Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / Тарс Элиан: " Великая Охота " - читать онлайн

   Сохранить как
Помощь
 ШРИФТ 

  
  
  
  Великая Охота
  
  Я не герой. Герои не наслаждаются кровавыми битвами, не пожирают своих врагов. Я не имею привычки помогать всем подряд, и уж тем более не следую какой бы то ни было благородной цели. Я лишь развлекаюсь, спасаясь от скуки долгой жизни, и зарабатываю деньги. Но если речь идет о жизни любимой ведьмы, почему бы заодно не спасти от гибели целое королевство?
  
  
  
  Тарс Элиан
  
  Великая Охота
  
  Великая Охота
  
  Пролог .
  
  Прошло уже лет десять, с тех пор как мы поселились в деревеньке Кальма, что в приграничном графстве Орьенталь. В целом местечко неплохое: тихое и спокойное, соседи достались милые да улыбчивые. Но в скором времени нам пора переезжать. Мы постоянно переезжаем. Нельзя задерживаться больше десяти лет на одном месте. В самых редких случаях - пятнадцать, и то в каком-нибудь крупном суетливом городе, где людям, в принципе, плевать на других людей. Где мало кто станет приставать с вопросами: "Когда уже пополнение ожидается?", или "А что это вы детей не заводите?", или мой самый любимый вопрос - "Как это вы за столько лет ни капли не изменились?"
  Как-как? Очень просто. Мы с Зерьвильдой не совсем обычные люди. Вот и все. По этой причине уже двести лет (сто девяносто семь лет десять месяцев и два дня - если быть точным, ибо Зери очень щепетильно относится ко всем этим датам) мы кочуем с места на место.
  -Эй, Рихард, привет!- голос соседа вырвал меня из размышлений, когда до дома оставалось метров сто.
  -Привет, Йенс,- поклонился я.
  -Куда веник тащишь? Праздник какой?- он кивнул на пышную охапку полевых цветов, которую я бережно прижимал к груди.
  -Да день рожденье сегодня у Зерьвильды,- пояснил я,- Вот - небольшой подарочек приготовил.
  -Ну молодец! Мужик! И от меня поздравь супругу! Сколько ей стукнуло-то?
  -Эм...- замялся я,- двадцать два.
  -И какой раз? Десятый?
  Вдоволь посмеявшись вместе с Йенсом, я помахал соседу рукой и двинулся дальше. Честно говоря, я не соврал. Мы действительно двадцать второго дня первого летнего месяца празднуем ее день рожденье. И каждый раз двадцать второе. Сколько Зерьвильде лет на самом деле мало кто знает. Конечно же, я исключение. Давным-давно мне-таки удалось выведать у нее этот секрет. И то лишь после того, как я назвал свой возраст. То, что я оказался старше нее на пятьдесят лет, несколько успокоило ее женские комплексы.
  Путем нехитрых подсчетов можно легко вывести, что сегодня моя, как сказал Йенс, супруга будет праздновать свое двадцати двухлетие ровно триста одиннадцатый раз.
  Наш дом стоял на самой окраине деревни. Симпатичный двухэтажный беленький домишко с двускатной крышей, огороженный простым деревянным забором. Зери постоянно что-нибудь выращивает, оттого участок перед домом пестрил яркими красками. Меня же растения никогда особо не интересовали, я обычно занимаюсь животными. В разных местах мы держали разных зверюшек. В Кальме, к примеру, в маленьком загончике у нас паслась рыжая корова по имени Брумгильда. Добродушное создание. Вот только почему-то в тот момент она тряслась от страха, всем телом вжимаясь в деревянные жерди.
  Я сразу почувствовал чужую энергию, буквально разрывающую воздух вокруг нашего дома. Быстро воткнув букет меж реек забора, я стремглав бросился внутрь. Распахнул дверь и оказался в гостиной. Мебель перевернута, на стенах черные подпалины, занавески висят клочьями. На полу крохотные красные точки, чей запах громко кричал - кровь ведьмы! Но к счастью, она принадлежала не Зерьвильде.
  Следы вели на второй этаж. Кровь и огонь безошибочно указывали путь отступления моей любимой. Ее поймали перед спальней. Мощное кольцо огня - последний оплот защиты, окрасило доски в черный цвет. Она устала и ее скрутили. Что было дальше - так же не осталось загадкой. Обугленный пол украшал кровавый ведьмин круг - изящный рисунок с древними рунами и символами. От этого творения безымянного художника смердело больше всего. Казалось, воздух вокруг круга гнил от дикой Жажды. Но я плевать на нее хотел, ведь я нашел зацепку: пол рядом с кругом был затерт так, что оставшаяся огненные следы сплетались в символ, что мне уже как-то доводилось видеть...
  -Черный Тысячелистник...- еле слышно выдохнул я.
  Быстро собрав вещи, я покинул дом. Вытащив букет из забора, я подошел к испуганной корове:
  -На, Брумгильда, покушай,- я протянул ей цветы, что предназначались другой,- Надеюсь, новые хозяева не станут тебя обижать. Прощай.
  Я развернулся и оставил место, где был счастлив последние десять лет.
  
  Часть I
  
  На недавно купленной гнедой кобылке, которую прозвал Бертильдой, в честь одной старой знакомой, я ехал по центральной улице Трикушона, задумчиво глядя по сторонам. Несмотря на ленивое, развалившееся в зените солнце, в городе было сумрачно - третьи, а местами и четвертые этажи серых каменных домов достраивали гораздо позже первых, отчего здания выходили не особо ровными и, сплетаясь крышами, словно деревья ветками, накрывали улицы. Но на досадные ляпы городской архитектуры никто уже давно не обращает ровным счетом никакого внимания: люди беспечно снуют взад вперед, упиваясь значимостью собственных маловажных занятий, петляя между надменными всадниками и гружеными телегами, поскрипывающими на разъезженной дороге.
  Я остановился у трактира с незамысловатым названием "Веселый путник". Вроде как лучшем в городе - у них даже имелся собственный конюх, мигом взявший у меня поводья Бертильды.
  Наградив расторопного парнишку монеткой, что называется "на чай", я вошел внутрь. За долгие годы моей насыщенной жизни, я пришел к мысли, что, наверное, все трактиры на Большом Континенте выглядят одинаково, будто строятся по одному и тому же плану. На первом этаже просторный зал, барная стойка, за которой скрывается кухня и всякие подсобки. На втором - комнаты для постояльцев. Все стабильно, а главное - рационально и удобно.
  Свободных столов было много, сказывалась середина рабочего дня. Основные клиенты подтянутся позже. Ближе к вечеру. Таким образом я мог выбрать себе место на любой вкус. Но меня не интересовали удобные лавки. Твердым шагом я подошел к стойке и уселся на высокий стул.
  -Добро пожаловать,- поздоровался высокий усатый трактирщик,- Чего желаете?
  -Здравствуйте,- кивнул я,- Мне бы хотелось жареного мяса. Тройную порцию и без гарнира. И чего-нибудь выпить.
  -Вина?- чего только не видавший на своей работе мужчина был несколько удивлен таким заказом. А я что? Ничего - привык.
  -Да. Давайте.
  Хозяин питейной заглянул на кухню, раздавая приказы. Ожидая его, я, чтобы убить время, начал разглядывать деревянный зал - грязная, облупившаяся мебель, потемневшие стены и всего трое посетителей: хмурый типчик - явно наемник, да пара торговцев. Негоцианты охая и ахая пересчитывали потери из-за того, что герцог Эфэбли перекрыл торговые пути через свои земли.
  Трактирщик вскоре вернулся и протянул мне пол-литровую кружку красного вина.
  -Благодарю,- я жадно отхлебнул.
  -Проездом в нашем городе?- начал ни к чему не обязывающую беседу мужчина.
  -Скорее по делу,- ответил я и тут же задал вопрос, все это время вертевшийся у меня на языке,- Скажите, останавливался ли у вас за последнее время кто-нибудь по имени Брэндон?
  Трактирщик внимательно посмотрел на обмотанную кожей рукоять полуторника, выглядывающую из-за моего плеча. Затем спокойно ответил:
  -Бывал. Ваш коллега?
  -Можно и так сказать,- хмыкнул я,- Не подскажите, куда он направился?
  -Не знаю, к сожалению,- пожал плечами мой собеседник,- Этот охотник был у меня около недели назад. Его пригласили в замок борона Трикушона. С тех пор я его не видел.
  -Что ж, спасибо,- задумчиво протянул я.
  Мне наконец-то принесли мое мясо. Поблагодарив трактирщика, я взял тарелку и разместился за одним из многочисленных свободных столиков. Для начала нужно подкрепиться, а затем без промедления к барону.
  
  Замок Трикушон, названный как и город, и баронство по фамилии правящей здесь династии, располагался на возвышенности в конце главной улицы. Когда-то давно города здесь и не было. Лишь деревенька, подле крепости. Но постепенно маленькое поселение разрасталось, а само баронство становилось все более грозным противником для соседей. Чтобы защитить (платящих налоги) селян от постоянных набегов, Кретьен III Трикушон выстроил еще одну стену, за которой спустя некоторое время деревушка и превратилась в город.
  Но как бы то ни было, даже спустя сотни лет замок не потерял своего грозного величия - мощные стены, четыре высокие башни по периметру и крепкий донжон. Я видел много замков, но каждый раз испытываю трепет, оказываясь рядом. Совершенная архитектура. Образец человеческой мощи и силы. По моему мнению, замкостроение наряду с оружейным делом - наибольшее, чего сумели достичь люди за долгое время своего развития. Но даже в этих сферах им не сравниться с представителями других рас.
  Подъемный мост был опущен, а ворота, около которых скучали двое стражников, открыты. Мужчины, облаченные в традиционную в здешних краях броню - железный пластинчатый панцирь с гербом баронства, из-под которого выглядывали черные рукава стеганки, наручи и открытый шлем, держали в руках арбалеты. Из-за спины каждого виднелся круглый деревянный щит, а на поясах висели короткие одноручные мечи. Черные шоссы1 (опять же из плотной ткани) были заправлены в высокие сапоги. Я спешился и, ведя лошадку под уздцы, подошел к привратникам.
  -Чего тебе нужно?- буркнул один из стражей.
  -Добрый день,- не забывая о манерах, кивнул я,- Мне хотелось бы встретиться с бароном Трикушоном.
  -А больше тебе ничего не хотелось?- начал было дерзить все тот же стражник, но его товарищ жестом осадил невоспитанного воина:
  -Для чего вам его светлость?- спросил он.
  -Я ищу человека по имени Брэндон. Мне сказали, что он прибыл в замок по приглашению господина барона.
  Стражники удивленно переглянулись и, отойдя в сторону, о чем-то зашептались. Конечно, они думали, что я их не слышу, но не тут-то было. Даже не напрягая слух, я мог разобрать каждое слово:
  -Вдруг он тоже охотится на чудовищ?
  -Точно! Нужно срочно сообщить его светлости!
  -Его светлость будет рад...
  И так далее и тому подобное. В общем, завершив свое импровизированное совещание, грубый стражник скрылся за воротами, а вежливый обратился ко мне:
  -Прошу вас, подождать несколько минут.
  -Хорошо,- пожал плечами я.
  Спустя некоторое время грубый вернулся и любезно пригласил меня войти в замок.
  За его стенами жизнь кипела вовсю: солдаты твердой походкой вышагивали на плацу, какие-то бабы с тазами грязного белья, словно корабли, ведомые опытным навигатором, обходящие острые рифы, изящно лавировали между хозяйственными постройками. Пройдя несколько шагов, я заметил как одна из них вместо тазов тащила пару извивающихся и кудахтающих куриц. Кухарка быстро пронеслась мимо молодого паренька, черпавшего воду из колодца. К общему гаму добавился гулкий стук молотка. Повернув голову, я увидел, как несколько мужиков усердно чинят крышу довольно пошарпанного домика. Очевидно, это здание служило жилищем для простолюдинов, батрачащих во имя процветания барона и его родового гнезда.
  К нам подошел сухонький мужичок в одних лишь брэ2, и мой сопровождающий попросил передать этому чумазому жителю замка поводья. Конюх бережно принял их из моих рук и, улыбаясь Бертильде, повел ее в стойло. Мы же продолжили путь.
  Двери донжона тоже были открыты. Молчаливые стражники, покосившись на нас, кивком головы предложили войти.
  Да уж... Давненько я не бывал в таких хороминах. Конечно, в Трикушоне был далеко не самый роскошный главный зал из тех, что мне доводилось посетить (честно сказать даже в сотню лучших бы не вошел), но, в целом, отличался от трактирных холлов.
  Местный хозяин сидел у противоположной от входа стены на небольшом резном троне3.Над его головой, словно портрет господина, ловя еле заметные потоки воздуха, трепыхался огромный фамильный герб - жирнейший кабан, закованный в хауберк4.
  Стражник провел меня по грязно-красной ковровой дорожке вдоль длинных дубовых столов и преклонил колено, оказавшись в нескольких метрах от своего владыки. Полмгновенья потратив на раздумья, я решил, что именно мне нужна милость барона, а посему последовал примеру своего провожатого.
  -Подними голову,- прохрипел Трикушон.
  Ну правда, сходство на лицо. С этого ракурса я мог более отчетливо разглядеть его тройной подбородок, лоснящийся в озорных отблесках факелов. А этот приподнятый поросячий носик? Или странный пушок, отдаленно напоминающий бороду? Ну и, конечно же, жиденькие волосы, прижатые бронзовым ободом с малюсеньким рубином. Хотя все же согласен. Погорячился. Очень обидное сравнение... Для кабана.
  -Твое имя?- внезапно спросил хозяин замка.
  -Рихард, ваша светлость,- тут же ответил я.
  -Итак, Рихард,- продолжал барон, пухленькими ручонками поправляя мантию,- ты охотник на чудовищ?
  -Да, ваша светлость,- немного приврал я. Хоть для обывателей это утверждение не будет ложью, лично себя я оным не считаю. Да, могу прирезать штук пятнадцать монстров за год, но делаю это не во благо какой-то светлой идеи и уж тем более не для людей. А звонкой монеты ради. Чтобы было на что Зерьвильде подарки покупать. Так что до суровых мужиков денно и нощно кромсающих нечисть ради спасения человечества мне далеко.
  -А с ведьмами сталкивался?- задал вопрос феодал.
  -Приходилось,- кивнул я. Эх знал бы ты, насколько близко...
  -Заклятие снять сможешь?
  Тут мне уже стало интересно. Барон-боров говорил очень серьезно, даже встревожено. Конечно, он старался выглядеть непринужденно, но получалось у него это с трудом. Подобная напускная важность и иерархичность людского общества меня сильно веселила (а временами сильно угнетала), однако если людей что-то действительно волнует, они всегда ведут себя одинаково. И неважно король-то, барон ли, либо пьянчуга с канавы.
  Значит ведьмы... что ж тем лучше.
  -Мои знания и навыки к вашим услугам, милорд. Чем могу - помогу...- не успел договорить я.
  -Молодец!- перебил меня феодал,- Я награжу тебя как следует!
  -Но,- голосом, твердым как императорское решение, продолжил я,- У меня две просьбы.
  -Н-н-не понял...- оторопел барон.
  -Прошу вас, ваша светлость, выслушайте их,- покладисто прояснил я.
  -Давай,- барон недовольно махнул рукой.
  -Мне хотелось бы помимо платы за работу узнать, где в данный момент находится охотник на чудовищ по имени Брэндон,- спокойно произнес я.
  -Слышал, что ты его ищешь...- отвернувшись, пробормотал барон,- Хорошо, узнаешь. Что еще?
  -Еще я прошу разрешения делать с виновницей ваших бед, что бы она ни натворила, все, что мне будет угодно.
  Лицо властителя замка побагровело, и он резко вскочил:
  -Ишь что удумал! Судить в моих землях хочешь, наемник безродный!
  Словно повинуясь настроению своего господина, стражники мгновенно выхватили мечи, явно намереваясь обагрить их моей кровью. Я же как ни в чем не бывало опустил голову и молча ждал, в какой форме мне скажут "да".
  Барон сел, дал отмашку стражникам и глубоко задумался, положив подбородки на кисть правой руки. Спустя некоторое время он резко поднял взгляд и быстро произнес:
  -Плевать! Можешь делать с ней все, что хочешь, если сможешь вернуть мне сына. Идем за мной,-он вновь встал и последовал куда-то вглубь зала. В сопровождении стражников я двинулся следом.
  Около винтовой лестницы нас встретил могучий мужчина в черных одеждах и плаще. Представившись кастеляном, сэр Борлет присоединился к нашей разношерстной труппе, заняв место позади своего владыки. Его взволнованный вид привлек лишь мое внимание. Казалось, рыцарь хочет сказать что-то барону, но не решается тревожить Трикушона сейчас.
  Покои владельца замка и его семьи, по обыкновению, располагались над главным залом. В одной из комнат и ждал меня мой клиент - наследник барона.
  Молодой человек, облаченный лишь в белоснежную камизу5, возлежал на широкой кровати. Он не был похож на отца внешне, отчего казался вполне симпатичным (по крайней мере, дамам такие смазливые мордочки приходятся по вкусу). Юноша тяжело дышал, заливая потом измятую постель.
  Вокруг наследника суетились три женщины, поочередно вытирая парня и меняя холодные компрессы на лбу. Чуть поодаль, задумчиво поглаживая бороду, стоял мужчина в темной рясе, как и положено служителю Всевышнего, скрывая лицо глубоким капюшоном.
  После того, как на наше появление присутствующие отреагировали низким поклоном, церковник озадаченно произнес, обращаясь к хозяину замка:
  -Ничего не понимаю, ваша светлость... Я уже три дня и три ночи молю Всевышнего развеять проклятье, но его светлости не становится лучше,- он понуро опустил голову.
  Я не смог сдержать тяжелый вздох и последовавший за ним выдох. Барон и его свита удивленно уставились в мою сторону.
  -А что, лекарей в Трикушоне нету?- обреченно спросил я.
  -Как можно!- вспылил барон,- Этой грязи нет места в моих владениях!
  Ну да, конечно... Честно сказать, меня всегда расстраивала безумная набожность стран, расположенных на западе Молодых Земель. Почему-то именно здесь культ Всевышнего достиг своего апогея. Лично для себя я объясняю это следующим: в Армирионе есть две великие силы. Империя, где люди, ведомые шаманами и императором, живут сердцем и верой в самих себя. Да Страны Свободного Мира, движимые наукой и разумом. Между ними разбросаны так называемые Молодые Земли. Государства, составляющие их, до абсурда многообразны, но заметно отстают в своем развитии. Восточная часть вообще живет по понятным лишь им законам и традициям, ну а западная... Западная, видимо, некогда решила отбросить тяжелую веру в себя или в разум, да слепо верить Всевышнему.
  Конечно, это не значит, что в королевстве Риэдон не встретить ни одного лекаря. Враки. Иначе, народ давно бы вымер. Даже в этом баронстве, уверен, они есть. Их навыкам далеко до способностей имперских целителей и других одаренных личностей, но своими травами эти люди способны сделать куда больше, чем кое-кто молитвами.
  И сейчас этот кое-кто недовольно на меня смотрел. Да, под капюшоном я не видел его глаз, но прекрасно чувствовал неодобрительное напряжение, повисшее в воздухе.
  -Кто вы такой, чтобы усомниться в силах Всевышнего?!- гневно вопросил он.
  "Всяк сверчок, знай свой шесток" - явно не про этих парней. Один мой дружок некогда кратко описал служителей Всевышнего следующей фразой: "Выкинули меч, отказались от баб, чтобы жить с мужиками да корчить из себя самых умных. А по лбу легко тюкнешь так спесь в портки и оседает!" Он полностью прав. Эти господа не работают, обитают при церквях (кои есть в каждом городе и во многих деревнях) да живут на пожертвования и десятину. Очень удобно. При том и важничают. Как этот вот - кстати, по рясе, всего лишь послушник. Эх, ну и что с него возьмешь...
  -Я тот,- милейшим оскалом улыбнулся я,- кто поставит уважаемого наследника на ноги,- я подошел к кровати больного, оставляя церковника, распираемого праведным гневом, злобно глотать воздух, словно карася выдернутого рыбаками из родной среды.
  Присутствующие, затаив дыхание, уставились на мою широкую спину. Конечно, сам я этого видеть не мог, но прожив столько лет в человеческом обществе, достаточно хорошо изучил его повадки. Так что пусть смотрят. Мой длинный черный плащ с капюшоном будет рад такому вниманию.
  Несколько секунд я молча рассматривал баронского сынка. С виду ничего не обычного. Очень похоже на банальную, но столь смертоносную лихорадку. Однако это не она. Закрыв глаза, я склонил голову над юношей. Глубоко вдохнув, я ощутил слабо теплящуюся в нем жизненную силу. Воображение рисовало четкую картинку - светло-зеленая, как лист салата, едва заметная дымка в форме человеческого тела, в которой на уровне сердца зияет глубокая черная, смердящая дыра. Через этот провал медленно, но верно из наследника баронства вытекает жизнь.
  -Так сколько, вы говорите, его светлость пребывает без сознания?- повернувшись к зрителям, спросил я.
  От моего резкого маневра, они немного вздрогнули. Быстрее всех собрался послушник, явно не собиравшийся уступать какому-то пришлому безбожнику:
  -Милорда не смогли разбудить к завтраку три дня назад...
  -Ну что, ты сможешь помочь моему сыну?!- с жаром перебил церковника Трикушон,- Сможешь найти ведьму, проклявшую его?!
  Я отвел взгляд в сторону и задумчиво поправил свою бороденку. Ведьму... Если бы так...
  -Это не ведьма,- твердо произнес я,- Всего лишь энергетический вампир. Вампирша, если быть точнее. Молодая, неопытная, только-только переродившаяся.
  Как обычно, присутствующие очень бурно отреагировали на упоминание нечисти. Бабы начали охать и вместе с послушником неистово креститься, кастелян схватился за голову и лишь барон, просто скривив харю, выкрикнул:
  -Плевать! Хоть демон! Скажи лучше, ты поможешь моему сыну?!
  -Легко,- пожал плечами я,- Но нужна ваша помощь.
  Перепуганные люди успокоились и с интересом развесили уши. Трикушон утвердительно кивнул:
  -Что нужно сделать?
  -Хм... Соберите всех женщин родового возраста, живущих в замке и выстройте перед донжоном.
  -Этого точно хватит?- феодал готов был рвать на себе и без того немногочисленные волосы, лишь бы вернуть к жизни своего наследника,- Старух или мужиков не надо?
  -Понимаете, ваша светлость,- улыбнулся я,- отметку, что поставил вампир на вашем сыне можно сделать исключительно во время плотнейшего физического и одновременно зрительного контакта, возможного между двумя людьми. Обычно мужчины под покровом ночи такие контакты налаживают с женщинами. Но всякое бывает. Поэтому можете созывать кого угодно, я полностью доверяю вам и верю в плодотворность нашего сотрудничества.
  Краем глаза я уловил, как одна из барышень едва не прыснула со смеху. Церковник надул губки и что-то бормотал себе под нос про бесстыжую молодежь, сэр Борлет начал неуверенно разглядывать прекрасную кладку стен, ну а сам барон покраснел лицом настолько, что почти полностью слился по цвету со своей шикарной туникой. Затем Трикушон повернулся к своему кастеляну и быстро раздал указания.
  Через пятнадцать минут мы (я, барон, сэр Борлет и прибившийся к нам послушник) стояли во дворе замка. Перед нами в ряд выстроились дамы на любой вкус и цвет. Барышни были взволнованны, если не сказать испуганны, несмотря на то, что кастелян всей мощью своего рыцарского голоса призывал их к спокойствию.
  Когда могучий помощник барона смог навести некое подобие порядка я, спрятав руки за спину, бодрым шагом направился к женщине, стоявшей с правого края шеренги. Пора начинать.
  Дамочка была хороша собой: стройная молодая крестьянка с собранными в пышный хвост пшеничными волосами, вздернутым носиком и стервозным выражением лица. Ее муж, скорей всего, часто называет супругу ведьмой, но ни на настоящую ведьму, ни на вампиршу она не тянет. Дальше.
  Следующей оказалась еще даже не успевшая до конца округлиться в нужных местах девочка, лет тринадцати. Чего только не случается, но ребенок явно никак не связан с длинным сном баронского отпрыска. Дальше.
  Кого только не было дальше. Симпатичные, страшные, чистые, грязные - всякие разные. Право слово, расхаживая перед ними, я чувствовал себя так, словно попал на невольничий рынок где-нибудь в гарзитских землях. Мерзкое ощущение. Но еще хуже было то, что подойдя к последней девушке, я окончательно убедился, что несмотря на многообразие выбора, никакой нечисти мне не представили.
  -Это точно все?- повернувшись к переминающемуся с ноги на ногу барону, спросил я.
  -Да,- кивнул Трикушон и обратился к кастеляну,- Действительно же все?
  Сэр Борлет понуро отвел взгляд, на что тут же обратил внимание хозяин замка:
  -Ну, чего жмешься? Говори!
  -Милорд...- неуверенно начал мужчина,- Я не хотел вас тревожить напрасными речами, но...
  -Говори же не тяни!
  -Одна из служанок исчезла. Я узнал об этом, когда вы беседовали с господином Рихардом и посчитал сию новость не столь важной...
  -Ах ты...- барон замахнулся, но тут же успокоился,- Немедленно пошли на ее поиски!
  -Прошу вас, не спешите,- прервал их я,- Сам справлюсь. Так будет быстрее. Сэр Борлет, не могли бы вы попросить слуг найти какую-нибудь вещь, принадлежащую сбежавшей?
  -Вещь? Зачем вам?- удивился рыцарь.
  -Не спрашивай и делай, как он велит,- буркнул барон, на что кастелян лишь озадаченно кивнул и побежал выполнять мою просьбу. Трикушон повернулся ко мне,- Ты уверен, что найдешь ее без помощи моих людей.
  -Да,- кивнул я.
  Он задумался на несколько секунд, затем взволнованно спросил:
  -Может следует приказать закрыть городские ворота?
  -Не стоит,- спокойно ответил я,- Это вызовет лишнюю панику. К тому же вампиры по своей природе ужасно жадные. Она не оставит свою добычу, а покинув город не сможет высасывать энергию из вашего сына.
  -Я обещал отдать тебе виновницу. Ты убьешь эту гадину?- искорки гнева блеснули в глазах моего собеседника.
  -Посмотрим.
  Через несколько минут к нам подбежал запыхавшийся кастелян и протянул скомканную тряпку:
  -Ее простыня,- пояснил мужчина,- Достаточно?
  -Вполне.
  Я взял из его рук грязный комок, простыней названный лишь ради приличия. Под изумленные взгляды рыцарей я уткнулся в него носом. Закрыв глаза и сделав глубокий вдох, я, к своему полному удовлетворению, убедился в правильности моих догадок.
  Вернув "простыню" удивленному кастеляну, я задрал голову и несколько раз принюхался. Цель была найдена.
  
