замялся. Сказать или нет? С одной стороны, если я буду слишком рьяно разыскивать машину времени, то во мне наверняка заподозрят агента из отдела по нелегальной межвременной миграции. Но, с другой стороны, не я же подошел первый, этот усатый сам ко мне обратился.
        - Да ты не мнись! - ободрил меня усатый. - Мы люди свои, нам все сказать можно. Я же сразу понял, что ты не хочешь кому попало свой интерес афишировать и не знаешь, к кому подойти. Потому и подошел к тебе сам. Я человек без предрассудков. Чужие потребности уважаю, даже если они и отличаются от моих. Любому человеку готов помочь удовлетворить его потребности, если он заплатить может. Так что именно тебе надо? Поразвлечься хочешь? Так я тебе могу предложить самые экзотические варианты. Или хорошего профессионала по разрешению конфликтов ищешь? Так я тебя сведу с нужными людьми. Все, что угодно: я либо сам помогу, либо скажу, к кому и как обратиться. Не бесплатно, разумеется.
        Ну теперь во мне агента никто не заподозрит. Раз этот человек сам предложил мне обращаться с любыми просьбами, вплоть до найма киллера, просьба посодействовать в поиске машины времени его не отпугнет.
        Вот только как-то все очень легко получается. И как-то слишком подозрительно горят его глаза.
        Хотя, наверное, у меня паранойя в ранней стадии. Я же пообещал себе, что не буду видеть в людях только плохое.
        А глаза у него горят, потому что он предвкушает хороший гонорар.
        - Мне нужно попасть в прошлое. И чтобы при этом не пришлось проходить формальности.
        - И всего-то? Без проблем! Пойдем, здесь рядом. Через десять минут уже будешь дома.
        - А сколько это будет стоить?
        Вопрос о цене я задал неспроста. Что-то уж слишком большой энтузиазм усатый проявил. Неужели он надеется сильно нажиться на сделке? Или парень просто по характеру такой энергичный и эмоциональный?
        - Да ты о цене не волнуйся, договоримся. Только давай в помещение пройдем. Не на улице же торговаться.
        Признав его правоту, я последовал за ним «в помещение», которым оказалось приземистое строение, собранное на скорую руку из биопластовых плит.
        Внутри располагались пара кроватей, стол с четырьмя стульями и странный агрегат, в котором я с некоторым трудом признал холодильник. У стен лежат несколько ящиков. Противоположная стена украшена дверью.
        Усатый уверенным шагом прошагал через комнату, дернул дверь. Та не поддалась. Усатый подергал еще.
        - Заперто, - прокомментировал он. - Подожди минут десять, я сейчас к хозяину машины времени за ключом сгоняю. Ты пока садись. Если голодный, так можешь брать все, что на столе лежит. Или в холодильнике посмотри, - Усатый кивнул на белый урчащий агрегат в углу.
        Он вышел из комнаты, захлопнув за собой дверь. Я остался один. Тишину не нарушало ничего, кроме урчания холодильника и гомона рынка, доносящегося сквозь зарешеченные окна.
        То, что на окнах решетки, вполне естественно - все-таки поблизости столько жулья толчется. Почему же тогда у меня иррациональное ощущение, что я попал в ловушку?
        В двери, за которой, по уверению усатого, скрывается машина времени, обнаружилось маленькое и тоже зарешеченное окошко. Заглянув в него, я увидел вдоль стен стеллажи, заставленные аппаратурой, а в центре комнаты - терминал. Действительно машина времени.
        Тогда почему не проходит ощущение, что меня обманули? Быть может, все дело в тех интонациях, с которыми говорил усатый? Я прокрутил в голове наш разговор.
        Действительно, что-то тут не сходится. Уж слишком рьяно набросился усатый со своим предложением. Как будто для него жизненно необходимо навязать мне свои услуги. И он совсем не растерял своего энтузиазма, когда узнал, что я не хочу ничего сверхэкзотического, что мне нужно всего лишь без формальностей попасть в прошлое.
        А ведь это не сулит ему большого заработка. Обычно подобной услугой пользуются люди небогатые. И никто не связывается с одним беженцем - их переправляют целыми партиями, иначе прибыль невелика. А этот усатый отнесся ко мне как к дорогому гостю, согласился переправить в прошлое меня одного.
        Конечно, я могу заплатить больше, чем он получит с нескольких дюжин беженцев. Но этого-то я сказать и не успел. А по моей одежде и не скажешь, что у меня водятся деньги. Особенно сейчас - комбинезон порван и выпачкан. Больше всего я сейчас похож на бездомного бродягу. На вопрос о цене усатый заявил, что мы договоримся. Но конкретную сумму не назвал. Боялся не угадать, как много я могу заплатить. Похоже, нарочно обошел этот вопрос, чтобы не отпугнуть слишком высокой ценой, но и не насторожить малой.
        Но тогда получается, что его интересуют вовсе не деньги? Тогда что? Нет, глупость. Подобных людей всегда интересуют деньги.
        Я еще раз вспомнил все его слова. Окончательно окрепло предположение о том, что усатый лишь пытался заманить меня.
        «Без проблем! Пойдем, здесь рядом. Через десять минут уже будешь дома».
        Меня прошиб пот. Откуда усатый узнал, что мой дом - в прошлом? Просто предположил по моему лицу и поведению? Или он видел в Сети объявление о моем розыске? Последнее предположение очень вероятно. Надо бежать, пока не вернулся усатый.
        Я метнулся к входной двери, дернул ее на себя. Заперто.
        Дверь не выломать - слишком прочная, похоже, строители этого здания всерьез озаботились проблемой безопасности.
        Высадить замок бластером? Это привлечет внимание. Но другого выхода из этого дома нет.
        А если попытаться покинуть его не в пространстве, а во времени? В соседней комнате стоит необходимая аппаратура. Правда, дверь в комнату заперта. Однако в отличие от входной она хлипкая - я без проблем вышибу ее.
        Вот только имеет ли это смысл? Машина может оказаться в нерабочем состоянии - мало ли что говорил усатый, чтобы завлечь меня. Неизвестно, сколько времени понадобится, чтобы разобраться в незнакомой системе. Там могут стоять пароли или иная защита. Да и не известно, что ждет меня в моем времени при выходе из портала.
        Может быть, лучше не возиться и не дожидаться усатого с подмогой, а все-таки выжечь замок входной двери бластером?
        Пока я метался между двумя альтернативами, стало понятно, что я опоздал. За дверью раздались шаги, заскрежетал замок.
        Дверь распахнулась, раздался крик:
        - Только не убейте его, он мне живым нужен! Убьете - ни кредита не получите!
        В комнату ворвались несколько бугаев. Заозирались, пытаясь понять, где же тот человек, которого они должны захватить.
        - Да здесь никого нет! - заорал один из них, обернувшись к двери.
        Больше он ничего не сказал - сверху на него свалился я, сбил с ног, свернул шею, отшвырнул от себя, отскочил и сторону. Хорошо, что в качестве потолка здесь использованы биопластовые плиты, положенные на горизонтальные балки. Вот за эти-то балки я и держался.
        Остальные бугаи пока еще не опомнились, и я имею психологическое преимущество. Но использовать его следует быстро.
        Сделав пару быстрых шагов, я оказался рядом с одним из вломившихся. Он замер в нелепой позе, зачем-то вытянув руку вперед. Эту-то руку я и использую. Захват, поворот, бросок. Массивное тело летит на двух других бугаев, они, как кегли, падают на пол. На ногах остался только один, но и он тут же свалился замертво, не выдержав удара в кадык.
        Один из упавших начал подниматься и тут же вернулся на пол, получив носком ноги в висок. Двое других оказались умнее и проворнее - почти одновременно кувыркнулись прочь от меня, откатились на сравнительно безопасное расстояние и вскочили на ноги. Однако одного я немедленно сразил ударом по коленному суставу. Другой ринулся было на меня, но я выполнил простейший уход в сторону и ударил его ребром ладони по шее в районе затылка.
        Здоровяк осел, ноги у него подогнулись, и он даже не упал, а почти улегся на пол, свернувшись калачиком.
        Последний из нападавших схватил стул и стремительно метнулся ко мне, а потом так же стремительно метнулся прочь, но уже не по своей воле, но отброшенный мной. Впрочем, отброшенный - не совсем верно сказано, я почти не применил собственную силу, а использовал его собственную скорость. Стул, который должен был обрушиться мне на голову, остался у меня в руках. Впрочем, пробыл он там недолго. Я сразу швырнул его за порог в усатого, который решил смотаться, поскольку дело закончилось не в его пользу.
        Стул с хрустом вошел в спину и голову усатого и свалил его на землю. Я втащил бесчувственное тело внутрь. Пока никто на улице ничего не заметил - дверь строения выходит в безлюдный переулок. Надеюсь, ситуация не изменится, пока я буду разбираться с машиной времени.
