Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Тэнум Сергей Николаевич Чехин

        Неизвестные злоумышленники похищают игроков популярной виртуальной игры "Тэнум". В качестве крайней меры к делу привлекают лучшего столичного следака - капитана Максима Соколова. Ему предстоит отправиться в "поле", на месте разобраться в ситуации и выйти на след преступников. На первый взгляд все просто - обычная работа, да только Макс ничего не понимает в играх, терпеть их не может и считает развлечением для детей. Но против приказа не попрешь, и полицейскому предстоит сразиться с неведомым злом в непонятном и непривычном мире, ведь на кону виртуальной схватки стоят вполне реальные жизни.
        Тэнум

        Глава 1. Добро пожаловать в "Тэнум"

        ПРОЛОГ
        Я постучался и заглянул в кабинет начальника.
        - Олег Васильевич, вызывали?
        - Так точно, Макс. Входи, присаживайся.
        Напротив полковника сидел сутулый парень, сильно смахивающий на Абу из «Алладина». Широко посаженные выпученные глаза, вздернутый нос и всклокоченные каштановые волосы. Если бы мартышка вдруг стала человеком, выглядела бы именно так. Я молча кивнул и рухнул на свободный стул.
        - Знакомься, твой новый напарник, - сказал шеф. - Лейтенант Артур Вешняков из отдела «К».
        Абу смущенно протянул ладонь. Я отвернулся. «Кашники» мне никогда не нравились. Сплошь напыщенные задроты, возомнившие себя пупами мира лишь потому, что разбираются в компьютерах. Я вон тоже разбираюсь - умею включать, выключать и открывать «Word». Однако не хожу, задрав нос, и не сыплю непонятными словечками на каждом шагу.
        Сухо бросил:
        - Капитан Максим Соколов.
        - Надеюсь, сработаетесь, - начальник хлопнул ладонью по столу. - Макс, что знаешь об игре «Тэнум»?
        Я почесал затылок и пожал плечами.
        - Ну... в нее племянник режется. Это все, товарищ полковник.
        - Хоть что-то... Я вот впервые о такой слышу. Артур, рассказывай - да попонятнее. Уже пятый раз перечитываю дело и вижу одну тарабарщину. Сервер, коннект, чар, лут... хоть бы сноски делали.
        Абу откашлялся и затараторил, будто читал лекцию перед такими же задротами, как он сам:
        - «Тэнум» - первая российская VMMORPG с уклоном в FPS. Иначе говоря, виртуальная ролевая игра с полным погружением.
        - Для извращенцев что ли? - возмутился Олег Васильевич.
        - Простите? - стушевался компьютерщик.
        - Ну... ролевая игра. Начальник и секретарша. Домохозяйка и водопроводчик. Макс, твоему племяннику всего тринадцать. Почему не следишь за родней?
        - Э... я, в общем-то...
        - Да нет же! - в сердцах воскликнул Абу, словно мы до глубины души оскорбили его своим невежеством. - Не в том смысле ролевая. И никаких секретарш там нет. Есть снайперы, оперативники, штурмовики, разведчики... Игроки выбирают классы и сражаются с чудищами из того самого Тэнума. А название произошло от латинского «tenuem» - фантом или призрак.
        - Ни хрена не понимаю! - прорычал шеф. - Понавыдумывали бог весть чего! Вот раньше было лучше. Хочешь - книгу почитай, хочешь - кино посмотри. А сейчас чёрт-те что!
        Я одобрительно кивнул и попросил:
        - Ближе к делу, Артур.
        Он набрал побольше воздуха и спокойно произнес:
        - Все просто. Игра напрямую подключается к мозгу. И замещает сигналы ЦНС собственными, полностью имитируя так называемый...
        - А можно еще проще? - буркнул полковник. - Ты тут единственный из отдела «К».
        - Если очень грубо, то вы ощущаете не то, что поступает от органов чувств, а то, что передают с сервера. Из-за этого игра почти неотличима от реальности. Эффект полного погружения.
        - Погоди-ка, - шеф побарабанил пальцами по столу. - А боль? А если убьют?
        - Ничего такого в «Тэнуме» нет. Если ранят, просто ощутите холодок в месте попадания. Жизни кончатся - замрете на две минуты. За это время вас может вылечить медик. Не успеет - перенесетесь в стартовую зону или в Убежище.
        - С виду ничего опасного, - заметил я. - Из-за чего тогда собрались? В игре окопалась шайка экстремистов? Кто-то наладил сбыт запрещенки? Или мошенническую схему?
        - Хуже, - вздохнул Абу. - Злоумышленник похищает сознания пользователей.
        - Чего-чего? - от услышанного брови непроизвольно сошлись на переносице.
        - Уже пятеро игроков по непонятным причинам впали в некое подобие комы. Мы никогда не сталкивались ни с чем подобным. Деталей нет. Ждем отчета врачей и судмедэкспертов.
        - Во, правильно сказал, - полковник качнул лысой головой. - Крадут, понимаешь ли, сознания. Мы уже прижали игроделов, но те клянутся и божатся, что ни при чем. В общем, пока идет проверка, ты отправишься в поле и выяснишь все на месте.
        - Не понял, - насторожился я. - В каком смысле «в поле»?
        Начальник расплылся в ехидной улыбке.
        - В прямом. Добро пожаловать в «Тэнум».
        
        ГЛАВА 1. ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В «ТЭНУМ»
        Нам выделили комнатку в подвале участка. Большую часть занимал компьютерный терминал и две раскладушки. Пока напарник яростно долбил по клавиатуре, я сидел на краешке койки и разговаривал с племянником по смартфону.
        - Все, Вань, никакого больше «Тэнума».
        - Ну дядь Макс!.. - раздался из трубки такой печальный писк, словно паренька выгнали из дома.
        - Не дядькай! Игра опасна. Не хочу, чтобы ты превратился в овощ. Попробуй лучше... не знаю, пасьянс или тетрис.
        - Шутишь? - так и представил, как племяш в негодовании всплеснул рукой. - Это же для старперов!
        - Ваня, не вынуждай меня, иначе приеду и разобью комп к чертовой матери! Кстати о матери - позови-ка Соню.
        - Ее нет. Ушла на свидание с очередным хахалем, - с грустью донеслось в ответ.
        - Ясно, - после ухода мужа сестре как вожжа под хвост попала. - Слушай, ты же в интернете сидишь, да?
        - Прикалываешься? - усмехнулся мальчишка.
        - В общем, полазь по форумам или где вы там, задроты, ошиваетесь. Читай новости и собирай всю инфу о необычных происшествиях в игре. Самое интересное отправляй на почту, скину адрес смс-кой. Будешь моим внештатным сотрудником.
        - Типа секретного агента? - печаль вмиг сменилась восторгом.
        - Типа.
        - Круто!!
        - Все, до связи, агент. Только никому ни слова, усек? Особенно мамке. И забудь о «Тэнуме» хотя бы на недельку.
        - Вас понял! А какой у меня позывной?
        - Ммм... Задрот?
        Ваня фыркнул.
        - Малец?
        - Не пойдет.
        - Щегол?
        - Нет!
        - Юнга?
        - А можно сам себе придумаю?
        - Это против протокола.
        - Ну дядь!
        - Ладно, - пришла пора закругляться, а то Артур уже многозначительно оглядывался - мол, долг зовет. - Валяй.
        - Капитан Икс! - писклявым громом вырвалось из динамика.
        - Боже... - я шумно выдохнул и закатил глаза. - Хорошо. Конец связи, Капитан.
        Артур крутанулся на стуле и щелкнул пальцами. Вид у напарника был донельзя довольный.
        - Все готово к погружению. Я установил несколько блок-программ и настроил файрвол. Буду отслеживать подозрительный трафик и направлять в карантинный буфер. Это даст лишние секунды, чтобы отключить тебя от игры. Не волнуйся, со мной похититель мозгов не страшен.
        - Лучше бы об этой приблуде рассказал, - ткнул пальцем в черный шлем с толстенной пуповиной проводов на затылке. - Желательно на человеческом языке.
        - Поверь - лучше один раз увидеть. Не переживай, буду вести тебя удаленно. Это несколько ослабит эффект погружения, но так даже лучше. Короче, ложись и расслабься.
        - Легко сказать, - фыркнул, укладываясь на раскладушку. - Непонятно кто и как будет ковыряться в башке. А там, между прочим, всяких секретов навалом.
        - Не дрейфь. - Абу надел на меня шлем, похожий на мотоциклетный full-face. - Все под контролем. Готов?
        - Всегда.
        - Тогда поехали!
        Он закрыл матовое забрало и щелкнул по клавиатуре.
        - Как ощущения?
        - Ничего не чувствую, темнота вокруг. Не могу двигаться. Словно в гробу лежу.
        - Идет сканирование мозговых волн и первичная настройка интерфейса, - отчеканил Абу. - Как сонный паралич, правда?
        - Есть немного.
        - Девяносто восемь, девяносто девять, контакт! - воскликнул напарник под стать племяннику, хотя старше его раза в два. Что же, первые сорок лет в жизни мальчиков - самые трудные. - Я зарегал прем-акк, так что у тебя приоритет входа на сервер и небольшой бонус опыта и лута. Только Олегу Васильевичу не говори, хорошо? Бюджетные деньги.
        - Заметано. Ай!
        Я оказался в комнате напротив зеркала и вылупился в отражение. Вертеть головой мог лишь в очень ограниченном угле перед собой, но боковым зрением видел грязную плитку на стенах, ошарпанный потолок с рыжими пятнами, край ванны и полочки с разноцветными бутылками. В нос бил запах мятной свежести, сверху лился яркий неоновый свет.
        - Где это я?
        - С новосельем! - хохотнул Артур.
        - Тут таракан по стене прополз.
        - А что ты хочешь в самом начале - царские хоромы? Трудись, зарабатывай, делай ремонт. Все как в жизни.
        - На кой хрен тогда играть? - проворчал, наблюдая за усатым соседом размером с палец.
        - Скоро узнаешь. Как тебе внешность? Настраивать будешь?
        Еще раз осмотрел отражение. Хм, почти точная копия меня. Короткий темный ежик, высокий лоб, глубоко посаженные карие глаза с прищуром, орлиный нос, волевой подбородок с ямочкой. Последний герой боевика, блин. Неудивительно, что многие преступники сразу во всем сознаются, едва завидев, кто вошел в допросную.
        - А можно бороду? Всегда хотел, но по уставу нельзя.
        - Запросто. Просто скажи: борода.
        Как по волшебству выросли такие колтуны, что Толстой обзавидовался бы. Черные, вихрастые, до середины груди - в самый раз столы подметать.
        - Ну, это перебор.
        - Запроси другую.
        - Какую?
        Абу вздохнул.
        - Макс, включи воображение. Без него тут никак.
        - Ладно. Легкая небритость!
        Бородища исчезла, уступив место трехдневной щетине. Я как мог осмотрел обновку и хмыкнул:
        - То, что нужно!
        - Доволен?
        - Как слон. Кажется, начинаю ловить суть этой твоей виртуальной галиматьи.
        Абу рассмеялся.
        - О чем и говорил.
        - Что теперь?
        - Выбери ник. Не больше двух слов кириллицей.
        - Вряд ли стоит называться настоящим именем. Вроде как на оперативном задании. Пусть будет Сокол!
        На зеркале вспыхнула красивая надпись и тут же растворилась.
        - В чем дело? - нахмурился.
        - Ник занят.
        - Ладно, пусть будет Красный Сокол!
        Слова мигнули и пропали. Все потуги с раскрашиванием хищной птицы не увенчались успехом. Черный Сокол, белый, зеленый, алый, оранжевый, даже голубой - все застолблено. Еще забиты Злой Коп, Добрый Коп, Мент, Терминатор, Ален Делон, Опер, Макс, Максимус, Максимка и еще около полусотни имен, пришедших на ум.
        - Во бодяга...
        - Говорят, выбрать ник - самое сложное в любой ммо, - с ехидцей сказал Абу.
        И тут меня осенило. Ну конечно, как сразу не догадался! Ведь племянник подал отличную идею. Пожалуй, он не сильно расстроится, если позаимствую его прозвище. Собрался с духом, унял волнение и выпалил, строго глядя в глаза зазеркальному двойнику:
        - Капитан Икс!
        Надпись осталась, зеркало с тихим скрипом приоткрылось. Только тогда понял, что это дверца шкафчика. Одновременно с этим вернулась подвижность в теле. Оглядел руки, покачал туловищем, пару раз присел. Провел пальцами по грязно-белой плитке на стене и ощутил знакомый холодок. Да тут все как и в обычной жизни! Я чувствовал каждый мускул, каждое дуновение сквозняка, слышал шум за окном. Если бы не болтовня Абу над ухом, и вовсе не отличить от серых полицейских будней. Ну, дела! До чего техника, блин, дошла!
        - Обалдеть...
        - Скажи, да?
        - Слов нет...
        - Советую не зацикливаться на ощущениях, иначе словишь когнитивный диссонанс и вылетишь из игры. Просто воспринимай виртуал как должное и будь готов ко всему.
        - Например?
        - Например, к чудовищам и всякой нечисти.
        - Типа орков и эльфов? - вспомнил первое и, пожалуй, единственное, что знал обо всей этой задротской чепухе. И то лишь потому, что об этом галдел Ванька всякий раз, когда я заходил в гости к сестре.
        Абу усмехнулся.
        - Хуже. Гораздо хуже. Со временем привыкнешь, не волнуйся.
        - И где эти монстры водятся?
        - Не под кроватью, не волнуйся. Возьми смартфон.
        В шкафчике на полке нашлась гибкая черная пластина с дисплеем и застежками-липучками.
        - Надень на левое предплечье.
        - Тонометр какой-то.
        - В принципе, да. Только меряет не давление, а личные характеристики. Игра уже просканировала мозг и выявила самые сильные волновые активности. На их основе составлена система «ВИВЕРНА».
        - Это еще что?
        - Взгляни на смартфон.
        Повернул устройство к себе. На экране виднелись выстроенные в столбик слова с цифрами напротив. Абу сразу же оживленно забубнил, не дав даже дочитать.
        - Итак, в учебке ты на отлично сдавал все нормативы, поэтому показатель Выносливости равен восьми. А вот учился, судя по всему, плохо. За Интеллект начислили пять баллов. Впрочем, думал, дадут еще меньше.
        - Че?!
        - Ничего, - дрогнувшим голосом ответил напарник. - Просто мысли вслух.
        - И на что влияют эти характеристики?
        - На все. Чем больше выносливость, тем меньше устаешь. Можешь дольше бежать и биться врукопашную. Игровой мир сильно отличается от нашего размерами и целым рядом физических параметров. Если в реале ты способен без устали пробежать кросс на десять километров, то в «Тэнуме» твои данные занизят - чтобы было куда расти.
        - Не понял.
        - Макс, таких крутых мужиков как ты, здесь по пальцам пересчитать. В основном играют школьники и студенты, а им далеко до твоей формы. Поэтому реальные навыки урезают, иначе ты с первого уровня начнешь гнуть всех подряд. За достижения в обычной жизни тебе просто начислят бонусные очки.
        - Ясно. Так и говори - отобрали фору, чтобы не выпендривался. Дальше.
        - Интеллект помогает учить и комбинировать заклинания. А еще создавать и улучшать всякие штуки. На языке задротов - крафтить.
        - Тут есть магия?
        - Разумеется. Но с твоей пятеркой можешь сразу о ней забыть.
        - Погоди. Ты сказал, навыки прокачиваются. Что мешает мне стать колдуном?
        - Время, Макс, время, - тоном уставшего учителя протянул технарь. - «ВИВЕРНА» растет на одно очко каждые десять уровней. Первый балл заработаешь за неделю, и то если будешь шпарить сутки напролет. На оставшиеся четыре уйдет не меньше года. Представляешь, сколько людей превратятся в овощи, пока ты освоишь колдовство?
        - Согласен, проехали. А тут всего пятьдесят уровней, да? Верно подсчитал? Хватило очков интеллекта?
        - Идем дальше, - вздохнул Абу. - Третий параметр - Восприятие. От него зависят точность стрельбы и поиск замаскированных монстров. Работа «в поле» не прошла даром. Семь очков, поздравляю. Мало кто подкрадется сзади или спрячется от твоего всевидящего ока.
        - Круто...
        - Строка четыре - Единение. Влияет на взаимодействие в отрядах. Чем оно выше, тем больше опыта и лута для группы, а совместные атаки наносят больше урона по боссам. Игроков с высоким Единением охотней берут в Ордена, и они быстрее качаются.
        - Что за Ордена?
        - Кланы, группировки... Так понятнее?
        - А то. По группировкам я спец, каких мало. Кстати, почему у тебя такой грустный голос?
        Парень ответил не сразу.
        - Если скажу честно, не побьешь после игры?
        - Постараюсь, но ничего не обещаю.
        - Я поговорил с Олегом Васильевичем перед встречей с тобой. Шеф рассказал, что ты типичный волк-одиночка и терпеть не можешь работать в паре. Это сильно отразилось на твоем Единении. Всего два балла. Можешь забыть о рейдах в подземелья.
        - Да и плевать, сам справлюсь. Дальше.
        - Номер пять - Реакция. Чем выше, тем успешнее уклоняешься и дерешься. Тут все в порядке: семь очков. Шестая характеристика - Находчивость. Увеличивает шанс выпадения ценных предметов из сундуков и боссов, а также повышает вероятность крита.
        - Чего?
        - Критического удара. Замахнешься на рубль, а врежешь на десять.
        - Ого! Мне показалось, или ты заговорил по-человечески?
        «Кашник» пропустил колкость мимо ушей и продолжил:
        - Обычно этот параметр называют Удачей, но тогда слово «ВИВЕРНА» не сложится. Гляжу, по жизни тебе не особо везет. Пять баллов.
        - А у тебя, блин, сплошь белая полоса, да? - огрызнулся я.
        - Прости, Макс. Говорю, что вижу.
        - Не игра, а психолог какой-то.
        - И напоследок - Агрессивность. Чем выше, тем чаще монстры срываются на тебя в схватке. Знаешь, а ты станешь годным танком - восемь очков. Теперь смотри на дисплей сам. И запоминай.
        
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 8
        ИНТЕЛЛЕКТ 5
        ВОСПРИЯТИЕ 7
        ЕДИНЕНИЕ 2
        РЕАКЦИЯ 7
        НАХОДЧИВОСТЬ 5
        АГРЕССИВНОСТЬ 8
        
        - Это база, качать ее - лютый геморрой, но прирост очень мощный. Еще есть динамические показатели, зависящие от экипировки и баффов. Перейди на следующую страницу.
        - Что за баффы? И как перейти?
        - У тебя никогда не было сенсорного телефона? - удивился парень. - Просто проведи пальцем по дисплею слева направо. А баффы - это временные улучшения. Например, хлебнешь особого зелья - и здоровье временно повысится.
        - Магия-шмагия... Так, вижу три полоски: красная, желтая и синяя.
        - Жизнь, усталость, мана. Сообразишь что зачем, или растолковать?
        - Так, дай-ка подумать. Кончится красная полоска - помру. Желтая - выдохнусь. Синяя - не смогу колдовать.
        - Все верно.
        - Видишь, не такой уж и тупой. Брешет твоя игра, зарезала меня специально.
        - Следи за этими показателями очень внимательно - сейчас ты далеко не такой крутой, как в жизни. Но статы будут расти с каждым уровнем в зависимости от «ВИВЕРНЫ». Да - после первого убийства появится еще одна полоска - платиновая. Это шкала опыта. Заполнится - получишь уровень. В соседнем окошке видны очки брони, урона, сопротивления магии и шанса крита. Все они напрямую зависят от снаряги. Дробовик - большой урон вблизи, но крайне низкий шанс крита. Снайперская винтовка - наоборот: вблизи бесполезна, зато издали жахнет - мама, не горюй. В игре куча самых разных усилителей и обвесов, по ходу разберешься.
        - А где взять шмотки?
        - Самое простое и унылое - купить в магазине. Но там дешевый хлам без бонусов. Вещи получше дают за квесты и подземелья. Сейчас игра подберет тебе профессию на основе «ВИВЕРНЫ» и выдаст вещи новичка.
        - Кайф. Надеюсь, подвернется что-нибудь действительно крутое. Например, директор спиртзавода, рок-звезда или актер. Впрочем, не откажусь и от клерка. Да пусть хоть учителем назначат - какое-никакое разнообразие.
        Абу странно хрюкнул и сказал:
        - Листай дальше.
        Провел пальцем по дисплею и уставился на черный фон. По нему побежали белые закорючки и сбились в одно слово:
        
        СТРАЖНИК
        - Да *** их мать!
        Парень расхохотался, но быстро утих. Понял, что ржать надо мной чревато.
        - Не самый плохой вариант, - давясь смехом, ответил компьютерщик. - А учителя и директора в «Тэнуме» сто лет не нужны. Иди прогуляйся по квартире, примерь форму, а я чайку заварю. Потом расскажу, что тут и как.
        Вышел из ванной и оказался в кухне. Замечательная планировка, ничего не скажешь. На стенах дебильные синие обои с ромашками, на потолке обвислые куски побелки и следы обильных затоплений. По углам пыльные клочья паутины, на облупившемся подоконнике красный горшок с засохшей геранью. Занавесок нет, окна грязные, еле свет пропускают.
        На плите закисший чайник. Из духовки подозрительно тянет мертвечиной. Раковина проржавела насквозь. Небоскреб немытой посуды заселили разжиревшие тараканы - при моем приближении они высунулись из-под тарелок и грозно закачали усищами. Открыл вентиль, чтобы устроить наглецам потоп, но кран утробно булькнул и затих.
        Здорово. Навесной шкаф открывать не рискнул. На белый колченогий табурет тоже садиться не стал. Провел пальцем по столу рядом с плитой, оценил глубину пыльной борозды и направился в другую комнату.
        Те же ромашковые обои, грязное окно и раскладушкой без белья. Напротив двери высокий гардероб, разрисованный желтыми рожицами. Кажется, задроты называют их смайликами. Поборов отвращение, распахнул дверцы и увидел форму, сиротливо покачивающуюся на плечиках. Одежда оказалась на удивление чистой и выглаженной, будто ее минуту назад привезли из химчистки. Черные брюки и рубашка с вышитым над левым карманом именем. Или ником - тут вроде так говорят? На шевронах - скрещенные огненные мечи на золотом щите. Сверху надпись: «Страж Тэнума». Снизу девиз: «Найти и уничтожить».
        Стоит ли говорить, что форму как по меркам сшили? Натянул ботинки, легкий броник, пристегнул к бедру кобуру, сунул за пояс деревянную дубинку. Эх, уже и позабыл те славные деньки, когда приходилось носить нечто похожее. В патруле отработал всего год и сразу получил повышение. Вместе с нарядом накрыл хату наркоторговцев. Как оказалось, барыги были не одни - в гости приехали ребята из соседнего города обсудить поставку крупной партии дури. Из четверых полицейских в перестрелке выжил только я. Надо было вызывать спецназ, но мы сами с усами. Молодость, дурость, кураж и жажда славы. С тех пор стараюсь действовать в одиночку и отвечать за ошибки лишь своим здоровьем.
        - Макс, ты тут?
        - Да.
        - Отличный прикид, японский городовой.
        - Пошел ты, - бросил беззлобно. - Что дальше?
        - Поднеси устройство ко рту и скажи: карта.
        - Карта.
        На дисплее вспыхнула схема города. Улочки, дома, площадь в центре и нечто вроде стены вокруг.
        - Это - Бастион, последний оплот светлых сил. Люк над бездонным колодцем тьмы. Крепость у врат ада.
        - Во понесло...
        - Просто сеттинг прикольный. А если по механике, то это стартовая локация, где живут игроки. Новички околачиваются в трущобах. Раздобыв деньжат можно переселиться в центр - там более сносная обстановка. На капе доступен особняк в элитном районе, но на него придется задротить несколько месяцев. Так что довольствуйся тем, что есть.
        - Вот уж дудки.
        Абу усмехнулся.
        - Бастион - вершина айсберга. Здесь почти нет монстров, а редкие гастролеры тщательно маскируются. Твоя задача - находить их и устранять. Выше уровень - сложнее квесты. С десятого начнут посылать в подземные миры. Всего их десять. Первый мало отличается от этого, зато последний - сущий ад.
        - Что-то вроде уровней Сумрака?
        Напарник задумался.
        - Хм, интересное сравнение. В принципе, похоже, да.
        Браслет на предплечье мелко задрожал.
        - Оп! - радостно воскликнул парень. - А вот и первое задание.

        Глава 2. Первое задание

        Пришло сообщение от некоего Шефа Полиции. На пересечении проспекта Лавкрафта и улицы Вязов замечен подозрительный гражданин. Возможно, замаскированный монстр. Всем стражам прибыть на место и разобраться. Награда: пятьсот рублей и столько же опыта. Внизу сообщения горели две плашки: зеленая с галочкой и красная с крестиком.
        Коснулся пальцем зеленой, и сообщение пропало.
        - Э, куда оно? - возмутился я.
        - Скажи «журнал», - посоветовал проводник.
        Сказал.
        - Теперь щелкни по квесту и нажми «отслеживать».
        Вдруг под ногами запрыгал красный клубок.
        - Что еще за фигня...
        - Это же путеводная нить! Сказок в детстве не читал?
        - Нет. Только книжки про оружие.
        - А-а. Понятно, - отозвался Абу тоном установившего диагноз врача.
        - Поговори еще! Не забывай, ты в паре метров от меня.
        Клубок откатился на шаг и замер. Я подошел, он снова упрыгал. Неужели в две тысячи двадцать пятом нельзя придумать нормальный навигатор? Нет, блин, придется бегать за мотком ниток как котенок.
        Вышел в коридор. Типичная площадка в замызганной хрущовке на окраине - настоящий привет из прошлого. По углам горки бычков, из мусоропровода жутко несет, лампочка благополучно сперта. Что ж, жил в местах и похуже - и к этому привыкну, чай не сахарный. Но лампочки расхищать не дозволю!
        Клубок запрыгал по замусоренным ступеням, я следом - как сайгак, стараясь не угодить в накрытые газетами «мины». Игра игрой, но говно воняет похлеще настоящего. И зачем так гнаться за реализмом?
        - Аб... Артур!
        - Да?
        - А можно покупать жилье за настоящие деньги?
        - Угу. За пару лямов.
        Ну, тогда все понятно.
        Вышел из подъезда, огляделся - тишина и запустение, ни одной машины или прохожего.
        - Так, а где служебка?
        - Ты о чем? - удивился напарник.
        - О «бобике». Как на задание поеду?
        - Машину только покупать. Дуй пешком или лови маршрутку. Понимаешь, тут полиция не совсем полиция. Скорее охотники за головами. Убил монстра - получил бабки. Задаром ни копья не дадут.
        - Засада. Ладно, прогуляюсь.
        Клубок покатился по мокрому асфальту. Недавно прошел дождь, на тротуарах блестели лужи. Небо затянули серые тучи, дул промозглый ветерок. Я шел быстрым шагом по пустынной улице. Серые коробки тянулись по обе стороны как забор. В окнах - темнота. Город словно вымер.
        - Почему никого нет?
        - Большинство давно прокачались и фармят нижние уровни, или тусуются на площади. А в трущобах делать нечего.
        - Слушай, а нельзя сразу купить максимальный уровень? Или уже прокачанного персонажа?
        Абу усмехнулся.
        - Нет. Все персы заточены на мозговые импульсы хозяина. В какой-то мере твой герой - это неотъемная часть тебя. Он уникален, как отпечаток пальца.
        - Погоди, - я нахмурился. - Получается, если вычислим гада в игре, то узнаем, кто он в реале?
        - Вот именно, - сквозь фоновый шум пробился глухой щелчок - «кашник» хлопнул в ладоши. - Достаточно скинуть ник разрабам, и нам дадут все данные и сигнатуры. По ним я легко засеку ублюдка в любой точке мира. За этим ты здесь.
        Из арки вырулил парнишка в светлых джинсах и клетчатой толстовке с капюшоном. Я помахал ему рукой. Шкет показал средний палец.
        - Ах ты крысеныш! А ну иди сюда!
        - Стой! - крикнул Абу. - Не трать силы. В черте города pvp запрещено.
        - Что запрещено?
        - Драки с другими игроками. Можешь, конечно, побегать с обидчиком наперегонки. Но тебя сделают.
        - Почему это?
        - Двенадцатый уровень, девять единиц выносливости. «Крылатые кроссовки»: плюс пять к скорости бега. «Толстовка Кенгуру»: две к скрытности и еще три к скорости. Остальное хлам, но у тебя и такого нет.
        - Как ты все это узнал?
        - Посмотри на парня и скажи: «скан».
        Сказано - сделано. На дисплее смартфона высветилась фотография наглеца в полный рост с пометками на каждой вещи. Над головой виднелось имя: Босс Никитос. Под ним - уровень, слева - распределение очков «ВИВЕРНЫ».
        - Все такое маленькое, ни хрена не вижу.
        - Мод два.
        Повторил. Из смартфона ударил сноп лазерных лучей, нарисовав голограмму размером с лист а4.
        - Другой разговор!
        - Голограмма тоже сенсорная. Тыкай пальцами, не стесняйся. Наиграешься - скажи «мод один».
        Я решил оставить баловство с гаджетом на потом и сосредоточился на задании. Клубок вел вдоль дороги прямиком к центральной площади. И чем ближе подходил, тем красивее попадались здания, и встречалось все больше народа. Словно очутился в историческом центре маленького провинциального городка. Тротуар стал шире, кривой выщербленный асфальт сменился ровной плиткой. Тут и там зеленели деревья и клумбы, даже небо малость прояснилось. Фасады поражали изысканными барельефами и сверкали чистейшими окнами. Вездесущий мусор исчез, лужи испарились.
        Частенько по дороге проносились автомобили. Одни - точные копии известных иномарок, другие словно сошли с чертежей безумного ученого. Трехколесные горбатые «жуки», выкрашенные во все цвета радуги. Ржавые колымаги с шипами и пулеметными гнездами на крышах. Танк, только что вытащенный из болота, где пролежал, наверное, лет сто. Мотоциклы и багги всевозможных форм и размеров - все ревело, тарахтело, звенело и оглушало.
        Разношерстная толпа слонялась по площади и гомонила в сотни глоток. Голоса сливались в монотонный натужный гул. К счастью, клубок резко повернул и повел прочь от пестрого Вавилона.
        - Жесть, - выдохнул я. - Сегодня что, праздник?
        - В центре портал на нижние уровни. Там всегда полно народа. Одни идут на задания, другие возвращаются с хабаром. Тут и рынок, и сбор групп в рейды, и просто тусовка. Жизнь бьет ключом.
        - Это? Жизнь? - Я фыркнул, но не стал распыляться. И так ясно, что думаю обо всем этом эфемерном балагане.
        Улица уходила вверх. Прошел мимо стеклянных дверей банка с лаконичным названием «Банк». Рядом ошивались подростки: джинсы, холщевые штаны, толстовки, куртки, рюкзаки. Поодаль отирались мрачные парни в камуфляже. Броники, калаши, кинжалы: сразу видно - серьезные бойцы. А чем, собственно, вооружен я? В кобуру до сих пор не заглянул. Пришла пора это исправить.
        Выхватил пистолет отточенным движением. Ба! Родимый макаров собственной персоной! Вынул магазин, передернул затвор, потрогал пальцем предохранитель. Он, кстати, не шелохнулся, хотя я жал изо всех сил. Похоже, из-за того самого запрета, о котором предупреждал напарник.
        До боли знакомые запах и тяжесть. Словно в первый день на службе. На всякий случай просканировал пистолет и был неприятно удивлен.
        
        «МАКАР»
        ОДНОРУЧНОЕ ОГНЕСТРЕЛЬНОЕ
        УРОН: 5-12
        ШАНС КРИТА: 3%
        СОСТОЯНИЕ: 75%
        
        Мало того, что какой-то «Макар» вместо положенного названия, так еще и сильно изношенный.
        - Артур, а как чинить стволы?
        - В Мастерской. Либо у перса с профой. Так, посмотрим... Починка обойдется в пятьсот рублей ровно. Советую поспешить, пока задание не выполнил кто-то другой.
        - В городе же запрещено стрелять.
        - По людям, не по тварям. Еще вопросы?
        - Почему ты, такой умный и прошаренный, не играешь вместо меня?
        - Если хочешь - поменяемся. Будешь следить за десятью окнами разом, фиксировать сигнатуры, искать подозрительные активности и держать палец на клавише аварийного отключения.
        - Ну все, все. Убедил, единственный и незаменимый.
        Слева на пригорке стоял большой паркинг с красной крышей. Рядом с въездом примостился бар с необычным названием «Ржавый Дракон». Вместо вывески на цепях покачивалась сказочная рептилия, сваренная из сгнивших, местами простреленных и обкусанных листов железа. На крыльцах как воробьи на проводах теснился народ, рядом блестели хромом пять мотоциклов. Судя по обилию бородатых парней в коже, местечко злачное. И самое забавное - клубок вел прямо к нему.
        - Оператор, докладываю: замечена стая чудищ. Ориентировочно упыри, есть подозрения на вурдалаков. Разрешите уничтожить?
        - Да ладно тебе, - хмыкнул Абу. - Мужики просто косплеят байкеров. Все из одного Ордена, «Ангелы асфальта» называется. Романтично, правда?
        - Прости, что делают?
        - Скажем так - перевоплощаются, вживаются в роль. Наверное, в реале на байк денег нет, вот и тешатся в игре. Не вижу ничего зазорного. Орден маленький, но гордый - карма положительная.
        - И?
        - Значит, они чисты как слезки младенца. Никого не грабили и не убивали, правил не нарушали. Монстра среди них точно нет.
        - И все же проверю документы.
        Абу вздохнул.
        - Макс, тут нет документов, а ты не обычный полицейский. Не трать время.
        Из-за угла вырулил пацаненок лет семнадцати в форме стража. Настроен коллега был весьма решительно - ствол наголо, губы выпячены, двигался, как спецназовец при штурме. То к стене прилипнет, то на колено упадет, то перекатится за мотоцикл. Смех, да и только. Но если это чучело первым доберется до цели, я останусь с носом. Не бывать этому. Щегол соколу не помеха.
        Рванул со всех ног к бару. Медлительность виртуального тела раздражала, я будто бежал по колено в воде. Что же, придется привыкать, иначе вылечу из игры. Вот и заветная дверь. Растолкав стайку пестро ряженой молодежи, вошел, держа руку на кобуре. Более расторопный сослуживец уже бродил меж столиков и присматривался к посетителям.
        Черт, ну и дыра. Больше всего бар напоминал каюту заброшенного корабля. Все ржавое и мятое, даже стулья. Над входом расколотый штурвал, по углам развешаны драные сети, стены исписаны всякой ерундой. Тут был Вася, привет десятому «Б», «Фениксы» круче всех и так далее. Из единственного окна (а точнее иллюминатора) лился тусклый свет на стойку, за которой хозяйничал пузатый бородач лет тридцати. На лысой башке - красная бандана с черепами, на выпирающем животе - кожаная жилетка поверх засаленной тельняшки.
        За прикрученными к полу круглыми столиками заседала молодежь и трескала пиццу. Среди них было на удивление много девчонок - всегда думал, что компьютерные игры сугубо мальчишечье развлечение, а тут на тебе. Девушки одевались как попугаи, а волосы - мама дорогая - весь спектр. У многих на макушках виднелись кошачьи уши, из штанов и коротких юбок торчали пушистые хвосты. Что удивительно, подобной содомией не брезговали и парни.
        Худощавый тип в очках хлопнул меня по плечу и громко протянул: «ня-я-я!». Соседи негодника захохотали, а я всей душой захотел, чтобы в баре разрешили pvp. Хотя бы на минутку.
        - Артур, - по старой памяти коснулся двумя пальцами левого уха, но клипсы, разумеется, не нащупал, - здесь повсюду монстры. Даже не знаю, как найти своего.
        - Эй, стражник! - заорали из дальнего угла. - Пошел в жопу, стражник!
        И чуть тише грубиян добавил:
        - Блин, всегда мечтал это сделать.
        Я взбесился не на шутку. В реальности за подобную выходку урод неделю бы ссал кровью.
        - Макс, забей, - примирительно произнес Абу, - это просто дети. Лучше пивка выпей.
        - А толку? - прорычал, глядя по сторонам в поисках цели, но видел лишь гримасы и неприличные жесты.
        - Захмелеешь и перестанешь злиться по пустякам.
        - А тут можно захмелеть?
        - Да. Это называется фантомная реакция. Пьешь - пьянеешь. Ешь - насыщаешься. Разумеется, понарошку. Обман чувств. Но лучше не увлекаться, а то помрешь от голода. Случаи были.
        Уселся на высокое кресло у стойки, осмотрелся. Среди всех посетителей я выглядел самым старым. Надо ли говорить, что вмиг стал мишенью для школьного остроумия? Игроки то и дело подшучивали над моим возрастом, называли дедушкой, предлагали перевести через дорогу и всячески потешались. Патлатый задохлик пообещал скидку на целебные зелья - как ветерану Первой Мировой. Еще один делал вид, будто звонит в дом престарелых и осведомляется, не сбежал ли от них старик в полицейской форме.
        Менее наглые весело шушукались, бросая в мою сторону ехидные взоры. Хотел уже плюнуть и уйти, как вдруг заметил нечто странное. За столиком напротив сидела удалая компашка: три парня и две девушки. Почти все смеялись над шутками в мой адрес, кроме одной. Девчонка вяло улыбалась и смотрела остекленевшим взглядом куда-то вперед. Ерзающий рядышком мальчуган пытался обнять ее за плечи, но она всякий раз машинально сбрасывала руку.
        Прищурился и шепнул: «скан». Смартфон не выдал ничего необычного. Аф Радита, пятый уровень. Модная рубашка в клетку, +10 защиты от магии. Джинсы незаметности, +5 к скрытности. Кеды тихой поступи - еще три очка к тому же параметру.
        - Артур, видишь вон ту мымрочку?
        - Так точно.
        - Думаю, это наш монстр. Как расколоть?
        - Найди некую деталь, которая херит маскировку, и укажи на нее. По правилам тварь себя выдаст.
        - Херит маскировку?
        - Да. Подозрительная одежда, неестественное поведение - что-нибудь такое, в общем.
        - А что неестественного в ее поведении? Отшивает соседа? Просто не нравится. Смотрит вдаль и мало говорит - ушла в себя.
        - У тебя высокое Восприятие. Наблюдай - и деталь сама бросится в глаза.
        В бар вошли еще двое стражей. Следовало поторапливаться, иначе денежки уйдут в чужой карман. Уставился на незнакомку и до рези сощурился в попытках отыскать ту самую деталь. Милая мордашка, черные прямые волосы. Вздернутый носик, сжатые губы, беспокойный взгляд. За все время ни разу не засмеялась, хотя друзья ржали в голос. И не притронулась к еде - кусок пиццы сиротливо лежал на тарелке. Ну конечно, и как раньше не догадался!
        Встал, расстегнул кобуру и вразвалочку подошел к ребятне.
        - Здравия желаю! - Отдал честь. - Вижу, пивко попиваете. А восемнадцать есть?
        - Игровое бухло безвредно, - промямлил очкарик в оранжевой жилетке.
        - И полностью разрешено, - добавил сосед - дерзкий краснощекий увалень с волосами, похожими на щупальца дохлого осьминога. - Так что пошел к черту, мент.
        - Да? - усмехнулся и поправил пояс, вновь ощутив себя на настоящем вызове. - А чего ваша спутница стесняется? На диете? Так ведь от виртуальной еды не растолстеешь. Наверное, просто боится показать свои... зубки!
        Кожа на правой руке скромницы с треском и чавканьем лопнула. Из раны, как личинка из кокона, вырвалась когтистая лапа. Один взмах - и приставучий парень рухнул с распоротым горлом. Посетители закричали и потянулись за оружием. Чудовище встряхнулось, разметав по стенам гнилую требуху, и превратилось в окровавленный скелет. Да не простой, а стянутый ржавыми пластинами, скрипучими шарнирами и обвитый медной проволокой. Сразу и не поймешь - то ли костяк, то ли какой-то робот. Алые угольки в пустых глазницах и вовсе навевали сходство с Терминатором.
        Тварь резко крутанулась на триста шестьдесят, и еще двое упали как подкошенные. Игроки постарше принялись в панике палить куда попало, мелюзга устроила кучу-малу перед выходом. Я тоже вскинул пистолет, но Абу велел обождать.
        - Только по моей команде.
        Чудище вскочило на стол и оглушительно завизжало. Казалось, град пуль лишь слабо щекотал бурые кости. Все выглядело настолько реальным, что я невольно вздрогнул. Впервые за долгие годы страх пустил холодные корни в самое сердце.
        - Отойди подальше. Зацепит - и конец.
        - Что это, млять, такое? - я пятился, не опуская оружия, и чувствовал катящийся по лбу липкий пот.
        - Костяной кадавр, пятнадцатый уровень, - буднично отозвался Артур. - Сильная нежить, но квест выполнишь, не волнуйся. Лишь бы реакция не подкачала.
        В бар, растолкав рвущуюся на волю мелочь, влетели байкеры и угостили гадину из обрезов и револьверов. Хозяин бара достал из-под стойки помповый дробовик. Коллеги-стражи вскинули «Макары» и похожий на «узи» пистолет-пулемет. Несмотря на шквал огня, монстр не спешил подыхать. Ловко перескакивал со стола на стол, оставляя за собой горы кровавых ошметков. Стены и потолок покрылись красными брызгами. Несколько попали мне на лицо. Какой там возрастной рейтинг у этой забавы?
        - Когда стрелять-то? - выкрикнул, видя, что гадина расчистила угол и скоро попрет в мою сторону.
        - Когда хп упадет ниже пяти.
        - Че?
        - Ты должен добить монстра, иначе квест засчитают другому. Это сложно, но я в тебя верю. Готовься. Три, два, один... Огонь!
        Разрядил в чудище всю обойму. Скелет взревел на прощанье и обрушился на пол костяным дождем. Обогнавший меня шкет радостно воскликнул, менее расторопные соратники обреченно вздохнули - и я в том числе.
        - Упс, не повезло.
        - Да и хрен с ним, - махнул рукой, радуясь, что ужастик наконец-то закончился. - Не последнее задание.
        - Это точно. Проверь, вдруг шеф подкинул работенки.
        - Давай завтра, а? Слишком много всякой чертовщины за раз. Выход!
        Предплечье легонько тряхнуло. На дисплее высветилось сообщение: «Вы уверены, что хотите покинуть «Тэнум»? И две знакомые кнопки. Нажал зеленую. Залитый кровью бар исчез, я снова утонул в глухой темноте, сквозь которую миг спустя пробились шум компьютера и скрип пружин. Сняв шлем, швырнул на мокрую подушку и походил по комнате, разминая плечи и затекшую шею. На самом деле, я упражнялся для того, чтобы скрыть от задрота волнение, тревогу и дрожь в пальцах, какой не испытывал уже давным-давно.
        Чертов аттракцион, так и приступ поймать недолго. Я, конечно, знал о виртуальной реальности и даже пробовал сам, когда выбирался с родней в торговый центр, но все эти приколы не шли ни в какое сравнение с полным погружением. Зараза, с ног до головы вспотел... И такое ощущение, словно побывал не в игре, а перенесся в параллельный мир, где чудовища и ушастые девушки - такая же обыденность, как для нас - пробки на дорогах.
        - Ну как? - спросил Абу.
        - Жрать хочется, - проворчал, все еще пряча бледное потное лицо. - И выпить.
        - Можем слинять с работы пораньше - шеф разрешил. Зайдем в пиццерию, перекусим, хряпнем пивка.
        Я уставился на Артура подозрительным взглядом.
        - А ты не из этих часом?
        - Из каких? - судя по серьезной физиономии, летеха в самом деле не понял, о чем речь. Поэтому сказал прямо, без обиняков.
        - Из заднеприводных.
        Лейтенант смущенно усмехнулся и замахал руками.
        - Нет, ты чего. Да и при чем тут это? Просто потусуемся вместе. Мы же напарники.
        Закинул куртку на плечо и открыл дверь. Не оборачиваясь, бросил с порога:
        - Мы не напарники. До завтра.

        Глава 3. Дела семейные

        Перед уходом вернулся в свой кабинет, взял копию дела и проверил почту. Пришло письмо от племянника. Читать не стал - все равно собирался заехать к сестре. Выйдя из участка, сел в ладу «калину» темно-вишневого цвета. Ну а чего удивляетесь? Я - честный мент.
        Завелся, сунул старый мобильник в handsfree и выбрал нужный номер. Пару гудков спустя раздался восторженный мальчишеский голос:
        - Вас слушаю!
        - Ванька, привет.
        Восторг вмиг сменился обидой.
        - Это не Ванька.
        - А кто?
        - Капитан Икс!
        Я улыбнулся.
        - Боюсь, тебе придется выдумывать новый позывной, потому что этот взял я.
        - Ты украл мой позывной?!
        - Не украл, а конфисковал для нужд полиции. Потом верну, не переживай.
        - Ладно, - протянул Иван. - Тогда зови меня... Атаман!
        - Задротского войска?
        - Дядя Макс!
        - Извини. Атаман так Атаман. Слушай, мамка дома? Пожрать есть?
        - Нет, мама еще не вернулась. Остался вчерашний борщ. И когда ты уже заведешь женщину?
        - Запомни на будущее - заводят собак. А женщин находят. Я зарулю ненадолго, так что закрывай все похабные сайты и три историю. Приеду - проверю, где ты там лазаешь.
        Несмотря на угрозу, Ванька хохотнул.
        - Ты же ламер полный. Только почту проверять умеешь.
        - А у меня теперь новый... знакомый из отдела «К», - с угрозой парировал я. - Позвоню - научит.
        - Хорошо, - печально буркнул племянник. - Удаляю историю и грею борщ. Смотрел, что я прислал?
        - Нет. Расскажешь лично.
        Соня жила в получасе езды от участка. Мы с ней одногодки, обоим по тридцать два. Пока я упивался холостяцкой жизнью, сестра дважды вышла замуж. Точнее - выскочила. Первый брак - в восемнадцать, год спустя родился Ванька. Никогда не понимал, куда так спешить. Девка красивая, статная - вся в мать, но просто помешана на семье и детях.
        Супругу прожужжала все уши - надо еще маленького, надо девочку. А тому выше крыши хватало одного Ваньки. Пять лет отбивался с переменным успехом, а потом подал на развод. Едва кончился суд, Сонька опять кого-то захомутала. Как только вернула девичью фамилию - сразу же побежали в ЗАГС. Новый муженек полностью разделял интересы жены, но не срослось. Старались-старались, пыхтели-пыхтели, а все никак. Сдали анализы - у парня бесплодие. Два года помучились - очередной развод.
        И вот сестрица вновь ищет мужика, третьего по счету. Отговаривать бесполезно, только нервы портить. Что касается меня, то я убежденный холостяк. С моей работой только семьи не хватает - не сегодня убьют, так завтра. Вот и перебиваюсь встречами без обязательств и отлично себя чувствую.
        Доехав, выстучал в дверь тайный код, который знали только я и Ванька. Но племянник все равно посмотрел в глазок и спросил кто там. Молодец, осторожность нынче штука полезная.
        Соня жила в двухкомнатной квартире - старенькой, но довольно уютной. Не чета моему виртуальному убежищу. Да и реальному, чего уж греха таить. Светлые обои, всегда чистые паласы и выстиранные занавески. Кухня с закосом под восемнадцатый век. Изящно и просто.
        На столе уже дымилась большая тарелка борща со сметаной. Ванька как раз ставил в микроволновку свою порцию.
        - Слушай, что мне удалось вызнать.
        - Весь внимание, - промямлил с набитым ртом.
        - Настоящие имена жертв засекречены, так? Инфа не разглашается в интересах следствия. Но на форуме «Тэнума» нашел одну тему. Там почти все Ордена флудят.
        - Так... - строго произнес я. - А ну говори по-русски. Мне одного задрота хватает с его поехавшими словечками.
        - Понял, принял, - парнишка ничуть не обиделся за наезд. - В общем, пропал лидер крупнейшего клана сервера - «Призрачного Дозора». Группа собиралась в рейд на нижний уровень, но перед самым заходом вожак внезапно перестал отвечать. В голосовом чате тишина, персонаж не двигается. Стали звонить ему в скайп, на мобилу - бесполезно. До сих пор гадают, что с ним случилось. А ник у него - Авалон.
        Я отставил пустую тарелку, смахнул крошки и сходил за папкой. Развернул и просмотрел список жертв, где в том числе указали игровые псевдонимы.
        - Хм... Потерпевшего зовут Семакин Антон Константинович, тридцать пять лет, холост, живет с матерью. Не работает, промышляет продажей виртуальных рублей и артефактов за реальную валюту. Несколько раз банился за это, но от промысла не отказался... Не понимаю, - постучал ногтем по строчке. - При чем тут нелегальный сбыт и баня?
        Ванька хлопнул себя по лбу.
        - Какой же ты нуб, дядь. Бан - это ограничение доступа к игре, временное или постоянное. Авалон, скорее всего, башлял процент Администратору, поэтому-то и не лишился перса навсегда. Об этом ходят слухи на форуме, особенно во вражеских Орденах.
        - Итак, кто-то похитил сознание главы самой крутой банды. Вообще не врубаюсь, как такое возможно, ну да ладно. Вопрос-то не в этом. Вопрос в мотиве. Что движет нашим вором?
        - Не знаю. - Ваня пожал плечами. - Может, собирается узнать пароль к аккаунту? Или банковские счета, куда выводили левые рубли.
        Я внимательно посмотрел на парнишку и спросил:
        - Точно не хочешь на юрфак?
        - Не-а. Работа в полиции не для меня. Там все злые и строгие. Я бы лучше стал частным сыщиком. Как Шерлок Холмс.
        - Достойный пример. Идем дальше. Капустин Федор Венеаминович, семнадцать лет, учащийся частной гимназии номер сорок два. Мать умерла, отец - хозяин «Бета-банка». Так-так-так, - побарабанил пальцами по столу. - Кое-что уже вырисовывается. Следующие двое тоже важные шишки: дочь крупного нефтяника и глава федеральной сети фитнес-центров. Да уж... Кто бы мог подумать, что у качков и мажоров такие увлечения. Последний, некий Анатолий Пушков, ничем особенным не выделяется, кроме членства в Ордене «Призрачный Дозор».
        - А если преступник крадет сознания ради выкупа? - предложил малец, и, судя по списку потерпевших, слова не лишены логики.
        - Крадет сознания. Крадет сознания... - повертел фразу на языке. - Когда говорим «потерял сознание», это не значит, что оно выпало из головы и закатилось за диван...
        - Ты о чем? - племяш подпер щеку кулаком и с беспокойством уставился на меня.
        - Минутку, - достал телефон и набрал компьютерщика. - Артур? Привет еще раз. Слушай, а есть способ заблокировать сознание человека? Ну, знаешь, как гипнотизеры делают. Да, на игровом уровне. Что говоришь? Особый сигнал? А разблокировать? Клином, так сказать, вышибить. Только если знаешь сигнатуру... Ага, понял. Понятия не имею, что такое сигнатура, но самим ее не подобрать. Угу. Конечно, как только поймаем, он нам все сигнатуры выдаст. И те, что есть, и те, что нету. До связи.
        - Ну? - Иван приподнял бровь.
        - Дело ясное, что дело темное. Надо бы выловить этих дозорных и допросить.
        - Не. Об этом сразу же узнают в сети. Если преступник в Ордене, то заляжет на дно, и фиг достанешь.
        - Ишь, умный какой. И как тогда быть?
        - Поступи к ним в Академию. Эти типа учебки. А дальше - если проявишь себя - в основу. «Дозор» принимает с десятого уровня. Напряжешься - апнешь за недельку, а то и раньше.
        Я вздохнул.
        - Похоже, все дороги ведут в игру.
        - Тебе не нравится «Тэнум»?
        - Как сказать... - устало зажмурился и потер переносицу. - Надо мной издевалась школота, потом напал железный скелет, а квест засчитали какому-то задроту. Квартира - помойка, денег нет, ничего не понятно, от болтовни Артура болит башка... жуть. Случись это в обычной игре - фигня-война... Но с таким реализмом и поседеть можно.
        Ванька рассмеялся.
        - Ничего, скоро втянешься. Поначалу стремно, а потом не оторваться. Может, подружку найдешь. Если ты совершеннолетний, то открываются дополнительные функции взаимодействия персонажей. Ну... ты понимаешь.
        - Да? - я насторожился и пристально взглянул на парня, но тот не опустил глаза. - А как игра узнает, что тебе больше восемнадцати?
        - Так регистрация по паспорту. Как ты вообще зашел?
        - Коллега аккаунт создал - в полицейской базе есть все данные. И что, это ограничение никак нельзя обойти?
        - Нет.
        - Совсем-совсем? - нахмурился я.
        - Говорю же - нельзя.
        - Ванька!
        - Да что?!
        - В глаза смотри!
        Теперь-то племянник отвел взгляд и густо покраснел.
        - Иван, получишь! Тебе всего тринадцать!
        - Да ничего я не делал!
        - Получишь у меня!
        Пока распылялся, краем глаза скользнул по занавешенному окну, за которым чернела ночь. Проверил часы - половина одиннадцатого, а Софии все нет.
        - Что-то мамка задерживается. И трубку не берет.
        Паренек фыркнул и отвернулся.
        - Пошла на вечеринку для тех, кому за тридцать. Наверное, очень занята.
        - Она тобой должна заниматься, а не хрен пойми кем, - телефон в карман, папку под мышку. - Спасибо за ужин. Чисти зубы и ложись спать. И никаких игр!
        - Дядь Макс, мне не пять лет!
        Погрозил мальчишке пальцем и пошел обуваться. Дома меня ждали теснота, тишина и початая бутылка водки в холодильнике? Ну а что такого? Почему взрослому адекватному мужику нельзя расслабиться после не самого простого задания? Да, я честен и нищ, как церковная мышь, но нимб над головой не отрастил. И пусть моя конура на окраине не сильно отличается от виртуальной халупы, все, что в ней - нажито законным трудом.
        Если бы за этим добром кто бы присматривал - так и вообще не жизнь, а сказка, причем без мешков отмытой наличности, дворцов и дорогущих иномарок. Мне чужого не надо, а вот гора посуды в раковине через два-три дня дорастет до тараканьего небоскреба. А как быть, если сегодня собирался закончить пораньше и в кои-то веки сделать уборку, которую планировал на выходные. Но меня срочно вызвали на очередного передознувшегося жмура, а весь летний отпуск ушел на выловленного из реки «самовара». Кто не в курсе, «самовар» - это расчлененный труп без головы и конечностей. Какой тут домашний уют, когда уходишь ни свет ни заря, а возвращаешься, когда придется. Кто в здравом уме согласится завести семью с человеком, день и ночь пропадающим на службе и имеющим отличные от нуля шансы пропасть на ней навсегда. А теперь подключили к новому глухарю, после которого впервые за несколько лет загорелись трубы и захотелось нажраться до беспамятства.
        Что, собственно, и сделал, развалившись на диване перед телевизором, включенным на белый шум. Еще с армии не могу засыпать в тишине, тишина - верный признак нарастающей угрозы, та самая неестественная деталь, что отличает людей от чудовищ, и разделяет мир реальный от снедающих душу воспоминаний и кошмаров. Соседи, правда, жаловались, и чтобы не портить отношения с неплохими, в общем-то, старичками, остановил выбор на помехах - они баюкают так же, как и любые другие каналы, но никому не мешают.
        Не знаю, сколько удалось поспать, прежде чем шелест серых закорючек сменился оглушительным визгом костяного кадавра. Я вскочил, схватил лежащий на подлокотнике пистолет и направил в телевизор, но тот как и прежде показывал помехи. Слава богу, перед пьянкой поставил ствол на предохранитель, чем уберег себя от целого вороха очень серьезных и совершенно ненужных сейчас проблем.
        - Чертовщина, - выдохнул, приложив холодный металл ко рвущемуся из груди мотору. - Правильно в новостях говорят - все беды от этих игр.
        
        ***
        Приехал на работу ни свет ни заря, но Абу уже сидел за компьютером и настраивал второй монитор.
        - Из дома принес? - поинтересовался я.
        - Что? - парень вздрогнул и вскинул кудлатую голову. - А, ты о монике. Да, решил, так будет удобнее наблюдать и за тобой, и за файрволом.
        Повесил куртку и лег на раскладушку, сцепив пальцы на животе. Прямо как на кушетке у психолога. Аж передернуло.
        - А как вообще можно наблюдать за мной в виртуальности?
        - Есть программа. Расшифровывает трафик и выводит в виде CGI.
        - Ладно, не объясняй.
        - Твой вчерашний звонок... - задумчиво произнес «кашник», щелкая клавишами. - Дело сдвинулось с мертвой точки?
        - Думаю, похититель как-то связан с «Призрачным Дозором». Возможно, состоял в этом Ордене или до сих пор там. В любом случае, путь лежит в их Академию. Запускай игру, надо побыстрее прокачаться.
        Надел шлем и перенесся в то самое место, где вчера оставил персонажа - бар «Ржавый Дракон». В семь утра здесь не было никого, кроме хозяина, да и тот клевал носом за стойкой.
        Выйдя на улицу, окунулся в промозглое утро. Ветер продувал насквозь, в лицо била колючая морось. Вдоль улицы стелился густой туман, в небе клубились черные тучи. Поежившись, заскочил обратно - в слишком своеобразный, но все же уют.
        - Пить будешь? - сонно протянул толстяк, разбуженный грохотом двери.
        - С утра не пью. Разве что кофе, но денег нет.
        - Ты вчера нам здорово помог. Держи, - на стол опустилась крохотная чашечка дымящегося варева. - За счет заведения.
        - Помог? Тварь тут все к чертям разнесла. Кучу народа побила.
        Мужик замер и вперил в меня выпученные зенки. Так вот как выглядит скан со стороны - жутковатое зрелище. Одари меня таким взглядом в реале, точно скрутил бы и отвез в отдел - сто пудов маньяк или сумасшедший.
        Хозяин перестал таращиться и улыбнулся.
        - Впервые в «Тэнуме», да? Неплохое Восприятие для новичка. Чем пожертвовал?
        - Единением.
        - Что ж... равноценный обмен. Твое здоровье.
        Напиток оказался просто потрясающим. Никогда прежде не пробовал ничего подобного. Наверное, такой кофе подают в изысканных ресторанах, куда с моей зарплатой путь заказан.
        - Ты тоже игрок? - спросил, глотнув халявную прелесть.
        - Ну да. Думал, непись?
        - Кто?
        - Неигровой персонаж, - вмешался Абу. - Бот с социальным алгоритмом. Почти искусственный интеллект, хотя обычно его называют искусственным идиотом. Кек.
        Я смущенно улыбнулся и коснулся пальцем уха.
        - А чего не охотишься на монстров как остальные?
        Толстяк зевнул и хрустнул пальцами.
        - Наохотился выше крыши. До девятого уровня спускался. Нафармил на бар и решил завязать. Может, на время. Может, насовсем. Знаешь, всегда хотел свое заведение, но в жизни я простой работяга, какой там мне бизнес. Ах да, Никита, - бородач протянул татуированную от запястья до плеча лапищу.
        - Макс.
        - Заходи почаще, дам скидку. Приятно пообщаться со взрослым человеком, а то тут в основном одна школота ошивается.
        - Спасибо. Но ты так и не сказал, чем я помог вчера.
        - Кадавр хрен пойми зачем залез в людное место. Обычно монстры так не делают. Ловят пару нубов в трущобах и прячутся. Если бы тварь ушла незамеченной, новичкам пришлось бы несладко.
        - Да, опасная скотина, - сокрушенно причмокнул с таким видом, будто в кружечке был чифирь. - Жаль, добил не я.
        - Ага. Тот шкет сразу левел апнул.
        - Чего сделал?
        - Уровень получил.
        Отмахнулся:
        - Да и черт с ним. Мне тоже рано или поздно повезет.
        Браслет мелко задрожал - пришло новое задание от Шефа. Убить зомби в городском парке. Награда - тысяча рублей и столько же опыта. Миленько.
        - Всех благ, Никитос, - взял под козырек. - Долг зовет. Ну, клубочек, веди.
        Парк находился недалеко от «Ржавого Дракона» - всего-то полтора километра. Быстрым шагом спустился по улице и вышел на площадь. В ранний час здесь тусовалось не так много игроков, как вчера. Ничто не помешало полюбоваться главной достопримечательностью и сердцем всего Бастиона - порталом. В самом центре площади блестела металлическая шайба метров десять в диаметре. Диск украшала гравировка в виде десятиэтажной башни. Вокруг каждого яруса в причудливых, похожих на жуткую пляску, позах застыла разномастная нечисть.
        Рядом с первым водили хоровод скелеты. Костлявые ребята показались слишком уж веселыми - только бутылок в руках не хватало. Следующими неизвестный художник изобразил зомби. Ходячие мертвецы тоже не особо пугали. Вытянули гнилые клешни, словно пытались догнать друг друга. Этажом ниже сидели на корточках мохнатые черти со свиными пятаками и играли на свирелях, а в кругу выплясывали рогатые барышни весьма фривольной наружности. Дальше изучать башню не стал - боялся снова прозевать задание. Зато увидел как работает портал: игроки становились на него, что-то выбирали в смартфонах и растворялись в воздухе. Вот так - безо всяких спецэффектов.
        Нужное место находилось сразу за площадью. Длинный участок лесополосы, разделенный надвое мелкой речушкой. Заметил мощеную плиткой дорожку и направился прямиком к ней. Даже в пасмурную туманную погоду парк удивлял красотой. Березы хороши в любое время года, а уж рябины с налитыми гроздьями, а вербы у воды... Лепота!
        Словно очутился в родном городе. Либо разработчики черпали вдохновение именно с него, либо во всех провинциальных городках центральные парки очень похожи. Пройдя шагов сто вглубь, не заметил ничего подозрительного - разве что птицы не пели. Людей не встретил, монстров тоже. Гуляя и дыша свежим воздухом, не заметил, как вышел на просторную полянку с памятником.
        На бетонном постаменте стояла бронзовая фигура в тяжелой броне. Доспех напоминал увешанный пластинами водолазный костюм. Статуя опиралась на штурмовой щит и прижимала к груди автоматический дробовик. Шлема не было, и я во всей красе разглядел одутловатое лицо с невыразительным подбородком, мясистым носом и глубоко посаженными глазами. Надпись на постаменте гласила: «Авалон, первый страж Тэнума».
        - А наш приятель та еще знаменитость, - хмыкнул, глядя на уродливого (во всех смыслах) истукана. - Памятник вон при жизни отлили.
        - Награда за Вторжение, - пояснил Артур. - Самый первый ивент в игре. Орда тварей из десятого яруса напала на город. «Дозор» был далеко не так силен, как сейчас, но сумел отбиться. Хейтеры говорят, просто повезло, да и бродяги подсобили. Фанаты считают, все дело в грамотной тактике и полководческом гении лидера. Так или иначе, победу присудили Авалону.
        - Епрст... Ивент, фанаты, хейтеры, бродяги... За секунду репа опухла!
        Напарник вздохнул.
        - Ты хоть бы ЧАВО почитал на досуге.
        - Чаво почитал?
        - ЧАВО.
        - Я и спрашиваю - чаво надо почитать?
        - Господи! - Абу в исступлении эмоций стукнул по столу кулаком. - Неужели так сложно зайти на полчаса в интернет и поискать инфу?
        - Сложно. У меня жизнь есть, в отличие от всяких задротов.
        - Ясно, - буркнул Артур. - Тогда и пояснять ничего не буду, а то точно репа лопнет.
        - И не надо.
        Взглянул на памятник в последний раз и вернулся на дорожку. Туман сгустился, похолодало. Накрапывал мелкий дождик, готовый в любую минуту сорваться ливнем. Я не видел ничего дальше десяти шагов, но нутро подсказывало - в белой завесе кто-то есть. Физически ощущал угрозу и чувствовал, откуда она исходит. Подобное случалось на опасных операциях, но никогда еще не было настолько ярким, буквально осязаемым. Наверное, причина в том самом Восприятии.
        Ну вот, уже начал потихоньку разбираться в механике. Так и задротом стать недолго.
        - Макс, ты тут?
        - Погоди.
        Вскинул пистолет и прицелился. В блеклом мареве проступили очертания сутулой фигуры. Потянуло едва заметным сладковатым запашком. Он заполнял чердаки и в подвалы, вытекал из-под дверей заброшенных квартир, витал холодным духом в моргах. Стоит один раз попробовать - и не забудешь никогда, а после долгих лет службы научишься без ошибки отличать трупную вонь человека от любой другой.
        Грянул выстрел. Туман задрожал, будто взбиваемый невидимым миксером. Из пелены выпало тело в черном деловом костюме и засучило ободранными руками по земле. Не знаю точно, куда попал, но одной пули зомби оказалось мало. Еще две маслины вскрыли мертвецу черепушку. На плитку шлепнулась серая каша с бурыми прожилками.
        Левое предплечье вздрогнуло. Смартфон уведомил о начислении полусотни очков опыта. На странице с динамическими показателями появилась новая полоска с серой капелькой на дне. Да уж, придется настрелять немало тухляков на следующий уровень.
        - Поздравляю с первым мобом, - сухо произнес Абу.
        - Так, погоди. Не буду спрашивать, что такое моб. Догадаюсь сам. Раз моб первый, то должен быть и второй. Следовательно, это не имя того парня, что валяется под ногами.
        - Если продолжишь в том же духе - отнимут два очка интеллекта.
        - Правда? - сложно одновременно пререкаться с оператором и выискивать «наощупь» новые цели, но не смог отказать в удовольствии подколоть умника.
        - Вообще-то нет, но «ВИВЕРНА» явно ошиблась. Я бы дал единицы три инты, не больше.
        - Не забывай, сколько у меня Агрессивности. Да и бегаю быстрее некоторых. Так что такое моб?
        - Мобильный объект. Все что движется, но не игроки или неписи.
        - А машина тоже моб? - задал вполне логичный, на мой взгляд, вопрос.
        - Машина это маунт, - выдохнул компьютерщик, с трудом сдерживая злость и раздражение.
        - Но ведь она движется, но при том не игрок и не непись.
        Абу глухо застонал, признавая поражение.
        - Схожу выпью ромашкового чаю. Поиграй пока сам, ладно?
        Я рассмеялся. Жаль, в игре не дают опыт за троллинг напарников. Да, знаю, что это такое - Ванька как-то рассказывал.
        Пока оператор откисал от моих шуточек, решил просканировать зомбяка. Стало любопытно, кто он такой и чем живет. Но вместо привычных цифр на дисплее высветился рисунок кости в резиновом сапоге. Подпись гласила:
        
        КОСТЯНАЯ НОГА
        МУСОР
        ЦЕНА ПРОДАЖИ: 15 РУБЛЕЙ
        
        И в самом низу две кнопочки: «взять» и «выбросить». Дилемма, блин. С одной стороны, на кой мне это барахло? С другой, пятнадцать рублей на дороге не валяются. Но если заберу трофей, куда он денется? Не очень-то хотелось, чтобы болтался рядом и вонял.
        - Артур, ты тут?
        Над ухом раздалось смачное прихлебывание.
        - Угу.
        - Еще раз так сделаешь - чай за шиворот вылью.
        - Как так? - невинно спросил компьютерщик и снова прихлебнул. Да еще и подул перед этим в чашку.
        - Выход!
        - Да все, все - успокойся. Больше не буду. Не одному же тебе всех раздражать.
        - Кого это всех? - насторожился я.
        - Никого. Только меня. С языка слетело.
        - Ладно, проехали. Какую-то ногу нашел, вот думаю - взять или выбросить?
        - Забей. Все равно рюкзака нет.
        - А где его найти?
        - В магазине. Самый дешевый - полтора куска. На четыре ячейки.
        - Надо обязательно выполнить это задание. Здесь без денег еще хуже, чем в реале!
        Вынул магазин, проверил патроны. Все на месте. Что за чертовщина?
        - Артур, а тут боеприпасы вообще нужны?
        - Только контейнеры. Обоймы, магазины, цинки. Ящики, если у тебя танк. Они тоже дают определенные бонусы. Например, могут быть зачарованы, окроплены святой водой или посеребрены. Также в ходу бронебойные и зажигательные снаряды. А сами маслята не тратятся.
        - Маслята? - Я приподнял бровь. - Где таких слов нахватался?
        - От тебя, - фыркнул оператор.
        - Блин.
        - Что такое?
        - Заболтался, вот что. У меня гости.