  Горожане глядели на меня как на опасного сумасшедшего. Еще бы: высокий не бритый мужик в черном длинном плаще, при мече -- ни дать не взять, наемник, бегает от прилавка к прилавку и что-то вынюхивает. В прямом смысле слова.
  Но мне, как обычно, было плевать на их мнение. Сейчас люди вокруг всего лишь декорации. Есть только я, моя цель и моя жертва. Все.
  Я давно уже перестал стыдиться того, что получаю необъяснимое удовольствие от погони и преследования. Что поделать - такова моя суть. К тому же сейчас та, за кем я гонюсь, трясется от страха, терпкий запах которого тонкой струйкой разносится по улице. Естество молодой вампирши, почувствовав энергию более сильного хищника, завизжало, гоня свою хозяйку подальше от замка. Неудивительно, что она улизнула до моего прихода. Однако город дамочка не покинет... не сейчас.
  Свернув с главной улицы, какое-то время я блуждал по тесным закоулкам. Посланные бароном, наплевавшим на мой отказ, солдаты, по идее должные мне помогать, где-то безнадежно заплутали. Ну да бес с ними. Все равно только бы мешались сейчас - когда я обнаружил ее.
  Запах и энергия вампирши красной извивающейся лентой вели к последнему домику, выстроенному почти у самой городской стены. Поняв это, я остановился метрах в пятидесяти от него. Потратив пару секунд на традиционное раскидывание мозгами, я рванул в противоположную сторону.
  Сделав несколько кругов по кварталу, я остановился, закрыл глаза, глубоко вдохнул и насилу приглушил собственную энергию. Теперь даже для энергетического вампира я выглядел как самый обычный человек.
  Закончив с подготовкой, я вернулся к логову своей цели. Дверь была заперта. Пришлось ломать. Среди груды перевернутой мебели без сознания валялся лысый дедок. У мужчины не было видимых травм. Полежит и встанет.
  Она наконец-то заметила меня. Но было уже поздно. Не скрываясь более, я рванул туда, где меня ждала моя жертва.
  Взлетев по лестнице на второй этаж, я мгновенно нырнул в ближайшую комнату.
  Это было небольшое квадратное помещение с маленьким окном, старенькой, но на вид довольно крепкой двуспальной кроватью и невзрачным платяным шкафом. Вампирша, дрожа всем телом, стояла, прислонившись спиной к стене и выставив вперед обе руки. Мне она показалась совсем девочкой - ей было не больше восемнадцати лет. Конечно, в этом возрасте женщины зачастую уже имеют по несколько детей, но и выглядят они иначе. А это миленькое личико с тонкими губами и острым носом смотрело на мир такими наивными голубыми глазками, что могло бы разжалобить кого угодно. Хотя нет. В полном злобы и ужаса лице вампира только проживший долгую жизнь мог разглядеть суть.
  Для прислуги юная особа была слишком хорошо одета: длинное васильковое платье с белыми ажурными узорами по тону удивительно совпадало с цветом глаз.
  Я недолго разглядывал свою жертву. Всего лишь полмгновенья. Потому как едва я оказался в комнате, она резким движением руки запустила в меня энергетический заряд, сопроводив его истерическим криком:
  -Кто ты такой?! Что тебе нужно от меня?!
  Небрежно, словно отмахиваясь от надоедливой мухи, я отбил невидимый шар в сторону. Он врезался в шкаф, громыхая, раскурочил тому двери и разметал содержимое. Я же медленно двинулся к ней:
  -Я пришел за твоей головой, малышка,- спокойно ответил я.
  Еще два заряда полетели в мою сторону. Легко уклонившись от них едва заметным движением корпуса, я продолжил свое наступление.
  -Стой!!! Не подходи ко мне!!!- срывая голос, визжала она. Неконтролируемые слезы струились из глаз девчушки. Ее светлые волосы взлохматились и стали похожи на пучок соломы. Энергия вокруг вампирши начала пульсировать. Она готовила что-то грандиозное. Что-то, что являлось на тот момент высшим проявлением ее мощи.
  Решив выказать толику уважения своему противнику, а может просто, чтобы не особо напрягаться, я потянулся к рукояти меча. Стремительным движением высвобождая клинок, я встретил ее атаку. Она не была похожей на прежние неощутимые выпады. В этот раз девушка сконцентрировала всю свою силу. Я почувствовал, как меч легко входит в огромный энергетический сгусток и, словно гигантский невидимый кусок сыра, разрубает того пополам.
  Стены дома взорвались в двух местах за моей спиной, не выдержав атаки вампирши. Будь сейчас кто-нибудь под окнами - ему несдобровать.
  Потратив все силы на последний выпад, девушка не удержалась на ногах и уселась на задницу. Я молча подошел к ней и приставил лезвие к нежной белоснежной шейке.
  -Прошу вас, не убивайте!- взмолилась она, смотря на меня глазами, полными слез,- Пожалуйста! Я сделаю все, что вы пожелаете!!!
  -Все-все?- ехидно переспросил я.
  -Абсолютно!
  -Тогда перестань пить жизнь из баронского отпрыска,- холодно бросил я.
  Ее взор преисполнился еще большим отчаяньем. Она громко всхлипнула и опустила голову:
  -Не могу...- тихо прошептала вампирша,- Я пыталась это сделать, когда поняла, что вы меня преследуете, но не смогла...
  -Я так и думал,- сухо ответил я,- Что ж... тогда умри!- не отводя взгляда от девушки, я замахнулся мечом.
  -Нет!!! НЕТ!!! НЕЕЕТ!!! Пожалуйста!!!- взревела она, бросаясь мне на шею.
  Ударив ее навершием в грудь, я отбросил жертву на место. Она упала, словно мешок зерна. Уперевшись рукой в пол, вампирша продолжала реветь, но уже не пыталась поднять головы. Полнейшая безнадежность чувствовалась в каждом ее всхлипе. Похоже, стоя на краю смерти, девочка начинала понимать, что такое жизнь и что такое сила.
  -Эй,- я слегка пнул ее по ноге,- Скажи, как ты стала вампиром?
  Моя жертва ответила не сразу. Мне пришлось пнуть ее еще пару раз. Сильнее. Лишь тогда вампирша очнулась и обреченно подняла глаза:
  -Год назад в трактире,- всхлипывая через каждое слово, начала она,- Ко мне подошла женщина и стала рассказывать всякие небылицы. Например про то, как можно обрести силу и возвыситься. Мне было не особо интересно, но ритуал оказался настолько простым, что я невольно запомнила его... а когда мне действительно было плохо я...- она замолчала.
  -Ты провела ритуал дней восемь назад?- тут же спросил я, прекрасно понимая, что передо мной, что называется, новорожденная.
  -Пять,- всхлипнула она.
  -Ясно... Хотела наказать барончика?
  Ее глаза безумно округлились, девушка слегка покраснела и разревелась с новыми силами, перед эти неуверенно кивнув.
  Все понятно. Похоже на легкое ведьминское внушение. Хоть церемония действительно несложная, но вот так вписать в голову девицы древние знания не каждый может. Вот только зачем ведьме эта девчонка? Ладно, хватит думать.
  -Что ж...- издалека начал я,- Было интересно поболтать, девочка, но мне нужно заканчивать с работой.
  За наш недолгий разговор она должна была скопить немного энергии. Я ждал очередной атаки. Но ее не последовало. Вместо этого молодая вампираша, видимо решившая что, раз я с ней разговариваю, значит и убивать не стану, уставилась на меня и залепетала:
  -Пожалуйста! Пожалуйста! Пожалуйста!!! Пощадите!!! Простите!!! Пожалуйста!!!
  -Боишься меня?- леденящим душу голосом я прервал ее щебет. Она судорожно кивнула. Я продолжал,- Правильно делаешь. Люди боятся сверхъестественных существ типа тебя, ну а тебе подобные трясутся в страхе перед теми, кто стоит выше. Но то, что ты испытываешь сейчас, не сравнится с тем, что испытаешь через несколько секунд. Истинный ужас.
  Ее глаза, казалось, готовы были выскочить из орбит. Громкий крик заблудился где-то в горле девушки, так и не выскочив наружу. Практически не дыша, не двигаясь, словно превратившись в статую, она смотрела как моя тень, заполняя всю комнату, приобретает очертания гигантского зверя. И когда пасть этого зверя сомкнулась на шее вампирши, она потеряла сознание.
  Так-с... не сказать, что мой план провалился полностью, но на половину уж точно. После ритуала прошло немного времени, и объединение закончиться еще не успело, но то, что девчонка изрядно покушала баронского отпрыска, сыграло свою роль. Да, я поглотил ее темного духа, но он успел оставить часть своей силы в ней и, что более важно, пробудить ее собственные силы. Теперь понятно, почему неизвестную ведьму заинтересовала именно эта особа. Любой человек может стать вампиром или же оборотнем, но тот, кто изначально живет с избытком жизненной энергии, в последствие будет куда более могущественней обделенных этим Даром.
  Именно над таким экземпляром я склонился в этот момент. Убить ее что ли? Я провел острием меча по бесчувственному телу. Но как-то это не правильно... Чего после драки кулаками махать? А может оставить здесь? Но тогда, стоит мне покинуть Трикушон, барон закончит начатое мной. Можно еще попросить стражников выкинуть ее за ворота... Однако, наделенная силой женщина без цели и денег страшнее урагана...
  Остается лишь одно.
  Я закинул безвольную тушку на плечо и двинулся к выходу.
  