        Входную дверь я прикрыл, немного повозился с хитрым механизмом замка и заперся изнутри. Дверь, ведущую в зал с машиной времени, я вышиб плечом - она и в самом деле оказалась хлипкой. Глупо запирать дверь, если она сделана из такого низкокачественного пластика.
        Оборудование терминала оказалось достаточно стандартным, кнопку включения я отыскал быстро. Система тоже хорошо понятна. Единственное, что мешает, это ужасный примитивизм устройств ввода и вывода. Вместо холлопанели - дешевая пластина двухмерного экрана.
        Но настоящий шок я испытал, когда увидел, с помощью чего мне предстоит общаться с компьютером. На столе лежит настоящая клавиатура! Я поморщился при виде куска метаморфного пластика. Хотел подключиться к компьютеру с помощью кабеля через «ошейник». Однако у терминала не нашлось лишних разъемов.
        Впрочем, даже все эти трудности скорее просто раздражают, но существенно замедлить процесс настройки они не могут.
        Я включил питание, запустил компьютер. По черному экрану пробежали строки, затем возник привычный шар инсайд-меню.
        Ровный пластик метаморфной клавиатуры сморщился, сформировались выпуклости клавиш, на них проступили символы. Бледные, едва различимые, видимо, плохо настроены драйверы.
        Но менять ничего не буду - процесс настройки драйверов долог и нуден. А так как значение клавиш можно понять с трудом, то процесс обещает стать еще более долгим и нудным.
        Вглядываясь в выпуклости на метаморфной клавиатуре, я с трудом разобрался, что к чему. Несколько нажатий, шар меню закрутился. С непривычки оказалось довольно сложно общаться с системой. Экран не дает объема, мешает рассмотреть детали в глубине, оценить их взаимное расположение. А клавиатура вообще не приспособлена к работе в Инсайде.
        Наконец я повернул сферу меню в нужный ракурс, пробормотал:
        - Шарик, шарик, стань ко мне передом, а к Инсайду задом.
        Активировал вложенное меню, оно вывалилось из глубин сферы бесформенным комком блоков. Меню, до этого бывшее ровным шаром, теперь стало напоминать Колобка, которому вскрыли брюхо и вытащили кишки наружу.
        Выбираю нужный пункт, выпотрошенный шарик исчезает, сменившись диалоговым окном. Клавиатура подернулась рябью, поверхность забурлила, волны пластика поглотили клавиши. На их месте тут же появились новые, расположение которых по замыслу более приспособлено для работы с данной программой.
        И опять символы на клавишах не различить. Впрочем, мне и не нужно досконально их изучать - для запуска межвременного переноса необходимо нажать только одну кнопку. Эту самую кнопку я отыскал сразу и вдавил.
        Все вокруг смазалось, подернулось серой дымкой, сердце ухнуло вниз и замерло. Но тут же вернулось на свое место, забилось снова... Окружающий мир вновь обрел четкость.
        Я в своем времени. Пейзаж за окном это подтверждает - там уже не грязные закоулки базара, а чистенькие высотные дома. Да и сами окна другие: решеток на них нет, застеклены не мутным куском потрескавшегося пластика, а панелью односторонней прозрачности.
        Я в самой обычной московской квартире. В соседней комнате одинокий диванчик, пустой шкаф для одежды. На кухне чайник, микроволновка, несколько пластиковых кружек и коробка, из которой выглядывают различные консервы, сухие супы и прочие полуфабрикаты.
        Похоже, здесь постоянно не живут. И правильно - если квартира используется как перевалочный пункт для нелегальной миграции, то жить в этом месте не очень-то и комфортно. Во всяком случае, я бы не смог нормально существовать, если через квартиру ходили бы туда-сюда толпы мигрантов. Грязных, шумных, жуликоватых - тех, кто стали отбросами общества даже в «правом» будущем. От мыслей меня отвлек едва слышный тонкий звук - не то свист, не то звон на самой границе различимого, почти ультразвук. Шум заряжающегося торсионного индуктора. А это может означать только одно - машина времени готовится к новому перемещению. Кто-то в будущем увидел тела и бросился в погоню.
        Надо уходить. Я метнулся к двери, выбежал в подъезд, сразу наткнулся на двери лифта... Но лифт мне сейчас не нужен - машина времени перемещает только во времени, но не в пространстве, значит, я сейчас на первом этаже. А вот и дверь на улицу.
        Я кинулся к ней. Свистяще-звенящий звук на мгновение усилился и затих. Перемещение произошло. Выбегая из подъезда, я услышал топот, крик:
        - Вот он! Держи его!
        Я оглянулся. Пара мужиков, не слишком мускулистых. Оружия в руках не видно. На что они рассчитывали? Неужели решили, что пять накачанных трупов появились сами собой, без моего участия?
        Впрочем, драку сейчас устраивать я не собираюсь. Пора распрощаться с привычками, приобретенными в будущем. В моем времени действует уголовный кодекс, а все разногласия положено разбирать в присутствии юристов.
        Юристов в данном случае нет, так что лучше избежать разборки.
        Выскочив из подъезда, я устремился куда глаза глядят. Однако уже через несколько секунд вызвал перед глазами карту Москвы.
        Жаль, что это не шумный центр, где можно без проблем затеряться. Хотя, с другой стороны, это даже лучше. В центре затеряться несложно, если ты неотличим от других. Маленькая частичка большой серой толпы.
        Но бегущий человек в рваном грязном комбинезоне, темных очках и с рюкзаком сразу привлечет внимание. Так что сейчас для меня спальный район подходит больше.
        Я юркнул в узкую щель между двумя домами и попал в настоящие джунгли. Наполовину каменные - вокруг возвышаются махины серых домов. Наполовину самые натуральные, растительные. Крайне запущенные насаждения, призванные обеспечить кислородом жителей окрестных строений.
        Затеряться здесь, в безумной мешанине бетона и зелени, не составило труда. Но мои преследователи вполне могут прочесать заросли.
        Убегать отсюда? Но в людном месте я не могу показаться в таком виде, уж лучше сразу идти в ФСБ сдаваться.
        Значит, необходимо найти укрытие. А когда опасность минует, подумаю о смене одежды.
        Раскрытый канализационный люк показался мне оптимальным вариантом. Какая-то часть сознания возмутилась: «Как, опять в канализацию?» Однако возмущаться уже поздно, я забрался в темную дыру прикрыл за собой крышку, оставил только узенькую щель - буду наблюдать за преследователями.
        Те не заставили себя ждать. Несколько раз пробежали мимо люка туда-сюда. Позаглядывали под кусты. Меня под кустами не оказалось. Преследователи решили, что я убежал. Вывод вполне логичный. Пространство, заросшее деревьями, со всех сторон окружено домами. Но между строениями достаточно места для того, чтобы прошел человек. Таких щелей несколько, по всему периметру заросшего дворика. Следовательно, узнать, куда именно я побежал, сейчас уже не представляется возможным.
        Рассудив так, преследователи ушли. Я выждал некоторое время и решил выбираться наверх. Потянулся к крышке люка, металлическая лестница, на которой я и завис, заскрипела.
        - Ты кто такой? - вдруг раздалось снизу.
        Голос настороженный, но не напуганный. Чувствуется, что вопрошающий меня не боится и сам угрозы не представляет. Хотя и готов постоять за себя, если я вдруг проявлю агрессивные намерения.
        Я таковых намерений не проявил, посмотрел вниз и ответил.
        - Да я тут это... от жары спасаюсь. Наверху-то духотища, вот и решил в прохладу спуститься.
        - Понятно. Ну проходи, раз зашел. Чаю хочешь?
        Я кивнул, хотя меньше всего мне сейчас хочется чаевничать.
        Человек развернулся и направился в глубь туннеля, махнув мне рукой - мол, следуй за мной. Я последовал.
        Шагая по влажному бетону, я уставился в спину незнакомца, пытаясь понять, кто он такой и что тут делает. Вопросы не праздные: сейчас каждый встречный может оказаться полезным либо, напротив, поломать все мои планы. Поэтому нужно как можно скорее разобраться в собеседнике.
        Первое, что бросается в глаза, - человек совершенно лысый. Впрочем, это не природная плешивость, а продукт работы бритвы, о чем говорит пробивающаяся едва заметная поросль молодой щетинки. Кожа смуглая. Это не загар, а именно природная смуглость - загар никогда не выглядит столь естественным. Да и не позагораешь особо в канализации. Еще не старый, хотя и не молодой - между сорока и сорока пятью. Худ, но жилист. Похоже, бездомный, живет в канализации. Но, несмотря на это, одет почти что прилично. Конечно, одежда потрепанная и не вполне чистая, но если бы он показался в ней на улице, то особого внимания не привлек бы. Джинсы и молодежный свитер - таким вещам потрепанность лишь добавляет стильности.