        Глава 4. Твари

        Со всех сторон надвигались зомби. Навскидку - не меньше десятка. Почти все - мужчины в черных костюмах и некогда белых тапочках. Перемазанные грязью, с переломанными пальцами и оскаленными пастями. Прямиком из раскопанных могил.
        - Артур, что делать?! - спросил, водя стволом в попытке держать уродов на прицеле, но тех перло слишком много.
        - Беги, - спокойно ответил оператор.
        - Ну уж нет.
        Сама мысль быть облапанным гниющими мертвецами вселяла ужас. Хрен вам, зомби, капитан Соколов ни от кого не бегает, даже от смерти. Еще посмотрим, кто кого. Расстрелял в упор ближайшего мертвяка, соседа пнул в грудь. В кольце врагов появилась брешь, куда и проскочил - не так уж и сложно.
        Зомби заполонили весь парк. Вываливались из-за стволов, высовывали лапы из куч мусора, прыгали с ветвей. Кое-как уклонялся от ударов, но пару раз задели. Адреналин хлестал фонтаном, и я даже не замечал ледяных прикосновений.
        Когда до полянки оставались считанные шаги, выскочивший из тумана мертвяк цапнул за ногу. Я споткнулся и рухнул на спину, но оружия не выронил. Лежа пристрелил троих, четвертого ранил в колено. Вскочил и со всех ног к памятнику. Вот оно - спасение! Первый страж Тэнума еще сослужит добрую службу.
        - Не советую лезть на него, - в голосе Абу скользнула тревога.
        Ничего не ответил - не до болтовни. Забрался на постамент, ухватился за щит, подтянулся. Прыгнул, обнял ржавого Авалона за шею и вскарабкался на плечи.
        - Ну, держитесь, суки!
        Выстрели приманили тварей со всего парка. Мобов собралась целая толпа. Завалил штук двадцать, заметно проредив кольцо врагов. Казалось, победа близко - сиди да спускай крючок. Но потом случилось нечто невероятное - вялые и медлительные мертвецы вдруг превратились в шустрых верхолазов. Троица мобов в считанные секунды взобралась на истукана и повисла на моих ногах.
        Сопротивлялся до последнего, но вскоре был увешан зомби, как елка игрушками. Смартфон вибрировал и громко жужжал - здоровье падает! Перед глазами алела пелена, тело будто в сугроб зарыли. Полоска ушла в ноль, и я шмякнулся на землю. Зомби тут же потеряли ко мне интерес и разбрелись в поисках новых жертв.
        - Не могу пошевелиться. Я умер?
        - Так точно.
        - Что это было? - спросил, имея в виду внезапные акробатические таланты нежити.
        - Защита от шулера.
        - Но я играл честно!
        - Не совсем, - с усмешкой пояснил Артур. - Механика не мешает взбираться на любую высоту, если перс достаточно ловок. На стадии альфа-теста многие залазили на деревья, камни, столбы и оттуда безнаказанно фармили экспу...
        - Че?
        - Набивали опыт... Вот разрабы и подправили немного мобов, чтобы уравнять шансы. Теперь все сплошь альпинисты.
        - Выходит, даже собака сможет залезть на отвесную стену?
        - Не залезть. Запрыгнуть.
        - Бред какой-то, - прорычал, злясь не столько из-за поражения, сколько от паралича.
        - Что поделать, - судя по скрипу, парень откинулся на спинку и развел руками. - Таковы правила.
        - С такими, мать их, законами я никогда не прокачаюсь...
        - В соло сложно даже на первых уровнях. Найди товарища, и играйте вдвоем.
        - Ты забыл о моем Единстве? Никто в отряд даже за бабки не возьмет. Да и не горю желанием тусоваться со школотой.
        - Тогда делай, что хочешь, - раздраженно бросил «кашник».
        Я вздохнул.
        - Долго еще лежать?
        - Можешь сразу лететь в квартиру. Команда: «возврат в убежище». Или найди медика.
        - Как?
        - Ртом!
        Я заорал во всю глотку, ответом стала недалекая автоматная очередь - похоже, кто-то добивал моих мертвяков и не собирался приходить на выручку. Черт, до сих пор ни одного квеста не сдал! Второй день в игре, а бомж бомжом. Думал, хоть в виртуальности ситуация изменится, да фиг там. Похоже, тут как и в реале жиреют самые наглые, ушлые и любящие ходить по головам.
        Вдруг поблизости послышались осторожные шаги. Поднял взгляд, но никого не увидел - не хватало угла обзора, а башка не двигалась.
        - Эй, старик, - донесся вкрадчивый женский голосок.
        - Какой еще старик?! - рассвирипел я, подозревая, что надо мной опять будет глумиться малолетка - и в этот раз совершенно безнаказанно.
        - Ну, извини - ты выглядишь лет на сорок. Тут редко встретишь мужчину в возрасте. Ладно, буду звать тебя папаней.
        - У тебя минута на помощь. Или лечи, или вали отсюда. Дай спокойно умереть.
        Незнакомка присела рядом на корточки и потянулась за рюкзаком. Теперь я мог разглядеть девушку во всех подробностях. На вид лет двадцать, узкое личико с большими голубыми глазами и вздернутыми носиком. Не красивое, не уродливое, просто приятное. Волосы прямые, до подбородка, молочно-белые в черную полоску. По два темных штриха на щеках, губы в апельсиновой помаде. На макушке - шапка в виде лисьей головы. Забавная такая, будто мультяшный персонаж сел передохнуть в копне полосатых локонов.
        Спускаемся ниже. Белый топик с красным крестом на небольшой груди. Загорелый подтянутый живот с блестящим колечком в пупке. Короткие джинсовые шорты, на ногах нечто вроде пушистых гетр оранжевого цвета и красные кеды с белыми шнурками.
        Несмотря на очевидные достоинства, такой типаж совершенно не в моем вкусе. Предпочитаю женщин постарше с выветрившейся молодежной придурью. Все эти ушастые лисьи шапки, топики и пирсинги точно не для меня. Я и в юности на подобную ерунду не западал, а уж сейчас и подавно.
        - Ты скоро там?
        - Одну минутку, папаня.
        - У тебя нет минутки, - скосился на тикающий таймер на дисплее. - Сорок секунд.
        Рюкзачок медика тоже был в виде лисы. Девушка вскрыла плюшевому зверьку «череп» и выудила непонятную штуковину, похожую на пластиковый тубус. На торце - колесо с рукояткой, сверху две клеммы. Высунув кончик языка, «лисичка» принялась усердно вращать колесо. Коробка противно зажужжала, между клеммами проскочили ярко-голубые дуги.
        - Сейчас зарядится, не переживай. У меня базовая «Искра», придется подождать. Готово!
        Незнакомка замахнулась и со всей дури обрушила штуку на грудь. Я зажмурился и сжал зубы, но, слава богу, не почувствовал ничего, кроме приятного холодка. Вернулась подвижность, полоска здоровья заполнилась на треть и слабо замерцала. Новенькая рубаха потеряла двадцать процентов прочности, штаны - десять. Это можно было понять не только по данным смартфона - мертвецы оставили на память россыпь прорех.
        - Облом, - вздохнула девчонка. - За дохлого деда дали всего сотню опыта.
        Я хмыкнул и, чуть пошатываясь, зашагал к выходу из парка. Кажется, в этой игре традиция издеваться над всеми, кто старше хотя бы на пять лет, и пытаться это исправить бесполезно. Уж лучше молчать и не тратить нервы и время. Но не тут-то было. Медик догнала меня и зашагала рядом, взявшись за лямки рюкзака.
        - Меня Зебралис зовут.
        - Как-как?
        - Ну... зебра и лис. Очень люблю лисичек и хотела выбрать рыжий цвет волос, а потом увидела черно-белую полоску... Такая классная, не смогла устоять. Но какой же я лис, если не рыжая? Зебра получается, но зеброй быть не хочу, потому что люблю лисичек. Видишь? - Зебралис повернулась спиной. - Даже рюкзак лисий купила. И шапку, и гетры. А на хвост денег не хватило. Но скоро обязательно соберу весь комплект. Понимаешь, я как бы и зебра и лисичка...
        - Ты можешь просто оставить меня в покое?! - буркнул, ускорив шаг, но прилипала так быстро не отступила.
        - Ну чего ты сердишься? - она мило захлопала ресницами. - В таком возрасте сердиться себе дороже.
        - Все, ни слова больше.
        Мы подошли к площади, народа заметно прибавилось. Не так много, как вчера вечером, но от шума и гама заложило уши. В небе стрекотал боевой вертолет, по дорогам гудели и тарахтели разномастные автомобили, проскрипел гусеницами танк ядрено-розового цвета. Башня перекрашена в оскаленную кошачью морду, а дуло - в сигару. Мимо прошагал отряд суровых парней в камуфляже и бронежилетах, будя воспоминания об армейке. Какой-то тип в средневековом панцире поверх вязаного свитера показал им средний палец, но солдаты не заметили. Девочка лет двенадцати звонко зазывала всех отведать хрустящих жареных пенчикряков - совсем дешево, считай, даром. Так и не увидел, что это такое - лоток окружила стайка гомонящих подростков в цветастых одеждах.
        Волосатый парень в кожаной куртке достал из брезентового рюкзака магнитофон. Над площадью загремел тяжелый рок. Шайка патлачей начала трясти головами, кидать «козу» и делать вид, будто пилит соло на невидимых гитарах. Любители более спокойной музыки тут же принялись возмущаться и обзывать рокеров, по чем свет стоит. В общем, молодежь развлекалась, как могла. Один я брел по тротуару уставший, побитый и с проваленным заданием. Да еще и назойливая мелочь не давала покоя.
        - А почему тебя зовут Капитан Икс? - спросила Зебра.
        - По кочану. Артур, как заткнуть эту егозу?
        - Зебралис - добавить в черный список.
        - От души. Чтобы я без тебя делал.
        - Освоил бы все сам, - фыркнул компьютерщик.
        - Зебралис - добавить в...
        - Друзья?! - радостно воскликнула девушка и хлопнула в ладоши. - Хочешь добавить меня во френд-лист? Клево! Я тебя тоже добавлю. Никогда еще не дружила со стариками! В общем-то, я вообще ни с кем не дружу. Будешь первым в моем списке.
        Смартфон задрожал: Игрок Зебралис предлагает стать друзьями. Потянулся к красной кнопке, но в последний момент остановился.
        - Попробуй меньше болтать - и люди к тебе потянутся.
        - Это вряд ли, - она вздохнула. - Ну, не хочешь - как хочешь. Пойду спасу другого нуба, в парке их полно.
        Зебра развернулась и зашагала к реке.
        - Зря отказываешься, - сказал Абу. - Медики редки и очень полезны. С твоим Единством я бы не привередничал.
        - И что мне с ней делать? Она же мелкая.
        - Любить, брат, любить, - парень расхохотался. - Не обязательно играть с ней все время. Выполнили пару заданий и разбежались. Если хочешь прокачаться - придется идти на уступки.
        - Я только и делаю, что иду на уступки! Иначе как объяснить, что меня припахали к делу, с которым должны разбираться либо «кашники», либо контора? Но никак не обычный уличный следак, ни черта не понимающий в этих гребаных играх!
        - С кем ты?..
        - Захлопнись, - махнул перед размалеванным лицом ладонью - мол, кыш отсюда. - Найди себе мальчика с кошачьим ушками или с хвостом в заднице - ему на мозги и капай.
        - Макс, - с усталым вздохом произнес Артур. - Тебя припахали, потому что ты - лучший из лучших. Поверь, этим вопросом заняты многие, но все застряли на первых же шагах.
        - Неужели? Раз я лучший, значит, смогу найти менее назойливого, настырного и болтливого медика! А ты иди, чего стоишь?
        Аня часто заморгала и побрела прочь, понурив плечи.
        - Знаешь, это слишком, - проворчали над ухом. - Я на перерыв, а тебе удачи в поисках.
        - Ну вас всех в задницу, - сунул кулаки в карманы и направился в «Ржавого дракона».
        Бар, особенно в первой половине дня, наверняка посещала не только школота, которая еще должна быть на уроках. Никита - взрослый рассудительный мужик, не станет водить дружбу с тупыми малолетками. Он-то и подскажет, как связаться с адекватными «старперами», которые не бубнят без умолку и не наряжаются в лисиц. Конечно, я бы мог тряхнуть хозяев этой богадельни и попросить отсортировать подходящих игроков по возрасту - для регистрации нужен паспорт, и как минимум год рождения должны вносить в профили для доступа к расширенным «взрослым» функциям. Но обращаться к Абу совершенно не хотелось, ведь парень поведением и взглядами на жизнь не шибко отличался от тутошней публики. Ему только волю дай - и уши наденет, и хвост засунет. Хочешь сделать хорошо - сделай это сам. Сим победиши.
        Приободренный этими мыслями, вошел в заведение. Где, вопреки ожиданиям, все так же ошивались размалеванные и выряженные как попугаи подростки. При моем появлении шкет у дальнего столика что-то настучал на смартфоне и протянул руку товарищу. Тот с улыбкой уставился на дисплей, а затем заржал в голос. Смех привлек внимание и более старшего поколения, и не успел я дойти до стойки, как похохатывал весь бар, бросая в мою сторону задорные взоры.
        Всем своим видом показывая, что не принял веселье на свой счет, подался вперед и произнес:
        - Привет, Никитос. Есть одно дело...
        - Выкладывай, - мужик аж покраснел от натуги, пытаясь не поддаться всеобщему веселью. - Внимательно... кхм-хмк... слушаю.
        Я не привык тушеваться, смущаться и ходить вокруг да около. Поэтому прямо спросил, глядя бармену в глаза:
        - Че вы все ржете и тычете друг в друга смартфонами? Из нас всех один я не выгляжу как клоун, так что с себя посмейтесь, козлы.
        - Прости... - пузан смахнул пот со лба. - Просто ты у нас теперь звезда. Один мимокрокодил заснял, как зомби стянули тебя с памятника, и залил на «виртьюб». В общем, видео завирусилось, а ты стал героем мемаса. Не переживай, через пару дней об этом все забудут.
        Мимокрокодил, завирусилось, мемас... А ведь я его нормальным, блин, считал.
        - Ты не знаешь взрослых вменяемых медиков? Хочу поиграть в отряде.
        - Хех... Я-то знаю, но все взрослые и вменяемые давно в орденах и фармят Тэнум. А новички вряд ли станут играть с тем, у кого двойка по Единению. Без обид, но в игре есть только два пути. Или развлекаешься в городе и забиваешь на все остальное, или задротишь как в последний раз, чтобы добраться до капа.
        - То есть, вообще без вариантов?
        - Ну, почему же? За деньги многие с радостью возьмут прицеп. Но даже боюсь представить, сколько придется отвалить за прокачку с такой «виверной».
        Буркнул «понял, принял» и, не попрощавшись, вышел на улицу обтекать. Да уж, не работа, а сущая жопа. И если не поймать ублюдка, многие могут пострадать, включая моих близких, ведь никто не даст гарантий, что Ванька не положил болт на приказ и не продолжает играть. Я бы, например, точно положил бы, особенно в его возрасте. Тут, как говорится, два пути - или долбить стену лбом, или засунуть гордость поглубже и потерпеть ту, кто может помочь. Да только где ее теперь искать? Вроде, собиралась в парк, но он огромный и полон голодных зомби. Попросить бармена оставить весточку в надежде, что Зебра заглянет в «Дракона»? А если Никита забудет? Или пройдет слишком много времени и девушка передумает? И Артур как назло ушел на обед... Зараза, что же делать? На всякий случай взглянул на смартфон - проверить, вдруг оператор вернулся, и увидел не закрытую табличку с запросом в друзья.
        Эврика!
        Дрожащим от волнения пальцем нажал зеленую галочку и перешел на вкладку френд-листа (вроде так он называется?). Зебралис, медик 5-го уровня, отображалась светящейся строкой, а для полных ламеров (вроде меня) напротив горело слово «онлайн». Что, по идее, означало «в игре». Коснувшись ника, вызвал ниспадающее меню: связаться, отследить, удалить. Решив не тратить время на пустые разговоры, сразу выбрал второй пункт, и под ногами запрыгал знакомый клубочек, только меньшего размера и с серебристой нитью.
        Шарик привел к окраине парка, где Зебра стояла в окружении тварей. Нет, не зомби - это я понял еще издали, слишком уж шумно они себя вели и чересчур пестро одевались. Шайка малолеток загнала девушку в угол между двумя ветхими ларьками, и перегородила единственный выход, встав плечом к плечу. Медик пыталась перебраться через живую баррикаду, но всякий раз соскальзывала, либо ее легонько отталкивали - на агрессию и нападение не тянет, но сбежать не получится.
        - Нефиг лезть к нашим зомби, - под смешки произнес заводила.
        - Вашим?! - возмущенно выкрикнула пленница. - Они общие!
        - Не, ни хрена. Или вступай в ваш орден, или в парке качаться не дадим.
        - Да пошли вы!
        - Не-а, не пойдем. И ты тоже никуда не денешься, пока наши не выполнят все квесты.
        - Нашли, блин, конкурента! Что ж другие ордена не щемите?
        - Потому, что они - ордена. И скором нам в Тэнум идти, а там и навалять могут. Так что или выходи из игры, или стой и жди.
        - А лучше, - ляпнул конопатый толстяк с сальными патлами, - покажи сиськи. Тогда отпустим, честное слово.
        Под хохот и улюлюканье Зебра показала ему средний палец. Осторожно побираясь к уродам, я понимал, что не смогу ни накостылять этим чертям, ни ткнуть ксивой в обнаглевшие физиономии. Надо действовать хитро, и в голову на ходу пришел годный план. Шпана все еще подначивала жертву, сыпля оскорблениями и скабрезностями, и вообще не замечала, что происходит вокруг. И я на полпути резко взял влево, углубляясь в посадку. Девушка заметила мое приближение, а я увидел, как надежда и радость на лице вмиг сменились разочарованием. Медик поджала губы, сощурилась и покачала головой - мол, все вы, мужики, одинаковые, что стар, что млад. Вскоре ей предстояло убедиться в ошибочности такового суждения.
        Отойдя подальше, нашел бесхозную толпу зомби, подкрался и саданул ближайшему рукояткой по башке. Вся свора тут же кинулась на меня, а я, в свою очередь, со всех ног помчал к ларькам. Остановился у самой шайки и приобнял двух парней за шеи - так сильно, как только мог.
        - Ты еще что за пес? - возмутился вожак и попытался стряхнуть ладонь.
        - Неравнодушный гражданин, - с ехидцей произнес в ответ. - Гляжу, какие-то чуханы мою подругу обижают - дай, думаю, впишусь.
        - Подругу? - усмехнулся малолетка. - Думал, это твоя дочка.
        - Катись отсюда, папаша, - поддакнул сосед. - Ты нам ничего не сделаешь.
        - Верно, - победоносно улыбнулся, не ослабляя хватки. - А вот они - еще как.
        Из тумана вырвались шаркающие, ревущие и воющие мертвяки. Шантрапа на испуге открыла огонь из берданок, обрезов и ржавых калашей, но не рассчитала силы - трупы перли и перли, привлеченные громкими звуками и вонью стухшей крови. За пару секунд расправившись со мной, нежить переключилась на новые цели - и те, не будь дураками, засверкали пятками в направлении площади, оставив нас с Зеброй наедине.
        - Здорово ты придумал, - девушка зарядила «Искру» и нависла над распластанным посреди тропинки мной. - «Паровоз» притащил. А я думала, совсем нуб.
        - Не понимаю ни слова, но спасибо за лечение, - встал и оттряхнул чуть саднящую после разряда грудь.
        - А тебе спасибо, что вмешался, - полосатая спрятала устройство в лису и медленно выпрямилась. - И удачи в поисках медика.
        - Я уже нашел, - тихо бросил в спину, опасаясь, что Зебра не простит, не обернется, не замедлит шага.
        Но та в два прыжка оказалась рядом и, заглянув в глаза, с любопытством произнесла, словно минуту назад над ней никто не издевался и не предлагал всякие мерзости:
        - Куда пойдем?
        - Понятия не имею. Ноль заданий. Дай-ка на тебя взгляну, пока время есть.
        
        ЗЕБРАЛИС
        МЕДИК
        УРОВЕНЬ 5
        В 3
        И 8
        В 4
        Е 5
        Р 2
        Н 8
        А 1
        
        - А ты находчивая, - хмыкнул я.
        - Ага. Тебя же нашла. Видишь, как повезло?
        - И умная, хотя сразу не скажешь.
        - Ну, спасибо, - медик надула губки.
        Браслет дрогнул, пришло очередное сообщение от Шефа.
        - Надо устранить оборотня в «Сонной Лощине». Дают по две тысячи денег и опыта. Где это вообще?
        - Это кинотеатр. Совсем рядом с «Ржавым Драконом». Создавай отряд.
        Не стал напрягать Абу, чтобы не выглядеть перед подругой полным валенком. Раз черный список освоил, то и с отрядом справлюсь. Принцип наверняка тот же.
        - Зебралис - добавить в отряд.
        - Принимаю!
        Взглянул на дисплей и хмыкнул - награду заметно урезали. Теперь мне обещали по пятьсот единиц, приблуде - по семьсот пятьдесят.
        - Ладно, - махнул рукой, окончательно капитулируя. - Уж лучше так, чем провал.
        Мы пересекли площадь и пошли вверх по улице. Тут и там прямо из воздуха появлялись персонажи и сразу же бежали по своим делам. Один раз увидел, как вызывают мотоцикл. Рядом с парнем в косухе возник огненный круг. Оттуда, рыча и выбрасывая снопы искр, выскочил старомодный байк, похожий на харлей. Наездник запрыгнул в седло и рванул прочь, задрав переднее колесо. Чуть не оглох от грохота и визга и еще сильнее захотел pvp в городе. С удовольствием бы пустил пару пуль по шинам шумного засранца.
        Бастион оживал, с каждой минутой игроков становилось все больше. Вот уже по тротуарам текли пестрые реки. Подростки в ярких шмотках смешивались с хмурыми воинами в тяжелой броне. Новички в рваных тряпках шли плечо к плечу с крутыми перцами, от вида которых нечисть наверняка бежала врассыпную, роняя куски серы. Люд непринужденно общался, смеялся, отпускал шуточки. Весь этот цветастый поток неспешно плыл навстречу приключениям. Кто по барам, кто в кино, кто в рейд, кто просто шляться с друзьями.
        - Интересно, - в задумчивости произнес я, - что там, за порталом?
        - На Virtube полно летсплеев по игре, - отозвалась Зебра. - Не смотришь?
        - Не имею ни малейшего представления, о чем ты говоришь.
        - А, забей. Старик такой старик... - она наигранно закатила глаза. - В общем, первый ярус Тэнума - заснеженная равнина. Чем ниже спускаешься, тем жарче становится. Десятый слой - самое Пекло. Там так стремно, что даже ролики не смотрю. Туда ходят только самые прокачанные и отмороженные.
        - Нам бы до десятого докачаться... Тут есть задания попроще?
        - Куда уж проще? Просто ты нуб.
        - Ладно, мисс задрот. Сейчас поглядим, на что ты способна.
        Паркинг с баром остались позади. Ряд домов со старинными фасадами закончился, мы вышли в небольшой круглый сквер. Посреди высилось двухэтажное здание с прозрачной пирамидкой вместо крыши. Первый этаж отделали серым камнем, второй - мореными дубовыми досками. По стенам обильно расползся плющ, оставив нетронутой лишь вывеску. На почерневшем от времени брусе было вырезано название: Сонная Лощина.
        Несмотря на старинный стиль, двери оказались вполне себе современные - стеклянные, раздвижные. По обе стороны от них стояли кованные скамейки. Левую облюбовала парочка подростков в странных мешковатых одеяниях. Парень - в желтом плюшевом комбинезоне с черными полосками на спине. Девушка - в розовом, с толстым крючковатым хвостом и белым пятном на животе. Игроки бесстыдно целовались, чавкая на всю округу. Я поморщился. Звуки вызвали отвращение, хотя такого на работе повидал, что на десять фильмов ужасов хватит.
        Двери распахнулись, нам навстречу вышли трое мальчишек. Они выглядели подавленными и сокрушались, что не хватило денег на билеты.
        - Это настоящий кинотеатр? - удивился я. - Думал, просто декорация. И как такая кроха обслуживает тысячи персов?
        - Инстансы, - сказала Зебра, разглядывая афишу. - Слышал о таких? Думаю, нет. Ты же нубас.
        - Не знаю, что такое нубас, но звучит, как оскорбление.
        Девушка склонила голову набок и подмигнула.
        - Нубас - новичок. Который вообще ни фига не знает. Прямо как ты.
        - А вот и нет! Я много чего знаю.
        - Правда? - спутница умиленно захлопала ресницами.
        - Правда, - приосанился и вздернул подбородок. - Вот смотри: ферма экспы - место, где получают много опыта.
        Медик согнулась пополам и громко рассмеялась. Страшно захотелось дать ей пинка под зад - как раз в удобной позе стояла.
        - А еще знаю, что такое pvp, - произнес зловеще. - И поверь, однажды мы окажемся в зоне, где оно разрешено.
        - Прости-прости, - она выпрямилась и поправила лисью шапку. - Ты такой забавный.
        - Может, уже расскажешь о своих инстансах?
        - Это локация внутри локации. Допустим, есть пещера с крутым боссом. Если все отряды забьются внутрь, то никто не получит ничего, кроме толкотни и ругани. Поэтому вход в подземелье превращают в портал. И для каждой группы пещера своя. Понимаешь?
        - Вроде бы.
        - С залами в кинотеатре то же самое. Заполняется один, игроков переносят в следующий.
        - Ну, зашибись. И как нам искать оборотня?
        - Ты меня попой слушаешь? - Зебра скрестила руки на груди. - Или тебе слуховой аппарат нужен? Если квест взят, то оборотень будет именно в том зале, куда мы попадем. Это же элементарно, Ватсон!
        Пол кинотеатра устилал густой белый туман. Слева от входа вверх ногами висел обугленный скелет. Напротив кассы высилась залитая кровью плаха с воткнутым топором. У двери в зал стоял лоток с попкорном. Стальная лапа засыпала зерна в пасть рогатому черепу, после чего под ним зажигался огонь. Пустые глазницы озарялись алым светом, и оттуда начинали бить фонтаны воздушной кукурузы.
        Рядом с лотком на склизком камне сидел изрядно подгнивший зомби, скованный по рукам и ногам. Из груди мертвеца торчал серебряный кинжал, на шее болталось ожерелье из пластиковых стаканчиков. Пухлый мальчуган в красной бейсболке бесстрашно приблизился к нежити и потыкал свой смартфон. Вытащил кинжал из разложившейся груди и подставил стакан под струю черной пенящейся крови. Наполнив, засунул клинок обратно и потопал восвояси, прихлебывая жуткий напиток. На ожерелье в тот же миг возникла недостающая тара.
        - Что за жесть?
        Зебра не сразу поняла, о чем я.
        - Пацан колу купил. Это же обычный автомат с закосом под фильмы ужасов. Как можно быть таким зашореным?
        - И вовсе я не...
        - Ого! Сегодня «Охотников за привидениями» показывают. Мой любимый фильм. Не зря согласилась на свидание.
        - На свидание? - я приподнял бровь.
        - Какое еще свидание? - девушка попятилась, глядя на меня так, словно я распахнул перед ней плащ на голое тело.
        - Ты сказала - на свидание.
        - Глухой что ли? На задание!
        - Но ты... а, плевать.
        Спутница подошла к окошку и уткнулась в расписание на голографическом экране. Билет стоил три сотни. У меня, напомню, на счету лежал целый ноль.
        - Эй, папаня! - окликнула Зебра. - Пошли, я все купила.
        У дверей выстроилась небольшая очередь. Троица мальчуганов таки раздобыла деньги на билеты. Но где? Почему у детей получилось, а у меня нет? Ну, погоди, оборотень - всю шесть обдеру.
        Зрители подносили браслеты к сканеру и растворялись в темноте.
        - Ты так зубами скрипишь, - шепнула напарница. - Прямо как вервольф. Кушать хочешь? Купить попкорна?
        - Замолчи, - процедил я.
        - Не злись. Я немного нервничаю, ведь это мое первое свидание...
        - Задание.
        - Так и сказала.
        - Ты сказала - свидание.
        - Да не могла я такое сказать! Какое еще свидание? Со стариком? Вот уж дудки! За-да-ние. Ушки чистить надо.
        Хотел спросить, а как она взяла пятый уровень без единого квеста, но вместо этого смерил подругу раздраженным взглядом. Та умолкла. Свидание, млять. Тоже мне выдумала. Решил не педалировать тему, а приступить, наконец-то, к работе. Получил разрешение на вход и окунулся в шуршащую черноту, прикосновение которой напоминало прогулку через помещение, полное летающих бабочек.
        Но вот мгла рассеялась, и взгляду открылся зрительный зал, явно больший по размеру, чем весь кинотеатр. Ряды кресел поднимались до высоченного потолка, изогнутый экран казался не меньше школьного стадиона. Вместо привычных ламп вдоль стен висели старинные фонари со свечками. В тусклом полумраке слышался хруст и негромкие разговоры. Народа на дневной сеанс пришло мало - в основном подростки. Рядом с троицей пацанов сидели двое взрослых - женщина в легком лазурном платье и мужчина в джинсах и черной футболке. Никакого оружия, никакой брони. Отчетливо услышал, как шкет назвал мужика папой. Когда мы заняли свои места, спросил об этом Зебру.
        - Сюда приходят не только убивать монстров, - тихо ответила она. - Иногда... виртуальной реальностью заменяют обычную.
        - Глупость какая-то. Зачем жрать суррогат?
        Девушка улыбнулась.
        - Ты часто летаешь на вертолете? Катаешься на яхте или дорогой иномарке? А на байке гонял? Под двести км, без страха разбиться? Может, и колдовать умеешь? Вот зачем жрать суррогат. Потому что в реале такого никогда не будет. К тому же, бывают и другие обстоятельства.
        - Какие?
        Она натянула шапку на лоб и буркнула:
        - Забей. Надо вычислить оборотня, пока не погас свет.
        - О, это проще простого. У тебя пушка есть?
        Медик вынула из рюкзака крохотный дамский револьвер.
        - Заряжен и готов к бою! Как будем ловить волка?
        Я усмехнулся.
        - Родня в деревне есть? Бабушка, дедушка? Или всю жизнь за компом сидишь?
        Спутница не ответила. Показалось, у нее дрогнул подбородок. Или просто тень так упала.
        - Понятно. В общем, когда одна собака начинает выть - остальные подхватывают. Волки тоже так делают. Достаточно завыть - и гаденыш обязательно отзовется.
        - Ой, мог бы сразу сказать! - Зебра всплеснула руками. - Навел интригу, Агата Кристи, блин. На Virtube полно собак, подвывающих Мишке.
        - Кому?
        - Самой популярной хаски в интернете. Ты что, в лесу живешь? - не без злорадства произнесла в ответ
        - Я живу в реальности.
        - Тогда что забыл в игре?
        - Не твое дело!
        - Вот и ты не лезь в мои дела!
        - Да и не собирался! Больно надо.
        Девушка пересела на соседнее кресло и нахохлилась, как мокрый воробей.
        - Милые бранятся - тешатся? - промямлил Абу с набитым ртом.
        - Приятного аппетита, - фыркнул я и завыл.
        Никто не ответил. Повторил, сложив ладони рупором - громче и протяжнее. С задних рядов обматерили в три этажа. Семья зашикала. Парень спереди кинул в черный список. Да и хрен с ними. Задрал голову и завыл вновь. Есть контакт!
        - Вон там! - крикнула Зебра и выстрелила.
        Странно, что не узнал оборотня сразу, и надрываться бы не пришлось. Им оказался лохматый парень с курчавыми бакенбардами, что сидел в том же ряду. Сверкнув желтыми глазами, прыгнул в сторону экрана. Щуплая фигура вмиг вытянулась, раздалась в плечах и покрылась шерстью, а лицо превратилось в оскаленную волчью морду.
        - Надумал смыться? Не сегодня, братишка.
        Я прыгнул на него и схватил за хвост. Оборотень взвизгнул, резко обернулся и чуть не цапнул за макушку. Реакция не подвела, желтые зубы клацнули в сантиметре от цели. Мы сцепились в клубок и выкатились на ступени между креслами. Попытался подстрелить гада, но тот схватил за руки и уложил на лопатки. Браслет бешено задрожал, по коже разлился неприятный холодок.
        Не знаю, сколько здоровья потерял, пока Зебра не пришла на помощь. Пуля задела волчье ухо, хватка ненадолго ослабла. Этого хватило, чтобы поджать ноги и пнуть чудище в живот. Теперь противник валялся на спине, а я сидел сверху: левой рукой душил, правой охаживал «Макаром» по слюнявой морде. Гад выл, извивался и пытался цапнуть за кисть. С каждым ударом его движения становились все более вялыми и медленными, силы покидали мохнатое тело, а вместе с ними и жизнь. Я перестал держать за горло и принялся лупить изо всех игровых сил. И моргнуть не успел, как вервольф отправился на уровень вечной охоты.
        - Офигеть, - выдохнула Зебра. - Голыми руками...
        Я встал и взглянул на дисплей. От зеленой полоски осталась треть, желтая - на нуле, но быстро восстанавливалась, серая заполнилась наполовину. Отлично, еще один-два квеста и получу второй уровень.
        Просканировал труп. Выпал «Ремень охранника» на два слота. Круто, но трофей еще надо разыграть: кто выбросит большее число, тот и заберет, но девушка отказалась от добычи в мою пользу.
        - Фильм начинается, - как ни в чем не бывало, произнесла она. - Будем смотреть?
        - Зебралис - перевести на счет триста рублей, - скомандовал я.
        Зебра взглянула на браслет и покачала головой.
        - Не приму.
        - Примешь.
        - Нет, не приму.
        - Нет, примешь! Иначе забудь о друзьях и отряде, ясно! Или делаешь, что тебе говорят, или ищи другого приятеля!
        Смартфон вздрогнул, подтвердив перевод. На моем счету остались две сотни, зато совесть спокойна.
        - Макс, начальник вызывает, - сказал Артур.
        - Понял. Выход из игры.
        Зебра ничего не ответила. Просто проводила усталым взглядом мой исчезающий силуэт.

        Глава 5. Проблемы с крысами

        Комната совещаний была забита народом, по большей части незнакомым. Абу поздоровался с парой ребят, которых прежде мне не доводилось видеть. Полковник стоял за кафедрой на фоне экрана проектора и с кем-то общался по телефону.
        Мы заняли последние места на галерке. Олег Васильевич попросил выключить свет. На белом полотне вспыхнула фотография подростка на больничной койке. Черные глаза широко распахнуты, зубы стиснуты, шея неестественно вывернута. Под носом и в ушах густые комки запекшейся крови.
        - Капустин Федор Венеаминович, - сообщил шеф. - Семнадцать лет. Скончался прошлой ночью в областной больнице. Предварительная причина смерти - инсульт. Не все врачи с ней согласны, точнее покажет вскрытие.
        По залу призраками пролетели сердитые выдохи и шепотки. Смерть ребенка - это всегда трагедия. А для нас - так особенно, ведь подсознательно каждый понимал, что должен любой ценой, правдами и правдами не допускать подобного. Потому что кому еще, если не нам - рыцарям значка и закона - бороться со злом во всех его проявлениях? Разум же твердил, что мы - не супергерои, и просто физически невозможно помочь каждому, и преступления - включая самые жуткие и несправедливые - были, есть и будут, но на душе все равно свербел гаденький осадок.
        - Как вы знаете, Федя - одна из жертв похитителей сознаний. Его отец - владелец «Бета-банка», входящего в первую сотню по стране. Он вовремя обратился к нам за помощью, но утаил очень важные детали. Запись допроса, пожалуйста.
        За столом сидел статный мужчина в дорогом костюме. На лице - слезы, то и дело смахивал их платком. Рядом женщина в пиджаке - скорее всего адвокат.
        - Значит, вы рассказали нам не все? - мягко спросил сидящий за камерой следователь.
        - Да, - всхлипнул банкир. - Мой мальчик не просто впал в кому. День спустя пришел имэйл: миллион долларов в срок или Феде конец. И ни слова мент... то есть полиции.
        Мужчина, которого наверняка многие боялись и уважали, закрыл лицо ладонями, как отруганный малыш. Могучие плечи мелко задрожали - гибель детей даже матерого волка превращает в скулящего щенка.
        - Но вы все равно сообщили? - тем же тоном произнес сотрудник.
        - Нет! - банкир ударил кулаками по столу. - Заявление написали врачи. Из-за всей этой ерунды с «Тэнумом». Федя впал в кому у друга дома. Зашел после школы оценить новый виртуальный шлем, вот родители и вызвали обычную «скорую». Когда мне позвонили - было уже поздно. Я бы отвез парня в частную клинику. А так...
        По впалым заросшим щекам вновь покатились слезы. Да уж, беднягу можно только пожалеть. Интересно, почему он зажилил лимон на сына, раз так горячо его любит? Не самая большая сумма, несмотря на скачки курса. Особенно, для такого богатея.
        - Почему вы не заплатили выкуп? - следак словно прочитал мои мысли.
        - Потому, что старый дурак! И привык жить по старым понятиям. Решил разрулить вопрос своими силами, а потом найти и наказать ублюдка своими... методами. Нанял охрану в лучшем агентстве. Заплатил частным детективам, чтобы вышли на след мерзавца. Думал, он попытается убить Федю в больнице, но это просто невозможно - я расставил охрану на каждом шагу! Как ему удалось? Скажите, как?! - мужчина в отчаянии подался вперед, будто это он вел допрос, а не наоборот.
        - Успокойтесь, - голос полицейского стал жестче, и собеседник откинулся на спинку и обмяк, как после пощечины. - И постарайтесь вспомнить все, что касается этого дела. Нам пригодятся любые детали.
        Банкир кивнул и щелкнул зажигалкой. Глубоко затянулся, разом спалив треть сигареты, надолго задержал дыхание и выстрелил густой струей в потолок. Он явно не хотел говорить то, что собирался, и вскоре стало понятно, почему - боялся, что его сочтут сумасшедшим.
        - В письме указали точную дату смерти. Вплоть до секунд.
        Запись сменилась снимком того самого электронного письма. Пробежавшись по строчкам, не заметил ничего, что навело бы на характер преступника - все максимально сухо и лаконично. Здравствуйте, уважаемый. Перечислите один миллион долларов на указанный счет или ваш сын умрет в такое-то время. И все.
        - Надо говорить, что время убийства и дата полностью совпадают? - спросил полковник.
        - Ментальная бомба, - неожиданно громко шепнул Артур, чем привлек внимание всего зала.
        - Что, прости?
        - Ну... - компьютерщик съежился под десятком удивленных взглядов. - Как обычная бомба с таймером, только внедренная в мозг. Комбинация импульсов, нейронный блок, гипноз... Вариантов предостаточно.
        - Такое возможно? - Олег Васильевич нахмурился, точно ему втирали паранормальную дичь прямиком с известного телеканала.
        - Не знаю, - парень вздохнул и развел руками. - Но еще пару лет назад глубокое погружение тоже считали фантастикой.
        - Думаю, за остальных тоже потребовали выкуп, - проворчал шеф. - Или ввели в кому для шантажа и манипуляций.
        Я покачал головой. Если уж племянник об этом догадался, то и вам давно пора. Шерлоки, блин...
        - Все пятеро долгое время провели в игре. Все пострадали именно в ней. Очевидно, преступник орудует в виртуальном пространстве, где его сложнее всего отследить. Я не могу рисковать жизнями граждан. Буду ходатайствовать о полном запрете «Тэнума»! Министру, премьеру, да хоть президенту!
        - Это ничего не решит, - встал незнакомый мужчина с квадратным лицом, густыми светлыми волосами и профессорской бородкой вокруг рта. Рослый, плечистый, в идеальном сидящем сером костюме с иголочки - явно не дешевом. Свет проектора отразился на квадратных очках, скрыв взгляд и напустив пижонской таинственности и важности.
        - Кто это? - спросил, наклонившись к Абу.
        - Мой начальник, - с восхищением произнес тот. - Глава столичного отдела «К». Странно, что ты его не знаешь.
        - Могу быть с тобой откровенен?
        - Все зависит от откровения, - ответил Артур моей же фразой.
        - Я не очень-то компьютерщиков за полицейских считаю. Вы там, в сети, а мы на улицах... врубаешься? Вы шьете дела за репосты, мы каждый день под пулей грабителя или ножом наркомана. Ничего личного.
        - Спасибо, - процедил оператор. - Буду в курсе.
        - Почему не решит? - продолжил полковник.
        Главный «кашник» прочистил горло и поправил галстук, готовясь к долгой, занудной и малопонятной лекции. Впрочем, судя по осанке, внешности и одежде, зануда - его второе имя.
        - Виртуальная среда - лишь проводник, - отчеканил он с живостью киборга. - Если злоумышленники действительно умеют внедрять ментальные бомбы, они воспользуются любым другим сервисом. Вы можете запретить «Тэнум», поскольку игра принадлежит российской компании. Но что делать с десятками, если не сотнями, иностранных проектов? Перекроете доступ ко всем? Любой блок можно обойти, было бы желание. Тогда уж сразу запретите Интернет в стране.
        - Надо будет - запрещу! - Олег Васильевич тряхнул кулаком. - А вы что предлагаете? Сидеть и ждать? Сколько еще ребятишек умрут, пока мы тут, простите, муди чешем!
        Начальник разошелся не на шутку, никогда не видел его в такой ярости. Старик покраснел, тяжело дышал и обливался потом - он, конечно, железный, как Феликс, но годы никого не щадят - не дай бог сердце прихватит. Собеседник, наоборот, был самой хладнокровностью.
        - Надо действовать тайно. Отправить агентов в игровой мир. Пока преступник пользуется лишь «Тэнумом», есть шансы выследить его и нейтрализовать. Если он уйдет во всемирную паутину - пиши пропало. Жертвы будут исчисляться тысячами.
        Полковник фыркнул и уставился на меня.
        - Капитан, как там дела в поле? Напал на след убийцы?
        Я встал и рубанул:
        - Так точно. Есть все основания полагать, что он связан с орденом «Призрачный Дозор».
        Начальник хмыкнул.
        - Два дня играешь, а уже на какой-то тарабарщине говоришь. Чтобы завтра утром принес рапорт - только, чур, на человеческом языке. Свободен.
        
        ***
        Остаток дня просидел за отчетом. Написал все, что узнал, скупой слог разбавил мыслями и догадками. Например, о том, что стоит проверить счета Авалона и больше разузнать о его реальной жизни. Если таковая, конечно, вообще была.
        После вернулся в свою панельную девятиэтажку на окраине. Какой-то урод перегородил въезд, пришлось парковаться за домом и чесать пешком под моросящим дождем. На скамейке у подъезда сидел подросток с банкой пива. Решил шугнуть засранца - орущие под окном малолетние алкоголики до смерти задолбали. Синяков постарше давно разогнал, но эти постоянно возвращались, как сазаны на прикормленное место. Знали, гаденыши, что бить их нельзя, а возиться с вызовами и заявлениями никто не станет - не тот район, не те правила.
        Уже закатал рукава и сделал морду позлее, и тут представьте мое удивление, когда узнал в парне Ваньку. Племянник безучастно смотрел под ноги и прихлебывал пойло. Я выхватил банку из дрожащих озябших пальцев и выбросил в мусорку.
        - Эй! - обиженно воскликнул Иван. - Ой, дядя Макс...
        - Ты где пиво взял? - прорычал таким тоном, словно выбивал контакты барыги из пойманного с поличным закладочника.
        - Вон, в магазине.
        - Понял, - кинул хмурый взгляд на неоновую вывеску забегаловки у соседнего подъезда и хрустнул костяшками. - Одного раза им мало - что ж, придется повторить.... А ты какого рожна налакался, шкет?
        - Да так...
        - Не «да так», а отвечай, когда спрашиваю.
        - Из дома сбежал.
        - Новый хахаль? - с ходу догадался я.
        - Угу. С порога начал командовать, прям как ты сейчас. Отобрал шлем, заставил весь вечер делать уроки, а потом послал за пивом. Вот я и смылся.
        - А мать что?
        - Сказала, давно пора заняться моим воспитанием.
        - Ясненько, - достал бумажник и дал Ваньке немного денег. - Закажи пиццу или роллы. Вот ключи. Жди в квартире и никуда не уходи.
        - А ты?
        - Скоро вернусь, - сплюнув, прохрипел в ответ.
        Соня часто повторяет, что ей нужен настоящий мужик. Такой, как я. Но то ли плохо меня знает, то ли настоящие мужики не спешат вести под венец женщину с ребенком. И сестра тащит в дом всяких опустившихся жлобов с той же частотой, с какой зоошиза подбирает бездомных котят. Жлобы сразу берут сестру в оборот, потому что на первых порах одинокая мать готова на все. Секс каждый день? Пожалуйста. Вкусная еда? Нет проблем. Стопочку за ужином? Все ради тебя, будущий муженек.
        Естественно, отрыву на всю катушку мешает Ванька. Постоянно рядом, требует много внимания и достаточно взрослый, чтобы задавать неудобные вопросы. Соня, как и любая мать, уделяет больше времени сыну, а «настоящих мужиков» это не устраивает. Один перец обнаглел до того, что предложил мне взять пацана к себе - чтобы не мешался под ногами. Правда, потом долго не мог ничего никому предлагать - со сломанной челюстью особо не поболтаешь.
        Домчал до места за полчаса. Поднялся на этаж и раз десять утопил кнопку звонка. Послышались тяжелые шаги - противник довольно крупный, но когда меня это останавливало?
        - Кто там? - раздался приглушенный баритон.
        Понятно. Если хахаль, едва въехав в квартиру, сам идет открывать - значит, у него далеко идущие планы. Хозяином себя возомнил, падаль.
        - Полиция, - гаркнул, потирая зудящий кулак.
        - По какому поводу?
        - У вас мальчик не пропадал случайно?
        - Что, простите?
        - Открывай, сука! - долбанул дверь ногой.
        Зубы стиснулись до скрипа, от пяток до затылка скользнула электрическая дрожь. Перед глазами стоял образ очередного пузатого алкаша в замызганной майке и трениках - знатока жизни, правильного пацана. Ей богу, будь это так - отобью уроду печень, все равно от цирроза загнется. Но дверь открыла Соня, а позади нее стоял смутно знакомый тип в очках и костюме. Умное лицо, аккуратная бородка, светлые волосы. Горделивая осанка, голос с легкой хрипотцой...
        - Капитан Соколов? - компьютерный зануда узнал меня первым, хотя я сидел на галерке, да еще и в самом темном углу.
        - Ты начальник отдела «К», верно? - вперил в него взгляд, показывая, что не боюсь ни мускулов, ни званий. - Кажется, нас не представили.
        - Мы на «ты» не переходили, - на удивление спокойно и вежливо ответил умник. - Майор Гордей Свободин. Чем обязан?
        - Вы знакомы? - спросила Соня. - Гордей, это мой брат. Все в порядке.
        - Нет, не все, - отстранил сестру и вошел. - Я встретил Ваньку у себя под подъездом. Мокрого. Перепуганного. И пьяного. Он сказал, что его тиранили весь день, а потом послали за пивом. В дождь и холод. Как собаку. Вы старше по званию, майор, но наверняка слышали, кто я такой. И знаете, что погоны мне не преграда.
        Свободин кашлянул в кулак.
        - Слышал. И немало. Но я не посылал Ивана за пивом. Соня попросила его сходить за хлебом к ужину - только и всего.
        - Это так, - подтвердила сестра.
        - А шлем? - гнул свою линию. - А уроки?
        - Максим, игра опасна. Вам ли не знать. Что до уроков - я просто помог с домашней работой по информатике и алгебре - только и всего.
        - Лады, - поднял руки и отступил на шаг. - Ты, простите, вы - белый и пушистый. Самый умный и правильный. А Ванька все выдумал - просто потому, что делать нечего.
        - В его возрасте такое бывает. Переходный период, крах авторитетов. Достаточно просто не понравиться, и любое слово в штыки. С ним все в порядке?
        - Угу. Сейчас привезу.
        - Поужинаешь с нами? - Софии не терпелось примерить каску миротворца. - Заодно познакомитесь, пообщаетесь. Вы же коллеги.
        - Гордей - начальник моего оператора, которого я знать не знал еще два дня назад. Мы, скажем так, из одной структуры. Не более.
        Кивнул майору и вышел в коридор. Соня шагнула следом, прикрыла дверь и сложила ладони на груди.
        - Макс, пожалуйста. Он хороший. Умный, воспитанный, не пьет. Дай ему шанс.
        - Знаешь, - прошипел, наклонившись к уху сестры, чтобы очкастый чудак не подслушал, - даже от конченных алкашей Ванька не сбегал в первый же день!
        - Ну, тогда он был еще ребенком, а теперь подросток - со всеми вытекающими. Мне нравится Гордей... Он не такой, как другие.
        - У тебя каждый не такой как другой, - проворчал и, уходя, бросил через плечо. - До встречи.
        К машине привел пацана за ухо. Тот извивался и шипел как уж, но из моей хватки мало кто способен вырваться.
        - Не люблю, когда мне врут, - сказал, усаживаясь за руль. - Особенно без причины.
        - Но он козел! - донеслось с заднего сиденья.
        - Это Не аргумент. Гордей - полицейский и работает над тем же делом. Просто... - вздохнул, не веря, что повторяю за Соней, - дай ему шанс.
        - Потому, что он важная шишка?
        - Потому, что он лучше остальных маминых хах... парней.
        - Но не лучше тебя или папы! - в отражении зеркала сверкнули сердитые блестящие глаза.
        Я усмехнулся.
        - Никогда никого не идеализируй. По большому счету, все мы лишь ходячие мешки с говном. Но если что - сразу говори. И в одном мешке дерьма заметно поубавится.
        Дальше ехали молча. Остановился у подъезда, двигатель выключать не стал.
        - Иди.
        - А ты?
        - А я хочу отдохнуть. И так с тобой замотался. Извинись и веди себя хорошо.
        - Ладно, - нехотя буркнул Иван. - За тебя тоже извиниться?
        Побарабанил пальцами по рулю.
        - Нет. Возьми у Гордея номер и сбрось мне. Позвоню завтра сам.
        - Gg, - ответил племянник.
        - Че?
        - Хорошей игры. Пожелание такое... задротское.
        
        ***
        Абу о вчерашнем собрании ничего не сказал. О моем поведении на оном - тоже. Я лег на раскладушку, вошел в игру, и смартфон тут же задрожал - Зебра пригласила в отряд. Принял и увидел новую табличку: «Игрок Зебралис вызывает на связь».
        Зеленая кнопка, «мод два». Из устройства вырвались лазерные лучи и нарисовали голограмму - медик приветливо улыбнулась и помахала. Судя по ржавой стене позади, она сидела в «Драконе».
        - Рановато ты сегодня!
        - Я же на пенсии. Могу играть, когда захочу. А тебе в школу не пора?
        Девушка хихикнула.
        - Мне девятнадцать с половиной, учусь на втором курсе. Так что не сдерживай страсть, папаня.
        Фыркнул. Мне показали язык.
        - А сейчас, между прочим, каникулы. Поэтому тоже играю, когда захочу. Знаешь, - она постучала палочкой по краю бокала с огромным куском политого шоколадом пломбира, - я поняла, кого ты мне напоминаешь.
        - И кого же?
        - Леона.
        - Хм. А ты, выходит, Матильда?
        Она сдвинула лисью шапку набекрень и в задумчивости почесала за ухом.
        - Не, старовата.
        - Тогда ты Юми, а я - Юбер.
        - Васа-а-а-би! - воскликнула собеседница, вывалив язык на всю длину и зажмурившись. - Тоже нравится это старье? А, ну да - ты же и сам старый. Куда пойдем сегодня, напарник?
        - Ты мне не... - начал я, но отвлекся на письмо от Шефа.
        «Всем патрульным - поступила жалоба на крыс в канализации. Награда за пять тушек: 1000 рублей и 800 опыта».
        - Наконец-то нормальное задание! Просто замочить пять мохнатых гаденышей. Никаких зомби или оборотней - красота. Принято!
        - Ладно, жду в «Драконе». Люк совсем рядом.
        - Что за люк? Вход в инстанс?
        - Угу. В обычный, без боссов и элитных мобов. Ничего сложного, даже ты сдюжишь.
        К моменту, когда добрался до бара, Зебра уже справилась с мороженым и попивала какао с зефирками. Из колонок в углах лился мелодичный рок. Спутница качала головой в такт и похлопывала по колену.
        Мы с толстяком пожали руки.
        - Рад, что зашел, Макс. В это время тут почти никого нет. Что будешь? Кофе, булочки? Есть отличные хрустящие круасаны с плавленым сыром.
        Я не завтракал, в животе заурчало. Можно и перекусить, никуда задание не денется. Тем более из инстанса.
        - Давай все.
        Главный плюс виртуальных забегаловок - еда готовится мгновенно. Бармен в тот же миг достал из-под стойки полную чашку ароматного горячего напитка и исходящую паром слойку. Кусочек сыра медленно стекал по поджаристым бокам. Не удержался и шумно сглотнул.
        - Сколько с меня?
        - Двести.
        Перевел Никите последние деньги. Да и черт с ними, еда того стоит. В обычной жизни за двести рублей такой вкуснятины нигде не купишь. Максимум - паршивый быстрорастворимый суррогат и привокзальный пирожок с кошатиной.
        - Итак, тебя зовут Макс... - как бы невзначай бросила Зебра. - А я думала Аристарх. Или Варфоломей.
        - Еще одна шутка про возраст - кину в черный список, - не сильно лукавя, сказал я.
        - Прости, - она наклонилась и легонько толкнула плечом в плечо. - Ты вечно хмурый, как туча. Просто хочу тебя развеселить.
        Кинул последний кусочек в рот и направился к выходу.
        - Ты даже не спросил мое имя, - обиженно протянула спутница, топая следом.
        - Я так понимаю, ты не отстанешь?
        - Не-а.
        - Ладно. И как тебя зовут?
        - Аня.
        - Понял, принял.
        Она фыркнула, а потом расхохоталась невесть с чего. Похоже, тараканы затылок изнутри защекотали. Клубок завел нас за угол паркинга и пропал у неприметного ржавого люка. Осторожно ступил на железяку, и на дисплее высветилось сообщение: «Войти в канализацию?». По привычке жмакнул зеленую кнопку - в тот же миг свет погас, будто на голову надели черный мешок.
        Вскоре зрение вернулось. Предо мной простирался туннель со склизкими кирпичными стенами. Вдоль потолка тянулись электрические кабели, грязные плафоны источали тусклый свет. Где-то вдали шумела вода, в нос бил затхлый запах. Ничего общего с настоящей канализацией инстанс не имел, а мне есть с чем сравнить, уж поверьте.
        - Куда теперь?
        - Да без разницы, - ответила Зебра. - Крыс тут полно.
        Будто в подтверждение слов из бокового тоннеля выскочил грызун - здоровенный, с таксу. Гнилые зубы скребли пол, бусинки глаз поблескивали алыми огоньками, хвост извивался жирным мокрым червем. Заметив нас, крыса встала на задние лапы и угрожающе запищала. Поняв, что незваные гости не уйдут, зверь бросился в бой. Даже пистолет доставать не стал - размахнулся и отфутболил мохнатый мяч прямо в стену. Тварь с тихим хрустом ударилась о кирпичи и подохла, не успев шмякнуться на пол.
        - Проще простого, - хмыкнул и просканировал трупик. - Обломки зубов, огрызок хвоста... Копеечный мусор, выбросить к черту. Чтобы снять шкуру, изучите охоту. Спасибо, обойдусь.
        Прошли метров сто до перекрестка. Левый ход закрывала решетка, правый исчезал в полумраке. Сворачивать не стал, и вскоре засек вдали второго зубастого засранца. Аня пискнула, что та мышь, и спряталась за моей спиной.
        Прицел, выстрел. Серая тушка дернулась и упала кверху лапами.
        - Как два пальца об асфальт.
        На мертвого крысюка налетели сородичи. Даже с такого расстояния слышались чавканье и треск разгрызаемых костей. Девушка взяла револьвер двумя руками и спустила крючок. Вспышка озарила туннель, следом прокатилось гулкое эхо. Соратница промахнулась, но крысы отвлеклись от кровавого пиршества и побежали в нашу сторону, цокая коготками по влажной кладке. Встретили гадов шквальным огнем. Наглотавшись свинца, дети подземелья юркнули кто куда, только зенки засветились угасающими угольками.
        - Странно, - буркнул, глядя на дисплей. - Мы же убили пять крыс. Вон четыре тушки, а одну зашиб ногой. Почему задание не засчиталось? Показывает 4/5.
        Аня молчала, не мигая пялясь в сторону выхода. Там, в темной дали, ярко горела пара красных глаз размером с теннисные мячики. Послышалось шуршание, очень похожее на то, когда чистишь ствол шомполом. В свете плафона сперва показался влажный, покрытый гноящейся коростой нос, за ним из мрака вынырнули загнутые клыки, больше похожие на слоновьи бивни.
        - Хьюстон, прием, - шепнул, пятясь от чудовища. - Ты видишь это?
        - Угу, - лениво отозвался Артур. - Это босс. Утром вышло обновление, теперь канализация - полноценный низкоуровневый инстанс.
        - И ты не предупредил?!
        Оператор зевнул.
        - Ох, прости. Ты же нас, компьютерщиков, за людей не считаешь. Ты же гроза улиц, а мы так, офисные задроты. Вот я и подумал, что ваше крутейшество в курсе, и не стал отвлекать по пустякам от крайне важных дел.
        - Ну и козлина...
        - Знаю, - Абу со скрипом откинулся на спинку. - Good luck, have fun.
        Связь оборвалась. Я чертыхнулся, схватил Зебру за руку и бросился наутек. Сверяться с картой было некогда, пришлось бежать, куда глаза глядят, а вариантов, скажу я вам, имелось немало.
        - Ты бывала тут раньше?
        - Н-нет.
        - Дерьмо...
        Шорох за спиной нарастал. К нему примешались скрежет и треск, будто камни одновременно клевала добрая дюжина кирок. Крыса ползла все быстрее и быстрее, без устали работая лапами. Ее когти покрывали клепанные листы ржавого железа, тварь легко впивалась в стены и карабкалась, как крот в норе. Жирная, покрытая свалявшейся черной шерстью туша безвольно волочилась по тоннелю. Стены обильно смазывала слизь, поэтому грызун играючи проходил повороты и нигде не застревал.
        - Артур, помогай! Это приказ!
        - Увы, тут я бессилен, - после недолгой паузы ответил оператор.
        - С кем ты разговариваешь? - удивилась Аня.
        - С другом, - отмахнулся, не сбавляя шага. - Играем вместе.
        - Странно ты общаешься с друзьями.
        - Поверь, он того заслуживает.
        Из бокового хода выплеснулась серая волна. Зебра завизжала как резанная и повисла у меня на шее. Полчище крыс перегородило путь, грызуны не нападали, лишь стерегли добычу короля подземелья. Если бы не напирающий сзади гигант, я бы рискнул прорваться. И, возможно, сумел бы сбежать, но времени на бой попросту не осталось.
        - Что ты делаешь? - сморщившись, спросила девушка.
        Я терся спиной о кладку, размазывая слизь по рукам и животу. Как оказалось, зеленая дрянь работала по принципу «не трогай и вонять не будет». Пока спокойно стекала по стенам, запах не ощущался, сейчас же в нос шибало жуткое зловоние - адская смесь гниющей плоти, настоявшегося на жаре мусора и тухлых яиц. От такого душка и меня, бывалого, слегка подташнивало. Аню же мог только пожалеть.
        - Хочу сыграть в боулинг, - наконец ответил я. - Беги за мной и не отставай.
        Разгон, прыжок и покатились! В полете развернулся и врезался в ряды крыс всем телом. Серые трупики разлетелись в стороны, браслет мерно задрожал. Как потом выяснилось, начислили пятьсот пятьдесят опыта за массовое убийство, а именно двенадцать раздавленных крыс и еще восемь померших от неудачного приземления. Неплохой страйк, правда?
        И все же малость просчитался. Спустя десять метров туннель резко ушел вниз, я покатился по склону, набирая скорость, и с разгона долбанулся головой в стену. Всего обдало холодом, мышцы одеревенели. К счастью, Аня быстро справилась с «Искрой» и помогла встать. Только отбежали на пару шагов, как в то же место с грохотом и скрежетом врезался крысиный босс.
        Пока тварь разворачивалась, пальнул в правое плечо. Зебра присоединилась. Понятия не имею, сколько урона мы нанесли - так увлеклись оголтелой стрельбой, что забыли взглянуть на дисплеи. Изуродованная лапа повисла плетью, но Царь-крысу это не остановило, лишь малость замедлило. Вместо потерянной конечности он стал использовать зубы: бивни впивались в пол, уцелевшая лапа подсобляла, а из оскаленной пасти разило похлеще, чем из полной бочки слизи.
        Мы отступали, не прекращая давить на крючки, пока не уперлись спинами в холодную решетку, за которой виднелась глухая стена. Подергал прутья, ударил ногой - монолит, можно даже не пытаться ломать. В любом случае, крыса доберется до нас гораздо раньше.
        - Артур! Сделай что-нибудь!
        - Что?! - выкрикнул проводник. - Гайдов еще нет, я не знаю, как пройти новый инст. Никто не знает. Забей и лети в убежище.
        - Слушай, - вздохнул и опустил пистолет. - Прости, а? Да, мы действуем по-разному. Но это не значит, что кто-то лучше, а кто-то хуже. Сейчас мне, лучшему следаку и грозе улиц, не обойтись без твоей помощи.
        В ответ тишина, а до босса оставались считанные метры - еще немного, и цапнет ржавыми когтями. Я шагнул вперед, заслонив Зебру. Это ничего не изменит, но хоть бояться будет не так сильно.
        - Стреляй в плафон, - раздалось над ухом.
        Не стал медлить ни секунды. С потолка посыпались искры и осколки стекла. Свет погас, тупик освещался лишь яркими электрическими вспышками. Раззявленная пасть то исчезала, то появлялась вновь - каждый раз все ближе. Сколько вспышек осталось до того, как я увижу прямо перед лицом изуродованный гниющий нос?
        Вдруг один из кабелей оторвался и упал грызуну на затылок. Тварь задергалась, засучила лапой, обдав нас кирпичной крошкой. Запахло паленой шерстью. Вожак дернулся пару раз, протяжно захрипел и сдох. Нам в спины ударил яркий свет, что-то громко заскрежетало. Мы обернулись и увидели, как решетка медленно поднималась. В потолке открылся люк, из него выпала лестница. На экране смартфона высветилось сразу четыре сообщения. Перешел во второй мод в внимательно прочел каждое.
        Первое - самое неинтересное. Отметка о выполненном задании, перечисление опыта и денег. Рутина.
        Во втором нас поздравляли с успешным прохождением «Стоков Бастиона».
        В третьем перечисляли выпавшие из босса трофеи. Что удивительно, названия у всех были написаны зелеными буквами. Артур пояснил, что это местная градация редкости. Чем сложнее достать предмет, тем он круче и полезней. Белый - туфта, зеленый - добротная экипировка, пурпурный - раритет, золотой - эпическая снаряга.
        Итак, вот что нам досталось:
        
        ФОНАРИК ОХРАННИКА
        ОДНОРУЧНОЕ ДРОБЯЩЕЕ
        УРОН 5-10
        ШАНС КРИТА 4%
        ТОЧНОСТЬ +5
        СОСТОЯНИЕ 100%
        МОЖЕТ БЫТЬ ИСПОЛЬЗОВАНО КАК ФОНАРИК
        
        Забрал себе, как раз для слота в ремне. Следующая вещь досталась Ане.
        
        ШПРИЦ ФЕЛЬДШЕРА
        МЕДИЦИНСКИЙ УСИЛИТЕЛЬ
        ПОВЫШЕНИЕ ЗДОРОВЬЯ НА 100 ЕДИНИЦ
        ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ 30 МИНУТ
        ПЕРЕЗАРЯДКА 60 МИНУТ
        СОСТОЯНИЕ 100%
        
        И напоследок:
        
        БЕСПАЛЫЕ ПЕРЧАТКИ
        КЛАСС ЗАЩИТЫ 1
        БРОНЯ 10
        ТОЧНОСТЬ +4
        СОСТОЯНИЕ 100%
        
        От этого трофея спутница отказалась - мне, мол, больше пригодятся. Как только нажал «взять», на моих руках возникли черные кожаные перчатки. Пошиты дешевенько, да и с формой смотрятся так себе, но броня и точность лишними не будут.
        И самое последнее сообщение - долгожданный второй уровень. Солидная прибавка к здоровью и бодрости: по восемьдесят единиц на каждую полоску. Итого 420 единиц зеленой и столько же желтой. Неплохо, но до цели еще ой как далеко.
        - Эй, Зебра! Чего притихла?
        Аня привалилась к стене и обняла себя за плечи. Лисья шапка натянута на глаза, некогда загорело лицо побледнело как мел, зубы стучат, будто в тоннеле царил лютый мороз.
        - Эй, - тихо позвал я. - Что случилось?
        - Н-ничего... П-просто д-до уср-рачки боюсь крыс, - с трудом выговорила она.
        - Тьфу ты черт! - всплеснул руками. - А зачем на задание пошла?
        Зебралис смущенно улыбнулась и ответила:
        - П-просто х-хотела п-поиграть с-с т-тобой.