  Опять же под изумленные и испуганные взгляды горожан я направлялся в замок, когда столкнулся с "помогающими" мне стражниками. Что б от них была хоть капля пользы, я послал доблестных воинов помочь пострадавшему старику и его дому, сам же продолжил путь.
  Сияющий от счастья барон вместе с кастеляном и неизвестными мне рыцарями уже ждал меня у ворот. Он было кинулся навстречу спасителю его рода, когда увидел то, что я нес на плече.
  -Я обещал отдать вам ее, и я сдержу слово,- голос Трикушона был весел. По окружающему феодала аромату я мигом догадался, что он уже успел отметить чудесное исцеление своего единственного наследника. Так же к своему удовлетворению, я отметил и уважительное обращение к своей персоне.
  -Благодарю,- кивнул я.
  -Нет-нет! Это я вас благодарю! Сэр Борлет!- скомандовал он, протягивая руку, на которой тут же оказался увесистый кошель,- Вот, возьмите,- я поклонился, принимая оплату,- И вот это, тоже,- поднатужившись, барон стянул с указательного пальца массивный золотой перстень с красным рубином,- для вас, мне ничего не жалко!
  -Рад был помочь, ваша светлость,- я был приятно удивлен таким щедрым подарком.
  -А я рад, что обратился к вам за помощью,- продолжал улыбаться счастливый мужчина,- Но позвольте вопрос?
  -Конечно.
  Трикушон вновь уставился на принесенную мной тушку:
  -Что вы собираетесь с ней делать?
  -Не знаю...- пожал плечами я,- Может быть продам алхимикам для опытов. Им не хватает подобного материала. А может стану пытать, пока не умрет...
  -Вот! Правильно! Так с ней и надо!- еще сильнее обрадовался мой собеседник.
  -Ваша светлость,- своей серьезностью я несколько умерил его пыл,- Что насчет еще одного условия нашего сотрудничества? Вы расскажите мне, где Брэндон?
  Барон окончательно перестал веселиться и даже несколько стушевался, опуская взгляд. Затем, неуверенно ответил:
  -Да... помню. Это я тоже вам обещал. А посему буду откровенен, как и подобает рыцарю. На западе мои владения упираются в Медный Хребет. А, как известно, горы полны всяких тварей. И вот месяц назад с них спустился один из гоблинских кланов и принялся грабить мои земли. Столкнувшись с ними, я понял, что могу потерять большую часть своих солдат. А этим обязательно воспользуются соседние баронства и графства. Поэтому когда в Трикушоне появился охотник на чудовищ, я попросил его договориться с гоблинами...
  -Вы отправили Брэндона одного?!!- взревел я, но заметив, что рыцари схватились за мечи, тут же взял себя в руки,- Он... мертв?
  -Нет, что вы,- заверил меня барон,- жив. Пока...
  -Пока?- держать себя в руках было очень сложно, однако, покрошить всех в замке не лучшая идея...
  Трикушон замялся, не зная как сказать мне то, что вертелось у него на языке. В итоге сказал, все как есть:
  -Гоблины требуют выкуп! Громадную сумму! У меня нет таких денег...
  Врет, собака... Просто не хочет платить за никому не нужного наемника. В том и состоит значимость нашего брата для власть имущих. Однако, Брэндон нужен мне, а значит, нужно сделать все, чтобы его вернуть.
  -Сколько они хотят, и что за клан?- деловито спросил я.
  -Твари просят две тысячи золотых! А клан, это... как его...
  -Кровавые Мародёры,- помог своему господину сэр Борлет.
  Тьфу! И сумма неподъемная и враг несговорчивый. Придется сыграть по их правилам.
  -Ладно. Мне все предельно ясно. Спасибо, что рассказали,- я широко улыбнулся присутствующим,- Могу я попросить вашу светлость об одолжении?
  -Все что угодно,- растерянно пробормотал барон.
  -Прошу, дайте гоблинам ответ, что соберете необходимую сумму, но нужно время. Договоритесь о встрече ровно через две недели. В полдень у озера Фонси. Там мы обменяем Брэндона на деньги. Прошу вас сделать лишь это. Остальным займусь я.
  -Хорошо, я понял... Но что именно вы собираетесь делать?
  Я внимательно посмотрел на него и, хитро улыбнувшись, ответил:
  -Собираюсь привести туда настоящего мастера переговоров с гоблинами. А теперь, прошу простить меня. Времени в обрез.
  Я попрощался с бароном и его рыцарями, погрузил бесчувственное тело на лошадь и, запрыгнув в седло, покинул город.
  
  Решив немного срезать путь, я свернул с тракта и ехал через золотое пшеничное поле. Крестьяне невольно поглядывали в мою сторону, но как только замечали бесчувственное тело, перекинутое поперек лошадиного крупа, испуганно отворачивались.
  За сутки, что прошли с тех пор, как я покинул Трикушон, я успел изрядно подустать. Во-первых, приходилось постоянно поддерживать тушку, болтающуюся позади меня да так и не решившую прийти в сознание. А во-вторых, едва Бертильда, повинуясь команде моих пяток, ускорялась, незапланированная пассажирка начинала подпрыгивать и биться головой о живот кобыле. Лошадь пугалась, приходилось останавливаться и успокаивать ее.
  Понимая, что так могу не успеть обернуться за две недели, я зло сплюнул. В этот момент за моей спиной послышался какой-то шорох. Повернувшись, я увидел что горе-вампирша, ворочая головой, начала приходить в себя.
  -П-р-р,- остановив лошадь, я спрыгнул на землю и быстрым движением спустил девушку.
  Сидя в траве, моя попутчица с трудом разлепила глаза. Она удивленно поглядела по сторонам, хлопая ресницами. Озадаченное лицо выдавало всю тяжесть мыслительных процессов, проходивших в ее голове. Внезапно она, словно что-то вспомнив, подскочила на месте, уставившись на меня:
  -Где я?! Я уже мертва?! Вы убили меня?!- затараторила вампирша.
  Я тяжело выдохнул и покачал головой. Да уж, после произошедшего соображала девчонка очень туго.
  -Успокойся,- безучастно произнес я,- Ты жива. Я забрал тебя из Трикушона вчера, за что можешь сказать спасибо.
  Она непонимающе глядела на меня. Пришлось объяснять:
  -Иначе бы барон тебя казнил. Ясно?
  -Да,- кивнула она, после неуверенно добавив,- Спасибо...
  -Пожалуйста. А теперь, раз ты пришла в себя, можешь идти на все четыре стороны.
  Она вытаращила глаза. Быстрота мышления пока что не вернулась к бедняжке (а может, она обделена ей с рождения). Спустя пару секунд на дне ее голубых глаз показалась черная бездна отчаяния. Проступили слезы. Она быстро отвела взгляд и сказала куда-то в траву:
  -Мне некуда идти.
  Я догадывался об этом.
  -А мне какая разница,- ответил я, запрыгивая в седло,- Ты очнулась, а значит можешь о себе позаботиться. Бывай!
  -Постойте!- вскочив на ноги, она вцепилась мне в стремя,- Прошу вас, возьмите меня с собой!
  -Зачем?- тут же спросил я.
  -Говорю же вам, мне некуда пойти!
  -Нет,- я дернул ногой,- Это не правильный ответ. Еще варианты будут?
  -Я.. э-э...
  -Понятно...- я припустил Бертильду, оставляя позади неразумную девчонку.
  -Я буду вам стирать и готовить!- раздалось у меня за спиной.
  -Думаешь, я не в состоянии сам этого сделать?- вновь остановив лошадь, я ухмыльнулся через плечо,- К тому же, ты уверенна, что именно такой участи для себя хочешь?
  Бертильда шла очень медленно. Я сдерживал ее, ожидая, что же будет дальше. Для себя я уже решил, при каком условии возьму девчонку с собой. Я не настолько хорош, чтобы бескорыстно помогать всем подряд, но и не такая сволочь, чтобы всех подряд бросать. Встречаются люди, способные заинтересовать меня. А она уже и не была человеком в полной мере.
  Позади послышались легкие быстрые шаги. Моя вчерашняя жертва обогнала нас с Бертильдой и бухнулась на колени прямо перед лошадью. Если бы я вовремя не дернул поводья, кобыла бы пробила череп отчаянной девушке.
  -Господин,- прижав лоб к земле, взмолилась вампирша,- прошу взять меня в ученицы. Я хочу научиться владеть своими силами, так же как и вы, и жить свободно, ни от кого не завися!
  Я с трудом сдержал умиленную улыбку. Поняла, значит, дурочка, что к чему! Не много наивно и по-детски, но в целом мне нравится такой подход. Однако, стоит проверить:
  -Ты уверена, что не хочешь жить обычной жизнью? Женить на себе какого-нибудь крестьянина? Нарожать от него детей?
  -Кто меня порченную и без приданного возьмет?!- подняв голову, слегка надулась она, но тут же взяла себя в руки,- Прошу прощения, Господин.
  -Значит, хочешь стать моей ученицей?- не обращая внимания на ее обиды, спросил я.
  -Да, Господин.
  -Что ж... мне приятно, что ты об этом просишь. Мой ответ - нет.
  -Нет?- вскочила девушка на ноги, едва снова не напугав лошадь,- Но почему?
  -Потому,- спокойно начал я,- что у меня никогда не было учениц. Я просто не знаю, как их готовить,- усмехнулся я, девушка же заметно погрустнела, опустив голову на грудь. Казалось, она готова снова разреветься,- Однако, если действительно хочешь учиться у меня,- продолжал я,- могу сделать своим учеником. Если попросишь.
  Непонимающим взглядом она уставилась на меня. Затем робко спросила:
  -Учеником? Что вы имеете в виду, Господин.
  -То и имею,- пожал плечами я,- будешь носить мужской костюм, откликаться на мужское имя, говорить о себе в мужском роде. Ну и, конечно же, не заглядываться на парней. Как-то так...
  -Зачем это?- изумилась она.
  Так веселее - чуть было не ответил я, но вовремя спохватился. Все-таки совсем перегибать палку уж не стоит.
  -Вот станешь моим учеником, объясню,- небрежно бросил я.
  -Хорошо,- сокрушённо произнесла она,- Прошу вас, Господин, позвольте мне стать вашим учеником.
  -Позволяю,- кивнул я,- Залазь на лошадь. Мы, между прочим, спешим.
  Обрадовавшись, она подбежала к Бертильде и, не дождавшись от меня помощи, с горем пополам залезла на круп. Мы наконец-то двинулись в путь.
  
  -Держись за луку, а не за меня,- отрезал я, почувствовав робкое прикосновение у себя на талии. Она покорно исполнила приказ,- Кстати, как тебя зовут?
  -Хлоя,- тихо произнесла девушка.
  -Хлоя...-задумчиво повторил я,- Значит для остальных будешь Хлодвиг.
  -А как мне называть вас, Господин?
  -Так и называй,- хмыкнул я,- можешь Учитель. А вообще, мое имя Рихард Том'эсон.
  Дальше ехали молча. Она стеснялась заговорить со мной, я и не настаивал. Я снова стал Учителем... Я уже и забыл, каково это. За долгую жизнь у меня было много учеников. В кого-то из них я вложил лишь основные знания и привил необходимые навыки. Кто-то же стал мне по-настоящему родным. Правда, таких было всего-навсего двое. Тех, с кем связь Учитель-Ученик становилась настолько крепкой, что даже время не смогло оставить на ней и маленькой ржавчины. Станет ли Хлоя третьей? О-о-очень сомневаюсь...
  В пути я несколько раз украдкой поглядывал на свою новую игрушку. Чувствовалось, что девушке неудобно ехать без седла. Возможно, даже больно. Но к своей чести она не жаловалась, лишь изредка смахивая рукавом предательские слезы.
  Солнце катилось к закату, когда впереди показалась крепостная стена и врата маленького торгового городка Гэрин. Я остановил лошадь и повернулся к своей ученице:
  -Сейчас же, слезай с Бертильды. Вот там,- я указал направо от тракта,- бежит ручеек. Умойся и приведи себя в порядок. Бродяжек по вечерам в город не пускают.
  Было видно, что ее оскорбили мои слова, но Хлоя промолчала и послушно пошла умываться.
  Ее не было около получаса. За время ожидания я даже успел заскучать. Но вот, проводив взглядом очередную спешащую в город телегу, я услышал шорох и повернул голову. Не сказать, что девушка постаралась на славу, но, в целом, результат не плохой: дорожная пыль смыта, волосы приглажены, ну а платье почищено.
  -Ты долго,- буркнул я,- Залазь скорей.
  Мы едва успели въехать в Гэрин перед самым закрытием городских ворот. Опоздай на пару минут, пришлось бы опять спать под открытым небом.
  Петляя темными пустыми улочками, мы быстро добрались до постоялого двора. Я расседлал лошадь и загнал ее в стойло, где Бертильда тут же уткнулась мордой в кадушку с водой.
  Нежно погладив уставшее животное, я направился к дверям трактира, улыбаясь перспективе выспаться на мягкой пастели. Хлоя все это время молча следовала за мной, покорно свесив голову и лишь иногда поглядывая по сторонам.
  Жизнь в шумной, трещащей по швам от хмельного народа зале кипела, как забытый на огне котел. Разномастное сборище бесновалось, отмечая завершение очередного трудового дня. Большая часть - местные жители - торговцы, ремесленники, закончившие смену стражники. Были и более серьезные люди - пузатые заезжие купцы, спускающиеся вниз лишь вместе с охраной, для того чтобы сыграть с кем-нибудь в кости, да присмотреть, по возможности, себе развлечение на ночь в лице любой доступной женщины.
  -Приветствую,- кивнул я трактирщику, подойдя к стойке,- есть ли у вас свободные комнаты?
  Он оглядел меня и мою спутницу с ног до головы, явно прикидывая, водятся ли у нас деньги. Желая помочь мужчине, я невзначай откинул черную прядь волос рукой так, чтобы трактирщик мог отчетливо разглядеть золотой перстень, подаренный мне Трикушоном. Пузатый усач расплылся в улыбке и радостно сообщил:
  -Как раз для вас и вашей супруги у нас есть прекрасный номер с двуспальной кроватью.
  -Хорошо. Беру,- кивнул я, краем глаза замечая покрасневшие щеки Хлои,- Принесите туда пять порций жареного мяса, какой-нибудь гарнир и кувшин красного вина.
  
  -Посиди пока,- я указал на кровать ученице, после того как уставшая, но не перестающая улыбаться, официантка проводила нас в номер. Хлоя робко уселась на краешек, ну а я скрылся в маленькой комнатке, где стояла кадушка, полная холодной воды. Аккуратно прислонив меч к стене, скинув плащ, куртку и рубашку (между прочим, большая редкость в этих краях, где люди до сих пользуются туниками да камизами) я помыл голову и оплеснул тело. Подумав несколько секунд, я снял штаны да сапоги и помылся полностью. Хвала Небу! Смыв пыль и грязь, я словно стал легче на несколько килограммов. Можно было конечно попросить натаскать горячей воды, ну да и так сойдет.
  Одевшись, я с радостью обнаружил, что ужин уже ждет меня на столе. Развалившись на стуле, я подозвал свою ученицу:
  -Возьми себе чуть-чуть мяса и жареную капусту. Разлей вино по кружкам и приступай к трапезе.
  Вдоволь наевшись, я наблюдал, как Хлоя робко копается в тарелке, будто боясь съесть лишнего.
  -Расскажи мне о себе,- велел я, откидываясь на спинке стула.
  -Что вас интересует, Учитель?- неуверенно спросил она.
  -Все. Где твои родители? Как ты жила раньше?
  Девушка ненадолго задумалась, после чего начала свой рассказ:
  -Мой отец был главой торговой гильдии в Виллентриге. Мать ему во всем помогала. Мы жили дружно и счастливо...- она замолчала, затем опустила глаза,- Но однажды, когда родители плыли на корабле с партией какого-то дорогого груза... на них напали пираты. Папа и мама погибли...- было видно, что слова даются ей с трудом,- Дядя сказал, что будет о нас заботиться. Но он постепенно прибрал к рукам все, что оставил после себя отец. Брат воспротивился этому, но...- она вновь замолчала и сделала солидный глоток вина,- Это было его первое плаванье. Дядя впервые доверил ему большое дело, но... Снова напали пираты! Все выглядело как несчастный случай, но я знаю, кто за это в ответе! Боясь за свою жизнь, я сбежала из дому. Я перепробовала множество работ прежде, чем оказалась в замке Трикушона, ну а там...
  -Достаточно,- махнул рукой я,- Я понял. Читать умеешь?
  -Да,- кивнула она,- родители уделяли большое внимание нашему с братом образованию.
  -Уже неплохо,- улыбнулся,- Что насчет верховой езды?
  -Ну...- замялась она.
  -Значит научишься,- прервал ее я,- Но учти, я не буду из-за тебя сбавлять темп. Свалишься с лошади - сама виновата. Возвращаться за тобой не стану.
  -Хорошо,- быстро ответила она.
  -И запомни, я не терплю нытья. Если что-то не нравится, тебя никто не держит. Усекла?
  -Да, Господин.
  -Вопросы ко мне есть?
  Она замялась и робко произнесла:
  -Вы обещали ответить, почему я должна быть именно учеником, а не ученицей.
  -Что ж,- хмыкнул я,- это просто. Будет очень стыдно, если мою ученицу попользуют какие-нибудь пьяные наемники. Будь уверена, с такой работой ты часто будешь с ними сталкиваться. Поэтому, пока сама не сможешь за себя постоять, будешь Хлодвигом.
  Честно сказать, даже я в тот момент не понял ее реакцию. Сначала Хлоя надулась, затем на пару секунд задумалась, глядя куда-то в потолок, а потом, широко улыбнувшись, кивнула.
  -Ладно,- сказал я,- все остальное завтра. А сейчас пора спать.
  -Господин,- прошептала девушка, краснея,- а как мы будем спать?
  -Как-как. Лежа,- ответил я, прекрасно понимая, что она имеет в виду.
  -Но кровать ведь одна?- выпалила она.
  -Да,- кивнул я,- кровать мне. Ты и на полу неплохо выспишься.
  
  Ведомые Сэром де Лелем - рыцарем в красном сюрко6, мы вошли в тронный зал. Он был поистине огромен и роскошен. Высокие потолки подпирали массивные колонны, на стенах висели дорогущие гобелены, изображающие легендарные победы королевского рода. Недостаток солнечного света, сочащегося из узких оконных проемов, с лихвой восполняли свечи, горящие в бесчисленных настенных канделябрах.
  Хозяин замка вальяжно развалился на громадном золотом троне. От гуляющих по замку сквозняков он кутался в теплую алую мантию, подбитую горностаем. По команде сопровождающего нас рыцаря каждый из нас приклонил колено.
  Король Велорена Фердельк V, явно не желая лично разговаривать с жалким безродным сбродом, лениво кивнул. Мы встали.
  -Ваше величество,- начал Сэр де Лель,- Позвольте представить вам наших новых воинов. Отряд отборных наемников с радостью будет сражаться за вас...
  Пока рыцарь расписывал наши заслуги, я глазел по сторонам. Помимо короля в зале находились еще две крайне влиятельные особы, о которых де Лель рассказал нам раньше. Одной из этих особ был главнокомандующий войсками Велорена Сэр Бастиан - могучий рыцарь в сверкающем хауберке, выглядывающем из-под двуцветного черно-желтого сюрко. Лысина сэра Бастиана сверкала даже ярче его доспеха. Главнокомандующий сидел по левую руку от короля на высоком обитом бархатом кресле и с интересом нас разглядывал. По правую руку его величества, закинув ногу на ногу, на краешке мягкого кресла сидела женщина в фиолетовом шелковом блио - достопочтенная Леди Зерьвильда - главная советница короля. Происходящее как будто ее абсолютно не интересовало, она высокомерно разглядывала свои гладкие ногти на длинных тонких пальцах. Острые черты лица добавляли надменности этой женщине, и лишь вьющиеся до плеч угольно-черные волосы чуть смягчали картину.
  Сэр де Лель объяснял нашу задачу. Позже к нему присоединился главнокомандующий. Король временами что-то поддакивал. И только она продолжала молча разглядывать свои ногти, я же исподлобья смотрел на нее. Передо мной не обычная советница. Дама по правую руку от короля - ведьма. Именно ведьма, а не женщина наделенная Даром. И, скорей всего, устами его величества раздаются ее приказы. Но почему-то в ней я не чувствовал того зла, той мерзости, что обычно присуща ведьмам, коих за сто пятьдесят с лишним лет я сталкивался неоднократно.
  Внезапно она подняла голову, и наши глаза встретились. Пронзительные черные глаза ведьмы, словно говорили мне, что она знает, кто я, и знает, что я знаю, кто она.
  