        И совсем не чувствуется резкого тошнотворного запаха, характерного для бездомных. Видимо, человек все же соблюдает правила гигиены, хотя я понятия не имею, как ему это удается в канализации.
        Кстати, в туннелях тоже не пахнет ничем, кроме затхлой сырости. Не самый приятный аромат, но все же лучше, чем вонь экскрементов. Наверное, такая вонь стоит в канализации лишь местами. Это вполне логично - глупо предполагать, что в туннелях канализации повсюду текут нечистоты. Хотя раньше я именно так и считал. Только теперь задумался. Сеть канализации невероятно велика, все население Москвы не сможет обеспечить заполненность этих туннелей.
        Тем более что туннели наверняка предназначены для перемещений обслуживающего персонала, здесь и не должно ничего течь. А отвратительный запах как обязательный атрибут подземных коридоров - всего лишь глупый штамп, не имеющий под собой никакого основания.
        Идущий впереди человек в очередной раз свернул, протиснулся в узкую дыру. Я последовал за ним и оказался в небольшом помещении.
        А точнее, в комнате, потому что помещение наверняка жилое. В одном углу раскладушка, застеленная цветастым лоскутным одеялом. Вдоль стены не то высокая лавка, не то низкий и узкий стол, на котором покоится компактный автоповар, несколько мисок, пара кружек, ложки, вилки, ножи. Под столом (или все-таки лавкой?) коробка с концентрат-картриджами для автоповара, огромная фляга и полочки, заваленные брикетами в ярких упаковках.
        В центре комнаты еще один стол - обеденный. Низенький. Из-за укрывающей его пластиковой скатерти я не сразу сообразил, что это всего лишь пустой ящик. На скатерти - аппетитно дымящаяся миска, большой кус хлеба, ложка.
        Еще один угол комнаты занят столом. На этот раз настоящим, не самодельной лавкой и не ящиком, а самым обычным офисным столом. На одном краю стола - маленькая, дюймов двадцать, холлопанель и интерфейс-перчатки. На другом - раскуроченные кваркотронные схемы, множество деталей и инструментов, назначение которых я угадать не смог. Рядом со столом - стеллаж во всю стену, заставленный таинственными приборами, коробками, содержимое которых наверняка поставило бы в тупик многих инженеров-кваркотронщиков.
        - Есть хочешь? - поинтересовался хозяин комнаты. Я собирался отказать, но внезапно понял: есть я все-таки хочу. С утра лишь перехватил на базаре несколько пирожков и беляшей, запил их парой стаканов лимонада. Предыдущая ночь была весьма бурной, и теперь меня мучает основательный голод.
        Отвечая на вопрос, я кивнул. На столе появился еще один ломоть хлеба, ложка. Повозившись с автоповаром, подземный житель извлек из его недр миску. Поплывший по комнатке мясной пар заглушил сырые запахи подземелья.
        Впрочем, в самой комнате и до этого почти не чувствовались ни сырость, ни затхлость. Уминая за обе щеки тушеную картошку с мясом, я разглядел еще несколько предметов интерьера, не замеченных ранее. Кондиционер, рядом с ним на стене симпатичный, хотя и потертый коврик. Часть стены завешена тканью, по колыханию которой можно предположить, что там проход в другую комнату. По одной из стен тянутся кабели, от них ответвляются провода поменьше, подключенные ко всей технике в помещении. Довершает картину лампочка на потолке.
        Заметив, что я закончил осмотр его жилища, обитатель канализации представился: - Леонид.
        Хозяин комнаты протянул руку, я пожал ее и тоже представился.
        - Ну вот и познакомились, - удовлетворенно кивнул Леонид. - А теперь рассказывай, чего ты в канализацию полез?
        Несмотря на идиотизм первоначальной версии, выданной экспромтом, я решил придерживаться уже сказанного.
        - Жарко мне стало, - принялся я вдохновенно врать. Но при этом не забывал интенсивно работать ложкой. А вдруг хозяин обозлится на мои враки и выгонит, не дав доесть? И останусь я тогда голодный. - Решил я в канализации от жары спрятаться, здесь же прохладно, хорошо.
        Леонид смотрел на меня с интересом, на лице не мелькнуло и тени недоверия.
        - Значит, наверху жарко стало, вот ты сюда и полез, так? - переспросил он.
        Кажется, он мне верит. Неужели он псих? Похоже на то, нормальный человек в канализации жить не будет. В ответ на его вопрос я кивнул - с психами нужно соглашаться. Тем более что я все равно решил придерживаться эгой версии.
        - Верю, - заявил Леонид. - Верю, что наверху действительно жарко было. Да только жарко не в смысле температуры, а в смысле ситуации. Ты бы видел, с каким лицом ты из-под люка в щель выглядывал. С таким лицом спасаются не от жары, а от горячих парней.
        Значит, Леонид все-таки не псих. С одной стороны, это радует - можно быть уверенным, что он на меня не набросится в состоянии помраченного рассудка. Но, с другой стороны, это плохо - если уж оставлять свидетелей, то лучше тех, кому наверняка не поверят.
        Хотя о свидетелях можно особо и не беспокоиться. Нужно только выложить в Сеть содержимое «термитника» и можно идти сдаваться властям. Вот только как выложить?
        - Леонид, мне нужна помощь. Ничего трудного делать не надо, и кучу денег заработаете.
        Для убедительности я вытащил из кармана несколько купюр. Правда, рублей у меня не оказалось, одни кредиты из «правого» будущего. Ну ничего страшного, Леонид сходит в обменник, поменяет.
        Однако, судя по лицу Леонида, никуда ходить он не будет и ничего менять не станет.
        - Да убери ты это, - поморщился хозяин комнаты. - я тут вдали от цивилизации совсем избавился от тлетворного влияния денег. На жизнь хватает, а больше мне и не надо. Я тебе просто так помогу. За идею, можно сказать. Тем более раз работа предстоит простая.
        Забавно, оказывается, можно жить вдали от цивилизации, даже когда цивилизация находится всего в нескольких метрах, прямо над головой. Да и сами канализационные туннели тоже продукт цивилизации. Вернее, не продукт, а ее прямая кишка.
        - Леонид, у вас есть устройство для чтения «термитников»?
        - Нет. Оно мне просто не нужно. Все свои информационные потребности я удовлетворяю посредством Сети. А ненужных устройств не держу. Если и нахожу что-то, что мне не нужно, то на «Савке» знакомому продавцу толкаю.
        - Находите? Где находите?
        - На свалках. Где же еще? Просто на улице кваркотроника не валяется. А вот в местах утилизации ее полно. В основном в нерабочем состоянии, но я в этом деле специалист, мелкую поломку запросто подлатаю. А то еще иногда вполне качественные вещи попадаются, просто из моды вышедшие. Ты не поверишь, какие вещи в отличном состоянии можно найти на свалках!
        - Не поверю, - согласился я, рассматривая компьютер, автоповар и кондиционер. - Значит, мне нужно съездить на «Савок», купить устройство чтения для «термитника». Но меня ищут, поэтому мне нужна другая одежда и средства для изменения внешности. Я тебе дам денег, за углом тут есть секонд-хэнд...
        - Знаю я этот секонд-хэнд, - заявил Леонид.
        - Очень хорошо. Грим можно купить в одном магазинчике, где продают разные театральные принадлежности, - это недалеко, через одну станцию метро, я сейчас нарисую схему, как к нему пройти.
        Эта часть города мне почти неизвестна, но когда имеешь возможность выходить в Сеть одной лишь силой мысли, это перестает быть проблемой. Правда, чипу не сразу удалось подключиться - все-таки я сейчас под землей, над головой у меня толща бетона. Но все-таки чип справился, подключился через дистанционный порт в стене рядом с компьютером Леонида.
        - Я только не понимаю, к чему такие сложности, - заявил хозяин комнаты. - Давай, я сам съезжу на «Савок», куплю все, что нужно. И тебе не понадобится ни переодеваться, ни гримироваться. Дождешься меня здесь, тебя никто и не тронет. Люди здесь почти не ходят, - Леонид хохотнул. - Только разный обслуживающий персонал. Но редко, и сюда не заходят - уважают мой прайвэси. -Леонид хохотнул еще раз. - Так чего тебе надо на «Савке» купить? - продолжил он. - Дисковод для «термитника»? Давай деньги, мигом доставлю.
        - Нет, Леонид, я лучше сам.
        - Ну сам, значит, сам. Воля твоя. Рисуй, как к этому магазину с гримом проехать. И еще запиши, какой именно грим тебе нужен.