        Глава 6. Вампир из парка злоключений
        - Kampai! - взвизгнула Зебра.
        - Че? - я в очередной раз нахмурился. Если дело так пойдет и дальше (а оно пойдет), у меня однажды брови слипнутся.
        - Твое здоровье! Ты что, по-японски не шпрехен?
        Мы стукнулись бокалами с яблочным соком. Покупать пиво или вино не стали - жаба задушила. Заработали копейки, а цены в баре о-го-го.
        - Нет, - крякнул и хлопнул стаканом по столу. - А надо?
        - Действительно. - Аня фыркнула. - Ты же такой стар...
        Смерил девушку строгим взглядом исподлобья. Она поняла намек правильно и вовремя исправилась:
        - Старомодный! Вообще не понимаю, зачем тебе «Тэнум». Ищешь пассию в виртуале, чтобы жене не изменять?
        - Не твое дело, - проворчал и хлебнул сока, как прожженный жизнью ковбой - виски.
        - Да брось! - спутница легонько хлопнула по плечу. - Я же ничего о тебе не знаю.
        Хмыкнул и качнул головой, с грустью разглядывая более крепкий ассортимент на полках.
        - Может, поэтому-то и пришел сюда? В место, где меня никто не знает.
        - А-а-а, - понимающе выдохнула Зебра. - Ты из программы «С»?
        Программа «С» - курсы виртуальной реальности для заключенных, отсидевших большие сроки. Полное название - Операция «Социализация». Пока еще эксперимент, но весьма успешный. Зэки вливаются в заметно изменившееся общество еще до выхода, отчего их меньше тянет туда, где все просто и понятно - то есть за решетку. Пожалуй, лучшее прикрытие.
        - Угу.
        - Ох, - Аня заметно помрачнела и вся напряглась, съежилась. - А за что сидишь?
        - Да девку одну задушил, - сжал кулак, как бы показывая процесс. - Задавала слишком много вопросов и обзывала меня старым.
        - Ты ведь шутишь? - дрогнувшим голосом проговорила Зебра.
        - Разумеется, - я таинственно ухмыльнулся. - Замочил грабителей, ворвавшихся ночью в квартиру. У них не было оружия, у меня было, вот и повесили превышение обороны.
        - Кошмар... Прости, если обидела.
        На самом деле это не выдумка - я вел дело парня, который зарезал троих мордоворотов. Его, кстати, оправдали, но немного измененная история превратилась в отличную легенду.
        - Да ничего.
        - Только не подумай, что я перестану с тобой играть и кину в ЧС. У каждого есть право на ошибку, а ты так и вовсе не ошибся. Каждый на твоем месте поступил бы так же.
        - Эх, а я-то надеялся. Зря открестился от задушенной девки.
        Зебра усмехнулась и пригубила сок.
        - Так, новое задание, - взглянул на дисплей. - Всем патрульным: в «Монстропарке» замечен вампир. Взять живым. Три тысячи рублей и полторы опыта. А еще броник какой-то. Во, блин...
        - Что такое? - Аня подалась ко мне и заглянула в смартфон.
        - Не могу принять.
        - Дай, - Зебра бесцеремонно схватила за предплечье. Поднесла дисплей к глазам, прищурилась. - А, тут же квестовый предмет дают - наручники. А у тебя слотов нет.
        - Придется топать за ремнем в Убежище.
        - Тогда погнали.
        Пожал Никите руку и вышел на улицу. Несмотря на ранний час (восемь по Москве) игроки прибывали и прибывали. Из паркинга с ревом и огнем из трубы выскочил зеленый джип без крыши. Следом - мотоцикл с коляской. Байкер в шлеме с шипастым гребнем послал Зебре воздушный поцелуй и укатил в клубах дыма. Позер хренов.
        Добрались до пробуждающейся площади и свернули в сторону трущоб. Эта улица казалась самой тихой и спокойной во всем городе. На машинах тут не ездили - слишком тесно, грязно, и нубам тачки не по карману. Да и сами новички встречались довольно редко, и мы спокойно брели по пустому тротуару, удаляясь от гула и грохота площади.
        Погода выдалась на удивление хорошей - тумана почти рассеялся, солнышко выглядывало из-за туч, ветер шумел кронами с резными, похожими на пальмовые, листьями. Лишь мусор под ногами портил вид, и чем ближе подбирались к Убежищу, тем грязнее и унылее становилось вокруг.
        Я безучастно вглядывался вдаль, держа руки в карманах. Интересно, почему Зебра может носить там пистолет, а я - нет? Наверное, какие-то особенные шорты с дополнительными ячейками. Спрашивать не стал - ведь болтушка в кой-то веки молчала - наверное, обстановка подействовала. Однако радость длилась недолго.
        - Забавно, - тихо сказала Аня. - Ты зэк, но получил профу копа, а не разбойника или взломщика.
        - Это, как ее... - щелкнул пальцами и наморщил лоб, - ирония судьбы, во!
        - И по фене не ботаешь...
        - Ну так. Готовлюсь к жизни в приличном обществе. Да и не блатной ни разу, а мужик. И в тюрьму снова не собираюсь.
        - Ясно, - Зебра поправила лямки лисьего рюкзака. - Думаю, каждый имеет право на тайну. Особенно здесь.
        Дальше шли молча, наслаждаясь завыванием ветра в подворотнях и чьими-то далекими воплями.
        - Симпатичные обои, - хмыкнула спутница, усевшись на кухонный подоконник. - Программе «С» повысили бюджет? Теперь зэкам покупают премы?
        - Слушай, Шерлок, отстань, а?
        Аня показала язык и отвернулась к окну. Я достал из шкафа-схрона длинный увесистый фонарик и черный ремень с ржавой бляхой. Долго искал на поясе нечто вроде подсумка, но так и не нашел.
        - И где этот слот?
        - Видишь блестящую штуковину сбоку? - спутница ткнула пальцем. - Вроде заклепки.
        - Ну.
        - Это он и есть.
        Приложил фонарик к железной пластинке, тот прилип как намагниченный. Попытался стряхнуть - фиг там, зато рукой снимался безо всяких проблем. Удобно. Жаль, в реале нет такой штуки, край пригодилась бы.
        Передал фонарь спутнице с просьбой подержать у себя. Трофей исчез в рыжей лисьей голове, и теперь я наконец-то смог принять задание. Тихо звякнули повисшие на поясе браслеты - к ловле кровососа готов.
        - А что это за место такое - «Монстропарк»?
        - Парк развлечений в пригороде, - медик поболтала ногами. - Там весело, правда, билет стоит пять сотен.
        Еще раз прочитал квест.
        - Нам дадут больше двух штук на нос. В плюсе останемся.
        Зебра спрыгнула с подоконника и раздраженно произнесла:
        - Знаешь, что? Покинуть отряд, вот что.
        - Ты не пойдешь? Что за демарш в последний момент?
        - Иду, но квест делать не буду. Просто помогу, если вдруг что, иначе ты никогда не прокачаешься. Вот апнешь пятый - будем вместо по нубским инстам шарить.
        На том и порешили, и потопали на остановку ловить попутку. Аня вытянула руку, хотя ни одной машины на дороге не было, даже движки не гудели. Вдруг из-за угла выкатилось нечто, от вида которого даже у меня глаза на лоб полезли, а я-то думал, что ничему уже не удивлюсь.
        Тарахтя и громыхая, к нам подкатила «газель» без крыши и бортов, этакая маршрутка-кабриолет в урбан-камуфляже. Место водителя пустовало, но это тарантасу ничуть не мешало. Зато на корме торчала похожая на телескоп ржавая пушка. Спутница запрыгнула на платформу, я следом. Смартфон тут же дрогнул: сняли деньги.
        - Тридцать рублей?! - воскликнул я. - Да в реале проезд дешевле!
        - В реале тебе не платят за арест вампира. «Монстропарк», пожалуйста.
        «Газель» шустро покатила вдоль улицы. Зебра уселась на заднем сиденье и схватила орудие. Прицелилась в какого-то шкета на обочине и выстрелила. Громко хлопнуло, из дула вырвался сноп разноцветных блесток и конфетти. Парень взвизгнул и принялся вытряхивать мусор из длинных волос.
        - С Новым годом!
        В ответ обложили трехэтажным матом. Хулиганка расхохоталась.
        - Эх, никогда не надоест, - Аня развалилась в кресле и блаженно зажмурилась. - Скорее бы зима. Ивент будет. Игрокам так понравились пушки-хлопушки, что их оставили до следующего праздника. Еще бы перезаряжались быстрее...
        Ничего не понял и благоразумно решил не уточнять. Автобус обогнул площадь, пересек речку по старинному каменному мосту с чугунными перилами и покатил мимо кирпичных высоток. Из дворов и стоянок выезжали машины, одна другой краше, и спешили к порталу. Каждый второй водитель считал своим долгом посигналить нам и показать неприличный жест. Один даже обозвал наш скромный транспорт бомжевозом, а нас самих - донными раками. Вот на кого стоило потратить хлопушку.
        Минут через десять плотная городская застройка кончилась. Начался Пригород - и поверьте, тут есть на что посмотреть, такие хоромы не снились даже Барвихе и Рублевке. Да что там говорить, таких домов попросту не существует в реальной жизни, ведь они злостно нарушают все мыслимые и немыслимые законы природы. Как вам, например, домик, стоящий на тонюсенькой изломанной лесенке? Или бревенчатый сруб, бродящий по участку на железных лапах? Или коттедж, подвешенный к огромному ярко-красному шару с воздуховодом вместо лифта? Своими глазами видел, как хозяин спустился на землю, словно капсула пневмопочты.
        Попадались и жилища попроще. Замок из ржавых листов. Обмотанная гирляндами башня колдуна с голубым кристаллом на макушке. Воткнутый носом в землю космический челнок, на крыше которого расхаживал робот-собака и механическим голосом посылает на три буквы всех подряд.
        А как вам «живой» дом? Лоснящийся розовый пузырь с мясным крыльцом и окнами-губами? А комната, вырезанная в гигантском куске желе? И это только малая часть, промелькнувшая перед глазами во время поездки. Одному богу ведомо, что еще можно встретить в этом сумасбродном, но весьма притягательном месте.
        Зебра пощелкала пальцами у меня перед лицом. Я мотнул головой, наваждение спало.
        - Кажется, кое-кто в душе ребенок, но усердно это скрывает.
        - Ты про себя, что ли? - отвернулся и уставился на дорогу. Хотя так и подмывало взглянуть на очередной шедевр чокнутой игровой архитектуры.
        Вдали, объятая туманной дымкой, виднелась зазубренная стена. С такого расстояния сложно судить о высоте, но метров двадцать точно есть. Нехилый такой заборчик, только кого от чего он охраняет, если монстры преспокойно проникают в Бастион?
        От размышлений отвлекла еще одна ограда и льющаяся из-за нее какофония звуков. Скрип, скрежет, выстрелы, музыка, похожая на завывания колеблющейся пилы. Детский смех, женский вскрики, мужской хохот. Натужный гул электромоторов и плеск воды. Все это вместе называлось одним словом: Монстропарк.
        Автобус затормозил прямо у входа. На шипах кованных ворот трещали костьми висельники. Невидимые кукловоды дергали сгнившие скелеты за ниточки, и те забавно танцевали. Двое детишек лет десяти снимали представление на смартфоны, пока мать покупала в автомате сахарную вату - черную, как деготь, с красными прожилками. Автомат, кстати, сделали в виде раздувшейся жабьей пасти, в которой надо поковыряться палочкой. Молодая женщина в светлом платье засунула руку в пасть по локоть и весело хохотала, вытаскивая на свет склизкое лакомство.
        После бара, «газели» и билета остались жалкие девяносто рублей. Ничего, скоро в карман неплохо так капнет - главарей ОПГ брал, маньяков брал, а уж вампира и подавно возьму. С любовью провел ладонью по наручникам и вошел в парк. Первое, что бросилось в глаза - сумерки. За оградой - яркий полдень, внутри - мрачное небо с клубящимися серыми тучами. Любопытный спецэффект.
        Вдаль тянулась мощеная камнем дорога. По обочинам почетным караулом выстроились пестрые брезентовые палатки. На самой первой нарисована мишень - наверное, тир. Метров через десять белым мрамором блестелсклеп, от него к аттракционам уходили извилистые тропки.
        У ворот находились в основном детские развлечения. Автодром с самоходными черепами вместо машинок, крохотные американские горки с ползущим по костяному рельсу жирным пауком, и все в таком духе. Взгляд зацепился за фиолетовый трейлер с неоновой надписью на борту. Вывеска приглашала полюбоваться на трофеи великих истребителей монстров. Возрастное ограничение - от шести и старше. Понятно, ничего веселого для меня там нет.
        Над мертвым черным лесом возвышалось чертово колесо. Кабинки стилизовали под головы висельников: уродливые, гниющие, с пустыми окнами-глазницами и вываленными языками-ступеньками. Само колесо напоминало пыточный инструмент инквизиции - тот самый, на котором растягивали «ведьм». При вращении аттракцион издавал деревянный скрип и едва уловимые призрачные стоны. Сразу за ним виднелись пики горок для взрослых, чуть левее журчала водяная горка, раскрашенная под ржавую канализационную трубу. Раздался звук, похожий на слив унитаза, следом - громкий плюх и восторженный девичий визг.
        Я собрал волю в кулак и перестал пялиться на карусели, хотя те так и манили взор причудливостью и аляповатостью. Быть может, когда-нибудь свожу Соню с Ванькой в виртуальный парк, а не в очередной ТЦ - все же, в игре есть на что посмотреть и чему поразиться. Но сейчас главное -задание, потеха потом. Где-то тут шастал вампир, который мог прикинуться кем угодно. Например, вон той милой девочкой, поедающей похожее на сопли мороженое. Или ее матерью, делающей сэлфи в обнимку с мускулистым рогатым демоном.
        - Придумал! Буду светить на всех фонариком. Вампиры же боятся света, так?
        - Замаскированные - нет, - буркнула Зебра.
        С легкой неохотой вернул трофей на пояс.
        - Тогда как его искать?
        - У кого из нас Восприятие до потолка?
        - Действительно...
        - Можно нескромный вопрос? - спустя несколько секунд спросила девушка, чуть покраснев и потупив взор.
        - Валяй, - махнул рукой. - Все равно же спросишь.
        - Покатаемся немного... - она смутилась, будто тихоня на первом свидании, - раз уж пришли?
        - И на чем я буду кататься? На вон той гильотине? На гусенице? Или на батуте предложишь попрыгать?
        Аня вздохнула и опустила взгляд.
        - Извини. Забыла, что ты старпер.
        - Только нюни не распускай! Как насчет горок для взрослых?
        - Ура! - Зебра подпрыгнула, вытянув руки вверх. Как же быстро меняется ее настроение...
        Догадка оказалась верна - в брезентовой палатке действительно был тир. Оружие свое, зато мишени - самые настоящие монстры, растянутые на досках. Сейчас расстрела ожидал тощий зеленый карлик, но пленник не собирался сдаваться без боя: ругался, плевался и тряс лопоухими ушами.
        Шатром заведовал парень в черном потрепанном плаще и широкополой шляпе. Когда мы подошли, он прохрипел:
        - Приветствую, воины света. Кого будем охотить?
        Я наклонился к спутнице.
        - Он идиот, или тут все так разговаривают?
        Аня фыркнула.
        - Он - непись. Здоровается, раздает призы и блюдет атмосферу.
        - Что за призы?
        В руках программы возник черный сундучок.
        - Хлам или легендарная пушка? Крутой эквип или шкура зомби? Сыграйте и узнаете. Или купите сундук со скидкой всего за три тысячи рублей и получите повышенный шанс выпадения отличной вещи! Locktrone точка org - самая выгодная лотерея.
        - Брешет, - сказала Зебра. - Даже за деньги одно дерьмо падает. Будешь стрелять или дальше пойдем?
        - Не нравится мне этот карлик, - хоть чудище выглядело мерзко, но все же напоминало человечка, несправедливо приговоренного к расстрелу. - Хочу другую мишень.
        - Вон рычаг. Крути барабан.
        Дернул кусок ржавой арматуры с набалдашником в виде гайки. Доска перевернулась, и уродец в мгновение ока сменился красоткой в кожаном бикини и высоких сапогах. Жаль, вид портили перепончатые крылья, копыта, хвост и длинные рога, выглядывающие из копны ржаво-красных волос. А так... очень даже ничего. Свежо и необычно.
        - Суккуб, - пояснила Аня. - Эта тварь из девятого яруса, так что крути дальше. С трех попыток точно не убьешь.
        - А я бы и не стал такую прелесть портить.
        Зебра надулась и скрестила руки на груди.
        - Ревность - грех, - с притворной назидательностью ответил я.
        - Пффф. С какой стати ревновать старого зэка? У меня, между прочим, парень есть.
        - Живой? Или непись.
        - Живой!
        - Рад за вас, - рычаг пронзительно скрежетнул.
        - И у нас все серьезно.
        - Жениться в игре будете?
        - Вот еще...
        На этот раз попалась забавная зверушка, похожая на ежа - морщинистая, краснокожая, с мясистым носом.
        - Значит, с трех пуль? - сощурился и навел «Макар» на цель. - Ну, попробуем.
        Навыки не подвели: дважды в грудь, один - в лоб. Моб вскрикнул, дернулся и обвис на железных скобах. Я крутанул ствол на пальце и сунул в кобуру.
        - Так-то! Ну и что я выиграл?
        Искин открыл крышку сундучка. На атласной матерчатой подкладке лежал пыльный обломок кости.
        - Себе оставь.
        Пошли к водной горке. Вблизи стало понятно, что это не одна закрученная спиралью труба, а целая система с двумя бассейнами. В одном колыхалась зеленая слизь, в другом похожая на сукровице жижа. В последнюю головой вперед нырнул парнишка лет двенадцати и с огромным удовольствием стал заливать гадость в рот.
        - Сироп, - сказала Зебра. - Рядом - желе. Трескай, не стесняйся.
        - Как-то не хочется жрать из лужи, где барахтаются непонятно кто.
        Аня рассмеялась.
        - Это же игра. В общем, не хочешь - как хочешь, а я пошла. Подержи рюкзак.
        Плюшевая лисица упала мне в руки. Я перевел взгляд на спутницу - Зебра стояла на краю бассейна и поправляла шапочку. Футболка и шорты исчезли, открыв взору белое кружевное белье. Девушка наклонилась и подтянула оранжевые гетры. Причем встала так, чтобы посильнее выпятить филейную часть, едва прикрытую полоской ткани. И хоть в мозгах красотки обитало больше тараканов, чем в горе немытой посуды из моей квартиры, но в теле ничего подросткового давным-давно не осталось. Взору открылись не самые объемные и пышные, но однозначно женственные черты, которым самую малость не хватало спортивной крепости. Излишняя худоба - это дело поправимое, главное, что основа сформировалась почти идеальная, вызывая вполне здоровый и оправданный интерес.
        - Поле, это база. Прием, - раздалось над ухом. - Замечены резкий скачок давления и учащенное дыхание. У вас все в порядке?
        - Иди к черту.
        - Понимаю. - Абу вздохнул и, судя по хрусту, сцепил пальцы на затылке, развалившись в самодовольной позе. - Сладок плод, а не сорвешь.
        К вершине горки вел лифт. Зебра встала на круглую платформу, помахала рукой и скрылась за переплетением ржавых труб. Мне осталось лишь отойти подальше и сесть на свободную скамейку.
        Вокруг бегали малыши и подростки, визжали и пытались столкнуть друг дружку в бассейн. Женщина лет сорока в закрытом черном купальнике стояла поодаль и переодевалась. Больше всего забавляла местная смена одежды - два касания дисплея на открытой вкладке с экипировкой, и останешься в одном белье. Еще раз - и уже полностью одетый. Душу бы отдал за такую функцию в реале.
        Сверху донесся знакомый визг - Аню закрутило по трубам, а полминуты спустя она гулко плюхнулась в желе. Поплавав немного в густой, пахнущей яблоками жиже, Зебра облокотилась на край бассейна и подалась вперед, позволив в полной мере оценить упругие прелести.
        - Не надумал поплавать? - ехидно спросила подруга.
        - Нет. Я ищу вампира, в отличие от некоторых.
        - Меж моих сисек его точно нет, можешь не заглядывать.
        - Пороли тебя в детстве мало, - с хмурым видом отвернулся и принялся таращиться по сторонам.
        - Поверь, достаточно, - Зебра выбралась из лужи, и желе испарилось с кожи в мгновение ока. То же самое было с грязью и слизью из канализации: стоило покинуть инстанс - и весь чистенький, только форма порвана.
        Аня облачилась в топик и шорты. Повесила на плечи рюкзак и присела рядышком.
        - Как успехи?
        - Никак. Никого подозрительнее мамаш с детьми нет.
        - Естественно, вампиры же боятся воды.
        - А раньше не могла сказать?!
        - Нет, - игриво произнесла она. - Я хотела потусоваться - вот и пошла тусоваться. Да и ты в накладе не остался, уже всех баб до дыр засмотрел.
        - А твой парень знает, что ты в свободное время совращаешь стариков?
        - Какой па... а-а-а, парень! - медик хлопнула себя по лбу. - Ну, конечно, как я могла забыть. Он не против - у нас свободные отношения. Слушай, а пошли на «Американские горки»?
        Пока болтали и страдали чепухой, в парк подтянулись коллеги. Трое школьников в полицейской форме бродили от карусели к карусели и приставали к посетителям. Требовали показать зубы, отпускали скабрезные шуточки, а то и вовсе откровенно издевались над людьми. В общем, действовали топорно и глупо. Хотя чего еще ждать от неумех, выросших на «Глухаре». Все-таки хорошо квестить утром, когда в «Тэнуме» мало народа. Страшно представить, что тут творится по вечерам.
        - Думаешь, у них получится? - Зебра кивнула на «стражей порядка».
        - Если только Находчивость на пределе.
        Просканировал всех троих. Как и ожидалось, Интеллект и Восприятие ниже пяти единиц, остальные параметры тоже так себе. Пора уже показать этим нубам, как работают профи. А профи первым делом собирают все необходимую информацию о разыскиваемых.
        - Итак, что мы знаем о вампирах?
        - Они блестят на солнце.
        - Че?
        Аня хохотнула.
        - Мне так нравится твое удивление. Так сочно произносишь коронное «чё?!». А выражение лица... Надо тебя сфоткать в этот момент. Нахмуренный, подбородок выпячен, глаза сощурены...
        - Не отвлекайся.
        - Вампиры боятся света, но наш замаскирован. Обжигаются чесноком и святой водой, но с целью это снова не сработает. Не отражаются в зеркале - опять мимо.
        - Почему?
        - Ну... монстры-разведчики как бы натягивают на себя человеческую кожу. Смекаешь, да? Последний вариант - вогнать осиновый кол прямо в сердце, но упыря надо брать живьем.
        - Засада... А я уж хотел похвастаться, что читал Стокера. Ладно, пошли кататься.
        Пока брели по залитой туманом дорожке через кладбище, обсудили искинов.
        - Вот слушай, - начал я, пнув ногой выскочившую из могилы костяную лапу, - монстр - он же непись, так? Значит такой же тупой, как и остальные. И действует далеко не как игрок.
        - Не-а, - спутница стряхнула с шапки мохнатого паука. - Разведчик - искин высшего порядка, с продвинутой поведенческой матрицей. Он видел тысячи живых людей, слышал терабайты разговоров. Не думай, что монстр будет тыкаться в стены, дергаться как эпилептик и нести чушь.
        Посмотрел на карусель. Спираль из трех колец, после вертикальный взлет и столь же резкое падение. Вираж с переворотом, выход на новую спираль, тройная мертвая петля и остановка. С виду очень даже неплохо, жаль, фантазии на оформление не осталось - набившие оскомину ржавые рельсы и шахтерская тележка на десять человек.
        - Вампир! - крикнул я, хватаясь за пистолет.
        На дощатом помосте рядом с горками стоял высокий мужчина с бледной кожей и длинными черными волосами. Лицо осунулось, под глазами мешки, губы черные - ну сущий мертвец. Одет в старомодный костюм с жабо и плащ с алым подбоем. Вылитый Дракула, мать его.
        Аня усмехнулась.
        - Это рабочий парка. Просто безмозглая декорация.
        - Тьфу, блин, - спрятал оружие в кобуру. - Думал - повезло.
        - Вышло бы слишком просто. Так не бывает - квест все-таки сложный и награда немалая.
        Мы взобрались на помост. «Вампир» преградил путь и сообщил:
        - Зебралис. Рост - сто шестьдесят три сантиметра. Вход разрешен. Прошу, садитесь. Капитан Икс. Рост - сто восемьдесят девять сантиметров. Вход разрешен. Прошу, садитесь.
        - Говорю же - идиот, - Аня плюхнулась на переднее сиденье.
        Сел рядом и пристегнулся.
        - Система безопасности разблокирована, - отчеканил компьютерный болванчик.
        - Че?
        - Вон красный рычажок, - пояснила девушка. - Подними.
        - Приятной поездки, - левый глаз оператора сверкнул желтым, а зрачок стал узким, кошачьим.
        - Ах ты сука! - попытался вскочить, но защитные скобы намертво приковали к креслу. - Стоять, полиция!
        Обман раскрылся слишком поздно, монстр рванул рычаг и помчал прочь. Не знаю, что он там накрутил на пульте, но нас буквально вдавило в спинки. Меньше чем за пять секунд прошли первое кольцо и погнали на второе.
        - Говорил же! Все гениальное - просто. Так не бывает... так не бывает!
        - Что поделать, - голос Зебры дребезжал из-за бьющего в лицо ветра. - Сегодня повезет кому-нибудь еще.
        - Да черта с два! Слушай, а если упасть с большой высоты - разобьешься?
        - В Бастионе - нет. А что?
        Тележка со свистом и скрежетом покатилась по самому большому кольцу. Выждал немного и треснул по рычажку. Ремень щелкнул, меня подбросило метров на десять - так разогнал нас вампир. Помню, орал как сумасшедший: шутка ли - отправиться в свободный полет с полным набором вполне себе реалистичных ощущений. Кишки крутит, сердце стучит как отбойный молоток, в лицо бьет холодный ветер. Словами не передать, как страшно, даже для меня.
        Шмякнулся на крышу одной из кабинок чертова колеса. На живот словно плеснули ведро ледяной воды. Попытался ухватиться за торчащие из крыши волосы, но локоны мертвеца с треском порвались. Покатился вниз, рискуя сорваться в любой миг, но успел зацепиться за шершавый язык-ступеньки. Кое-как удержался, подтянулся и влез внутрь через глазницу-окно. С высоты было видно, как вампир ловко перескакивал с кабинки на кабинку. Когда пролетал над моей, я попытался ухватить его за штанину, но промахнулся.
        - Стой, кому сказал! Стрелять буду!
        Моб замер и одарил насмешливым взглядом. Плащ развевался на ветру, волосы упали на бледное лицо. Он ждал. Прыгать так далеко я не мог, пришлось идти по самому колесу. Доски отчаянно скрипели на каждом шагу, я был вынужден балансировать на самом краю, уповая лишь на Реакцию. Хорошо хоть само колесо не двигалось, иначе все обернулось бы совсем паршиво.
        Идиоты-соратники наконец заметили цель и открыли беспорядочную пальбу. Им-то наплевать на провал задания, вот и решили сделать так, чтобы я тоже его провалил. Как говорится, не доставайся же ты никому... Уроды, блин.
        Почти добрался до врага, как вдруг одна из пуль срикошетила и угодила в грудь. Урон не прошел, но резкий ледяной укус вывел из равновесия. Я упал, лишь чудом зацепившись за край колеса. Нет, не тем чудом, что в анекдоте, хотя после водных горок мог бы и им. Заполз обратно - вампир стоял напротив и ехидно ухмылялся. Внизу раздавались выстрелы и крики. Толпа посетителей окружила колесо и снимала происходящее на смартфоны. Краем глаза заметил Зебру - девушка размахивала лисьим рюкзаком над головой. Черт, я же не поменял «Макар» на фонарик. Увесистая дубинка край пригодилась бы в рукопашном бою. Но нет, так нет. Обойдусь кулаками. Раньше не подводили - и сейчас не подведут.
        Подвели.
        Ударил крюком слева и сразу дал короткий выпад в печень. Кровосос с легкостью уклонился от обеих атак. И, как в китайском боевике, съездил ногой в грудь. Я распластался на досках, браслет задрожал. Мельком взглянул на зеленую полоску - одной пятой как не бывало. Ну, зашибись.
        - Не до хрена ли ты крут для второго уровня? - спросил, поднявшись на ноги.
        - Это у тебя второй, - слишком уж по-человечески ответила программа. - А у меня повыше будет.
        Да уж, еще несколько уровней поведенческой матрицы - и восстания машин не избежать.
        Меньше слов, больше дела. Провел серию коротких, но мощных тычков, однако кулаки не встречали преграды, будто противник был соткан из тумана. Легкий прыжок, и несостоявшийся лоу-кик врезался в доску. Стопу обдало холодом - плевать, главное, не терять темпа. Поднырнул под ответный удар, взмахом руки отклонил второй, и попытался ухватить упыря за грудки. Треснуло, меж пальцев словно кровь заструилась алая ткань. Опять мимо.
        Отскок, беглый взгляд на дисплей. Здоровье в норме, зато бодрости меньше половины. Еще столько же битвы с воздухом, и окончательно вымотаюсь. И так соплю как после кросса.
        - Тебе не одолеть меня, смертный, - пафосно изрек вампир.
        Интересно, это часть сценария или выпендрежная импровизация? Интересно, можно ли обратить излишнюю человечность против него самого? Например, раззадорить или оскорбить?
        - Только и умеешь скакать как коза? - смахнул пот со лба и принял боксерскую стойку. - Может, подеремся уже?
        - Оскорбления мне безразличны, - враг обнажил клыки. - Я - не человек.
        - Н-на!
        Крюк левой в висок - упырь отклонился назад. Зараза... думал, поднырнет и тогда получил с правой прямо в челюсть. Но, увы... Усталость накатывала все сильнее. С каждой секундой движения замедлялись, словно я дрался под водой. Скоро и бить не понадобится - сам упаду.
        - Капитан! - вдруг раздался знакомый голос.
        Обернулся - Аня стояла на коленях, едва держась за настил, и протягивала мой фонарик.
        - Кидай трейд!
        - Че?!
        Смартфон дрогнул. Игрок Зебралис хочет передать вам «Фонарик охранника». По бокам экрана два столбика с ячейками. Как можно быстрее перетащил пистолет в слот обмена. Там уже лежал мой предмет, но не мог принять - надо освободить место.
        Вампиру внезапное вмешательство не понравилось. Он кинулся, обхватил длинными лапами и стал душить. Пошевелиться не мог, руки стянуты по швам, а ведь надо еще подтвердить обмен. Судя по бешеной дрожи на предплечье - здоровье утекало слишком быстро.
        - Чтоб тебя, пес поганый!
        Встал на носочки, оторвав кровососа от пола, и изо всех сил завалился назад. Искин, каким бы умным ни был, не сразу распознал мой план. Отчаянный борцовский рывок - и летим вниз. Ощущения - непередаваемые: под ложечкой сосет, ноги свело, плечи леденят объятья мертвеца. Хотелось кричать, но от бешеного ветра перехватило дыхание.
        Вампир напрягся, выпучил кошачьи зенки. Мне падение хоть бы хны, ему - нет.
        Народ разбежался в стороны, не переставая снимать. Игроки веселились, им-то все равно, а вот меня конкретно колбасило, ведь к такому быстро привыкнуть невозможно. И хорошо - иначе реальности полностью смешаются, и однажды я вместо лифта выйду из окна, потому что так быстрее. Но не в «Тэнуме», а в родной многоэтажке.
        Бух! Мы пробили крышу какого-то павильона. От треска заложило уши, глаза засыпало пылью. Внутри царил полумрак, под стеклянными колпаками вдоль стен стояли уродливые мумии. Разглядывать их не было времени. Из груди упыря торчал осколок доски, меня с ног до головы забрызгало холодной зловонной кровью. Но вряд ли потолок сделан из осины, значит, мое дело только начинается.
        - Тебе... не сразить... меня, - прохрипел подыхающий враг.
        - Повторяешься, батенька.
        Снял с пояса фонарик и вставил твари прямо в пасть. Гад сопротивлялся, кусал пластиковый тубус, но я проявил привычную настойчивость и свободной ладонью вколотил фонарь в горло, будто гвоздь, а затем до упора вдавил кнопку.
        - Ночной дозор, сука! Всем выйти из Сумрака.
        Бледная кожа озарилась изнутри, на ней проступили черные вены и сетки капилляров, по которым скользнули крохотные не то искорки, не то блестки, как в одном популярном фильме для девочек. Я включил сканер и следил за стремительно уменьшающейся полоской здоровья. Как только начала мерцать, перевернул гада на живот и отточенным за десятилетие движением надел на трясущиеся лапки браслеты.
        - Ты имеешь право лизнуть мне пятку, свиньи кусок.
        Задержанный исчез, и тут же пришло сообщение от Шефа. Вместе с ним на счет упала обещанная сумма, а полоска опыта заполнилась на две трети. Еще пара таких квестов - и новый уровень.
        Вздохнул и вытер несуществующий пот с лица. Млять, тут качаться в сто раз сложнее, чем брать главарей в реале. Что там за броник выдали?
        
        КУСТАРНЫЙ БРОНЕЖИЛЕТ
        КЛАСС ЗАЩИТЫ 2
        БРОНЯ 30
        СЛОТ 1
        СОСТОЯНИЕ 80%
        
        Ну, зашибись. Мало того, что белое говно - так еще и чинить придется. А уж выглядит как - обхохочешься: две ржавые кривые пластины, связанные обрезками ремня безопасности. Шик, да и только!
        В павильон вбежала Зебра с пистолетами в руках.
        - Ты как? - спросила она.
        - Очешуительно.
        Девушка улыбнулась и вернула мне оружие.
        - Куда теперь?
        - В Мастерскую. Видеть больше не могу этот гребанный парк.
        

        Глава 7. Муки выбора

        Судя по карте, ближайшая Мастерская находилась в километре от парка, на самой границе Пригорода и Центра. Ловить маршрутку не стали, прошлись пешком. Время ранее, народу мало, никто не бесит и не отвлекает.
        - Хотела бы я жить в таком доме, - вздохнула Зебра, ткнув пальцем на древнерусский терем.
        Постройка действительно красивая, но впечатление портили спутниковые антенны на крыше и бронированные ставни. Хозяин явно не пекся о внешнем виде, предпочитая удобство и безопасность.
        - А я хочу маленький коттедж на даче, - ответил и тут же добавил, дабы не вселять ложных надежд: - На реальной даче.
        - Вот заладил со своим реалом, - Аня закатила глаза. - Не у всех есть возможность достичь там хоть чего-то.
        - Чепуха. Отмазка для лентяев и неудачников.
        - Да? - ледяным тоном спросила девушка. - А парализованный старик - лентяй или неудачник? А девочка, прикованная к инвалидному креслу из-за пьяного лихача - кто она, по-твоему? А ребенок, родившийся слепым, глухим и немым из-за папы-алкаша и мамы-наркоманки? Кем станут все эти люди в твоем сраном реале?!
        - Кем захотят, - не менее строго ответил я. - Было бы желание.
        Зебра резко дернула лямки и зашагала вперед. Лисица с укоризной смотрела на меня черными пуговками глаз.
        - Кажется, свидание накрылось, - задумчиво протянул Артур.
        - Ну и хрен с ним.
        - Знаешь, с этой девчонкой твои мужланские приемы не работают. Не получится просто поелозить по ушам, подарить цветочки - и она твоя.
        - Повторяю - плевать.
        Абу вздохнул.
        - Капитан, разрешите выпить чаю?
        - Разрешаю.
        Мастерская выглядела как ржавый гараж на обочине дороги. Над входом висело тяжелое зубчатое колесо с приваренной буквой «М». Подруги рядом не заметил - похоже, все-таки свинтила. Ну, да и черт с ней. Не хватало еще за чокнутыми малолетками бегать.
        Коснулся дверной ручки и тут же перенесся внутрь. Понятно, очередной инстанс. Внутри Мастерская тоже напоминала типичный гараж: смотровая яма посередине, на стенах инструменты, с потолка свисал крюк лебедки. По углам лежали штабеля покрышек, слева от входа пристроили токарный станок. Но все это - лишь декорации, на фоне которых заметно выделялись две вещи: похожая на душевую кабинку стеклянная капсула и металлический ящик на ножке. Так как Абу чаевничал, а звонить Ане я не собирался, пришлось разбираться самому.
        Дверца со свистом открылась, стоило ее коснуться. Вошел и повторил процедуру, заперев створки. Со всех сторон вразнобой ударили струи пара, сверху упала лазерная сетка. Невольно вздрогнул, вспомнив «Обитель зла». К счастью, красные лучи оказались безвредны.
        Пар исчез, раздался тихий писк, и голографический экран на стенке показал мои вещи в ячейках с указанием прочности и цены за ремонт. Можно отремонтировать на выбор, либо все сразу за девятьсот девяносто рублей. Нажал на кнопку «Починить все». Лазерная сетка упала снова, только в этот раз ярко-голубая и жужжащая. Все прорехи на одежде пропали, форма вновь выглядела как с иголочки. Дверь открылась, на прощанье меня еще раз обдало струями пара. Шагнул наружу, окруженный белыми клубами и ярким сиянием, словно выбравшийся из инкубатора киборг.
        Так, с починкой разобрались. Оставалось понять, что за коробка рядом. Больше всего она напоминала хлебницу с железной створчатой крышкой и рисунком двух красных стрелочек. Первая обозначалась буквой «О» и указывала налево. Вторая - буквой «В» и, соответственно, обратила острие направо. Как говорится, не знаешь, что делать - хватай все подряд. Взялся за левый рычаг и осторожно потянул на себя.
        Громко взвизгнуло, из коробки вылетел сноп искр. Я отшатнулся, прикрыв лицо ладонью. Над ящиком вспыхнул голографический экран, крышка отползла в сторону, открыв взору пустое ржавое нутро.
        - Ни черта не понимаю, - проворчал, склонившись над устройством, как туземец над компьютером. - И помочь некому.
        И тут как по волшебству на экране появилась надпись: «Правила пользования Усилителем. Опустите левый рычаг и поместите предмет в камеру. Закройте заслонку. Потяните правый рычаг. Готово. Вы восхитительны».
        Хм, коротко и ясно. Над чем же пошаманить? Пожалуй, над пистолетом. Оружие полезней будет, тем более броню дали за квест. Следуя инструкции, положил «Макар» в ящик и закрыл крышку. Сразу выставили счет - тысячу рублей.
        Рискнуть или забить, вот в чем вопрос. Деньги немалые, а ствол вряд ли превратится в «Калашников» или СВД. Хотя, о чем это я? Конечно же, надо рискнуть!
        Схватил правый рычаг и дернул от души. Заиграла дурацкая мелодия, похожая на ускоренное раз в пять пиликанье музыкальной шкатулки. Голограмма отобразила мой «Макар» со строками характеристик, которые бешено крутились и сменяли друг друга. Увеличение урона, точность, крит, особые патроны, слоты для обвесов и многое другое, куда менее понятное. Наконец звук стих, а название пистолета позеленело:
        
        «Макар»
        ОДНОРУЧНОЕ ОГНЕСТРЕЛЬНОЕ
        УРОН 10-15
        ШАНС КРИТА 5%
        ТОЧНОСТЬ +10
        ОСВЯЩЕННЫЕ ПАТРОНЫ РАНГI
        +10 УРОНА ПО МОНСТРАМ
        СОСТОЯНИЕ 100%
        
        Однако не зря потратился. Надо бы квесты поделать, а то денег с гулькин нос. Что там Шеф прислал? У рыночного торговца сбежала чупокабра, поймай. Нет, дядя, пошел к черту. Хватит с меня оборотня и вампира. Отказаться.
        Следующее задание не заставило долго ждать. К удивлению, его прислал не начальник стражи, а некий доктор Вурштейн.
        
        «Жители Бастиона, внимание! Из моей славной лаборатории утекли привидения. Надо срочно прибраться во дворе. Десять гаденышей - и приз ваш!».
        
        Награда:
        2500 рублей
        1000 опыта
        
        СКАНЕР ОХОТНИКА ЗА ПРИВИДЕНИЯМИ
        АМУЛЕТ
        УРОН ПО МОНСТРАМ +5
        
        ПРИНЯТЬОТКЛОНИТЬ
        
        Так, а вот это уже интересно. Жмакнул зеленую кнопочку и вызвал путеводную нить. Клубок покатился вниз по улице к парку. Ну, вперед!
        Сумасбродные домища Пригорода сменились привычными кирпичными многоэтажками. Во дворах царила тишина, лишь ветер гудел в арках. На стене «свечи» колыхался баннер, ускользнувший от моего взгляда при поездке в «Монстропарк». Облаченный в тяжелый бронежилет верзила в закрытом шлеме указывал пальцем на невидимых зрителей. Жирная красная надпись над ним гласила: «Ты готов защитить свой дом? Вступай в «Призрачный Дозор!».
        И чуть ниже маленькими буквами приписка: «нубам и ракам не беспокоить».
        Я ухмыльнулся и зашагал дальше. Краем глаза заметил паренька в синем комбинезоне, оттирающего матерную надпись со стены. Незнакомец усердно тер черные каракули щеткой и то и дело смахивал пот со лба.
        - Привет неписям!
        Парень обернулся и показал средний палец.
        - Сам ты непись! Повезло стать стражником и ходит выеживается! А попробуй уборщиком поработать!
        - Люди всякие нужны, люди разные важны!
        - Смейся, смейся! На десятом уровне буду прибираться в Тэнуме. Знаешь, сколько стоит тамошний хлам? А ты так и останешься бомжом!
        Развел руками - мол, что поделать. Но любопытство все же разобрало. А какая у меня карьерная лестница в игре? Спросил Артура. Послышался стук клавиатуры и ответ:
        - В начале варианта два: штурмовик или оперативник. Первый - чистой воды танк. Носит тяжелую броню, из оружия доступны дробовики и револьверы. Для ближнего боя может снаряжаться дубинкой и баллистическим щитом. Задача - прикрытие отряда и вызов огня противника на себя. А опер - это стрелок на средней дистанции, дэмедж-дилер.
        - Какой дилер? - насторожился я.
        - Тот, который очень больно бьет, пока танк впитывает урон. Ствол - автомат или пистолет-пулемет. Броня средняя. Профа в целом повеселее танка, но с такой Агрессивностью будешь сливать все рейды.
        - Ладно, разберемся. До десятки еще дожить надо.
        - Советую выбрать заранее, - Абу хрустнул чипсами. - Даже на самом нубском ярусе без отряда делать нечего. Про инстансы вообще молчу.
        Да уж, чего не сделаешь ради поимки преступника. Не раз внедрялся в банды и группировки, но такое задание получил впервые. Что же, по крайней мере, здесь не убьют, если раскроют.
        Клубок довел до моста. На кованых перилах сидела знакомая парочка в дурацких плюшевых комбинезонах и страстно целовалась. Была б возможность - столкнул бы их в реку, пущай остудятся, а то никакого уважения к окружающим.
        Девушка отстранилась и пискляво прошептала:
        - Кто моя пика-пика?
        - Я-я-я! - протянул парень - А ты мой няш-мяш!
        - Ня-я-я!
        С снова слюнявый засос. Признаюсь честно - когда с головы до ног обмазался слизью в канализации, тошнило не в пример слабее. Так и хотелось крикнуть им что-нибудь обидное, но решил не уподобляться местной школоте и быстрым шагом миновал наглых подростков. Клубок свернул и покатился вдоль берега: слева колыхалась мутная поросшая ряской вода, справа тянулась редкая полоса берез и молодых липок. При моем приближении из кустов выскочила утка и с возмущенным кряканьем плюхнулась в реку.
        Все-таки здесь до одури красиво. Жаль, это лишь обман, иллюзия. Надо мотнуть на выходных на природу, а то давно не выбирался. Шашлычок, пиво, свежий воздух. Все настоящее. Благо, сегодня уже четверг и ждать осталось всего ничего.
        Сказочный навигатор привел к двухэтажной коробке из белого кирпича. У входа в шахматном порядке стояли клумбы с чайными розами. Сквозь мутные стеклоблоки виднелись электрические вспышки и разноцветные сполохи: зеленые, синие, красные. Изнутри доносился приглушенный гул - как на подстанции. Неписей нет, игроки тоже не успели подтянуться.
        Помня об утечке, загодя достал пистолет. Пока привидений не видно, но на то они и привидения, что могут проходить сквозь стены. Здание с виду невелико, возможно, часть скрыта под землей, поэтому лучше держать ухо востро. Кто знает, откуда появится враг?
        Осторожно приблизился к стальной двери. Подергал ручку - заперто.
        - Это инстанс, - сообщил Абу. - Соло, то есть одного, не пустит.
        - А где мобов брать?
        - Снаружи, разумеется.
        Подошел к окну. Ни хрена не видать, пришлось чуть ли не лицом прислониться. Кое-как разглядел силуэты здоровенных механизмов. Меж ними проскочил электрический разряд, осветив стоящего прямо напротив человека. Черты лица размылись, кто он - понять невозможно. Наверное, просто пугалка для детворы. Вдруг из стены вынырнула оскаленная призрачная рожа: белесые глаза навыкате, зубы - что иглы, нос сгнил и отвалился, седые волосы во все стороны. Тварь завыла и попыталась ухватить когтистыми иссохшими лапами, но промахнулась и втянулась обратно.
        Очень страшно, сейчас в обморок упаду. Игру точно делали для тех, кто младше двадцати. Казалось, «Тэнум» услышал эти мысли и решил показать, что способен впечатлить и более взрослого игрока. Из-под земли выскочила пятерка духов, сбилась в цепь и закружилась рядом, отрезав пути к отступлению. Похолодало, смартфон задрожал. Попытался выбежать из круга, но мобы неотрывно следовали за мной, постоянно держа в ледяном кольце. Еще несколько секунд такой карусели - и здоровье упадет до нуля.
        От безысходности начал палить куда попало. Призраки вертелись быстро, кого-нибудь точно задену. Задел, да, но этого оказалось мало - ни одна гадина не сдохла. С такими успехами прикончат раньше, чем успею завалить хотя бы одного.
        И тут вдали сухо щелкнул выстрел. Призрак на полном ходу вылетел из воронки и взорвался облаком сверкающей пыли. Невидимый стрелок бил быстро и без промаха, и вскоре предо мной остался всего один противник, да и тот продержался недолго.
        Я обернулся. От реки шел кряжистый парень в камуфляжной накидке. На вид - лет двадцать пять, приятное круглое лицо, окладистая рыжая борода, аккуратный ежик волос. На плече мосинка, через грудь перекинута брезентовая сумка от противогаза.
        Игрок протянул руку и задорно улыбнулся, будто я - старый друг, которого он давно не видел.
        - Герман, - басовито представился он. - Извини за привидений, ладно?
        - Макс, - пожал ладонь. - Ты о чем?
        - Ну... Я ж твоих мобов пострелял.
        - И спас мне жизнь. Вопросов - ноль.
        - Это хорошо, - крепыш поправил ремень винтовки. - Может, и квест сообща сделаем?
        - У меня двойка за Единство. Награду порежут.
        Парень хмыкнул и потер бороду.
        - А давай тогда так. Пятерых я уже убил, осталось столько же. Подсобишь мне, а я потом побуду приманкой. Договорились?
        - Заметано.
        Внезапный спаситель показался нормальным, а чутье на людей у меня о-го-го какое. Тем более, он взрослый и наверняка адекватный. И шмотки приличные, а не клоунский наряд. С таким куда проще сработаться, чем со всякими зебралисами.
        Чутье не подвело - справились минут за двадцать. Да, обоих изрядно потрепало, зато получили по отличному амулету, выглядящие, как пейджеры с рожками. На моем счету теперь было три с половиной тысячи рублей, а до нового уровня оставалось две трети полоски.
        - Ну что, пойдем в бар, поправим здоровье? - предложил соратник.
        - Это я всегда за.
        При ходьбе новый знакомый опирался на винтовку, как на посох, и топал довольно медленно, но я никуда не спешил. Эта размеренность нравилась больше шила в заднице.
        - Здесь редко встретишь игрока в возрасте, - продолжил Герман. - Особенно в столь ранний час.
        - А я пенсионер. Вот и рублюсь с самого утра.
        Спутник гулко расхохотался.
        - Да-да, тоже частенько подкалывают на эту тему. Хотя мне всего двадцать шесть, но выгляжу постарше.
        - А кем работаешь?
        - Да сторожем в ночную смену.
        - Я про игру.
        - А... Тут - охотником. Если дотяну, стану снайпером. Но играю редко и мало, за неделю только третий уровень взял.
        - У меня вообще второй. Сам качаешься?
        - Да когда как, - он пожал плечами. - Постоянного отряда нет. Пригласят - пойду, а так в соло. А ты?
        - Обычно один. Единения мало.
        Пользуясь случаем, просканировал товарища.
        
        ГЕР МАНИК
        ОХОТНИК
        УРОВЕНЬ 3
        В 6
        И 5
        В 7
        Е 9
        Р 5
        Н 3
        А 1
        
        - А у тебя наоборот, хоть отбавляй.
        - Ага. Если возьмешь в отряд, получишь не такой ядреный штраф.
        - Пожалуй, стоит это обсудить.
        - За чашечкой пива? - стрелок ухмыльнулся.
        - За ней самой.
        В половине девятого «Ржавый Дракон» пустовал, за исключением единственного занятого столика. Там сидела Зебра в компании трех подростков. Причем девушка явно не горела желанием с ними общаться, но почему-то не уходила. Аня бросила на меня отрешенный взгляд и уставилась на бокал яблочного сока. Тоже сделал вид, что не заметил девчонку, но к разговору троицы прислушался.
        Никита тепло поприветствовал гостей. Я заказал кусок пиццы, Герман - салат из чипсов, сухариков и соленых орешков. Вскладчину взяли литровую бутылку пенного.
        - Ну, покажи, - донеслось из зала. - Чего тебе стоит.
        - Отвянь, - буркнула Зебра.
        - Да хорош ломаться.
        - В ЧС кину.
        - Тогда о каче забудь, овца. Мы из «Рейда», забыла? Будем ходить по пятам и стилить мобов. Или кидать на тебя паровозы. Так что не выпендривайся и показывай.
        - Пф. Напугали кота сметаной. В инст пойду.
        - Ага, с кем? Мы давно следим за тобой. Ты постоянно шаришься одна. Даже со своим стариком поссорилась.
        - Вали лесом!
        Подростки рассмеялись.
        - Что за типы? - я кивнул в сторону троицы.
        - Орден отмороженной школоты, - фыркнул бармен. - ПКшат в нижних мирах.
        - Что делают?
        - Валят всех без разбору, - пояснил Герман. - Здесь многие так промышляют.
        - Ну, - продолжил малец. - Чего не позовешь дедушку на помощь? Вон же он сидит.
        Зебра не ответила, лишь покачала головой.
        - Отойду на минутку, - оставил деньги и вышел на крыльцо. - Артур, прием. Пробьешь адресок?
        - В два счета, - отозвался оператор. - После смерти Феди нам дали полный доступ к базе данных.
        - Прекрасно.
        Вернувшись, взял стул и подсел к компании.
        - Сами свалите или помочь?
        - Ой, боюсь-боюсь! - короткостриженый школяр скорчил страшную гримасу. В принципе, мог не стараться - и так похож на обезьяну. - Дед вписался за подружку. Не староват, а?
        Приятели визгливо заржали.
        - Че ты мне в игре сделаешь? - продолжил борзеть заводила. - Ничего. Так что пошел на хрен, старый козел.
        Я улыбнулся и спокойно ответил:
        - Ты прав, Кузьменко Роман Николаевич, Зеленоград, улица Пушкина, дом двадцать восемь, квартира четырнадцать. В игре я тебе ничего не сделаю.
        Парень резко поменялся в лице. Вытаращил глазки, побледнел и пулей вылетел из бара. Дружки немедля помчались следом.
        - Сама бы справилась, - фыркнула Зебра, скрестив руки на груди.
        - Охотно верю. Эй, Герман, давай к нам, тут место освободилось. А тебе, Никита, советую повесить вывеску 18+.
        - А жить тогда на что буду? - лениво отозвался бармен.
        Аня направилась к выходу.
        - Далеко собралась?
        - Какая разница? - обернулась и надменно бросила: - Тебя же заботит только настоящая жизнь.
        - Меня много чего заботит. В том числе и ты.
        - Правда что ли? - Зебра всплеснула руками. - Поэтому при каждом удобном случае мешаешь с грязью? Ты такой великий, а я - несчастный задрот, с утра до ночи сидящая за компом!
        - Моя ошибка, - поднял ладони и чуть склонил голову.
        - Твоя ошибка?! - она взвилась пуще прежнего. - Это так извиняешься?
        Я стиснул зубы. Ненавижу истерики. Еще немного - и пошлю егозу к чертовой матери и добавлю во все черные списки, какие только есть. Но стоит подумать об этом, представить - и становится как-то неспокойно на душе. Знаете то чувство, когда боишься лишиться чего-то важного? Например, воспоминаний о чудесно проведенном дне или необычной встрече. Прокручиваешь их в голове и думаешь: а вот если бы пошел другим путем или сказал не то слово - и все сложилось бы совершенно иначе. И накатывает легкая печаль, и сразу же отбрасываешь эти мысли, словно упавшего на макушку паука...
        Что-то я загрузился. Раньше такого не бывало. Чертова игра доведет рано или поздно, прямо чувствую.
        - Прости... - процедил сквозь зубы. - Был неправ.
        Медик вздохнула и покачала головой.
        - Выйдем?
        Она привалилась спиной к стене и закрыла глаза. Легкий ветерок трепал шапку, отчего казалось, будто лисица шевелит ушками.
        - Ты ведь не заключенный, верно? И даже не пытайся обманывать, если не хочешь, чтобы наши пути разошлись здесь и сейчас. Кто ты?
        - Ответ прямо перед тобой.
        Аня окинула меня строгим взглядом с ног до головы и кивнула.
        - Ясно. Надеюсь, не по мою душу?
        Улыбнулся.
        - Нет. Все гораздо... глобальнее.
        - Тогда и знать не хочу, о чем речь. Но что тебе надо от меня?
        - Помощь в прокачке. И молчание.
        - Рот на замок, - Зебра провела пальцами по губам. - Уж за это не беспокойся, но мне надо все обдумать. Пойми, в моей жизни самое важное - спокойствие. Все эти шпионские штучки... ну, ты понял.
        - Подумай, конечно. Если что - звони, пиши.
        - Угу. До связи.
        - Пока, - по привычке протянул ладонь, но девушка на нее даже не посмотрела.
        Выждав немного, вернулся за столик. Герман уже открыл бутылку и разлил пиво. Хотел сказать тост, но увидел мою угрюмую рожу и опустил стакан.
        - Расстались? - тихо спросил охотник.
        Отмазываться бесполезно - парень простоватый, но точно не дурак. Вдаваться в подробности - самоубийство, поэтому подтвердил легенду:
        - Взяли передышку, чтобы все обмозговать.
        - О, брат, понимаю, - по-свойски раздалось в ответ. - Но знаешь, главное...
        Дверь с грохотом открылась. С крыльца завопили:
        - Согласна!!
        Никита от неожиданности выронил кружку, та брызнула осколками и сразу исчезла.
        - Похоже, к счастью, - выдохнул толстяк. - В моем баре еще никто не делал предложения.
        - Че?!
        Хозяин развел руками.
        - Сам посуди. Спасение принцессы от пошлых гоблинов, долгий разговор на крыльце, томительное ожидание и долгожданный ответ. Все сходится. Если что - с меня скидка на свадебный банкет.
        Я хотел расставить все точки над ё, но Зебра подобно смерчу пролетела через зал и плюхнулась на стул.
        - Привет, я - Аня!
        - Очень приятно, - рыжебородый учтиво поклонился. - Герман.
        - Итак, Капитан, что будем делать дальше? - с восторгом спросила медик.
        Я опустил кулак на стол.
        - То же, что и всегда, Зебралис. Брать новые уровни.
        - За отряд? - осторожно произнес Герман и поднял стакан.
        - За отряд, - я взял свой.
        - Kampai!!!
        Ладонь сама собой легла на лицо. Я уже начал жалеть о том, что не прогнал егозу, но нечто в глубине души твердило иное: ты все сделал правильно.