  Я резко открыл глаза и сел на кровати. Прошлое значит снится... Неужели и правда старею? Увидев ее во сне, я внезапно понял, как же сильно мне её не хватает. Совсем расклеился старый дурак!
  Сквозь мутное окно начали пробиваться первые лучи солнца - пора собираться. Я громким окриком разбудил ученика и отправил его приводить себя в порядок. Наспех умывшись и позавтракав, мы пешком, дабы дать Бертильде больше времени на отдых, отправились на рыночную площадь.
  Хоть и было раннее утро, но улицы города уже походили на свежую кучу навоза, облепленную мухами. Женщины шныряли между торговыми рядами в поисках лучших продуктов для завтрака своих мужей. Торговцы и торговки, учтиво улыбаясь, старались содрать как можно больше. Ремесленники открывали свои мастерские, а нищие и убогие занимали заранее распределенные места.
  Хлоя молча брела за мной, поглядывая на ювелирную лавку и, как она считала, незаметно вздыхая. Похоже, девушка сейчас прощалась со всеми дамскими цацками, готовясь примереть грубый наряд мужчины-наемника. Успокаивать и подбадривать ее у меня не было ровным счетом никакого желания. Пусть привыкает. Если повезет и доживет до того прекрасного момента, когда никто не рискнет ей указывать, она еще сможет позволить себе подобную дребедень. Вот только захочет ли?
  Первым, согласно моему маршруту, был портной. Его лавку можно было бы назвать просторной, если бы все свободное пространство не съедали деревянные стеллажи забитые тканями, что называется "на любой вкус и кошелек". Улыбчивый хозяин - низенький мужчина в сливовом щегольском костюме приветствовал нас из-за высокого прилавка.
  -Добро пожаловать, чем могу помочь?
  -Доброе утро,- кивнул я и выставил перед собой удивленную Хлою,- ее брат-близнец поступает ко мне в ученики. Сейчас, к сожалению, он занят и присутствовать здесь, как вы видите, не может. Поэтому все замеры будем снимать с нее,- я подтолкнул девушку вперед,- У нас очень мало времени. На пошив костюма точно не хватит. Поэтому прошу вас поискать в закромах. Уверен что-нибудь да найдется,- плохо скрываемое недовольство омрачило лицо торговца, я поспешил немного сгладить углы,- Зная, что мастера своего дела не любят подобные заказы, плачу авансом,- я положил на прилавок одну золотую монету. Заметив, что портной все еще сомневается, я тяжело вздохнул и высыпал еще пятьдесят серебряных.
  Лицо мастера тут же просияло:
  -По рукам! Что именно вам нужно?
  -Примерно такой же наряд как у меня,- я расстегнул металлическую фибулу, снимая плащ.
  -При всем уважении,- замялся торговец,- боюсь, подобных вещей у меня нет.
  Еще бы, в Риэдоне только столичные модники могли бы похвастаться такими одеждами. Хоть мне и нравилось это королевство, одеваться я старался как можно удобнее, а не как принято здесь. Одной из причин моей любви к плащу является именно нежелание лишний раз привлекать к себе внимание. Думаю понятно, что полностью это сделать не удается, но на меня хотя бы не глазеют как на иноземца. Уже успех.
  -Хорошо,- ответил я,- Подберите что-нибудь похожее. Главное удобное и не броское. В остальном, полагаюсь на ваш вкус.
  Призадумавшись на пару секунд, портной заискивающе подмигнул мне:
  -У меня есть то, что вам непременно подойдет. Уверяю вас! Кое-что, что случайно оказалось у меня, но...- он развел руками и скривил достаточно забавную рожу. Я догадывался, что должен значить этот жест.
  -Сколько?- обреченно выдохнул я.
  -Еще пятьдесят серебряных,- как ни в чем не бывало произнес он.
  Такие деньжищи за кота в мешке... смотри мне, если продашь какую-нибудь ерунду, при случае наведаюсь в гости - мысленно пообещал я, но пятьдесят звонких монет выложил.
  Мужчина обрадовался и подбежал к Хлое, держа в руках веревку с равномерно завязанными узелками. Девушка немного дернулась, и портной поднял взгляд на меня:
  -Вы позволите?
  -Конечно,- пожал плечами я. Мастер, принявшись за работу, начал кружить вокруг моей ученицы со своим измерительным прибором,- Оставляю ее на вас,- произнес я, однако, поглощенный делом мужчина, похоже меня не услышал. Ну и черт с ним. Я обратился к Хлое,- Пройдусь пока по остальным лавкам. Никуда не уходи. Жди меня здесь.
  Я вышел на улицу и двинулся в сторону оружейной лавки. Безусловно, мы могли бы сэкономить на костюме, найдя какого-нибудь горе-подмастерья, одного из тех, кто одевает небогатых горожан. Однако, мне необходимо, чтобы одежда на Хлое хорошо сидела и не сковывала движения. Раз уж я трачусь на нее, будет глупо, если дуреха, запутавшись в собственных нарядах, помрет в первой же стычке.
  Встреча с оружейником больно ударила по моему кошельку. Конечно, стоимость, к примеру, рыцарских доспехов, оружия и коня сопоставима со стоимостью сразу нескольких деревень. Причем вместе с людьми, постройками и скотом. Хоть я не замахивался на дворянские стандарты качества, но и покупать кухонный ножик своему ученику не собирался - я приобрел достойный обоюдоострый одноручный меч с прямой крестовиной и пробкообразным навершием.
  Торговец лошадьми так же обогатился после моего визита. Я купил каурого жеребца, седло, уздечку да прочие мелочи и отправился на рынок. Пополнив запасы провианта, я с горечью осознал, что теперь у меня не наберется и одного золотого. Да, сумма-то осталась вроде крупная: одному можно неделю снимать лучший номер какого-нибудь трактира и пировать там же от пуза. Но, для путешествия, полного неожиданностей... Мелковата.
  Как бы то ни было, завершив приготовления, я вернулся в лавку портного. Мой поход занял около трех часов. Этого времени вполне хватило мастеру, чтобы подогнать валяющиеся в его закромах вещички под Хлою. Мы положили обновки в седельную сумку, быстро перекусили в трактире, забрали Бертильду и, наконец-то, двинулись в путь.
  
  Обучение верховой езде проходило по принципу "Смотри и делай, как я". Жеребец Хлои чувствовал неуверенность своей новой хозяйки и позволял себе разного рода вольности. То головой дернет, вырывая поводья из рук наездницы, то резко остановится, то и вовсе встанет на дыбы. К чести моей ученицы, каким-то чудом она держалась в седле, не жаловалась и не кричала. Поняв, что седока никак не сбросить, постепенно конь стал более покладистым.
  Отметив, что Хлоя более-менее освоилась, я ударил пятками Бертильду, переходя на рысь. Плетущийся за нами жеребец тоже поднял темп. Бросив взгляд через плечо, я заметил безвольный мешок, подпрыгивающий в его седле. Что ж, если она быстро не научится ловить ритм свой лошади, то непременно отобьет себе одно место.
  После трех часов тряски, моя ученица с горем пополам выучила первый урок. Хоть и не особо грациозно, словно подбитая утка, переваливающаяся с лапы на лапу, она вставала на стременах и садилась, порой попадая мимо ритма. Ну хоть так. Времени на совершенствование ее навыков у нас с лихвой.
  -П-р-р,- я резко остановил Бертильду посреди пустого тракта и развернулся, чтобы видеть Хлою. От неожиданности она едва не врезалась в нас на своем жеребце,- Слазь с лошади.
  Мы спешились, я привязал поводья к ветви старого ясеня и приказал своей подопечной сделать так же.
  -Бери свои обновки и дуй переодеваться,- я махнул рукой в сторону густых зарослей, растущих справа от дороги.
  Девушка изумленно уставилась на меня глазами, настолько широко распахнутыми, что между ее веками можно было спокойно провести пару-тройку кораблей без опаски наткнуться на рифы-ресницы:
  -Прямо здесь?- подавленно произнесла она.
  -Хочешь, можешь и здесь. Но лучше, все же за деревьями.
  -Но ведь...- начала было Хлоя, однако я перебил ее:
  -Послушай, почему думаешь, ты покинула город в платье? Потому что странно, когда в трактир входит девушка, а выходит парень. Стало быть, Хлодвиг должен появиться впервые там, где никого нет.
  -А...- увидев ее румянец, я сокрушённо выдохнул.
  -Во-первых, запомни: у ученика не должно быть секретов от учителя. А во-вторых подсматривать я не стану. Это не к чему. Вряд ли я там увижу что-то такое, чего не видел раньше.
  Она насупилась, сгребла в охапку вещи и скрылась в густой листве. Я достал бурдюк с вином и сделал несколько глотков, чтобы утолить жажду. После чего уселся в теньке, прислонившись спиной к дереву.
  Мимо проехала телега, на которой, болтая ножками, сидели двое торговцев. До меня донеслись обрывки их разговора:
  -В общем, зря я ездил в эту Галдею. У тамошнего пасечника похитили дочь, и он запустил дела. Пришлось за медом ехать в соседнюю деревню, в итоге разница в цене получилась не такая, как хотелось бы.
  -Дочь похитили?- удивился его товарищ, не обращая внимания на рыночные проблемы коллеги,- Странно, у трактирщика в Мериго та же напасть. Девчушки едва исполнилось шесть, как она словно сквозь землю провалилась.
  -А этой и пяти не было,- покачал головой торговец медом.
  Их беседа заинтересовала меня. В другое время я бы непременно догнал купцов и расспросил детали. Но сейчас мне было не до похищенных девочек. У меня у самого похитили.
  Ждать Хлодвига пришлось достаточно долго. Я даже успел задремать, но услышав легкие шаги и треск веток, тут же поднялся на ноги.
  Из леса на дорогу вышла девушка в длинном черном плаще, полностью скрывающем фигуру.
  -Отдерни плащ,- приказал я, и Хлоя послушно развела запахи своей накидки в разные стороны.
  Что ж, я был относительно доволен работой портного. Вещью, которая, по мнению мастера, "нам непременно подойдет" оказалось бордовое мужское котарди7, застегнутое на деревянные пуговицы и подпоясанное кожаным ремнем. В Риэдоне последнее время котарди встречались все чаще и чаще, но все равно пока еще считались скорее иноземной диковинкой, нежели обыденностью.
  Темные облегающие штаны из грубой ткани были заправлены в черные сапоги из мягкой кожи, доходящие до колена. Странно. Штанов в этих землях практически не носили. Чтобы понять, что именно надето на девушке можно было бы заглянуть под подол котарди. Но я не стал. Просто спросил:
  -Шоссы?
  Она неуверенно кивнула. Да...этот предмет одежды мне всегда казался странным. Но не мне его носить, так что ладно. При случае стоит купить ей все-таки нормальные штаны.
  Как бы то ни было, Хлодвиг оказался достаточно женоподобным. Черт с ним с лицом, но две выпуклости в котарди портили вид. Грудь у девушки была не особо большая, но облегающая одежда подчеркивала ее. Я тяжело вздохнул и принялся рыться в седельной сумке.
  -На,- протянул я Хлое сверток батистовой ткани, которую иногда использовал для перевязок,- Во время следующего привала подвяжешь себе грудь, чтобы не сильно выпирала. Однако, не злоупотребляй этим и на ночь снимай, а то действительно Хлодвигом станешь
  Она в очередной раз покраснела, но ткань взяла. Оставалось прояснить еще кое-что.
  -Что будем делать с твоими волосами? Так тебя мало кто за парня примет,- с напором спросил я.
  -Что прикажете, Господин,- обреченно ответила она. Столько боли и страдания было в ее голосе, что я невольно подумал о том, что стоит, наверное, быть помягче. В слух же произнес:
  -Отрежем их?
  Она подняла на меня умоляющие глаза, но тут же опустила и сокрушенно произнесла:
  -Если скажете отрезать, значит отрежу.
  -Ладно,- махнул рукой я,- можешь оставить,- неподдельная детская радость мгновенно заиграла в ее глазах,- Но это значит лишь то, что ты всегда будешь носить капюшон. Если хоть раз кто-то посторонний увидит тебя без него, значит останешься без волос. Обрею наголо!
  Хлоя лихорадочно закивала и тут же накинула на голову глубокий капюшон.
  -А теперь, продолжим путь!- велел я, запрыгивая в седло,- И да. Повесь на пояс свой меч. Тебе пора привыкать к оружию.
  
  Когда начало темнеть, мы свернули с тракта и разбили лагерь. Сидя на поваленном дереве у костра, я жевал мясо, думая о ней. О своей Зерьвильде. Где она? Как она? В порядке ли она? С тех пор, как я покинул дом, нет-нет, да и забредали в мою голову гнусные мысли, которые тут же гнал поганой метлой. Она жива! Я чувствую это! Иначе не может быть. Иначе, мне не зачем...
  -Учитель,- робкий голосок выдернул меня из хоровода привычных дум,- можно спросить?
  Я молча кивнул.
  -Куда мы едем?
  Честно сказать этого вопроса я ждал еще вчера.
  -В торговый город Виретон,- равнодушно ответил я.
  -Зачем?- уже увереннее произнесла она.
  -Навестить моего давнего друга. В Виретоне он известен как Слепой булочник Крит,- усмехнулся я.
  -Ваш друг - булочник?- изумилась она.
  -А что тут такого? Не самый обычный, конечно, но все же...
  -А...- она хотела спросить что-то еще, но я ее перебил.
  -Остальное узнаешь потом. Сейчас же займемся твоим обучением. Как и полагается, начнем с теории,- отодвинув подальше тяжелые мысли, я переключился на свою ученицу,- Скажи... М-м-м, например, что ты знаешь о вампирах, энергетических вампирах и оборотнях?
  -Ну...- замялась девушка,- Вампиры пьют кровь, оборотни едят людей, а... - стесняясь сама себя, Хлоя все-таки выдавила,- энергетические вампиры - жизненную энергию людей.
  Что ж... знания на уровне деревни. Вроде есть, но охватывают лишь верхушку айсберга, коими полнятся Северные Моря.
  -Не совсем точно,- покачал головой я,- Начать нужно с того, откуда вообще берутся эти создания. Тебе уже известно о ритуалах. Любой человек может совершить необходимое таинство и переродиться по собственному желанию, как, например, сделала ты,- она зарделась, я же, не обращая на это внимания, продолжал,-Для энергетических это единственный путь. Они не могут плодить себе подобных в отличие от оборотней и вампиров. Тем же достаточно укуса. Но и тут не все так просто. Вампиры часто охотятся стаями. Поэтому их жертва после укуса не успевает переродиться, так как ее кровь полностью уходит на прокорм этим тварям. Оборотни же обычно встречаются по одному либо по двое. Больше - редкость. Но и этого количества достаточно, чтобы обглодать человека до косточек. С этим понятно?
  Хлоя, увлеченно слушая мой рассказ, кивнула. Я отпил вина и продолжил:
  -Для общего развития ты должна понимать, что все эти сволочи не представители других рас, как гоблины, эльфы, гномы и иже с ними. Это - нелюди. Бывшие люди. Те, чьи тела и души объединились с темными духами и переродились в нечто новое. По сути, сам ритуал или укус не делает из человека нелюдя. Он выступает своего рода маяком для бесформенных, лишенных сознания сгустков энергии. Однако, если этот маяк создан, то спастись уже невозможно. Человек перерождается и начинает охотиться на других людей,- я сделал небольшую паузу, но тут же продолжил:
  -И тут встает главный вопрос - как же этих тварей убить? Существует много сказок и легенд, преисполненных разным враньем. Но есть в них и толика правды - обычный человек одолеть нелюдя не в состоянии. По крайней именно так принято считать. Это может сделать лишь тот, кто с рождения наделен особой силой. И ты, как раз, одна из таких.
  -Я?- удивленно захлопала глазками Хлоя.
  -И я тоже,- кивнул я,- Но одной врожденной силы мало. Ее нужно активно развивать, учиться ей пользоваться. Этим мы с тобой и будем заниматься каждую свободную минуту. Вставай. Хватит прохлаждаться.
  От теоретических занятий мы перешли к практическим. Отойдя от костра подальше, я велел ученице обнажить меч. Она взяла его двумя руками, неуверенно держа перед собой, словно какую-то палку.
  -Э-нет. Так дело не пойдет,- покачал головой я,- Это одноручный меч и держать его нужно одной рукой. Тем более тебе.
  -Почему именно мне?- удивилась она, но левую руку с рукоять убрала.
  -Неужели непонятно? Хоть я и поглотил твоего темного духа, способности энергетических вампиров в тебе остались. Мы будет оттачивать их, чтобы ты смогла достойно использовать их в реальном бою, а не так, как ты делала это раньше.
  -Я не стану их использовать,- тихо произнесла она, опуская меч.
  -Почему?- не понял я.
  -Ведь тогда мне придется пить жизнь из людей!- поддавшись эмоциям, выкрикнула она, но тут же осеклась,- А я больше не хочу так делать...
  -Ах, это... Глупости. Сильнейшим энергетическим достаточно пройти через какой-нибудь рынок мимо ругающихся торговцев, чтобы насытится. Отрицательная энергия для них лучшая еда. А людям такой симбиоз пойдет только на пользу.
  -Тогда почему вы на них охотитесь? Если они не приносят вреда?
  -Потому как темные духи, живущие в нелюдях, стремятся к разрушению и хаосу. Вот и все. Те, в ком они засели не в силах им противостоять.
  Я быстро выхватил меч и, в мгновенье ока оказавшись рядом с ней, атаковал сверху. Раз в десять слабее, чем мог бы, но достаточно быстро, чтобы Хлоя не успела даже среагировать и поставить блок. Остановив лезвие перед ее головой, от страха вжавшейся в плечи, я, перевернув меч, плашмя стукнул девушку по лбу.
  -Что это было?!- грозно спросил я,- Уже не хочешь обучаться?! Или все же стоит убить тебя и не мучиться?
  -Хочу, Учитель!- быстро ответила она,- Пожалуйста, еще раз.
  -Хорошо.
  На этот раз я ударил еще слабее, и она смогла защититься. Чтобы закрепить успех, я продолжил наносить медленные и легкие удары (которые явно таковыми не выглядели в глазах Хлои). Моя ученица сосредоточенно парировала их. К собственному удовлетворению я отметил, что она всецело углубилась в тренировочный процесс. Даже когда комар укусил ее прямо в нос, девушка не отвлеклась. Поразительная концентрация.
  Когда Хлоя полностью подстроилась под заданный ритм, я начал делать более длительные паузы между ударами. Она не сразу это заметила, но после одного из моих выпадов все же контратаковала. Грубо, размашисто, словно дубиной, при этом неуверенно и слабо. Резким движением я выбил меч из рук девушки.
  -Для первого раза сойдет. Потенциал есть,- невольно похвалил я ее,- Но меч из рук нельзя так просто выпускать. И при этом ты не должна сжимать его слишком сильно - так рука закостенеет, и ты потеряешь в ловкости удара. Понятно?- она молча кивнула,- Отлично, тогда еще раз.
  