        Я и нарисовал, и написал - благо чип ознакомил меня и с местностью, и с ассортиментом магазина. Леонид сложил бумажку вчетверо, засунул в карман и направился к выходу, обронив напоследок:
        - Можешь пока по Сети полазить, чтобы не соскучиться. - Леонид кивнул на стол с компьютером.
        Я последовал совету, хотя компьютер мне для этого и не понадобился. Правда, в Сеть я полез вовсе не от скуки. Стоит мне сейчас остаться наедине с самим собой, как в голову сами собой полезут разнообразные мысли - скучать не придется. Сетью я воспользовался как раз для того, чтобы мыслей избежать.
        Я уже все решил. Решение тяжелое, неприятное, но колебаться поздно. Я колебался целую неделю, а сейчас на это времени уже нет. Когда придет срок, я создам почтовый ящик и отправлю на него содержимое термитника. А сейчас надо чем-то занять голову. Сеть подходит для этого великолепно.
        Я посетил несколько сайтов с анекдотами. Так и не развеселился.
        Почитал новости, побродил по неизвестным доселе страницам. Наткнулся на парочку интересных форумов.
        Сам не заметил, как прошло время. Вернулся Леонид, взгромоздив на стол пару пластиковых пакетов, едва не опрокинув так и не убранные пустые миски.
        - Все купил, - заявил он. - И все равно, не понимаю, зачем тебе нужно самому ехать на «Савок»? Сложности все эти с гримом... Между прочим, на улице действительно жарко. Представляю себе, как ты будешь разгуливать в парике, с усами и бородой. Сваришься в собственном соку - это уж наверняка. Может, я лучше сам куплю дисковод? Я помотал головой. О причинах своего решения распространяться не стал. Пусть Леонид думает, что таковые причины есть и они достаточно серьезны.
        Причина действительно есть. Но отнюдь не серьезная. Ну хочется мне пройтись по городу, хочется! Неукротимо тянет. Соскучился за неделю по городу, к которому раньше не испытывал особой любви.
        Конечно, разум говорит - через несколько часов все это закончится. И я смогу гулять по городу, сколько захочу. Но, с другой стороны, кончиться-то оно кончится. Но вот смогу ли я после этого хоть что-то?
        Некогда предсказания будущего занимали главное место в моей жизни. Я привык точно знать, что, когда и с кем произойдет. Но в свое будущее я не заглядывал.
        Теперь я и рад бы отступить от этого принципа. Да вот только в правильности предсказания уверенным быть не могу. Будущее фальсифицировать трудно. Но его фальсифицировали - все, что связано с Развилкой. А я связан с ней очень тесно. Значит, уверенным нельзя быть ни в чем. Я всегда хотел получить свободу самому творить свое будущее. Именно поэтому и не искал ничего в Сети о своей судьбе.
        Теперь я должен быть счастлив. Мое будущее не только невозможно достоверно предсказать, в чем-то я даже могу менять его; «термитник» в моем рюкзачке создает вокруг меня зону неопределенности. Я свободен.
        Вот только особого счастья я не ощущаю. Сейчас бы я предпочел, чтобы все благополучно кончилось - пусть и в результате предопределенности.
        Слишком все запутано и неясно. Я могу выбрать будущее мира, но понятия не имею о последствиях того или иного решения.
        А значит, у меня и нет выбора. Свобода выбирать существует только тогда, когда знаешь, какой результат принесет твой выбор. Сейчас, при всей моей власти над будущим, я все равно вынужден плыть по течению, вместо того чтобы творить течение самому. Или действовать наугад и быть готовым к абсолютно непредсказуемым последствиям. Смогу ли я когда-нибудь еще раз прогуляться по городу? Может быть - да, может быть - нет. Опасно ли идти по городу мне сейчас? Может быть - да, может быть - нет. Я слишком плохо представляю себе то, что сейчас творится вокруг диска и вокруг моей персоны. Одни догадки.
        Действительно ли за мной охотятся американские спецслужбы? Действительно ли они, а вовсе не отечественные внутренние органы пытались убить Олега? На самом ли .юле родная ФСБ такая белая и пушистая, какой я считал ее последние несколько дней?
        Не знаю. Вполне возможно, что сейчас выход в город для меня смерти подобен. А может быть, сидеть в канализации еще опаснее.
        Ныне я ни в чем не уверен.
        Но погулять по городу очень хочется. Возможно, это в последний раз.
        Леонид уже выложил на стол покупки. Фальшивая борода - большая, спутанная, черная. Такой же черный парик. Мелочь, призванная изображать прочий волосяной покров лица, - усы, бакенбарды.
        Будет жарко. Особенно если учесть, что вся одежда, купленная для меня Леонидом, сделана из черной кожи.
        Сам не знаю, почему я выбрал именно такой образ для перевоплощения. Явно не из желания слиться с толпой - имидж поклонника тяжелой музыки мало способствует таковой задаче.
        Просто захотелось нарядиться именно так. Наверное, в этом и есть смысл: кто заподозрит в столь колоритном персонаже человека, желающего скрыться?
        Через несколько минут из канализационного люка посреди заросшего дворика выбрался человек - то ли рокер, то ли байкер. Высокий, с плотной фигурой и небольшим пивным пузиком (на создание пузика пошла практически вся моя старая одежда; туда же я спрятал и «термитник»). Байкер огляделся, сощурив глаза, - после мрака канализации яркий солнечный свет слепит его. Затем вынул из кармана темные очки и нацепил их. Очки поразительно удачно вписались в образ.
        Мурлыкая хриплым басом что-то попсовое, байкер удалился прочь. Тихим позвякиванием ему подпевали цепи, обильно украшающие куртку.
        Уже через минуту я вспотел - черная кожа, облегающая тело, мигом нагрелась под солнечными лучами. Впрочем, это даже к лучшему. Красное, разгоряченное лицо сделает меня более правдоподобным - именно такой цвет лица как нельзя лучше подходит человеку с пивным пузом.
        В прохладу метро я погрузился с огромным облегчением. После нескольких минут на солнцепеке во всем черном туннели метро приносят огромное наслаждение.
        Почему-то остальные пассажиры моего удовольствия не разделяют. Конечно, они одеты гораздо легче, чем я. Но на поверхности жарко сейчас всем, однако особого счастья от спуска в прохладу метрополитена никто не выказывает. Напротив, все сумрачны, замкнуты, раздражительны - я случайно наступил на ногу мужику с пузом побольше, чем у меня, и он разразился отборным матом, даже не слушая мои извинения. Не просто ругался, а орал, пришел в самую настоящую ярость. Глаза бешено выпучены, того и гляди выскочат из орбит, морда еще краснее, чем у меня несколько минут назад, хотя в вагоне нежарко, а одет он только в шорты и футболку.
        Чем больше он орал, тем сильнее багровело его лицо. Когда оно сравнялось цветом со свеклой, я решил отойти от скандалиста подальше. А то его еще инсульт хватит, и я потом буду винить себя.
        В этот момент вагон остановился, двери распахнулись. Внутрь влетел бритоголовый парень. Налетел на меня, едва не сшиб с ног.
        - Куда прешь? Глаза разуй! - заорал он. - Я хотел сказать, что я-то стоял на месте и глаза следует разуть ему самому. Но решил не связываться. Все равно я собирался уйти в другой конец вагона, подальше от красномордого толстяка, который до сих пор брызжет слюной и извергает на меня потоки мата.
        Но едва я направился к хвостовой части вагона, как скандал разразился там. До меня донеслось достаточно ругани, чтобы понять причину конфликта.
        Просто интеллигентного вида мужчина не удержал равновесия, когда поезд дернулся, набирая скорость. И, дабы не упасть, ухватился за первое, что попалось под руку. А попалось ему мягкое место одной миловидной девушки, стоявшей рядом.
        Впрочем, сейчас ни девушку нельзя было назвать миловидной, ни мужчину - интеллигентным. Лица обоих искажены яростью, глаза пылают безумным огнем. То и дело доносятся самые разные слова, означающие, впрочем, одно и то же.
        Остальные пассажиры активно включились в конфликт - одни на стороне девушки, другие защищают мужчину. Ругань десятков голосов принялась сотрясать вагон.
        Но две четко выраженные стороны просуществовали недолго - пассажиры быстро позабыли и про девушку, и про интеллигентного мужчину, не умеющего держать равновесие. Каждый начал кричать на всех вокруг. Такое впечатление, что люди ругаются ради самого процесса, а не отстаивая свою точку зрения.
        И в соседних вагонах происходит то же самое, хотя и менее интенсивно.
        Вот и «Проспект Мира». Двери не успели до конца раскрыться, а я уже выскользнул на платформу, хотя при моей новой комплекции это нелегко. Но я все-таки ухитрился и протиснулся - так мне хотелось скорее оказаться подальше от этого массового помешательства.