        Глава 8. Нашествие

        Не успели выпить по второй, как на улице завыла сирена. Смартфоны автоматом перешли в мод-два, лазеры нарисовали голограмму седого мужчины в синем военном мундире.
        - Жители Бастиона! В парке обнаружена аномалия. Штаб полагает, что это портал с первого яруса. Это не учебная тревога, приказываю всем приготовиться к обороне. Повторяю: всем приготовиться к обороне!
        Незнакомец исчез, после чего некий Совет прислал задание. В нем сообщалось то же самое, поэтому я первым делом оценил награду. Весьма, между прочим, солидную: по пять тысяч рублей, опыта и случайный предмет для профессии.
        - Ребята, - позвал бармен. - Что решили?
        - О чем вообще речь? - кивнул на дисплей.
        - Ивент, - пояснила Зебра. - Называется «Нашествие». Как только откроется портал, оттуда повалят волны монстров, а в конце вылезет эпический босс.
        - И часто такое случается?
        - Раз в неделю, в любой рандомный день. Сегодня нам не повезло. Пожалуй, лучше выйти из игры.
        - Почему?
        В разговор вмешался Герман:
        - Такое дело... Надо перебить мобов и уничтожить проход, иначе город достанется им на целый день. Будут все ломать и крушить до полуночи - плати потом за ремонт домов. Но главная беда в том, что портал первого ранга. Значит, ведет на первый ярус - самый слабый. Хаи не помогут, у них других дел полно, а новички не сдюжат.
        - Еще не пробовали, но уже не сдюжат, - хмыкнул я.
        - Нет, Супермен, уж поверь на слово, - ответила девушка. - Ивент заточен на целую толпу. Тут речь не об отрядах, а о полках. Чтобы отбиться, нужно полсотни десятых уровней. А таких, как мы - в два раза больше.
        - Все равно я за то, чтобы попробовать. Нас же не побьют за провал? Ну помрем, потеряем сколько-то опыта, и что? Зато весело.
        - Есть один нюанс. Очень такой немаловажный. Убьют и не успеют воскресить - будешь сидеть в Убежище до конца ивента.
        - Сурово... - постучал пальцами по столу. - Но нам вряд ли придется чалиться от звонка до звонка. К полудню зайдет больше игроков - и налетчикам кранты. Поэтому я за драку.
        - И я, - сказал Герман.
        - Ктулху с вами, - вздохнула Аня. - Кидайте отряд.
        Только вышли на крыльцо, и за спиной раздался гулкий скрежет - зз стены выползла бронированная рольставня и заслонила дверь. Никита неплохо окопался, что тут сказать. И выглядело красиво, создавая атмосферу надвигающегося зомби-апокалипсиса. Вдобавок невесть откуда набежали низкие серые тучи, поднялся ветер, запахло скорой бурей.
        По дороге и тротуарам полетела пыль и мусор, хотя минутой раньше все было стерильно чисто. Зашумели деревья, что-то хлопнуло, звякнуло разбитое стекло. На полной скорости к площади промчался мотоцикл, тарахтя на всю округу. Немногочисленная публика у бара спешно выходила из игры и таяла в воздухе.
        - Не хочешь пострелять упырей? - обратился к парню с дробовиком за спиной.
        - Не, - он шмыгнул и сплюнул под ноги. - Лень время тратить. Лучше дождусь хаев.
        Сказав это, незнакомец исчез. Мы остались в гордом одиночестве, наслаждаясь пасмурным небом и колючим ветром.
        - Что теперь? - спросила Зебра.
        - Идем в центр. Там всегда полно народа.
        - Как скажешь, товарищ генерал. Но как убедишь его пойти на верную смерть? Снова будешь угрожать расправой в реале?
        Злобно зыркнул на спутницу. Аня поникла плечами и жалобно посмотрела на меня исподлобья.
        - Советую забыть об этом. И никогда не вспоминать.
        Она кивнула и замолчала.
        Из подворотни, скрипя гусеницами, выкатился танк. Игроделы явно вдохновлялись Т-34 - профиль уж больно знакомый, только броня ржавая, с облупившейся краской, а на борту большая белая надпись: «На 10-й!».
        Я замахал руками и крикнул:
        - Эй, в танке! Помогите на ивенте!
        Люк мехвода открылся, показалась голова в шипастом шлемофоне и огромных гоглах с красными линзами.
        - Нафиг надо! Ни опыта, ни лута. Счастливо оставаться, нубасы!
        Бронемашина, чадя и гремя, вырулила на дорогу и поскрипела вниз по улице.
        - Вот уроды, - процедил вслед.
        - Говорю же, - назидательно сказала Аня. - Бес-по-лез-но.
        - Знаешь, на войне за паникерство расстреливают.
        Герман усмехнулся. Зебра скорчила гримасу и показала язык.
        Вопреки ожиданиям, на площади собралась приличная ватага смельчаков. Навскидку десятка четыре, может, больше. Пара байкеров на железных конях, троица из «Рейда», пятерка парней в камуфляже и балаклавах. Квартет юных полицейских. Паренек в синем комбинезоне с щеткой на плече. Остальные - незнакомые нубы, в основном подростки. Среди пестрой массы заметил парочку в розовом и желтом комбинезонах. Сейчас они, слава богу, не лобызались, а стояли в сторонке с оружием наперевес. У девушки - размалеванные под гжель узи в каждой руке, у парня - ржавый АКСУ.
        Толпа тихо гудела, сбившись в кружок у портала. Тот пахал на всю катушку: высокоуровневые игроки стремились поскорее прыгнуть в Тэнум и с пользой переждать набег. Вот исчез танк, после - джип с пулеметом, за ним - боевой вертолет. А могли бы помочь, засранцы. Ну, да и хрен с ними.
        - Народ!!! - заорал во всю глотку, сложив ладони рупором. - Алё!
        Несколько ребят обернулись, остальные продолжили галдеть о своем.
        - Передайте по салону - пусть заткнутся! Надо оборону обсудить.
        Новички пожали плечами и что-то сказали соседям, те глянули на меня и рассмеялись. Иного эффекта просьба не возымела.
        - Тут всегда так?
        - Почти, - ответил Герман. - Когда нет вожака - сплошной балаган.
        - Ладно. Сделаем по-другому.
        Я попер прямо в толпу, бесцеремонно расталкивая всех и работая локтями. Оказавшись в окружении гомонящих нубов, снова прокричал:
        - Тишину поймали!
        Гул стал еще громче. Проявив удивительную сплоченность, игроки вытолкали меня прочь. Вот бы и на ивент организовывались так же, но нет, все через задницу.
        - Ты правда так хочешь поучаствовать? - спросила Аня.
        - Еще как, - одернул рубашку и хлопнул по бронежилету, возвращая перекошенную пластину на место. - У меня каждая единица опыта на счету.
        - Ладно, помогу, - без особого энтузиазма проворчала медик. - Но будешь должен, усек?
        Кивнул. Самому стало любопытно, что она такое задумала. Уж если я не укротил эту стаю, то ей и подавно не удастся.
        Как же сильно я ошибался.
        Девушка сунула пальцы в рот и пронзительно свистнула. А потом задрала топик. Не прошло и секунды, как все внимание направилось в нашу сторону, и воцарилась тишина, нарушаемая лишь едва слышным перешептыванием:
        - Вот это да...
        - Очуметь...
        - Твою дивизию.
        - Фига дерзкая...
        - Я заснял, я заснял!
        - Спасибо! - сказала Зебра, поправив одежду. - Этот человек хочет собрать полк.
        - А почему он должен быть полководцем?! - выкрикнул кто-то. - Самый старый - не значит самый умный.
        Народ рассмеялся.
        - Эй, вы чего! - пискнули с галерки. - Стариков надо уважать!
        Снова всплеск хохота.
        - Кто из вас служил в армии?! - рявкнул я. - Поднимите руки!
        Отозвался один из байкеров. Крутые парни в камуфляже стыдливо опустили глаза.
        - Может, здесь есть военные? Кто-нибудь был в горячих точках? Чего молчите?
        Ребята стали переглядываться и шептаться. Поток шуточек иссяк сам собой.
        - Да, я нуб в игре, но в жизни повидал всякое. Кто хочет просрать время и опыт - балабольте дальше, как бабки на базаре. Кто хочет взять приз - добро пожаловать в полк.
        Убедительно и в меру пафосно. Наверное... Речью остался доволен, хотя оратором никогда не был. Полминуты ступора, и тут предплечье задрожало - начали падать заявки от отрядов. Выбрал второй мод и внимательно изучил получившуюся таблицу. Шестьдесят один игрок, одиннадцать групп. Самая большая - десять человек. Самая маленькая - три. Разброс уровней от первого до пятнадцатого. Львиная доля бойцов (пятьдесят два) не достигли десятого, из них тридцать - меньше пятого.
        - Слушайте внимательно! Первое задание! - поднял указательный палец. - У кого друзья в онлайне - зовите всех. Полк собран и командир что надо. Будет весело!
        Большинство собравшихся нашли задумку полезной. Подопечные уставились в смартфоны, многие включили видеосвязь.
        - И каков твой план? - с изрядной долей скепсиса спросила Зебра. - Он вообще есть? Или я зря светила сиськами?
        - Есть, - вывел карту на голографический экран. - Портал откроется в парке. Где именно - неизвестно, да это и неважно. Назовем всю локацию зоной риска.
        Обвел парк пальцем и заштриховал. На карте остались светящиеся белые следы.
        - Ты сказала, что мобы попрут волнами. То есть, во все стороны, как от упавшего в воду камня. Ведь их цель - весь город. Так?
        Аня кивнула.
        - Поэтому сразу сдадим площадь - здесь нас вмиг окружат и перебьют. Отходим на север, вверх по улице. И занимаем оборону тут.
        Выделил небольшой участок дороги с плотной застройкой.
        - По бокам - дома, улицу перекроем. Монстрам придется скучковаться, чтобы добраться до нас. Тут-то их и накроем.
        - А потом?
        - Переждем волны и пойдем на босса. Дальше как повезет.
        Спутница пожала плечами.
        - На словах неплохо. На деле - хз вообще.
        - Первый мир - обитель нежити. Что нам сделают зомби и скелеты? Мы будем как спартанцы при Фермопилах.
        Зебра блаженно зажмурилась и как-то странно улыбнулась.
        - Что?
        - Да прост. Фильм вспомнила.
        - А-а. Тоже люблю классику. Рудольф Мате крутой.
        Медик подняла брови и собралась что-то спросить, но ее перебила вновь завывшая сирена.
        - Портал открывается, - сказал Герман.
        Ветер усилился, запахло озоном. Из парка донесся электрический треск, и в небеса ударил ярко-голубой столб неведомой энергии. Серые тучи брызнули в стороны, как при ядерном ударе, а образовавшуюся брешь залила чернильная тьма. Взглянул на таблицу полка. К нам прибились еще пятнадцать человек, включая один семнадцатый уровень. До сотни не дотянули, но при грамотном руководстве и такой отряд справится с поставленной задачей.
        - Все за мной! - крикнул и помчался к паркингу.
        Шквал как назло бил в лицо, швырял пыль и обрывки газет. Земля несколько раз дрогнула, у соседних домов вылетели стекла, вдали раздался взрыв. Воздух словно пропитался током. Краем глаза замечал скачущие по одежде и оружию разряды - вреда не причиняли, но постоянно отвлекали.
        Не успели добраться до перекрестка, и громыхнуло так, что уши заложило, будто прямо над головой бахнули из гаубицы. Асфальт ушел из-под ног, игроки попадали, крича и матерясь. На кирпичных стенах заплясали отсветы голубого пламени. Поднявшись, разношерстная колонна свернула за угол - еще сотня шагов, и на месте. Слева и справа нависали многоэтажки, впереди серел перекресток, позади - трущобы. Достаточно узко для успешной обороны, но только при одном условии - нежить не прихватит с собой дальнобойное оружие.
        - У скелетов же нет стволов? - спросил Аню.
        - Бывают! - крикнула девушка, пересиливая треск. - Но редко.
        А вот это стоило уточнить заранее... Я осмотрелся, но не заметил ничего, что сгодилось бы для баррикады - ни мусорных баков, ни скамеек. Тем временем все звуки стихли, остались лишь негромкие разговоры игроков, да гул нарастающего урагана.
        - Кажется, началось. Герман - дуй на перекресток и следи за тварями. Попрут - стрельнешь разок.
        - Есть! - Охотник отдал честь и поковылял на пост.
        - Остальные - в ряд!
        - По росту? - спросил парень в камуфляже и маске.
        - По уровню! - гаркнул, нависнув над остряком. - Надеюсь, вы такие же быстрые, как ваши языки! А то ползаете как сонные мухи!
        Ребята кое-как выстроились вдоль обочины. Один пацан шепнул соседу, что я похож на сержанта из какой-то оболочки. Какой именно - не расслышал, но тон был уважительный. Не оскорбление - и ладно.
        Встал перед строем и произнес:
        - На первый-второй рассчитайсь! Вторые номера - туда.
        Игроки пересекли дорогу и встали за моей спиной. Многие улыбались и ехидно подмигивали товарищам, а некоторые воспринимали все всерьез, будто служили в настоящей армии. Лишь потом узнал, что есть так называемые ролевики - полная противоположность тех, кто просто ловит фан в виртуальности.
        Взглянул на перекресток. Герман стоял, опершись на винтовку, и вглядывался вдаль.
        - У нас две бригады: левая и правая! Постарайтесь запомнить, где вы, чтобы не путаться и не бегать как цыплята по полю боя! Правая бригада - ко мне.
        Бойцы растянулись цепью через всю улицу. Велел им лечь. Левая же бригада встала на два шага позади.
        - Слушайте внимательно! Если мобы повалят с одной стороны - стреляем по ним все вместе. Направление меняется - вы меняетесь тоже. Левая бригада ляжет, правая - встанет. Если же гады попрут отовсюду - пузом на асфальт и отстреливайтесь. Понятно?
        - Сэр, никак нет, сэр! - крикнул пацан в черной толстовке с капюшоном. Остальные вмиг подхватили.
        - Я вам не сэр, а товарищ капитан! Короче, откуда мобы прут, туда и палите. Задолбали.
        На перекрестке грянул выстрел.
        - Есть контакт!
        - Кто?
        - Скелеты!
        - Без пушек?
        - Без!
        - Отлично, давай к нам. Всем приготовиться! Бить только по моей команде!
        Вскоре из подворотни послышался дробный топот. Понадеялся на подкрепление, но увиденное весьма озадачило. На дорогу выбежали парень и девушка: первый - в светлых джинсах и белой футболке, с небольшой видеокамерой, вторая - в кремовом платье с вырезом до пупка, в кошачьих ушках и с микрофоном. У обоих на груди красовались надписи: «/RUVIGR».
        Незнакомка поправила курчавые каштановые волосы и ловким движением оттянула лямки платья ближе к плечам, чтобы немалую грудь стало видно еще лучше. Спутник припал к видоискателю и показал большой палец.
        - Всем привет, с вами Карина Керн! Я веду стрим прямиком из «Тэнума». В игре начался большой ивент, и мы покажем его первыми! Группа новичков решилась отразить так называемое «Нашествие». Сейчас поговорим с полководцем - несомненно храбрым человеком, сумевшим сплотить под своим началом этих славных ребят. Здравствуйте!
        Она ткнула микрофоном прямо в лицо, я ошалело мотнул головой. Наплевав на реакцию, Карина взяла меня под руку и улыбнулась в камеру. С ужасом заметил, что все поголовно смотрят не на дорогу, а в декольте непрошеной гостьи.
        - Дамочка, давайте потом, - строго отчеканил в ответ. - Не мешайте работать!
        Дамочка и глазом не моргнула.
        - Прямо сейчас нас смотрят пятнадцать тысяч человек! - с наигранным восторгом воскликнула ведущая. - Скажите пару слов о грядущем сражении. Какова ваша тактика? На что сделан основной упор?
        С перекрестка донеслись нарастающее шарканье и перестук костей, но защитникам было параллельно на угрозу - они во всю пялились на упругие прелести.
        - Серьезно, не сейчас, - попытался вежливо оттолкнуть девушку, но та вцепилась, как пиявка.
        - Как не сейчас? Самое интересное начинается!
        Терпеть не могу назойливых журналистов...
        - Ну, скажите хоть что-нибудь, - «дохлый кот» на микрофоне снова ткнул в лицо.
        А ведь она не отстанет, пока не получит свое. Арестовать ее не могу, придется идти на уступки.
        - Меня зовут Капитан Икс.
        - Ух ты! Как супергероя?
        Этот вопрос пропустил. Уже не раз пожалел, что взял этот ник. Племяннику он в самый раз, но не мне, здоровому лбу.
        - Мы заманим мобов в узкое место и уничтожим.
        - Как необычно! Уже чую вонь мертвечины. Нежить приближается! Оставайтесь с нами и пишите вопросы в комментариях! Спонсор трансляции: игровой портал shitgames.org. Самые свежие обзоры и летсплеи!
        Парочка отошла в сторонку.
        - Кто это, блин, такие? - спросил Зебру.
        - Стримеры с Твича.
        - Спасибо, все понятно.
        - В общем, забей на них.
        - Я-то забью, а вот остальные... А ну хорош пялиться! Враг идет!
        На перекрестке показались первые скелеты, вяло переставляя ноги и щелкая пастями. Все во фрагментах экипировки: разодранные когтями броники, пробитые пулями каски и шлемы, застрявшие в ребрах лоскуты камуфляжа. Обугленные сапоги и берцы, трепыхающиеся на черепах балаклавы, чудом не соскользнувшие с кистей перчатки. Наверное, так по сюжету изображали игроков, погибших в Тэнуме.
        Пацан из правой бригады не выдержал и выстрелил. Обрез плюнул дробь сразу из двух стволов, но с такого расстояния урона не нанес. Я легонько пнул торопыгу по ноге и повторил:
        - Только по моей команде!
        - Итак, нежить приближается! - испуганно произнесла Карина. - Вот-вот завяжется смертельный бой. Люди против порождений тьмы. Новички один на один с целыми ордами мертвецов. Насколько нам известно, ни один хай-левел не согласился помочь. Посмотрим, как будут развиваться события. Самое время прочитать...
        - Да заткнитесь вы! - рявкнул я.
        Репортерша в который раз пропустила слова мимо ушей.
        - ...вопросы зрителей. Пользователь с ником Pudge777 спрашивает, почему полководец такой старый и когда я покажу сиськи? Что же, уважаемый Pudge777, первый вопрос лучше задать Капитану. Что касается второго - сперва оформи платную подписку. А мы продолжаем!
        Перекресток забился скелетами, как бочка - сельдью. При виде игроков монстры заметно ускорились, захрипели и принялись хватать когтистыми пальцами воздух.
        - Ждем!
        Тварей собралось не меньше двух сотен. Неизвестно, сколько еще топали от площади. Как только они подошли достаточно близко, крикнул:
        - Огонь!
        Захлопали пистолеты. Заухали ружья. Застрекотали автоматы и ПП. По асфальту потек дым, остро запахло порохом. Давненько не вдыхал гарь в таком количестве... Пули и дробь рвали кости в труху, скелеты падали как подкошенные. Нечистая сила, вернувшая павших к подобию жизни, не сразу покидала остовы, те какое-то время пытались ползти и клацали гнилыми зубами.
        - Не расслабляемся! - вскинул пистолет, как красный командир со знаменитой фотографии. - Держим темп!
        Мобы дохли десятками. Улицу засыпало обломками и костяной пылью, но отступать гады не собирались: скорее всего, просто не могли - программа гнала их к цели, невзирая ни на что. И как мы ни старались, как ни напрягались, мертвый поток пер на нас, как цунами. Левая бригада дрогнула и попятилась.
        - Держать позиции! - заорал, преградив бойцам путь.
        - Они совсем близко! - крикнул байкер.
        - Будут еще ближе, если побежим! Кто знает, что ждет за поворотом? Может, там их в десять раз больше. Может, нас берут в клещи! Всем стоять! Ни шагу назад!
        - А толку? - хмыкнул парень в желтом комбинезоне.
        - Отставить разговоры!
        - Бой продолжается! - взвизгнула журналистка. - Враг наступает и ряды его по-прежнему тесны. Кажется, новички хотят прыгнуть выше головы. В нашей группе «Вконтакте» открыто голосование. Если вы за людей - лайк, за нежить - репост. После ивента пять случайных подписчиков получат от меня сигну! Удачи!
        - Их слишком много! - теперь уже струхнул и Герман.
        - Должны же они кончиться! Давайте, парни, поднажмем!
        Нас разделяли жалкие пятьдесят шагов, когда зловонная рать в кой-то веки иссякла. Остался последний ряд, а за ним - усеянная трухой и мусором дорога. И вот последний враг рассыпался на мелкие кусочки, череп покатился по асфальту и остановился у моих ног.
        - Вот так! - с восторгом произнес, наступив на пробитый шлем. - Скоро пойдем за боссом!
        Следующая волна накатила минут через десять. Зомби - медленные, но куда более жирные, чем скелеты. И правило «стреляй в голову» с ними не прокатывало, трупы спокойно держали и три, а то и по пять попаданий. Пришлось отвести полк вглубь улицы, иначе мобы до нас бы точно добрались. Эта стычка длилась раза в два дольше, чем предыдущая - и во столько же раз унылее. Если первая волна представляла хоть какую-то опасность, то от зомби было достаточно пятиться и расстреливать в упор. А фигли нам, казакам - патроны-то бесконечные.
        Дорогу устлала каша из гнилой и требухи. Слава богу, ветер дул нам в спины, а то бы задохнулись от дьявольской вонищи. С каждой победой, с каждой уничтоженной ордой город оживал, сбрасывал оковы оцепенения. Небо светлело, тучи потихоньку рассеивались, выглянуло солнце. Мы стояли в золотом столбе, хотя все вокруг оставалось мертвецки серым.
        - Ну что, Капитан, можно поздравлять с победой? - спросила Карина.
        Пожал плечами.
        - Даже не знаю.
        - Впервые вижу столь скромного полководца! Нас смотрят уже двадцать тысяч, вопросы текут рекой, аж читать не успеваю. Скажите, Капитан, а что...
        Я отошел от журналистки и велел подопечным замолчать - тогда и они услышали новый звук. Далекий, едва уловимый, очень похожий на хлопки надуваемых ветром парусов, только ускоренный в несколько раз. С каждой секундой он становился громче, а затем все стихло. Показалось? Да нет же, остальные вертели головами и не могли понять, почему наступила тишина.
        За спиной раздался негромкий вскрик: «Ай!». Я обернулся и увидел парнишку в камуфляже, по его груди расплывалось темное пятно. Боец вытаращил глаза и упал, как подкошенный - еще бы, первый уровень и никакой брони.
        - Сверху! - крикнул Герман.
        На крышах домов появились скелеты с ржавыми обугленными винтовками наперевес. Некоторые стволы выглядели так, словно пролежали в земле со времен Первой мировой. В реале этой рухлядью и по башке никого не отоваришь - рассыплется в муку, а в игре все еще смертельная угроза, ничем не уступающая нормальному оружию. Их владельцы разительно отличались от пеших собратьев: гораздо ниже, щуплее (если так можно выразиться о ходячих костях), и с перепончатыми крыльями. Так вот откуда звук...
        Грянул гром, над крышей выросло облако дыма, по дороге защелкали пули. Бойцы попытались отбиваться, но мобы заняли куда более выгодную позицию, и нас от неминуемого расстрела спасла лишь очень долгая перезарядка и косорукость стрелков. Огрызаться в сложившейся ситуации - значит, проиграть, все преимущество на стороне врага. Поэтому выкрикнул единственно верный приказ:
        - Отступаем! Бегом к паркингу!
        Мы бросились наутек, потеряв пятнадцать человек. Но налетчики не успокоились. Снова захлопали крылья, и нам на хвост села огромная стая адских купидончиков.
        - В кучу не сбиваться!
        Над плечом свистнул снаряд. Второй ударила в спину, но отскочил от бронежилета, а вот бегущий рядом мальчуган поймал сразу три, споткнулся и рухнул как подкошенный. Байкера ранили в ногу - бородатый верзила в коже упал и начал отчаянно палить в небо из помпового ружья. Выстрелы слышались недолго.
        Оторвавшись, забежали в паркинг и поднялись на второй этаж. Летающие скелеты не погнались за нами, но я отчетливо слышал хлопки - монстры рядом и заперли нас в ловушке. Теперь никто не помешает их товарищам разносить город.
        - К черту, я выхожу, - сказал кто-то.
        Дезертира поддержали многие. Я попытался остановить их, но тщетно - итого вместе с убитыми минус два десятка. В основном нубы, но все равно неприятно, ведь вся моя хваленая стратегия закончилась потерями и позорным бегством.
        - Артур, что это за херня?!
        - Понятия не имею, - отозвался компьютерщик. - Помнишь зомби и памятник? Такое впечатление, что игра заподозрила вас в жульничестве и приняла меры.
        - Но мы не жульничали! - как и тогда возмущенно крикнул в ответ.
        - Но и «Тэнум» не убил всех разом - молнией там, или огненным градом. Программа не вышла за рамки собственной механики: летающие скелеты встречаются в подземельях первого яруса. Это элитные мобы, охранники боссов. Довольно сильные, но те, что напали на вас - вполне себе обычные, с заниженными характеристиками. Впрочем, это лишь моя теория. Как правило, игроки противостоят «Нашествию» без тактических выпендрежей, а просто давят числом и опытом. Так что случай, можно сказать, уникальный.
        - Понял, что ничего не понял. Конец связи.
        Оглядел заметно поредевшее войско. Бойцы сидели вдоль стены, пили зелья и перевязывали раны. У кого не было бинтов и снадобий, тем помогала Аня, носясь по паркингу, как угорелая и вкалывая пострадавшим ярко-красную сыворотку. После чего раны мигом затягивались, а кровь исчезала, оставались лишь прорехи на одежде.
        К величайшему сожалению, журналистов не подстрелили. Карина с вытаращенными глазами тараторила в камеру, указывая рукой на крышу комплекса. Вслушиваться не стал, и так все ясно. И в реале, и в виртуале главное - рейтинги, а за ценой не постоят.
        - Макс, - позвал Абу. - Я тут посмотрел чат на сайте сервера. Пишут, босс вылез. Летуны - последняя волна, но в городе полно скелетов и зомби.
        - Уже легче. Спасибо.
        - Что делать будем? - спросил Герман.
        - Есть одна идея. Итак, народ, прошу внимания!
        - Смотрите! Кажется, храбрый Капитан не собирается сдаваться! - затрещала репортерша, подбежав ко мне. - Даже сокрушительное поражение не сломило его дух!
        Хотел обматерить ее, но кое-как сдержался.
        - Разумеется, не собираюсь! И у меня есть отличный план. Идемте, увидите его первыми. А вы лечитесь, скоро вернемся.
        Отвел назойливых засранцев на первый этаж, затем подкрался к выходу и выглянул наружу - скелеты уставились на меня пустыми глазницами. Спрятался за стену и подозвал журналистов.
        - Карина, встань вот тут. Да, так лучше видно. А ты, с камерой, чуть поодаль, - отошел вглубь комплекса. - Готовы? Сейчас выбегу и отвлеку часть монстров на себя. Не забывайте снимать. Шоу будет то еще!
        - Давай! - глаза охочей до сенсации девушки заблестели, как у кошки.
        - Так, погоди, - свел пальцы, словно бывалый режиссер, и проверил «кадр». - Два шага назад, а то загораживаешь проход. Стоп. Теперь порядок.
        Оператор показал большой палец и прилип к видоискателю, высунув кончик языка. Этот парень мне нравился - за все время не проронил ни слова, поэтому-то и попросил встать подальше.
        Разбежавшись, со всей дури толкнул Карину плечом. Та не удержала равновесия и шлепнулась на пятую точку прямо под стайкой крылатых стрелков. А те только того и ждали - громыхнул залп из дюжины стволов, и балаболка превратилась в решето.
        - Первый пункт плана выполнен, - с усмешкой сказал я и пошел наверх. Встав напротив соратников, отчетливо произнес:
        - Нужны люди с высокой Агрессивностью. От семи и выше - шаг вперед.
        Встали четверо - маловато, но вместе со мной должно хватить.
        - Итак, план таков. Выбегаем наружу и отвлекаем летунов. Остальные занимают позиции на крыше и отстреливают гадов. Мы, скорее всего, умрем, но постараемся продержаться подольше, так что не зевайте.
        - Будет сложно, - заметил парень в желтом костюме.
        - Но возможно, - парировал я. - Мы слишком далеко зашли, чтобы просто взять и сдаться. Дуйте наверх, но сразу не высовывайтесь.
        Танки выстроились в ряд у выхода. Толстяк с косичкой на затылке, мальчишка в оранжевой безрукавке, один из парней в масках и камуфляже, уборщик в синем комбинезоне и я. На всех - один бронежилет. Шикарно.
        - Слушайте внимательно. По моей команде выбегаем веером. По прямой не бежим, все время петляем. В укрытия не суйтесь - быстрее окружат. Скорость - наше спасение. Прыгайте, перекатывайтесь, хоть колесом ходите. Скелеты тупые, но на упреждение бьют без промаха. Готовы? На счет три...
        - Лиро-о-о-о-о-й!!! - заревел толстяк и бросился наружу, очертя голову. - Дженкинс!
        - Что за... - вопрос застрял в глотке. - Мать его... Пошли, пошли, пошли!!
        Мы рванули кто куда. Как и ожидалось, стрелки разделились, и чем меньше ублюдков висело над головой, тем больше шанс выжить. Хотя о каком выживании может идти речь? Заранее понятно, что вылазка - самоубийство. Чтобы спасти большинство, придется пожертвовать меньшинством, на войне иначе не бывает. Главное, не помереть зазря.
        С крыши донеслись хлопки и очереди, им вторили хруст костей и гулкие удары - адские купидончики падали на дорогу и разбивались вдребезги.
        - По крыльям, по крыльям! - орала Зебра.
        Я не знал, как успехи у других бегунов, и сколько монстров все еще кружили над нами. Не было времени оглядываться, бежал изо всех сил, падал, отталкивался и бросался из стороны в стороны. Пули вонзались в асфальт, дважды звякнули о ржавую пластину, но пока ни одна ни попала. Ощущения - как в реальном бою. Адреналин пер, сердце рвалось из груди. Страшно, словно вернулся на десять лет назад, на одну неназванную войну.
        Тогда мой отряд загнали в полуразрушенную высотку и стали утюжить из минометов. По рации сообщили, что к нам прет танк, а у нас по гранате, «калашу» и половине рожка. Командир решил прорываться - прямо как я сейчас, а там как карты лягут. Надо было пересечь улицу под снайперским огнем - тоже похожая ситуация. Тогда я, молодой и необстрелянный, впервые узнал, что такое смерть. Троим ребятам - моим лопоухим одногодкам - не повезло, я чудом выжил, поймав осколок в ногу. Так - царапина, рана зажила, снова мог ходить, бегать, а кто-то навсегда остался инвалидом.
        И в голове всплыл вопрос, по большей части риторический. Моя жизнь бессчетное число раз висела на волоске. Трудный подросток, солдат, патрульный, следак. Десять лет в беспрерывном сражении - о таких не говорят «если», говорят: «когда». Но удача до сих пор мне улыбалась, будто некто присматривал оттуда, сверху. И ради чего? Ради того, чтобы бегать от летающих скелетов в долбанной игрушке.
        Я рассмеялся. И почему эти мысли лезут в самый неподходящий момент? И тут же за шиворот будто бросили кубик льда. Тело перестало слушаться, ноги утонули в густой смоле. Пару раз дернулся и упал плашмя, краем глаза заметив окровавленное тело толстяка. Он лежал на животе в десяти шагах, широко раскинув руки. За ним виднелся парень в камуфляже - тот успел достать ствол и какое-то время отстреливался, да так и застыл с направленным в небо пистолетом.
        Других бегунов не видел, но наши не прекращали огонь. Кто знает, возможно, все танки мертвы, а монстры добивают выживших? Наверное, так и есть. Что же, по крайней мере, неплохо повеселился, будет что рассказать Ваньке на выходных.
        Вдруг стрельба стихла, раздались восторженные крики. Над ухом послышалось знакомое жужжание, сменившееся электрическим треском. Рядом стояла Зебра с «Искрой» в руках и умиленно лыбилась.
        - Молодец.
        - Мы все молодцы, - ответила Аня. - Особенно ты.
        Взглянул на дисплей. Операция прошла далеко не так гладко, как ожидалось. Нас осталось тридцать пять, но самое интересное ждало впереди.
        - Идем за боссом!
        Игроки подняли оружие над головами и заорали:
        - Ура!!
        
        ***
        Наш маленький, но гордый отряд направился к парку. Нечисть рассеялась по городу, и нам в основном противостояли мобы-одиночки или небольшие группы, не представлявшие особой опасности. Пользуясь случаем, связался с Артуром:
        - Слушай, найди-ка инфу по боссу.
        - Уже. Вам предстоит бой с Личом - могучим древним колдуном, сожженным Инквизицией за...
        - Мне плевать на его биографию, - чертыхнулся в смартфон. - Сильные, слабые стороны, вооружение, защита, поддержка?
        - Ничего не могу сказать. Командиры «Нашествий» рандомны по всем параметрам.
        Я вздохнул и зажмурился:
        - Подробнее.
        - Уровни от десятого до пятнадцатого. Запас здоровья от пяти до десяти тысяч. Может явиться без брони, а может в зачарованных латах. В запасе три случайных заклинания из тридцати. Предугадать, что вас ждет - невозможно, такие противники не сканируются.
        - В общем, все как всегда. Дело ясное, что дело темное.
        - Запомни: из тридцати заклинаний десять - цепные. То есть перескакивают с цели на цель. Не кучкуйтесь - мало ли что.
        - Понял, принял.
        Впервые за все время игры я увидел площадь пустой - ни одного игрока, лишь скелеты и зомби бестолково шастали рядом с порталом.
        - Эй, в камуфляже! Подойдите. И ты, с камерой, тоже дуй сюда.
        Игроки приблизились.
        - Можно посмотреть этот ваш стрим?
        Оператор кивнул. Он что, немой? Хорошо, нашлись более разговорчивые люди и подсказали, как выйти в интернет из вшитого в смартфон браузера. Они же вбили адрес трансляции, и теперь на голографическом экране увидел себя со стороны.
        - Отлично. Ваша четверка идет в разведку. Прочешите парк, найдите портал и дайте картинку. И сразу сюда. Задача ясна?
        - Так точно! - хором гаркнули солдаты.
        Репортер поднял большой палец. Я покачал головой и перевел взгляд на экран. Парни действовали на удивление грамотно, хоть и не служили в армии. Оружие наготове, построение клином, чтобы в случае чего прикрыть безоружного оператора. Общение жестами, пусть и немного отличными от тех, что использует спецназ, передвижение от укрытия к укрытию, постоянное наблюдение за местностью. В общем, молодцы, похвальная работа.
        Разведчики миновали полянку с памятником и двинулись к реке. По дороге им встретились несколько зомби - всех убрали втихую, без стрельбы. Нож в спину и свернутая шея кончают мертвяков куда лучше пуль. Наконец я увидел портал - огромный электрический водоворот посреди реки. Из него то и дело вырывались ярко-голубые протуберанцы и били в кроны деревьев. Слышался натужный гул и треск, трава на берегу выгорела дотла. Ивы стояли обугленные, земля высохла и растрескалась.
        Несмотря на бешеный смерч, гладь оставалась спокойной, как в мертвый штиль. Над ней летал огромный, метра три ростом, обожженный до черноты человек. Вернее нечто, когда-то бывшее человеком. В пустых глазницах мерцало синее пламя, в макушку вплавилась зубчатая корона из тусклого золота, на плечах болтались обрывки иссиня-черного плаща с пурпурным подбоем. На тонких иссохших ногах раздувались выцветшие шаровары, подпоясанные алым кушаком, на запястьях и лодыжках звенели кандалы.
        - Опасный тип, - шепнул я. - Возвращайтесь.
        Все прошло бы гладко, не будь в отряде жадного дилетанта. Репортер ослушался приказа и полез к воде - хотел снять Лича поближе для больших просмотров, идиот. Ведь тридцать тысяч зрителей жаждут увидеть босса во всей красе, им наплевать, что трансляция может внезапно оборваться. Так и вышло - балбес поскользнулся на оплавленной земле и съехал в реку. Громкий плеск тут же привлек внимание командира нежити. Из костлявых почерневших пальцев вырвалась молния, экран ярко вспыхнул, пошли помехи.
        - Дураков не жалко, - философски изрек Герман.
        - Согласен. Все что нужно, узнали. Итак, есть ли в полку еще охотники?
        Двое ребят в зеленых накидках подняли руки.
        - Ваша задача - занять мост. Вот тут, - ткнул пальцем в карту. - Герман за главного.
        Стрелки ушли, а оставшихся разделил на две бригады. Первую отправил на противоположный берег, вторую повел за собой. Из пятерки танков выжили лишь трое, и я надеялся, что нас хватит хотя бы на пару минут. Принять огонь босса на себя мы вряд ли сможем, оператор помер с одного удара, мы в лучшем случае выдержим по три. Оставалось уповать на слаженные действия соратников.
        Моя бригада вышла к берегу. Велел рассредоточиться и спрятаться за деревьями, сам лег на землю и проверил мост. Снайперы положили мосинки на перила и наблюдали за личом, второй отряд только-только форсировал реку и заходил на позицию. Если танков убьют, успеют отступить, нам же достанется по полной.
        - Все готовы?
        Из-за стволов выглянули кивающие макушки.
        - Погоди, - Зебра вколола мне зеленую жижу. - Плюс сто хп. Все, что есть.
        Смысла ждать больше не было - все на местах. Подполз к самой воде и спрятался за расколотым надвое ивовым стволом. Сел на корточки, левой ногой уперся в мертвое дерево и пальнул по Личу.
        Мощный толчок, неудачный низкий старт, падение. Кувыркнулся и привалился спиной к соседнему стволу. Громоподобно треснуло, ива взорвалась горящими щепками.
        - Смертные! - прихрипел Лич. - Как осмелились вы бросить мне вызов?!
        Без спектакля эти неписи никак не могут. Наверное, кто-то ловит кайф от глупых пафосных речей, но не я. Стрельнул еще раз и перекатился в укрытие. На обоих берегах раздались стрекот, уханье и хлопки. Яркие вспышки озарили умирающий парк. Лич дернулся и завертелся волчком в поиске новых целей.
        - Сейчас сорвется! - крикнула Аня.
        - И что?
        - И полетит ломать всех подряд! Зли его, держи на себе!
        - А как злить-то?
        - Откуда я знаю?! Ты танк - ты и думай!
        - Эй, шашлычок! - с усмешкой бросил я, подкрепив слова свинцом. - Огарок летающий!
        Резкий прыжок, и еще одно укрытие разнесло в клочья. Хорошо хоть все восстановится, а то аж стыдно портить такую красоту. Рванул вдоль берега, шагов через десять резко вильнул в стороны. Краем глаза поглядывал на руки колдуна: бросая молнию, он вытягивал правую на всю длину. Не проморгаю - успею увернуться. Одновременно считал секунды между атаками. Полезно знать «окна», когда можно малость перевести дух.
        Грудь Лича превратилась в пористую шоколадку, но подыхать урод не собирался, а отбивался изо всех сил. Очередное заклинание попало в цель, левая нога словно ухнула в сугроб. Смартфон дрогнул - треть зеленой полоски долой. Я спотыкнулся и растянулся в куче пепла - ну, вот и все, конец игры. Однако Лич добивать не стал, завис над рекой и замахал культяпками, бормоча околесицу. Явно колдовал что-то мощное, поэтому на всякий случай обложил его трехэтажным матом - вызвал, так сказать, огонь на себя, но все зря.
        Вода под нежитью взбурлила, закипела, горячий воздух ударил в лицо, а затем Лич исчез в ослепительной вспышке. Стены огня брызнули во все стороны, снайперы на мосту упали, заслонив лица ладонями, остальные побежали прочь, да только было уже поздно. Здоровые деревья вмиг высохли и превратились в факелы, парк охватил пожар, и ветер как назло гнал его к реке - прямо на меня.
        Забавное ощущение: вокруг ад, а тебе холодно. Трещали рябины, березы, ревело пламя, а ты как зимой выбежал во двор в рубашке и шортах. Минус пять, морозец приятно щиплет за нос и пальцы. Понятное дело, если бы игроков взаправду жгло и резало при ранениях - ни один идиот не стал бы покупать игру, кроме всяких мазохистов, но диссонанс получил солидный. Хорошо хоть не вылетел.
        - Все в воду! - крикнул, задыхаясь, и прыгнул с берега.
        Послышались всплески и недовольные возгласы. Кто-то наоборот орал от радости. Проверил полк - из тридцати пяти осталось двадцать.
        - Валим козла!
        - Тащим до конца!
        - Давайте, щас камбекнем!
        Речка мелкая, воды по пояс. Вынырнули, как настоящая спецура, и продолжили стрельбу. Босс крутился юлой, но не пытался отбиваться - наверное, потратил силы на огненный взрыв. Но как оказалось, он и без заклинаний неплохой боец - подхватил на лету паренька, как чайка - рыбешку, пронзил когтистым пальцем и швырнул оцепеневшую тушку прямо на нас.
        - Эй, Уголек! Меня бери, меня!
        Лич подлетел, поймал за шкирку и врезал от души кулаком в грудь. Я закачался как боксерская груша, здоровья меньше трети, но броник выдержал. Прицелился уроду прямо в рожу и спустил курок. Лич подбросил меня и замахнулся обеими руками - таких царапок точно не пережить. Но вместо удара босс вдруг завалился на спину и загорелся. Куски пепла осыпались на воду и поплыли к водовороту, после чего портал взорвался, подняв высоченную волну. Бойцов вынесло на берег, а парк преобразился на глазах - гарь и зола вновь стали травой, ветер сорвал с деревьев спаленную кору, обнажив свежую, молодую. За считанные секунды отросли ветви и зазеленели сочной листвой.
        Победители кричали, прыгали, хлопали друг друга по плечам. Подбегали ко мне, жали руки, кидали заявки в друзья, я лениво улыбался и кивал в ответ.
        - Ну вот, шестой, - вздохнула Зебра. - Когда ж вы меня догоните?
        - Четвертый, - радостно ответил Герман.
        - Третий с половиной. Опять я самый нубас.
        Аня усмехнулась.
        - Это дело поправимое. Кому что дали? Глядите, какая штука.
        В руках девушки появился ржавый арбалет, заряженный шприцом, с длинной иглы свисала тягучая зеленая капля.
        - Теперь смогу лечить издалека. Двести единиц одним махом. Правда, перезарядка в минуту, но все равно круто.
        Герман приладил на винтовку оптический прицел и глянул в окуляр.
        - Родной, - охотник ласково погладил обвес. - От мосинки. Двойное приближение и двадцать пять к точности. Доволен как слон.
        А мне достался блестящий, но местами потертый крупнокалиберный револьвер зеленого пурпурного качества.
        
        «КОБРА»
        ОДНОРУЧНОЕ ОГНЕСТРЕЛЬНОЕ
        УРОН 15-25
        ШАНС КРИТА 8%
        СЕРЕБРЯНЫЕ ПАТРОНЫ РАНГI
        УРОН ПО НЕЧИСТИ +5
        СОСТОЯНИЕ 100%
        
        «Макар» отдал рыжебородому и сунул новую игрушку в кобуру, которая неведомым образом приняла нужную форму и размер.
        - Это было круто, - сказала Зебра. - Просто супер.
        - Тогда идем праздновать. Но сперва куплю рюкзак.
        - Макс? - встревожено позвал Артур.
        На автомате коснулся уха пальцами:
        - Да. Что случилось?
        - Начальник вызывает на ковер. Судя по голосу, зол. Просто жесть, как зол.

        Глава 9. Первые ниточки
        - Что вы себе позволяете?! - с порога заорал Олег Васильевич и хлопнул ладонью по столу. - Что это за выходки? Заигрались совсем?
        - Товарищ полковник, - спокойно ответил я. - Не понимаем.
        - А вам сейчас Свободин все объяснит!
        Я не сразу заметил стоящего у окна Гордея. Главный компьютерщик поправил очки и начал:
        - Максим, твой подвиг увидели тридцать тысяч человек. Твое лицо засветилось на всех игровых форумах. Запись трансляции на Virtube уже набрала сто тысяч просмотров и не собирается останавливаться на достигнутом.
        - Вот! - очередной хлопок. - О чем и говорю! Это тайная операция? Это внедрение? Это работа под прикрытием?! А если узнают? А если преступник задумает тебя устранить?
        - Чушь! - гаркнул в ответ. - Я не звезда эстрады, чтобы меня кто-то узнал! Случилось рядовое игровое событие - не более. Зато эта, как вы говорите, слава поможет в расследовании.
        - Не согласен, - чванливо заявил Гордей.
        - А мне плевать! - ткнул в его сторону пальцем. - Я тоже кое с чем не согласен, но почему-то не устраиваю истерик на пустом месте!
        - Молчать! - начальник аж побагровел, а на морщинистой лысине заблестел пот. - Соколов - никаких игр до понедельника. Займешься реальным делом - из комы вышел Аркадий Репин, владелец сети фитнес-центров. Он полностью здоров, но несет какую-то околесицу. Дуй в больницу и допроси его.
        - Есть...
        - И Артура возьми, пусть развеется. Ишь, зарылись в свою виртуальность по самые тапки!
        Кивнул и вышел в коридор, думая о том, какой же урод этот Гордей. Ведь это он, сука, сдал нас с потрохами. Не мог шеф сам лазать по форумам и смотреть трансляции, он в компьютерах еще хуже меня соображает. Вот же мразь бородатая, а? Надо было набить ему рожу и выгнать из квартиры. Чему он Ваньку научит? Закладывать друзей и одноклассников?
        Абу поравнялся со мной и прошептал:
        - Давненько так не отчитывали. И чего взъелись?
        - Свободина хорошо знаешь? Что за человек?
        - Профи, каких мало. Необщительный, рассудительный, строгий. Как живет и чем дышит - понятия не имею. А почему интересуешься?
        - Только между нами, лады? - воровато огляделся, но коридор был пуст. - Ему ничего не сделаю - увы, но если ты проболтаешься...
        - Брось, Макс. Я не трепло.
        - В общем... - на всякий случай оглянулся в последний раз и прошептал: - он к сестре подкатил. Крепко так вцепился, с заделом на будущее. Серьезно у них все, смекаешь?
        Парень нахмурился.
        - Погоди. А сестра-то чья?
        Смерил оператора подозрительным взглядом - типа, издевается или в самом деле дурак?
        - Моя, млять. Какое мне дело до чужой сестры?!
        - Логично... Извини, после «ковра» немного не в себе. Никогда не слышал, чтобы кто-то так орал. У нас, знаешь, все тихо и спокойно в отделе.
        - Короче, я так понял, они уже съехались. И теперь задаюсь вопросом - как твой шеф повлияет на Ваньку.
        - Кто такой Ванька?
        - Племянник мой!
        - Да хватит беситься! Почем я знаю, кто есть кто, ты ничего не рассказывал о семье.
        Я шумно выдохнул и сменил гнев на милость.
        - У меня сестра-одногодка. Племяннику тринадцать лет. Сын от первого брака, потом у Сони... не слишком складывалась личная жизнь. И буквально пару дней назад узнал, с кем она встречается. И пообещал дать Гордею шанс, но нутро подсказывает - он тот еще мудак.
        Артур пожал плечами.
        - Как сказать. Свободин если за дело взялся - расшибется, но доведет до конца. Наверное, почуял срыв операции из-за твоей выходки, вот и взбесился.
        - То есть, ты тоже считаешь ивент выходкой?
        - Ну, немножко. Самую капельку, - он виновато улыбнулся. - На твоем месте я бы не светился на весь интернет.
        - Ясно, - легонько оттолкнул задрота плечом и ускорил шаг.
        - Не подумай, что осуждаю, - крикнул Абу в спину. - Просто методы у нас разные.
        - Это точно...
        
        ***
        Аркадий мало походил на хозяина фитнес-центров. Он вообще не походил на человека, имеющего хоть какое-то отношение к фитнесу. Понимаю, владение не подразумевает участия, но все же...
        Бизнесмен был очень тучный, килограмм сто пятьдесят, не меньше. Лысый, весь в складках, и неопределенного возраста. Невыразительное лицо, заплывшие карие глазки - ему бы макдаком заведовать, там бы смотрелся на своем месте.
        - Наконец-то! - выдохнул толстяк, когда мы вошли.
        Я показал корочки.
        - Давайте, задавайте уже свои вопросы! Такое расскажу - закачаетесь! Доктора не верят! Даже психолога вызывали. Нет, можете представить?! Беспредел! Врачи-палачи!
        - Аркадий Львович, успокойтесь, - строго произнес я.
        Мужчина замолчал, хотя было видно, как его распирает желание поделиться некой тайной.
        - Мой... коллега будет вести видеосъемку допроса. Имеете возражения?
        - Нет, - крякнул потерпевший.
        Артур направил камеру на койку и отошел на шаг. Потом еще на один - похоже, «атлет» не вмещался в кадр.
        - Что с вами случилось? - хотел присесть на край кровати, но не рискнул, заметив, как та уже прогнулась.
        - Я вернулся вечером с работы, перекусил и зашел в игру.
        - В «Тэнум»?
        - Угу. В общем, появляюсь в своем доме. Иду в гараж, попутно проверяю, кто из друзей онлайн. Собирался наведаться на пятый ярус и пройтись по подземельям. И вдруг - бам! Потерял сознание. Ощущение, будто по затылку гантелей огрели!
        - Номер дома, пожалуйста.
        - В игре?
        - Да.
        - Триста сорок. Выглядит как средневековый замок. Правда, в Пригороде таких валом.
        - Продолжайте.
        - Очнулся в какой-то комнате. Все белое - стены, потолок. Сперва думал, больничная палата, только в больницах тебя не привязывают к стулу.
        - Вас привязали к стулу? - я приподнял бровь - рядовой опрос становился чем-то поистине любопытным.
        - Ну, не совсем, - мужчина почесал потный бурдюк на шее. - Веревок или кандалов не было, но встать не мог. Пошевелиться тоже. Лишь глазами вращал, - он изобразил, как именно это делал.
        Я взглянул на Артура. Тот понимающе кивнул.
        - Что еще запомнили из обстановки? Нам важны все детали.
        - Напротив стоял компьютер. Белый, на такого же цвета столе. А дисплей черный, без окон и значков. Я просидел так минут пять, а потом появился похититель.
        - Опишите его.
        - Красный комбинезон - как у лыжника или парашютиста. На голове красная балаклава. Поверх нее - большие темные очки. Лица вообще не видно.
        - Какие-то приметы? Заплатки, прорехи, нашивки, рисунки?
        Аркадий поджал губу и мотнул головой.
        - Нет, ничего такого. Преступник велел назвать пароль от моих банковских счетов. Точно указал, что всего их четыре. Я, знаете ли, не привык складывать яйца в одну корзину.
        - Ему был нужен оффшор? - догадался Артур.
        - Совершенно верно.
        Я вопросительно уставился на лейтенанта.
        - Такие переводы почти невозможно отследить. Будь я злодеем - сделал бы точно так же. Берем один оффшор - кидаем на другой. Повторяем два-три раза, и все - концы в воду.
        Итак, перед нами очередной любитель бегать от налогов. Хотя какая разница, все бизнесмены этим грешат. Надо будет - другие органы займутся.
        - А какой голос у похитителя?
        Аркадий ответил сразу:
        - Мертвый, механический. У людей таких не бывает. Наверное, как-то исказил. Знаете, есть такие штуки...
        - Знаем, - кивнул, внимательно следя за мимикой и жестами толстяка. - Продолжайте.
        - Само собой, послал его к черту. Он стал меня пытать.
        Потерпевший утих - видно, ему тяжело вспоминать пережитое, но без подробностей не обойтись.
        - Каким образом?
        - По-разному, - тяжелый вздох. - Сперва холодом. Знаете, не таким, как в игре, а настоящим. Казалось, в ледышку превращусь. Говорю ему - что ж ты, скотина такая, делаешь? Я ж тут подохну. А он засмеялся и ответил: твое тело далеко. Могу делать что захочу, не боясь тебя убить. Поэтому лучше переводи деньги.
        Аркадий прокашлялся.
        - Думаете, я тряпка, увалень. Не отрицайте, все написано на ваших лицах. Но это далеко не так. Раньше я был поджарым, крепким, триатлоном занимался. А потом диабет и все... Так что выносливости мне не занимать и сейчас. И холодком не запугать. Не знаю, сколько он морозил меня. Может час. Может сутки. Потом перешел к огню.
        - Как именно? Инструменты? Устройства?
        - Нет. Ничего такого. Он вообще меня не касался. Большую часть времени я только слышал его голос. Даже огня на самом деле не было. Но ощущения... более чем реальные, куда сильнее, чем в игре. Вы мне верите, капитан?
        - Разумеется.
        - Огонь тоже вытерпел. Урод аж похвалил. Мол, крепкий орешек. А затем начался сущий ад. Не знаю, как объяснить, чтобы опять не вызвали психиатра...
        - Говорите прямо, не бойтесь. Мы знаем, с чем имеем дело.
        - Я начал раз за разом переживать самое ужасное событие в жизни. Не просто наблюдал со стороны, как в кино, а участвовал напрямую. Мою мать сбила машина, когда мне было десять. Переходили дорогу, пьяный лихач рванул на красный... Мама успела оттолкнуть меня, а сама... - Аркадий всхлипнул и провел ладонью по щеке. - Удар был такой силы, что ей оторвало голову. Представляете? Я пять лет стоял на учете, пытаясь забыть этот ужас. Таблетки, терапия, гипноз. А красный ублюдок... заставил смотреть на это снова и снова... снова и снова... И я сдался.
        - И правильно сделали. Деньги можно заработать, а здоровье не купишь. Сколько перевели?
        - Миллион долларов.
        Мы с Абу переглянулись. Такую же сумму требовали за Федора. Совпадение? Кто знает.
        - Что было дальше?
        - Темнота. Очнулся в больничной палате. Капитан, что со мной случилось? Врачи говорят, я все время лежал тут. Никто и пальцем не трогал. Никаких людей в красном, никаких пыток. Ничего не понимаю.
        - Думаю, ваше сознание выкрали, - сказал Артур. - Выкачали из мозга, провели определенные... манипуляции и вернули.
        - Погоди, - я нахмурился. - А как тогда сознание залили обратно, если Аркадий лежал в больнице?
        Парень пожал плечами.
        - Через вай-фай?
        - Какой, в жопу, вай-фай?! Шлема же нет. Или хочешь сказать, он подключился к виртуалу напрямую? Через пятую чакру или третий глаз?
        - Хм, - он выпятил нижнюю губу. - Действительно. Нестыковочка выходит.
        Я дважды прокрутил в голове все эти перемещения сознаний. И тут меня осенило.
        - Аркадий, а вы можете проверить оффшорный счет?
        - Да, конечно.
        - Артур, есть ноутбук или смартфон? Что-нибудь для выхода в интернет.
        Компьютерщик достал из сумки новенький планшет и подключился к беспроводной сети. Толстяк долго возился с гаджетом, а после расплылся в улыбке.
        - Деньги на месте! - воскликнул он. - Ничего не пропало! Выходит, мне все привиделось? Это лишь иллюзия?!
        - Не совсем, - холодно ответил я. - Все гораздо хуже.
        Абу и Аркадий уставились удивленными взглядами.
        - Ваше сознание не похищали. Некто... или нечто внедрился прямиком в вашу голову. И до сих пор находится там.
        - Вот блин! - Артур хлопнул себя по лбу. - И как я раньше не догадался?
        Бизнесмен помрачнел.
        - Что за бред?
        - Кто-то залез в мозг через шлем виртуальной реальности, - я встал и принялся шагать из угла в угол, пытаясь не упустить разгадку, какой бы безумной она ни казалась. - И взял сознание под контроль. По какой-то причине он не мог просто скопировать из памяти всю нужную информацию и прибег к пыткам. На самом деле, вы не переводили никуда деньги. Но вы ввели данные по счету, тем самым дав преступнику все, что он хотел. Но ему нужно вернуться в виртуальность, иначе деньги так и останутся у вас.
        - Ментальный фишинг! - «кашник» хлопнул по коленям. - Вот это схема! И «Тэнум» - идеальное для нее место. Вор выискивает не просто богатых жертв, а заядлых игроков, в надежде, что они очухаются и сразу помчат наверстывать упущенное. Тем самым выпустив гада на свободу со всей выбитой инфой.
        - А если это не канает - он берет заложника, - добавил я.
        Оператор вздохнул.
        - Не он. А они. В голове каждой жертвы сидит такой вот маленький троянчик.
        - Кто сидит? Они вообще люди или как?
        - Понятия не имею. Мы столкнулись с чем-то... за гранью возможного. Но я знаю, как выйти из ситуации. Запросим у разработчиков оффлайновую эмуляцию, подключим к ней Аркадия и поглядим на ублюдка во всей красе. Возможно, удастся изловить паразита. Вы согласны?
        От этих слов толстяк побледнел, как простыня.
        - Делайте что угодно, только вытащите эту дрянь из моей башки!
        
        ***
        Олег Васильевич слушал наш доклад трижды. Каждый раз мы упрощали его, как могли, но начальник все равно возмущенно восклицал:
        - Фантастика какая-то!
        Потом полковник дважды пересмотрел видео допроса. Позвал Свободина и велел нам повторить. К счастью, Гордей понял все с первого раза. Глава отдела «К» долго молчал, потирая подбородок. И наконец изрек:
        - Двумя руками за. Немедленно позвоню в компанию и узнаю, как все лучше провернуть.
        Майор вышел в коридор, но вернулся довольно быстро. Сказал всего два слова:
        - Нас ждут.
        Разработчики обосновались в центре города и арендовали высоченное офисное здание. На входе серьезный досмотр: рамка металлодетектора, рентген, проверка документов. Нам было достаточно показать корочки. В просторном светлом фойе нас встретил директор - по совместительству главный гейм-дизайнер. Мужчина лет двадцати восьми в клетчатой рубахе навыпуск и джинсах - никаких костюмов и галстуков, все предельно просто.
        - Семен Васнецов.
        Мне он сразу понравился: добродушная улыбка, крепкое рукопожатие, уверенный взгляд. На вождя племени задротов совершенно не похож - подтянутый, высокий, ухоженный. Не понимаю, что такие люди находят в виртуальных развлечениях. Впрочем, после жирного владельца фитнес-залов ничему не удивлюсь.
        Семен поднес карточку к сканеру, послышался тихий писк, и дверь открылась. За ней начиналось длинное помещение со столами по обе стороны. На каждом - по два больших монитора и шлему. Сотрудники щелкали клавишами и лениво переговаривались, на нас даже не смотрели - за последние дни, наверное, привыкли. Еще бы, после стольких проверок.
        Миновали кабинет, отперли еще одну дверь и спустились по узкой лестнице, приведшей в мрачное полуподвальное помещение. Вдоль матовой стены возвышались черные коробки, похожие на холодильники, только раза в четыре больше. Над каждой медленно крутился здоровенный вентилятор. Ожидал услышать гул, но в помещении царила абсолютная тишина.
        - Серверная, - пояснил провожатый.
        Артур и Гордей уставились на коробки во все глаза, мне было вообще пофиг. Ну, большие, ну блестящие, ну лампочки какие-то мигают - подумаешь. Директор проводил нас в самый конец помещения и похлопал по серверу раза в два меньшему, чем остальные. Рядом с ним стоял столик с двумя ноутбуками, за ними сидели парень с девушкой и резво долбили по клавиатурам. По экранам сплошным потоком бежали строки кода - Артур тут же начал его разглядывать и обсуждать с начальником. Сотрудники охотно поддержали беседу, и компания перешла на полную тарабарщину. Даже не вслушивался, один хрен не понял бы ни слова.
        Чуть поодаль находилось кресло, похожее на стоматологическое. На нем лежал шлем виртуальной реальности, подключенный напрямую к маленькому серверу.
        - На нем мы тестировали «Тэнум» еще в самом начале разработки, - пояснил Семен, заметив мой взгляд. - Хотели выбросить, но рука не поднялась - столько всякого связано с этим малышом. Вот и решили оставить на память. Как оказалось, не зря.
        - Все готово? - спросил Свободин.
        - Да. Файрвол, трехуровневый карантинный буфер, перехватчик сигнала, сканер. Защищенная локальная сеть, никакого интернета. Полная имитация игры. Мы пустим птичку в клетку и захлопнем дверцу.
        - Хорошо. Еще раз повторим план. Подключаем Аркадия, фиксируем посторонние сигнатуры и сразу же выводим из игры. Уверен, птичка рвется на волю и не станет долго прятаться. На все про все уйдут секунды - не прозевайте.
        Семен кивнул своим:
        - Все слышали? Работаем.
        Майор показал Репину большой палец. Тот с удивительной решимостью надел шлем и обмяк в кресле. На левом ноутбуке вспыхнула картинка - именно так Артур наблюдал за мной. Большой брат в худшем проявлении, аж не по себе стало.
        Толстяк загрузился там же, где исчез - на каменной лестнице средневекового замка. Вместо ламп - факелы, на ступенях ворсистый ковер. Мы во все глаза уставились на дисплей, но ничего подозрительного не заметили, зато изменения зафиксировали программы и автоматически отключили Аркадия от игры.
        Девушка-разработчик нажала пару клавиш, и мы снова увидели «Тэнум» - на этот раз с высоты.
        - Режим Администратора, - пояснила сотрудница.
        - Объект на площади, - отозвался ее напарник. - Сканирую.
        Камера прыгнула к порталу. На железном диске стоял человек в красном комбинезоне и маске. Гад взглянул прямо на нас, будто знал, откуда за ним наблюдают, после чего просто растворился в воздухе.
        - Черт! - выругался Семен. - Он стер себя!
        - Узнали хоть что-нибудь? - спросил Гордей.
        Девушка кивнула.
        - Немного. Код не имеет ничего общего с мозговыми импульсами - это точно не человек. Есть совпадение сигнатур с поведенческой матрицей высшего порядка. Мы используем ее для замаскированных монстров. Если играли - поймете, о чем я.
        Да уж, битва с вампиром запомнится надолго.
        - Но эти совпадения - минимальны. Кто-то просто взял нашу разработку за основу и создал... даже не знаю, как это назвать.
        - Ментальный паразит, - подсказал Артур.
        - В любом случае, преступник напрямую взаимодействует с игрой.
        - Говорю же - надо прикрыть лавочку! - буркнул Олег Васильевич.
        - И тогда он пойдет обкатывать своего Франкенштейна в другом месте, - заметил Гордей. - Надо придерживаться плана Соколова.
        - Пока что так, - сказал директор. - Мы продолжим изучать фрагменты кода и проведем служебное расследование. Постараемся выяснить, кто может быть причастен к копированию матрицы, ведь она хранится только на наших серверах.
        - Вот и отлично, - шеф по-прежнему был крайне недоволен.
        Мы вышли из офиса и направились к парковке. Аркадий сел в машину полковника - шестую «ауди» цвета черный металлик. Тут меня окликнул Гордей:
        - Макс!
        Поравнявшись, майор с легким сомнением произнес:
        - В субботу мы едем на базу отдыха. Шашлыки, рыбалка, все дела. Приглашаем вас с Артуром. Что скажете?
        - Надо подумать, - ответил я. Абу лишь пожал плечами - мол, как решим, так и будет.
        - Лады. Позвоню завтра вечером.
        Свободин ушел. «Ауди» вырулила со стоянки и покатила в направлении участка.
        - Вот урод, - процедил вслед. - Даже идею мою спер. Это я хотел пригласить их на природу, но после выволочки как-то расхотелось.
        - И что будешь делать?
        - Хрен знает. Встреча без погон может плохо кончиться.
        - Или наоборот. Не факт, что Гордей всегда ведет себя высокомерно и холодно. Может только на работе, а в жизни он няшка.
        - Че?
        - Хороший парень.
        - Знаешь, а ты прав. Вылазка - отличный шанс понаблюдать за ним в неформальной обстановке. Сразу станет ясно, чего ждать сестре и племяннику.
        - Тогда возвращаемся на работу?
        - А смысл? Нас же отстранили до понедельника. И слава богу, от игры уже крыша течет. Слишком много ощущений, нервишки начинают пошаливать. Поеду в бар, выпью пивка. Ты со мной?
        - Погнали.
        Оставил машину около дома. Оттуда до любимого заведения пятнадцать минут пешком. Отделанное под девятнадцатый век двухэтажное здание с бежевым фасадом, колонами и бутафорской каретой у входа. На вывеске кованые позолоченные буквы «Царский кубок». Здесь подают отменное пиво и неплохую закуску за вполне умеренную цену, и контингент приятный.
        Нас встретила официантка в старомодном голубом платье и чепчике. Наверное, в таком наряде щеголяла на балу Наташа Ростова. Сомневаюсь, правда, что она носила столь глубокий вырез, но чего не сделаешь ради заманивания гостей. В половину пятого народа в зале совсем мало. Хмурый широкоплечий тип в черном костюме уплетал свиную отбивную с вареной картошкой и запивал красным вином. На соседнем стуле лежал портфель из натуральной кожи. Понятно. Только-только пришедший к успеху бизнесмен. Уже может позволить хлестать вино по пять тысяч за бутылку, но еще не нанял охрану.
        Чуть поодаль престарелый ловелас клеил молодую деваху. У мужчины довольно необычные черты лица. Скорее всего иностранец. Секс-турист? Возможно. Его пассия, напротив, приехала из деревни, чтобы поступить в универ или ПТУ. Так что мужику сегодня точно перепадет. Зря только потратился - хватило бы полторашки «Жигулевского» в чарующей атмосфере соседнего подъезда.
        - О чем задумался? - спросил Артур.
        - О паразите, - солгал я.
        Мы сели за свободный столик. Коллега листал меню, я разглядывал интерьер, хотя делал это уже десятки раз и во всех ракурсах, включая лежа на полу. Длинная хрустальная люстра свисала с потолка, нижнюю часть стен обшили мореным дубом, верхнюю выкрасили в нежно-лимоновый оттенок. Столики круглые, накрытые толстыми белыми скатертями. С кухни доносился звон посуды. Девушка смеялась очередной шутке кавалера, наверняка донельзя пошлой и тупой - прямо как та, для кого предназначалась. Бизнесмен шумно жевал - опаздывал на важную встречу, но что за переговоры на голодный желудок, верно? Официантка походила на блондинку из «ABBA» в лучшие годы. Раньше не видел ее. Впрочем, текучка тут знатная.
        - Расскажи о своей семье, - попросил я.
        Артур отвлекся от меню и пожал плечами.
        - Мама, папа. Ничего особенного. А что?
        - Ты знаешь о моей. Теперь я знаю о твоей. Мы квиты.
        Оператор улыбнулся.
        - Не любишь быть должен?
        - Ненавижу.
        - С тобой все нормально? Ты как-то странно смотришь в стену.
        Я вздохнул.
        - Хрень, с которой мы столкнулись, за гранью моего понимания. Это как вообразить необъятность Вселенной. Ты можешь представить себе что-то, у чего нет конца? Я вот не могу. А, пофиг. Как бы то ни было, нам противостоит человек. Не бесплотный дух, не сошедший с ума компьютерный интеллект, а просто шибко умный программист.
        - Ничего себе загрузился, - хмыкнул парень.
        - Ты прав, пора расслабиться. Поймаем засранца и выбьем из него всю дурь. Ну, а пока пивка для рывка.

        Глава 10. Фемида

        Сперва хотели культурно выпить и обсудить дело, но в итоге изрядно набрались. Особенно Абу. Вызвал ему такси, усадил на заднее сиденье и пошел домой. По дороге докопался наряд ППС. Проверил документы и проводил до самой квартиры. Как следует выспаться не дали - в восемь утра разбудил мобильник. Звонил шеф:
        - Ты почему не на месте?
        - Вы же сказали - никаких игр до понедельника, - сонно прохрипел в ответ.
        - А ты на работу играть что ли ходишь?! - рявкнул полковник. - А ну быстро ко мне. Чтоб через полчаса как штык!
        - Есть.
        Пришлось по-армейски быстро приводить себя в порядок и дуть в участок. На ходу сжевал холодный кусок позавчерашней пиццы - вот и весь завтрак. Голова гудела, в горле пересохло, то и дело накатывала тошнота. Но долг зовет, и тут ничего не попишешь. От греха подальше вызвал такси. Поспать удалось часов пять, алкоголь явно не успел выветриться. И пусть гайцы не страшны, но попасть в аварию не хотелось. Из-за этого в отведенное время не уложился. Утром моторы нарасхват, пока дождался, пока доехал - битый час прошел. Шеф с потрохами сожрет, выплюнет и сожрет снова. Впрочем, не привыкать.
        Подойдя к двери начальника, услышал басовитое карканье Олега Васильевича и приглушенный женский смех. Осторожно постучался, заглянул в кабинет. Напротив полковника сидела незнакомая женщина в сером брючном костюме. На вид - лет двадцать семь. Короткие черные волосы с косой челкой. Резкие, но симпатичные черты лица. Прямой нос с горбинкой, большие зеленые глаза. Никакого макияжа - да он ей сто лет не нужен. Есть такие женщины, которых косметика только портит.
        При моем появлении незнакомка кивнула и улыбнулась. Наверное, ее позабавил мой малость неряшливый вид. Ну а вы попробуйте после такой пьянки за тридцать минут собраться. Шеф, кстати, вовсе не выглядел злым. Покрасневший, с испариной на лбу и ехидной улыбкой - еще бы, с такой красоткой я бы и неделю кого-нибудь ждал. И ничуть бы не гневался из-за потраченного времени.
        На столе стояла вазочка с песочным печеньем и две чашки. Судя по этикеткам на ниточках, гостью потчевали крепким и суровым «Зеленым слоном». Олег Васильевич его очень любил, остальные марки терпеть не мог. А все потому, что чай напоминал разбавленный чифирь и оставлял на зубах желтый налет. Девушка успела выпить больше половины. Такой подвиг достоин уважения.
        - Явился наконец-то, - выдохнул полковник. - Знакомься, майор Диана Скачкова, ФСБ.
        Рукопожатие у нее крепкое, уверенное. Ничего удивительного: кого попало в конторе не держат.
        - Капитан Максим Соколов.
        - Знаю. - Она вновь лениво ухмыльнулась, как объевшаяся осоловевшая кошка. - Или лучше звать вас Капитан Икс?
        Я недоуменно уставился на шефа. Тот кивнул:
        - Служба давно подключилась к расследованию. А теперь решила объединить усилия. Говорят, план твой понравился.
        - Верно, - голос у Скачковой был низкий и тягучий.
        - Собственно, - начальник развел руками, будто извиняясь, - теперь Диана твой напарник по игре. И не заводи шарманку про «я работаю один». Этим проедай плешь мне, но не уважаемым людям из уважаемой службы.
        - Я зайду в «Тэнум» со своего терминала, - сказала гостья. - Сюда приехала, чтобы познакомиться лично. Так, для подстраховки. Встречаемся через полчаса на мосту в парке. Хороший ориентир, мало народа - то, что нужно. Там и расскажешь, как обстоят дела. Хорошо?
        - Хорошо.
        В подвал спустился в смешанных чувствах. До этого с конторой работать не доводилось, но по опыту сослуживцев знаю - от этих ребят больше палок в колеса, чем помощи. А когда дело близится к разгадке, просто отжимают его себе и получают все лавры. И каждая мелочь в облике Дианы буквально кричала, что эта леди-вамп цацкаться и сюсюкаться не привыкла, и если возьмет быка за рога, то уже не отпустит. Не лучшая перспективна, чего уж греха таить.
        Абу уже сидел за компьютером и глотал антипохмелин. Выглядел парень крайне паршиво - последние пинты были явно лишними. Бледный как труп, круги под глазами, всклокоченные волосы, щетина. Крохотное помещение утонуло в перегаре - и окна не откроешь.
        - Из-за чего вызвали? - не произнес, а простонал оператор.
        - А ты не в курсе? Мне на шею посадили какую-то фифу из конторы. Придется играть вместе.
        - Она нуб, да?
        - Ну, а кто еще? Или думаешь, в ФСБ одни задроты сидят?
        - Замечательно. - Артур изобразил подобие улыбки. - Примеришь мою шкуру. Узнаешь, наконец, каково вести новичка с самого начала.
        - Угу. Хорошо хоть нуб попался сочный и фигуристый. Какая-никакая награда за мучения.
        - Везет тебе на девок, - вздохнул компьютерщик. - Даже в игре. Несправедливо.
        - Завидуй молча. Все, подключаюсь.
        Шлем на голову, подтверждение входа и парк перед глазами. Я стоял на том же берегу, где недавно развернулась жесточайшая схватка с Личом. Первым делом проверил браслет и удалил все заявки в друзья. Хватит с меня новых знакомств.
        Не прошло и мига, как позвонила Зебра. Девушка как обычно сидела в «Ржавом Драконе» и пила кофе.
        - Привет! - радостно воскликнула она. - Куда пропал вчера?
        - Работа, - сухо отозвался, не желая ни вдаваться в подробности, ни лишний раз раскрывать рта - и без болтовни башка гудела, как осиное гнездо.
        - А-а, ясно. Ты сегодня поздно, а я жду, чтобы не перекачиваться. Чем займемся? Опять по квестам или просто пофармим экспу?
        - Слушай... Тут такое дело. - Я огляделся - нет ли кого поблизости. - Мне... выдали напарника.
        - Выдали? - Аня изогнула бровь крючком. - Это как? Выдать награду могут.
        - Не цепляйся к словам! Короче, заставили играть вместе. Приказ начальства. Поэтому придется качать и его.
        - Так это же здорово! Фастом апнем пятые уровни и будет вместе ходить в инсты. Что за профессия у коллеги?
        - Да хрен знает. У нас скоро встреча на мосту.
        - А можно с вами?
        - Нужно - один не справлюсь. Только ни слова о моей работе. Ты ничего не знаешь, просто товарищ по отряду.
        Зебра приставила палец к губам и подмигнула.
        - Уже лечу.
        Добрел до места и облокотился на перила. Внизу колыхалась гладь реки, впереди шумели ивы, полоща прутья в темной воде. За спиной слышались выстрелы - кто-то охотился на привидений с утра пораньше. Над городом клубились серые тучи, и я впервые радовался пасмурной погоде. Яркий свет сейчас совершенно ни к чему.
        - Салют полководцу! - крикнула Зебра.
        Я вздрогнул и машинально потянулся к кобуре. Задумался и совершенно не заметил появление подруги. Так, блин, и помереть недолго. Хорошо, Аня подкралась, а если бы враг?
        - Паршиво выглядишь. Заболел?
        - Отравился печеньем.
        Девушка усмехнулась.
        - Так и подумала, едва увидев твой опухший фейс. Вот - купила по дороге противоядие.
        Ожидал увидеть бутылочку холодного пива, но Аня протянула колбу с зеленой жидкостью. Вытащил зубами пробку и понюхал. Запах приятный, мятный. На вкус - безалкогольный мохито. Похмелье как рукой сняло. Силы вернулись, тошнота и головокружение отступили. Интересно, это та самая фантомная реакция? А если выйти из игры, эффект сохранится? По идее, нет. Ну, хоть в виртуальности буду чувствовать себя нормально.
        Вдали заревел мотоцикл. Прямоточный, мать его, глушитель - если бы не жуткий шум города, точно взбесился бы, тем более с бодуна. Рев стал громче - железный конь явно пер в нашу сторону. Вскоре на мост вылетел вороной «Урал» без коляски - местами ржавый, с облупившейся краской, но все еще внушительный и грозный, как и сама наездница.
        Байк резко затормозил рядом с нами. В седле сидела дама весьма эффектной внешности. Черная косуха нараспашку: на плечах - видавшие виды стальные пластины. На левой вмятина от пули, на правой - глубокая царапина. Под курткой - корсет, подчеркивающий осиную талию и соблазнительную грудь. Усеянный шипами широкий пояс поддерживал облегающие кожаные штаны. На ногах - высокие сапоги с металлическими скобами вместо шнурков. За спиной - видавший виды АКМ, на голове - закрытый шлем. Позади седла - две большие спортивные сумки.
        - Это твой напарник? - спросила Зебра. - Вернее - напарница?
        Я фыркнул.
        - Нет, мой прицеп - нубас. А это не знаю кто. Езжай своей дорогой, байкер. Не тарахти над ухом.
        Незнакомка фыркнула и сняла шлем, обнажив знакомое лицо.
        - Кто из нас еще прицеп, - Диана повесила шлем на руль и взъерошила волосы. - А теперь позволь на пару слов.
        Удрученно покачал головой - это ж надо так лохануться. Диана отошла подальше и взгромоздилась на перила. Просканировал ее и присвистнул.
        