  За два вечера, потраченных на занятие фехтованием, я вбил в голову своей ученицы лишь основы. Несмотря на явный талант, ей, чтобы одолеть хотя бы какого-нибудь голодного разбойника, нужно очень много практиковаться. Сейчас же она могла победить разве что мальчишку-пажа с деревянным мечом. Беспомощность Хлои меня немного тревожила. Поэтому третий вечер я решил посвятить тому, в чем у нее был хоть какой-то опыт. Но сначала время теории:
  -Итак, давай проверим, как ты выучила вчерашний урок,- обратился я к девушке за ужином,- Скажи мне, как убить оборотня или вампира?
  -Ну...- неуверенно начала она,- Если я поняла правильно, то, как любое живое существо, но в удар нужно вложить определенную силу.
  -Хорошо,- кивнул я,- А что случится с оборотнем либо вампиром, если скажем во время битвы человек, наделенный этой силой, проткнет им сердце?
  -Они умрут,- быстро ответила Хлоя.
  -И...?- подтолкнул ее к правильному ответу я.
  -И превратятся в обычных людей!- к собственной радости сообразила девушка.
  -А что ты будешь делать, если тебе нужно добыть вампирский клык или, например, хвост оборотня?
  -Хм.... Значит можно убивать их обезглавливанием. Только так после смерти они останутся в...- она задумалась, пытаясь подобрать слово,- в звериной форме.
  -Правильно,- кивнул я,- Теперь убери остатки еды в мешок, и через пять минут начнем тренировку.
  Я встал посреди небольшой лужайки и, расслабившись, задрал голову вверх. Огромная луна, словно жирный герцог в окружении подданных, лениво смотрела на нас. Полнолуние на носу... Что ж, это может быть интересно.
  Я повернулся в сторону своей ученицы. Хлоя послушно выполнила мой приказ и теперь поправляла котарди, стряхивая с него крошки. Странная мысль закралась мне в голову: ее организм, пожалуй, не особо рад ежевечерним физическим нагрузкам сразу после еды. Но другого времени у нас не было, а мечом нужно уметь махать в любое время и в любом состоянии. Пусть привыкает.
  -Сегодня ты не будешь фехтовать,- известил я девушку, когда она подошла ко мне,- но меч все равно держи в правой руке. Левую же используй для энергетических атак.
  -Учитель, я не могу,- понуро ответила она,- После боя с вами я...
  -Я знаю,- кивнул я, перебивая ее,- Поэтому немного "покормлю" тебя.
  -Но я не умею! Мне известен только один метод...- она покраснела и отвела взгляд.
  -И не надейся. Как с баронышем со мной у тебя не выйдет,- хмыкнул я,- Будем действовать по-другому. Я стану высвобождать свою силу, ты же старайся увидеть ее и впитать. Объяснять нечего не буду, твое естество сделает это лучше меня.
  Она хотела что-то возразить, но я жестом пресек любые попытки. Затем глубоко вздохнул и закрыл глаза. Мне предстояла кропотливая работа. Выпустить всю свою мощь и вздохнуть полной грудью, значит до седины напугать бедную девочку. Поэтому нужно быть предельно осторожным и действовать крайне аккуратно. Не люблю я это.
  Почувствовав, как энергия струится по моему телу, я начал легонько "выдавливать" ее через каждую пору. Медленно, но верно собственная сила, словно кокон, начала обволакивать меня. Я выпустил не особо много, поэтому обычному человеку было невозможно ее увидеть. Но она должна. Однако, ничего не происходило.
  Я открыл глаза посмотреть, чем же занята моя ученица. Хлоя пялилась на меня и тужилась всем телом, словно пытаясь выдавить себя из кожи. И как же это понимать...?
  -Ну и что ты делаешь?- обреченно спросил я. Девушка встрепенулась, только сейчас заметив, что я уже какое-то время за ней наблюдаю,- Расслабься и дыши полной грудью. Вдыхай чужую энергию, словно аромат цветов. Наслаждайся этим. А тужиться будешь в другом месте.
  Она насупилась, но моему совету последовала. Внезапно, точно свора голодных собак, кинувшаяся на кусок мяса, высвобожденная мной энергия устремилась к Хлое и в одно мгновенье исчезла, соприкоснувшись с девушкой.
  На секунду я, потерев самообладание, изменился в лице, но тут же взял себя в руки. Девушка, не заметив изумления своего учителя, широко улыбнулась. Очевидно, "еда" ей понравилась. Еще бы... Но так быстро поглотить столько энергии и мгновенно усвоить ее... Похоже, я подобрал монстра...
  -Что ж,- буднично произнес я,- Теперь приступим к боевой тренировке. Твоя задача, атакуя только левой рукой, вынудить меня защищаться мечом.
  Хлоя била сильнее, чем в Трикушоне, что неудивительно, если вспомнить, чью силу она только что покушала. Мне даже приходилось немного напрягаться, отбивая ее удары. Первый отбитый мной энергетический заряд в щепки раскурочил толстый ствол ветвистого ясеня, растущего метрах в двадцати от лагеря. Последующие атаки были не слабее. Наоборот. С каждым разом Хлоя все более умело концентрировала собственную силу, отчего запускаемые ею снаряды раз за разом становились все разрушительнее.
  Когда же мне надоело просто отбиваться, я отправил очередной энергетический мяч обратно хозяйке, невольно усилив его собственной энергией. Не ожидая такой подлости, Хлоя взвизгнула и отлетела на несколько шагов, больно ударившись о землю.
  -Я уже говорил тебе, не расслабляться,- проворчал я,- Раз уж используешь подобные фокусы, то должна и уметь отбиваться от них. Вставай! Еще раз!
  Мы занимались до тех пор, пока она от усталости не начала валиться с ног. Заметив, что продолжать моя ученица больше не в состоянии, я отправил ее спать, сказав, что будет дежурить во второй половине ночи. Я приучал ее охранять лагерь. С точки зрения логики, дело абсолютно бесполезное, ибо пока я рядом, любой хоть немного соображающий монстр обойдет нас стороной. И сплю я чутко. Но с другой стороны, охрана лагеря обязательна в любых походах. Главное, чтобы она не узнала, что только она бодрствует на посту.
  Что же касается тренировки, то я засчитал ее. Меч Хлоя меня так и не вынудила использовать, но одним отчаянным зарядом смогла немножечко обжечь мне мизинец. Уже достижение.
  
  Следующим вечером я приказал ученице использовать вместе меч и энергетические атаки. Пока я вяло защищался, ей это удавалось, но стоило немного поднять темп и перейти в ответное наступление, как девушка поплыла, схватилась за меч двумя руками и начала лихорадочно отбивать мои выпады, полностью забыв, что такое контратака. Никуда не годится...
  -На сегодня хватит,- неожиданно для Хлои, пытающейся в очередной раз подняться с уже порядком вытоптанной травы, произнес я,- Завтра к полудню мы прибудем в Виретон. Здесь недалеко течет речушка, сходи умойся и приведи себя в порядок. Потом ляжешь спать. Дежурить буду первым.
  Она растерянно кивнула, отряхнула котарди, убрала меч в ножны и направилась в указанном направлении. Я проводил ее взглядом, размял плечи и улегся на траву, глядя в ночное безоблачное небо. Огромная полная луна нависала прямо надо мной. Посмотрев на нее пару секунд, я закрыл глаза, погружаясь в пучину своих мыслей.
  Пожалуй, хорошо, что я взял Хлою в ученики. Возня с ней позволяет отвлечься от мрачных мыслей, что осаждали мою голову целый месяц. Путешествуя один, я думал лишь о Зерьвильде. Переживания разъедали душу, я терял уверенность... Теперь же у меня появилось хоть какое-то развлечение. Дело за малым - не угробить его.
  Я резко встал. Пора. Кинув взгляд на пасущихся лошадей и оставленные вещи, я повернулся и направился в сторону реки. За лагерь, оставленный без охраны, переживать нет смысла. Я достаточно долго ездил на Бертильде, чтобы кобыла пропахла моим запахом и даже впитала часть моей энергии. Пока она здесь, никто и близко не подойдет.
  Бесшумно лавируя между деревьями, я глубоко вдохнул и, выдыхая, полностью скрыл свое присутствие. Как же я не люблю все эти мелочные махинации с собственной энергией, но что поделать - охотится так проще.
  Оказавшись рядом с рекой, я услышал, как бешено колотится сердце Хлои. Еще громче раздавались мощные удары двух других сердец. Началось.
  Заметив отблеск лунного света на темной глади воды, я притаился за пушистым, но колючим кустом крыжовника. Меч как влитой лежал в ладони. Из моего укрытия было прекрасно видно бережок узенькой речушки и то, что происходило на нем.
  Хлоя, выставив перед собой клинок, медленно отступала назад, не сводя взгляда со своих противников. По размеру оборотни превосходили девушку минимум вдвое. Длинная серая шерсть переливалась в лунном свете. Шаг за шагом они, двигаясь на задних лапах, приближались к своей жертве. Ближе к моей ученице находилась самка. Она удовлетворенно рычала и махала хвостом, предвкушая вкусный ужин. Слюней, что стекали с раскрытой пасти нелюдя, хватило бы на то, чтобы наполнить целую бочку. Оборотень шла, разведя в стороны передние лапы, готовясь прыгнуть на Хлою и стиснуть ее в смертельных объятьях.
  Моя ученица повела себя достойно. Не знаю, специально ли она выжидала, либо страх сперва парализовал ее мыслительные процессы, но атаковала она как нельзя вовремя. В момент, когда ее противница прыгнула, мощный энергетический заряд ударил в грудь оборотня, отбросив ту на несколько метров.
  Самец хотел уж было вступиться за свою пассию, но самка быстро вскочила на лапы, что-то ему рыкнула и бросилась на обидчицу. Град энергетических зарядов поумерил ее пыл. Однако нелюдь была готова к ним и отбила каждый удар. Но шерсть на передних лапах подпалила.
  Под непрекращающимся обстрелом оборотень медленно продвигалась вперед. Подлинный страх отражался на лице Хлои. Ее сильнейшее оружие не справлялось, и девушка не знала, что делать. В этой ситуации она решилась на отчаянный шаг.
  Подавшись вперед, она замахнулась мечом так, что едва не вывернула руку, и сильно ударила, намереваясь проткнуть противнице сердце. К счастью не смогла. Нелюдь, схватившись за лезвие, выдернула меч из рук моей ученицы и закинула его в ближайшие кусты.
  Хлоя оказалась в безвыходном положении. Глаза оборотня победно сверкнули, она занесла лапу...
  Молниеносный прыжок, и я приземлился в нескольких метрах от поверженного монстра. Волчья голова весело покатилась в сторону ошарашенного самца, а обезглавленная самка, фонтанируя кровью, заливала мою дрожащую от ужаса ученицу.
  -Ну и чем ты тут занималась?- принялся я ругать девушку,- Ты хочешь постичь мое ремесло, при том совершенно не смотришь на придорожные столбы! А на них, между прочим, часто вешают листовки с наградами. Если бы ты была внимательнее, то знала бы, что начальник стражи в Виретоне платит по пять золотых за голову каждого из них,- кивком головы я указал на оборотней,- Из-за тебя мы чуть не лишились жалования. Убей ты суку ударом в сердце, чтобы мы делали? Если принесем человеческую голову, нас самих в тюрьму кинут,- Хлоя стояла, раскрыв рот, и пялилась на меня,- Ладно,- смилостивился я,- найди свой меч. Голова второго - твоя.
  Она лихорадочно закивала и побежала искать свое оружие. Я повернулся к оборотню. Самец не отводил взгляда от останков своей возлюбленной. От той, что сопровождала его всегда и везде, неважно в человеческом они были обличии или в волчьем. Он тяжело дышал, взгляд монстра капля за каплей наливался кровью. Наконец бочка его страданий заполнилась доверху. Оборотень задрал морду к небу и воем, преисполненным отчаянья и боли, громко завыл.
  -Не переживай,- успокоил я его,- Скоро ты отправишься в след за ней.
  Он резко опустил голову и уставился на меня. Ярость, которая его распирала, была настолько сильной, что, казалось, скоро разорвет беднягу. Не желая ее сдерживать, нелюдь бросился в атаку.
  Его движения мне казались чрезвычайно медлительными. Легко и непринужденно я уходил от каждого выпада, развлекая себя тем, что после каждого неудачного удара моего противника, я оставлял на его шкуре неглубокие порезы. Схватка со столь слабым оборотнем представлялась мне не сложнее утренней прогулки по саду. Главной трудностью в ней было не убить врага раньше времени.
  Краем глаза я уловил какое-то движение в кустах - Хлоя нашла меч. Ну наконец-то! А то я уж начал скучать. Увернувшись от очередного удара, я, поднырнув под лапой нелюдя, пронзил его брюхо своим клинком и, навалившись на противника всем весом, сбил того с ног. Вогнав меч по самую рукоять, я пригвоздил захлебывающегося собственной кровью врага к земле.
  -Шевелись, Хлодвиг,- крикнул я,- Не забывай, посторонний видел тебя без капюшона, так что если не отрубишь ему голову, я отрублю тебе волосы.
  Моя речь подействовала на нее и через несколько мгновений, девушка, вся в крови самки, стояла рядом со мной, занося меч для удара. Оборотень одарил нас злобным взглядом и устало закрыл глаза.
  -Руби!- скомандовал я, но Хлоя колебалась,- Руби, если хочешь продолжить обучение у меня.
  Она зажмурилась и ударила. Монстр вскрикнул. Меч лишь наполовину вошел в горло нелюдя. Оборотень пока еще был жив - нужно поторапливаться:
  -Открой глаза и руби! Руби!
  Хлоя последовала моему приказу и нанесла еще два судорожных удара. Девушка успела как раз вовремя. Оборотень умер от обезглавливания.
  -Всегда смотри на того, кого лишаешь жизни,- напутственно произнес я,- А теперь иди, смой с себя кровь, собери головы, возвращайся в лагерь и ложись спать. Я разбужу тебя, когда придет твой черед дежурить.
  