        Я зашагал к переходу. На платформе, где я только что прошел, разгорелся еще один скандал - заходя в вагон, кто-то кого-то толкнул.
        Да что же это сегодня с людьми происходит? Магнитные бури, что ли?
        Это предположение показалось мне наиболее вероятным. Я скользнул в Сеть, уверенный, что сейчас оно подтвердится. Однако сегодня ситуация с магнитным полем оказалась даже более благоприятной, чем обычно. В чем же дело?
        Все люди не могли сойти с ума одновременно. Массовость происходящего заставляет предположить некое вмешательство. Скорее всего, грубое и примитивное, действующее на соматическую основу психических проявлений. Такое, как магнитное поле.
        Но естественный магнитный фон планеты в норме. Возможно, виновата какая-то локальная аномалия? Или даже осознанное воздействие на людей.
        Однако сенсоры очков опровергли мое предположение - электромагнитное поле вокруг такое, каким и должно быть в переходе метро.
        Что тогда? Какое-то другое физическое воздействие? Пси-излучение? Этот вариант даже не стоит проверять, пустышка. Любое пси-воздействие чип засек бы сам, без моей просьбы оценить ситуацию, и сразу бы просигнализировал об этом.
        Но я все же проверил. Ничего.
        То есть, конечно, присутствует обычный фон, и даже очень мощный - вон какая толпа вокруг меня, и все на грани нервного срыва. Но никакого воздействия нет.
        Газ? Это я сейчас не могу проверить - химический анализатор остался в канализации Леонида, вместе с остальным снаряжением.
        Я подбежал к краю платформы, прыгнул в вагон, удерживая руками уже сдвигающиеся двери. Кажется, здесь люди еще не успели заразиться общим безумием. Обычные лица - скучающие и веселые, усталые и бодрые.
        Но, присмотревшись, я замечаю ту тень раздраженности, которую видел повсюду последнюю четверть часа. И нет больше в лицах ни радости, ни скуки - только сумрачная замкнутость, в любую секунду готовая взорваться беспричинной агрессией.
        Поезд подошел к платформе. Здесь мне нужно выходить. Так я и поступил, оставив за спиной раздраженных людей, еще минуту назад казавшихся самыми обычными.
        По переходу я почти бежал - общая нервозность перекинулась на меня тревожным предчувствием чего-то нехорошего, заставляя убыстрять движение.
        Вдоль стен перехода стоят нищие, тихо и смиренно ожидающие милостыни. Но едва я приблизился, как лица их изменились. На проходящих калеки и бездомные стали смотреть с плохо скрываемой ненавистью.
        - Дочка, подай! - Щуплый старичок ухватил за локоть спешащую по каким-то своим делам девушку в пестром и легкомысленно коротком платье.
        Девушка кинула на старичка изумленный взгляд. Обратила внимание на черные очки с круглыми стеклами, тросточку и неаккуратную табличку на груди: «ПАДАЙТИ НА САБАКУ-ПАВАДЫРЯ».
        - Бог подаст, - ответила девушка, отстраняясь от слепого.
        Нищий изменился в лице.
        - Про Бога вспомнила?! - завизжал слепой. - Ты бы про него подумала, когда одевалась! Ишь вырядилась, из-под юбки трусы видно, голые ноги так и сверкают! Шалава!
        - Да пошел ты! - отшила нищего девушка и зацокала каблуками прочь.
        Я усмехнулся: наверное, девушка и в самом деле слишком короткую юбку надела, если даже слепому трусы видно.
        - А ты чего лыбишься?! - «Слепой» прекратил орать ругательства вслед девушке и перекинулся на меня.
        Я не стал отвечать, просто прошел мимо.
        Впереди, посреди перехода, стоит обаятельного вида парень, подскакивает к проходящим людям и что-то начинает им вещать. На лице его сияет обворожительная улыбка, его манеры полны любезности. Вот только люди шарахаются от него, как от чумного.
        Сначала я списал эту странность на сегодняшнее всеобщее помешательство. Но, подойдя ближе, понял естественность причин такого поведения людей.
        - Здравствуйте, наша фирма проводит уникальную рекламную акцию! - затараторил вызубренный текст парень, не забывая обаятельно улыбаться.
        Мужчина, которого парень избрал очередной жертвой, метнулся прочь, схватившись за карман, - вероятно, испугался, что паренек накинется на него и силой отнимет деньги. Зря испугался, такие обаятельные парнишки никогда не опускаются до разбоя, их методы относительно честного отъема денег у населения гораздо изобретательнее и изящнее.
        - Вам не нужно ничего платить! - вещал парнишка, пытаясь вручить полной женщине цветастую коробку. - Вы получаете этот уникальный набор абсолютно бесплатно!
        - Нет, спасибо, - вежливо попыталась отказаться женщина.
        Я прошел мимо.
        За моей спиной раздался истошный визг.
        Обернувшись, я увидел удивительную картину. Парнишка, еще секунду назад бывший таким вежливым и обаятельным, теперь мертвой хваткой вцепился в руку полной женщины. Его глаза пылают злобой, он протягивает испуганной жертве коробку.
        - Бери этот сраный набор! - срывающимся, полным злобы голосом орет парень. И куда девался его обаятельный, завораживающий, гипнотизирующий баритон?
        Женщина в испуге попыталась вырваться.
        - Не хочешь брать? А я сказал, что ты возьмешь этот набор!
        Парнишка ткнул в женщину коробкой.
        - Бери! Бери! Бери! - исступленно закричал он, с каждым словом тыкая «уникальным набором» в лицо несчастной. И с каждым разом все сильнее и сильнее.
        Все это время я стоял в ступоре, изумленный ненормальностью происходящего. Только после того, как парнишка ударил женщину пятый или шестой раз, я пришел в себя и коротким выпадом отправил его отдыхать на холодный пол перехода.
        - С вами все в порядке? - обратился я к женщине.
        Несколько секунд она ошалело смотрела на меня, потом завизжала и бросилась прочь.
        - Ата-а-а! Милиция! Убивают!
        Что же все-таки происходит? Почему люди так странно себя ведут? Что за таинственное излучение заставляет их впадать в ярость? Какой яд затуманил им разум?
        Никогда раньше не сталкивался я ни с чем подобным. Хотя пора бы уже привыкнуть - слишком многое мне пришлось пережить за последнюю неделю.
        И самое главное еще впереди. Развилка - ни с чем подобным не сталкивался еще никто и никогда. Развилка...
        А не связано ли ее приближение с массовым помешательством?
        Что известно о природе времени? О том, как временные аномалии могут влиять на психику людей? Ничего. Они могут влиять как угодно. А Развилка - это временная аномалия невероятной мощности. Что сейчас происходит с пространством? Я попытался представить себе то, что меньше атомов, саму ткань реальности. Кварки, виртуальные частицы вакуума, тахионы. Что происходит с ними в данный момент?
        Наверняка этого не скажет ни один физик. Но мое воображение нарисовало одну из возможных картин происходящего. Я представил себе, как тахионная буря невероятной силы сминает и рвет саму основу пространства.
        Такое стихийное бедствие должно отразиться и на самочувствии людей, и на их поведении.
        Внезапно в моем сознании всплыло: обострение агрессии у окружающих начиналось, как только я приближался к ним.
        «Термитник»!
        Он формирует вокруг меня зону неопределенности. Происходящее в этой зоне и спровоцирует в определенный момент наступление того или иного варианта развития реальности.
        В этой зоне влияние приближающейся Развилки должно ощущаться наиболее сильно.
        Я вошел в вагон поезда и всмотрелся в лица людей.
        Нормальные лица. Разные.
        Но чем дольше я находился рядом с ними, тем более одинаковыми они становились. Одинаково мрачными. Одновременно и отстраненными от окружающих) и внимательно смотрящими по сторонам - тревожно, настороженно, с ожиданием самого плохого. И раздражение все отчетливее читается в глазах.
        К счастью, ехать пришлось всего одну остановку. Я выскочил из вагона, побежал к выходу в город, стараясь не приближаться к людям.
        Вот только почему на меня приближение Развилки не действует? Казалось бы, я должен был среагировать на таинственное воздействие первым. Но не чувствую ничего: ни раздражения, ни тревоги. Вот только усталость давит. Но ее легко объяснить вполне естественными причинами: было бы удивительно, если бы за последние дни я не устал на полгода вперед. Сходил в отпуск... Но в чем же все-таки дело?
        Или нет никаких физических аномалий?! Искажение времени вполне может оказывать негативное воздействие на психику людей. А может и не оказывать - слишком мало известно о времени, слишком труднопостижимая логика действует в этой области физики. Ничего нельзя сказать наверняка.
        Но ведь что-то же происходит с людьми! И это что-то особенно выражено, когда я рядом.