        ФЕМИДА
        ОПЕРАТИВНИК
        10 УРОВЕНЬ
        В 6
        И 8
        В 6
        Е 9
        Р 6
        Н 5
        А 2
        
        - Красивый ник. Странно, что не занят.
        - Ну... - Она кокетливо прищурилась. - Вообще-то был занят. Но ты же знаешь, откуда я. Мы и не такое умеем. Кстати, кто эта девчонка и почему она в курсе операции?
        - Зебра ничего не знает.
        Диана вздохнула.
        - Капитан, твоя подружка - посторонний человек. Ты ничего о ней не знаешь. Возможно, она шпион. Или не умеет держать язык за зубами. И вообще, я думала, ты предпочитаешь девушек постарше. Взгляни на нее. Лисья шапка, рюкзак, полосатые волосы... Она же ребенок!
        Хмыкнул и скрестил руки на груди.
        - Себя видела? Хлыст дать - и вылитая любительница садо-мазо. Давай не будем навешивать ярлыки.
        - Максим, я против такого подхода!
        - А я против, когда непонятно кто мной командует. Не нравится - расследуйте сами. Опыта, вижу, достаточно.
        - Я подам рапорт.
        - Да хоть три. Или играем вместе, или до свидания.
        Фемида долго сверлила меня напряженным взглядом.
        - В жизни ты не такой дерзкий.
        - Ты меня мало знаешь.
        - Это твое окончательное решение?
        - Да. С Аней я уже неделю играю. А тебя в первый раз вижу.
        Диана усмехнулась.
        - Ладно. Меня предупреждали о твоей твердолобости. Придется взять двух брелков вместо одного.
        - Что за брелки?
        - То же самое, что и прицепы.
        - Тогда трех. С нами еще охотник играет, Германом кличут.
        Всадница всплеснула руками.
        - Серьезно? Ты агент под прикрытием или задрот? А дальше что? Дом тут купишь, Орден оформишь, школоту нагибать начнешь?
        Поднял указательный палец и поучительно изрек:
        - Чтобы поймать задрота - надо мыслить как задрот.
        - Пока что прогресс так себе. Я за неделю апнула десятый и знаю класс, как пять пальцев. Ты с горем пополам дополз до третьего и до сих пор нуб нубом.
        - И в чем же твой секрет?
        - Первое. - Скачкова загнула палец. - Тщательное изучение материалов по игре. Перед погружением, в перерывах и после работы. Никаких операторов, только личный опыт. Трачу на обучение все свободное время, и результат налицо. Второе - выполнила задание и сразу беру следующее. Любое, какое дают. Никакого отдыха, никаких пауз. За день успеваю выполнить пять-шесть квестов. Ты - от силы два, и то после каждого сидишь в баре. И третье - меня выбрали из десятка кандидатов с самым высоким Единством. Мы серьезно подошли к операции и готовились идти до конца. Ты же здесь тупо прохлаждаешься.
        - Потому что у меня есть жизнь, - проворчал, задрав подбородок и показывая всем видом, что обидные слова ничуть не задели.
        - Правда? - Фемида подошла так близко, что ощутил жар дыхания на лице. - А у Феди Капустина - нет.
        Мы злобно уставились друг на друга, глаза в глаза. Игра в гляделки затянулась, и я сдался. Как ни крути, Диана права. Злодей убил одного и еще трое остаются в заложниках. И никто знает, что их ждет.
        - Чтобы докачаться до десятого, нужен отряд. Надежный, проверенный, умелый. А не ленивый опер, малолетка и какой-то мутный тип. Если не перестанете филонить, придется идти на крайние меры. Администрация повысит нескольких наших автоматом, они это могут. Но для преступника, назовем его Хакером, скачок не останется незамеченным. У других игроков тоже возникнут вопросы, и внедрение в Орден сорвется. Но ждать несколько недель, пока ваша светлость соизволит взять хотя бы десятый, нельзя. Вот мой ультиматум: если к понедельнику ваша троица не возьмет шестые уровни, приложу все усилия, чтобы тебя отстранили от задания, а девчонку отрубили от сети - так, на всякий случай.
        - Не вмешивай Аню, - процедил я.
        - Вмешаю, - строго ответила Фемида. - Она уже часть операции и будет нести всю ответственность за провал. Понятно? Шестой к понедельнику. Тогда разница будет не такая громадная, и смогу помогать вам в инстансах. Сейчас же буду только мешать. Удачи, - она хмыкнула и с презрением произнесла, - Капитан-Икс.
        После села на байк и рванула прочь, оставив за собой дымный след жженой резины.
        - Макс, а кто умер? - испуганно спросила Зебра. - Что вообще происходит?
        - Подслушивала?
        - Ну, прости! Вы орали на всю округу...
        - Не стоит сюда лезть, - я вздохнул и облокотился на перила, нагретые подтянутой дианиной попой. - И так ничего не знаешь, а уже угрожают. Лучше вообще не играй. Или найди другое развлечение. Для своего же блага.
        - Эта игра очень важна для меня, - глаза спутницы заблестели. - Я решила идти дальше. И отказываться не собираюсь. Тем более, если от этого зависят чьи-то жизни.
        Я посмотрел на подругу и улыбнулся. Та покраснела и отвела взгляд.
        - Алло. Герман? - выбрал в адресной книге третьего сопартийца. - Есть идея забуриться в игру на все выходные. Ты как?
        - Извини, друг, - охотник виновато опустил взгляд. - В субботу смена, а в воскресенье на дачу. Так что никак.
        - Ясно. Тогда отбой, - нажал на красный крестик и обратился к притихшей Анне. - Кажется, мы остались вдвоем. Сколько вообще нужно народа для быстрого фарма в Нижнем мире?
        - Пять минимум. С четко определенными ролями. Танк, медик, снайпер, оперативник и обязательно техник. Из-за аномалий шмот быстро ломается, а возвращаться каждый раз в Тэнум не вариант - слишком долго и дорого.
        - Значит, надо найти нового снайпера и техника. Таких, чтобы зависали сутки напролет. И чтобы им можно было доверять. Не просто людей с улицы. Желательно, из конторы или полиции. Вот только где таких отыскать?
        Артур прокашлялся.
        - Что такое?
        - Кхе-кхе.
        - Ты простудился?
        - Кхе-кхе!!
        - Поперхнулся? Подожди, сейчас выйду и помогу.
        - Да блин! Я могу поиграть с вами! Ты уже и сам неплохо освоился, обойдешься без постоянного надзора. Я настроил фильтры, они сразу отключат нас при любой подозрительной сигнатуре! Не буду скромничать - парень я неглупый. Наверняка получу кучу Интеллекта и профу техника.
        - Шутишь? Что нам делать с еще одним прицепом?
        Абу усмехнулся.
        - Кто из нас еще прицеп! Спорим на большую пиццу, что докачаюсь до тебя к завтрашнему вечеру?
        - Спорим!
        - Вот и славно. Поеду домой за шлемом. Шеф спохватится - отмажешь, ладно?
        - Без «б».
        Поймал недоуменный взгляд Ани. Забавно, наверное, наблюдать со стороны, как взрослый мужик болтает сам с собой.
        - Если повезет, у нас будет техник.
        - Круто! А теперь качаться?
        - До седьмого пота! Не хочу проигрывать пиццу какому-то задроту.
        - Я все слышу!
        Браслет вздрогнул - пришло задание. Снова квестовый предмет и вещь в награду, а я до сих пор не разжился рюкзаком, хотя денег заработал достаточно.
        - Нужно больше слотов.
        Аня открыла карту и ткнула пальцем в иконку с красной буквой «У».
        - Универмаг «Все в одном». Пошли, тут недалеко.
        Магазин находился в километре на запад от площади. Двухэтажная стеклянная коробка с огромной неоновой вывеской над входом. Первый этаж полностью отвели под торговлю с рук. Несмотря на ранний час, вдоль стен стояли брезентовые палатки и просто сидели игроки, показывая разномастный лут. В центре зала гудел эскалатор, перед ним журчал небольшой круглый фонтан. Наверху все очень походило на обычные универмаги. Десятки стеклянных «аквариумов» в ряд, каждый со своим хабаром. На дверях красовались числа: от десяти до пятидесяти.
        - Что за нумерация? - спросил я.
        - У предметов из Нижнего мира тоже есть уровни. Меньше своего наденешь, а больше - фиг.
        - А до десятого где покупать?
        Зебра указала на неприметную дверь в дальнем углу. Вывеска гласила: «Карапуз».
        - Серьезно?!
        Девушка хихикнула.
        К счастью, второй этаж пустовал, за исключением ботов-торговцев. Поэтому никто не увидел наш позор. Мало того, что название у магазина - на голову не наденешь, так еще с обратной стороны двери красовался плакат с грудничком в противогазе, шлеме и камуфляжных подгузниках. Не знаю, кто это придумал, но страстно захотелось намять ему бока.
        Внутри «Карапуза» стояли три длинных стеллажа: оружие, одежда и спецсредства. За кассой скучал компьютерный истукан в зеленой футболке и кепочке. Аня пояснила, что он тут для мебели, а деньги снимаются на выходе.
        Прошелся вдоль ряда с пушками. В основном ржавые, а то и вовсе поломанные пистолеты: наганы, макаровы, тт, стечкины. Все в разы хуже моей «Кобры», а стоят дай боже. Из одежды только базовые униформы. Даже останавливаться не стал, сразу перешел к последнему стенду. Здесь продавались фонарики, слабенькие электрошокеры, перцовые баллончики и сумки. Выбор внушительный: начиная от противогазных и заканчивая здоровенными чемоданами на колесиках. Меня же интересовало нечто среднее. Брезентовый туристический рюкзак отмел сразу. Три слота, выглядит как из помойки и цена бешеная. Школьный ранец с Человеком-пауком тоже не понравился. Надеюсь, не надо объяснять почему.
        Выбор пал на компактный четырехслотовый ранец: черный, с белой каймой. Отлично сидит, не стесняет движения, подходит под одежду. Три тысячи - не так уж дорого. Закинул обновку на плечи и вышел из бутика. Браслет вздрогнул - подтвердил списание средств. На счету осталось две штуки.
        - А я смогу засунуть в рюкзак автомат? Или покрышку от машины?
        - Хоть всю машину целиком, - с улыбкой ответила Аня.
        - И как это работает?
        - А попробуй.
        Снял рюкзак, расстегнул молнию и засунул внутрь фонарик. Опускаясь в темное лоно сумки, фонарик стал уменьшаться, а по достижению дна скукожился до размера шариковой ручки. Когда потянул обратно, он расправился. Это выглядело так, будто его кто-то надувает.
        - Неплохо. Вот бы в жизни так.
        - Если предмет не уменьшается - значит, сумка полная. Просмотреть содержимое и выбросить лишнее можно через смартфон по команде «инвентарь».
        - Погоди, кто-то прислал сообщение. Сейчас кину в черный список и пойдем квестить.
        Взглянул на дисплей и удивленно хмыкнул:
        - А мой товарищ весьма самокритичен. Серьезно, не ожидал от него такого.
        - Ты о чем.
        Показал спутнице письмо.
        Абу: Макс, выручай. Сам не справлюсь. Жду в Сборочном Цехе - это сразу за трущобами. По дороге можешь выбрать пиццу.
        Все гадал, какой ник выберет оператор. На уме вертелось «Король Артур», но такое прозвище наверняка занято. Какие есть еще крутые имена на «А»? Атилла. Агамемнон. Акела. Ахиллес. Аристарх. Хотя нет, последнее - так себе. Но Артур выбрал кличку, которой наверняка дразнил не я один. Вот уж не ожидал.
        - Что будем делать? - спросила Зебра.
        Пожал плечами.
        - Поможем разок на старте. С нас не убудет, зато потом прокачка легче пойдет. Тем более, он наш будущий техник.
        До указанного места добрались на маршрутке. Цех представлял собой типичную заводскую коробку на окраине. Судя по внешнему виду - давным-давно заброшенную. Выбитые стекла, облезлая бледно-рыжая краска, ржавые остовы автомобилей во дворе.
        Товарищ стоял у входных ворот - обшарпанных, с выпуклыми вмятинами, будто некий гигант пытался выбить их изнутри. От этого сравнения стало малость не по себе. Напряг слух, но не услышал ничего, кроме свиста ветра в пустых окнах и далекого карканья.
        Оператор был в сером заляпанном машинным маслом комбинезоне, резиновых сапогах чуть ниже колен и длинных кожаных перчатках. На голове - поцарапанные сварочные очки, на поясе - желтая штуковина, похожая на ручную дрель.
        Просканировал ее. Оружие называлось «Гвоздомет» и било аж на пять единиц. Вот это размах. Неудивительно, что Артур позвал на помощь. Характеристики у него такие:
        
        АБУ
        ТЕХНИК
        УРОВЕНЬ 1
        В 4
        И 9
        В 3
        Е 7
        Р 4
        Н 6
        А 1
        - Ну, что случилось?
        - Да послали починить старого сборочного робота. Ничего особенного - стандартное задание техника. Но потом оказалось, что в цех прорвалась шайка полтергейстов из Нижнего мира. И теперь каждый робот норовит меня пришить.
        - Думаешь, справимся?
        Парень пожал плечами.
        - Попытка не пытка.
        - Придется идти вдвоем. Зебралис слишком высокого уровня. Кстати, познакомься. Аня - Артур. Артур - Аня.
        - Очень приятно, - сказала Зебра.
        - Взаимно, - компьютерщик смущенно улыбнулся и изобразил нечто вроде поклона.
        - Разреши вопрос, - сказал я. - Почему Абу?
        Напарник пожал плечами.
        - В школе так дразнили. А что?
        - Да ничего. Идем?
        - Чур, ты первый.

        Глава 11. Цена милосердия

        Я привалился спиной к стене, Артур взялся за ручку.
        - Готов? - спросил напарник.
        - Всегда.
        Дверь с грохотом распахнулась. Я влетел в цех, держа револьвер на вытянутых руках. Огляделся - ничего подозрительного: заброшенное грязное помещение с конвейерной лентой посередине. По обе стороны - ржавые манипуляторы с остатками желтой краски. Шесть механических рук уныло свесили клешни, будто грустя по давно ушедшим рабочим временам. Издали они напоминали спящих железных лебедей.
        Шагнул к ним и тут же отскочил, направив оружие в пол. Надо смотреть под ноги, а то до беды недалеко. В пыли валялся всего лишь кусок автомобильного крыла, громко звякнувший под ступней, но если впредь не проявлять бдительность, рано или поздно наступлю на что похуже. На растяжку там, или мину.
        Глубоко вздохнул и сунул ствол в кобуру.
        - Ну и где твои привидения?
        - В них, - Абу кивнул на манипуляторы.
        - Что-то не похоже.
        - А ты ближе подойди.
        Сделал еще два шага, как вдруг механическая рука ожила, со скрежетом и лязгом повернулась ко мне и махнула клешней. К счастью, я стоял довольно далеко, и одержимый робот промазал, зато в ответ получил все шесть пуль, но зачарованный металл не оставил на ржавом остове ни следа, даже краску не сколол.
        - И что с ним делать? - спросил, опустив дымящийся ствол в ожидании перезарядки - волшебные патроны сами собой ныряли в барабан с гулкими щелчками.
        - Помнишь схватку с Личом?
        - Такое хрен забудешь. А что?
        Артур коснулся пальцем подбородка.
        - Монстры всегда попадают в Бастион через порталы. Раз в неделю открываются огромные врата, а в остальное время твари пользуются крохотными разрывами, засечь которые практически невозможно. Уверен, где-то в Цеху есть такая аномалия. Если найдем ее и уничтожим - полтергейсты исчезнут.
        - А ты голова. Я бы не догадался.
        Абу ехидно улыбнулся:
        - Подсмотрел на форуме. Где-то здесь есть подземный уровень - с него и начнем.
        Конвейер обошли по стеночке. Манипуляторы поскрипывали и изредка гремели клешнями, провожая недосягаемую добычу. В дальнем углу обнаружилась железная дверь с поворотным запором - попытался открыть, но колесо напрочь заржавело и не двигалось.
        - Дай я.
        Артур достал из нагрудного кармана крестовую отвертку с красной рукояткой. Долго ковырял ею дверь, будто пытаясь проделать дырку в толстом металле. Противный скрежет эхом разносился по заброшенному цеху.
        - Что ты, черт возьми, делаешь? - разозлился я.
        - Чиню дверь.
        - Ковыряя ее отверткой?
        - Ну, извини, - он отвернулся и смахнул пот со лба, - не я придумал! Такова игровая механика. На более высоких уровнях появятся лазерные и звуковые инструменты. Тогда станет попроще.
        - Звуковая отвертка? - удивился я. - Как у Доктора Кто?
        Парень взглянул на меня с изумлением и неподдельным уважением.
        - Смотришь Доктора?
        - Видел одну серию, когда валялся в больничке с огнестрельным. Давно дело было, показывали что-то про статуи ангелов.
        Абу улыбнулся.
        - Не моргай.
        - Почему?
        - Серия так называется. Моя любимая. Готово!
        Я качнул колесо - шло как новенькое, хорошенько смазанное. Внизу, скорее всего, темно - достал фонарик. Положил правое предплечье на левое: теперь можно светить и стрелять в одну сторону. Дал команду напарнику: открывай.
        В лицо ударил теплый затхлый воздух. Запахло железом, машинным маслом и затопленным подвалом. По углам дверного проема покачивались пыльные клочья паутины. Круто спускалась ржавая лестница, упираясь в бетонную стену с красной стрелкой. Стрелка указывала налево, под ней виднелась обшарпанная надпись: С-1.
        Из подземелья не доносилось ни звука. Ни капанья воды, ни свиста ветра в пустых трубах, ни шорохов мышей и крыс. Лишь ступени отозвались натужным лязгом на мои осторожные шаги. В принципе, должны выдержать, хоть и дышат на ладан. Если только...
        Громыхнуло. Опора ушла из-под ног. Я плашмя упал на бетонный пол, мимо кубарем прокатился Артур. Фонарик чудом не выскользнул из рук. Посветил на товарищ, тот сощурился и попытался заслониться ладонью.
        - Идиот, блин! Зачем сразу полез? Не мог подождать, пока спущусь?
        - Да откуда я знал!
        - А догадаться не судьба? Видел же, что с лестницы труха сыплется! Нет, понесли черти!
        - Может, так по сюжету надо!
        - Ну, зайди на свой форум и узнай!
        Из глубины подвала донесся зловещий вой. Направил луч в сторону звука, держа револьвер наготове, но фонарь вырвал из мрака горы ржавых запчастей. Нагромождения редукторов, мостов, рессор и прочих автомобильных внутренностей. Когда-то они лежали на деревянных полках, но со временем доски сгнили, и ровные штабеля развалились.
        - Смотри, там вторая лестница, - сказал я.
        - Сперва найдем портал. Думаю, он под одной из этих куч.
        - Отлично. Ты разгребаешь, я прикрываю, - встал и взвел курок. - Сдается мне, то выли не мыши.
        Артур подобрал с пола лом и направился к груде старого хлама. Я пристально следил за подвалом, но привидения не высовывались.
        - Тяжело, - выдохнул Абу, пытаясь сковырнуть движок с вершины кучи.
        - Балда, снизу начинай, остальное само скатится.
        Послышался странный гул, будто под землей шел поезд. Пол едва заметно задрожал, детали заскрежетали, в темноте сверкнула искра.
        - Тут есть метро?
        - Типа того. После первого «Нашествия» его заселила всякая нечисть.
        - Тогда откуда... Твою ж налево! Абу, беги!!
        Напарник зазевался и получил ощутимый тычок в грудь. Отлетел на добрые три метра и едва не насадился на ржавый штырь. Ему навстречу, гремя и брызжа искрами, выступило нечто, напоминающее робота: блок цилиндров вместо головы, колесные оси соединены в подвижный скелет, на плечах - редуктора, грудь прикрывает сгнивший капот. На трех коротких ножках по измятому колесному ободу. Дырявые, погрызенные мышами покрышки болтались на шее и руках.
        - Техноголем! - крикнул Артур, целясь в тварь гвоздометом. - Вали его!
        Дважды повторять не пришлось. Открыл огонь, медленно отступая к обломкам лестницы. Пули прошивали существо насквозь, но оно неотступно перло на нас.
        - Как его убить?!
        - Бей по колесам!
        Это я умею. За время службы не раз приходилось тормозить бандитов подобным образом. Палил и стоя, и высунувшись из окна патрульной машины, и даже с борта вертолета, так что опыта достаточно. Как и калибра наградной «Кобры».
        Хватило трех пуль, чтобы сбить обод с оси. Держались детали на соплях, вернее - на призрачной силе полтергейстов, что, в принципе, одно и то же. Конструкт качнулся, отчаянно заскрежетал и завалился на бок. По мятому корпусу расползлись сверкающие черви разрядов. Несмотря на это, он продолжил греметь и сучить «руками» в тщетных попытках подняться. Отстрелил ему обе клешни и перебил кусок рессоры, на которой держалась «голова». Мрак озарил фонтанчик белых сгустков, робот заглох и рассыпался гнилым хламом.
        - Не слишком ли круто для первого уровня? - хмыкнул я.
        - Когда ж ты уже привыкнешь к здешней сложности? - Артур встал и вооружился прутом. - И все же надеюсь, големов больше не будет.
        - Хрен знает. Остались еще две кучи деталей.
        Абу подцепил изрешеченный пулями капот и отшвырнул прочь. Под ним обнаружилась небольшая - полметра в диаметре - светящаяся воронка.
        - А вот и разрыв. Интересно, как закрыть? Может, лом в него бросить? Или мусором закидать?
        Я прицелился и хорошенько полил портал свинцом. С каждой пулей калитка в иной мир становилась все уже, покуда не исчезла совсем, оставив на бетоне обугленный след.
        - Самое верное решение - всегда самое простое, - с несвойственной философией изрек я, крутанув револьвер на пальце. - Задание засчитали?
        - Нет, - лицо соратника озарил зеленоватый свет дисплея. - Где-то еще есть.
        - Тогда ищи. И так кучу времени убили.
        - Мог бы не помогать, - буркнул Абу.
        Я усмехнулся:
        - Кто же откажется от халявной пиццы?
        Под соседней горой хлама нашелся скелет в обрывках серого комбинезона. Выглядел он так, будто провалялся в подвале целый век, но смартфон был целехонек, даже экран не поцарапался.
        - Твоему коллеге повезло меньше. А все потому, что он не взял с собой такого крутого парня, как я.
        - Это просто декорация для квеста. Гляди.
        Артур включил последнее сообщение и перевел в режим голограммы. Лазеры нарисовали испуганную чумазую физиономию, смотрящую прямо в камеру. Дрожащий голос заговорил:
        - Нас послали сюда, чтобы починить манипуляторы. Но не предупредили, какой ад творится в цеху. Антон уговорил меня спуститься в подвал и закрыть врата в Тэнум.
        Сзади что-то громыхнуло, техник резко обернулся и побледнел еще сильнее, сам став похожим на призрака.
        - Мы уничтожили железную тварь и закрыли воронку, но твари продолжают лезть. Значит, дыры есть еще. Антон нашел какой-то люк, но я останусь здесь. Черта с два спущусь туда. Попытаюсь выбраться и найти помощь. Хотя напарник, скорее всего, мертв.
        На заднем плане из мрака бесшумно вынырнул силуэт и медленно надвигался на беднягу. Я едва не крикнул: «обернись!», но вовремя вспомнил, что это лишь запись. Со здешним реализмом точно с катушек съедешь.
        Техник истошно завопил, по экрану побежали помехи. Абу выключил смартфон и зашвырнул в дальний угол.
        - Вот и подсказка. Надо искать люк.
        Ржавая крышка обнаружилась у противоположной стены, недалеко от лестницы. Можно было уйти и взять задание полегче, но я не привык бросать дела на середине. Взялся - доведи до конца.
        Артур поднял заслонку, использовав прут как рычаг. Я посветил в узкий колодец и заметил внизу обломок контактного рельса.
        - Метро?
        - Короткая ветка. На первом уровне в основную Подземку не пустит.
        - Ясно. В общем, я пошел.
        Пришлось повесить фонарик на пояс и спускаться в полной темноте. Ржавые скобы предательски шатались, вдобавок по ним ползали жирные слизни. Один раз случайно раздавил такого и чуть не сорвался. Лететь пришлось бы долго, но обошлось - хватка у меня что надо.
        Абу оказался прав: я спустился в короткую кишку, местами засыпанную землей. Из завала торчал локомотив с парой вагонов, на невесть как уцелевших стеклах мерцали блики. Ничего похожего на портал не нашел, а ведь он светится в темноте и виден издалека, как чертов маяк в безлунную ночь.
        - Ну что? - спросил Абу, по привычке стряхнув с колен несуществующую пыль.
        - Ничего. Начнем с поезда.
        Под ногой хрустнуло. Опустил взгляд - второй скелет в комбинезоне. Наверное, тот самый Антон.
        - Проверь смартфон. Думаю, там тоже подсказка.
        Артур снял браслет с пыльной кости. Я сразу понял, отчего погиб парнишка, можно даже не смотреть запись - на предплечье остались глубокие следы крысиных резцов.
        Включение гаджета как-то повлияло на квест, подтолкнуло события вперед. Это потом узнал о такой штуке, как триггер. Сейчас же на меня со всех сторон уставились маленькие алые глазки. Уже видел их в канализации и прекрасно понимал: ничего хорошего ждать не стоит.
        - К стене, живо...
        - Что такое? - товарищ так увлекся дневником, что не замечал ничего вокруг.
        Пришлось схватить его за шкирку и оттащить к лестнице, водя стволом перед собой. Крысы не спешили нападать. Из темноты доносилось тихое попискивание и шорох шерсток, и в этих звуках не было ничего угрожающего.
        - И что теперь делать, умник? Опять стрелять по плафону?
        Стрела сарказма промахнулась. Артур ответил прямо:
        - Тут нет плафонов.
        - А граната не завалялась?
        - Очень смешно. Предлагаю просто попрактиковаться в стрельбе. Одолеем крыс - молодцы. Помрем - возьму другой квест.
        - Ладно, - навел мушку на самые яркие, а значит, самые близкие занки. - Если нам суждено погибнуть в этой битве, знай...
        Техник уставился на меня с неподдельной тревогой.
        - ...с тебя «четыре сыра».
        - Стойте, люди!
        От неожиданности чуть револьвер не выронил.
        - Не стреляйте! - продолжил высокий хриплый голос.
        - Ты кто? Игрок? В отряд пойдешь? Вместе точно всех завалим, - затараторил Абу.
        В круг света вышел жирный старый крыс с седыми усами и шерстью. Грызун передвигался на задних лапах, опираясь на здоровенный гаечный ключ.
        - Я - Крысиный Король! - гордо изрек крысюк. - Что привело вас в мои владения?
        Около десятка тварей окружили вожака. Все прямоходящие и вооруженные разномастным хламом: отвертками, молотками, гвоздями. На некоторых висели подобия доспехов из консервных банок и кусков железных бочек. На одной такой пластине красовался знак биологической опасности.
        - Твою ж налево - говорящие крысы! - прошептал, офигевая от увиденного.
        - Мы не просто крысы! - с легкой обидой ответил Король. - Видишь поезд за моей спиной? Он перевозил бочки с умным желе, когда землю начало трясти. Поезд застрял, а бочки разбились. Мы съели желе и тоже стали умными. Такими как вы, люди!
        - Что-то сомневаюсь.
        Абу решил подыграть крысюку:
        - Ваше величество! Мы пришли, чтобы уничтожить портал в нижний мир. Злые духи проникли сквозь него в наш город.
        - Нельзя, - крыс совсем по-человечески покачал головой. - Из дыры лезут не только бесплотные призраки, но и живые существа. Мы охотимся на них вот уже который год. Если закроете портал, мой народ умрет с голода!
        - Дилемма...
        - Ты о чем? - спросил соратник.
        - Будь они морскими свинками, ну или хотя бы хомяками - взял бы себе одного. Только представь - у тебя дома живет разумный хомяк. Это ж куда круче кошки или собаки. Но поумнели долбанные крысы. Ненавижу крыс.
        - Я думал, ты о проблеме думаешь!
        - А в чем проблема-то? Перестрелять их, да и дело с концом.
        Абу всплеснул руками:
        - Перестрелять?! Они же добрые! Не какие-то вонючие мобы, а настоящая подземная раса!
        - Да брось, - развел руками, и револьвер хищно сверкнул в свете дисплеев. - Это всего лишь крысы. Просто чуть умнее сородичей.
        - Чуть?! Они разговаривают! Погляди: уже развились до оружия и брони! Мы не можем обречь их на смерть!
        - Я шел сюда не ради развлечения, а помочь тебе. Подтолкнуть немножко, чтобы потом проще качаться было! А что в итоге? Куча времени просрана зря? А потом делать тебе еще один квест и снова угрохать час или полтора? Нет уж. Как хочешь, но задание выполняй. Договаривайся, придумывай альтернативу, носи сюда жратву каждый день, но просто так мы не уйдем!
        Артур вздохнул.
        - Ваше величество! - приунывшим голосом произнес компьютерщик. - Есть ли способ закрыть портал, но не обрекать вас на смерть?
        - Возможно, есть, - изрек король. - Но нам он неизвестен.
        Снова вздох.
        - Ладно, пойду на форум.
        Абу открыл браузер и возмущенно крикнул:
        - Да ладно?! Из данной локации выход в сеть невозможен?!
        Я навелся на главную цель. Крысы отшатнулись и схватились за нехитрое оружие. Стало понятно, что храбрые зверьки будут защищать вожака до последнего клочка шерсти.
        - Макс, прошу тебя. Как друга.
        - На одной просьбе далеко не уедешь. Нашел решение?
        - Еще нет.
        - Часики тикают. Ты в курсе, какое условие поставила мегера из конторы.
        Парень вцепился в волосы. Он так хотел спасти нарисованных зверьков, что стало его немного жалко.
        - Будь я магом, создал бы зачарованный контур. Этакий фильтр, пропускающих материю, но запирающий эктоплазму. Но на первом уровне такие заклинания недоступны. Да и я не чародей.
        - Чем стоять и без толку гонять воздух, давай лучше обыщем поезд. Вдруг найдем что-нибудь полезное. И сварганим оберег от привидений.
        - Это может сработать.
        Напарник пулей бросился к вагонам, едва не потоптав крыс. Грызуны с недовольным писком прыгнули из-под ног.
        Заглянул внутрь: поезд как поезд, только вместо сидений - штабеля зеленых ящиков. Мобы прогрызли в них дырки и свили гнезда. Никаких следов бочек или желе не заметил - похоже, все пошло на еду и доспехи.
        Артур открывал ящик за ящиком. Большая часть пустовала, но некоторые уцелели. Там лежали мотки медной проволоки, аккумуляторы, микросхемы и малознакомый хлам. Товарищ сложил все в отдельный короб и удовлетворенно кивнул.
        - Неплохой запас. Но нужна накладная, где подробно описан весь груз. Включая желе.
        - Зачем вообще нужно это желе?
        - Забей. Просто антураж, декорации квеста, не более.
        - Интересные, однако, у тебя задания, - с наигранной завистью ответил я. - Не то что всяких чертей по паркам ловить.
        Абу усмехнулся.
        - Все как в жизни.
        - Знаешь, этот реализм порой сильно напрягает.
        - Да брось! Где еще можно спасти от голода цивилизацию разумных крыс?
        В вагонах не нашлось ничего интересного, а если что и было - то давно отправилось на нужды аборигенов. Остался локомотив с бронированной дверью. Попытались вскрыть - куда там, даже не шелохнулась. Пришлось работать отверткой, и минуты через четыре створки с громким свистом раскрылись.
        Внутри обнаружились два скелета, оба в обрывках истлевшей военной формы. Остов в черном берете сидел на месте машиниста, впившись пальцами в ручной тормоз, останки второго раскидало по кабине. Мы сразу нашли искомую вещь - плоский стальной кейс с наручниками. Когда-то он был пристегнут к запястью охранника, сейчас же в браслете болтался обломок кости. Артур снова взялся за отвертку.
        - А ты и замки взламывать умеешь?
        - А-то. Взлом куда ценнее починки и даже апгрейда.
        Раздался сухой щелчок.
        - Есть! Вот она! Схема ловушки для привидений. Ее везли в подземный штаб для сборки и тестирования. Что ж, лучше поздно, чем никогда.
        Он просканировал пожелтевший листок. Данные успешно загрузились в смартфон.
        - Квест на первую схему. Теперь смогу крафтить амулеты с уроном по призракам. Жаль, материалов хватит лишь на ловушку.
        Спутник ловко орудовал инструментом, превращая груду хлама в квадратный контур.
        - Включаем?
        - Давай. Задолбался в темноте шастать.
        Между рамкой проскочили электрические разряды. Устройство «завелось», образовав ровное ярко-голубое «окно». Тут же раздался протяжный вой, и с потолка сорвался первый полтергейст. Вслед за ним полетели еще пятеро - точно по количеству манипуляторов в цеху. Браслет вздрогнул, сообщив о выполнении задания. С моим Единством дали пятьсот опыта и триста рублей. Артуру перепало чуток больше.
        - Если бы настреляли крыс - ты бы точно апнул второй уровень, - хмыкнул я.
        - Знаешь, прокачаться всегда успею. Зато на душе как-то... приятно, что ли. Чувствую себя героем, спасшим целое королевство.
        - Угу. Лезь давай, герой.
        Когда Артур скрылся в шахте, я услышал за спиной хриплый голосок.
        - Капитан, разрешите на пару слов?
        - Чего тебе?
        Король улыбнулся.
        - Вы приняли решение, несвойственное вашему характеру. Могли бы перебить нас всех, и перебили бы, уж не сомневайтесь. Но вместо этого переступили через себя и...
        - Короче, Склифосовский! У меня нет времени выслушивать пафосные речи.
        Король прокашлялся:
        - Я бы хотел наградить вас. Примите в знак благодарности высшую медаль крысиного королевства.
        Грызун протянул мне ржавую гайку на длинной веревке. Я покачал головой и сунул в карман этот замечательный дар. Как же, млять, его не хватало.
        На выходе из Сборочного Цеха одолело любопытство, и просканировал гайку. И когда увидел характеристики, трехэтажно матюгнулся. «Сканер охотника за привидениями» тут же полетел в ближайшие кусты, ведь Его Величество подарил мне:
        
        «ЗНАК МИЛОСЕРДИЯ»
        АМУЛЕТ
        ЕДИНСТВО +1
        
        И только скажите потом, что игры не учат хорошему!

        Глава 12. Ультиматум
        - Опять квест на зомби в парке.
        - Надеюсь, на этот раз ты справишься, - с ехидцей отозвалась Зебра.
        - Я бы и тогда справился, если бы знал, что гнилые мертвяки отличные верхолазы.
        - Если хочешь - буду рядом. Парк - не инстанс, за опыт не волнуйся. Тем более, я могу лечить на расстоянии вот этой штукой.
        Девушка достала заряженный шприцем арбалет и повесила на спину.
        - На месте разберемся.
        Город потихоньку оживал. Мы шли прямиком к площади, и все чаще на глаза попадалась разношерстная публика. В основном пестро наряженная молодежь, для которой игра - лишь способ пообщаться и повеселиться вместе с друзьями. Серьезные рейдеры в Городе долго не задерживались - почти сразу ныряли в нижние миры или загружались уже там.
        Цветастые толстовки, вырвиглазные макияжи, звериные уши и хвосты - в этом вся стартовая локация. На плюшевом фоне я в своей форме и ржавом нагруднике выделялся за километр. То и дело отовсюду долетали шуточки в духе: «внучку выгуливаешь?» и прочая мерзость про разницу в возрасте. Старался не обращать внимания - шутникам один черт ничего не сделаешь. А вот Зебра отвечала каждому юмористу грубостью или неприличными жестами.
        - Да не трогай ты их. Какой смысл цапаться с детьми?
        - Достали уже. Не такой ты и старый.
        - Неужели? Раньше кое-кто считал иначе.
        - Ну так то раньше... Тогда я тебя вообще не знала.
        - А сейчас?
        Аня пожала плечами.
        - Теперь знаю еще меньше. Но общаться с тобой все же интереснее, чем с ними. По крайней мере, ты не просишь показать сиськи каждый пять минут, не цитируешь идиотские песни с Virtube и не сыплешь мемчиками направо и налево.
        - Мало что понял, но звучит как похвала.
        - Угу, она самая. В общем, мне нравится в твоем отряде. И друг у тебя прикольный.
        Я взял Зебру за плечи и прижал к стене. Навис сверху, одной рукой обняв за талию, другой взъерошив волосы. И спрятал лицо в черно-белых локонах.
        - Да ты...
        - Тихо, - процедил я. - Стой и не дергайся. По сторонам не смотри.
        Аня пахла ромашковым шампунем и ржавым металлом. Интересно, на основе чего игра составляет запахи? Их тоже можно выбирать как бороду или прическу?
        - Что случилось? - шепнула спутница.
        Молодец, девочка. Сразу все поняла. А ведь могла закатить истерику. Хорошо, что я рассказал ей немного о расследовании. Иначе ситуация сложилась бы крайне паршиво.
        Дело в том, что я увидел человека в красном среди толпы. Стоял ко мне спиной, будто ждал кого-то. Но стоило посмотреть в его сторону, и он начал оборачиваться. Поэтому-то и пришлось идти на такие меры. Гад среагировал именно на мой взгляд, полностью игнорируя окружающих. И я не хотел, чтобы он увидел мое лицо. Возможно, ему вовсе и не нужен зрительный контакт. Возможно, человек в красном просканировал меня от и до, но первая идея, пришедшая на ум - спрятаться.
        - Тип в красном комбинезоне. Видишь его?
        Зебра чуть наклонила голову.
        - Ага. Стоит у дороги.
        - Все, не пялься. Фемида - добавить в друзья.
        Смартфон долго молчал. Я уж забеспокоился, что Диана вышла из игры. Но затем ощутил знакомую вибрацию и дал команду на видеосвязь.
        Агент приняла запрос и учтиво откашлялась:
        - Капитан Соколов, я вижу, вы малость заняты?
        - А я вижу подозреваемого.
        Голос Скачковой вмиг стал серьезным.
        - Место.
        - Центральная площадь. Кажется, он следит за кем-то.
        - Капитан, уходите оттуда немедленно. Это приказ.
        - Я могу выследить его.
        - Даже не пытайтесь. Вы понятия не имеете, насколько это опасно.
        - Вас понял. Конец связи.
        - Капитан!
        Я выключил смартфон и скосил глаза в сторону проезжей части. На периферическое зрение Красный не реагировал, так что я без проблем наблюдал за ним. Минуты через две мимо прошла девушка лет пятнадцати. Белая кофта, лосины и заячьи уши в темных волосах. Девушка болтала с голограммой какого-то парня в зеленой кепке. Так увлеклась беседой, что не замечала никого вокруг. Да и зачем? Кто может причинить вред в виртуальности?
        Лишь тот хмырь, но девчонка о нем вряд ли знает. А вот он о ней осведомлен. Иначе зачем пошел следом, держа дистанцию?
        Девушка закончила разговор и остановилась на обочине. Вскоре из-за угла вырулил тот самый парень в кепке, верхом на бело-зеленом спортивном байке. Сейчас он заберет подругу, и поймать ее будет куда сложнее. Это понял не только я, но и тип в красном комбезе.
        Он ускорил шаг и вытянул вперед правую руку. Еще немного - и коснется головы незнакомки. На ум пришли слова Аркадия о сильном ударе в затылок. Надо действовать. У меня есть хоть какая-то защита. У остальных - нет. Хватит с урода одной жертвы.
        - Стоять! - заорал я, выхватив револьвер.
        Девчонка вскрикнула от испуга. Красный обернулся. В следующую секунду я валялся на асфальте мордой в пол. Казалось, будто меня придавило целой тонной - даже губы разлепить не мог, не то, что пошевелиться.
        Еще один крик - на этот раз Анин. Краем глаза видел, как она бросилась на выручку. Хотел остановить ее, но сил не осталось. Резкая боль в основании черепа - будто шокером приложили, яркая вспышка и белая пелена перед глазами.
        Не сразу понял, что стою посреди белой комнаты. Свет исходит отовсюду, пришлось сощуриться до рези, чтобы различить углы. Осмотревшись, заметил красную фигуру в углу. Очертания были нечеткими, будто враг исходил испариной, как асфальт в жару.
        - Кто ты?
        - Неправильный вопрос, - спокойно ответил преступник.
        Ага. Значит, еще один кусочек программы, а не живое существо. Ладно, подыграю ему немножко.
        - Что ты?
        - Правильный вопрос.
        Голос у существа самый обычный, никаких особенностей. Наверное, каждый день я слышу десятки таких. Бывает ничем не примечательная внешность, а бывает и звучание под стать.
        - Это не ответ.
        - А мы не на допросе, капитан Соколов.
        Отлично. Успел просканировать меня. Можно даже не спрашивать, имеет ли он доступ к базе данных игроков. Он, млять, ко всему имеет доступ. Вертит весь «Призрачный Город» как заблагорассудится.
        - Тогда как к тебе обращаться?
        - Троян.
        - Симпатичное имечко.
        - Ты сорвал мое задание, капитан. На этот случай предусмотрена единственная директива.
        Я напрягся, заранее зная, какая именно.
        - Ликвидация носителя.
        - Так чего ждешь? Язык почесать охота?
        - Твоя защита весьма неплоха. Знай заранее - скорее всего не сунулся. Зато теперь мне известно, как ее обойти. Хозяину будет полезна такая информация.
        - Я отключен от игры. Тебе не выйти отсюда.
        - Ошибаешься, - Троян шагнул навстречу. - Четвертый не явился в назначенный срок. Понятно, кто ему помешал. И ты знаешь, на что мы способны. Я сделаю так, что ты сам вернешься в Город.
        - Ну, давай, - с вызовом ответил я. - Попробуй.
        Над головой громыхнуло, с потолка посыпалась пыль и кирпичное крошево.
        - Надо уходить! - заорал человек в военной форме. - Нас тут танками раскатают!
        Рядовой Юрий Иваненко, двадцать лет. Мой лучший друг. Познакомились в тренировочном лагере, попали в одну бригаду. Вместе прошли через огонь и воду. Он дважды вытаскивал меня из-под обстрелов. В дом, где мы засели, попал снаряд. Рухнула крыша, мне придавило ногу. Помог выбраться, не бросил, несмотря на шквальный огонь «Градов». В другой раз мы пошли в разведку. Нас заметили, накрыли из миномета. Меня контузило, Юрка тащил на закорках через полгорода. Сильно рисковал, получил осколок в плечо, но не оставил.
        - У нас приказ! - крикнул в ответ сержант Кузнецов.
        На мой взгляд, он слишком молод для командира группы. Опыта достаточно, но горячность и желание выслужиться все портят.
        - Еще танк! - крикнул Пашка Ерохин.
        Неплохой боец, хоть совсем еще пацан. Никогда с ним не ладили, даже подрались однажды. Потом оба вне очереди чистили туалеты, но совместная работа ничуть нас не сплотила.
        Скрип гусениц сверлил мозг, несмотря на расстояние я отчетливо слышал, как поворачивалась башня. Гулкий выстрел, взрыв. Оконный проем стал в два раза шире, над головой пролетели кирпичи, кто-то заорал. Все в пыли, ничего не видно. Я закашлял и попытался закрыть лицо рукой.
        - Сержант мертв! - крикнул сослуживец. Кто именно - не знаю, в голове звон, уши заложило. Голос не разобрать.
        - Надо сваливать! - ответил я. - Вниз по улице.
        - Согласен! - это, кажется, Юрка. - Я пошел.
        Мы на первом этаже. Никаких проблем с побегом. Выпрыгнули в окно и рванул со всех ног. Рации трещали, просили доложить обстановку, но нам было не до того. Позади нарастал скрип проклятых гусениц. Танки явно не собирались ограничиваться парой выстрелов для острастки.
        Перебегаем проезжую часть. Улица пуста, бояться нечего. Вдруг Пашка падает как подкошенный.
        - Снайпер!!
        Прыгнули к ближайшим автомобилям, спрятались. Не знаю, из чего по нам палят, но нет ни звуков, ни вспышек. Выяснить, откуда бьют, практически невозможно. Громко хрустел кирпич, громыхали траки. Танк протаранил стену и нацелился в нашу сторону. Надо бежать, иначе точно крышка. Снайпер может и промахнуться, а выстрел из пушки накроет всех сразу.
        Это просто ад какой-то. Просто ад.
        Вдруг все вокруг мигнуло, пошло рябью. Краски потускнели, глаза заволокло пеленой. Троян теряет силу. Ему нелегко держать меня под контролем. Значит, можно вырваться. Хотя бы попытаться. Просто представить, что это страшный сон. Если очень захочешь - проснешься. Главное - осознать фальшивость происходящего. Все это - дела давно минувших дней. Болезненные воспоминания, вынутые из ила подсознания враждебной силой. Давай, Макс, сопротивляйся.
        Пелена сгустилась, приглушив звуки. Четкость картинки падала с каждой секундой. Это уже не сон, а лишь отголоски, медленно утекающие из головы после побудки. Но дальше дело не шло. Меня нарочито держали на этом отрезке воспоминаний. Почему? Потому, что я до сих пор чувствую вину за гибель друзей? Ведь это я предложил выбежать прямо под снайперский огонь. Даже если так - я ничего сейчас не изменю. Хватит цепляться за прошлое, Макс.
        Звуки то приближались, то удалялись. Движения стали вялыми, как в замедленной съемке. Краски постепенно возвращали яркость. Троян взялся за меня с удвоенной силой. Если поддамся, уступлю хандре - мне конец. Надо думать о хорошем. Но о чем? О самом громком раскрытом деле? О самом опасном пойманном преступнике? Да, это доставляет чувство глубокого удовлетворения и гордость, но отнюдь не радость. А что за этим? Жизнь в одиночестве, без семьи и друзей?
        Сука, это ведь не мои мысли. Я никогда о подобных вещах не задумываюсь. Ублюдок нашел слабые места и надавил на них со всей дури. Нет, дружочек, хрен тебе. У меня есть друзья. Аня, Артур, Ванька, Соня. И семья появится, я еще довольно молод. У меня вообще все прекрасно. Так что пошел вон отсюда!
        По глазам ударила яркая вспышка. Мы снова стояли посреди комнаты. Но стены заметно потускнели, как и костюм Трояна. Он словно выцвел после стирки с отбеливателем. Программа уже не высилась надо мной с надменной осанкой. Сгорбилась, левая рука мелко дрожала, голова опущена. Зато я чувствовал себя превосходно.
        - Это еще не конец, - простонало существо.
        - Для кого как, - я потянулся к алой маске. - Самое время открыть личико.
        И тут троян взорвался. Разлетелся красной пылью, а вслед за ним раскололась комната. Осколки полетели в непроглядную тьму, обступившую со всех сторон.
        - Макс! Макс! - донесся сверху встревоженный голос.
        Могучий поток подхватил меня, закружил. Все звуки исчезли. Открыв глаза, увидел лицо Артура. За ним стоял Олег Васильевич и с кем-то разговаривал по телефону.
        - Ты как?
        Я рывком сел и тряхнул головой.
        - Как после долгого крепкого сна. Надеюсь, я не провалялся в коме несколько лет?
        Абу усмехнулся.
        - Всего пару часиков.
        - Правда? Мне показалось меньше. Ну да ладно.
        - Эй, ты куда? Сиди, скоро врачи приедут.
        - Зачем? Со мной все в порядке. Троян сдох.
        - Троян? - Артур поднял брови. - Симпатичное имечко. Тем не менее, нужно провести полное обследование. Возможно, он лишь имитировал свою смерть, а сам прятался глубже в подсознании. Так что сперва в больницу, потом в офис «Бастиона». Подключим тебя к выделенному серверу и прогоним по тестам.
        - На это нет времени. Мне шестой к понедельнику брать.
        - Макс! - впервые за все время знакомства компьютерщик повысил голос до приказного тона. - Если хоть кусочек кода вырвется в игру, нам конец. Он же запомнил тебя - лучше перестраховаться. Я уже перенастроил фильтры и файерволл. Увы, они не дадут стопроцентной защиты, иначе бы их давно установили на все сервера...
        - Не трещи, - поморщился от приступа мигрени. - Проверка так проверка. Только быстро.
        В больнице повалялся в томографе, прошел энцефалографию и трехуровневое сканирование мозговых волн. Никаких подозрительных отклонений не нашли, что уже радует. По крайней мере, я не съехал с катушек на фоне всего этого виртуального хаоса.
        Полчаса в холодном подвале игроделов тоже ничего не дали. Троян растворился без следа. Олег Васильевич остался для разговора с директором, а мы с Артуром поехали в участок. Почти всю дорогу молчали, но на подъезде к стоянке я сказал:
        - Спасибо.
        - За что? - удивился напарник.
        - За твое компьютерное колдовство, благодаря которому мне не взорвали мозг.
        - Да брось, - Артур смущенно махнул рукой. - Напрягся бы сильнее, и тебя вообще бы не тронули.
        - Тем не менее, я жив, здоров и полон решимости поймать ублюдка. Кстати, Троян называл его Хозяином.
        Напарник рассмеялся.
        - Не шибко оригинальнее, чем Хакер, но сойдет. Все лучше какого-нибудь Черного Властелина.
        Мы спустились в подсобку. Я лег на раскладушку и взял шлем. Немного повертел перед лицом, осмотрел забрало и провода в затылочной части. Так, все. Троян мертв и это подтверждено. Заходим в игру и следуем плану.
        Я появился в том же месте, где схватился с программой. По ушам ударил хор множества голосов, рев моторов, гул винтов. Вокруг сновали толпы людей, небо почернело от вертолетов, самолетов и каких-то ржавых чудовищ, названия которым я не осмелился бы дать. По дорогам мчались байки и джипы, ползли танки и БМП. Одни серьезные, в камуфляже, другие раскрашенные во все цвета радуги, с намалеванными на бортах смайликами и мультяшными рожицами.
        Вечером Город превращался в сущее столпотворение. Идти сейчас в парк бессмысленно, там игроков больше чем монстров раза в три. Но задания выполнять надо. Сначала проверил сообщения - наверняка интересный квест прислали. Желательно для инстанса.
        Вдруг кто-то напал на меня со спины и обхватил за плечи. От неожиданности я крутанулся на месте, но напавший крепко вцепился в форму и не подумал отступать. Признаться честно - я изрядно запаниковал. Особенно вспомнив способ, которым Троян проникает в мозги - удар в затылок. Уже собрался упасть на асфальт и придавить наглеца, но меня отпустили. Послышался тихий всхлип. Я обернулся и увидел Зебру.
        - Аня?..
        В ответ она ударила в грудь кулаком. Наотмашь, вскользь. В реале я такой удар и не почувствовал бы. Впрочем, били явно не с целью причинить боль. Девушка отошла на шаг и закрыла лицо ладонью. Плечи мелко задрожали.
        - Да что такое?!
        - Это я должна спрашивать «что такое»! - выпалила спутница. - Какой-то красный хрен засунул тебе пальцы в башку, после чего вы оба исчезли! Я ждала тебя тут два часа, не зная, что и думать! А ты появляешься, как ни в чем не бывало и еще орешь!
        Давненько не доводил женщину до слез. И впервые мне неприятно, когда она плачет. Хотя обычно истеричные рыданья жутко раздражают.
        - Что это было, Максим? Или ты опять сошлешься на сверхсекретность?!
        Я покачал головой:
        - Нет. Сейчас мы выберем инст, где никто не будет нам мешать. И я все тебе расскажу. По крайней мере то, что знаю сам.
        - Спасибо, - Аня смахнула полосатую прядь со лба и поправила шапку. - Теперь хоть буду знать, ждать тебя или уже нет смысла...
        Хотелось как-то утешить девушку, но на ум лезла одна пафосная бредятина в духе «верь, жди и я вернусь». Поэтому просто обнял Зебру. Она не отстранилась. Мы замерли посреди шумной толпы, наплевав на очередные колкости. Пора брать новый уровень, но я просто стоял, глядя вдаль, и гладил спутницу по спине.
        - Есть задание в лабораторию, но туда пускает с пятого уровня, - наконец сказал я.
        - А мне дали квест в городскую больницу. Нечто превратило пациентов в агрессивных зомби.
        - Отлично. Давно хочу пострелять по мертвякам.
        - Эй! - возмутилась девушка. - Я медик вообще-то. Надо вылечить их особой сывороткой и выяснить причину заражения. Но помощь все равно пригодится. Ведь сначала больных придется усмирять - уколов они не любят, а вот человечину - очень даже.
        - Тогда пошли.
        Больница находилась совсем рядом от площади. Я не раз проходил мимо четырехэтажного белого здания, но так и не обратил внимания на красный крест на крыше. Аня кинула приглашение в отряд, и мы вошли в инстанс. Да уж, разработчики постарались на славу. Атмосфера действительно пугающая. Несмотря на ранний вечер, в фойе царил полумрак, разгоняемый редкими вспышками закоротившей проводки. Электрические разряды освещали залитый кровью пол, посреди которого лежало изуродованное тело медсестры. Казалось, беднягу медведь поел. Но, зная законы жанра, прекрасно понимал - косолапый ни при делах.
        На Зебру антураж не произвел никакого впечатления. Она привалилась спиной к двери и скрестила руки на груди.
        - Ну, рассказывай.
        Я выдал почти все, умолчав лишь подробности расследования. Ничего не сказал о допросе Аркадия и как мы вытаскивали из его головы Трояна. Да, есть некий злоумышленник, внедряющий программы в мозги пользователей. Цели у него конкретные: шантаж, воровство, вымогательство. Почему-то требует именно миллион баксов. Готов пойти на все ради получения оной суммы. Уже убил одного, а троих держит в заложниках.
        - С ума сойти, - Зебра натянула шапку на глаза и вздохнула. - И весь твой план - попасть в «Призрачный Дозор»?
        - Мой - да. Но поверь, над проблемой работает множество людей. ФСБ вон подключилась.
        - Хорошо. Сыщик из меня никакой, поэтому как скажешь - так и будет.
        - Кстати, ты не посмотрела ник той девчонки?
        Зебра качнула головой:
        - Не-а. Она очень быстро умотала на байке, даже не оглянулась. Да и мне как-то не до того было. А что?
        - Надо бы ее найти. Погоди минутку.
        Я собрался позвонить Фемиде, но меня опередили. На дисплее возникло рассерженное лицо и полился поток отборной ругани. Диана высказала все о моей самодеятельности и осталась очень разочарована тем, что я легко отделался.
        - Макс, это неприемлемо, - остыв, Фемида перешла на печатные выражения. - Прямое нарушение приказа.
        - Не припоминаю, что устраивался на работу в контору.
        - Верно. Однако твой начальник выразился достаточно ясно о том, кто кому подчиняется. Не волнуйся, рапорт будет составлен со всеми подробностями.
        - Хорошо, - я снизил голос до шепота и добавил: - Ябеда-корябеда.
        Аня прыснула, прикрыв рот ладошкой.
        - Я все слышу, - ледяным тоном ответила Фемида. - Твой подход к делу отвратителен. Ты словно ребенок, урвавший дорогую игрушку. Но цена такого отношения - чьи-то жизни.
        - Макс, можно я? - не дождавшись разрешения, Зебра схватила меня за предплечье и повернула смартфон камерой к себе.
        - Знаешь что? - спутница ткнула пальцем прямо в экран. - Отгадай загадку. Есть два человека. Один сыплет пафосными фразами, жалуется по любому поводу и боится даже приблизиться к Трояну. Второй всегда весел, расслаблен, плевал на приказы, но без раздумий схватился с программой, рискуя собственной жизнью. Зная, на что способна попавшая в мозг программа, он вызвал огонь на себя, лишь бы никто другой больше не пострадал.
        - Аня... - я попытался высвободиться, но девушка буквально повисла на руке.
        - Так вот: между двумя этими людьми я выбираю второго. А ты пошла к черту, стерва.
        Зебра показала Фемиде средний палец и отошла к стене.
        - Аня!
        Скачкова побагровела. Казалось, от смартфона исходят волны дикой ненависти. Невесть как женщина сохраняла невозмутимое выражение, отчего выглядела в разы зловеще.
        - Вам есть что добавить, капитан?
        - Прошу прощения за несдержанность напарницы.
        Диана выдохнула и покачала головой.
        - Думала, уже привыкла к подобным выходкам местной школоты. И вот на тебе.
        Накопленный гнев превратился в горькое сожаление и усталость. Можно сказать, нам крупно повезло. Особенно Зебре. Пожалуй, в некоторых ситуациях извиняться не грех. Пусть даже не за себя.
        - Та девочка, - осторожно начал я, - на которую хотел напасть Троян. Есть возможность отыскать ее?
        - Допустим.
        - Надо ее предупредить. Пусть вообще не выходит в сеть. Уверен, программа вернется за ней.
        - Это бесполезно.
        Я поднял брови:
        - Поясните.
        - Макс, знаю, ты плохо разбираешься в компьютерах. Но представь, что у тебя есть какой-нибудь текстовый документ. Предположим, отчет. И он нужен нескольким твоим коллегам. Что ты сделаешь?
        - Ну... отравлю им на почту. Или скопирую на флешки.
        - Правильно. Так вот, наш Хакер может сделать столько копий Трояна, сколько захочет. Да, мы убережем одну жертву, а что с другими? Макс, единственный способ остановить это безумие - поймать ублюдка. Ищите Хакера, об остальном не думайте. Надеюсь, хоть с этим ты согласишься?
        - Так точно, - произнес без намека на панибратство и несерьезность.
        - Тогда жду шестые уровни к понедельнику. И... следи за своей подружкой, - с толстым намеком добавила Диана. - Конец связи.
        Я опустил руку и строго взглянул на Зебру. Та пожала плечами - мол, хата с краю и вообще, что происходит?
        - Аня, ты только что послала на три буквы агента ФСБ. На будущее - сдерживай эмоции.
        - Но ведь она...
        - Отставить! Никого твои оправдания не интересуют. Да, возможно, Диана та еще сука. Но она здесь, - я кивнул на потолок, - а ты - здесь.
        Палец указал на пол.
        - И если Скачкова захочет тебя проучить, я ничем не смогу помочь. Да что там я - даже мой начальник. Даже министр внутренних дел. Потому что полиция здесь, а ФСБ...
        - Поняла. Больше не буду, - пробурчала Аня и повернулась лицом в угол. - Я очень плохая девочка. Ай-ай-ай.
        - Не паясничай! И делай то, что говорят! Тебя тут силком никто не держит.
        - Ладно-ладно! - девушка всплеснула руками. - Опять завел любимую песню, шантажист.
        - Шантаж тут ни при чем. Мы уже не просто играем в игрушки. Мы на поле боя, где могут убить по-настоящему. И раз уж подписалась - будь добра слушаться.
        - Так точно, - Зебра скрестила руки на груди и надула губки.
        - И пообещай не лезть на рожон. Особенно, если речь идет о типе в красном.
        - Обещаю. Мне жизнь еще дорога.
        - И если что...
        - Сразу выйду из игры.
        - Договорились. А теперь пора мочить мертвечину.
        Аня легонько хлопнула меня по плечу.
        - Лечить, Макс, лечить!

        Глава 13. Квест на профпригодность

        Мы перевыполнили план почти вдвое, и к назначенному сроку взяли не шестые уровни, как требовали, а десятые. Десятые! Это обошлось нам в семьдесят два часа непрерывного кача, несколько литров кофе, миллионы сожженных нервных клеток и половину месячного жалования. Деньги, как вы могли догадаться, ушли на ускорители опыта из внутриигрового магазина и наем хаев, готовых пофармить опыт для прицепов - так называемых «бустеров».
        Как бы странно это не прозвучало, но игры кончились - убийца вышел на тропу войны, и мы были обязаны дать равноценный ответ, пока Троян не забрал новую жертву. И если для этого придется стать задротом - что же... я становился наркоторговцем, сутенером, рэкетиром, вымогателем, сетевым мошенником, самогонщиком, видеопиратом и бог весть кем еще. Стану и задротом, если это поможет поймать смертельно опасного преступника.
        Из очередного данжа вылезли, что называется, на рогах - смертельно уставшие и ничего не соображающие. Несмотря на запредельную нагрузку, никто не ныл и не просил отпуска или хотя бы выходных - все понимали, кому (или чему) противостоим и ради чего терпим и превозмогаем. И все же без недолгого сна мы либо попадали бы в обмороки, либо не смогли бы здраво мыслить, а обсуждение предстояло важное - грядущие профессии, от которых напрямую зависела дальнейшая тактика и успех операции. Поэтому отпустил ребят на четыре часа с намерением продолжить сразу после будильника.
        И этот самый будильник нас и подвел - Артур спал прямо за столом, я - на раскладушке, и, несмотря на неудобства и максимально громкие настройки, звонка так и не услышали. И благополучно продрыхли до конца смены вместо назначенного полудня, а разбудил нас не смартфон, а влетевшая в кабинет Скачкова.
        - И это лучшие из лучших?! - заорала майор, встав перед нами и всплеснув руками.
        Абу от неожиданности чуть не перевернул стол, я вскочил, как ужаленный, и потянулся к наплечной кобуре, и хвала всем богам, что за ненадобностью сдал оружие в сейф.
        - Диана?.. - потер опухшие веки и заросший подбородок. - Который час?
        - Половина восьмого! Какого лешего вас весь день нет в «Тэнуме»? Почему до вас не дописаться, не дозвониться?! Почему я должна бросать все и лететь в участок, а потом еще и шнырять по подвалам в поисках вашего лежбища?! А вы в это время преспокойно дрыхните, наплевав на...
        - Диана! - оборвал ненужную истерику, шагнул к женщине и взял за плечи. - Десятые. Мы взяли десятые.
        - Ч-что? - бывалый агент, наверняка повидавшая столько, сколько мне и не приснится, отшатнулась и выпучила глаза. - Издеваешься?
        - Никак нет, - устало улыбнулся. - Зайди в игру - и проверь.
        - И проверю, - она нахмурилась и вздернула подбородок, вернув привычную строгость. - Через час вернусь домой - и сразу в онлайн. Если наврали...
        Выдержав многозначительную паузу и окинув нас сердитым взором, бестия вышла из каморки.
        - Ну, - потер ладони, - кофе, энергетик - и погнали?
        - Как в старые добрые, - Артур взял шлем. - Задротим от зари до зари.
        Не знаю, сколько ушло на быстрый перекус, но когда вошли, Фемида уже была в игре. И вызвала видеосвязь чуть ли не в ту же секунду, как я загрузился у городской площади.
        - Все на месте? - проворчала майор.
        Проверил список друзей (френд-лист) и кивнул.
        - Да. Где соберемся? В парке или в «Драконе»?
        - Там слишком много ушей. Вот адрес, жду через полчаса.
        Подхватили по дороге Зебру и отправились по указанным координатам. Клубок привел в дебри многоэтажек, где без навигатора черт ногу сломит, и докатился до неприметного двора-колодца с обшарпанными стенами и вечными лужами в дырах на асфальте. Исписанный подъезд, грязь в лифте, мусор по углам - эта помойка выглядела еще хуже моей конуры. Странно, что служба не раскошелилась на приличные апартаменты для важной сотрудницы, зато прослушки можно не опасаться - в такую дыру даже монстр зайти погнушается, что уж говорить о людях.
        Квартира находилась на последнем - девятом - этаже. Вопреки ожиданиям, Фемида встретила нас не в крепкой коже, а в домашней одежде - просторных спортивных штанах, белой футболке и шерстяных тапочках, разом «съевших» у хозяйки лет пять возраста. И, к тому же, заметно понизив градус угрозы - никогда бы не подумал, что эта невысокая стройная девушка работает в ФСБ и рассекает по Бастиону на гремящем мотоцикле с автоматом за спиной. А почему бы, собственно, и не выбрать что-нибудь легкое и удобное, когда броня надевается в два клика?
        - И ты здесь, - вздохнула Диана, заметив мнущуюся за моей спиной Зебру. - Так и не отклеилась...
        - Мы, вроде бы, закрыли этот вопрос, - хмуро произнес я и взял попятившуюся подругу за руку.
        - Я все равно не в восторге от твоей идеи. Ладно, проходите. Сегодня обсудим профы и квест на их получение.
        - Квест? - шагнул в типичную советскую прихожую с древним трюмо из отделанной под мореный дуб деревоплиты.
        - Угу, - девушка села на продавленный диван в зале и поджала босые ноги. - Испытание на профпригодность.
        - Разве десятый уровень - недостаточный геморрой?
        Диана кисло усмехнулась.
        - Ты что, до сих пор не понял суть игры? Чем больше геморрой - тем больше удовольствия.
        Абу с опаской опустился в накрытое пледом кресло на фоне пестрого ковра, Аня заняла соседнее, отделенное продолговатым журнальным столиком, я сел за стол-книжку напротив дивана. Антураж, включая свисающую с потолка аляповатую люстру из фальшивого хрусталя и протертый по краям палас, до боли напоминал мое нищее детство в середине девяностых. Видимо, Скачкова застала нечто подобное, а может, это просто стандартный облик жилища новичка. Так или иначе, никаких милых сердцу вещичек не заметил - либо майор все убрала перед приходом едва знакомых гостей, либо не собиралась обживаться, потому что покинет «Тэнум» сразу после закрытия дела. Да и гостеприимностью и радушием от нее и не пахло - даже не предложила соратникам чаю, и сразу приступила к насущной проблеме.
        - Итак, с Максимом проще всего - будешь штурмовиком, потому что оперативник уже есть. Ты крепкий, выносливый, сильный - танк получится, что надо.
        - Это перечисление характеристик или комплимент? - сострил я.
        Фемида шумно выдохнула.
        - Тебе вроде тридцать два, а не тринадцать. С техником и медиком - самая беда. Оба класса довольно редки и полезны, но нам нужно определиться, как будем качаться. Медик ветвится на реаниматора и терапевта. Первый - чистый лекарь с бонусами на исцеление и подъем раненых. Второй - баффер, накладывающий всевозможные усиления, но с сильно порезанным лечением. Из техника получается хакер или механик. Первый взламывает и перенастраивает замки и роботов, второй - апгрейдит снарягу и строит автоматические туррели, включая самоходные. Плюс для полноценного отряда нужен снайпер, так что вот уже который день думаю, как лучше составить билд. Облазила все форумы, опросила знающих людей - кто что говорит, но в конечном итоге все сводится к двум специализациям - либо на пвп, либо на пве.
        - Так, секунду, - поднял палец. - ПВП - это игрок против игрока, верно?
        Собравшиеся синхронно качнули головами.
        - Отлично. А второе?
        - Игрок против окружающей среды, - пояснил Абу. - В общем, против монстров.
        - И в чем подвох?
        - «Призрачный дозор» заточен под рп-пве, - сказала Диана.
        - Погодите! - поднял второй палец. - С ПВЕ вроде бы разобрались. Но что такое РП?
        - Ролеплей, - робко отозвалась Аня. - Когда игрок вживается в своего персонажа. Как... актер в образ.
        - Час от часу не легче, - откинулся на спинку и шумно выдохнул. - Если «Дозор» охотится на чудищ - значит, выбираем профы для охоты на чудищ, вот и все.
        - Но если ваши предположения верны, и мы найдем Трояна в ордене - возможно, придется с ним сразиться. И с билдом под ПВЕ мы сольем ему в два счета.
        - Что ж, Троян для нас важнее - качаемся в ПВП.
        - Но тогда нас не возьмут в орден.
        - А-а-а... - облокотился на стол и потер вспотевшее лицо ладонями.
        - А давайте сделаем нечто среднее? Я возьму реаниматора, чтобы лучше лечить, Артур - хакера, на случай, если придется пробраться в логово злодея.
        - А давай ты не будешь умничать, девочка? - фыркнула Диана с таким видом, будто карапуз влез в разговор взрослых.
        - А давай ты не будешь рычать на всех подряд? - вступился за стушевавшуюся Зебру.
        - А давай ты не будешь таскать своих подружек на задания государственной важности? - окрысилась Фемида.
        - Мексиканская дуэль, - «кашник» расплылся в самодовольной ухмылке и сцепил пальцы за головой.
        - Она не подружка, а соратница. Без которой мы потеряем еще несколько дней. Так что прояви хоть капельку уважения.
        - В реале ты не такой борзый.
        - Ты меня мало знаешь. Впрочем, я не прочь это исправить.
        - Да я могу вообще уйти, - медик надула губки и скрестила руки на груди.
        - Успокойтесь обе! Вместе начали - вместе и закончим. У нас тут люди гибнут, а мы собачимся, как бабки базарные! Короче, со мной все понятно - танк. Зебре предлагаю взять реаниматора - по моему скромному, но все же опыту лечить и поднимать куда полезнее этих ваших баффов. Насчет Артура - хрен знает, пусть решает сам.
        - Возьму хакера. Если повезет, смогу взломать робота на несколько уровней старше себя, а это куда большее преимущество, чем собственная консервная банка.
        - Это все лотерея, - Фемида подошла к окну и выглянула во двор. - Может так, а может, нет. Может, повезет, а может, облом.
        - Наша основная задача - внедриться в орден, - напомнил я. - И вычислить ник похитителя, а не драться с ним в игре. Поэтому считаю такой отряд оптимальным. Где там брать эти квесты на профпригодность?
        - У своих начальников, - отозвалась Диана. - Но тут есть нюанс - все задания ведут в Тэнум. Погибнешь в нижнем мире - сутки проваляешься в больнице: таков штраф, таковы правила. И помимо монстров против нас будут два десятка отрядов - сотня игроков в зоне свободного пвп. А в нашей группе некомплект - нет снайпера, а без него придется тяжело. И либо тратить время на поиск и обучение кого-то из наших, либо рисковать потерять минимум сутки.
        - За сутки даже миллионер не вкачает десятый, - я хлопнул по коленям и встал. - Идем вчетвером.
        - Согласен, - поднялся Абу. - Это - меньшее зло.
        - Есть еще один момент, - тихо произнесла Аня. - Но раз я тут третья лишняя, то...
        - Ну, хватит, - я запрокинул голову. - Ты среди нас самая полезная, не слушай всяких злых мотоциклисток.
        - Капитан Соколов, вы совсем о субординации забыли? - Фемида побледнела от злости и сжала кулаки. - Вам напомнить?
        - А ты, кажется, забыла, с кем связалась, - подмигнул и криво ухмыльнулся. - Но я никогда не против обсудить все при личной встрече.
        - Ордена следят за испытаниями! - неожиданно громко произнесла Зебра. - Кто покажет самый лучший скилл - того в академию пригласят без очереди. Так что нам нужно не просто выжить, а доказать, что мы не нубы криворукие. Иначе в «Дозор» точно не возьмут.
        - Кто бы сомневался...
        - Если чувствуете, что не готовы - возьмите отгул на день и как следует отдохните.
        - Приятно, что ты так обо мне заботишься...
        После этих слов обе девушки зыркнули исподлобья и скрипнули зубами.
        - ...но пока мы спим - враг качается. А в нашем случае готовит очередное преступление. И ладно бы просто брал игроков в заложники - так мразь их еще и пытает. И лично я не смогу отдыхать, зная, что кто-то мучается и страдает. Поэтому выступаем немедленно.
        Взгляд Фемиды потеплел и в нем, казалось, скользнула искорка уважения. По крайней мере, майор не стала педалировать тему моего панибратства, а сразу перешла к предстоящей операции.
        - Хорошо. Вся ответственность на вас, капитан. Для начала сформируем отряд. Я - лидер, принимайте приглашения.
        Спорить никто не стал - Диана и по званию старше, и по уровню почти одиннадцатая, да и в игре разбирается не хуже Артура.
        - Проверьте гаджеты - у каждого должно быть письмо от шефа на получение профессии.
        И в самом деле - такое нашлось, затерявшись среди всякого мусора и спама. В пылу прокачки я его и вовсе не заметил, хоть заголовок и выделили жирным шрифтом, а рядом нарисовали значок конверта с гербовой печатью - щитом и скрещенными мечами.
        