  С самого утра было пасмурно, изредка маленькие холодные капли падали с неба. Но полноценный дождь, несмотря на усилия ветра согнать все свинцовые тучи в одну большую монолитную субстанцию, так и не начался.
  Мы молча ехали по оживленному тракту. Взад-вперед шныряли груженые повозки и торопливые всадники. Впереди уже некоторое время виднелись могучие каменные врата Виретона.
  -Заедем в город по-отдельности,- произнес я,- Сначала я, через пять минут - ты. Сдашь наши трофеи начальнику стражи и остановишься в трактире "Танцующий леший". Помни, чтобы ни случилось - мы не знакомы. Когда придет время покинуть Виретон, я дам тебе знак. И не забывай, что ты - Хлодвиг. Все понял?
  -Да, Учитель,- кивнула она и, помешкав пару мгновений, робко спросила,- Но зачем это? Я опять буду приманкой?
  -Нет,- усмехнулся я,- Не в этот раз. Воспринимай происходящее как урок самостоятельности. Не более того.
  Сказав это, я припустил Бертильду, оставляя Хлою плестись сзади.
  Торговый город встретил меня шумом, гамом и бешеной суетой. Кроме того в Виретоне отвратительно смердело. Запахи помоев, подгнивших овощей и фруктов, экскрементов, учтиво оставленных лошадками да бездомными дворнягами, и застоявшегося пота смешались в раздирающий мой чувствительный нос унисон. Пришлось спешно приглушить собственное обоняние, чтобы не сойти с ума.
  Толпы людей, словно волны, качающиеся из стороны в сторону, были поглощены собственными заботами. Они жили в этом клоповнике, не обращая ровным счетом никакого внимания на окружающую их тесноту и грязь. Тот, кто рожден для городской жизни, может быстро найти здесь работу и сумеречные перспективы. Этого добра в торговых городах навалом. Мне же всегда больше нравились тихие маленькие деревушки.
  А вот мой лучший друг - слепой булочник Крит, изрядно от меня отличается. В свое время он, оставив родню и прежнюю "работу", переехал сюда. Говорил, что ему хочется жить полной грудью, среди абсолютно разных людей, познать жизнь, что называется, во всех ее проявлениях. Полностью достичь желаемого у него не получилось. Виной тому внешний вид Крита: его громадной фигуре может позавидовать любой рыцарь, а вышибалы рядом с ним чувствуют себя прыщавыми подростками. Но сильнее всего отпугивает привыкших мыслить стереотипами горожан голова Крита - бычья ряха, от носа до макушки обмотанная черной тряпкой. По легенде ткань скрывает ужасные ожоги, которых стыдится пекарь.
  Но ни косые взгляды соседей, ни завязанные глаза не помешали Критрексу стать лучшим булочником Виретона, работающим исключительно на заказ. Не помешало ему и то, что он был вождем гоблинского клана "Горный Клинок".
  Уже на подходе к двухэтажному дому Крита я увидел настораживающую картину. Перед входом толпился народ, горланя и пытаясь попасть внутрь. Некоторые же наоборот - выходили с черного хода, неся вещи, явно принадлежавшие моему другу. Вот один тащит резной дубовый стул. У того в руках тяжеленный котёл. А этот и вовсе вцепился в старенькую метлу. Что здесь, бес его дери, происходит?
  На мой вопрос ответил мужчина в темной тунике с вышитой на груди золотой розой - гербом Виретона:
  -Господа,- с порога дома моего друга громогласно произнес он,- прошу вас расходиться. Все вещи булочника распроданы. Теперь осталось только подготовить к продаже недвижимость.
  Толпа недовольно заурчала и начала рассасываться. Я же так и остался стоять на улице в полном недоумении. Неужели Критрекс умер? Не может быть... Он сильнейший воин в клане, среди людей в схватке с ним мало кто может продержаться и минуту! Может от болезни? То же бред - гоблин никогда не жаловался на здоровье и, по меркам своей расы, был еще достаточно молод.
  За разъяснениями я хотел сначала обратиться к представителю Магистрата, но вовремя увидел горожанина, запоздало выходящего из дома Критрекса. Мужчина любовно поглаживал серебряное ожерелье, столь выгодно приобретенное на распродаже чужого имущества.
  -Добрый день, Господин,- поздоровался я,- позвольте вас отвлечь?
  -Чем могу помочь?- любезно улыбнулся он, пряча украшение в карман.
  -Не подскажите, что здесь происходит? Где булочник, живущий в этом доме?
  -А, Господин Крит?- равнодушно переспросил горожанин,- Так он арестован за долги. Проигрался с потрохами в кости заезжему купцу, а расплатится не смог.
  Что за вздор?! Да, Критрекс любил и умел играть, но не настолько же сильно, чтобы ставить целый дом? К азартным играм он всегда подходил с умом и осторожностью: проигрывал ровно столько, сколько мог позволить себе проиграть, а выигрывал не более трех раз подряд. Народ всегда удивлялся, как он может встать и уйти, если ему так "прет"?
  Много вопросов... Кроме того, что Крит - мой лучший друг, без него мне не спасти Брэндона, а без Брэндона...
  -Спасибо, уважаемый, за рассказ,- вновь обратился к своему собеседнику,- Могу я задать еще один вопрос?
  -Конечно,- пожал он плечами.
  -Я видел, вы приобрели симпатичное ожерелье на распродаже, могу я на него посмотреть поближе?
  -Зачем?- тут же насторожился мужчина.
  -Быть может, я смогу предложить вам за него нечто более ценное,- заискивающе ответил я.
  -Х-м... не думаю. Но смотрите, раз вам так интересно,- он достал украшение и, крепко держа обеими руками, показал мне серебряный кулон, напоминающий две держащие синий сапфир ветви, перелётанные между собой. Сомнений быть не может...
  -За сколько вы купили его?- глядя в глаза горожанину спросил я.
  -Не важно,- быстро ответил он,- Я искал подарок жене и нашел его.
  Судя по одежде мужчины, эту вещицу, столь дорогую сердцу Критрекса, он купил чуть ли не за бесценок. Обычно в таких случаях новый хозяин (то есть тот, кто обыграл Крита) осматривает приобретенное имущество, забирая что-то себе. Остальное же за весомый процент продают местные власти. Не дорого, лишь бы продать. Видимо кулон сразу не заметили, а после приняли за безделушку.
  -Думаю, вашей супруге понравится этот подарок, но я уверен, что она больше будет рада, если кроме подарка вы принесете домой еще и кучу денег.
  -Что вы имеете в виду?- заинтересовался мужчина.
  -Я дам вам десять серебряных!
  -Вздор!- крикнул он,- Я и то заплатил за эту ерунду пятнадцать!
  -Хорошо,- быстро сориентировался я,-Двадцать пять!
  -Минимум сорок!
  -Тридцать!
  -Сорок!
  -Послушайте,- с напором в голосе произнес я,- Даю вам тридцать один серебряный. Это вдвое больше, чем вы потратили, и две кружки хорошего пива сверху. Больше не дам. Не настолько для меня важна эта игрушка.
  Мужчина глубоко задумался. Тяжёлые неповоротливые мысли отражались испариной на его большом лбу. Наконец-то он произнес:
  -По рукам.
  Выкупив амулет, я направился в сторону городской тюрьмы. Я не раз бывал в этом городе раньше. Миновав торговый квартал, срезав через переулки, где даже днем мало кто рискнет ходить, пройдя мимо борделя и повернув направо у церкви, я оказался на месте.
  Городская тюрьма представляла собой подвал с отдельным входом. Над ней возвышалось здание местного гарнизона. Именно сюда Хлоя должна была прийти, чтобы обменять оборотничьи головы на золото у начальника стражи.
  Около дверей, опираясь на алебарду, скучал стражник то и дело поправляя сползающий шлем. Рукава его кольчуги выглядывали из-под бело-синего сюрко. На груди сияла золотая роза. Мужчина вяло взглянул в мою сторону.
  -Чего вам?- буркнул он, смешав в голосе презрение и нормы приличия.
  -Могу я повидаться с заключённым?
  -Конечно. Вот только для начала нужно оказаться за решеткой,- хмыкнул он.
  -А иначе никак?
  -Только с разрешения представителя Магистрата.
  Разрешение это мне не получить. Простому наемнику даже в ратушу попасть не удастся. Самое большее с кем я могу поговорить, так это со стражей у входа.
  Делать нечего, придется искать того самого "заезжего купца", которому так крупно проиграл Крит. В городе конечно много трактиров, но действительно уважающие себя люди останавливаются в "Танцующем лешем". Не зря я именно туда отправил Хлою. В своих странствиях я давно пришел к выводу, что по возможности лучше переплатить за комнату. Только так можно действительно отдохнуть. Ну а если нужна информация, хочется подраться или напиться в веселой компании, то тогда да - дешевые трактиры то, что нужно.
  Решив срезать сквозь рыночную площадь, я невольно стал свидетелем драматичной сцены:
  -Герта, ну ты что? Не реви,- бедно одетая женщина пыталась утешить торговку яблоками,- всех клиентов распугаешь.
  -Ну как же,- всхлипывала в ответ Герта - дама лет двадцати пяти с покрасневшими от слез глазами,- ее нет уже второй день! Вот был бы Фредерик жив...
  -Да не переживай ты, найдется твоя Бруна,- сама не веря своим словам отвечала утешительница,- чай не маленькая уже - почти семь, сообразит как домой попасть.
  Хм... опять исчезновение детей. Надеюсь, Орден уже занимается этим. Если они всерьез возьмутся за дело, малышки вернуться домой. Ежели нет... Придется страдающим родителям забыть своих чад и сосредоточится на производстве новых.
  Тряхнув головой, я продолжил путь. "Леший" располагался в самом центре торгового квартала, чтобы его основным клиентам было удобнее вести дела. Здание, выложенное из крупного серого камня, имело три этажа, что для трактиров огромная редкость. Порог заведения охраняла деревянная фигура лешего, повергавшая непривычного человека в ужас своим жутким видом и габаритами, на две головы превосходя даже самых высоких прохожих.
  Отдав поводья расторопному конюху, я вошел внутрь. Трактир действительно отличался от своих более дешевых собратьев. Первое, что удивляло -просторный зал с аккуратно расставленными пустующими столиками. Он превосходил обычные трактирные залы минимум в полтора раза, при том что плотность посетителей ввиду высоких цен тут была явно ниже. Бросались в глаза и яркие, расписанные сюжетами местных легенд стены - плод кропотливой работы цеховых мастеров. Ну а колоссальных размеров люстра больше подходила главному залу какого-нибудь небольшого замка, нежели питейному заведению.
  Не считая трактирщика, окинувшего меня презрительным взглядом, в зале было семь человек. Торговец, разодетый в изумрудного цвета наряды соседнего с Риэдоном Эмруда, пухлыми окольцованными пальцами что-то пенял своему виретонскому коллеге. Здешний купец лихорадочно кивал, периодически вытирая капли слюней, коими во все стороны брызгал жрущий куриный окорок гость. За спиной приезжего, словно два истукана, стояли могучие темнокожие фигуры. Их суровые татуированные лица, поросшие колючей щетиной, смотрели на мир холодными глазами профессиональных убийц. Внешний вид мужчин, одетых в черное, а так же сабли с широким лезвием, висящие на их поясах, выдавали в охранниках торговца гарзитских наемников.
  Остальные трое - холенный, щиплющий лютню бард, надрывающий глотку любимой всеми балладой о битве при Ларадоне, одиноко обедающий купец и скрывающий в глубинах капюшона лицо юноша, тихо жевавший вишневый пирог в самом темном углу.
  Я подошел к трактирщику - высокому лысеющему мужчине с выдающимся свидетельством его достатка, распложенным между грудной клеткой и поясом.
  -Чем могу помочь?- буркнул он.
  -Здравствуйте,- улыбнулся я,- Слышал, в городе появился превосходный игрок в кости. Вот, хотел бы проверить свои умения.
  -А деньги-то есть?- надменно хмыкнул мой собеседник.
  -Для начала хватит,- я стянул с пальца кольцо, подаренное бароном Трикушоном, и показал его трактирщику.
  -Неплохо,- одобрительно кивнул он,- Думаю, господин Фираделли сыграет с вами. Но он пока занят,- трактирщик кивнул на жирного эрмудского купца,- Возьмите что-нибудь выпить и подождите.
  Под высокомерный взгляд хозяина питейной я высыпал последние гроши ради кувшина вина. Цены и вправду кусались. Если бы я был скупее и не переживал, что мой Хлодвиг может заинтересовать пьяных мужиков, точно не отправил бы его сюда. Хоть Хлоя и довольствуется одним пирогом, но если из-за всей этой неясности с Критрексом мы не покинем город до вечера, и она снимет в "Лешем" комнату, то на ужин и завтрак может уйти половина вырученных за оборотней денег... Что в мои планы уж точно не входит.
  Ждать пришлось недолго. Я даже не успел одолеть свой кувшин, когда место рядом с Фираделли освободилось. Трактирщик подошел к купцу и что-то шепнул тому на уху. Торговец улыбнулся и махнул мне рукой.
  -Хочешь сыграть с мастером? Милости прошу!- он любезно указал на освободившейся стул,- Сколько ставишь? Говорю сразу, по мелочи не играю.
  -Вот. Все, что у меня есть,- я протянул ему перстень,- На три игры хватит?
  -О-о-о,- купец с интересом разглядывал кольцо,- Отличная штука. Где взял? Украл?
  -Что вы, конечно нет. Подарили.
  -Ну ладно. Ставлю против двадцать золотых. Играем в городок8 до трех побед в закрытую.
  -Как это?- я сделал вид, что не понимаю.
  -Ты играть-то умеешь?- надул щеки иноземец,- Ладно,- выдохнул он,- объясню. Ставим доски вертикально, чтобы загородиться от противника. Держим их одной рукой, другой кидаем кости. Затем обе руки на доску. Можно перебрасывать один раз. Тогда поднимаешь доску, берешь кости, которые хочешь перебросить, ставишь доску и бросаешь. После по очереди вскрываемся. Это новые правила. Все по ним играют,- продолжал важничать купец.
  На самом деле правила не такие уж и новые. Лет сто пятьдесят назад я играл по ним в Империи. Видимо до Эмруда они только сейчас дошли. Что уж говорить о Риэдоне...
  Фираделли подозвал трактирщика, и тот принес нам две гладкие доски да пару наборов костей, после чего встал недалеко от нашего столика, приготовившись наблюдать за игрой. Купец же скомандовал:
  -Начали. Бросай первый.
  Я бросил кости и положил руку на доску. Пять деревянных кубиков кружились в танце, иногда задевая друг друга. Наконец они начали останавливаться. Первым остановился камушек с изображением одного листа клевера. Затем с тремя. Потом еще раз с тремя. На двух последних же выпали единички. Квартал9.
  Мой противник тоже бросил кости. Выражение его надменного лица изменилось.
  -Перебрасывать будешь?- фыркнул он.
  -Да, господин. Что-то какая-то ерунда у меня выпала,- я поднял доску и к изумлению присутствующих, сгреб все пять костей, разрушая хорошую комбинацию.
  У моего противника был только дом 10 четверок, его он оставил, остальные же камушки поднял.
  Вновь отгородившись, я бросил кубики. Всего лишь дом двоек. Я посмотрел на Фираделли. На сей раз лицо торговца сияло. Мысль о том, что он сошелся с неумехой, грела его меркантильное сердце. После своего же броска он и вовсе стал похож на яркую свечу - посади в темной комнате, и рядом с ним читать можно будет.
  -Вскрывайся,- произнес он.
  -У меня две двойки,- радостно произнес я.
  -Ха! А у меня дворец 11 четверок! Я выиграл в этот раз!
  -О нет!!! Как же так!!!- я ударил по столу.
  -Не переживай,- усмехнулся Фираделли,- У нас еще две игры.
  Вот же толстый боров! Уже уверен, что до трех побед ему хватит всего лишь двух игр. Ну посмотрим.
  -Играем!- с азартом произнес я,- На сей раз уж точно выиграю!
  -Бросай,- хмыкнул торговец, хотя по правилам право первого хода чередуется от партии к партии. Но я не стал настаивать и, поставив доску, бросил кости.
  Выпало два дома - четверок и пятерок. Последний кубик же показал шестерку.
  -Перебрасывать будешь?- поинтересовался купец после своего хода. Я же отрицательно покачал головой:
  -Нет. Мне и так нравится. Красивые циферки,- улыбнулся я, продолжая отыгрывать выбранную роль, не переживая о том, что она плохо увязывается с моим внешним обликом. Да, людей могут встречать по одежке, но если суровый с виду мужик ведет себя как слабоумный, бояться его никто не будет.
  Фираделли перебросил кости. После чего буркнул:
  -Вскрывайся!
  Я поднял доску, он одним взглядом оценил мою комбинацию и чертыхнулся. После чего сгреб свои кубики и злобно процедил:
  -Сейчас тебе повезло. Еще раз! Бросай!
  Двойка, единица, тройка, шестерка и пятерка. Всего лишь трактир 12. Но я засиял, как новенький клинок и, опережая вопрос соперника произнес:
  -Ух ты! В прошлый раз не перебрасывал и в этот не буду! Чего портить такую комбинацию?!
  Фираделли засуетился, сделал бросок. Раздосадовано поглядел на кости, поднял доску и, оставив дом троек, перебросил остальные кубики. Торговец сокрушенно покачал головой и проворчал:
  -Ну, что там у тебя?
  -Смотрите! Улица 13!- радостно ответил я.
  Соперник посмотрел на мои кубики и громко расхохотался.
  -Какая же это улица! У тебя цифры не по порядку! Четверки не хватает. Победа за мной!- похвастался он, демонстрируя все тот же дом,- Следующая партия.
  На сей раз у меня действительно выпала малая улица 14. Но когда пришла пора перебрасывать, я, на потеху публики, разбил ее, забрав двойку и четверку. Я уже привык к этим костям. А посему мог себе это позволить. Сыграв за свою жизнь столько партий, сколько и считающие себя настоящими мастерами люди не играют, я научился нескольким интересным фокусам. Все они основаны на том, что в костях нет идеального баланса, так как выгравированные отметины (от одного до шести) нарушают его. А значит, если правильно рассчитать силу броска...
  После перебрасывания, Фираделли не выдержал и, ржа, как сивый мерин,- вскрылся первым:
  -Гляди,- ткнул он на свои кубики,- Вот это называется большая улица 15! А у тебя была малая, и ты ее разрушил. Хотя она бы все равно тебе не помогла,- купец смеялся все громче и громче,- Благодарю за кольцо. У меня три победы.
  -Нет,- улыбнулся я.
  -Не понял?- процедил сквозь зубы Фираделли.
  -Мне кажется, что выиграл я,- мягко произнес я,- Смотрите, у меня нечет 16.
  Он побагровел и злобно уставился на меня. Затем кивнул и произнес:
  -Хорошо. Последняя партия,- Бросай!
  На пару мгновений я задумался, решая как поступить. После чего выбросил площадь 17. Самую маленькую из возможных. На единицах. Мой противник тоже бросил и расплылся в улыбке.
  -Перебрасывать будешь?
  -Неа,- покачал я головой.
  -Тогда вскрываемся одновременно. Насчет три. Один. Два. Три! У меня квартал!!! Старший!- прокричал он, но быстро осекся, увидев мою комбинацию.
  Да уж... было опасно. Всего лишь на шаг впереди...
  -Я выиграл, господин. Забираю ваши двадцать золотых. Спасибо за игру. Мне пора домой.
  Я встал, забрал выигрыш и развернулся. Мысленно не успел даже до двух сосчитать, как потная ладонь схватила меня за предплечье:
  -Погоди. Не горячись,- заискивающе произнес торговец, желая утолить свой азарт,- Давай еще раз сыграем. Поставишь кольцо и мои деньги, а я все, что пожелаешь. Ну, как тебе? Идет?
  -Все что пожелаю?- уточнил я.
  -Ну, в пределах разумного, конечно.
  -Тогда ставьте имущество и свободу моего друга - известного здесь булочника Крита.
  Фираделли непонимающе взглянул на трактирщика. Тот изобразил странный жест, будто обматывает голову невидимым бинтом.
  -А-а-а!- вспомнил торговец,- Того крупного господина? Но это не выгодная сделка...
  -Вы сами предложили,- пожал плечами я.
  -Что ж,- от его заискивания не осталось и следа,- Будь посему. Я согласен,- узкие глазенки мужчины недобро сверкнули.
  Я сел обратно и взял в горсть кости.
  -Бросаем одновременно. Без перебрасывания. Понял?- произнес Фираделли. Я же молча кивнул,- Хорошо. Вперед.
  На сей раз я не раздумывал и не сомневался. Кубики закружились в завораживающем танце. Мое наблюдение за ними прервал преисполненный торжества крик:
  -Да! Есть! Ура! Победа за мной!!!- проорал торговец, откидывая доску в сторону,- Завидуй! У меня - городок 18!!!- двумя руками он указывал на пять кубиков каждый их которых сиял пятью листьями клевера. Практически самая сильная комбинация.
  -Не спешите, господин,- спокойно произнес я, медленно убирая доску и показывая ему самую сильную комбинацию,- У меня - город 19.
  Он стоял с широко раскрытым от изумления ртом и выпученными глазами, расставив руки в разные стороны, напоминая откормленную, чем-то шокированную курицу. К слову другие зрители (не только трактирщик, но и гарзитские наемники) выглядели примерно так же. Первым пришел в себя эмрудский торговец:
  -Не может быть! В жизни не видел два городка в одной игре! Это не возможно! Ты точно жульничал! Не иначе! Словно по команде, охранники с лязгом достали сабли и сделали шаг вперед, ожидая приказов своего начальника.
  -Вы правы, господин Фираделли!- выпалил трактирщик,- Я все видел! Обязательно расскажу стражникам, как он перевернул кости!
  -Отлично, Николас, скорее зови их!
  Все наконец-то встало на свои места. Не сказать, что я сильно удивился, скорее это было более чем ожидаемо, ведь по игре Критрекс ни за какие фантики бы не проиграл этому напыщенному индюку.
  Хозяин трактира, как ошпаренный, вылетел на улицу. Мирно обедавший купец поспешил укрыться в номере наверху. Бард же, обняв свою лютню, попытался вжаться в стену, чтобы не дай Всевышний, не попасть под раздачу. Однако зала певец не покинул, надеясь собрать побольше материала для новой баллады.
  Я медленно встал из-за стола. Наемники приблизились еще на шаг, держа сабли наготове. Юноша, сидевший в углу, вскочил на ноги и положил руку на меч. Я повернулся к нему и, улыбаясь ретивости моего ученика, произнес:
  -Молодой человек, эта разборка вас не касается,- я говорил спокойно, с нажимом в голосе,- Прошу, возвращайтесь к своему вишневому пирогу, и не лезьте в дела взрослых.
  Хлодвиг недовольно фыркнул, но выполнил эту просьбу. Я же обратился к господину Фираделли, спрятавшемуся за широкие спины гарзитов.
  -И что вы это своим милым мальчикам не прикажете напасть на меня? Я же шулер верно? Как и Крит, и уверен, как еще множество людей из разных городов по вашей милости оказавшиеся в долговых камерах?
  -Заткнись!- крикнул торговец,- Мусор, обманывающий людей в честной игре, не смеет так со мной разговаривать! Я всегда играю по правилам!
  -По вашим правилам,- оскалился я,- Где главная задача вовремя дать на лапу Магистрату и обзавестись прихвостнем. Типа этого трактирщика.
  -Замолчи, я сказал!!!- прикрикнул купец, я же быстро выхватил меч, чем заставил его образумится. Гарзиты в очередной раз дернулись.
  -Может стоит немножко укоротить ваш длинный язык, господин Фираделли? А еще лучше - отрезать все пальцы, чтобы больше играть не смогли?
  Я оценивающе взглянул на гарзитов. Они, словно выдрессированные псы, не нападали без команды. Ледяными глазами они высокомерно наблюдали за происходящим, полагая, что со мной у них проблем не возникнет. Мало людей способны одолеть пару обученных наемников из этих суровых песчаных земель.
  Кинув косой взгляд в сторону окна, я с грустью осознал, что хоть и начинало вечереть, до ночи еще далеко. А бегать по городу с толпой стражников на хвосте до того, как обыватели лягут спать, не очень-то хотелось.
  Кстати о стражниках. Они появились именно в тот момент, когда я о них вспоминал. Десяток мужчин выглядящих точь-в-точь как тот, что караулил ворота тюрьмы, быстро окружили меня, выставив алебарды.
  -Бросай меч!- велел один из стражей.
  -Хорошо,- тихо произнес я, выпуская из рук оружие. Клинок вошел лезвием в деревянный пол.
  -Обыщите его!- взвизгнул Фираделли,- Все ценное мне! Законный процент в казну заплачу.
  Они принялись хлопать меня по карманам, но кроме пары кинжалов - один за поясом, другой за голенищем и амулета, выкупленного для Крита, стражники ничего не нашли.
  -Какое красивое ожерелье...- проблеял трактирщик, косясь на медальон.
  -Нравится?- буркнул торговец,- Забирай. С остальным потом разберусь. А вас,- он повернулся к стражникам,- Благодарю за работу. Рад, что такие люди охраняют город!- думая, что не заметно от посторонних глаз, он сунул золотую монетку в ладонь ближайшего к себе стража,- Ну а теперь, можете уводить преступника!
  