        Может быть, близость источника временных возмущений обостряет у людей предчувствие грядущих перемен. А ожидание перемен, которых ты не желаешь, всегда обостряет раздражительность, агрессивность, и без того чрезмерно четко выраженные у жителей современных мегаполисов.
        Вот дети на мою близость практически не реагируют, они всегда готовы к переменам - и неважно, что именно меняется. Для детей главное - новые впечатления.
        Я никак не реагирую на близость «термитника», потому что знаю о грядущих переменах и успел смириться с ними. Вот и не чувствую ничего, кроме усталости.
        Вот только какой механизм лежит в основе этого предчувствия? Возможно, существует какое-то информационное поле, которое могут чувствовать люди... Нет, что-то я совсем в мистику ударился. Пусть в мистику и осовремененную. Информационные поля, экстрасенсы, НЛО - это все ничуть не лучше, чем Астрал, колдуны и небесные знамения. Такое же суеверие, пусть и сказанное «научными» словами.
        Людям всегда хотелось простых ответов. Узнавать новое слишком трудно. Проще попытаться притянуть это к уже хорошо знакомым понятиям. А если не получается - обозвать умными словами и считать, что узнал нечто новое.
        Слишком много вопросов. Но когда мы отвечаем на них умными словами, плохо понятными нам самим, это не ответ. Это - иллюзия ответа.
        И кажется, что вопрос закрыт, вот только толку от этого никакого.
        Если я не знаю, в чем дело, то надо признаться в этом хотя бы самому себе. А не наводить тень на плетень. Незнание лучше, чем иллюзия знания. Не стыдно не знать, стыдно стыдиться не знать.
        Я не знаю, что происходит с людьми и каков механизм этого явления. И не буду строить нелепые гипотезы. Я уверен, что это связано с приближающейся Развилкой. А значит, сегодня вечером кончится.
        И не стоит больше ломать голову. Нужно сосредоточиться на том, что мне следует выполнить сейчас. А не тешить себя иллюзией интеллектуальной деятельности, якобы направленной на решение ситуации.
        Выйдя из метро, я вновь оказался во власти знойной духоты, солнце обрушилось на меня тяжелым прессом жара.
        Глаза сами обратились к вывеске продуктового магазина. Теперь понимаю, почему обязательным атрибутом классического образа рокера является бутылка пива. Им это действительно необходимо.
        Попробую и я воспользоваться средством, проверенным годами. Вот только возьму безалкогольного пива - рановато мне расслабляться.
        В магазине оказался всего один покупатель. Он уже набрал целую сумку продуктов и продолжает называть все новые и новые наименования.
        Я встал около холодильника с молочными продуктами и сделал вид, что мне безумно интересны батареи бутылочек с йогуртами и биокефирами, - так я могу находиться достаточно далеко и от продавщицы, и от покупателя. А холодильник с пивом расположен слишком близко к ним. Подойду, когда придет моя очередь. А пока не стоит облучать невинных людей таинственными эманациями «термитника», чем бы они там ни являлись.
        - Девушка, а торты у вас свежие? - поинтересовался покупатель, наполняя продуктами уже вторую сумку.
        - Свежие.
        - Тогда дайте, пожалуйста, вон тот, с зелеными розочками.
        Покупатель получил торт, заплатил названную сумму и пошел к выходу. Я направился к прилавку, попутно раздумывая, а не купить ли мне вместо пива холодного кефира?
        Похоже, стояние у холодильника с молочными продуктами не прошло для меня бесследно.
        Конечно, рокер с кефиром смотрится странно. Однако пиво я не люблю, решение купить для устранения жажды именно пенный напиток было продиктовано исключительно желанием соответствовать выбранному облику.
        Но, может, хрен с ним, с обликом?
        Однако подойти к прилавку мне оказалось не суждено. Покупатель, только что покинувший магазин, вернулся, протянул продавщице коробку с тортом.
        - Девушка, я же вас спрашивал: торт свежий?
        - Так он свежий, - вяло ответила девица.
        - Какой же он свежий, когда произведен два дня назад! - Покупатель ткнул пальцем в синие цифры на коробке.
        - У него срок хранения пять дней!
        - Девушка, я вас не спрашивал, сколько дней его хранить можно! Я попросил свежий торт.
        - А я вам и дала свежий.
        - Какой же он свежий, если его произвели два дня назад?
        - А у него срок хранения пять дней.
        - Девушка, мне не нужно его хранить пять дней. Мне нужно, что бы он сегодня был свежий.
        - А он свежий. Срок годности еще не истек.
        - Позовите мне сюда менеджера! Пусть он вам объяснит, что означает слово «свежий»!
        Похоже, не суждено мне утолить жажду - ни соответствующим имиджу пивом, ни приятным для организма фруктовым кефиром.
        Нечего расслабляться и облучать людей. Надо дело делать.
        Хорошо, что рынок кваркотроники совсем рядом, прямо напротив выхода из метро. Быстро куплю дисковод и поеду в канализацию к Леониду. Положу информацию в почтовый ящик, поставлю таймер на десять лет. И можно идти сдаваться в доблестные органы.
        Поиски много времени не заняли, дисковод нашелся в первом же павильончике.
        Обратный путь тоже не доставил особых проблем, теперь я старался избегать больших скоплений народа, не приближался к пассажирам, а если уж это было необходимо, старался миновать их как можно быстрее.
        Эти меры предосторожности возымели должное действие. Конфликтов почти не возникло. Самым серьезным происшествием стал нищий-инвалид, попытавшийся избить меня, лихо размахивая обоими костылями и той самой ногой, на операцию которой он собирал деньги.
        От «инвалида» я отбился с легкостью, хотя его физической подготовке позавидовали бы многие здоровяки.
        До нужного мне канализационного люка добежал, обливаясь потом. С наслаждением погрузился в черную дыру, закрыл за собой крышку.
        Леонид сидит за компьютером, размахивая интерфейс-перчатками. Холлопанель сплошь покрыта пестрой россыпью разноцветных блоков-модулей. Похоже, обитатель этих гостеприимных туннелей отлаживает какую-то сложную программу.
        Услышав мои шаги, Леонид обернулся, увидел меня и закрыл фрейм отладчика.
        - Вернулся? - поинтересовался он, освобождая место перед холлопанелью. - Садись, делай все, что тебе нужно.
        - Погоди, я сначала переоденусь. А то сейчас я представляю собой уникальное блюдо - «инсайдер, варенный в собственном поту».
        - Я предупреждал, что в этом маскарадном костюме тебе будет жарко. Так, значит, ты тоже инсайдер? Коллеги.
        - Не совсем коллеги. Я не программер, а предсказатель.
        - Все инсайдеры - коллеги. Даже больше - братья.
        - Ну не скажи. Есть такие, кого я бы никогда братом не назвал.
        - Так я же не про них, не про тех, кто едва выучился в Инсайде ходить, а уже инсайдером себя называет. Работать в Инсайде и быть инсайдером - разные вещи-.
        - А может быть, я из этих псевдоинсайдеров?
        - Нет. Я, как только тебя увидел, сразу подумал, что ты один из нас. Рыбак рыбака видит издалека.
        Я сдернул с себя парик, усы и бороду и начал стаскивать куртку.
        - Давай, я подключу дисковод, пока ты переодеваешься, - предложил новообретенный брат по Инсайду.
        Я протянул ему пакет с дисководом, а сам принялся разоблачаться, с наслаждением ощущая всем телом прохладный воздух.
        - Значит, ты предсказатель? - спросил Леонид. - Я на днях в Сети читал про одного предсказателя. Судя по тому, как его ищут, он заинтересовал какую-то очень крутую структуру. По косвенным данным я догадался, что он спер какую-то очень важную информацию.
        Я напрягся. Леонид говорит это специально, потому что знает, кто я? Или просто пересказывает прочитанную в Сети информацию, ни о чем не подозревая?
        - Интересно, что этот предсказатель собирается делать с украденным? - продолжил Леонид.
        - Продать, наверное. Что еще можно делать с украденными данными?
        Я попытался говорить как можно спокойнее. Если у Леонида еще нет никаких подозрений на мой счет, то нельзя, чтобы они появились сейчас только потому, что мой голос дрогнет.
        - Не думаю, что он хочет ее продать. Он явно замышляет что-то другое.
        Сомнений нет - Леонид все знает.
        - Может быть, этот предсказатель хочет выложить данные в свободный доступ? - «предположил» я.
        - Может быть, - согласился Леонид. - Теперь я уверен, что так оно и есть.
        - Леонид... А что бы ты делал, если бы встретил этого предсказателя?