        СРОЧНОЕ СООБЩЕНИЕ ОТ КОМАНДИРА СТРАЖИ БАСТИОНА
        
        КАДЕТ КАПИТАН-ИКС!
        Мы внимательно наблюдаем за вашими успехами и видим, что вы готовы к большему, чем дозорная служба в черте города. Ваши таланты не должны пропадать зря, и я, посовещавшись с офицерами, решил отправить вас на стажировку в Тэнум. Отправляйтесь на первый ярус и докажите, что способны не только вылавливать мелочь по подворотням, но и послужить на благо всего человечества. Кто знает, возможно, именно вы поведете войско на штурм самого Пекла! Удачи, Капитан-Икс. Желаю вам скорейшего повышения и дальнейшей успешной работы. Если вы уже определились с выбором, нажмите на профессию, которую желаете получить после прохождения испытания:
        
        ШТУРМОВИКОПЕРАТИВНИК
        
        Выбрал танка, как и договаривались. Смартфон тут же дрогнул, прислав подробное описание поставленной задачи. Для того чтобы получить заветное повышение, требовалось
        Лично:
        - заблокировать 5000 единиц урона
        - спровоцировать редкое чудовище и не дать ему сорваться
        Отрядом:
        - разведать и удержать реликтовую точку
        - уничтожить вражескую группу
        
        После сверки заданий выяснилось, что второй блок общий для всех, а вот персональные квесты различались в зависимости от специализации.
        
        Зебралис, реаниматор:
        - восстановить 5000 единиц здоровья
        - реанимировать критически раненого союзника
        
        Абу, хакер:
        - починить 1000 единиц износа
        - взломать 3 обычных сундука или 1 редкий
        
        - С первой половиной вроде все ясно, - потер заросший подбородок, хмуро глядя на дисплей. - А что за реликтовая точка такая?
        - Руины древней цивилизации, - Диана встала, дважды стукнула пальцем по смартфону и облачилась в «байкерскую» кожу. - Заброшенная постройка исследователей Тэнума. Упавший дирижабль. Аномалия... И вся такая муть.
        - Около которой всегда ошиваются игроки, - Артур тоже поднялся и размял спину. - Лучше заняться ею в последнюю очередь, когда большинство либо вернется, либо помрет.
        - Но помните, - строго произнесла майор. - Время пребывания в Тэнуме ограничено. Чем дольше там находишься - тем сильнее негативные эффекты. Портится снаряга, ухудшаются характеристики, снижается здоровье. Относительно безопасное окно - час. Нам надо управиться за три, иначе потом нас просто убьет среда.
        - В обычной вылазке можно купить всяких защитных зелий, - Аня тоже решила блеснуть знаниями, чтобы не отставать от других. - Но при получении профы они недоступны. Надо показать топ скилл. От этого зависит вся ваша задумка.
        - И без тебя знаем, - проворчала Фемида и направилась к двери, поправив переброшенный через спину ремень АКМ. - Встречаемся на площади через полчаса. Я поеду первой и разведаю обстановку.
        - Погоди, - я нахмурился. - Но ведь у тебя уже есть профа.
        - Верно, - не оборачиваясь, ответила девушка. - Но по правилам в отряде разрешен один проводник десятого уровня. Не опаздывайте. На первом ярусе царит зима, но сегодня там будет жарко.
        Пока фармили десятые, успели выбить или получить по квестам соответствующее уровню снаряжение. Я обзавелся «зелеными» джинсами с наколенниками, средним бронежилетом поверх обычной белой рубашки и пурпурной «Коброй» третьей модели - тяжелым восьмизарядным револьвером. Аня добыла медицинский халат с усилением лекарских умений, многоразовый реанимационный набор и автоматический пистолет. Абу - комбинезон автомеханика, пяток электронных отмычек и многоствольный гвоздомет. Подробно перечислять характеристики и бонусы нет смысла - после прохождения испытания нам выдадут новую, подходящую профессии экипировку, и вот ее-то как раз распишу во всех деталях. Возможно, именно в ней придется вычислить или даже сразиться с таинственным Трояном, а то и с целой бандой похитителей сознаний.
        На площади собралось так много народа, что все походило на какой-то безумный митинг. Пешеходы толкались и беспрерывно гомнили, водители сигналили, прося дорогу, и только гордые владельцы летательных аппаратов смотрели на толпящихся внизу нубов, как на плебеев. Вечер понедельника - что поделать: школьники, студенты, да и обычные работяги вернулись домой и погрузились в любимое хобби, вынуждая нас буквально протискиваться через заторы пестрых разношерстных персонажей и транспорта.
        Хорошо хоть портал работал без перебоев и сбрасывал на край площади всех по истечению определенного времени, не давая праздным гулякам и троллям мешать нормальным игрокам. Стоило нам встать на плиту, как пришло сообщение о старте испытания - его следовало подтвердить, в противном случае мы бы отправились в «отстойник» к прочим нарушителям порядка. Через десять секунд после того, как все четверо нажали зеленые кнопки, нас забросило в тесное помещение с крохотными круглыми окошками вдоль стен, через которые пробивались призрачные лучи.
        Стало заметно холоднее, смартфон задрожал, предупреждая о наличии агрессивного окружения. Не обратив на него внимания, Фемида процокала каблуками вдоль комнаты и распахнула дверь, и тут я понял, что никакая это не комната, а салон небольшого ржавого дирижабля. Вся передняя часть кабины состояла из прямоугольных выпуклых иллюминаторов, под которыми простиралась заснеженная долина, обнесенная поясом острых, как шипы, ледяных скал. На гигантских сосульках висело немало цеппелинов, вертолетов и футуристического вида воздушных кораблей, недвусмысленно намекая, что выход за границы зоны добром не кончится.
        В центре локации стояла невысокая, напоминающая вулкан гора со срезанной будто мечом верхушкой. На ней виднелись продуваемые всеми ветрами остатки искалеченного взрывами и усеянного воронками города. Подножье горы поросло мертвыми высохшими деревьями, ровные участки тут и там чернели от упавших обломков, неведомых руин, кратеров и зевов подледных пещер. И над всем этим пугающим великолепием зависли другие дирижабли с похожими на мячи для регби корпусами, каплевидными гондолами и чадящими реактивными двигателями.
        Не успел как следует рассмотреть первый ярус, как лампочка на потолке замерцала алым, а студеный воздух прорезало кряканье сирены.
        - Топлива на полминуты, - Фемида, как самая опытная, прыгнула в кресло пилота и схватила трясущийся штурвал. - Надо решать, где приземляться, иначе враги займут самые сочные места.
        - До горы дотянем? - встал рядом, положив ладонь на спинку кресла, и указал на окутанную снежной дымкой возвышенность.
        - Исключено. Это топ-зона, туда только пешком.
        - Может, в лес? - Артур втиснулся между нами и ткнул в сторону уродливых скрюченных стволов. - Хорошее укрытие.
        - Там полно тварей! - крикнула из-за меня Зебра, решив тоже доказать свою полезность.
        - Не нависайте! Тут и так все на соплях! - огрызнулась Диана, но, увы, слишком поздно - штурвал качнуло вперед, дирижаблик клюнул носом и камнем рухнул к земле, вращаясь вдоль оси.
        Наверное, так чувствуют себя вещи в стиральной машине - нас трепало по всей кабине, то прижимая к стенкам, то швыряя друг на друга. В реальности такой кавардак закончился бы множественными переломами и мучительной смертью, но в игре не только не ранило, но и не разорвало на куски при посадке. За считанные метры до поверхности аппарат умудрился выпрямиться, затормозить и упасть в снег по касательной. Несмотря на относительно благополучный исход, у подножья склона кораблик развалился, а пассажиров как из катапульты зашвырнуло в сугроб. И ко всем прочим прелестям пребывания в Тэнуме у всех срезало по трети здоровья.
        - Вот идиоты! - Скачкова встала первой и вытряхнула снег из-под куртки. - Сказала - не лезть! Нет, устроили балаган!
        - Не ори, - я вынырнул из-под наста и выплюнул забившийся в рот снежок. - А то лавина сойдет.
        - Это - миф, - Абу сперва выпростал руку с важно поднятым пальцем, а уже потом привстал на локтях, белый с ног до головы.
        - Ладно вам спорить, - из сугроба показалась рыжая лисья голова. - Всех вылечу.
        - Некогда, - Диана присела на корточки, сняла автомат и сощурилась, осматривая округу. - Нашу посадку видели, наверное, с половины карты. И несколько отрядов уже мчат сюда, чтобы добить подранков. Впрочем, твари доберутся до нас раньше.
        - Надо уходить, - вытащил тяжелый револьвер, жалея, что не купил по дороге солнцезащитные очки - все вокруг блестело до полной слепоты. - Тут и так за километр все видно.
        - Для начала надо устранить двоевластие, - Фемида подошла вплотную и злобно зыркнула в глаза. - В иной ситуации можешь строить из себя кого угодно, хоть Наполеона, мать его, Бонапарта, но здесь и сейчас командовать буду я! Потому что старше по званию, опыту и уже сдала гребаную профу. Вопросы?
        - У тебя щечки от холода покраснели, или от того, что стоишь впритык?
        Кулак без предупреждения врезался прямо в мою ухмыляющуюся физиономию. Да с такой силой, что я развернулся на сто восемьдесят и окропил белое покрывало багряными бусинами. Не знаю, как у Дианы получилось расквасить нос и вывихнуть челюсть с одного удара, но желания ерничать и дерзить резко поубавилось.
        - Это пвп-лока, - прошипела майор на ухо. - Не забывай. И не забывайся.
        - Обсудим это, - с хрустом и треском вправил челюсть, чувствуя во рту такой холод, словно откусил половину мороженого, - в более интимной обстановке.
        Диана нахмурилась и, похоже, собралась вмазать еще раз, но тут вдали сухо щелкнуло, и в метре от ноги брызнул небольшой искрящийся фонтанчик.
        - Контакт! - крикнул Абу и сиганул за обломок дирижабля.
        Пару секунд спустя там скучковался весь наш квартет, но у машины не было ни намека на броню, а обшивку при желании получилось бы проковырять гвоздем. Так что убежище годилось лишь до тех пор, пока враг не подойдет на дистанцию автоматного огня - что, по моим прикидкам, произошло бы очень скоро. Выглянув из-за турбины, увидел бегущие по склону фигуры, прикрываемые залегшим поодаль охотником. Стрелок зарылся в снег по самую макушку, и рассмотреть его - уже подвиг из-за слепящего блеска, а уж завалить - задача и вовсе невыполнимая. Зато мы сидели как на ладони, и бегство закончилось бы неминуемыми потерями если не всего отряда, то значительной его части. Ведь ближайшее укрытие - вспученный лед на озерце в паре километров ниже, и пока добежим по колена в снегу, нас перестреляют, как куропаток.
        - Досвистелись? - прошипела Фемида, прильнув плечом к ржавому листу. - Все, можем сдаваться - этот заход слит на самом старте. Не бывает кораблей с двумя капитанами, не бывает слаженных отрядов с двумя командирами. Вот чему надо учиться в первую очередь, а не...
        - Сдаваться? - хмыкнул ей прямо в лицо. - Может, из кабинета такая стычка покажется ужасным побоищем, но я бывал в передрягах и похуже. Гораздо хуже. И знаешь, почему до сих пор жив? Потому, - навис еще ближе, но девушка не шелохнулась, лишь скрипнула зубами и нахмурилась, - что никогда не сдавался.
        - И что ты предлагаешь? - прорычала Диана. - Победить врагов напыщенными фразочками?
        - Нет, - подмигнул. - Как только начнем стрелять - Артур и Зебра побегут к оболочке и спрячутся за ней. Мы - следом. Все понятно?
        Несмотря на обилие мусора и хлама, устлавшего почти весь склон, аппарат, по сути, развалился на три основные части - жесткий корпус, кабину и двигатели. Оболочка, будучи самой большой и ломкой, почти сразу застряла в снегу, гондола зарылась носом у самого подножья, а моторы затормозили посередине. В итоге от россыпи крупных фрагментов, где не только удобно прятаться, но и устроить засаду, нас отделяло около сотни шагов. И между ними имелось промежуточное укрытие, до которого ребята имели все шансы добежать целыми и невредимыми, пока мы атаковали бы основной отряд и вынудили снайпера (пока еще охотника, хотя - кто знает? - может, он занял место сопровождающего) отвлечься на нас.
        Главное, не подставляться раньше срока, и в то же время не нарваться на шальную пулю - дальнобой то и дело постреливал по нашему текущему убежищу, но пока что пули уходили в молоко. И даже когда одна задела плечо, и под одежду будто засунули горсть снега, я не запаниковал, не огрызнулся, не попытался сменить место, а, наоборот, остался там же, где сидел, чтобы стрелок прощупывал баррикаду дальше, а не сосредоточился на мне.
        Основной отряд, между тем, спешил к нам изо всех сил - пыхтя, сопя, и зарываясь по пояс в снег. Типичное поведение новичков, почуявших кровь и решивших избавиться от конкурентов как можно быстрее. Тактика более чем глупая - в первую очередь надо выбирать лучшие места для обороны, ведь пока ты занимаешь стратегически важную позицию, враги могут перебить друг друга или нарваться на опасную тварь. Основной и самый важный бой произойдет в конце, но никак не в начале, когда по локации носится добрая сотня игроков. Конечно, далекое эхо выстрелов намекало на стремительную убыль населения, но все же через час или два противников останется в разы меньше. И выжившие получат куда больше пространства для маневра и выполнения заданий.
        - Они совсем близко! - пискнула Зебра и натянула шапку на глаза.
        Я и не думал, что медик боится - аж коленки дрожат - совсем позабыв, что бояться можно не только боли или смерти. Боятся лудоманы в казино, боятся зрители ужастиков, боятся спортсмены, когда их обгоняют за несколько шагов до финиша... Я воспринимал «Тэнум» просто как безобидное (ну, за исключением всяких Троянов) состязание, но после ужасов войны и службы любая, даже самая реалистичная игрушка, покажется не страшнее пейнтбола. Однако далеко не все из соратников имели тот же боевой опыт: Скачкова, похоже, больше промышляла в кабинете, нежели в поле, Зебра - обычная студентка, Абу - вообще «кашник». И для всех, кроме Фемиды, это первое погружение на ярус и первый опыт пвп-сражений, когда против выступают не тупые мобы, а живые игроки. И пусть они трижды нубы и раки, но всяко умнее запрограммированных болванчиков, и... не в пример злобнее. Монстр просто раздерет, а у людей фантазия побогаче, особенно, когда руки не связаны правилами Бастиона. Да и там всякие ушлепки умудрялись обходить их, что уж говорить о локации, где никто не сможет защитить и прийти на помощь в критический момент, как я тогда, в
парке. И Аня все равно пошла - не соскочила, не отказалась, не сдала назад. Но одного желания в нашем деле мало - нужны выдержка, стойкость и смелость, иначе слабое звено погубит всех, кто повис на одной цепи.
        Я переполз через заворчавшую, как собака, Диану и сел рядом с медиком. Даже сквозь плотную кожу и мех курток чувствовал, как она дрожит, таращась в никуда и прикрывая лицо ладонями.
        - Послушай, - склонился к самому уху, чтобы подбирающиеся враги не нашли нас по звуку. - Отступать некуда. Каждый потраченный впустую день - это чья-то жизнь, понимаешь?
        - Они из «Рейда», - Зебра взглянула меня распахнутыми слезящимися глазами. - Я узнала голоса. Эти уроды донимали меня все время, а теперь...
        - А теперь, - процедил сквозь стиснутые зубы, - у тебя есть шанс поквитаться. Не пролюби.
        Ладони отцепились от шапки и медленно легли на кобуру. Девушка кивнула, не сводя с меня взгляда, и слезливый блеск заметно потускнел, уступив место росткам ненависти.
        - Ждем, - тихо повторил, прильнув ухом к металлическому листу, чтобы лучше слышать врагов.
        А те не особо и стеснялись, будто их прикрывал не один стрелок, а целая рота высокоуровневных персонажей. Я отполз к краю, и как только шум шагов и сопение притихло, выглянул из-за угла и пальнул наугад, без мысли кого-либо поразить. Во-первых, слишком далеко, во-вторых, солнце нещадно било в лицо - но главное, отвлечь на себя (как и положено танку) первичный огонь противника и дать Фемиде возможность беспрепятственно бить на среднюю дистанцию.
        Что она и сделала, пока враги с перепуга принялись поливать свинцом мое укрытие - причем весьма успешно. Такое впечатление, что меня хлестали по голой спине пучком сосулек, и предплечье дрожало без остановок. И если бы не внезапная помощь Зебры, меня бы, скорее всего, расстреляли на месте. Но медик, преодолев страх, метнулась вдоль баррикады, рискуя попасть под пулю, и в прыжке вонзила шприц в бедро на всю длину иглы. Инерция вогнала кубики в кровь, и тело наполнилось живительным теплом. Артур тоже не отставал - отрыл под снегом лист обшивки высотой в свой рост и под перекрестным огнем прикрутил к краю листа, неплохо укрепив баррикаду. Но самое главное, пока мы развлекали соперников, Диана короткими очередями срубила двоих, а оставшиеся, не ожидая столь яростного отпора, в ужасе бросились вверх по склону, надеясь на помощь снайпера.
        - Медик! - заорал, выпустив вслед врагам остаток барабана - чисто для острастки, с такого расстояния из моего револьвера можно попасть только с максимальной удачей. - Что с медиком?
        - Пес знает, - проворчала Фемида, юркнув за укрытие с опустевшим рожком. - Свет бьет прямо в лицо, хрен что разглядишь.
        - Без лекаря им конец, - сквозь жужжание отвертки крикнул Абу. - Отгоняем гадов от раненых - и через две минуты минус отряд!
        - Через две минуты нас могут прижать с другой стороны! - рявкнул в ответ. - И тогда точно конец - из клещей нам не выбраться.
        - И что предлагаешь? - надменно спросила Скачкова.
        - Есть вариант, - облокотился на укрытие и сложил ладони рупором. - Эй, там - на склоне! Дайте нам уйти - и мы дадим вам поднять раненых! Но если в нас выстрелят хоть раз - пеняйте на себя! Или играем дальше, или погибаем вместе здесь и сейчас!
        Беглецы остановились и, тяжело дыша, переглянулись. Посмотрели на засевшего за сугробом стрелка - тот кивнул.
        - Договорились! - ломающимся голосом отозвался вожак. - Уходите!
        - Держи их на мушке, - хлопнул Диану по плечу и зашагал к ледяным торосам на озере.
        - А если меня потом убьют?
        - Значит, никто не будет качать права и нудеть над ухом.
        - Ч-что?! Да как ты сме...
        - Не отвлекайся, а то пристрелят нас всех.
        Я шел впереди, отыгрывая роль не танка, а ледокола, и протаптывал бредущим позади соратникам широкую дорогу. Абу и Зебра то и дело оглядывались, но соперники держали слово и занимались ранеными. Правда, все могло измениться в любой момент, ведь на исцеление уйдет всяко меньше времени, чем на переход к ближайшему подходящему укрытию. Так, собственно, и случилось. До застывшего лабиринта оставалось еще шагов сто (а по глубокому снегу столь малый отрезок покажется раза в три больше), когда враги «воскресили» соратников и тут же, не прячась, открыли огонь. От рядовых стрелков мы удалились на безопасное расстояние, а вот охотник представлял серьезную угрозу. Мне разворотили плечо, Артуру - голень, Зебре чиркнули по бедру, но винтовка со скользящим затвором не чета автоматической, и мы успели юркнуть под прикрытие застывших волн с относительно небольшим уроном. Однако Фемида все еще оставалась на склоне, и малейшая попытка покинуть укрытие закончилась бы для нее если не мгновенной, то очень быстрой смертью.
        - Ну все, мегере кранты, - выдохнул Артур, привалившись спиной ко льду.
        - Так ей и надо, - с охотой согласилась Аня, достав из сумки заполнившийся алой жидкостью шприц.
        - Она не мегера, а боевой товарищ, - с укоризной произнес я. - И без нее мы бы не справились.
        - Что поделать, - Зебра, казалась, радовалась грядущей гибели больше всех, - помочь не сможем, она слишком далеко.
        Пулями и пальбой - однозначно нет. А вот смекалкой и умом, возможно, получится. Снег, обилие легкого мусора, достаточный уклон... Ну, конечно! Вызвал девушку на связь и произнес единственное слово - санки, однако Диана провернула все не в пример круче, под стать приключенческому фильму или боевику о шпионах. Выбрав обломок подходящего размера и формы, наступила на концы, чуть выгнув их кверху, и с разбега прыгнула на импровизированный сноуборд. И сразу, не прокатившись и метра, резко вильнула вправо, отсекши себя от врагов снежным занавесом высотою в свой рост. Враги открыли беспорядочную стрельбу, но девушка катила так быстро и маневрировала столь лихо, что пытаться попасть в нее - задача совершенно бесполезная, если под рукой нет пулемета.
        Это явно не скилл, приобретенный в игре - в Бастионе кататься негде, а рассекать по горам в Тэнуме - слишком опасное и дорогое удовольствие. Скорее всего, Диана увлекалась зимним спортом в реальности и, судя по сочной фигурке и тяжелому кулаку, не только им. Глядя, как бестия с невозмутимостью скалы летит под градом пуль, невольно проникся к ней уважением и... еще одним чувством, какое здоровый мужик обычно испытывает к соблазнительной, взрослой умом и телом женщине. Впрочем, уже не в первый раз.
        И то ли дальнейшее произошло чисто случайно, то ли я задней мыслью поспособствовал развитию событий - неясно. Диана мчала до укрытия на всех парах, ведь медлить - значит, подставляться под пули, и явно хотела затормозить за торосом, чуть дальше нас. Но я, воспылав низменными (либо, наоборот, возвышенными) инстинктом вышел встречать красавицу прямо наперерез движению. Оперативница не успела уйти в сторону и рывком повернула доску (вернее, лист дюралюминия) почти на сто восемьдесят градусов, но не удержалась на ногах и снарядом из катапульты врезалась прямо в меня. Удар выбил воздух из легких и скользнул изморозью по всему тел. Мы кубарем прокатились несколько метров, оставив за собой глубокую колею, прежде чем остановились - я сверху, Скачкова подо мной с ножками вокруг талии.
        - Ты в порядке? - первое, что пришло в голову, когда наши лица разделило полпальца, а часто выдыхаемые облачка пара устроили такую турбулентность, что налипшие на веки и кончики волос снежинки вмиг растаяли.
        Вместо ответа девушка зарядила ладонью по уху и ловким приемом освободилась, выскользнув, как селедка в масле.
        - Мальчишка! - прошипела майор, растрепанная, раскрасневшаяся и безумно сексуальная. - И кому только мозгов хватило подключить тебя к операции!
        - Вы закончили? - Зебра встала перед нами и скрестила руки на груди. - Лечиться надо, пока время есть.
        - Времени нет, - Фемида поправила ремень автомата. - Пора уходить - мы наследили так, что нас и слепой найдет. Идем за мной - нога в ногу и быстро, на полной выкладке. Запомните - все игрушки и развлечения остались там, наверху. А в Тэнуме выживают сильнейшие, и нам необходимо показать высший пилотаж, чтобы...
        - Бла-бла-бла, - едва слышно пробубнила медик, но майор ее услышала.
        Подошла вплотную и, прежде чем я успел вмешаться, схватила за ворот куртки и встряхнула так, что лисья шапка слетела с макушки.
        - А ты, мелочь пузатая, должна стараться втройне. Чтобы после окончания операции у меня не возникло желания проверить, кто ты по жизни и не набралось ли за душой грешков. Как говорится, был бы человек.
        То, что произошло дальше, ввергло нас в такой ступор, что я замер с поднятой рукой и распахнутым ртом, Артур же и вовсе оцепенел.
        - Да пошла ты! - Аня толкнула обидчицу с такой силой, что та чуть не плюхнулась на задницу. - Ни хрена ты мне не сделаешь. Сильнее, чем жизнь, меня ни один суд не накажет, так что катись колесом, мымра.
        - Ах ты...
        - Хватит! - мы с Абу, не сговариваясь, сомкнули между девушками плечи, будто створки от ворот, пресекая если не спор, то хотя бы драку. - Нашли, блин, место...
        - Предупреждала же, - процедила Диана, и симпатичную мордашку исказила такая ярость, что замерло все, успевшее зашевелиться. - Воспитывай свою сучку, или этим займусь я.
        Хотел возразить, но тут вдали сухо щелкнуло, и свистнувшая над головами пуля расколола верхушку тороса. В ледяном лабиринте нам ничто не угрожало, но если бы и дальше продолжили чесать языки - точно поплатились бы за нерасторопность. Диана оттолкнула меня плечом и быстрым шагом направилась в нагромождение оледеневших бурунов. Пропустил ребят вперед, выбрав роль замыкающего (если и прилетит, то в спину, а кому еще танковать?), и побрел следом, но через несколько метров ускорился - майор и в самом деле двигалась очень быстро.
        И вела нас к небольшой расселине между особо крупными торосами - настоящими айсбергами со сросшимися верхушками, из-за чего проход напоминал ледяную пещеру. Отличное место для засады, но девушка почему-то не сбавляла шага, намереваясь проскочить как можно быстрее.
        - Почему бы не остановиться здесь? - озвучил не дающую покоя мысль. - И подкараулить тех ребят?
        - Не болтай, - процедила Скачкова.
        - Нет, правда, - продолжил гнуть свою линию, не собираясь так просто сдаваться. - Или ты собралась бегать от них до победного конца?
        - Заткнись и шевели батонами, - тем же тоном раздалось в ответ.
        - Сперва объясни, к чему такая спешка? - я остановился и коснулся ладонями нависших полупрозрачных стен. - С армии не люблю командиров, которые ни черта не объясняют и просто заставляют делать, что велено.
        Майор шумно выдохнула и покачала головой. И тогда-то причина быстрого марша стала понятна без слов - лед на всем протяжении усеялся голубыми огоньками. Присмотревшись, разглядел вмерзшие в толщу фигуры уже знакомой нежити в остатках штурмовой экипировки. Наверное, десантная баржа (или что-то вроде того) давным-давно грохнулась в озеро, волны подхватили выброшенные за борт трупы, да так и застыли. По местной истории (сиречь, лору) возможно и не такое, поэтому удивляться увиденному перестал чуть ли не в первый же день игры. На долгую заморозку намекала относительная сохранность трупов, больше похожих на ссохшиеся порыжевшие мумии, чем на зомби или полностью обглоданные скелеты. И сил в истончившихся до полупрозрачности мускулах вполне хватило, чтобы с дробным звоном разбить студеные оковы и один за другим вывалиться из стен, перегородив пути к отступлению.
        - Вот поэтому, - Диана щелкнула затвором, - приказы надо выполнять, а не обдумывать.
        

        Глава 14. Квест на профпригодность, часть 2

        Отморозки поперли во всю прыть, будто только нас и ждали все эти годы. Одно время я недоумевал, зачем в мире огнестрельного оружия, танков и вертолетов нужны щиты и дубинки, но когда особо ретивый мертвяк впился в предплечье, как бешеная овчарка, все встало на свои места. Восьми патронов хватило лишь на двух ублюдков, после чего пришлось схватить револьвер за ствол и обратить его тяжесть в ударную силу. Хорошо, Артур вовремя пришел на помощь, но пока гвоздомет превращал упыря в Пинхеда, плечо успело порядком устать от непрерывных взмахов.
        У Фемиды дела обстояли чуть получше - автомат и мощнее, и патронов больше, но количество врагов нивелировало любое преимущество. Вскоре лед перестал дрожать и трескаться от очередей, и девушка отточенным движением пристегнула кинжал к цевью и перешла врукопашную. Сломанные кости захрустели громче выстрелов, но для полноценной зарубы у нас не было ни ресурсов, ни снаряжения. Да, груды старой снаряги усыпали пол туннеля, но и мы не становились здоровее и выносливее, несмотря на все старания Зебры.
        Девушка, наплевав на неприязнь к майору, не забывала про нее, делая все ради общей победы. Но и медик не могла лечить вечно - аптечкам тоже требовалась перезарядка после нескольких применений, а вот потоки мобов, похоже, иссякать не собирались. С одной стороны, узость прохода не позволяла напасть всем скопом, с другой, мы застряли в трубе, заткнутой с двух сторон пробками.
        - Да когда они, блин, кончатся?! - крикнул Абу, отмахнувшись инструментом от протянутой лапищи.
        - У капитана спроси, - огрызнулась Диана, расколов упавшую к ногам черепушку каблуком. - Он у нас самый умный - все знает, - приклад с треском врезался промеж горящих глазниц, - все умеет.
        - Не наговаривай, - проворчал, тяжело дыша. - Лучше скажи, как отсюда выбраться.
        - Тебе виднее.
        - Сейчас не время выпячивать гордость! На кону жизни людей!
        - Полностью согласна, коллега.
        - Артур, ты у нас голова. Придумай что-нибудь.
        Компьютерщик ненадолго завис, после чего произнес:
        - Ударь по стенке!
        - Это еще зачем?
        - Бей!
        Оттолкнул напирающего скелета и сделал, о чем просили - рубанул рукояткой по мутной глади.
        - Я, конечно, не гляциолог, - Абу отнял ладонь ото льда и подул на покрасневшую кожу, - но лед дрожал довольно долго и ощутимо. Значит, преграда не такая уж непреодолимая. К тому же, «вылупившиеся» мобы заметно поубавили объема.
        - Короче! - побуревшие зубы клацнули на стволе, и мы с нежитью принялись играть в перетягивание револьвера. - Что делать?
        - Думаю... По идее, самый тонкий лед будет на стыке двух волн. Если, конечно, законы нашего мира в принципе примени...
        - Быстрее!!
        - Все стреляйте вот сюда! - гвоздемет сухо щелкнул, вонзив снаряд в стык торосов чуть в стороне от нас. - На счет три!
        - На четыре! - отозвалась Диана. - Как раз автомат перезарядится.
        Потолкавшись с нежитью до конца отсчета и потеряв уйму здоровья, мы в едином порыве высадили весь боекомплект в указанную точку. Грохот поднялся такой, что даже нежить остановилась и запрокинула пустые головы - правда, ненадолго. Уже через секунду натиск возобновился с утроенной силой, а наш отряд сжало, как гармошку. Браслет начал непрерывно дрожать, холод окутал все тело, перед глазами поплыло, будто перед долгим сном.
        - Кажется, вы ошиблись, - зевнув, произнесла Скачкова. - Теперь точно гг.
        И тут лед треснул вдоль гребня, и увесистые обломки похоронили под собой не меньше дюжины скелетов. Но что важнее всего - перед нами образовался пологий склон, ведущий к проломленной вершине торосов. Уничтожив авангард прущих с тыла мобов, мы выбрались из пещеры - сначала Абу и Аня, за ними Фемида, а в конце и я. И не успели выпрямиться, как снизу застрекотали автоматы и заухала винтовка - пока разбирались с гадами, вражеский отряд шел вдоль расселины и среагировал на шум. Хорошо, взбудораженные легкой победой школьники начали палить издали, особо не целясь, и мы отделались легкими ранениями и царапинами от ледяной шрапнели.
        Но продолжать бой после всего пережитого - чистое самоубийство. Поэтому скатились с противоположного склона и поковыляли прочь, спотыкаясь, падая, и снова поднимаясь. Спешка и страдания оправданы - пока преследователи взберутся на вершину или обойдут нагромождение застывших волн, успеем отойти на безопасное расстояние. Если, конечно, договоримся, куда именно идти.
        - Нам туда! - Диана указала на ровный и практически гладкий пояс у подножья срединной горы. - Там полно обломков и реликтовых точек - есть, где спрятаться и перевести дух.
        - Издеваешься? Там километров пять по чистому снегу, а мы едва стоим на ногах. Надо идти туда, - указал на небольшую - шагов сто в поперечнике - рощицу уродливых деревьев неподалеку. - Сначала сбросим хвост, а уж потом будем думать, как быть дальше.
        - Сбросить?! - Скачкова всплеснула руками. - Да там деревья торчат реже, чем щетина у школьника! Нас окружат и убьют.
        - А иначе загонят, как лис, и перестреляют в спины. Нет, мы дадим бой здесь и сейчас.
        - Зачем нарываться, если можно просто уйти? Если доберемся до подножья, то нас там в жизнь не найдут!
        - А если не успеем? Мы на ногах едва стоим! Короче, кто со мной - руку вверх.
        Артур и Зебра не колеблясь подняли ладони. Диана фыркнула и закинула автомат на плечо.
        - И с каких пор в отряде не устав, а демократия?
        - С тех самых, когда ты решила всех угробить.
        - Не пойму, - девушка с усмешкой попятилась. - Ты не хочешь подчиняться, потому что я баба? Для тебя критически важно, что у меня между ног?
        - Ну, - невольно опустил взгляд, - я бы, конечно, посмотрел, но дело не в этом.
        - Тогда в чем? На кой черт постоянно суешь палки в колеса?
        Ответить не успел - противники вскарабкались на торос и открыли беспорядочную стрельбу, тем самым поставив точку в споре. Пришлось бежать к деревьям - до подножья точно не дотянули бы, а к искореженным оледеневшим стволам добрались без урона. Залегли среди корней и, тяжело дыша и набивая рты снегом, стали ждать вражеский отряд. Если школярам хватит ума обойти подлесок - серьезных проблем не избежать. Если же попрутся по следам вглубь, то шанс на успешную засаду заметно возрастет. Главное - не тормозить и не пререкаться.
        - Ребят, - протянул Артур, выглянув из укрытия, - а вы оба ошиблись. Наши друзья в гости не идут - вон, к горе уже чешут.
        И впрямь - пятеро соперников быстрым шагом удалялись через опоясывающую центр карты долину, даже не оглядываясь в нашу сторону.
        - Здорово! - Фемида сплюнула и врезала по коре кулаком. - Теперь они сами займут точку или устроят засаду на подступах!
        - Или помрут по дороге, - я зевнул и взглянул на предплечье: две трети необходимого урона заблокировано, а вот с остальными задачами все совсем тухло. - Лучше скажи, что за редкое чудовище такое и где его искать?
        - Это и есть весь твой план? - несмотря на попытки успокоить подругу, градус ярости только вырос. - Или так, или сяк, или хреном об косяк?! Хакера ты тоже так же ловишь - просто плывя по течению?
        - Раньше тактика не подводила, - самодовольно ухмыльнулся и подмигнул.
        Диана пристально посмотрела прямо в глаза, а затем сказала - как отрезала:
        - Когда закончим с испытанием - сразу подам рапорт и потребую вашего отстранения. Вы не просто ленивы, некомпетентны и глупы, но и опасны для окружающих. Иногда мне кажется, что ваша шайка намеренно саботирует расследование.
        - Расслабься. Инструкции, правила и прочая бюрократия - это просто инструмент. Новичок пользуется, каким дали, а мастер настраивает под себя.
        - Та-а-к... - Скачкова, казалось, не верила своим ушам. - Замечательно. Ты у нас, выходит, мастер, а я - новичок?
        - Это просто метафора, - поднял ладони, стараясь загасить грядущий взрыв. - Суть в том, что крючкотворство не всегда эффективно и полезно.
        - Ага. Значит, я не только новичок, но еще и крыса кабинетная?
        - Да не говорил я ничего такого! Даже не намекал. Просто...
        - А знаешь, что? - девушка отошла на шаг. - Пусть будет по-твоему. Больше не скажу ни слова против. Приказывай, капитан. Посмотрим на твою тактику в действии.
        - И к чему этот демарш? Думаешь, меня совесть загрызет?
        - Ну что ты. Она тебя за километр, гляжу, обходит.
        - Не забывайте про время, - Абу встал и стряхнул снег с комбинезона. - Чем дольше на открытой местности - тем хуже.
        - Тогда идем, - поправил пояс с кобурой. - Те упыри протоптали нам отличную тропу.
        Тэнум не умолкал ни на минуту. Я не успевал ступить и трех шагов прежде, чем ветер доносил то далекий вскрик, то рев монстра, то одиночный выстрел или короткую очередь. На хмурое небо не проецировали турнирную таблицу, но и без нее все прекрасно понимали - сотня претендентов стремительно сокращалась. Нас самих спасла чистая случайность и далекая от центра высадка - к первому часу игры большинство отрядов переместились к подножью, где можно недолго передохнуть в убежище и раздобыть более мощный лут. Нам же в спину дышало снежное цунами - белая стена до самых туч, медленно сползающая со склона. Это, как пояснил всезнающий Артур, - одна из аномалий, не дающая состязанию затянуться. Без такого кнута игроки засели бы в реликтовых точках или попрятались по пещерам и подземельям, и испытание могло длиться добрые сутки, а то и дольше. Агрессивная среда же гнала всех в центр зоны, отсеивая самых медлительных, неумелых, неудачливых.
        - Чего встал? - зазевавшаяся Фемида не заметила остановки и врезалась в меня.
        - Дистанцию надо соблюдать, - проворчал, обернувшись и сложив ладонь козырьком. Вихрящаяся и дрожащая завеса впечатляла воображение размерами и абсолютной бесшумностью, надвигаясь неумолимо и незаметно, будто воплощение смерти. - У этой штуки скорость меняется?
        - Нет, - чуть отдышавшись, ответил Абу. - Постоянная - пять с половиной километров в час. А что?
        - Перед ней идет небольшая метель. Отличное укрытие от всех тех, кто уже занял точки под горой. Если двигаться чуть быстрее, нас и лавина не продамажит, и враги не заметят.
        - Продамажит? - Зебра изогнула бровь. - Ты где таких слов нахватался?
        - Тут да там, - подмигнул, заставив девушку опустить взор и покраснеть, несмотря на ощутимую прохладу. - Как вам идея? Ждем или ускоряемся?
        - Идея неплоха, - компьютерщик кивнул. - И многие папки так делают. Но для новичков это очень сложный маневр. Даже по асфальту топать в таком темпе нелегко, а по колени в снегу и тяжелой экипировке... Не знаю даже. Если кто-нибудь выдохнется, собьется с шага или упадет - это сразу минус соратник.
        - И вы забыли еще кое о чем, - с неохотой подала голос Диана. - Нас не будут видеть - это факт. Но и мы в такой пурге ни черта не увидим. И двигаться придется по приборам.
        - В общем, предлагаю рискнуть. Радары есть у всех - не заблудимся. Главное - не тупить.
        - Погоди, - Скачкова нахмурилась. - А голосовать больше не будем? Лично я категорически против этой авантюры.
        - Зачем тратить время? - пожал плечами. - Не так давно ваше величество приняло капитуляцию и пообещало беспрекословно выполнить любой мой приказ.
        Фемида закатила глаза.
        - Артур тем более меня поддержит - вот и большинство. Чистая демократия, никакой диктатуры.
        - Но я... - попытался уточнить свою позицию техник.
        - Да, ты поддержишь. Так что двигаем потихоньку, а как стена подойдет - ускоримся.
        Под многозначительные выдохи и сердитое сопение направились строго поперек долины, используя темнеющую в дали возвышенность, как ориентир. И не успела завеса подобраться вплотную, как план едва не треснул пополам - мы с Дианой шли, как по тротуару, не обращая внимания на препятствия и вязнущие в снегу ноги. Ничего удивительного - спорт для нас не просто звук, а вот Абу и Аня начали быстро сдавать позиции. Техник прошел вровень со мной всего-то метров сто, после чего вывалил язык и часто задышал. Медик же и вовсе слабла с каждым шагом, словно брела по болоту или яме с застывающим бетоном. И если Артур мог напрячься и сдюжить, то девушка выглядела, как перед обмороком - бледная кожа, испарина, блуждающий взгляд, с трудом концентрирующийся в одном направлении. Того и гляди упадет, а потерять лекаря на самом старте - это верный способ провалить все, что только можно.
        - Ты как? - спросил, поравнявшись.
        - Нормально, - отрешенно произнесла в ответ и вцепилась в лямки рюкзака, будто это было единственное, что держало хозяйку на ногах.
        - Точно?
        - Эй, народ! - Абу перестал копаться в смартфоне и махнул рукой. - Я тут аддон скачал - спидометр называется. У нас недобор скорости: пять км против пяти с половиной. Надо поднажать.
        - Аня, - осторожно взял ее за предплечье, но девушка дернулась, как от удара током.
        - Я справлюсь. Шевели булками.
        Сказано - сделано. Бесшумный убийца подобрался очень близко, и фраза «дышал в спину» стала буквальной. То, что я изначально принял за пургу, оказалось стелящимся по земле туманом, вроде того, что раньше использовали на концертах. С той лишь разницей, что сценический реквизит распространялся равномерно, а игровой полз во все стороны клубящимися жирными щупальцами. У самых подступах к стене отростки сливались в густой непроглядный шлейф, и понять, где еще безопасно, а где уже смертоносная аномалия можно было лишь по полоске здоровья, которая и без того мерцала и медленно - по трети миллиметра - утекала из-за того, что мы находились в Тэнуме.
        И хоть нас разделяло расстояние в пару шагов, товарищи превратились в размытые, но пока еще различимые силуэты. Голоса стихли, точно уши набили ватой, а когда попытался взять Аню за руку, то промахнулся, а ведь очертания находились совсем рядом. Когда же повторил попытку, то вцепился в Артура, хотя отчетливо помнил, что техник шел третьим слева, сразу после Зебры.
        - Что за дичь? - крикнул в самое ухо и едва расслышал собственный вопль.
        - ...орам!
        - Че?!
        - И орам!
        - Ни хрена не понял!
        Браслет вздрогнул - пришло сообщение в общий чат группы.
        Абу: По приборам!
        Абу: Поднажмите, мы отстаем!
        Абу: Мледите за горой. Заблудимся - смерть.
        Вот приноровился - и сообщения пишет, и за спидометром следит, и курс выверяет. Я же не Юлий Цезарь, да еще и приходилось переключаться между тремя вкладками, а это в разы неудобнее, чем выведенная на общий экран информация. Поэтому по старинке отдал вожжи чувствам и ощущениям - прежде они не подводили, в отличие от всяких там устройств и гаджетов. Но уже скоро и мне пришлось тыкаться в дисплей лицом в попытке разобраться, какого лешего происходит. Ведь в дюжине метрах справа - там, где никого из наших не было и быть не могло, появился еще один силуэт - пятый. И растворился во мгле прежде, чем похолодевшие пальцы сжали рукоять «Кобры».
        Капитан-Икс: ряд снами ктото есть
        Настучал по клавишам как мог, одним глазом пялясь в экран, вторым - на фланг. Ситуацию усложняло и то, что туман покрывал смартфон инеем и приходилось либо дышать на него и наслаждаться размытыми подтеками, либо тереть об плечо с ненамного лучшим результатом.
        Фемида: На радаре только мы.
        Абу: Потому что радар показывает только членов нашего отряда.
        Фемида: Враги?
        Абу: Вряд ли. Иначе бы давно напали.
        Капитан-Икс: тогда что это млять
        Абу: Может, моб. Или просто показалось.
        Фемида: Мы отстаем. Резче давайте.
        Бестия была права - в спокойный и безмятежный туман влетел рой снежных мух, налипая на лицо, мельтеша перед глазами и сбивая с ног. Видимость (если это можно так назвать) стала еще хуже - очертания соратников истончились и принялись колыхаться, как от испарины, а гора разрослась до самых небес. И от такого ориентира не больше пользы, чем от горящего берега вместо маяка.
        Я сплюнул и ускорил шаг, держа револьвер перед собой. За считанные секунды оружие обросло толстым слоем инея, а вдоль хребта пробежали первые коготки смертельного холода. Идти стало в разы тяжелее, даже я начал потихоньку дышать ртом, не забывая поглядывать в общий чат - единственный способ хоть как-то общаться с товарищами и следить за обстановкой. Слух нам отрезали сразу, теперь же почти в ноль свели зрение, и мои главные и самые надежные аргументы превратились в пшик. Вожака вынесли с мостика и заперли в трюме, и вся надежда - только на штурмана и слаженные действия команды.
        Капитан-Икс: какдела
        Набрал большим пальцем, не убирая ствол в кобуру.
        Абу: Аня, не отставай.
        Абу: Аня, прием!
        Капитан-Икс: где радар
        Фемида: Свайп влево.
        Капитан-Икс: а???
        Фемида: ...
        Абу: Проведи по экрану в левую сторону.
        Провел и увидел приближенную карту (вернее, квадрат с масштабом сто на сто), на которой отображались разноцветные подписанные стрелочки. И нежно-зеленый треугольник с надписью Зебралис заметно отстал от нашей кривой, извилистой, но пока еще линии. И вдобавок отошел шагов на двадцать в сторону, с каждой секундой отдаляясь все больше - значит, девушка не только выдохлась, но и сбилась с пути, что значительно усложняло дело. Здесь же, на карте, белой штриховкой показывалась лавина, и если отдалить «камеру» хотя бы в два раза, мы бы слились с аномальной зоной воедино, так близко она подобралась.
        Помня о базовых правилах обращения с гаджетом, переключился на список друзей и включил видеосвязь. Аня долго - с полминуты - не отвечала, и я всерьез забеспокоился, что подругу тащит в логово какая-нибудь местная тварь. Но полоска здоровья убыла лишь на треть, и вряд ли медик сдалась бы без боя и даже не позвала на помощь. И вот на экране вспыхнула мерцающая рамка, а я увидел облепленную снегом мордашку с сощуренными до упора глазами.
        - Проверь радар! - заорал во всю глотку, хотя рация работала исправно, несмотря на снежные помехи. - Ты идешь не туда!
        Спутница кивнула и показала большой палец - открывать рот в такую метель мало кому бы понравилось. И уже начала опускать руку, когда из марева за спиной вынырнул силуэт - тощий и высокий. Существо, чем бы оно ни было, рывком выпростало тонюсенькую, точно палка, руку и схватило девушку за голову.
        - Беги!!! - рявкнул так, как, наверное, не орал никогда в жизни. - Беги!!! Не оборачивайся!
        Аня обернулась, раздался странный скрежещущий звук, и по дисплей погас, вновь выведя на черный фон френд-лист.
        Подоспевший Абу взял меня за плечо и крикнул прямо в ухо:
        - Что случилось?!
        - На Аньку напала какая-то срань!
        Компьютерщик взглянул на смартфон:
        - Здоровье в норме!
        - Это пока! Точно видел там чудовище! Длинное, тощее - знаешь такое?
        - Нет! Бестиарий часто обновляют. Это может быть что угодно!
        - Я иду за ней, - прошептал под слышимый лишь в мыслях щелчок курка.
        - Ты погибнешь! - к спору подключилась Диана. - Не от твари, так от бури!
        - Без врача нам так и так кранты. Не получится - попробуем завтра.
        - А если и завтра не получится?! Сколько жизней ты готов отдать за свою гордость и самоуверенность?!
        Обрывок фразы утонул в тумане - в тот момент я уже шел прямо на гигантскую волну: этакий серо-белый занавес, подвешенный к самому небу и метущий землю дымчатыми полами. Спасательная операция чем-то напоминала второй фильм про чужих, когда отряд спецназа охотился за тварями с помощью датчиков движения. В моем же случае датчик показывал всех, кроме врагов, но и такая помощь - уже счастье, потому что без радара я нашел бы Зебру лишь на респе сутки спустя.
        Но и со смартфоном точность была далека от идеала, к тому же треугольник по мере приближения то мерцал, то прыгал из стороны в сторону, то зарастал инеем, и приходилось тратить драгоценные секунды на очистку экрана. И вроде ничего серьезного - дунул, протер и пошел, но именно в эти моменты я сильнее всего отвлекался от поиска силуэта и, как следствие, был сильно уязвим для внезапной атаки. Никто не прикрывал с тыла или флангов - соратники продолжили путь в том же темпе, ничем не мешая твари напасть со спины или иной мертвой зоны.
        - Макс! - раздался взволнованный голос из далекого полузабытого прошлого. - Давай подождем спецов!
        - Слишком долго! - прошипел в ответ, совсем как тогда, у ворот неприметного дома на окраине. - По машинам прыгнут - и хрен когда поймаем.
        - Максим, - новый голос отличался спокойствием и рассудительностью. - Никуда они не денутся. Край - «перехват» объявим.
        - Барыги под колпаком, старлей! - хмыкнув, добавил третий. - Да, славу придется разделить, зато здоровее будем. Жизнь, старлей, всяко важнее славы!
        - Макс, мы свое дело сделали! Не кусай больше, чем сможешь проглотить!
        Из марева навстречу шагнула темная фигура. Выстрелил, не целясь, и на снег брызнули рубиновые бусины, а следом, схватившись ладонью за грудь, рухнул бритый наголо лопоухий парнишка в полицейской форме.
        - Серого ранили! - донеслось из пелены.
        Не ранили - убили. «Больно», - только и успел простонать малой, прежде чем замолчать навсегда. Девять классов, техникум, армейка, полгода в патруле - и привет, последняя смена. А все потому, что я попер вчетвером против целой банды. Так же, как и сейчас пер против десятков игроков и несметного полчища чудовищ, потому что не привык поступать иначе.
        - Суки окопались! Так просто не выкурить, нужна подмога!
        - На хер вашу подмогу! - прорычал, выискивая новые цели. - Я работаю один. Не позвал на помощь - не отвечаешь за чужие жизни. Лишь за свою, а ее давно не жалко!
        С диким ревом на меня кинулось нечто из пурги. Привыкло бы держать пасть на замке - и, глядишь, победило бы. А так поймало пухлой тушкой четыре маслины - каждая с фалангу большого пальца - кувыркнулось через башку и распласталось у моих ног.
        - Подбили, - прошептал старший сержант, оглаживая ладонью блестящую требуху, торчащую из развороченного очередью пивного пуза. Балагур и весельчак десять лет отслужил на благо родины, повидал немало жарких стран и унес на память уйму шрамов. Последнее ранение поставило крест на службе в спецназе, но что может случиться в патруле небольшого подмосковного городка? И мужик при деле, салом сверх меры не обрастает, и рисковать нечем, хоть и здоровье подвело.
        Но в тот раз его подвело вовсе не здоровье.
        - Вас никто не звал! - ошалело огляделся, держа обледеневший револьвер в вытянутой руке. - Никто не заставлял! Есть правила, есть инструкции! Я - старший по званию! Вы обязаны подчиняться! Я все проверил! Ошибки быть не может! Добрынин - окно! Глушко - задняя дверь! Соколов, Полянский - главный вход! Их мало! И пяти не наберется! Я все знаю! Я все проверил! Я изучил дело! Ошибки нет! Ждать других незачем! Справимся сами!
        Мелькнувшая тень отразилась на клубах тумана и быстрее молнии метнулась на меня. Я высадил весь барабан, но что-то тяжелое все равно ударило в плечо, развернуло на месте и чуть не опрокинуло в снег. Там, где ожидал увидеть таинственного монстра, заметил мужичка с широко распахнутыми глазами и расцветшим над переносицей кровавым маком. Много ли вы знаете людей, уставших терпеть беспредел на родных улицах и записавшихся в патруль, да еще и после пятидесяти? И, несмотря на возраст, успешно сдавших все экзамены и нормативы, наплевав на усмешки кадетов и усталое безразличие наставников? И вот его первый выезд. Вот его звездный час - накрыть самую опасную и неуловимую банду наркоторговцев. Вот его пуля, потому что старлей почуял свежие звездочки.
        - К черту звездочки! - направленный в небо револьвер сухо щелкал спусковым крючком в ожидании перезарядки. - К черту вас всех! Справился бы сам! Никто не заставлял! Не настаивал! Не угрожал! Вы... сами... виноваты.
        Я в бессилье рухнул на колени у самого края цунами. Теперь, чтобы разглядеть скребущую серые тучи верхушку, приходилось до упора запрокидывать голову. Нет позы лучше, чтобы дать врагу вцепиться клыками в горло. Ну и пусть. Ничего не получится. Все бесполезно с самого начала. Дебильная затея шефа, дебильная игра, дебильный план. Это тупик. У всех есть планка, выше которой не прыгнуть. Кому че, кому ниче, кому прибор через плечо. Такова жизнь. С мирозданием не поспоришь.
        В последний момент заметил выродка боковым зрением - обтянутый иссушенной кожей скелет в обрывках черного комбинезона. То ли танкист, то ли пилот - с такого ракурса не разглядеть, зато длиннющие лапы с когтями в половину локтя были видны во всей красе. Как и полная пасть ржавых, похожих на гвозди клыков. Рядом с ним на спине лежала Зебра и из последних сил отбивалась ногами - руки сплошь заливала подстывшая кровь, царапины, ссадины и укусы бурели на груди, бедрах, плечах... Да на всем, мать его, теле, но девушка не сдавалась, несмотря на дискомфорт и дикий страх. А тварь знай себе волокла добычу в снежное марево, чтобы безнаказанно сожрать.
        Не сдавалась... Почему? Почему ей так важно то, что мы делаем? Из-за меня? Из спортивного интереса? Из-за людей, которым грозила опасность? Впрочем, какая разница - главное, что она боролась из последних сил, невзирая ни на что, в то время как великий и ужасный капитан Соколов сидел и ничего не делал, сокрушаясь на несправедливую и жестокую судьбу. Этот мир сошел с ума - пора его немного подлечить.
        - Держись, - шепнул, хотя Аня не услышала бы и полный голос, после чего навелся на цель и спустил курок.
        «Кобра» сердито ухнула, наградив скелетона новой дыркой промеж горящих глазниц. Несмотря на несовместимую с жизнью травму, тварь разумно посчитала, что мертвое умереть не может, и кинулась мстить с когтями наголо. Я же сидел, как герой Тома Хэнкса в конце «Спасти рядового Райана» и шлепал из пистолета по немецкому танку с тем же самым успехом. И когда барабан опустел, не отбросил бесполезное оружие и не сдался на милость судьбы, а встал в полный рост и перехватил револьвер за ствол.
        Ладонь обдало приятным теплом - очень скоро гад получит несколько свежих переломов. И стоило мне замахнуться из последних сил - и физических, и душевных, - как позади раздался монотонный стрекот. Слева показался Абу с пневматическим гвоздометом наперевес - техник от бедра поливал чудище раскаленными штырьками, смело приближаясь к цели. Справа из тумана вышла Фемида, разя врага короткими очередями - сосредоточенное хмурое лицо, впившийся в плечо приклад и практически недвижимый автомат, словно в «Тэнуме» внезапно отключили отдачу.
        Скелет заверещал, захрипел и попятился под градом снарядов, с каждым шагом теряя все больше обломков. Не став ждать восполнения боезапаса, я с низкого старта кинулся к твари и регбийским прыжком сшиб наземь. После чего оседлал и в лучших традициях принялся дубасить рукояткой по черепу, в прямом смысле вколачивая башку в снег. Противник отбивался, браслет отчаянно дрожал, а по груди словно растирали глыбу льда, но я не останавливался, чувствуя небывалый прилив сил. Товарищи окружили нас, и как только нежить сбросила седока и выпрямилась, высадили в нее полные обоймы. Даже Аня - и та встала и застрекотала из пп-шки. Сообща мы расправились с упырем в два счета, но и это оказалось слишком долго - стена подкралась так близко, что ее можно было коснуться, просто подняв руку.
        - Вот и все, - Фемида закинула АКМ на плечо. - Сами, может, и уйдем. С обузой, - кивнула на Зебру, - без шансов.
        - Я буду твоими ногами, - взял притихшего медика на руки и улыбнулся уголком онемевшего рта. - Ты будешь моими глазами. Следи за радаром.
        - Бесполезно! - фыркнула Диана. - Только зря мучиться!
        - Готова? - пропустил панические нотки мимо ушей.
        Девушка смущенно кивнула.
        - Тогда поехали.
        Даже в полной экипировке и с набитым до отказа рюкзаком Зебра весила не больше сорока кило. Для меня - вообще не нагрузка, несмотря на тяжелые ранения и эфемерную, виртуальную, но все же усталость. Занятная, понимаете ли, штука - замерзнуть и вымотаться как собака, лежа на раскладушке в уютном теплом подвале. Недаром говорят, что видеоигры - промысел дьявола.
        Полчаса марша на пределе сил и возможностей, и мы буквально вывалились из тумана, столкнувшегося с невидимой и непреодолимой для себя преградой. Но останавливаться было нельзя - заснеженное подножье усыпали валуны всех форм и размеров, и за каждым мог притаиться вражеский отряд или очередное чудище. И хоть стена все еще находилась за нами, а одежду сплошь облепил иней, мы представляли слишком удобные и заметные мишени, чтобы устроить привал прямо на склоне. Поэтому чуть переведя дух, направились к обломкам громадного - с вагон метро - боевого квадрокоптера.
        Три из четырех винтов смяло в гармошки, а на последний намотало обтянутый мерзлой шкурой крокодилий скелет с перепончатыми крыльями. Судя по карте на портале, такие «драконы» на первом ярусе не водились, значит - это просто декорация, как и вывалившиеся наполовину из кабины остовы пилотов в комбезах и гермошлемах. Абу, наплевав на осторожность, забрался в салон по откинутой аппарели и осмотрел пристегнутые к стенам ящики. Увы, все оказались пусты - кто-то побывал здесь до нас и забрал хабар. Вот и минус беготни в хвосте - под конец останется мало отрядов (а то и всего один), зато они будут вооружены и экипированы до зубов, в то время как мы останемся с обычным барахлом. Итог такой схватки немного предсказуем.
        - Плохо, - Артур хлопнул крышкой и сел на откидную скамейку - алюминиевый каркас с потертыми брезентовыми лентами.
        Я опустился напротив и привалился затылком к ящику. Аня взялась за шприцы, в то время как Диана заняла позицию у круглого окошка рядом с входом. Всего таких насчиталось по пять с каждого борта - очень удобные бойницы, а с учетом толстенной навесной брони, из квадрокоптера получился бы отличный ДОТ. Главное, не подпускать врагов к хвостовому трапу.
        Сделав нам по уколу, медик дождалась восполнения (отката) лекарства и подошла к Фемиде. Та дернула плечом, будто сгоняя назойливую муху, и проворчала:
        - Не ранена.
        - А ты для профилактики, - с усталой улыбкой произнес я.
        Скачкова смерила меня гневным взглядом, покачала головой и вернулась к наблюдению.
        - Когда круг начнет сжиматься?
        - Через сорок три минуты, - техник сверился с часами и вытащил из-за пояса устройство, похожее на фонарик в Г-образном корпусе. - Как раз успею починить наши шмотки и выполнить квест. Начну с тебя - танку броня важнее всего. Ноги пошире, руки в стороны - и не двигайся.
        Соратник нажал на пистолетную гашетку, и линза исторгла гудящий сноп зеленого света. Стоило поводить им по разодранному в клочья бронежилету, и пластины вернулись в первоначальное состояние, словно штука не чинила, а обращала время вспять. В остальном же ремонт напоминал обыск, с той лишь разницей, что парень не касался одежды руками.
        - А можно я сам? - спросил с легкой брезгливостью, когда техник опустился к ботинкам.
        - Нет, - прохрипел Абу, согнувшись в три погибели. - Ты не умеешь пользоваться этой штукой.
        - С чего вдруг? Берешь, жмешь и водишь.
        - Ну, на, - «фонарик» приземлился в ладони. - Попробуй.
        Попробовал - и, невзирая на все старания, свет наотрез отказался зажигаться. Я и давил до упора, и стучал по корпусу, и заглядывал за стекло, и пытался открыть крышку - все тщетно.
        - Тупая игра, - буркнул, отдав гаджет Артуру.
        - Фига ты понимаешь... Ань, постой вот так, пожалуйста.
        Зебра не сказала ни слова против, хотя процедуру приятной не назовешь - едва знакомый тип чуть ли тебя не лапает, водя излучателем в опасной близости от тех мест, которые едва знакомым типам обычно не подставляют. Конечно, подруга не робкого десятка, вспомнить хотя бы ее поведение во время «Нашествия», и все же на хмуром личике отражалось не безразличие, а, скорее, спартанское терпение. И если понятно, почему страдают и напрягаются сотрудники, то для постороннего человека медик проявляла достойную похвалы участливость. Я бы даже сказал, отличительную. Выдающуюся.
        - Спасибо.
        Соратники замерли и обернулись в мою сторону, даже Диана отвлеклась от пейзажей за иллюминатором.
        - Спасибо вам за все, - повторил еще раз - громко и отчетливо, чтобы избежать любых кривотолков. - Без вас у меня бы ничего не получилось.
        Скачкова хмыкнула и вернулась к дозору. Артур с неловким молчанием продолжил «утюжить» подранные тощей гадиной штаны. Аня покраснела и кивнула в ответ - мол, без вопросов.
        - Я бы хотел... - побарабанил пальцами по наколенникам, собираясь с мыслями. Когда я в последний раз говорил нечто подобное? И говорил ли вообще? - Нет, я прошу прощения за неподобающее поведение. Перед всеми вами. Артура - за унижения и подначивания. Аню - за грубость и предвзятость. Диану - за дурацкие подкаты и пошлые намеки. Не могу обещать, что впредь такого не повторится - характер не сахар, если кто не заметил - но здесь и сейчас говорю, как есть... извините.
        - Ладно, - Зебра улыбнулась. - Прощаю.
        - А, забей, - Абу насупился и махнул рукой.
        Майор ничего не сказала, но во взгляде скользнул заметный интерес и едва уловимая искорка уважения. А может, просто показалось. Так или иначе, искреннее душевное излияние прервал дробный цокот - в салон влетел небольшой металлический тубус и запрыгал по полу. Я сходу не определил, что это за граната, но понимал, как никто другой - счет идет на секунды. Не раздумывая и не тратя время на окрики, предупреждения и попытки выбросить подарочек наружу, сорвался с лавки и рухнул прямо на цилиндр. Больно не будет, а если что - Зебра потом поднимет. Главное, чтобы весь отряд не хлопнули одним махом - такой ошибки я больше не допущу.
        Раздался приглушенный хлопок, из-под меня во все стороны брызнули ослепительные лучи, а на грудь словно выплеснули ведро прохладной воды. Повезло - светошумовая, слизало всего четверть здоровья, а ведь могло и срубить наповал. А вот кто просчитался - так это чертовы школьники, решившие подкараулить нас на выходе из аномалии. Первым в салон рванул автоматчик в легкой тактической экипировке, и его взгляд я буду еще долго воспоминать с ехидной улыбкой. Парень видел вспышку, слышал взрыв и явно думал, что все внутри ослеплены и оглушены. Взыгравшая кровь и жажда выпендриться перед подельниками лишили остатков осторожности, и малец кошкой взлетел по аппарели с намерением сделать мульти-килл (вроде, это так называется). Но вместо жмурящихся и тычущихся в стены противников увидел прямо перед лицом АКМ и револьвер.
        Очередь, гулкий грохот, и непоседливого штурмовика швырнуло на спину. Поток писклявого мата заглушило перемежаемое щелчками уханье - танк у вражеского отряда попался серьезный, в тяжеленом саперском костюме и с помповым дробовиком. Я даже не стал тратить патроны - сразу видно, что стрелять в лоб бесполезно, слишком уж толста нагрудная пластина и бронесфера с забралом. Этого перца надо бить с фланга и тыла, где брони нет вообще, а лишь измазанная снегом и грязью «горка».
        И что хуже всего, за спиной верзилы шел медик в белом маскхалате и кевларовом жилете, держа руку на плече соратника. И шел не просто так, шугая нас очередями из американской «масленки», а целенаправленно приближаясь к раненому оперу. Пока что у нас имелось какое-никакое преимущество, но если не избавиться от медика, или хотя бы не дать ему поднять своего, будет совсем печально. И отступать некуда - снежное цунами совсем рядом, а где-то на склоне наверняка засел охотник и только и ждет, когда мы бросимся врассыпную.
        Путь к отступлению так-то всего один - через разбитые стекла кабины. Но прежде чем покидать относительно надежное убежище, надо продумать тактику хотя бы на пару-тройку шагов вперед, иначе без слаженных действий нам не выжить. А для этого надо знать не только сильные и слабые стороны каждого члена отряда, но и все навыки, умения и характеристики. С чем я, естественно, до сих пор не ознакомился, запомнив только базовые функции в духе «этот чинит, а та лечит».
        - Ты завис? - рявкнула Фемида, перекрикивая треск очередей. - Что нам делать?!
        - Артур, сможешь поднять трап?
        - Да! Но это займет какое-то...
        - Сколько?
        - Примерно, минуту.
        - Давай! Мы прикроем.
        Абу пробежал мимо, прикрывая голову от сыплющихся с потолка пуль и дроби - снаряды плющились и падали на пол звенящим градом. Скинув с кресла скелет пилота, парень занял его место и начал водить «фонариком» над пультом управления. Но, несмотря на наше отчаянное сопротивление, минуты могло и не быть - танк пер как, блин, танк, не обращая внимания на пальбу в упор. Нас спасало лишь то, что бугай двигался очень медленно, точно водолаз по дну - наверное, применил какое-то свое, танковое, умение, в разы повышающее защиту, но срезающее под корень мобильность. Еще дюжина размеренных плавных шагов, и враг встанет нерушимой преградой перед оперативником, и тогда никто не помешает медику «воскресить» бойца.
        - Я так понял, граната - это твой скилл? - проорал, обращаясь к Скачковой.
        - Да! - девушка с целью экономии отсекла одиночные, но от пробирающего до костей грохота это не спасло. - Моего класса.
        - А у тебя есть такие?
        - Нет!
        - Почему? Ты же получила первую профу.
        - Потому, что взяла другой навык. Их два дают на выбор. Господи, ты так и не прочитал ни одного мануала!
        - И что это за навык?
        - Скорострельность, - Диана отшатнулась, чуть не поймав лицом горсть дроби. - Мгновенно высаживает весь рожок, но потом автомат клинит на сорок секунд.
        - Аня!
        - М? - мурлыкнула медик, выглянув из-за ящика.
        - Коли все, что есть, на защиту и хп.
        - Что ты задумал? - насторожилась Фемида.
        - Скоро увидишь. И все поймешь.
        Эскулап уже склонился над подранком, когда я со всех ног кинулся на ходячую крепость. Вильнул влево, вправо, чувствуя ледяные касания то одним, то другим плечом, и щучкой сиганул с аппарели. Больше всего боялся поймать заряд в грудь и либо откинуться на месте, либо потерять столь необходимую скорость, но противник так изумился внезапному маневру, что машинально выставил «помпу» перед собой, перехватив двумя руками, как обычную палку.
        Вышло даже лучше, чем ожидал. На лету схватился за дробовик и рванул всем весом - штурмовик оружия не выронил, но по инерции повернулся незащищенным боком. Диана не подвела - сразу обо всем догадалась и высадила в увальня рожок, прибавив работы вражескому медику. Нашему, впрочем, тоже досталось - едва я поднялся, и меня тут же нашпиговали свинцом. Успел лишь пройти пару шагов и грохнуться плашмя на трап, который дрогнул, приподнялся и медленно, со скрипом, скрежетом и брызгами электрических искр, пополз вверх.
        - Опускай! - заорал, вжимаясь щекой в дрожащий металл. - Опускай, чтоб тебя!
        Хмырей надо добить, иначе бой закончится ничьей. Лекарь, считай, остался один против троих, а если срубить его, соперники обречены на поражение. Но, невзирая на вопли, трап продолжал закрываться.
        - Опускай!!! - рявкнул снова, нутром чуя, что слова уже ничем не помогут.
        - Не могу! - отозвался Абу из кабины. - Он откроется только после полной остановки!
        Слишком поздно - пока туда, пока сюда, враг успеет вылечить обоих соратников. Все зря, пустая трата ресурсов и сил. В нашей команде нет синергии, нет сплоченности, потому что капитан управляет пароходом веслами. «Интересно, что будем с ногами?», - подумал, краем глаза глядя на свисающие с аппарели ботинки. Но когда лист поднялся достаточно, чтобы прикрыть находящихся внутри девушек, те, не сговариваясь, подбежали и втянули меня в салон. Фемида жестким борцовским рывком перевернула на спину, а Зебра тут же всадила в грудь разрядник. Нормально, жить буду.
        - Здорово, блин, - буркнула майор. - Потеряли уйму времени, сил и по сути ни хрена не сделали. Враги отхилятся - и все по новой. Опять гранаты, опять пальба... Только теперь к нам вряд ли полезут, очертя голову.
        - У воскрешения откат десять минут, - сказала Зебра, пряча «Искру» в рюкзак.
        - Что делаем? - спросил Абу, привалившись плечом к переборке между салоном и кабиной. - Ждем и готовимся или валим?
        - Ждем, - я встал и осторожно выглянул в окошко, но не заметил ничего, кроме покрытых изморосью валунов. - И хорошенько отдыхаем. Пойдем под прикрытием лавины - это наш единственный шанс.
        - Исключено, - Диана ткнула пальцем в обзорное стекло. - Склон видел? Там у бывалого бегуна ноги треснут, да еще и камни повсюду. Маршрут крайне сложный и в хорошую погоду. Мы с тобой может и справимся, а вот им, - кивок на притихших спутников, - точно конец. Надо прорываться с боем прямо сейчас, пока враги заняты - вот наш единственный шанс.
        Хотел поспорить, но не стал - как ни крути, гарпия права. Аню и на ровном месте пришлось на руках нести, да и Артур шел на пределе. На этом участке гонку с цунами нам не выиграть, а вот врагов, глядишь, и обхитрим. Я кивнул и направился к окнам, и когда казалось, что всё против нас и хуже быть уже не может, в люк раздался настойчивый грохот. Первый же удар оставил округлую вмятину, а второй разодрал бронелист, будто топор - фольгу. В прорехе с неровными краями показалось нечто, похожее на обвешанный металлом ржавый скелет. Вместо левой руки - массивная железная палица, вместо правой - когти размером с секаторы. Щелочка забрала светилась алым, нагоняя жути, гудящие сервоприводы брызгали искрами и голубыми протуберанцами.
        - Это, млять, еще что такое? - прошипел, рывком выхватив револьвер.
        - Техноголем, - испуганно выдохнул Абу, попятившись от двери. - Этот отряд ведет механик. Нам пи...
        Последнее слово заглушил грохот сорванного с креплений трапа и громоподобный рев сирены - робот бросился в атаку, гремя, лязгая и круша все вокруг.
        