  Мне связали руки и, подталкивая в спину острым клинком алебарды, вели в городскую тюрьму. Купцы торгового квартала свирепо глядели в мою сторону. Еще бы, ведь для них преступник - воплощение зла. И не важно, что он совершил - будь то тройное убийство или кража гнилых яблок. А вот стражники наоборот - в глазах торговцев выступали гарантом безопасности и порядка. Естественно отношение к происходящему у людей было бы кардинально противоположное, если бы мы шли через кварталы бедняков, где царила умеренная анархия, и властвовало беззаконие.
  У входа в тюрьму нас встретил уже знакомый мне стражник:
  -Что, все-таки решил навестить своего друга?- ехидно усмехнулся он,- Милости просим.
  Я ответил ему улыбкой и, подталкиваемый алебардами, скрылся в полумраке подземелья.
  В ноздри сразу ударил непередаваемый аромат. Пот, грязь, плесень, моча и другие гадости едва ли не выжигали глаза. Прежде чем я хоть немного адаптировался к этой преисподней, едва дважды не выложил на всеобщее обозрение запасы своего желудка.
  Вдоль холодного, подсвеченного факелами каменного коридора тянулись многочисленные камеры, со стороны похожие на металлические решетчатые клетки. Каждая клетка была под завязку наполнена всевозможным сбродом. Среди них встречались оборванцы, глядящие на мир пустым потухшим взглядом, и злобные рожи, до белизны пальцев сжимающие прутья решёток. Были и такие, кто, забыв о бытие насущном, лежал на соломе и задумчиво разглядывал потолок, витая в неведомых нам пространствах.
  Меня толкнули в камеру предназначенную для мне подобных - шулеров и людей, не потянувших свой игральный долг. Всего таких было пятеро. Скрючившись, сидел в углу хитро щурящийся молодой паренек с распухшим от побоев лицом, закрученными усами и в некогда дорогом, а ныне ободранном бархатном костюме. Видимо юношу, поймав на обмане, сначала как следует проучили и лишь потом сдали стражникам. Хотя стоило все же сперва раздеть. Жалко костюмчик.
  Трое других походили на самых обычных горожан. Если они и умели мухлевать, то лишь играя дома с женами, которые все видят, но спускают с рук. В целом, худосочные косматые мужчины, одетые в какое-то подобие тряпья, явно сюда попали не из-за собственного обмана, а из-за страсти к азарту. Лучше бы пили, право слово!
  Ну и последний, сразу узнавший меня здоровяк, был не кто иной, как Критрекс. Он ни капли не изменился с нашей последней встречи. Разве что туника была грязной, а сам гоблин пах, словно протухшая утка.
  -Рихард?- удивленно пророкотал он голосом, способным останавливать землетрясения,- Что ты здесь делаешь? Зерьвильда явно не одобрит такое времяпрепровождение.
  Я проводил закрывшего дверь стражника взглядом и широко улыбнулся своему давнему другу:
  -Не поверишь, тебя спасаю!- мы крепко обнялись. Этот гигантский медведь едва не расплющил мне все кости.
  -В Виретон ко мне приехал?- осведомился гоблин, усаживаясь на солому. Я разместился рядом.
  -Да, дружище, дело есть. Важное,- произнеся это, я окинул взглядом наших соседей, развесивших уши настолько, что можно было споткнуться,- Но подробности потом.
  -Хм. А потом будет?- хмыкнул Критрекс.
  -А сам-то как считаешь?- ещё шире, чем раньше улыбнулся я.
  -Я не задумывался об этом,- он меланхолично пожал плечами,- Просто сидел здесь и ждал какого-нибудь знамения. Надеялся, что Магистрат все же примет мою сторону.
  -Вот твое знамение,- я ткнул себя большим пальцем в грудь,- А насчет остального ты сильно размечтался. Этот гнусный Фираделли, похоже, неплохо устроился. Зачем ты вообще полез играть с ним?
  Гоблин тяжело вздохнул и отвернулся. Я не торопил его. Времени в запасе хватало. Спустя несколько секунд он сам ответил:
  -Один мой товарищ проигрался ему до трусов. Никому ничего не сказал и тихо повесился, оставив жену с двумя детьми жить на улице...- гоблин понуро опустил голову,- Всем кажется, что сам виноват. А я-то знаю, как играл Мишель - уверенно, но в то же время осторожно. При том никогда не заигрывался. Почти, как я. Он был действительно неплохим игроком,- гоблин тяжело вздохнул и продолжил:
  -Вот мне и стало интересно, кто же смог довести Мишеля до... Ну ты понял. Я нашел заезжего купца, с которым он играл. Как ты уже знаешь, Фираделли обосновался в трактире "Танцующий леший". Хозяином этого заведения является мой давний клиент и...,- на пару секунд Крит запнулся,- как я считал, приятель - Николас. Я доверял Николасу и попросил, как обычно, быть моими глазами. Ну, понимаешь, чтобы лишний раз людей не пугать. А так-то тебе известно, что с практической стороны это бесполезно,- я лишь хмыкнул. Действительно хоть огромная повязка и закрывала гоблину полголовы, жить она ему ничуть не мешала. Все что нужно он и так прекрасно слышал и "видел".
  -Мы много раз действовали таким образом,- рассказывал Критрекс,- Сначала все шло прекрасно. Я быстро понял, что мой соперник не особо хорош. Решил его проучить, но в решающий момент...- он вновь опустил взгляд и тихо закончил фразу,- Николас предал меня. Я знал, что выбросил площадь, но он утверждал, что всего лишь два дома, в то время как у Фираделли был квартал. Начни я настаивать, стало бы только хуже. Тогда бы раскрылось то, что другим знать не надо.
  Я молча кивнул. Критрекс скрывал свою сущность от горожан. Черная ткань прятала уши, больше похожие на лошадиные, и раскосые желтые глаза с черным вертикальным зрачком. Кроме того, давным-давно приняв человеческий облик, гоблин сточил свои острые зубы и ныне, каждый вечер подтачивает когти. Уши, глаза, зубы и когти - его народ не может спрятать даже при трансформации. Ну и еще кожа у них сероватая.
  Конечно, есть некоторые страны в Молодых Землях, где другие расы могут жить спокойно, наравне с людьми. Но преисполненный предрассудками Риэдон к таким уж точно не относился. Здесь если ты не похож на человека, да еще и страшный - то непременно зло в чистом виде. Даже гномов тут не любят. Некоторое исключение эльфы... но и им достается. Правда, в основном заочно, ибо представители этой расы благоразумно в Риэдон не суются. Они вообще мало куда суются - в основном живут на одних и тех же землях тысячи лет.
  -Рихард? Рихард?! Ты меня слушаешь?- вывел меня из раздумий суровый голос.
  -Да. Конечно,- соврал я.
  -Ну тогда ответь, что ты предлагаешь делать в этой ситуации?
  Я ненадолго задумался, ибо ответ был настолько очевидным, что казался неясным и туманным:
  -Хм...- протянул я,- А разве кроме побега есть варианты?
  -Полагаю, перспектива сгнить в этой дыре тебя не радует?- улыбнулся он огромным ртом.
  -Долго гнить придется!- Мы весело расхохотались, не обращая внимания на изумленных соседей.
  Я посмотрел в узенькое зарешеченное окно, через которое все еще пробивались последние лучи солнца. Проследив за моим взглядом, Критрекс прекрасно понял, что сейчас действовать рано. Нужно дождаться ночи.
  -Слушай, Крит,- внезапно для гоблина произнес я,- Как бы то ни было, я рад тебя видеть. Рад, что ты жив. Мне столько нужно тебе рассказать... но сделать это стоит в более приятной обстановке.
  -Чем же займемся сейчас?
  -Не знаю как ты, а я бы вздремнул,- сказав это, я растянулся на лежалой соломе. Гоблин ухмыльнулся и последовал моему примеру.
  
  Холодный осенний ветер пронизывал до костей. Мы ехали по широкому тракту, кутаясь в меховые плащи. Отряд, состоящий из королевских рыцарей и наемников, был большим настолько, что нам пришлось снарядить с собой целый обоз провизии, плетущийся почти в самом хвосте колонны. И все это только для того, чтобы доставить некую важную даму из одного замка в другой.
  Шел второй день нашего пути. К завтрашнему вечеру мы должны были прибыть на место. Отряд двигался медленно и расслаблено. Смешки и выкрики то и дело разрывали монотонный гул десятков голосов.
  Очередной порыв ветра заставил меня напрячься. Запахи, принесенные им, громко кричали: "Вы не одни на тракте!". Я вздрогнул и под удивленные взгляды товарищей припустил коня, ринувшись в начало строя к нашему командиру.
  -Господин, впереди засада!- выпалил я, подъехав к черноволосому рыцарю лет тридцати пяти, бордово-золотое сюрко которого показывало принадлежность мужчины к древнему роду де Лабье.
  -Что за вздор ты несешь, наемник?- возмутился граф,- Разведчики прочесали местность вдоль и поперек! Ты знаешь больше них? Откуда?
  -Ну...- замялся я,- Я чувствую!
  -Ах, он чувствует! А я вот чувствую, что кое-кому сейчас влетит! Возвращайся в строй немедленно! И не смей пудрить мозги другим! Еще одна подобная выходка и высеку в назидание остальным!
  Пришлось подчиниться. Я повернул лошадь, и... воздух наполнил знакомый свист, не предполагающий для нас ровным счетом ничего хорошего. Стрелы и арбалетные болты перемешавшись друг с другом, накрыли грязный тракт проливным дождем.
  Все вокруг заполнили крики, стоны, ржанье лошадей. Наш отряд мгновенно уменьшился. Командным голосом граф де Лабье приказал держать строй. Выжившие после нежданной атаки воины схватились за оружие, готовясь к бою. Сохранить хладнокровие и здравомыслие казалось невозможным - обезумевшие, потерявшие всадников лошади рванули с места, пугая остальных своих сородичей.
  Едва заметным движением корпуса я увернулся от двух снарядов. Моей лошадке повезло меньше. Стрела на несколько сантиметров засела в ее бедре. Бедное животное рвануло вперед, но лишь для того, чтобы арбалетный болт пробил ей шею. Лошадь начала заваливаться на бок, но я успел спрыгнуть и, перекатившись по влажной траве, быстро встать на ноги, выхватывая меч.
  Протяжный боевой клич возвестил о начале атаки войск герцога де Рьёза. Его рыцари вдрызг разорвали наш и без того шатающийся строй. Бегущие за ними пехотинцы, как полоумные, махали обагренными кровью королевских воинов алебардами, а лучники и немногочисленные арбалетчики из леса прикрывали своих товарищей.
  Подгоняемый азартом боя я рванул к карете. Без лишних слов понятно, что она - основная цель наших врагов. Мятежники разумно полагали, что убив главную советчицу короля, они как минимум ополовинят его силы. Слухи об этом доходили даже до наемников.
  Лихой рыцарь, срубив голову одному из наших, летел на меня, приметив новую жертву. Я побежал ему навстречу. Увернувшись от лезвия, я нанес восходящий удар своим клинком, вспоров брюхо вороному жеребцу, а после и его хозяину, не спасенному даже кольчугой.
  Когда до кареты оставалось всего несколько метров, четверо пехотинцев появились передо мной, словно из ниоткуда. Недолго думая, они ринулись в мою сторону. Отбив выпад первой алебарды, я проскользил по ее древку мечом и рассек шею нерасторопному вояке. Полуоборотом уйдя от лезвия другого, я поравнялся с противником и, схватив того за шкварник, резко дернул. Потеряв равновесие враг налетел спиной на алебарду товарища и сбил того с ног. В два шага оказавшись рядом с ними, я вогнал меч в свежую плоть, прикончив обоих. Последний же, оценив ситуацию, спешно ретировался в поисках другого противника.
  Путь к карете был расчищен. Я уж было побежал, когда краем глаза заметил несущуюся на меня лошадь. Ошалевшее животное, раненое в круп, тащило по земле мертвое тело нашего рыцаря, зацепившегося ногой за стремя. Не упуская возможности, я схватил поводья. Пегая не остановилась, а дерни я сильнее, второй раз бы остался без лошади. Ничего не оставалось делать, кроме как, сконцентрировав силу в ногах, прыгнуть и оказаться в седле. Отрубив конечность ненужному пассажиру, я все же смог успокоить лошадку и подвести ее к карете.
  Быстро отворив дверь, я едва успел увернуться от летящего в меня кинжала.
  -Леди Зерьвильда, я из вашей охраны!- быстро сообщил я.
  -Знаю,- кивнула она,- Простая проверка.
  -Нужно уходить. Наш отряд почти уничтожен,- я протянул ей руку. Она, не раздумывая, ухватилась за нее и через мгновенье сидела позади меня. Раненая лошадь пошатнулась, но выстояла.
  