        - Я? Я не знаю, что этот предсказатель задумал и зачем ему понадобилось выкладывать ворованные данные на всеобщее обозрение. И что это за данные. Но он похож на серьезного человека, который понимает, что делает. И если он уверен, что его решение - правильное, то долг каждого инсайдера - помочь брату всем, чем можно.
        Леонид закончил возиться с дисководом.
        - Я все подключил. Выкладывай в свободный доступ все, что тебе нужно, а я не буду мешать.
        Леонид удалился, оставив меня одного.
        Я достал из-под черной футболки смятую одежду, имитировавшую живот. Вынул из вороха тряпок «термитник».
        Все это я проделал в полном молчании. Сказать хотелось многое, однако цензурных слов не нашлось, а ругаться матом не люблю даже наедине с собой.
        Сажусь перед холлопанелью компьютера, одеваю интерфейс-перчатки. Перед лицом пестрит привычное многоцветье Инсайда. Свежеустановленный дисковод раззявил свою пасть в ожидании «термитника».
        Вот и все. Мои приключения закончились. Осталось только создать почтовый ящик, выложить в него содержимое термитника, поставить таймер.
        Кончились погони, стрельба, неумелая конспирация. Этому я рад -слишком устал, слишком хочу отдохнуть.
        Судьба будущего решена - позади остались и неопределенность, и предопределенность. Надо бы и этому порадоваться.
        Но не могу. Свой выбор я сделал, однако так и не уверен: действительно ли лучший вариант я выбрал?
        Слишком мало я знаю. Слишком многого я не знаю.
        Даже в тех знаниях, которыми я обладаю, уверенным быть не могу - все они почерпнуты в архивах будущего. В архивах, которые были (а точнее, будут) фальсифицированы, - пожалуй, это единственное, что я знаю наверняка.
        Даже предположить не могу, кому и зачем понадобилось фальсифицировать историю будущего, а без этого я не смогу догадаться, где именно искать ложь и какую правду она скрывает.
        Возможно, в «правой» ветви Олег все-таки выживет? Может быть, в «левой» ему грозит смерть?
        А возможно, Развилка на самом деле произойдет не через несколько минут, а через десять лет и от того, что я решу, ничего не изменится?
        Что мне делать? Продолжить то, что уже запланировал, и надеяться на лучшее? Предпринять что-то иное? Как я могу решать, если я ни в чем не уверен? Внезапно в глазах потемнело, багровое марево закрыло глаза, удары сердца начали отдаваться внутри черепа тупой болью.
        Моя нервная система слишком измочалена прошедшей неделей. Метания в неизвестности оказались чрезмерной нагрузкой.
        Накатило желание крушить и ломать - желание нелепое, но вполне естественное.
        В себя я пришел почти сразу и ничего не успел уничтожить. Лишь что-то плоское, лежавшее так некстати совсем под рукой, пролетело через всю комнату, хлопнулось о стену и с громким треском разлетелось на осколки.
        Этот треск и привел меня в себя. Стало стыдно: ввалился к незнакомому человеку в дом, как снег на голову, напросился на обед, погнал его в секонд-хэнд, да еще и крушу предметы. Нехорошо.
        Раскаяние потихоньку прогнало с глаз красную пелену. Несколькими пассами я восстановил изображение на холлопанели - когда я швырял несчастный предмет, на мне были интерфейс-перчатки, и компьютер тупо продолжал считывать движения моих рук.
        Затем я снял перчатки и подошел к осколкам разбившегося предмета, чтобы рассмотреть, что же я все-таки так лихо уничтожил.
        Мелкая перламутровая крошка. Обычный фрактальный пластик. Материал, из которого изготавливают терабайтовые диски.
        Передо мной лежат осколки «термитника». Того самого, из-за которого и заварилась вся эта история. Осколки «термитника», который должен изменить историю. Который должен попасть либо в открытый доступ, либо в руки спецслужб.
        Никуда он теперь не попадет.
        Я стою над осколками, не в силах поверить в происшедшее.
        Конечно, я уже пришел к выводу, что совершенно не понимаю сложившуюся ситуацию. Но все же я был уверен, что «термитник» играет в ней ключевую роль.
        И теперь выясняется, что «термитник» абсолютно ни при чем.
        - Эй, что у тебя там за шум, а драки нет? - в комнату вошел Леонид.
        Он посмотрел сначала на меня, затем на осколки.
        Внезапно резко обернулся в сторону коридора, из которого только что вышел, как будто услышал за спиной нечто неожиданное.
        На лице Леонида отразился неподдельный ужас, он засеменил внутрь комнаты. Раздался топот - похоже, к нам бегут люди.
        - Всем стоять! Руки за голову! - эхом раскатился по туннелю грубый голос.
        В комнату ворвались несколько парней в камуфляже. На меня уставились сразу два или три лучемета с надствольными фонариками.
        Я был вынужден зажмуриться (очки остались на компьютерном столе), но все же успел заметить, что остальные лучеметы нацелены на Леонида.
        В комнату, в которой и без того было тесно, вошли двое. В штатском, но манера держаться выдавала их с головой.
        Тот, что постарше, с удовлетворением оглядел наручники, которые красуются уже и на моих руках, и на руках Леонида.
        Агенты пока еще не заметили осколки «термитника», и поэтому торжествующее выражение украшает их лица. Похоже, они вне себя от счастья, что удачно завершили столь сложную операцию, и предвкушают повышение.
        Пока со мной обращаются нормально: на землю валить не стали, наручники одели не грубо. Но как только они поймут, что внеочередных звездочек им не видать, отношение резко изменится. Боюсь, не раз мне придется «случайно» упасть - сначала в скользких туннелях канализации, а потом в еще более скользких коридорах того ведомства, куда меня сейчас доставят.
        - Алексей, посмотри - связь с будущим прервалась? - обратился старший агент к своему напарнику.
        Тот, что помладше, прикрыл глаза. Похоже, он, как и я, прочипирован. А как же его напарник? Неужели по званию старше, а чипа нет? Наверняка есть. Просто не хочет отвлекаться - наслаждается ситуацией. Вон с каким превосходством на меня смотрит. Скотина.
        Я почувствовал, как метнулся информационный поток запроса. На открытом пространстве это мне не удалось бы, но здесь соединение с Сетью возможно только через дистанционный порт в стене, а это позволяет легко уловить информационный поток.
        Впрочем, я просто теоретизирую - зачем бы мне следить за чужими блужданиями по Сети? И без этого понятно, что связь с будущим не прервалась. «Термитник» оказался ни при чем. Развилка произойдет именно тогда, когда ее и предсказывали - лет через десять.
        - Где диск? - обратился ко мне старший агент.
        - Разбил, - коротко ответил я и мотнул закованными руками в направлении осколков.
        Парни с лучеметами напряглись, агент в штатском непроизвольно отступил - похоже, мои движения их сильно нервируют.
        Боятся, наслышаны обо мне. На лицо чуть было не вылезла идиотская самодовольная ухмылка, но я вовремя затолкал ее вглубь. Не стоит сейчас нарываться - мне и без того достанется.
        Агент наконец-то сообразил, что нападать я не собираюсь, а лишь указываю на пол. Несколько секунд он смотрел на осколки, затем рассмеялся.
        - Надо же! Действительно разбил! Вот только меня на это не купишь - тот диск, который я ищу, нельзя ни разбить, ни расколоть. Это предопределено.
        Глаза его напарника открылись.
        - Все в порядке, Евгений Вадимович, - отрапортовал он. - Связи с будущим нет, Развилка пройдена.
        Как пройдена? Не может быть!
        - Вот и хорошо, - заявил Евгений Вадимович. -Что, никак не можешь поверить, что проиграл?
        Последняя фраза обращена ко мне. Похоже, на моем лице слишком ясно отразилось изумление.
        Значит, диск все-таки имеет отношение к Развилке? Что ж, теоретически это возможно. В «правой» ветви реальности диск действительно должен был остаться целым, его роль в этом варианте будущего я проследил. Но про «левую» ветвь я знаю очень мало. Только предположил, что диск должен достаться спецслужбам. Вполне вероятно, что мое предположение неверно, что диск как раз и должен был разбиться, чтобы реализовалась «левая» ветвь.
        Другими словами, все это время я мучился зря? Напрасно подвергался опасностям, напрягал силы? Столько усилий - и все пропало из-за секундной потери самоконтроля?!
        Я чуть было не заплакал от обиды, хотя лить слезы не в моих правилах - я не делал этого уже лет двадцать, с тех пор как умер мой хомячок Хомка.
        Но последняя неделя доконала меня. Может быть, я и зарыдал бы. Остановили меня две вещи. Первое, присутствие агентов и Леонида. Особенно Леонида - он с таким уважением смотрел на меня, считал крутым инсайдером, который обвел вокруг пальца спецслужбы. То, что меня все-таки арестовали, не изменило его отношения ко мне - похоже, он даже более уважительно стал ко мне относиться. И происходящее доставляет ему удовольствие, вон как у него глаза блестят. Чувствует себя героем приключения. Взрослый человек, а как мальчишка. Впрочем, это совсем не плохо, все настоящие инсайдеры сохраняют мальчишеский дух до конца жизни. Не могу я заплакать у него на глазах, разочаровать его.