        Глава 15. Квест на профпригодность, часть 3

        Я снова ошибся. В очередной, мать его, раз. Привык к собственному квартету и совсем позабыл, что в отрядах обычно по пять человек. Против нас вышли охотник, медик, танк и стражник - все без профессий, просто насобирали снарягу по сундукам. И только последний - механик - прокачался до новой ступени в развитии. Он-то и вел группу, не проявляя себя и потому оставаясь в тени моего внимания. И в решающий момент, когда мышей загнали в клетку и лишили всех преимуществ, использовал ультимативное умение, а я понятия не имел, чем и как ему ответить.
        Да и времени на раздумья не осталось - машина неслась на огромной скорости, за считанные секунды преодолев половину салона. Только и успел крикнуть - в кабину! - и бросился наперерез роботу. Пользы в этом столько же, сколько и в попытке затормозить поезд прыжком под колеса, но кто, как говорится, если не я. Защищать соратников и впитывать урон - моя прямая обязанность, а должностные инструкции и уставы я нарушаю очень редко и по очень важным поводам.
        Столкновение с техноголемом напоминало нырок в сугроб. Сначала холодом обдало грудь, а когда сила удара впечатала в стену - еще и спину. Над головой тут же застрекотали автомат, гвоздомет и пп-шка, и под градом пуль враг попятился, роняя обломки ржавой брони. Но я махнул рукой и прохрипел, полулежа на полу:
        - Не стрелять! Иначе я его не удержу. Лезьте в окна, быстро!
        - У меня откат десять минут, забыл?! - Аня опустилась рядом на колено, держа шатающийся механизм на прицеле. - Если тебя сейчас убьют, ты провалишь испытание!
        - А если он кинется на вас - провалимся все. Уходите и постарайтесь победить.
        - Ну уж нет, - Скачкова схватила за воротник и потащила в кабину. - У нас и так недобор.
        - Я попробую закрыть переборку, - Артур плюхнулся за пульт. - Но по предыдущему опыту, это голема задержит ненадолго...
        - А более полезные скиллы у тебя есть? - я палил по противнику, лежа в проходе. - Ты же техник, блин!
        - Будь я хакером - и козлы огребли бы по полной. Конечно, могу попробовать его перегрузить, но шанс прока слишком мал, а вот огрести - очень даже велик.
        По обломкам аппарели уже карабкался танк, похожий на черепаху в одутловатом зеленом костюме и черном панцире. За ним маячили опер с «масленкой» и парень в кожаном комбинезоне, с растрепанными серыми патлами и летными гогглами на глазах. Видать, забеспокоились, что робот долго не возвращается, и решили помочь. И таки помогли бы, ведь нам пришлось бы сместить огонь с машины и тем самым спустить ее с поводка, либо продолжить отбиваться от главной угрозы, но погибнуть от пуль школяров.
        Как ни крути, ситуация патовая, и побег - единственный выход. И как только Аня сделала мне укрепляющий укол, я кивнул на разбитое окно и велел выбираться.
        - Не получается! - Абу со злости хлопнул ладонью по приборной панели. - Гребаная рухлядь!
        - Давай за Анькой! Выберешься - и сразу за камни. Далеко не отходите, мы следом!
        Как только оружие ушло на перезарядку, я и Фемида, не сговариваясь, кинулись к окнам и с разбега выпрыгнули на капот. Едва соскользнул в снег, как на склоне сухо щелкнуло, и валун рядом с головой брызнул раскаленным крошевом. Отточенным еще с армии движением перекатился за ближайшее укрытие, где собрались остальные члены отряда, и взвел курок.
        - Засекли? - спросил, имея в виду охотника.
        - Он закрывает прицел, - Диана качнула головой, привалившись плечом к обломку скалы. - Бликов не видно, и маскировка что надо. Опытный, гад.
        - Бликов?
        - Да. Когда целятся в твою сторону, прицел отсвечивает, - пояснил компьютерщик. - Иначе бы по всему Тэнуму одни снайперы бегали.
        - Что ж, полезно. Надо двигать отсюда вдоль лавины, а потом подниматься. Робот не вечный - скоро откат. Наша задача - свалить подальше, пока ржавый ублюдок на ходу. Я иду первым. Услышите «Кобру» - и сразу за мной. Поняли?
        - Осторожнее там, - буркнула Зебра. - Мой скилл уже на откате.
        Двумя пальцами взял под козырек и метнулся к соседнему камню, попутно поглядывая на склон - не сверкнет ли где линза. Не сверкнула, зато техноголем перестал разносить квадрокоптер и загрохотал на выход - я отчетливо слышал удаляющиеся лязгающие шаги. Похоже, стрелок собрался прятаться до последнего и вместо стрельбы навел на нас своих дружков. Нам же прятаться негде, кроме как среди заснеженных россыпей - разработчики сделали так, что во время остановки цунами туман у подножья развеивался. Будь завеса на месте, и мы ушли бы от преследователей просто по щелчку, а так приходилось рисковать и навязывать бой сопернику, находящемуся в куда более выгодной позиции.
        - Макс, они близко! - крикнул Абу. - И лавина тронется через двадцать минут!
        Что же делать? Подставиться впустую - значит, обречь всех на неминуемое поражение. Сидеть и ждать тоже не вариант, время снова не на нашей стороне. Перед глазами все поплыло, а сознание провалилось на дно черепной коробки и прибилось к похолодевшему затылку. Все вокруг выглядело так, словно меня уменьшили до размера мыши и спрятали в голове моего же тела, как пилота огромного робота. Страховочный трос, удерживающий разум в какой-никакой реальности, истончился и растянулся до паутинки, и сквозь набитую в уши вату донесся приглушенный вопль:
        - Снайпер!!
        Мы юркнули за развороченную взрывом «девятку» посреди проезжей части. Взрывная волна выбросила машину со стоянки у двора и усыпала асфальт дроблеными кирпичами. На них тут и там лежали тела - женщина с ребенком, парнишка с ведром воды, старуха с растрепанными седыми волосами. Голод, жажда и невыносимая жара выгнали гражданских из подвалов и каморок, где те скрывались от налетов и бомбардировок. Засевший на крыше снайпер не щадил никого, для него и соседи - враги, чужаки и недочеловеки, а уж нам, пришедшим с оружием из далекой земли, не стоит уповать на пощаду. И мало того - несокрушимой лавиной нарастал лязг танковых гусениц, вынуждая бежать дальше, ведь снайпер может и промахнуться, а выстрел из пушки накроет всех разом.
        Это просто ад какой-то. Просто ад.
        Все повторяется... Но для чего? Просто, чтобы меня помучить? Окончательно сломить? Заставить сдаться? Или же причина иная? Например, не дать повторить былые ошибки. Как там говорят умные люди - кто не помнит прошлого, у того нет будущего? Я потерял два отряда по прямым или косвенным причинам. Теперь со мной третий, и ему грозит та же беда. Может, я проклят? Может, все, кто рядом, обречен? Пока не начну думать головой, а не иными частями тела - наверняка. Хватит, пришла пора разорвать замкнутый круг.
        Что нам наверняка поможет? Только завеса. Но если ее нет, то... стоит сделать самим. Я опустился на колено и пощупал снег - пушистый, хрустящий, не слежавшийся, и вполне подходящей глубины. Попытка не пытка - все равно особо не рискуем. Вызвав Фемиду, прошептал в смартфон:
        - Спрячься за камнем, сунь ствол в сугроб и высади весь рожок. Затем - сразу ко мне.
        Послышался оборвавшийся на половине вдох - девушка явно набрала побольше воздуха, чтобы обматерить за глупую идею, но затем сложила два и два, призадумалась и тихо произнесла:
        - Поняла.
        Молниеносная очередь слилась в единый рокот, пороховые газы подняли в воздух мириады блестящих снежинок - не чета туману от цунами, но прореху между двумя валунами заволокло достаточно, чтобы испортить стрелку охоту. Припорошенные фигуры одна за другой мелькнули между преградами, враг с испугу пальнул наугад и закономерно промахнулся. Зато я приметил его лежбище - блик свернул из узкой щели меж скальных обломков метрах в трехстах выше по склону. Пытаться достать противника через такую амбразуру - крайне сложная задача даже для другого снайпера, а для нас так и вовсе невыполнимая. Однако щель сильно ограничивала обзор, и сектор обстрела был столь же узок, как и сама прореха. Обойти гада с фланга не составит особого труда, главное - покинуть зону поражения.
        И стоило об этом подумать, как из-за камня, где минуту назад прятались соратники, вырулил голем и завыл пуще прежнего, не найдя ускользнувших в последний миг целей. Не было печали, елки-палки... Я пригнулся и приложил палец к губам, но таиться от гребаного терминатора бессмысленно - выстрелившие из забрала алые лучи просканировали снег и сразу нашли следы. Издав устрашающий рев, гигант зашагал в нашу сторону. От былой прыти не осталось и следа, движения замедлились, грохот и лязг поутихли - очевидно, батарейка почти разрядилась, но до нас гадина точно бы успела добраться. Хорошо, что хозяева побаивались высовываться, переложив всю работу на ржавые плечи механизма. Оно и понятно - робота не жалко, а вот самим подставляться не охота, особенно, когда победа (по крайней мере, над нами) так близка.
        Нас зажали между молотом и наковальней: слева стрелок, справа - голем, а у Дианы скилл на откате, и новую завесу не наведешь.
        - Что делаем? - Артур аж приплясывал на месте от нетерпения, того и гляди кинется со всех ног.
        Надвигающийся «терминатор» пугал и меня - такую дуру только в страшном сне увидишь, а тут все, как наяву. Но я понимал - бежать нельзя, придется драться, и на то имелась весомая и логичная причина, которую предстояло озвучить чуть позже, иначе в нее никто бы не поверил.
        - Огонь по ногам и забралу! - крикнул, первым пальнув в коленное сочленение.
        - С ума сошел?! - Фемида схватила за плечо и тряхнула. - Надо валить немедленно!
        - Согласна, - к величайшему удивлению, Аня поддержала гарпию. - Снайпер зацепит лишь одного, или вовсе промахнется, а это чучело перебьет всех.
        ...ведь снайпер может и промахнуться, а выстрел из пушки накроет всех разом.
        Меня передернуло, на лбу и шее выступил горячий пот, тут же сдутый прохладным ветром. В горле пересохло, а разум одолело непреодолимое желание бежать. Один из четверых - вполне допустимая потеря, нашептывали чертенята на обоих плечах. И лишь кулак, вонзившийся в камень с такой силой, что ледяная волна прокатилась до локтя, вышвырнул паникерскую мыслишку прочь.
        - Огонь! - прорычал, тряхнув стволом. - Просто сделайте, что прошу. Просто поверьте мне хоть раз.
        Соратники шумно выдохнули, закатили глаза, закачали головами, недовольно поморщились, но все же подчинились с таким видом, мол, катка слита, так давайте пофанимся напоследок. Катка, пофанимся... сколько я провел в игре? Около недели? И уже такое пагубное влияние. Неудивительно, что все местные задроты такие отбитые. Вот закроем дело, и отберу у Ваньки шлем - пусть лучше спортом займется.
        Робот прошагал несколько метров под градом пуль, после чего лунной походкой вернулся за камень. Пункт первый - есть: механик отвел прислужника, чтобы тот получил меньше урона и прослужил чуточку дольше. Сейчас его подлатают, починят, а затем снова бросят в бой, но перед этим провернут еще один маневр, чтобы тактика сработала с минимальными потерями.
        - Следите за небом, - я убрал револьвер в кобуру. - Держите руки наготове.
        - Ты сбрендил, что ли? - прошипела Скачкова.
        - Следите... за небом.
        Пункт два - есть: из-за камня выпорхнул черный цилиндрик, ударил в нагрудник и упал на сгиб подставленных локтей. Бросить врагам светошумовую, чтобы ослепить перед решающим штурмом - логичный и оправданный шаг, который легко предугадать, если немножечко напрячь извилины.
        - Глаза в пол! - предупредил на всякий случай, подкинув гранату над головой.
        Бабахнуло до звона в ушах, по сомкнутым векам резанула вспышка, но мы были готовы к такому итогу, а вот враги явно удивились - несмотря на расстояние и легкую глухоту, слышал, как шипят и матерятся преследователи. Если бы не долбанная железяка, ударили бы им в спины и расстреляли в упор, а так пришлось уходить к следующему укрытию. Судя по всему, снайпер увидел взрыв прямо в оптический прицел, иначе как еще объяснить его полнейшее бездействие, пока мы преспокойно выбирались из сектора обстрела. Под прикрытием целого сада камней дальнейшее продвижение не представляло никакой угрозы, и я принял решение подниматься и занимать более выгодную позицию, а если очень повезет - то и реликтовую точку.
        - Пять минут до лавины, - сообщил Абу, дыша, как заядлый курильщик после марафона.
        - Успеем, - оглядел петляющую меж валунов тропу из-под навеса ладони. - Главное - поднажать.
        - Блин, - Аня привалилась спиной к скале, запрокинула голову и зажмурилась. - Если бы я так ходила в жизни...
        - У нас хоть цель есть, а игроки этим просто так занимаются. Лезь на закорки, подвезу.
        - Не надорвешься? - девушка приоткрыла правый глаз и с недоверием взглянула в мою сторону.
        - Таскал рюкзаки и потяжелее. Давай, времени мало.
        Я опустился на корточки, дождался, когда медик взгромоздится на спину, и встал, морщась и шипя сквозь стиснутые зубы. Уже и забыл, что игра режет «реальные» навыки для баланса. И если поначалу удавалось идти на полной энергии, то после долгого пребывания в Тэнуме и ранения запасы заметно оскудели. И каждый шаг под горочку превращался в кузнечные мехи, раздувающие набитые в мышцы угли. Подслащало пилюлю лишь то, что Фемида вышла вперед, и теперь прямо по курсу маячила обтянутая кожей тугая спортивная задница, придавая сил и мотивации двигаться дальше.
        - Соваться на плато в нашей снаряге, - Абу перевел дух, опершись рукой на валун, - чистое самоубийство. Надо залутать сундков.
        - Я поблизости руин не вижу, - проворчал, вытянув шею. - Зато вижу лавину и слышу лязг робота.
        - О снайпере не забывайте, - Фемида обернулась и проверила, нет ли хвоста. - Гад где-то рядом.
        Майор права - чем выше поднимались, тем мельче становились камни: еще немного и сошедший в незапамятные времена оползень дойдет нам до макушек. И случится это гораздо раньше, чем доберемся до города на вершине горы, где охотники не так опасны. С одной стороны, оставлять врагов за спиной - серьезный риск, с другой, засада займет много времени, да и склон так замусорен валунами, что нам самим могут зайти в тыл.
        Слышу лязг робота... Ну, конечно - вот ориентир! Отряд, за исключением стрелка, наверняка находится где-то рядом с шагающим танком, ведь за передвижным укрытием куда спокойнее, а особой храбростью наши визави не отличались. Остановившись, жестом велел товарищам спрятаться, опустил Аню на землю и по-пластунски прополз чуть выше. Осторожно высунулся из-за сугроба и смотрел склон - снайпера не нашел, зато остальных заметил сразу - голем пер строго посередине подъема, а за ним, как мыши, от камня к камню короткими перебежками шныряли противники.
        Первая мысль - устроить новый оползень. Вытащить патроны, высыпать порох, заложить под валун покруглее и подорвать выстрелом. Но, во-первых, вряд ли игра способна на подобные финты, а во-вторых снаряд просто застрянет среди себе подобных, прокатившись в лучшем случае несколько десятков метров.
        С высоты открылся отличный вид на гнездо в зазоре между скалами - ныне пустующее. Неизвестно, куда делся противник, но использовать эту точку рискованно - от нашей позиции до нее около полукилометра по открытому пространству. И все же врагов надо хоть как-нибудь задержать - до старта снежной стены всего ничего, и связанные боем школяры не успеют уйти от смертоносной аномалии. План портил только гребаный охотник, способный легко задержать нас самих, либо вовсе прикончить в горячке перестрелки.
        - Стена двинулась, - ладонь Фемиды осторожно легла на плечо, но я дернулся, как от удара по почкам. - Пора уходить. Всех драк не выиграть.
        - Уходить? - хмыкнул. - Куда?
        - По широкой дуге вдоль склона.
        - Забыла, зачем мы здесь? - вернулся к созерцанию окрестностей. - Проявить себя, выложиться на все сто и попасть в орден. Какой толк от отряда, который выжил, просто бегая от любой угрозы?
        - Поверь, такие игроки ценятся куда больше тех, кто прет на врагов как бараны и сливаются в первую минуту. Чем дольше в Тэнуме - тем больше хабара вынесешь, и тем ты полезнее. Мы и так несколько раз прыгнули выше головы.
        - Не думаю. К тому же, если избавимся от этих щеглов, взойдем на вершину без каких-либо препятствий. А кто знает, что на другом участке? Может, там целая бригада из одних снайперов.
        - Какой же ты упертый.
        - Это я еще не начал приглашать тебя на свидание.
        - Я подаю рапорт после игры, помнишь? - без особой угрозы раздалось в ответ.
        - Ага. И охотно верю.
        Девушка шумно выдохнула и потерла лицо.
        - Что? - спросила, заметив, что я таращусь на нее во все глаза. - Позади враги? Ты будто призрака увидел.
        - Нет... Я увидел кое-что получше. Можно нескромный вопрос?
        - Нельзя.
        - И все же спрошу, только не подумай ничего такого... Какого цвета у тебя белье?
        Взмах, шлепок, и в щеку точно швырнули слепленный до твердости бетона снежок.
        - Не зарывайся, капитан!
        - Я серьезно, - сделал как можно более суровое лицо. - Вопрос жизни и смерти.
        - Знаешь, я, наверное, не буду возиться с документами. Просто изобью тебя до полусмерти и сломаю ноги...
        - Какое... - поймал Диану за воротник и подтащил к себе, чтобы макушка не высовывалась из укрытия, маня стрелка нервным покачиванием, будто заядлого рыбака - поклевка, - у тебя белье?
        - Черное...
        Я настучал в общий чат:
        Капитан-Икс: ань давай к нам быстрее
        - Ты и ее будешь об этом допрашивать? - с презрением спросила Фемида, посмотрев на дисплей.
        - Да.
        - Ну и урод же ты... Просто мразь. Я была о тебе лучшего мнения...
        - Что тут у вас? - спросила медик.
        - Снимай футболку.
        - В смысле? - Зебра отпрянула, стремительно краснее.
        - Снимай, - отвернулся. - Не смотрю. А ты дай штык-нож.
        Оружие звякнуло в опасной близости от физиономии, сверху упала майка с красным крестом на груди. За хозяйку не беспокоился - в застегнутой куртке никто ничего не заметит. Сначала вывернул свою кожанку наизнанку и валял в снегу до тех пор, пока тот не прилип к шерстяному подбою. Затем вывернул майку, чтобы спрятать крест, сделал горизонтальную прорезь на спине и натянул на голову. Получилась отличная маска - этакий аналог балаклавы, только еще круче. В таком облачении и выполз на открытый участок, до боли вглядываясь в заснеженный склон, не осматривая, а в прямом смысле сканируя каждый камешек, каждую расселину, каждый сугроб. И старания не остались без награды.
        - Попался, ублюдок, - произнес одними губами, найдя ритмично выбивающийся из щели столбик пара.
        Судя по расположению камней, стрелок пас сектор чуть ниже нашей позиции, но я не мог дать никакой гарантии, что мое перемещение не останется незамеченным. В конце концов, даже в идеально белом маскхалате легко заметить движущуюся цель, а мои штаны и ботинки выделялись куда сильнее, чем все остальное. И все же рискнул подняться шагов на тридцать выше и обойти охотника с фланга, иначе и перед Аней стыдно, и перед Дианой ни за что не оправдаюсь.
        Не знаю, чем бы закончилась авантюра в изначальных условиях, но тут позади застрекотал АКМ, и вскоре к нему присоединились пп-шка и гвоздемет. Бредущие за роботом игроки попрыгали кто куда, как зайцы, машина же ускорилась в направлении стрельбы. Снайпер тоже пальнул, но пуля пролетела под таким углом, что сразу понял - это не по мою душу. Так что пополз изо всех сил, холодя локти и живот - в реале бы уже всю кожу содрал, а тут и ухом не вел, знай, наблюдал за главной мишенью.
        Наверное, стрелок немало удивился, когда в затылок ткнулось тяжеленое дуло. Я, сказать по правде, тоже малость опешил, узнав в невидимом до сих пор игроке старого знакомого.
        - Герман... - невольно выпалил, раскрывая спрятанное за майкой инкогнито. - А говорил дела, дача...
        - О, Макс, - бородач отбросил «мосинку» и повернулся с поднятыми руками. - Быстро ж ты качаешься. На профу уже сдаешь?
        - Есть такое.
        - Знал бы, что ты такой задрот - никуда бы не поехал. Может, опосля еще сыграем.
        - Может, - кисло сощурился после такого «комплимента». - Ну, удачи.
        Палец спустил курок, и серую гладь украсили алые брызги. Мужичок раззявил пасть, закатил глаза и рухнул на бок - довольно жуткое зрелище, но еще больше пугало будничное безразличие, с которым я только что прикончил (пусть и понарошку) живого человека. А потом в кои-то веки понял, почему у «Тэнума» столь низкий возрастной рейтинг.
        - Ну, как? - Герман перестал корчить рожу и ухмыльнулся.
        - Весьма правдоподобно, - проворчал, чувствуя холодные капельки вдоль хребта.
        - Неудобно, блин, лежать. Не мог бы поправить?
        - Да, конечно, - уложил его на спину и сцепил пальцы на объемном животе. - Так лучше?
        - Ага, спасибо. Ловко ты меня раскусил. Ну, бывай. Желаю победы.
        - Слушай... а можно взять твою винтовку?
        - Почему ж нельзя - бери, заслужил. Только стрелять из нее будешь так же точно, как из своего пистолета.
        А мне особая точность и не требовалась - враги подошли достаточно близко даже для «Кобры». Уложив цевье в щель, навелся на робота, но стрелять не стал, несмотря на крайне удобную позицию. Механизму и так осталось несколько секунд, и если подбить его здесь и сейчас, враги сразу догадаются, что снайпер - труп, а на его месте противник. Вместо этого связался с Фемидой - девушка долго не брала «трубку», а когда соизволила ответить, сквозь треск и грохот пробился недовольный голос:
        - Чего тебе? Мы тут делом заняты, пока ты майки нюхаешь.
        - Отступайте вверх по склону, немедленно.
        - Сдурел? Там же сна...
        - Вверх. По склону.
        Отключился и прильнул к прицелу, вмиг потерявшему все увеличительные свойства, но хватало и такого. Зебра и Абу первыми рванули прочь, петляя среди обломков, Диана же пятилась, отстреливаясь на ходу. Ее ранили дважды - к счастью, легко, зато школяры окончательно поверили в спектакль, выбрались из укрытий и помчали через открытое пространство. Дождался, пока танк - самая сложная и опасная цель - повернется боком и всадил пулю в висок. Вопреки здравому смыслу, это парня не убило, а лишь вынудило опуститься на колено. Что же, так и целиться удобнее - контрольный в голову, еще один под ребро и для профилактики промеж лопаток. Готов.
        Механик, не будь дураком, тут же спрятался за голема, а вот медик замешкался - похоже, не оценил обстановку и хотел по привычке броситься на выручку. Секунды промедления стали для него роковыми, а следом с воплями и руганью к подножью покатился опер. Последний соперник решил отступать к ближайшему валуну, но на полпути до цели у голема кончился заряд, и машина развалилась грудой искрящихся запчастей. Тут-то хозяина и нашпиговали из трех стволов чуть ли не в упор. Путь к вершине свободен.
        - Спасибо, - протянул Ане майку, когда мы собрались у поверженных тел. - Артур починит.
        - Да и мне и так норм, - она швырнула тряпку в снег и расстегнула курточку, оставшись в белом купальнике.
        - Ну, как знаешь, - надел трофейный нагрудник и закинул помпу на плечо.
        Медик взяла «масленку» и гогглы, Артуру достался укрепленный кожаными набойками комбинезон и пневматический пистолет с питанием от подвесного баллона. Длинные - с карандаш - дюбели в пистолетных патронах хранились в похожем на термос дисковом магазине и обеспечивали запредельную скорострельность при никакущей дальности и посредственном уроне. Фемида решила не менять шило на мыло и оставила привычное снаряжение.
        Немного прибарахлившись, выдвинулись к руинам на горе, до которых оставалось меньше километра. Стена ползла на значительном удалении, и мы особо не торопились, экономя силы и посматривая по сторонам. Пальба и крики раздавались все реже и достаточно далеко, чтобы обращать на них внимание.
        - Не в обиде? - спросил, поравнявшись со Скачковой.
        - Из-за чего? - майор даже не повернулась.
        - Из-за белья. Ну, я же правда для дела, а не всяких пошлостей.
        - Забей. Было - и было. К тому же, твои выходки дико меня мотивируют.
        - Да? Вдохновляешься рвением и решительностью прирожденного следака?
        - Не совсем, - спутница вздохнула и поправила ремень автомата. - Чем раньше поймаем маньяка, тем быстрее мы расстанемся. И больше никогда не увидимся. Ни при каких, мать твою, обстоятельствах.
        - А я бы с тобой погуляла, - Аня догнала меня и взяла под руку. - Не против? А то идти тяжело.
        - Совет да любовь, - Фемида презрительно фыркнула и ускорила шаг.
        Судя по тому, что я увидел на вершине, городок бомбили сильнее, чем Дрезден. Картину немного спасало то, что дома строили из громадных каменных блоков, на манер пирамид или зиккуратов, и взрывные волны не слизывали со зданий целые этажи. И все равно это выглядело слишком похожим на то, через что пришлось пройти на далекой безымянной войне. С той лишь разницей, что там царили жара и песок, а здесь - снег и пронзающий до глубины души холод. А так... те же пустые окна и темные проломы, где легко спрятаться врагу, засыпанные крошевом улицы, разбитая, сожженная бронетехника, стоны и шорохи из-за углов, редкая, но точная стрельба. Не многовато ли флэшбеков на один заход?
        - Опять спишь? - Скачкова поводила ладонью перед побледневшим лицом. - И как тебя не шлепнули до сих пор?
        А правда, как? Почему выжил я, а не любой другой из двух отрядов? А сколько еще малознакомых ребят и сослуживцев погибли при менее трагичных, но не менее глупых обстоятельствах? Растяжка, старая мина - эхо предыдущих стычек, бандитская пуля, нож наркомана, пьяный водила... Даже в самом благополучном и спокойном обществе далеко не все доживают до моих лет, что уж говорить о людях, ежедневно, добровольно и злонамеренно сующих головы в пасти львам. Но я все еще дышу, и в этом нет ни божьего промысла, ни удачи, ни предназначения, ни особого смысла. Только шанс, как при броске игрального кубика. Одним везет больше, другим меньше, а вся наша жизнь - лишь теория вероятности.
        - У нас привал, или как?
        Абу взглянул с высоты на подползающую лавину. У подножья, спотыкаясь и падая, бежали черные фигурки проигравших сегодняшнюю гонку. Белое цунами пожирало их, как огонь муравьев, но это не страшно - сутки спустя попробуют снова. Может, в этом и есть секрет «Тэнума»?
        - Макс, все в порядке? - рука Зебры скользнула с предплечья на ладонь. - Надо идти, здесь опасно. Торчим, как жерди в чистом поле.
        Я знал, что торчать на окраине чревато, но не мог ступить и шага. Не боялся, не переживал, а просто не хотел, подсознательно понимая, что это не граница разрушенного города, а та самая река, в которую нельзя войти дважды. Нельзя, но нужно, иначе так и останешься на берегу, как выброшенный волнами мусор. Не ради себя, не ради высшей цели, а ради тех, кому поклялся служить и защищать. Но у всех бывают такие моменты, когда разум твердит - делай, а тело отказывается подчиняться. Потому что помнит, как было больно. Потому что знает - ничего хорошего не будет. Ведь в мире есть лишь одно действие с постоянно повторяемым результатом - бег по граблям.
        - Макс, - Аня сжала оледеневшую ладонь своими и с тревогой заглянула в глаза. - Тебе помочь?
        - Дерьмо случается, - Артур осторожно, как на бомбу, положил пальцы на плечо. - Не обязательно разгребать его в соло.
        - И это - самый опытный, храбрый и сильный мент? - Диана сплюнула под ноги и покачала головой. - Или наши начальники сошли с ума... Или весь гребаный мир. - После чего протянула руку и добавила: - Идем. На нас люди, блин, смотрят. Один из них, возможно, твой племянник. Перед нами ты уже обосрался, но хоть перед родней сохрани лицо.
        - Иди ты, - последние слова окатили, как из душа после долгого кошмара. Закинул дробовик на плечо и зашагал к ближайшему зданию, краем глаза заметив, что майор ехидно улыбается. Иногда шоковая терапия - лучшее лекарство.
        - В городе пять реликтовых точек, - объяснял на ходу Абу. - Четыре по краям, пятая - в центре. Сейчас она заперта и откроется после того, как лавина подойдет к площади.
        - Никак, чтоб ее, не успокоится, - я нацелил помпу на шатающегося вдоль тротуара скелета, но Скачкова тут же схватила за ствол.
        - Здесь лучше не шуметь.
        - Кто себя выдает - тот долго не живет, - тихонько пропела Зебра, когда Диана подкралась к мобу и вонзила штык в основание черепа. - А кто слушает внимательно - побеждает окончательно.
        - Драться за малые точки - пустая трата времени, - компьютерщик продолжил ликбез. - Предлагаю сразу идти к площади, занять выгодную позицию и отстреливать конкурентов до тех пор, пока не откроются ворота.
        - Звучит неплохо.
        - Но есть проблема.
        Я вздохнул:
        - Кто бы сомневался.
        - Если игроков выжило много - начнется такая куча-мала, что проще сразу ливнуть. И если мы эту свалку проиграем и уступим точку, выбить засевший там отряд будет практически нереально. Он окопается, а остальных либо перестреляют, либо сметет волна.
        - И как узнать, сколько против нас?
        - А никак, - Абу развел руками. - Потому-то счетчик и убрали - без него, мол, интереснее.
        - Нам еще квесты доделывать, - напомнила оперативница. - А тебе ящики открывать.
        - Или ящик, - взглянул на дисплей. - Если редкий. Давайте сверимся, чего кому еще надо.
        Сверка выявила следующее:
        
        ЛИЧНО:
        Капитан-Икс, штурмовик:
        - заблокировать 5000 единиц урона / осталось 1500
        - спровоцировать редкое чудовище и не дать ему сорваться / выполнено
        
        
        Зебралис, реаниматор:
        - восстановить 5000 единиц здоровья / осталось 1000
        - реанимировать критически раненого союзника / выполнено
        
        Абу, хакер:
        - починить 1000 единиц износа / выполнено
        - взломать 3 обычных сундука или 1 редкий
        
        ОТРЯДОМ:
        - разведать и удержать реликтовую точку
        - уничтожить вражескую группу / выполнено
        
        На первый взгляд дел совсем немного, но те, что остались - самые сложные. Где искать сундуки вообще без понятия, разве что на точках, но все доступные наверняка захвачены. Засада...
        И стоило подумать об этом, как кварталом выше застрекотал тяжелый пулемет. Рокот схватил меня за шкирку и рывком выволок из пучины тяжких дум. Я снова солдат, пусть и виртуального фронта. Я снова на войне, хоть на ней нельзя умереть... пока нельзя. Никто не знает, что будет, когда Троян получит деньги. Или же, наоборот, на какую подлость осмелится в случае неудачи. Так или иначе, на кону человеческие жизни, а значит, игра идет всерьез. Это не прогулка, не рядовой фарм, это - спецоперация, где нельзя допускать ошибок.
        После первой же очереди я прыгнул к полуразрушенному зданию и привалился плечом к побитой осколками стене, держа помпу дулом вниз и всматриваясь в улицу. Сто шагов захламленной дороги и перекресток с подорванным танком - никудышнее укрытие, способное защитить лишь с одного направления и оставляющее полностью открытыми фланги и тыл. Идти напрямик не вариант, надо искать обход и желательно такой, чтобы подобраться к врагу вплотную.
        Я первым юркнул в тень «подъезда», если так можно назвать узкую галерею, ведущую в заваленный снегом двор-колодец с четырьмя сквозными проходами. По зиккурату бродила нежить - сносил им башки из дробовика всякий раз, когда невидимый пулеметчик открывал огонь. А палил он часто, и ему никто не отвечал - скорее всего, попытался зацепить пробегавшего вдали соперника, но промахнулся, и привлек шумом окрестных скелетов. И раз парню никто не помогал, тот остался последним из своего отряда - удобней мишени и придумать сложно.
        Не успели добраться до поворота, а очереди стали все длиннее - похоже, мобы насели плотно. Расчищая путь дружными залпами, мы вышли на дорогу метрах в пятидесяти левее перекрестка с танком. Впереди зиял проход в такую же арку, но обломков там скопилось под самую крышу. Пришлось карабкаться и протискиваться в кромешной темноте - сущий ад клаустрофоба, но среди нас таких, слава богу, не водилось.
        Спрыгнув в самую гущу столпившихся в проходе скелетов, приступил к работе - крайних угостил крупной дробью, затем перешел врукопашную, ломая черепа и ребра прикладом. Когда шайка малость поредела, и появилось больше пространства для маневра, выставил помпу перед собой и с разбега оттолкнул нестройный ряд мертвяков. Те с воем, хрипом и костяным перестуком попятились, а я, получив еще больше свободы, перехватил оружие как дубинку и принялся охаживать мобов цевьем. В полумраке успешные удары подмечались лучше всего - раздавался хлопок, похожий на лопнувшую лампу накаливания, и полыхающие голубым огнем глазницы гасли.
        Когда Фемида встала рядом, под ногами хрустела и перекатывалась добрая треть врагов. Споро расправившись с недобитками, дождались товарищей и углубились в тенистые руины. Судя по карте, пулеметчик засел аккурат в направлении центра, и беспорядочная пальба служила нам не только звуковой маскировкой, но и превосходным маяком. Каково же было мое удивление, когда на выходе из арки в грудь врезалась пуля из крупнокалиберной винтовки.
        Сила удара чуть не сшибла с ног, и если бы не трофейная обновка и вовремя подоспевшие товарищи, я бы точно сошел с дистанции. Выстрел расколол панцирь надвое, и тот с лязгом рухнул под ноги, как бы намекая, что ремонта в полевых условиях ждать не стоит. Подавив очередного снайпера шквальным огнем, соратники отступили в арку, не сводя стволов с трапециевидного свечения впереди - мало ли, чей силуэт мелькнет на сияющем фоне.
        - Вот уроды, - прошипел Абу. - Накачали, блин, гайдов.
        Несмотря на внезапное нападение, я успел осмотреть руины напротив - массивная известняковая пирамида со срезанной верхушкой и множеством амбразур, на которую рухнуло похожее на шестигранную трубу здание. То ли сторожевая башня, то ли храм - не разобрать, но по ней - внутри ли, снаружи - можно быстрее всего взобраться на верхние этажи, где и засели соперники. Нужно лишь пересечь улицу - как назло широкую и относительно чистую. Все повторяется. История циклична. Жизнь бежит по кругу, чтобы укусить себя за хвост и подохнуть.
        - Не шевелись, - Зебра всадила шприц в плечо. - Сильно ранили? А то выглядишь неважно.
        - Очередной приступ? - буркнула Диана.
        - Все нормально, - выпрямился и передернул затвор. - Просто задумался.
        Браслет Артура пиликнул. Парень взглянул на дисплей и с огорчением цокнул языком:
        - Стена двинется через минуту. Все выжившие рванут к площади. Не поторопимся - и будем встречать игроков чаще, чем нечисть.
        - Ну, давай, Капитан, - Диана устроила цевье АКМ на сгибе локтя, - командуй. Что нам делать?
        - Я...
        Что бы я делал, будучи на службе? Запросил бы БТР или даже танк для огневой поддержки. Взял бы отряд штурмовиков с баллистическими щитами и полным набором гранат, а лучше - сразу несколько отрядов для захода с разных направлений. Снайперы, дымы, радиопомехи, дроны-разведчики, сканеры - все по полной программе. Больше никаких ошибок и атак малыми, неподготовленными, неснаряженными силами - только правила и тактика. Но это - реал. А здесь, в «Тэнуме», неоткуда просить помощи, кроме как у товарищей по несчастью. Они знают игру куда лучше меня. Можно и дальше изображать волка-одиночку, а можно войти в реку и оставить в быстрой воде все, что прежде якорем тянуло на дно.
        - ...не знаю.
        Говорят, от чистосердечного признания на душе становится легче. Что же, это работает. Я не ощущал ни стыда, ни жгучего приступа злобы, ни вины из-за проявленной слабости. Потому что это и не слабости вовсе. Нет ничего зазорного, если блондин скажет, что у него светлые волосы.
        - И без ваших советов не справлюсь.
        Абу и Аня удивленно переглянулись, Скачкова же уставилась с настолько подозрительным прищуром, будто я стал олицетворением героя из сказки о мальчике и волках. И вот-вот засмеюсь и крикну: нет ни раскаяния, ни осознания, ни надлома - это просто шутка. Как вы вообще поверили в такую чепуху? Но я хранил молчание, выжидающе поглядывая на соратников.
        - Ладно, - майор открыла карту и вывела на голографическое окно. - Поверю на слово. У здания напротив четыре входа, - палец оставил на мерцающей глади тонкую белую линию. - Один - восточный - завален упавшей башней. Судя по звукам, враги держат северную и южную стены. Западную, скорее всего, тоже.
        - Эта тактика называется «рубеж», - Артур «постучал» ногтем по голограмме. - Занимают дом с наибольшим числом окон и пасут все направления. Очень удобно, когда игроки бегут от лавины или прорываются к площади.
        - И самое паршивое, что нас стережет снайпер. А через дорогу без потерь не перебраться.
        - Надо отвлечь стрелка, - подсказал Абу.
        - Да неужели? - всплеснул руками. - И как?
        - Есть одна идея, - стоявшая поодаль Зебра вышла из тени, хмуро глядя на свет в конце коридора.
        После кратного брифинга мы с «кашником» вернулись во двор-колодец и поднялись по скошенным плитам на второй и третьи этажи. Комнат в местных постройках не было, только идущие вдоль корпусов ярусы - разработчики то ли посчитали такую планировку более удобной, то ли просто поленились прорисовывать детали. Добравшись до наиболее подходящего места у амбразуры посреди уровня, я привалился спиной к кладке и достал револьвер - на внушительном расстоянии он все же сподручнее. И хоть бороться с дальнобоем на равных никто и не собирался, враг мог не распознать оружие на слух, а бахало оно громко и неторопливо, успешно мимикрируя под крупнокалиберную винтовку. А что еще нужно, чтобы напугать и вынудить отступить? Главное - быстро демаскировать охотника, и в этом обязались помочь наши красавицы.
        Капитан-Икс: на позицыи
        Абу: На позиции.
        Фемида: Выходим.
        Несмотря на неприязнь, девушки объединили усилия ради общей цели. И, раздевшись до белья, плечом к плечу выбежали на улицу, беспрепятственно добрались до середины проезжей части, после чего со всех ног рванули каждая в свою сторону. Снайпер выдал себя моментально, высунувшись из бойницы чуть ли не до пояса - увиденное столь поразило парнишку, что тот не успел спустить курок, когда представилась лучшая возможность для огня на поражение. А потом замешкался, водя стволом туда-сюда, не то решив попялиться сразу на обеих, не то погнаться за двумя зайцами. Так или иначе, «Кобра» гулко ухнула, и на белом пушистом маскхалате с заячьими ушами расцвело алое пятно. Внизу затарахтел гвоздемет, усыпая дюбелями стены и попадая в цель в лучшем случае один раз из десяти. Но точность и не требовалась - услышав стрельбу, соратницы согласно плану резко развернулись и помчали к вражеской арке, а мы выпрыгнули из окон и скатились по достаточно пологой стене зиккурата.
        Ноги обдало холодом, но это ничто по сравнению с пулей. Поднявшись, мы помчали к подругам, на всякий случай постреливая по зданию, но подранок предпочел не нарываться, а подождать медика.
        - Сжвшники нас сожрут, - проворчал Абу, но я понятия не имел, о чем речь, и уточнять не собирался.
        Аня и Диана уже оделись, когда все собрались в точке сбора. Убедившись, что никто серьезно не ранен, я повел отряд прямиком к поваленной башне. Здесь мы разделились - я вскарабкался на стенку, а товарищи пошли понизу, через утыканный лучами света туннель. Сквозь бесчисленные пробои и трещины я следил за продвижением основной группы - с учетом разбросанных обломков, их вряд ли застали бы врасплох на открытом месте, и все равно немного волновался, ведь этот бой - последняя ступень к выходу на финишную прямую.
        По хорошему, я должен идти первым и прикрывать, но без брони и с изрядно потрепанным здоровьем от меня мало толку в роли танка. Поэтому решил рискнуть, причем дважды - и оставив друзей одних, и сам идя по башне в одиночку. Но риск был оправдан - налегке и с мощным дробовиком мог получиться такой маневр (Абу называл их «мувами»), какой никогда не сработал бы при строгом соблюдении правил игромеханики.
        И когда подошвы задрожали от громогласных очередей, по трассерам определил позиции противников и сиганул в пролом прямо за их спины. Пулеметчик с переносным «Максимом», медик с двумя «Узи», и подлатанный снайпер перепугались настолько, что беспорядочно палили в коридор, не утруждаясь прятаться за укрытиями или хотя бы смотреть, куда стреляют. Мерцающие отсветы озаряли башню на всю длину, и даже беглого взгляда хватило, чтобы понять - парни просто лупили в камень, а засевшие за ним соратники огрызались куда попало, имитируя ожесточенный бой.
        Первым делом приставил «помпу» к ушастому затылку охотника и нажал на спуск. Враг качнулся, как от мощного подзатыльника, и вылетел навстречу союзным пулям. Не отвлекаясь на крики и ругань, угостил медика дробью в висок - тот начал разворачиваться еще до выстрела, почуяв неладное, несмотря на оглушительный грохот. Дальнейшая пальба в упор не сулила ничего хорошего, поэтому в прыжке схватил пулеметчика за армейский брезентовый рюкзак и сбросил с яруса вместе с собой. И хоть от здания осталось три этажа, первый под самый «потолок» завалило мусором, так что лететь пришлось всего ничего.
        От такого падения никто не умер, но я, будучи легче и подвижнее, сгруппировался и кувыркнулся по склону, в то время как закованный в ржавые латы соперник грохнулся пластом с таким звуком, словно на острые камни приземлился мешок кастрюль. Впрочем, игрок и сам выглядел так, будто ему доспехи ковали не оружейники, а повара - одутловатый, похожий на выварку панцирь и высокая «кастрюля» с прорезями вместо шлема. Прыгнув на барахтающегося, как перевернутая черепаха, тяжеловеса, сунул дробовик под забрало и высадил оставшиеся два патрона, а затем навалился всем весом на приклад и давил, пока «консерва» не перестала трепыхаться.
        - Зверюга, блин, - прогудел из-под каски испуганный женский голос. - Лечись.
        Я ухмыльнулся и поднял голову: Абу - всклокоченный и потный - показал с высоты большой палец. Дело делано, эта победа за нами, но война только начинается.
        - Отличная работа, - ответил тем же жестом. - Пять минут передышка - и двигаем на площадь. Осмотритесь пока, вдруг что полезного найдете.
        - До сих пор не понимаю, - Фемида взмахнула автоматом, как дирижерской палочкой, - какого черта капитан командует майором?
        - Кто был никем, - развел руки и плюхнулся на груду камней, после всех забегов и сражений показавшуюся лебяжьей периной, - тот станет всем. И без каких-либо последствий. Разве не для этого играют в «Тэнум»?
        - Есть!! - вопль Артура разлетелся, наверное, на весь квартал. - Сундук! Редкий!
        Серебряную коробку с синей окантовкой завалило плитой, и чтобы добраться до цели пришлось протискиваться змейкой в лаз чуть шире духовки. Неудивительно, что сокровище не нашли - а может, и вовсе не искали, сосредоточившись на отстреле конкурентов. В нем оказалась непонятная штуковина - цилиндрический сосуд литров на пять обрамляли железные колпаки, а к ним крепился тактический ремень - слишком короткий для ношения за плечами. В самой банке пузырилась полупрозрачная алая жидкость, и с одного конца выходил гофрированный «хобот», соединяясь с тонкой метровой трубкой с вилкой на конце и пистолетной рукояткой у основания. То ли огнемет, то ли опрыскиватель, то ли химический распылитель - одним словом, какое-то оружие, однако красный крест на стекле намекал на принадлежность к медицинскому классу. В подтверждении догадки Зебра надела устройство как обычный пояс, примостив банку на пояснице, и со злодейской ухмылкой навелась на меня.
        Я не успел и рта открыть, как щелкнула гашетка, меж контактов вспыхнула электрическая дуга, и в грудь ударила трепыхающаяся, что раненая змея, сияющая синусоида цвета свежей крови. Вместо холода тело окутало приятное тепло, а полоска здоровья не только восполнилась, но и перелилась через край, добавив полсантиметра бонусных жизней.
        - Расслабься, - девушка не глядя поднесла трубку к банке, и та прилипла, как на магнитах. - Это пушка-исцелюшка. Сто лет о такой мечтала.
        - Пушка-исцелюшка, - проворчал, вставая. - Как придумаешь...
        Аня вывела описание предмета на голодисплей:
        
        «ПУШКА-ИСЦЕЛЮШКА»
        АПТЕЧКА ДАЛЬНОБОЙНАЯ
        УРОВЕНЬ: 10
        МОЩНОСТЬ: 50 ЕД. ЗДОР/СЕК
        ЕМКОСТЬ: 2000 ЕД. ЗДОР.
        ОТКАТ ПРИ ПРЕРЫВАНИИ: 10 СЕК
        БОНУСНОЕ ЗДОРОВЬЕ: 15%
        СОСТОЯНИЕ 100%
        ДРУЗЕЙ ЛЕЧИТ, ВРАГОВ КАЛЕЧИТ
        
        - Ей и дамажить можно, - Аня с любовью огладила блестящий бок баллона. - Главное, чтобы враг не спрятался от луча, а то заклинит. Кайф!
        - Пора выдвигаться, - хмуро сказала Диана. - Нам осталась только точка.
        Город утопал к нервирующей тишине. Если раньше пальба гремела чуть ли не на каждом шагу, то теперь за добрый километр раздался единственный выстрел, оставшийся без ответа, как и многие другие до него. Игроков осталось очень мало, против нас воевали профи, изучившие ярус вдоль и поперек, малейшая ошибка грозила обернуться провалом, и ставки пропорционально возросли. Ведь все, кто зашел чисто поржать и побегать по фану, отсеялись еще на подступах к горе, и руины заполонили прирожденные хищники, готовые ждать добычу до тех пор, пока снежное цунами не сгонит с насиженных мест. Вот и приходилось жертвовать временем и удобством, и любой ценой избегать открытых пространств.
        Наш путь лежал по угловатым тропкам среди нагромождений растрескавшихся блоков, подземных галерей и расселин, где порой приходилось протискиваться боком или ползти на четвереньках. Мы спускались в зловонные колодцы и топали по шею в тухлой воде, из которой то и дело с ревом и воплями выскакивали скелеты и бросались прямо в лицо. Мы соблюли все меры предосторожности и благополучно выбрались из очередного перехода в квартале от площади.
        В проломе зиккурата, будто рассеченного надвое гигантским мечом, виднелся облицованный белым мрамором приземистый шестиугольный бункер с коваными золотыми воротами на каждой грани. В радиусе сотни метров не лежало ни пылинки, точно площадь тщательно выметали перед каждым раундом. По уму стоило дождаться открытия ворот, и лишь потом бежать на захват, ведь пятак чистой земли обступили со всех сторон руины, где сам бог велел устроить засаду на самых нетерпеливых соперников.
        Но проклятое цунами уже дышало в спины, заметно убавив в высоте и ползя на уровне крыш. И снежная пелена, под которой получалось прятаться на первых этапах, полностью иссякла, не оставив любителям покрысить ни шанса. Да и остались ли эти любители вообще, или же нам посчастливилось выйти раз на раз с другими счастливчиками в борьбе за почетное золото?
        Пригнувшись, мы добежали до перегородившей улицу колонны - для игрока препятствие плевое, зато можно относительно безопасно осмотреться. Но как ни напрягали глаза, как ни вслушивались, как ни искали упавшие на брусчатку тени, так ничего и не заметили. Скорее всего, вражеский отряд засел на противоположном краю площади, либо сразу за бункером, и только и ждал незадачливых соперников.
        Как ни крути, а в обозначенных условиях тактика лишалась всяческих преимуществ, и победят не те, кто придумают и реализуют более крутой и хитрый план, а те, кто нашел лучший лут, сохранил в строю больше бойцов, и не понаслышке знает, с какого конца стреляет ружье. Головной мозг уступал спинному, и мы вторгались в вотчину рефлексов, скорости, точности и удачи, куда ж без нее. Кто кого перестреляет - тот и молодец, а маневрировать и напрягать извилины надо было раньше.
        - Что делаем? - спросил, выглядывая из-за баррикады поверх мушки револьвера.
        - Можно сразу прорываться, - шепнул Абу, щурясь так, словно впереди простирался пляж под тропическим солнцем. - Можно подождать лавину. Аномалия убивает постепенно, здоровье у нас полное...
        - Надо залегать у бункера, - возразила Скачкова. - Он достаточно широк, чтобы прикрыть минимум с двух сторон. Кто последний побежит через площадь - тот и труп.
        - А в гайдах что советуют?
        - По-разному, - Аня села спиной к колонне и положила аптечку на колени. - Если выживших много - ждать до упора. Если мало - караулить ворота.
        - А сейчас как?
        - Мало, - Артур приставил ладонь козырьком. - Сколько сидим - и ни одного выстрела. Останься хотя бы три отряда - грохот стоял бы, как на передовой. Сдается мне, бронзы в этом матче не будет.
        - Тогда предлагаю двигать к точке. Кто за?
        «Кашник» первым поднял руку. Аня взглянула на него, потом на меня и тоже поддержала инициативу. Фемида лишь пожала плечами - большинство всегда право. Обсудив кое-какие детали, я рванул через площадь, вглядываясь в черные проемы и глубокие выбоины. Но руины молчали, раздражая своим безразличием, хотя на такую легкую добычу наверняка нашелся бы охотник. Местная братия азартная донельзя, у кого-нибудь бы палец да дрогнул, но нет - ни звука, ни отсвета прицела.
        Прильнув спиной к ребристой плите, еще раз проверил обстановку и описал стволом круг. По условному сигналу соратники обступили реликт с трех сторон, взяв под наблюдение опасные подходы, а Зебра, как наименее боеспособная, осталась караулить тыл. Минуло несколько минут, цунами вплотную подползла к площади, а двери уже заскрежетали в пазах, но враги так и не показались. Неужели мы - последние, а раунд не заканчивается потому, что надо выполнить квест?
        Толика напряженного ожидания, и створки медленно поползли в стороны, обнажив просторную полуподвальную комнату с бассейном, над которым парила небольшая - с футбольный мяч - сияющая сфера. Я на миг засмотрелся на застывшие во вращении протуберанцы, и тут к виску будто приложили пакет льда. Сознание осталось на положенном месте, но тело отрезало от мозга, и обомлевшая тушка съехала по стене, оставляя за собой длинную бурую полосу.
        В уши набили ваты, язык распух, веки отяжелели, а в остальном ранение напоминало паралич. И что самое паршивое, в падении я отвернулся, из-за чего ракурс не позволял отыскать стрелка и хоть как-нибудь помочь товарищам. Гребаные снайперы, ненавижу, блин... Аня рванула на выручку, но не добежала пары метров, когда бледное тело усыпало алыми маками. Медик выронила искру, рухнула на колени и завалилась на бок, коснувшись макушкой моего живота. Миг спустя заметил отступающую с боем Фемиду - майор прошла не больше нашего, прежде чем завалиться на спину с изрешеченной грудью.
        Как ни странно, Абу успел спрятаться в бункере и даже подстрелить одного, но на этом бой и закончился. Парня выволокли из укрытия, бросили в общую кучу и расстреляли в упор из трех стволов. Рассмотрев победителей, понял, что мы дотянули до финала исключительно потому, что не столкнулись с ними раньше. Один - огромный, бородатый, а кепке козырьком назад, черном комбинезоне и бронежилете с распухшей разгрузкой. В руках спаренные АК74 с увеличенными магазинами - такой бандурой впору самолеты сбивать, а не за людьми гоняться. Второй - пониже и щуплее, в побитом пулями стальном нагруднике, байкерской каске, круглых темных очках и с замотанной бинтами половиной лица. Круглый варяжский щит на предплечье соседствовал с обрезом четырехствольного ружья - сразу видно, танк. Третий же носил тростниковый плащ поверх пятнистых куртки и штанов, и японскую соломенную шляпу с вуалью из камуфляжной сетки, держа на сгибе локтя семисотый «ремингтон». Сразу видно - прирожденные головорезы, собаку съевшие на подобных операциях, и неважно, в реале или в игре, ведь талант не пропьешь несмотря на все ограничения. И если
бы не эта спецура, мы бы точно победили - без вариантов, просто сто процентов. Вот же... скоты. Не нашли более подходящего развлечения, чем портить квесты новичкам?
        - Ничего личного, ребятки, - бородач крякнул и сплюнул в сторону.
        - Второе место - результат хороший, - кивнул забинтованный.
        - Но недостаточный, - снайпер поднял голову, и я увидел физиономию, от которой половина души полыхнула праведной яростью, а другая похолодела, как от прямого попадания пули.
        Надо мной стоял Гордей, мать его, Свободин, и, судя по снаряге, именно он вел эту бригаду. Но зачем? Какого черта тут происходит?