  Проснувшись, я обнаружил, что вся камера спит. В оконце сияла луна, сообщая нам, что пора бы и честь знать. Я попытался растолкать ворчащего гоблина:
  -Подъем, Критрекс. Уверяю тебя, на свободе лучше спится!
  -Ну еще пять минуточек, Рихард. Будь человеком.
  -Подъем!- я пнул его под зад, и мой друг нехотя поднялся на ноги.
  Наши соседи заворочались и тоже проснулись, изумлено разглядывая нас. Я решил, наконец, уже обратится к этим молчаливым зрителям:
  -Господа, сейчас у вас появится прекрасный шанс покинуть это тухлое место. Пользоваться им или нет решать только вам. Однако чтобы поберечь ваш рассудок, прошу в данный момент отвернуться к стенке и не подглядывать.
  Удивительно, но они послушались меня. Я же повернулся к Критрексу.
  -Давай, снеси уже эту решетку.
  -Я?- возмутился гоблин,- Давай сам, мы оба знаем, что тебе это как кусок мяса съесть. А может и легче.
  -Не. Я не хочу людей пугать.
  -А я, по-твоему, хочу? Между прочим, я много лет прожил в этом городе как человек. И покинуть его хочу так же.
  -О, Небо!- возмутился я,- Крит, какой из тебя человек?
  -Получше, чем из тебя,- брякнул он.
  -Очень сомневаюсь.
  Критрекс приводил очередной аргумент, когда я услышал гулкий удар, где-то в коридоре. Слабая волна знакомой силы коснулась моей кожи. Я удовлетворённо хмыкнул.
  -Ладно, не ворчи,- я примиряюще поднял руки,- Похоже, нас итак спасут.
  Щупленькая фигура в черном плаще мелькнула рядом с решеткой. Послышался лязг замка, и дверь отворилась.
  -Кто это?- удивленно спросил гоблин, показывая пальцем на паренька, прячущего лицо в недрах глубокого капюшона.
  -Мой ученик,- беззаботно ответил я.
  Критрекс принюхался, после чего наклонился мне над ухом:
  -Рихард, ты в курсе, что твой ученик - девушка?
  -Поверь мне, у него есть и более серьезные недостатки,- кивнул я, после чего обратился к Хлое,- Молодец. Считай, урок самостоятельности тебе засчитан.
  -Спасибо, Учитель. Вот, возьмите,- она протянула мне мой меч и два кинжала,- Выкупил у того торговца за четыре золотых.
  -Четыре золотых?!! - возмутился я,- Да один только меч стоит больше, чем все состояние этого напыщенного Фираделли!
  Мы побежали по коридорам оставив наших бывших соседей решать, как же использовать неожиданно подвернувшуюся свободу. Почему-то я был уверен, что они так и останутся сидеть в камере. Дать людям то, чего они жаждут - не значит научить их этим пользоваться.
  Около выхода валялся все тот же стражник. Я остановился перед ним и повернулся к Хлое:
  -Скольких еще ты вырубила, пока добралась до нас?
  -Двоих,- тут же ответила девушка.
  -Их тела так же валяются посреди дороги?
  Ее недовольный взгляд был виден даже из-под капюшона:
  -О чем вы, Учитель? Во-первых, я шла очень осторожно, обходя караульных. А во-вторых, хоть на двоих я и наткнулась, стоило скинуть капюшон, как они становились более сговорчивыми и сами отходили в темные углы. Ну а дальше один энергетический удар и все,- в ее голосе набатом звучало самодовольство.
  -Ясно,- кивнул я,- Меньшего от своего ученика я и не ожидал. Значит, у нас есть некоторое время, пока стража очухается и забьет тревогу. Заберем свое добро из трактира и валим подальше от этого мерзкого города.
  -Мне нужно заглянуть к себе домой,- возразил гоблин.
  -Не хочу тебя расстраивать, но там ничего ценного не осталось,- Критрекс мгновенно посмурнел,- Однако, я знаю, где твой медальон. Думаю, меч тоже найдем.
  Свежий воздух мигом наполнил мои многострадальные легкие, когда мы наконец-то покинули вонючие катакомбы. Мы двигались тихо, перебежками, скрываясь от света редких фонарей в темных дворах, прижимаясь спинами к холодным стенам. Вальяжно прогуливающиеся стражники с взведенными арбалетами и не подозревали, что в нескольких шагах от них прячется пара беглых преступников.
  Мы смогли обойти всех патрульных, кроме одного, как назло изображавшего из себя статую рядом с фигурой лешего у дверей трактира. Я уж было хотел сам его вырубить, но Хлоя вызвалась продемонстрировать свои новые приемчики.
  -Стой! Кто идет!- страж наставил на мою ученицу арбалет.
  -Прошу прошения, господин, я заблудилась,- лукаво произнесла она, небрежно скидывая капюшон и расправляя белокурые волосы.
  -С радостью помогу вам,- улыбнулся он, опуская оружие вниз,- Что вы ищете?
  -Конюшню трактира,- быстро ответила девушка.
  -Так вот же она,- удивился патрульный, указывая рукой на постройки, расположенные рядом с трактиром.
  -Но сейчас так темно и страшно... Не проводите меня?
  Мужик чуть собственными слюнями не подавился и, не пряча идиотской улыбки, скрылся за углом здания в сопровождении Хлои. Дальше энергетический импульс, сдавленный стон и тихий звук стекающего по стене тела.
  -Все они одинаковые,- хмыкнула Хлоя, отряхивая руки.
  -Не зазнавайся,- осадил ее я, и ступил на крыльцо "Танцующего лешего".
  Рывком я распахнул дверь и, не дав присутствующим опомнится, метнул кинжал. Лезвие вошло в одну из полок с напитками, по пути чиркнув ухо ополоумевшему трактирщику. Критрекс за моей спиной обреченно вздохнул. Я тут же выхватил второй клинок и, поигрывая им, произнес:
  -Чтобы было понятно, поясняю: с такого детского расстояния я могу попасть даже в мышиный глаз. Предыдущий бросок, воспринимайте не более, чем приветствие.
  Николас лихорадочно закивал. Я окинул помещение взглядом. Помимо трактирщика лишь одиноко распивающий вино заезжий торговец и все тот же бард. Музыкант сидел на стуле и, отложив лютню, пересчитывал деньги, очевидно, мы сорвали его план отправиться отдыхать.
  -Уважаемый, хватит тратить здоровье впустую. Лучше скорее отправляйтесь в свой номер спать. А то сложно будет завтра дела вести на тяжелую голову,- велел я негоцианту.
  Тот даже не думал спорить и необычно резво для подвыпившего человека взлетел по лестнице.
  -Ну а ты, если остановился в этом заведении, можешь последовать примеру господина купца,- повернулся я к поэту-песеннику,- А можешь посмотреть. Для тебя это будет полезно.
  Он спрятал деньги в карман и, крепко прижав к груди свой рабочий инструмент, вылупил глаза да навострил уши.
  Подготовив сцену для выступления, я вновь посмотрел на хозяина питейной. Мужчина все так же дрожал, но глядел не на меня, а через мое плечо. Ни то вина, ни то страх читались в еговзгляде. Похоже, блистать этим вечером суждено не мне.
  -Он твой,- без энтузиазма произнес я, отходя в сторону.
  Гоблин неторопливо двинулся к трактирщику. С каждым шагом моего давнего друга Николас трясся все сильнее и сильнее, вжимаясь спиной в полки с дорогими винами. Несколько бутылок не выдержали напряжения и с треском самоубились о деревянный пол.
  -Прости, Крит! Прошу, прости меня!!!- лепетал вспотевший мужик.
  Но ответом ему был только звук размеренных шагов. Подойдя вплотную к трактирщику, Критрекс неспешно потянулся рукой вперед. Николас закрыл голову руками и зажмурился.
  -Лови,- выкорчевав кинжал из полки, гоблин швырнул оружие мне.
  -Спасибо,- поблагодарил я его, когда клинок влетел в подставленные ножны.
  Трактирщик, раскрыв глаза, изумленно уставился на нас.
  -Утоли мое любопытство, Николас,- спокойным голосом начал Критрекс,- За какие шиши ты меня продал? Что тебе пообещал этот приморский индюк?
  -Ну... я...- проблеял его собеседник.
  -Говори, не бойся,- елейным голоском, способным дробить камень, подбодрил его вождь Горных Клинков.
  -Очень выгодные поставки,- затараторил Николас,- Каждый месяц. За смешные деньги. Вина, специи, все что угодно. Ну и так деньги давал.
  -А со мной у тебя были не выгодные поставки? Хлеба, выпечки, торты? Тоже кстати не дорого...
  -Ну...- отвел взгляд от темной повязки мужчина.
  -Понятно-понятно,- кивнул Крит,- Стыдно хоть?
  -Ну...- все тоже бессвязное мычание, сопутствующее разглядыванию пола. Но на сей раз Критрекс не выдержал:
  -В глаза мне смотри, паскуда!!!- проревел он, срывая ткань.
  Не знаю, что именно поразило трактирщика: желтые зенки моего приятеля с вертикальными черными зрачками, либо же мгновенно вставшие лошадиные ушки, однако мужчина потерял даже свою чудную способность мычать. Все, что осталось во власти Николаса, так это ловить ртом воздух, точно безмозглый карась, да простят мне эти костлявые рыбы такое сравнение.
  -Что это?..- тихо произнес гоблин, заметив знакомый блеск под камизой нашей пухлой рыбешки,- Не может быть...- двумя руками Критрекс стянул свой драгоценный медальон с шеи трактирщика, едва не оставив того без ушей,- Хвала, Предкам! Я нашел его...- гоблин принялся нежно натирать украшение подолом своей туники.
  Мое любование этой милой картиной прервал топот спускающихся по лестнице ног.
  -Не отвлекайся,- бросил я гоблину, в мгновенье ока, приготовившись встретить гостей,- Эти за мной!
  Уж не знаю, давешний торгаш их растолкал или же верные чернокожие псы сами разнюхали о нашем веселье, но факт оставался фактом - пара гарзитов с саблями наперевес бежали вниз по лестнице.
  -Проходите, Господа,- вежливо предложил я, отступая назад так, чтобы они могли спокойно спуститься,- А то вам двоим неудобно будет сражаться. Вы ж вон, какие здоровые. Проходите. Окружайте меня. Посмотрим, на что вы способны.
  Один из наемников издал какой-то злобный гортанный вопль. Похоже, поблагодарил меня на своем языке. После чего они, воспользовавшись приглашением, окружили меня с двух сторон. Я же, не скрывая улыбки, выхватил меч.
  -Хлодвиг, не вздумай вмешиваться. У меня к ним должок,- велел я.
  -Не очень-то и хотелось,- буркнула себе под нос, стоявшая недалеко от дверей Хлоя, заинтересованно разглядывавшая гоблина.
  Гарзиты атаковали мощно. Одновременно. Сильнее и быстрее многих рыцарей. С первого их движения становилось понятно, что ребята полностью отрабатывают свои деньги. Сколько бы Фираделли им не платил. Я многого от них ждал, но они смогли превзойти эти ожидания.
  Однако, по мне наемники, естественно, не попали. Правда тот, которому я позволил зайти мне за спину, едва не задел мой плащ, но в бою это "едва" - так себе достижение. Все же ребята не отчаивались и мгновенно возобновили атаку. Теперь оба противника были перед моими глазами. Каждый их удар был преисполнен уверенности в собственном мастерстве.
  Если бы не видел подобного раньше - долго бы дивился их стилю боя. Отточенный, синхронный, плавный. Движения одного наемника дополняли движения другого и наоборот. Гарзиты сражались как одно целое, словно были парными клинками в руках невидимого великана.
  Упоение битвой захлестнуло меня. Отбивая удар за ударом, я контратаковал в ответ. Не достаточно сильно для того, чтобы закончить бой, но довольно непринужденно, чтобы сбить спесь с самодовольных наемников. К сожаленью, наше веселье внезапно закончилось.
  Бутылка ароматного красного вина разбилась о голову одного из гарзитов. Так, замахнувшись для очередного удара, он и упал. Второй недоуменно схватился за меч обеими руками, переходя в оборону.
  -Эй!- возмущенно я бросил Критрексу,- Ты чего лезешь?!
  -Твоя дурная привычка затягивать пустые схватки сейчас нам не очень на руку,- проворчал он,- Поторапливайся, не то второго вырублю.
  Я всегда считал, если что-то делаешь - делай это хорошо. А еще лучше - возлюби свое занятие. Примерно так я и отношусь к битвам, получая в них огромный заряд эмоций. Я наслаждаюсь именно процессом, а не отрубанием голов и конечностей, как утонувшие в Жажде Крови берсерки. Я совмещаю приятное с полезным: кормлю свое естество и развлекаюсь. Но порой увлекаюсь этим не в самые лучшие моменты. Тут Критрекс прав. Но ему я, конечно же, об этом не скажу.
  Воспользовавшись моментом, гарзит, резко перейдя из обороны в атаку, размашисто рубанул саблей. Я же, не желая ждать очередного вмешательства гоблина, отбил этот выпад и, в мгновенье ока оказавшись перед наемником, вырубил того ударом под дых.
  -Ну наконец-то!- буркнул Крит, переступая через бесчувственное тело трактирщика.
  -Они живы?- неуверенно спросил Хлодвиг, глядя на Николаса и гарзитов.
  -Живы,- ответил я.
  -Вы не станете их добивать?- осторожно поинтересовался мой ученик.
  Критрекс выпучил глаза и, прежде чем я успел хоть что-то сказать, выпалил, обращаясь ко мне:
  -Где ты взял эту кровожадину?!- затем тут же повернулся к девушке,- Послушай, даже твой Достопочтенный Учитель не губит людей без разбору. Зачем так поступать? Вот он,- гоблин указал в сторону трактирщика,- Итак запомнит этот урок, когда господин бард сложит новую балладу и представит ее жителям ближайших городов, а может быть и стран. Сложит же?- Крит взглянул на музыканта, тот с серьезным видом кивнул в ответ,- А эти бедняжки,- он пнул по ноге одного из гарзитов,- всего лишь выполняли свою работу. И, по сути, ничего плохого нам не сделали.
  -Ну хватит, Критрекс! Думаю, ты просто не правильно понял Хлодвига. Пошли наверх. Разбудим уважаемого Фираделли. А ты,- это уже Хлое,- отправляйся в конюшню и седлай лошадей. Не забудь подобрать кого-нибудь и Критрексу. Если вдруг, что-то случится - кричи.
  -Хорошо, Учитель,- кивнула она и скрылась за дверью.
  Я шел впереди, следую по пути, проложенному моим обонянием. Мы быстро поднимались по широкой лестнице с резными перилами. Третий этаж нас встретил коричневым и темно-зеленым бархатом, которым были обиты стены - очередное свидетельство достатка и процветания этого заведения. В ярко освященном коридоре никого не оказалось, и мы остановились около массивной дубовой двери.
  -Стучать будем?- улыбнулся гоблин.
  -А как же? Иначе не вежливо,- поддержал я его. Крит кивнул и тяжелым ударом огромной ноги вынес дверь вместе с петлями.
  Пройдя мимо комнатки для умывания и столовой, мы оказались в просторной спальне Фираделли. Торговец, прижавшись спиной к спинке широкой двуспальной кровати, пытался спрятаться под одеялом, натягивая его на голову.
  В углу комнаты недалеко от белого комода с бронзовыми ручками, стоял громадный двуручный меч с широким лезвием и кроваво-красным рубином в крестовине. Горный Клинок - символ власти, передающийся из поколения в поколение. Его сердцевина, если верить Критрексу, сделана из легендарного камня геркер20.
  Критрекс сразу увидел меч и ломанулся к своему оружию, едва не перевернув комод. Любовно погладив клинок, он застегнул перевязь на груди так, чтобы рукоять двуручника выглядывала из-за плеча.
  -Ну вот и славно,- я смотрел как гоблин, словно ребенок, нашедший потерянную игрушку, широко и добро улыбается, не отводя взгляда от драгоценной рукояти.
  -Ага,- только и произнес он.
  Я хмыкнул и повернулся к торговцу, срывая с него одеяло.
  -Приветствую, господин Фираделли,- обратился я к дрожащему поросенку в длинной белой, будто бы женской, камизе.
  -З-з-здравствуйте,- судорожно закивал он.
  -Рады нашей встрече?
  -О-о-очень.
  -Хорошо. Что будем с вами делать? Вы плохо себя вели последнее время. И не только с нами, но и со многими людьми. Как поступим-то?
  -П-п-простите меня.... П-п-пожалуйста. Я б-б-больше так не буду,- медленно выдавил он из себя.
  -Да полно вам заикаться-то,- отмахнулся я,- Вы же так уверенно беседовали со мной днем. Куда делась та твердость? Пропала? Исчезла вместе с гарзитами, что валяются в зале на первом этаже? А? Молчите? Ну, можете не отвечать. Я знаю, что делать. Я же обещал отрезать вам пальцы,- хищно улыбнулся я, доставая кинжал.
  -Пожалуйста, нет! Нет!- закричал он, но тут же, получив по лицу, заткнулся.
  -Ну что за поведение, господин Фираделли?- пристыдил я его,- Вы же не одни в трактире. Говорите тихо и спокойно. Прушу вас.
  -Простите,- резво зашелестел он, справившись с заиканием,- Не убивайте меня. Пожалуйста. И не калечьте. Пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста. Я сделаю все, что скажете. Я отдам все свои деньги! Только не убивайте меня!- он едва не сорвался на крик, но вовремя осёкся.
  -Звучит многообещающе,- кивнул я и холодно произнес,- Отдавайте.
  Он вскочил с кровати и тут же нырнул под нее, оставив на поверхности лишь виляющий зад. Я не стал отказывать себе в удовольствии и отвесил хорошего пинка. Торговец вскрикнул, но вилять перестал. А через пару секунд вылез и протянул мне кованый сундучок. Я попытался открыть - тщетно.
  -Ключи!- сквозь зубы процедил я.
  -Сию минуту,- пролепетал он и достал из-под подушки маленький ажурный ключ.
  Сундук был наполнен золотыми монетами и украшениями, среди которых я сразу заметил кольцо Трикушона. Надев перстень, я повернулся к Критрексу:
  -Ты ничего не хочешь сказать господину Фираделли?
  -Разве что пару слов,- хмыкнул он,- Иди, я догоню.
  Гоблин задержался не больше, чем на минуту. Я медленно спускался по лестнице с сундучком под мышкой, когда он нагнал меня.
  -Поговорили?- осведомился я.
  -По душам,- улыбнулся он и обратился к барду, все еще не покинувшему трактир и пребывающего в ожидании очередных подробностей для новой баллады,- Можешь подняться на третий этаж к господину Фираделли. Дверь открыта. Думаю, людям будет интересно послушать историю про седого заикающегося купца в мокрых портках, считавшего себя лучше других.
  За время нашей беседы с торговцем Хлоя успела заседлать Бертильду и своего жеребца (которого девушка, кстати, назвала Граф. Не знаю почему, например, не Принц. Очень много дамочек хотели бы скакать на принце. А тут всего лишь граф. Хотя... не барон и ладно). Сейчас же она пыталась нацепить седло на громадного вороного коня, увидев которого, Крит одобрительно кивнул и, сложив припасы, любезно одолженные у трактирщика, в седельные сумки, поспешил помочь моей ученице.
  -На. Забери,- протянул я ему сундук, когда гоблин закончил,- Считай, что продал свой дом в Виретоне и отправился в путешествие.
  -Сдурел, что ли?- недовольно бросил он.
  -А?- не понял я, поднимая бровь.
  -Ладно,- отмахнулся он,- Потом добро поделим. Сейчас надо...
  Ну а что, собственно надо, гоблин не успел сказать. Три коротких удара в городской колокол оказались куда более красноречивы, чем слова.
  -Нас ищут,- истолковал я сигнал, означающий что-то вроде "Готовьтесь, стражники. Ловим преступников. Остальные не высовывайтесь".
  -Пора сваливать,- согласился Крит,- Ближайшие ворота - Западные.
  -Значит, пойдем через Восточные.
  -Почему?- удивился гоблин.
  -Потому что пока мы будем открывать ворота, вся стража сбежится по наши души и окажется у нас за спиной. Поэтому я пойду вперед. Соберу всех, кого смогу, а вы с лошадьми двинетесь позже и будете наблюдать за происходящем. Как только открою ворота, поскачите во весь опор. Тогда я к вам и присоединюсь.
  -Учитель, мы не можем оставить вас одного,- глядя себе под ноги, пробормотала Хлоя.
  -Можем, деточка,- хмыкнул гоблин, положив ей руку на плечо,- Поверь, он и без нас справится,- затем Критрекс обратился уже ко мне,- Сильно не заигрывайся. Мне не хочется в итоге сражаться с целым городом.
  -Договорились.
  Пожав руку своему старому другу и потрепав Бертильду по гриве, я отправился в путь. С мечом в руке я бежал, вовсе не скрываясь, и уже через минуту наткнулся на первого стражника. Патрульный приказал остановиться. Естественно, его приказ остался без внимания. Тогда он спустил крючок, и арбалетный болт устремился в мою сторону. Не теряя скорости, я отбил его мечом и, поравнявшись с испуганным мужчиной, вырубил того ударом локтя.
  
  Продолжение следует...
  
  Примечание
  Мужские плотные чулки, специальными застежками прикрепленные к поясу.
  2 Разновидность кальсон. Представляют собой широкие штаны, обычно доходящие до икр.
  3 Чувствуя себя полноправными правителями своих земель и желая подчеркнуть это, даже самые мелкие феодалы с радостью ставят в своих замках троны. Данное явление достаточно сильно распространенно в странах, где отсутствует мощная центральная власть.
  4 Длинная кольчуга с длинными рукавами, временами дополненная кольчужным капюшоном и рукавицами.
  5 Длинная нательная рубаха.
  6 Здесь - длинный просторный плащ, надеваемый поверх доспехов для их защиты от солнца, пыли и ржавчины. Обычно представляет собой свернутый пополам кусок ткани с отверстием для головы на месте сгиба.
  7 Здесь - полуприлегающая верхняя одежда, обычно доходящая до середины бедра и застегивающаяся на пуговицы.
  8 Игра на костях, некогда придуманная моряками и распространившаяся по всему Армириону.
  9 Комбинация в городке, состоящая из трех костей одного достоинства и двух костей другого достоинства.
  10 Комбинация в городке, состоящая их двух костей одного достоинства.
  11 Комбинация в городке, состоящая из трех костей одного достоинства.
  12 Самая слабая комбинация в городке, представляет собой пять костей разного достоинства.
  13 Комбинация в городке, состоящая из последовательно идущих костей.
  14 Комбинация в городке, состоящая из последовательно идущих костей от одного до пяти.
  15 Комбинация в городке, состоящая из последовательно идущих костей от двух до шести.
  16 Комбинация в городке, представляющая собой пять нечетных костей.
  17 Комбинация в городке, состоящая из четырех костей одного достоинства.
  18 Комбинация в городке, состоящая из пяти костей одного достоинства.
  19 Самая сильная комбинация в городке, представляет собой городок (пять костей одного достоинства) на шестерках.
  20 гоблинск. -величественный
  .
  
  
  
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader . Для андроида Alreader, CoolReader, Moon Reader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к