        Второе, что меня остановило, - одна маленькая мысль, рождающая большую надежду. Если реализовалась все-таки «левая» ветвь реальности, то Олег останется жив. Конечно, это не уверенность, а всего лишь предположение - слишком ненадежны мои знания о происходящем. И все же надежда умирает последней, всегда хочется верить, что все происходящее - к лучшему.
        - Где диск? - повторил вопрос старший агент. Похоже, они тоже уверены, что в левой ветви диск должен попасть к ним в руки.
        Внезапно старший агент отвернулся от меня, прикрыл глаза. Лицо преобразилось, самодовольное выражение исчезло. Теперь он выглядит так, как должен выглядеть хороший сотрудник органов перед лицом не просто старшего по званию, а непосредственного начальника. И, похоже, я недалек от истины. - Слушаю, товарищ полковник! - гаркнул агент. Мне стало любопытно. Встраиваться в канал связи я не решился - могут засечь, а сейчас не следует нарываться. Поэтому я просто слегка шевельнул рукой, направив коммуникатор на порт в стене. Конечно, это обеспечивает не слишком высокое качество - перехватить скачиваемый файл не удалось бы, он окажется сильно «побитым». Но это мне и не нужно. А изображение и звук, передаваемые в реальном времени, я смогу получить - хотя и с помехами. Через мгновение на чип стал поступать видеопоток. Конечно же закодированный. Но разве это препятствие для истинного инсайдера, пусть даже и предсказателя, а не хакера? Чип автоматически включил криптопрограмму, несколько мгновений анализировал поступающие данные. Кодировка-то примитивная! Я думал, что расшифровка займет больше времени.
Странно, что органы не используют что-то посерьезнее.
        На втором визуальном слое появилась толстая морда. Багровая - то ли из-за индивидуальных особенностей кровообращения, то ли по причине ярости.
        В отличие от агента, глаз я не прикрывал. Во-первых, не стоит афишировать, что я подсматриваю. Во-вторых, мне это и не нужно - большой опыт работы сразу с несколькими визуальными слоями. Поэтому я вижу не только багровую физиономию, но и все, происходящее вокруг меня.
        Судя по выражению лица старшего агента, он тоже заметил плохое настроение полковника. И поспешил обрушить на него приятные новости.
        - Товарищ полковник, разрешите доложить об успешном выполнении операции! - выпалил агент. При этом он вытянулся по стойке смирно, хотя полковник не мог видеть его усердия.
        - Какое на хрен успешное?! - Полковник почти посинел, из его пасти брызнула слюна. Одна капля попала на камеру. Я чуть было не отдернулся - казалось, что слюна летит прямо на меня. Но вовремя вспомнил, что дергаться мне нельзя, кругом стоят парни с очень нервными указательными пальцами. А вот агенты отдернулись, оба - второй тоже подключился.
        - Ты там что творишь?! - продолжал орать полковник. - Ничего тебе поручить нельзя! Ты хоть понимаешь, какой важности операцию тебе доверили? Ты хоть понимаешь, что ты наделал?!
        Старший агент побелел. Младший, наверное, тоже, но под его хорошим загаром это незаметно. Наверняка недавно из отпуска вернулся. Сволочь. А мне так и не удалось в нормальном отпуске побывать. И вряд ли в ближайшее время удастся.
        - А в чем дело, товарищ полковник? - спросил старший агент. -Диск мы нашли, Развилка пройдена.
        Следует отметить, что держится он превосходно. По голосу и не скажешь, что сейчас он белее вампира.
        - Пройдена?! - опять заорал полковник. - Пройдена-то она пройдена! Да вот только это не «левая» ветвь!
        Как не «левая»? Не может такого быть!
        - Как не «левая»? Не может быть! - вырвалось одновременно у обоих агентов.
        - Может или не может, а не «левая» - и все тут! Хроноотдел сказал, что константа Дубова для текущей реальности не соответствует «левой» ветви.
        - Это ошибка! Пусть они все перепроверят! - выпалил старший агент.
        В его голосе явно читается облегчение. Он и сам верит, что хроноотдел просто ошибся в определении константы Дубова.
        - «Правая» ветвь никак не могла реализоваться, - заявил старший агент, уже почти приобретая нормальный цвет. - Перед началом операции мы заблокировали в этой канализации выход в Сеть по всем каналам. И проверили связь с будущим - тогда она еще была. Значит, Развилка еще не была пройдена. А после этого содержимое диска никак не могло быть выложено в Сеть, связь мы разблокировали, только когда повязали этих двоих. Это просто ошибка хроноотдела!
        - Ну будем надеяться, что ты прав, - объявил полковник, тоже успокоившись. - Сейчас у меня будет результат группы, которая сравнивала константу с «правым» значением. Будем надеяться на отрицательный ответ. А «левая» группа уже начала перепроверять свои расчеты.
        Связь оборвалась. Старший агент открыл глаза и уставился на меня.
        - Давай диск сейчас же! - рявкнул он.
        Я ничего не ответил - пытался собрать в кучку разбегающиеся мысли. Действительно ли хроноотдел ошибся? Реализовалась «левая» ветвь или нет?
        На чипы агентов пошло еще одно сообщение, но его я подглядывать не стал. Вместо этого прокручивал в голове различные варианты. Краем сознания я отметил, что старший агент тоже не стал смотреть сообщение. Вместо этого он продолжил меня пытать. Пока еще не в буквальном смысле.
        - Где диск?!
        Допрос был прерван младшим агентом.
        - Евгений Вадимович, тут из хроноотдела...
        - Ну? Чего они там?
        - Говорят, что это не «правая» ветвь... Старший агент облегченно выдохнул.
        - И не «левая» тоже, - договорил младший.
        И все-таки нервы надо будет лечить. - Я не смог сдержать истерического хохота, когда понял, что все-таки произошло.
        ЭПИЛОГ
        
        - Я знал, что вокруг меня существует зона неопределенности, что я могу не только выбрать одну из ветвей, но и вносить мелкие изменения в ветви. Однако я и помыслить не мог, что я могу творить новые ветви. И уж тем более мне в голову не могло прийти, что для этого нужно уничтожить «термитник», который и создавал зону неопределенности.
        Олег задумался. Что-то в моих словах его озадачило.
        - А откуда ты знал про зону неопределенности?
        Я запоздало прикусил язык. И в самом деле - Олег-то ничего не знает об информационном центре. Евгений Вадимович - тот агент, который меня задержал, - предупредил, чтобы я никому не рассказывал об этом. Впрочем, даже без этого предупреждения я не стал бы трепать языком - чем меньше мои близкие знают государственных секретов, тем безопаснее для них.
        Однако нужно получше следить за тем, что я говорю. Проговориться о самих секретах я не могу - не болтун. Но и разговоры на смежные темы могут многое сообщить проницательному слушателю.
        - Тут долгая история, - сообщил я Олегу, немного помявшись. - А я и без того тебя утомил своим рассказом. Вон уже и медсестра на меня с неодобрением смотрит.
        В дверь палаты медсестра действительно заглядывала, но никаких отрицательных эмоций в ее взгляде не было. Скорее наоборот: на меня она смотрела с явной заинтересованностью. А на Дашу - с некоторой завистью.
        Неужели так заметно мое отношение к ней?
        Олег не стал настаивать. В мою отговорку он не поверил, но интонации уловил.
        Он с хрустом потянулся. Глядя на него, я вспомнил, как болит мое собственное тело. Организм уже успел привыкнуть к помощи вируса-симбионта. Но теперь, когда я «легализовался», запрещенный микроорганизм пришлось вытравить. С Олегом такой процедуры еще не провели - в его случае применение «Митохондра» пока необходимо по медицинским показателям.
        Я перевел взгляд на Дашу. Она смотрела на меня. Я смутился и посмотрел в сторону Игоря. Мне показалось, что мальчик как-то скован, напряжен. Конечно, освоиться в новом мире непросто. А знать, что домой уже не вернуться, что дома уже нет в этой реальности, - еще сложнее.
        Но раньше-то он вел себя как нормальный ребенок, даже несмотря на всю эту суету с операцией. Мне казалось, что ему даже нравится здесь, что он относится ко всему происходящему как к приключению.
        А уж с каким восхищением он слушал мой рассказ! Мне даже пришлось опускать некоторые яркие моменты - не нужно, чтобы ребенок считал меня сказочным героем.
        Теперь же весь восторг Игорька улетучился. Ч