        Глава 16. Третья сила

        Я вышел из игры прямо в Тэнуме и быстрым шагом направился к начальнику. Не знаю, сколько ярости отпечаталось на лице, но мне уступали дорогу даже матерые опера, словно мимо первоклашек шел главный школьный хулиган. У шефа собралась небольшая очередь, включая сотрудников куда выше по званию, но я обратил на них не больше внимания, чем на летающих перед глазами черных мушек. Осторожно оттеснив плечом ойкнувшего дознавателя, запер за собой дверь и оперся ладонями на стол, нависнув над полковником, будто над преступником при допросе.
        - Что за новости? - спросил Олег Васильевич с сердитой настороженностью.
        - Это я у вас хочу узнать, - прохрипел и рывком выпрямился. - Какого лешего этот бородатый черт похерил нам неделю работы, когда мы были в шаге от цели!
        - Какой такой черт? - шеф надулся и зашевелил усами, а на лысом черепе вздулась вена - верный признак едва сдерживаемого взрыва.
        - Свободин! - я всплеснул руками. - Мы запотели как папки, добив десятки за выходные, хотя Фемида требовала апнуть лишь шестые. Затарились лутом, портанулись на ярус и почти сдали профы, чтобы получить инвайт в орден, но в самый последний миг приперся Гордей с пати каких-то нагибаторов и...
        - Я ни хрена не понимаю! - крикнул шеф так, что в кабинет влетели двое офицеров с ладонями на кобурах. - Вы там совсем звезданулись уже со своими игрушками! Сколько времени прошло, а до сих пор ни единой зацепки! - от удара по столешнице подпрыгнула толстенная стопка документов. - Ни мотивов, ни подозреваемых, ни арестов - ни-че-го! Ты в зеркало давно смотрел? Выглядишь хуже наркомана! Осунулся, зарос, глаза краснющие, руки дрожат!
        - Аресты? - я дернулся, как от крюка в челюсть. - Подозреваемые? До вас так и не дошло, с чем мы столкнулись?!
        - Нет! - полковник встал и махнул кулаком, точно сжимал в нем саблю. - Потому что отчетов и рапортов тоже нет! А те, что присылает Свободин, я даже с переводчиком прочитать не могу! А ведь речь идет о государственной безопасности! Из-за этого-то и пришлось выдернуть лучших из лучших, собрать команду, мать ее, мечты - и что в итоге? Дуля с маслом! Один из самых известных столичных следаков проводит в игрушке сутки напролет, но не нарыл ни одной улики!
        - Я бы добыл...
        - Если бы - да кабы! - шеф сел и достал из ящика стола початую бутылку коньяку. Налил себе на полпальца, мне не предложил - видимо, решил, что уже хватит. - И вообще, чего ты хочешь? Отстранить Свободина от дела? Я тебя скорее отстраню! Доигрался ты, Соколов. Совсем связь с реальностью потерял. Даю срок до выходных, не найдешь Семакина - пойдешь ловить барыг, сутенеров, рейдеров... С этим у тебя проблем нет!
        - Но...
        - Никаких «но»! Мое терпение велико, но не безгранично. Получил задание? Иди делай. Как? Без разницы, но чтобы в эту пятницу в это самое время мы знали, что случилось с пропавшим. Вопросы?
        - Никак нет.
        В коридоре ждал Артур с видом нашкодившего школьника, которого вызвали к директору вместе со строгим отцом. Парень явно чувствовал себя не в своей тарелке вне уютного подвала, да еще и в окружении важных шишек, да еще и когда товарищ сперва устроил разнос начальству, а потом получил на орехи за дерзость. Впрочем, какая разница? У меня репутация подмочена давно и бесповоротно, а «кашник» рано или поздно вернется в свой отдел и забудет и об удивленных взглядах, и о шепотках в спину.
        - Как все прошло? - спросил он, входя следом в мой кабинет, порядком запылившийся из-за вынужденного переезда.
        - Как обычно, - провел пальцем по порыжевшей доске, встряхнул папки и плюхнулся в скрипучее китайское кресло, - через жопу. Приказали найти Авалона к пятнице, иначе отстранят.
        - Во, блин... - соратник почесал отросшие космы. Что ни говори, а вот его бы я точно принял и отправил на анализы - сущий обдолбыш, сутулый, тощий, всклокоченный и с опухшими потемневшими веками. - А начали за здравие.
        - Улики им подавай, подозреваемых, - хлопнул папкой по столу, всколыхнув серое облачко. - Это же не алкаши магазин ограбили!
        - Слушай, - Артур занял кресло для посетителей. - А ты не думал, что искать преступников в реале - бесполезно?
        - Это как? - взглянул на «кашника» исподлобья.
        - Ну... - ему явно было некомфортно говорить подобное. - Не сочти за придурка... хотя, больше уже и некуда, но... а что если Троян - это искин?
        На полминуты кабинет сковала напряженная тишина. Взвесив все за и против, убедившись, что товарищ не прикалывается, уточнил:
        - А при чем тут киски? Это какой-то жаргон? Кодовое слово? Слэнг?
        Абу шумно выдохнул и уставился в потолок.
        - А я думал, у меня с юмором печаль. Не киски, а искин. Искусственный интеллект.
        - Допустим, это возможно, - к удивлению собеседника, я не стал орать, ругаться и называть версию бредом сивой кобылы. В конце концов, технологии шагнули далеко вперед, и если каким-то бесом придумали «Тэнум», то почему бы не сварганить что-нибудь такое эдакое. Ведь то, что еще пять лет назад казалось сущей фантастикой, нынче - норма жизни. И все же имелся кое-какой нюанс. - Допустим, этот самый интеллект - то есть, чересчур умная компьютерная программа, - похищает людей ради выкупа. Но на кой хрен ей нужны реальные деньги? Что с ними делать? Купить особняк на Мальдивах? Яхту с сотней шлюх? Личный самолет?
        - Внутриигровой магазин, забыл?
        - И че? Там только дома, машины, косметика и плюшки по мелочи. Да и вообще, эту богадельню можно в любой момент отключить, и накроется все богатство медным тазом. Нет, я уверен, за этим стоят люди. Организованная хакерская группировка. Раньше звонили старикам и представлялись службой безопасности банка, а сейчас выпытывают пароли от счетов.
        - Засада, - Артур потер лицо ладонями.
        - Думаю, все ниточки ведут к разработчикам. Кто знает игру лучше них? Никто. Надо связаться с отделом кадров и запросить список всех уволенных программистов за последние полгода. А заодно все данные по Авалону. Месть - самый популярный мотив.
        - С таким козырем твои мстители нагнули бы компанию за пару дней. Если люди узнают, что в игре есть смертельно опасная уязвимость, от разрабов камня на камне не останется. А раз действуют тайно, значит, суть в ином.
        - О, да! То, что местный «Скайнет» ворует бабки у богатеев, звучит более правдоподобно.
        - Это лишь мои мысли, - Абу примиряюще поднял руки. - Я вообще не веду следствие.
        Хотел ответить, но тут зазвонил телефон. К незнакомым номерам привык давно - с них и угрожали, и умоляли, и пытались купить, но лишь сегодня я конкретно рассвирепел, услышав холодный баритон.
        - Максим, добрый день. А вы чего из игры так быстро вышли?
        - Может потому, - пальцы сжали гаджет так, что корпус затрещал и заскрипел, будто подлодка на предельной глубине, - что вы нам все пересрали, Гордей?
        - Вообще-то, вы заняли второе место и показали более чем достойный результат. «Дозор» готов принять вас в Академию хоть сейчас и помочь с получением профессий.
        - В жопу себе засунь свои академии, майор, - Свободин не отреагировал на грубость, но задышал чаше обычного. - В эту пятницу мы будем в основе.
        После чего отключился, швырнул трубку на стол и самодовольно улыбнулся.
        - В основе? - Абу вскинул брови. - Через четыре дня? Это безумие!
        - Не-а, - подался вперед и сжал кулаки. - Когда найдем лидера, он сделает для нас все, о чем попросим. И в орден примет, и ништяков отсыплет, и всеми тайнами поделится. И поверь, искать пропавших без вести у меня получается куда лучше, чем бегать по квестам.
        - А если он уже... того?
        - И такое возможно. Но терять нам больше нечего.
        После беглого просмотра документов выяснились две новости - хорошая и плохая. Первая заключалась в том, что к исчезновению Семакина подошли с таким рвением и старанием, словно пропал премьер-министр. Имелись и многочисленные экспертизы, и опросы соседей и даже старших офицеров ордена, и пеленг смартфона, и записи камер видеонаблюдения, и много чего еще, так что начинать с нуля не пришлось. Но вторая нивелировала все предыдущие успехи - несмотря на ворох оперативных данных, глава «Дозора» пропал, как иголка в стоге сена.
        По словам матери, в день исчезновения сын оставил телефон, зато взял шлем виртуальной реальности, вызвал такси и уехал «к другу». Позднее выяснилось, что самый близкий друг, с которым Антон часто общался, живет в Екатеринбурге, а столицу Семакин не покидал. Разве что запрыгнул тайком в товарный вагон, потому что билетов не покупал и на вокзалах или в аэропортах не появлялся. Таксист сообщил (слова подтверждаются навигатором), что отвез Антона к станции метро. Благодаря системе распознавания лиц выяснили, что мужчина вышел на Ботаническом саду, а дальше все следы теряются.
        Так же специалисты из отдела кибербезопасности особенно подчеркнули, что взлом домашнего терминала не выявил ничего полезного. Вождь дозорных хранил все данные в «облаке», доступ к которому возможен только по мозговой сигнатуре хозяина. Причем сервис выбран наиболее иностранный и полулегальный, так что скорее дедушка ответит из деревни, чем владельцы сайта.
        И причина такой шифровки очевидна - скорее всего, там лежали все данные по сделкам и черная бухгалтерия - Антон, как известно, промышлял добычей и продажей редких трофеев в обход кассы, причем не только игровой, но и вполне себе настоящей, налоговой службой именуемой. На это толсто намекали выписки из ФНС и показания свидетелей - несмотря на то, что пропавший нигде не работал и не заплатил ни копейки в бюджет, жил весьма небедно. Например, через полтора года после старта «Тэнума» семья Семакиных переехала из вшивой хрущобы в приличный район, в квартире стояла бронированная дверь с биометрическими замками стоимостью почти в полмиллиона рублей, а ремонт по самым скромным оценкам обошелся раза в четыре дороже, одна джакузи чего стоит. Вот поэтому Троян и позарился на простого безработного, но могли ли нетрудовые доходы привлечь не только игрового похитителя? Разумеется, могли, но этой версией то ли не успели заняться, то ли посчитали бесперспективной.
        В остальном же обыски ничем не помогли. Возможно потому, что обшмонали только реальную квартиру, но ни словом не упомянули о хоромах виртуальных. А там наверняка такой замок, что никакому олигарху и не снилось. Вряд ли Авалон держал компромат прямо в «Тэнуме», полностью подчиняющийся нашим законам и держащим все сервера в нашей же стране, но иногда на верный след способна навести самая бесполезная и на первый взгляд незначительная деталь, прятать которую никто попросту не додумается.
        - Как вообще продают лут за рубли? - спросил у прикорнувшего в кресле Абу.
        - А? - тот встрепенулся и потер глаза. - Ну, при личной встрече. Покупатель передает нужную сумму, потом оба заходят в игру и продавец «дарит» нужный предмет. Когда в деле бешеные бабки, только так и делают, чтобы не кинули.
        Хмыкнул и постучал резинкой от карандаша по распечатке. Технологии вроде высокие, а методы, как у барыг из девяностых.
        - И насколько бешеные нынче бабки?
        - От лимона и выше.
        Наверное, за прошедшие дни я напрочь разучился удивляться, и лишь поэтому не вытаращился и не уронил челюсть, а со зловещей сосредоточенностью уточнил:
        - И что, мать моя женщина, можно купить за такую капусту?
        - Да все, что угодно. Уникальный транспорт, дома, редких питомцев, шмотки, пушки, усиления, украшения... Игра очень популярна, и в ней достаточно толстосумов и мажоров, которым позарез надо выпендриться всем светом.
        - Сдается мне, Авалон добывал лут не в соленого.
        - Соляного, - поправил товарищ. - Мелочевку мог и сам, но чем дороже вещь, тем сложнее достать. Иногда хватало отряда, иногда приходилось напрягать весь орден.
        - Значит, и делиться тоже.
        Парень пожал плечами - мол, и сам все понимаешь.
        - А там, где приходится кое-чем делиться, можно кое-что не поделить... Дерьмо! - карандаш хрустнул надвое в кулаке. - Если бы не этот бородатый черт, мы бы сели на хвост всей этой банде. Ладно, пофиг... - взял телефон и выбрал в адресной книге свежий номер. С полминуты шли гудки, затем раздался встревоженный голос:
        - Да, слушаю?
        - Это капитан Соколов. Я ве...
        - Здравствуйте, Максим! - перебил директор «Тэнума». А память у него - мое почтение. Да и голова должна варить, как паровозный котел - поди придумай такую забаву, реализуй и поддерживай. Наверное, именно он все и устроил. Вот все шутят про дворецкого-убийцу, а ведь самый очевидный вывод зачастую самый правильный. - Есть новости по нашему делу?
        - Мне нужен список недвижимости Авалона с полным доступом. Дворец, яхта, собачья будка - неважно, давайте все. А еще транспорт на время расследования. Самую обычную тачку на четыре места. Джип, легковушку - без разницы. Ник Капитан-Икс. Да, спасибо за сотрудничество. И вам того же.
        - Снова в игру? - спросил Артур.
        - Снова в игру, - встал и отправился в ненавистный подвал.
        
        ***
        Меня перенесло в то самое место, куда все новички попадают после смерти - в нубскую квартирку на отшибе. Я не тратил ни времени, ни денег на обустройство этой дыры, так что здесь все выглядело так же, как и в первый заход. Та же башня посуды с тараканами, те же обои в ромашку, то же зеркало в ванной - прошло чуть больше недели, а такое впечатление, что целый год.
        Первым делом проверил почту - пришли два сообщения от администрации. В первом сообщалось, что за Авалоном числится единственный дом, зато в самом дорогом и престижном районе, и прилагалась виртуальный ключ-карта. Во втором прислали ключ зажигания - стоило кликнуть по нему, и во дворе взрыкнул движком ржавый кабриолет, сделанный из «Победы» без крыши и с открытым а-ля пикап багажником. Видимо, ничего попроще в игре не изобрели, но, слава богу, обошлись без вырвиглазной расцветки, дебильных наклеек и обвесов.
        Абу «жил» неподалеку - скинул сообщение, чтобы ждал у подъезда. Фемида была оффлайн - неудивительно, что после столь потной катки девушке захотелось принять душ и передохнуть. А вот Аня до сих пор играла, и не просто тупила в доме, а потихоньку качалась в глубине парка. Поначалу сомневался, стоит ли ее тревожить - вряд ли в черте города нам потребуется медик, но она сама расставила все точки и позвонила, едва я сел за руль.
        - Снова в бой? - позади подруги выпрыгнул зомби, но та не глядя уложила ствол «пушки-исцелюшки» на плечо и снесла мобу голову дрожащим алым потоком. - А я тут обновку тестирую.
        - Двигай к «Дракону», если хочешь с нами.
        - А вы куда? В рейд или по квестам?
        - Увидишь, - ответил ехидным тоном и подмигнул.
        - Ну, во-о-от, - Зебра наигранно заканючила. - Лады, щас буду.
        Подобрав отряд, покатил по указанному адресу, попутно объясняя суть дела - мимо полупустой площади, Монстропарка и музея безумной архитектуры, где обитали местные толстосумы. Но отрастивший крылышки клубок летел дальше, пока не привел к вымощенному белой плиткой пустырю с золотым люком посередине.
        - Авалон обосновался в подземелье? - спросил, подкатив вплотную.
        - Лучше. Заезжай на люк, - ответил Артур.
        Диск оказался телепортом, работающим на манер старшего собрата с площади. Но нас перенесло не в Тэнум, а в его прямую противоположность - переливающийся перламутровый луч подбросил нас к самым облакам, приспособленным для новых построек. «Белогривые лошадки» напоминали дрейфующий по воде пенопласт - достаточно крепкий, чтобы послужить фундаментом для многоэтажного исполина. Невидимые с земли верхушки срезали, точно пивную пену, и на ровных пористых поверхностях возводили самые дорогие дома во всей игре. Парящим дворцам позавидовал бы любой шейх, и в отличие от Кунсткамеры внизу, все выглядело более чем вменяемо.
        Авалон обнес свою виллу высоченной каменной стеной, хотя по заверениям Абу никто не смог бы войти внутрь без ключа-карты или личного приглашения. И когда мы проникли за небольшие кованые ворота, стало понятно, зачем такая преграда - для конспирации. Иногда облака подлетали слишком близко, и другой олигарх мог подсмотреть, чем занимается сосед, а нашему потеряшке было, что скрывать.
        Двор не выглядел слишком большим - все в рамках приличия, электрокар или сигвей покупать не надо. Шагах в десяти от входа начинался бассейн, а на зеленых лужайках по обе стороны росло то, что я в силу незнания окрестил «тарелочными деревьями». На изогнутых, как подсвечники, ветвях белели фарфоровые тарелочки, а на них «росли» уже почищенные и нарезанные фрукты, включая экзотические - яблоки, бананы, кокосы и уйма разновидностей того, что я видел впервые в жизни. Стоило взять кусочек или дольку - и на его месте тут же появлялся новый. Заметил это, проследив за работой нескромно одетой барышни с длинными золотистыми локонами, из которых торчали острые уши. Эльфийка в набедренной повязке и шелковой ленте на груди обернулась, услышав скрип двери, и с большущим подносом подошла к нам и поклонилась в пояс.
        - Рада вас видеть, хозяин, - мелодично пропела не то слуга, не то рабыня. - Желаете выпить, перекусить и поразвлечься?
        - Нет, спасибо. И попрошу нас не тревожить.
        - Как вам угодно, господин, - красавица вновь поклонилась и зашагала к деревьям, соблазнительно виляя крепким тазом.
        А мы продолжили путь вдоль ряда шезлонгов, где загорали женщины не менее экзотичные, чем фрукты вокруг. Пышногрудая японка с кошачьими ушами и хвостом, чернокожая мускулистая амазонка в меховом бикини с кольчужной оторочкой и знойная мулатка в просторном белом платье. Наложницы улыбались, но не подходили и не пытались заговорить - видимо, просьба не беспокоить подействовала на всех сразу.
        Слева от крыльца дома виднелись бутылочные грядки - из прополотой земли торчали запечатанные пробками горлышки, а таблички рядом указывали, какой именно напиток вызревает в доброй почве. Виски, ликер, вино белое, вино красное, вермут, текила, саке - вполне стандартный набор из тематического магазина. Урожай пропалывала и окучивала крепко сбитая конопатая блондинка в ковбойской шляпе, коротеньких джинсовых шортиках и завязанной узлом клетчатой рубашке, стоя при том на четвереньках. И хотя погода выдалась прохладная, я буквально слышал, как Артур истекает потом и часто сглатывает при виде всего этого великолепия. Что ждало в доме, не хотел и думать.
        - Это вообще законно? - я остановился у двухэтажного кубического здания с белым каркасом и матовыми окнами от пола до потолка.
        - А в чем проблема? - удивился товарищ.
        - Да хрен знает... То ли рабство, то ли проституция.
        - Пфф... - Аня закатила глаза. - Еще бы просмотр порнухи проституцией назвал. Это же неписи, компьютерные программы.
        - Но ощущения же реальные?
        - Даже круче.
        - Без комментариев, - поморщился и шагнул к раздвижной двери.
        - Похоже, наш Авалон знатный ловелас, - Абу оглянулся и помахал эльфийке, та послала воздушный поцелуй.
        - И, похоже, только в «Тэнуме».
        - Думаешь? Он, конечно, не красавец, но при таких деньгах...
        Не красавец - это мягко сказано. Памятник в парке заметно облагородили, а на фотографиях герой выглядел крайне непритязательно - обрюзгший, заросший, с кудлатой сальной бородой и блеклыми свинячьими глазками. Судя по прыщам и грязной одежде, следить за собой не любил и производил впечатление человека окончательно и бесповоротно опустившегося. Как говорится, задрота можно вытащить из игры, но игру из задрота - никогда. И даже огромные бабки не добавили ему ни смелости, ни социальных навыков, и вызвать эскортницу столь же сложная задача, как четкому пацанчику освоить высшую математику. Хотя, по моему скромному мнению, Семакину пригодились бы девушки иных профессий - дерматолог, парикмахер и фитнес-тренер. Но зачем напрягаться, если в игре ты уже могучий лидер, защитник слабых и любвеобильный дворянин.
        - Вот вы все своим реалом меряете, - проворчала Зебра. - Нравится человеку с ботами - че пристали? Детей, трупов и животных тут нет, так что не ваше дело, кого он шпехает.
        - Справедливо, - буркнул и распахнул створки.
        У порога нас ждала рыжая милашка в очках, сетчатых чулочках и костюме французской горничной, хотя я сильно сомневаюсь, что горничные когда-либо носили столь короткие подолы и столь глубокие вырезы. Весь первый этаж обустроили под развратные вечеринки - в углу стояла небольшая круглая сцена с шестом, где поджарая гимнастка во фривольном трико крутила пируэты, достойные цирка «Дю Солей». Напротив горел камин, рядом протянулась стойка мини бара - за ней протирала граненые стаканы официантка в кружевном белье, галстуке, обруче с заячьими ушами и манжетах. В центре бурлило вкопанное в пол джакузи, на полу вокруг расстелили шкуры для занятий известно чем. А так как толстяк вряд ли питался одними фруктами, у невысокого столика дежурила белокурая повариха в колпаке и фартуке на обнаженное тело.
        - Чтоб я так жил, - огорченно выдохнул техник.
        - Не расслабляемся, мы сюда не веселиться пришли. Надо обыскать весь притон и найти зацепки. И первая уже есть - у Авалона проблема с женщинами, которую он глушит виртуальным суррогатом. Кто-то мог прознать про его деньги и выманить из норы с помощью девушки. Милое общение, нудисы в ммс, предложение о встрече - вот и помчал в ловушку, подняв хвост.
        - А шлем зачем?
        - Они могли познакомиться в игре. Кто ж поверит, что обычной бабе нужен такой задрот. А так типа общие интересы, все дела. Приезжай, поиграем вместе, а потом мешок на голову - и в лес.
        - И часто такое случается? - Аня взяла тарелку с бисквитным пирожным и попросила барменшу плеснуть мартини.
        - Не часто. Но от этого не легче.
        - А можно нескромный вопрос? - продолжила подруга.
        - Давай. Но ответ не обещаю.
        - А ты когда-нибудь брал бордели на живца? Ну, те, что маскируются под стрипклубы. А то иногда читаю в новостях - мол, сотрудниками было раскрыто предоставление услуг сексуального характера, бла-бла-бла. Вот как ваши живцы понимают, что услуги именно такие? Хватает просто предложения уединиться в комнате или надо, чтобы прямо с полным контактом?
        - Тайна следствия.
        - Да брось! - она взгромоздилась на высокий барный стул и опрокинула бокал. - Интересно же! Когда еще узнаешь всякие штуки из первых рук?
        - Думаю, здесь закончили, - тактично ушел от ответа и указал на лестницу.
        - Разве? - удивился Артур. - А как же опрос свидетелей?
        Я повертел головой.
        - Это кого?
        - Прислуги. У тебя же полный доступ. Для неписей ты и есть Авалон.
        - Думаю, они готовы выполнить куда более извращенные приказы, чем обычный разговор, - Аня подмигнула и опрокинула второй бокал. - И даже пытать не придется - все выдадут, как на духу.
        - Я и так никого не пытаю. Ладно... гражданочка в кружевном переднике - подойдите, пожалуйста.
        Горничная, до того неподвижно пялившаяся на дверь, как кот на стену, обернулась и с добродушной улыбкой встала напротив.
        - Скажи, у хозяина... в смысле, у меня, часто бывают гости?
        - Примерно раз в неделю, по выходным.
        - Напомни ники, будь добра, - включил на смартфоне чат отряда и приготовился печатать.
        - К сожалению, я их не знаю. Имена игроков скрыты от нас.
        - Зараза... Было бы неплохо узнать главных подельников нашей потеряшки. И тогда бы не пришлось заморачиваться с прокачкой и шпионажем в ордене.
        - О фотороботе не забыл? - к удивлению произнесла Зебра. - Детектив, блин.
        - Что бы я без тебя делал, - с изрядной долей сарказма произнес в ответ и обратился к служанке. - Скажи, много ли игроков бывает у меня в гостях?
        - Много, господин. Всего около двух десятков.
        - А есть ли среди них те, кто приходят чаще остальных?
        - Есть, господин. Четыре игрока посещают поместье постоянно.
        - Можешь их описать?
        - Не могу, господин. Я запоминаю все увиденное лишь на сутки, а затем оперативная память очищается.
        - Как знакомо, - выключил дисплей и сунул руки в карманы. - Никакого от вас толка.
        Сразу после этих слов девушка упала на колени и стукнулась лбом в пол:
        - Простите! Простите, хозяин! Я готова принять любое наказание! Умоляю, накажите меня!
        - Ну и мерзость, - поморщился и обошел ползающую у ног служанку по широкой дуге. - Я видел немало дерьма, но такую дрянь еще поискать надо...
        - А мне казалось, тебе нравится доминировать, - Аня спрыгнула со стула, прихватив початую бутылку вермута. - И наручники всегда при себе, и форма.
        - Ты не путай ролевые игры с этим извратом. Наш клиент, похоже, совсем отбитый.
        - Не могу не согласиться, - поддержал Артур, хотя в глазах горел нездоровый огонь при виде оголенной задницы рабыни. - И если бы не правила игры, мы бы нашли тут полный набор девиаций.
        Но поднявшись на второй этаж, мы обнаружили лишь пустой зал с каменным полом и мореной вагонкой на стенах. Огромное окно украшал витраж с преобладанием теплых тонов, с потолка свисала странная люстра, сваренная из звеньев ржавой цепи. Даже беглого взгляда хватило, чтобы понять - не стал бы такой богатей и любитель любовных приключений бросать добрую треть виллы. Очевидно, не так давно здесь что-то находилось, а затем было в спешке спрятано или распродано. Но что именно? Музей с трофеями? Выставка артефактов на продажу? Комната особенных удовольствий?
        Увы, игра не обладала стопроцентной реалистичностью, и на полу не осталось ни следов пыли, ни царапин от перемещения тяжелых предметов. Поэтому спустился в подвал, где еще раньше заметил люк от банковского хранилища высотой в мой рост. Чтобы открыть такую дверь требовался пароль, но любезно предоставленный ключ-карту обошел и это препятствие. Открыв люк, который смог бы сдвинуть и ребенок, я увидел сваленные в беспорядке игрушки для BDSM-вечеринок, и от такого разнообразия испанские инквизиторы подавились бы. Не надо быть Шерлоком, чтобы понять - прежде все это добро стояло наверху и применялось по прямому назначению, а затем по неизвестной, но вполне очевидной причине перекочевало под замок с глаз долой. И нам оставалось проверить последнее помещение, чтобы расставить все точки нужными буквами - личную спальню Авалона.
        Эта комната занимала мансарду и отличалась небольшими размерами и скудной меблировкой. Большую часть помещения занимала двуспальная кровать с шелковым бельем и пушистой периной. На столике у изголовья поблескивали початые бутылки вина и виски, а на стенах в изобилии висели рамки со стилизованными под картины маслом скриншотами. Каждый игрок с помощью смартфона мог запечатлеть любые моменты из игры и сохранить на память. И, вопреки ожиданиям, мы не нашли ни разгульных вечеринок, ни кровавых подвигов с друзьями, ни покорение вражеских орденов, а лишь всяческую милоту. Вот розовощекий здоровяк в силовом скафандре и багряном плаще держит котенка на тяжеленых латных рукавицах. Вот позирует на фоне черной башни посреди моря лавы. Вот пишет маркером автограф на ржавой танковой броне под восторженными взглядами поклонников. Вот собирает цветочки в парке, вот нежно сжимает протянутую из-за кадра и явно женскую руку.
        - Кажется, неписефил нашел реальную тяночку и завязал с развратом, - Зебра хмыкнула, глядя на фотографии.
        - Скорее, спрятал подальше, - с недоверием отозвался Абу. - И доставал, когда никто не видел. В любом случае, здесь нет лица нашей Джульетты. Либо стеснялась, либо не хотела засветиться.
        Я подошел вплотную к снимку с протянутой рукой и внимательно смотрел ее. Между большим и указательным пальцами белела татуировка в виде бабочки-капустницы, набитой таким образом, что при движении кисти насекомое махало крыльями. Если наколка сделана в игре, то искать по ней человека - дохлый номер. Однако посреди рисунка, аккурат через тельце бабочки, шел чуть заметный бугорок - шрам то ли от ожога, то ли от глубокого пореза. В «Тэнуме» таких отметин не остается - все раны залечиваются без следа, значит, это подарочек из реала, причем сделанный весьма профессионально. И зная район, где пропал Авалон, а так же прогнав столь характерную примету через полицейскую базу данных, можно выйти или прямо на таинственную пассию Антона, или на тату-салон, где она сделала такую прелесть. Так или иначе, мы на шаг приблизились к решению поставленной задачи.
        Сфотографировав тату так близко, как только смог, повернулся к товарищам и с легким охотничьим азартом произнес:
        - Ниточка найдена. Пора распутывать клубок.

        Глава 17. Ищите женщину

        Ниточка оказалась оборванной. Поиск по базе ничего не дал - либо девушка не совершала никаких нарушений, либо сделала наколку много позже. Просмотр же тату-салонов в ближайших районах к станции, где в последний раз видели Семакина, выявил полтора десятка точек разной степени вшивости. И просто на обзвон и разговоры с мастерами ушло бы несколько дней, и к пятнице мы бы никак не успели. К счастью, на выручку пришел Артур.
        Он выгрузил скриншот из памяти игры через свой терминал и обработал снимок так, чтобы тот выглядел максимально четко и ровно. После чего прогнал через поиск картинок в гугле - как оказалось, эта функция в разы круче полицейской базы, потому что ищет не только преступников, а вообще всех, кто тем или иным образом отметился в интернете.
        И наша бабочка всплыла в инстаграме одного частного мастера, работающего в сорока километрах от того места, где предположительно исчез Авалон. Увы, лиц клиентов он не снимал, только результаты своего труда, поэтому пришлось пообщаться с ним лично. И понимая, что в беседе по телефону мне не дадут и половины нужной информации, я проверил «Макаров», удостоверение и поспешил на выход.
        - А я? - спросил Абу, едва поспевая за мной. - Мне поехать с тобой?
        Еще неделю назад я усмехнулся бы ему в лицо и послал ковыряться в компьютерах. Теперь же сказал:
        - Давай. Но вопросы задаю я, а ты смотришь по сторонам - вдруг заметишь что-то важное.
        - Заметно, напарник, - Артур аж просиял.
        - Не испытывай мою доброту, - беззлобно проворчал в ответ.
        Назвать злачным двор по указанному в портфолио адресу - значит, сделать ему щедрый комплимент. Мы словно оказались в мире недавней ядерной войны и последующей за ней анархии с решетками на выбитых окнах, расписанных стенах и вездесущем мусоре. Под вечер все беседки и лавочки оккупировали пацанчики каноничной наружности, и на подходе к подъезду одна такая шайка попыталась стрельнуть сигаретку, но в итоге получила «корочки» в морды и поспешила ретироваться.
        - Блин, - проворчал спутник, шагнув за дверь. - Так вот откуда «Тэнум» срисовывал трущобы новичков. Если бы я был девушкой, то не пришел бы сюда даже за лекарством от рака.
        - Кто знает, - пришлось включить фонарик, чтобы не наступить на плевки, бычки и кое-что похуже. - Может, наша красавица с местными заодно. И заманила Семакина в похожий район.
        - Авалон - задрот и социофоб, - Абу перепрыгнул накрытую газетой кучку, - а не самоубийца.
        - Просто ты не знаешь, на какие подвиги способна толкнуть любовь.
        - Не путай любовь с зудом в штанах.
        - Уверен, - нажал костяшкой расплавленную почерневшую кнопку, - с зудом у него проблем нет. Раз уж секс в игре ничем не отличается от секса в реале. А вот чувства - это да. Их картинками не заметишь.
        - Смеешься? - техник первым вошел в лифт, от пола до потолка исписанный всякой дичью. - Просто ты не знаешь, во что способен втюриться задрот и социофоб.
        - Ну давай, удиви меня.
        - Потом как-нибудь. Тут такая вонища, что когда открываю рот, мне словно в него ссут.
        В отличие от остальных квартир на последнем этаже, художник по телу защитил свою внушительной железной дверью. После нескольких настойчивых звонков послышались тяжелые шаги, и грубый низкий голос гаркнул:
        - Закрыто! Приходите завтра.
        - Откройте, полиция! - рявкнул в ответ и для верности саданул по створке кулаком.
        - Документы!
        Поднес удостоверение к встроенной в глазок камере, и после недолгой паузы заскрежетали замки. Нам открыл высоченный детина в шортах и майке - татуировки всех стилей и мотивов сплошь покрывали руки, ноги и шею, утопая в густой черной бороде. Нетронутой оставались лишь лысина и лицо, которое оставили под многочисленный пирсинг, а в ушах торчали кольца, куда без особого старания поместился ствол ружья.
        - В чем проблема, капитан? - пробасил мастер. - У меня лицензия, санкнижка, все налоги уплачены.
        - Молодец, - протянул ему телефон с его же рабочей страницей. - Не помнишь, кому набивал такую?
        - Хм... Да девчонке одной.
        - Я в курсе, что не мальчишке. Есть фото ее лица?
        Бугай посмотрел на нас, как на то, что лежало под газеткой на ступенях, приосанился, скрестил руки на могучей груди и буркнул:
        - А ордер у вас есть? Это уже обыск получается, а я законы знаю.
        - Послушай, юридически подкованный ты наш, - я шагнул вперед, хотя кольщик нависал надо мной, как гора. - Пропал человек. И ему срочно требуется помощь. И либо ты дашь мне фото сейчас и по дружбе, либо завтра приедут другие люди и будут общаться с тобой по закону. И будут тебе и дело, и ордер, и допросы, и обыски, и вызовы в суд, и налоговые проверки - и все остальное, о чем ты наверняка и так знаешь. Так что выбирай - или мы забираем фото и расстаемся навсегда, или будем встречаться еще очень часто, причем в обстоятельствах, где ты не будешь так лихо выеживаться.
        - Ладно, - после секундного раздумья произнес амбал - уже без былого гонора. - Мне проблемы не нужны.
        Полистав папки в дорогущем смартфоне, он нашел снимки капустницы и перекинул нам по блютусу. Но из двух с половиной десятков фотографий не нашлось ни одного анфаса - в основном, щуплая белокурая девушка сидела боком или склонялась над столом, подставляя объективу в лучшем случае профиль, а то и вовсе лоб.
        - А вы с ней ранее общались? - вежливо спросил Абу. - Может, знаете ее страничку в соцсети? Или электронную почту? Она же с вами как-то связывалась, обговаривала заказ?
        - Нет, - мастер покачал головой, и по тону и мимике я понял - не врет. - Просто пришла в рабочий день и попросила замаскировать шрам. Полистала альбомы, выбрала бабочку, заплатила наличными. Даже имени не сказала.
        - Что-нибудь еще можешь о ней рассказать?
        - Обычная девчонка, - собеседник пожал плечами. - Скромная, неразговорчивая... терпеливая. Складка между пальцами довольно чувствительная, но ни писка, ни стона, ни жалобы. Вот и все.
        - Понял. Спасибо за сотрудничество.
        - Ага, - и уже из-за закрытой двери донеслось: - Беспредельщики.
        Когда мы вышли на крыльцо, утонувший в полумраке двор пустовал. И вскоре стояло ясно, почему вся гопота рассосалась с лавочек - мою и без того многострадальную «Калину» расписали из баллончиков, и слово «мусор» было самым безобидным.
        - Вот... - я аж онемел от возмущения и злобы, - ушлепки...
        - Еще повезло, что колеса не прокололи, - вздохнул спутник.
        - Я бы их самих тогда... Ладно, погнали в участок. Попробуем поискать Бабочку по тому, что есть.
        - А для этого никуда ехать не надо, - бледное лицо «кашника» озарил свет дисплея. - Все сделаем на месте. Выберем лучший ракурс, приблизим, накатим качества, выделим особые приметы... И прогоним через одну прогу - пока еще в тестовом режиме, но уже лучше любого поисковика. Раз, два... А вот и наша красавица. Полякова Ирина, двухтысячного года рождения, выпускница РУДН.
        Я отобрал гаджет и пролистал профиль «Вконтакте». Ничего, похожего на криминал, не заметил - вполне себе милая и приличная девушка, но в тихом омуте известно кто водится. Связавшись с участком, запросил все данные по указанной особе и меньше минуты спустя получил адрес. Разумеется, никто не гарантировал, что Бабочка живет там же, где прописана, но ниточка продолжала виться, а большего нам и не надо. И что самое главное - квартира находилась в непосредственной близости от Ботанического сада.
        Дом разительно отличался от предыдущего - чистенькая, ухоженная кирпичная «свеча» с просторным светлым подъездом и консьержкой. В разговоре с ней выяснилось, что Ирина живет здесь, но в последнее время крайне редко выходит на улицу. Поднявшись на четырнадцатый этаж, я позвонил и прислушался - какое-то время изнутри не доносилось ни звука, а затем послышались сдавленные рыдания.
        - Ира, это полиция! - по привычке заорал на всю площадку. - Мы все знаем! Открывай или будет хуже!
        - Я не хотела, - чуть слышно донеслось сквозь слезы, после чего с треском и грохотом распахнулась балконная дверь.
        Схватив замешкавшегося Абу за плечо, отволок себе за спину и выхватил пистолет. Жильцы так привыкли к спокойствию и порядку, что даже сэкономили на бронированных набойках на замках, и мне не составило особого труда высадить оба - по три пули на каждый и готово. Меня часто ругают за излишнюю резкость и поспешность, но без этих качеств та ночь закончилась бы трупом - я догнал девушку, когда та уже по пояс вылезла из окна.
        - Я не хотела... - верещала она, трепеща в объятиях, как заяц в силках. - Не хотела... Не хотела... Он сам. Я не виновата...
        - Успокойся! Тише, угомонись!
        С тем же успехом можно просить лесной пожар потухнуть. Бедолагу охватила такая истерика, что Артуру пришлось вызвать «скорую». Экипаж примчал мгновенно - вслед за несколькими нарядами полиции и группой спецназа, вызванного бдительными соседями. И правильно сделали - как еще поступать, когда неизвестные типы палят прямо в подъезде и ломятся в чужую квартиру?
        Нас немного повозили мордами по полу, заломили и сковали руки, и только после проверки документов освободили. Ирину же обступила бригада врачей вместе с водителем - двое держали, третья колола седатив, но вены напряглись так, что погнули три иглы. Убедившись, что Бабочке ничего не угрожает, мы осмотрели жилище и нашли в спальне изрядно похудевшего Авалона. Могучий лидер полусидел на горке подушек с широко раздвинутыми ногами, а меж ними поблескивала медицинская утка. На голове Семакина был надет отключенный шлем виртуальной реальности, у изголовья стояла миска с жидким мясным пюре. Волосатая грудь мерно вздымалась, запаха разложения не ощущалось, зато мочой, дерьмом и тухлятиной пованивало конкретно.
        - Что ж... Тут все ясно. Но для верности поговорю с хозяйкой.
        - Мы познакомились в игре, - Ира сидела на диване в гостиной и утирала мокрый нос салфеткой. - Я знала, чем он промышляет. Знала, сколько у него денег. Поэтому и решила соблазнить. Но это же не преступление, верно?
        - Ни в коем разе, - я устроился на стуле напротив, Абу в кресле в углу протоколировал допрос на смартфоне.
        - Антон был очень осторожным. Во всем видел подвох, никому не доверял. Долгое время мы просто занимались виртом, но за это ни денег, ни подарков не дадут, разве что в «Тэнуме». А я хотела сытой жизни в реале, - Бабочка шмыгнула. - И вот однажды удалось договориться о встрече. Не знаю, почему он потерял бдительность. То ли либидо проснулось, то ли влюбился... И когда увидела его на пороге, чуть в ужасе не захлопнула дверь. Жирный, потный, в прыщах, с кривыми зубами и сальными патлами. В игре... он выглядел лучше, хотя по разговорам я догадывалась, что у него серьезные проблемы. Можно воды?
        - Пожалуйста, - махнул одному из участковых, которых пригнали для помощи в расследовании.
        - Он был жутко неопытен, - Ира повертела стакан в ладонях и уставилась на дно. - Думаю, я его первая женщина. Гулять не любил, заказывал тонны еды и не мог ни на час отлипнуть от игры. Мы объедались, занимались сексом и залипали в «Тэнуме» - вот и все. И когда я соврала, что не хватает пары тысяч на оплату квартиры, Антон просто скинул мне сотню. Сотню, понимаете? Сто тысяч. За всю жизнь я не видела и половины таких денег. И тогда я решила, что буду терпеть столько, сколько получится. Но на третий день... он заснул и не просыпался. Я подумала, что это сердечный приступ из-за обжорства, но испугалась вызвать врачей. Подумала, что во всем обвинят меня. Ведь это я заманила его к себе и... и... - девушка закрыла лицо рукой и заплакала.
        - И вы ухаживали за ним все это время?
        - Да... Кормила с ложечки, выносила горшки, протирала полотенцем... Надеялась, что однажды он очнется и все будет хорошо, но ничего не изменилось до сих пор... Меня ведь посадят, да?
        - Сложный вопрос, - я вздохнул и откинулся на спинку.
        - Я... я не хочу его потерять, понимаете? - Ира подняла глаза, и я увидел взгляд женщины, готовой порвать за самое близкое и дорогое. - Поначалу я хотела от него лишь денег, но спустя столько дней... Не знаю, как вам объяснить.
        - Вы к нему привязались.
        - Именно, - нервный кивок и теплая улыбка. - Это будто стокгольмский синдром наоборот.
        - Ну, лично мне вам предъявить нечего. Врачи все равно не смогли бы ему помочь.
        И когда уже собрался уходить, в спину прилетело:
        - Это ведь Троян, да?
        Я нахмурился.
        - Что вам известно о нем?
        - Как-то раз Антон напился вдрызг и сел на измену. Закрылся в ванной и твердил, что его преследует человек в красном. Я бы не придала этому особого значения - ну, набрался до чертиков, с кем не бывает. Но он убеждал, что человек в красном требует миллион долларов. Довольно странное поведение для белочки, не правда ли? Поутру все забылось, и уже после отключки я полазала по форумам и почитала про этого Трояна.
        - Не волнуйтесь. Мы со всем разберемся.
        - Капитан!
        У самого порога я замер и обернулся.
        - Сообщите мне об Антоне, - девушка встала и прижала кулачки к груди. Бабочка между пальцами отчаянно хлопала крылышками. - Что бы ни случилось.
        - Хорошо, - и чуть помедлив, добавил: - Обещаю.
        Семакина увезли в больницу, а я вернулся в участок и до утра писал отчеты. Сначала о том, куда и зачем стрелял, сколько патронов потратил, сколько вреда имуществу нанес и все в том духе. Справившись с целой кипой документов, взялся за рапорт для начальника о подвижке в расследовании, поиске Авалона и планах на будущее. Артур помогал, чем мог - сначала дополнил бумаги своими показаниями, затем съездил за кофе и энергетиками. И хотя больше от парня ничего не требовалось, он остался в моем кабинете и что-то черкал на доске.
        - Рисуешь план поимки? - отбросил последнюю папку на край стола и развалился в кресле.
        - Набрасываю блок-схему. В прошлый раз нам удалось прижучить искина, но он наверняка учтет прошлые ошибки и пропатчится. Саморазвитие свойственно всем разумным организмам.
        - Ты все еще веришь в эту... - хотел сказать чушь, но выбрал менее обидное определение: - фантастику?
        - Я ее не отрицаю. Разве настоящий сыщик не должен прорабатывать все версии, включая самые безумные?
        - Нет. Настоящий сыщик знает, что в восьмидесяти пяти процентах случаев жену убивает муж, домушников наводят соседи, а самый очевидный мотив - самый правильный.
        - И кто же, по-твоему, Троян?
        - Либо некая хакерская группировка, либо сами сотрудники «Тэнума». И тем, и другим нужны бабки. И те, и другие знают, как натравить на жертву хоть человека в красном, хоть черта лысого. Чую, когда разбудим Семакина, узнаем много нового. Сейчас он - цель номер один.
        Из коридора послышался нарастающий цокот каблучков, и в кабинет без стука вошла Скачкова в строгом деловом костюме. Мельком увидел столпившихся за ней угрюмых типов с клипсами и блестящими чемоданчиками - а вот и кавалерия из конторы прибыла.
        - Ну что, поздравляю, - Диана уселась на край стола. - Знатного вы шороха навели.
        - Какие планы? - спросил, стараясь не коситься на оголившиеся из-за позы коленки.
        - Семакина доставили в военный госпиталь ФСБ. Им занимаются лучшие врачи, пока наши технари вместе с «кашниками» думают, как вытащить дрянь из головы. Уже сделали МРТ и выявили участок коры, где предположительно прячется копия, но при том не нашли в мозгу никаких инородных тел или имплантатов. Пока продолжают обследование, мы с отделом «К» решаем, как вытащить Трояна для дальнейшей работы. Думаю, сначала попробуем тот же метод, только настроим получше защиту. Если хотите поучаствовать в охоте - добро пожаловать.
        Мы с Абу переглянулись. И хоть оба падали с ног от усталости, предложение с охотой приняли. После недолгого совещания с начальством (куда, к слову, не пустили никого, кроме Скачковой и Свободина) мы полным составом загрузились в микроавтобус с тонированными стеклами и помчали в ведомственную больницу.
        Авалону выделили отдельную охраняемую палату, и расставили дюжину коек полукругом около выделенного сервера. Лежащего напротив Семакина обвили проводами и датчиками с ног до головы, а трое программистов в погонах наблюдали за огромным дисплеем. К ним приблизились Свободин и Вешняков, после чего начался консилиум на неизвестном мне языке - спецы через слово сыпали иностранными терминами, а через два - слэнгом, стучали по клавиатуре, размахивали руками и что-то друг другу доказывали. Несмотря на очевидную секретность мероприятия, вскоре подъехали технари из студии-разработчика, и начался такой базар-вокзал, что с тем же успехом я мог пытаться разобрать речь пришельцев с другой планеты.
        А вслед за компьютерщиками в палату вошли уже знакомые головорезы из команды Гордея. Хмыкая и пофыркивая, бойцы заняли свободные кровати и приступили к настройке оборудования. Тогда-то стало ясно, что с переносными терминалами ребята обращаются не хуже, чем с автоматами. На их фоне я выглядел двоечником, заглянувшим на урок для олимпиадников, поэтому выбрал местечко подальше и принялся вертеть перед лицом вирт-шлем, чтобы не казаться совсем уж ландухом.
        - Волнуешься? - Фемида без спроса села на край и облокотилась на коленки.
        - Немного, - не стал врать и отнекиваться, и так все на хмурой мине написано.
        - Разработчики выдадут нам самое мощное оружие и уберут ограничения по уровням. Пока будем гонять ублюдка, «кашники» вместе с врачами попытаются расшифровать код. Если узнаем, что это за программа и внесем сигнатуры в базы, ее прижучит любой антивирус. А уж когда поймаем одну копию в карантин, то рано или поздно выйдем на создателя. У хакеров, как и у писателей, свой уникальный стиль и почерк.
        - Надеюсь, - без особой бравады произнес в ответ.
        - Не дрейфь, - девушка хлопнула по плечу и улеглась на соседнюю койку. - Держись рядом, слушай приказы - и все пройдет ровно.
        - Ты вроде собиралась написать на меня рапорт и отстранить от расследования.
        - Собиралась, - Диана примерила шлем и подогнала ремешки. - И написала. И при небольшом старании и мотке скотча можешь даже его прочитать - он в моей мусорке.
        - Отряд, внимание, - Свободин встал перед нами, словно капитан перед матросами, и взглянул на часы. - До погружения две минуты. Проверьте устройства.
        Заскрипели пружины, захрустел пластик - все устраивались поудобнее и надевали гаджеты, пока разрабы подключали их к черному шкафу в углу комнаты аналоговыми кабелями, перемеженными коробками и тубусами непонятного назначения. Скорее всего, это сетевые фильтры, аппаратные файрволы и прочие хитроумные штуки для безопасности тэнумонавтов от виртуального врага. И судя по тому, что Артур все еще стоял у обзорного монитора, прыгать с нами он не собирался. Ну и правильно, в реале от его навыков и талантов куда больше пользы, а с беготней и стрельбой и сами справимся.
        - Готовность - десять секунд, - отчеканил Гордей. - Проверка.
        - Больной стабилизирован, угрозы жизни и здоровью нет, - отозвался пожилой врач с седой козлиной бородкой.
        - Защита включена, - Артур поднял большой палец, не отвлекаясь от мельтешения цифр и графиков. - Все системы в норме.
        Черт, да тут как перед полетом в космос. Аж не по себе стало от столь серьезного подхода.
        - Выделенный сервер пропатчен, - отозвались хипстерского вида парни у черной коробки. - Хаб настроен.
        - Десять секунд до подключения, - распорядился Свободин. - Начать отсчет.
        Я набрал полную грудь и невольно вцепился в край каркаса. И то ли Диана услышала хруст костяшек, то ли женской чуйкой раскусила мою тревогу, но коснулась напряженного до предела кулака - расстояние между койками вполне позволяло дотянуться до соседа. А может все дело в том, что несмотря на напускную браваду, Скачкова и сама побаивалась грядущей операции. Ведь если что-то пойдет не так, если Троян сорвется, или его сила окажется слишком велика против топовой снаряги, любой из нас может повторить судьбу Авалона. И кто знает, сколько придется проваляться в коме и вытерпеть пыток, прежде чем лучшие умы найдут способ нас освободить?
        Поэтому наплевав на чужие взгляды и возможные слухи, потянулся к Фемиде, и наши пальцы переплелись над полом, как у прогуливающейся парочки влюбленных. Это просто жест поддержки, убеждал себя, слушая последние секунды до нырка в неизвестность. Ничего особенного.
        - Десять!
        Экран потемнел, и меня разбил сонный паралич, чтобы миг спустя виртуальное тело вернуло подвижность на борту громадного дирижабля, зависшего невысоко над площадью. Всех шестерых десантников (четырех спецназовцев и нас с Дианой) облачили в тяжеленые доспехи, выглядящие так, если бы полные средневековые латы выплавили из самой толстой танковой брони. Но, несмотря на громоздкость, особых проблем при движении не было - возможно, виной тому гудящие, исходящие испариной баллоны на спинах со значками радиационной угрозы. Микроядерные реакторы питали обшитые листами экзоскелеты, позволяя не только ходить в нескольких центнерах композитной стали, но и держать в руках такие волыны, какими только крейсера вооружать.
        Четыре вращающихся ствола, бак с патронами размером с пятилитровую бутыль, гибридный прицел, переключаемый с восьмикратного снайперского на коллиматор, да еще и снабженный лазером. У товарищей успел просканировать рельсовый ускоритель, плазмомет, двуручный меч с подвижным нанолезвием, разгоняемым выше скорости звука, и самонаводящуюся заплечную установку с двумя атомными ракетами. С таким арсеналом можно прыгать сразу на десятый ярус и вырезать там все живое - какие там Трояны, о чем речь?
        Цеппелин завис недалеко от портала, и вояки первыми загрохотали по откинутой аппарели. Выстроились дугой, упали на колени, по привычке завертели пушками по сторонам, но пока что все эти понты не имели никакого смысла - Авалона еще не подрубили к серверу, и сражаться в пустом «Бастионе» попросту не с кем. Разве что с нубскими монстрами, но в нашем облачении это просто смешно.
        - База, это Хантер-99, прием, - прошелестел бородач в шлемофоне, и мне стоило немалых усилий не заржать после такого позывного.
        - Хантер-99, это База, - голос Свободина искажался еще сильнее, чем сигнал пиратских радиостанций на пике Холодной войны. - Слышу вас хорошо.
        - Мы готовы. Выпускайте лиса.
        - Вас понял. Работаем.
        Один из солдат включил на смартфоне радар, настроенный на самые примитивные сигнатуры Трояна и охватывающий весь Бастион. В развернутом голографическом окне я видел серую схему без единой пометки, в то время как спецура напряглась так, словно со всех сторон вот-вот поперли бы враги. Но враг не спешил показываться, и минуту спустя раздался встревоженный голос Свободина:
        - Хантер, у нас ЧП. Клетка открыта, но лис не выходит.
        - Я заметил, - бородач покосился на карту. - В чем причина?
        - Не знаю. После подключения мы засекли небольшой всплеск мозговой активности в участке, где локализована копия. После чего все вернулось к общему фону.
        - Лис почуял псов, - проворчал я, вклинившись в разговор старших по званию. - И понял, что лес - не настоящий.
        - Попробуем еще раз. Выходите из игры, мы перезагрузим сервер.
        Второй заход не привел даже к всплеску - Троян вообще никак не реагировал на коннект. Похоже, Абу прав - преступник учится и прокачивает свое творение в зависимости от обстоятельств. Если первого удалось заманить в фальшивку, то второй если и сбежит, то исключительно в оригинальный мир. Но соединить его напрямую с «Тэнумом» - не только подвергнуть игроков смертельному риску, но и отдать злоумышленнику все то, что копия успела выпытать у Авалона. И оставалось лишь догадываться, что это за информация - может, просто деньги, может, координаты всех тайников, где припрятаны редкие артефакты, может, доступ к сокровищнице ордена, а может, нечто куда более важное и опасное. И на такой эксперимент Свободин вряд ли отважится - никто не станет жертвовать множеством жизней ради одной. Но я все эти дни не балду пинал, и немало узнал о виртуальном развлечении. В том числе и то, о чем поспешил сообщить майору.
        - Передайте разработчикам - пусть закроют доступ на сервер обычным игрокам, - сказал я, вызвав недоуменные взгляды как Фемиды, так и десантников. - Допустим, из-за внепланового техобслуживания. После чего дайте доступ нашим сигнатурам - и провернем все то же самое, но без фокусов. Уверен, в этот раз лисичка клюнет.
        Гордей надолго замолчал, после чего произнес:
        - Добро. Топовую снарягу мы не получим - на перепись патча под основу уйдет слишком много времени. Но нам помогут модераторы, а у них возможностей побольше, чем у крутых пушек. Все - добровольцы, пойдет даже Васнецов. Мы с Артуром - тоже. На все про все уйдет минут пять. Когда загрузимся - общий сбор в «Ржавом драконе».
        Пять минут растянулись на все двадцать, хотя процедура шатдауна и внесения сигнатур в белый лист довольно проста. Наконец, чернота экрана сменилась дверью в питейное заведение, где я и вышел после обыска на вилле «Авалона». Абу тоже был здесь, а вот остальных участников облавы пришлось немного подождать. Первыми прибыл директор компании, и я понял это лишь после прочтения ника - дело в том, что Васнецов замаскировался очень редким и дорогим скином, и выглядел как невысокая антропоморфная квокка в белом самурайском кимоно и с лазерным пулеметом Льюиса на плече. Что ж, у богатых свои причуды.
        Семен возник из ниоткуда, как и телепортировавшиеся следом модераторы - местечковая полиция, следящая за соблюдением игровых правил. Три с половиной десятка парней и девушек - с виду обычных студентов - и все как один носили летнюю форму городовых: белые двубортные кители, «капитанские» фуражки, ремни с золотыми треугольными щитами вместо пряжек, черные брюки с галифе и красными лампасами, и сапоги до колен. На простецких портупеях через грудь висели сабли, в кобурах покачивались наганы, и как я успел узнать, и пуля, и клинок стража порядка обездвиживала любого нарушителя, сиди он хоть в танке, хоть в огромном боевом роботе. Неизвестно, как сработает такое оружие на Трояне, но это всяко лучше наших нубских пукалок.
        Фемида известила о своем приближении за несколько кварталов до площади - в пустом и тихом «Бастионе» движок «Урала» ревел, как гром. Последними в бронированном джипе прикатили спецназовцы с Гордеем во главе. Он-то и создал рейд, к которому присоединились охотники, после чего связался с дежурящими в палате сослуживцами.
        - База, это Хантер-99. Мы готовы, выпускайте лиса.
        - Вас понял, - ответил незнакомый голос. - Клетка открыта.
        - Есть контакт! - крикнул Артур, глядя на дисплей.
        И в самом деле - на серой карте вспыхнуло алое пятно, приближающееся со стороны района богачей. Что самое удивительное, двигался Троян со вполне обычной скоростью, хотя с его способностями мог полететь быстрее ракеты, или сразу оказаться в нужном месте. Или, наоборот, не мог - и внутри основного сервера был вынужден если не подчиняться установленным порядкам, то хотя бы не извращать и выворачивать их на свои вкус и воображение. А если копия - часть системы, значит, и побороть ее вполне возможно, пусть и куда сложнее, чем рядового непися.
        - Идет к порталу, - Свободин соединил пальцем точку и плиту в центре Бастиона, после чего перечеркнул жирной линией главную улицу. - Перехватим гада здесь. За мной.
        Площадь на виде сверху представляла собой середину перекрестка двух основных магистралей, разделивших крест-накрест весь город. Все остальное по большому счету - это подворотни, выезды и узенькие улочки, стекающиеся к основному руслу, как притоки и ручьи - к реке. При умении и желании можно было двигаться и по закоулкам но в таком случае о скорости можно сразу забыть. А копия явно спешила к хозяину на доклад и не меняла направления, лишь ощутимо замедлившись на подходе к нашей засаде.
        Не зная, с чем придется сразиться в этот раз, мы поступили так же, как и при любом боестолкновении - спрятались за всем, что давало какое-то укрытие. Клумбы, растущие вдоль тротуаров деревья, кованые скамейки, урны - и я не поленился, «призвал» подаренную администрацией колымагу и припарковал поперек трассы.
        - Мы пойдем вперед, - хмуро проворчал директор, выставив пулемет перед собой. - Это наша игра, и наша ошибка. Нам и исправлять.
        - Оставьте половину с нами, - попросил Свободин. - На всякий случай.
        - Хорошо, - квокка крутанул когтистым пальцем над ушами, и часть модераторов осталась на позициях, а остальные быстрым шагом отправились за лидером. - На связи.
        За дальнейшими событиями пришлось наблюдать с голографического дисплея Абу. Красная точка остановилась в двух кварталах, словно почуяла грядущую атаку и сама решила окопаться, и прямо на нее двигался клин зеленых треугольников. Модераторы постепенно вытянулись в похожее на серп полукольцо, и явно намеревались окружить ублюдка, как вдруг начали один за другим исчезать с экрана радара.
        - Семен, что случилось? - Свободин прижал два пальца к уху и с прищуром вгляделся в сокрытую туманом даль.
        - Не ...ставайте ...лять! - пробилось сквозь треск помех и сухих щелчков выстрелов.
        - Семен!
        - ...дите! Их ...ишком ...ого! - к непрерывной пальбе подключился визг лазерного излучателя, но Артуру все же удалось расшифровать последнюю фразу.
        - Слишком много? - парень поднес карту к лицу. - Что за чушь?
        Чтобы не притуляться к товарищу и не мешать ни ему, ни себе, открыл схему на своем смартфоне, но по дурости коснулся не той кнопки, и вместо нужной опции включил селфи-камеру - ту самую, с помощью которой можно снимать скриншоты и развешивать по стенам. И увидел за спиной толпу существ в балаклавах, огромных лыжных очках с зеркальным напылением и костюмах, похожих на облегающие алые скафандры или высотные комбинезоны. Не меньше двух десятков копий появились бесшумно, точно призраки, обступив край портала. Неизвестно, долго ли враги караулили нас, пока мы караулили их, но как только тайное стало явным, ублюдки быстрее ветра бросились в бой.
        - Сзади! - заорал, резко развернувшись и жахнув из дробовика в самого шустрого троянчика.
        Картечь вонзилась в тело, но не замедлила копию ни на шаг и не оставила ни единого следа. И даже когда к обороне подключился весь отряд, ситуация ничуть не изменилась. Модераторов, несмотря на хваленое оружие, смяли в считанные секунды - копии с разбега прыгали на ребят, валили на землю и вонзали пальцы в затылки. У обычных игроков тем более не было ни шанса на успех - это понимали все, но прежде чем Свободин скомандовал отступление, я вывернул предплечье, наведя камеру на ближайшую цель, и пристально осмотрел с головы до ног, а потом, для верности, в обратном порядке.
        - Вырубайте сервер! - заорал Гордей. - Немедле...
        Договорить не успел - накинувшаяся тварь уложила немаленького такого майора на лопатки, а затем рывком перевернула, будто тот весил не больше сосновой доски. База наверняка получила запрос, но пока разработчики из больницы передадут его в офис, пока тамошние программисты со всем разберутся и вытащат вилку из розетки (или дернут рубильник, или что там надо делать), пройдет слишком много времени, и никто не уйдет живым.
        Я высадил последний заряд прямо в башку насевшей на Свободина твари, но та вовсе не заметила урона и переключилась на пятившегося бородача. Сопротивление бесполезно, существа сильнее на порядки, и драться с ними - все равно что пытаться зарезать лужу. Поэтому, не тратя драгоценные мгновения, плечом затолкнул Фемиду в «Победу», втащил за шкирку Абу и дал по газам. Ржавый кабриолет изрыгнул столб реактивного пламени из двух выхлопух и быстрее ракеты рванул вперед, оставив за собой горящие следы шин.
        Ускорения хватило метров на сто, дальше машина покатила с привычной скоростью, а стрелка спидометра покачивалась около отметки в сорок километров, не желая пересекать рубеж, несмотря на утопленную в пол педаль. Зато трояны показали такую прыть, что никаким ямакаси и не снилось. Оставив всех, кого не успели добить, рванули в погоню - большинство гнало прямо по дороге, да так, что очень скоро добралось бы до нашей чадящей развалюхи. А с полдюжины одиночек невесть как успели вскарабкаться на дома и сигали с крыши на крышу, не то идя наперехват, не то направляя «наземный» отряд. Ничего, не страшно - пусть сервер все еще работает, но мы можем покинуть «Тэнум» самостоятельно, главное, чтобы никто не мешал и не норовил вцепиться в череп. Но я и близко не представлял, в какой заднице оказался, пока Абу не крикнул:
        - Не выходит! Логин-сервер завис, я не могу выйти!

        Глава 18. Последний уровень

        Красные скафандры медленно, но верно приближались со всех сторон, норовя взять машину в клещи. Еще километра два - и мы въедем в северную стену, если, конечно, нас не перехватят раньше. Конечно, можно свернуть с главной дороги и попытаться уйти дворами, но в узких подворотнях застрянем и без помощи преследователей. А можно отстреливаться или пойти на таран, но внутренний голос подсказывал: раз гадам до фонаря огнестрел, то и давить их бесполезно, а столкновение с призраками обернется определенно не в нашу пользу. Призраки... лучше этих существ и не назвать, а если вспомнить, что taenumс латыни - фантом, сиречь тот же бесплотный дух, то становилось совсем уж не по себе. А что если сама игра восстала против мясных угнетателей, а деньги ей нужны для покупки ракеты или наемников, чтобы раз и навсегда уничтожить ненавистные оковы? Да ну, бред какой-то... но запись с камеры нужно передать спецам любой ценой, пусть даже придется вновь столкнуться с комой.
        - Артур, как вывести ролик в реал?! - прокричал, оглушенный непрерывными очередями над ухом.
        Фемида разлеглась в кузове, устроила автомат на кромке откинутой крыши и поливала бегунов, как из тачанки. Наверное, девушку это успокаивало, потому что будь у нее хоть пулемет, хоть гаубица, это вряд ли бы изменило расклад сил.
        - Скинь на почту через браузер! - Абу не тратил время на пальбу, но внимательно следил за дорогой. - А лучше - веди, я сам сниму и сброшу.
        - Выбери одного и просканируй. Найдешь кое-что полезное!
        - Понял!
        Преследовали чуть отстали, и в душе забрезжила надежда, что нам удалось оторваться. Но вскоре небольшая группа копий выпрыгнула из проулка прямо по курсу и перекрыла дорогу. Я на рефлексе вдавил тормоз, хлопнул ладонью по клаксону, и поток отборной ругани утонул в реве автомобильного гудка. «Победу» занесло, но мне удалось справиться с управлением и выполнить мастерский полицейский разворот. А после сжечь накопившееся нитро и скользнуть в узкий проулок за миг до стычки с троянами.
        - Нам не уйти втроем, - прорычал, тесанув бортом мусорный бак. - Диана, вызывай байк, хватай Абу - и гони через дворы.
        Не успел остановить машину, а майор уже сиганула с борта, и прямо под ней возник мотоцикл - сперва чертеж из светящихся линий превратился в каркас, тот, в свою очередь, покрылся текстурой, и вот уже взревел движок, изрыгнув из трубы сноп искр и дыма. Артур пересел на пассажирское сидение, не без удовольствия обнял водителя за талию и кивнул на прощание - удачи. Я кивнул в ответ и крутанул баранку, направляя «Победу» в противоположную и более просторную сторону. Если байк спокойно пройдет через совсем уж крохотные проемы, то мне понадобится куда больше места для маневра.
        Я дал небольшого крюка и выкатил на главную улицу, лишь чудом не столкнувшись с фантомами - один успел коснуться крыла, но, к счастью, на ходовые качества это никак не повлияло. Домчав до ближайшего перекрестка, свернул в сторону «Монстропарка» и на всех парах протаранил кованые решетчатые ворота. Передок смяло и повело в сторону, отчего капот стал напоминать сломанный нос, мотору тоже досталось, судя по просевшим оборотам и черному дыму из-под крышки. И все же кабриолет упорно пер вперед, петляя по мощеной дорожке между таких знакомых и, казалось, полузабытых аттракционов. Вот чертово колесо, по кабинкам которого гнал вампира, вот павильон, куда потом грохнулись, проломив крышу - до чего же раньше все было проще и понятнее, хоть игровой путь только начался и я с трудом соображал, что вообще происходит. Вот оружие, вот цель - стреляй, и враг умрет, а большего нам и не надо.
        Задумавшись о нелегкой судьбинушке, чуть не прозевал выскочившего на дорогу противника. И пусть красный скафандр - не оборотень и не мертвяк, но страха нагнал такого, что не снилось даже самому страшному чудовищу. Я резко взял вправо и в суматохе врезался в вагончик со сладкой ватой, и в этот раз движок не стерпел столь неуважительного отношения и заглох. И сколько не дергал ключ, мотор ворчал, точно рассерженный кот, которого тыкают палочкой, но наотрез отказывался заводиться. А троянчик, осознав, что добыче никуда не деться, направился ко мне дерганой походкой робота или ожившего манекена.
        Не переставая мучить стартер, достал «Кобру» и высадил в урода весь барабан - тяжелые пули ныряли в плоть, точно камни в воду, оставляя на алой глади мгновенно угасающие волны. Жидкий Терминатор - и тот выглядел более уязвимым, а этому хоть бы хны. Можно, конечно, оставить развалюху и сбежать на своих двоих, но далеко ли уйду от бегунов, едва не обогнавших авто? Впрочем, плевать - Артур и Фемида в безопасности и наверняка успели отослать видео специалистам. Да, рейд закончился полнейшим разгромом, но люди в реале получат достаточно данных, чтобы найти ответы и освободить всех жертв. Так или иначе, моя задача выполнена, честь не опозорена, а там будь что будет.
        И когда уже приготовился схлестнуться с упырем врукопашную (ну а фигли, не стоять же просто так, пока у тебя ковыряются в мозгах), ночную тишину всколыхнул мотоциклетный рев, а вечный парковый сумрак прорезал прожекторный луч. Затарахтел автомат, Диана резво ушла в занос, обдав копию грязью. Тварь замешкалась, решая, кого атаковать первым, и этого времени хватило, чтобы запрыгнуть в седло.
        - Держись крепче, - Фемида провернула акселератор, и «Урал» развернулся на крохотном пятачке и рванул в обратном направлении.
        - Где Артур?
        - В безопасном месте.
        - И что это за место? - крикнул, пробиваясь сквозь грохот и свист ветра.
        - Сейчас узнаешь, - в голосе валькирии скользнул адреналиновый азарт.
        Несколько десятков призраков мелькало на обочинах, но соревноваться с байком им уже не по зубам. Однако попыток они не оставляли, прыгая под колеса, как заведенные. Боюсь представить, как долго и сколь упорно надо упражняться в кроссе, чтобы обходить препятствия за считанные секунды на бешеной скорости. Даже меня, повидавшего и побывавшего, начало укачивать, но я и представить не мог, что задумала майор. Сумасшедшая гонка закончилась недалеко от выезда из парка - Диана попросту врезалась в ближайший дом. От жуткого грохота запищало в ушах, все замелькало, завертелось, тело обдало холодом, а перед глазами всплыла табличка: «Вернуться в убежище?».
        Мысленно подтвердил предложение, и телепортировался в свою убогую хрущебу, когда склонившийся над телом троянец уже потянул пальцы к голове. Вскочив со скрипящей кровати, первым делом выглянул в окно, занавесил шторы и проверил лестничную площадку - все тихо, никаких следов погони. Затем вошел в чат отряда и настучал:
        Капитан-Икс: как дела все в порядке ?
        Абу: Я в норме. Красных не вижу.
        Фемида: Я тоже. Не шуршим и ждем.
        Абу: Думаю, сервер скоро выключат. Не знаю, что там за сбой, но
        Капитан-Икс: ты где
        Абу: В коридоре шаги. Это вы?
        Хотел ответить, но тут и сам уловил чуть заметное шарканье по старой заплеванной плитке. Судорожно сглотнув, попятился к окну на случай, если придется в спешке рвать когти. Высоковато, конечно, но всяко лучше, чем встреча с ублюдком. Звуки стихли, я немного успокоился, и в этот момент раздался звон разбитого стекла, и чьи-то руки стальными тисками сжали плечи, а затем все погрузилось во тьму.
        - Сука!
        Я рывком сел на койке и глубоко вдохнул, как вытащенный из воды утопающий. После сорвал шлем и с отвращением швырнул в угол - точно так же поступила и Скачкова, а вот Артур бережно уложил гаджет на край.
        - Макс, что случилось?! - коршуном налетел Олег Васильевич - потный, покрасневший и растрепанный, что было совершенно не свойственно прирожденному офицеру и опытному командиру. - Что с остальными?
        Ответ не требовался - над десантниками и Свободиным уже хлопотали медики, замеряя жизненные показатели и внося данные в планшеты. Сразу три медсестры и главврач обступили Авалона - изрядно обвисший толстяк жадно глотал воду, держа бутылку двумя руками, как ребенок. Да и выглядел он как огромный младенец - перепуганный, сопливый, с вытаращенными слезящимися глазами. Пленник Трояна прошел через многое, но если его спасение не даст никаких зацепок, все пережитое покажется детскими шалостями.
        - Сбежали только мы трое. Остальные в коме.
        - Говорил же! - шеф побагровел пуще прежнего. - Предупреждал! Запретить эту чертовщину раз и навсегда! Обещаю - нет, клянусь! - что завтра же эту богадельню прикроют. По крайней мере, до всех разбирательств. И пока не узнаем, что за дрянь измывается над людьми, ни один посторонний туда не пройдет!
        Не обращая внимания на вопли и ругань разошедшегося полковника, я встал и подошел к Семакину.
        - Когда можно будет допросить?
        - Не раньше завтрашнего утра, - ответил доктор. - У пациента сильнейшее истощение и подозрение на ПТСР.
        - Ясно...
        Абу подошел к кровати шефа с таким видом, словно перед ним стоял гроб. Гордей выглядел паршиво - бледный, с запрокинутой головой и распахнутым ртом. Оставалось надеяться, никто из близких не увидит майора... таким. А есть ли у него вообще близкие? Как минимум, придется на днях позвонить сестре и наврать с три короба, потому что вся эта троянская война наверняка засекречена.
        Разработчики же обступили терминал и хмурыми взорами следили за корпоративным чатом, как за сводками с фронта. Скорее всего, ребят заставили подписать документы о неразглашении, но шила в мешке не утаишь, и скоро люди начнут задаваться вопросами, почему из «Тэнума» пропали все модераторы и куда подевался генеральный директор. И хоть парням явно не по себе, задача - превыше всего. Урода надо прижучить как можно быстрее, иначе последствия будут непредсказуемы.
        - Можешь открыть ролик здесь? - я вклинился между программистами и постучал пальцем по дисплею.
        - Да, - Артур встал за терминал и споро защелкал клавишами.
        Появилось изображение бегущего прямо на камеру троянца, и я невольно стиснул зубы и сжал кулаки - казалось, сейчас эта гадина выскочит из монитора и устроит погром уже в реале. Успокоившись, поднял руку и произнес:
        - Посмотри сюда. При каждом попадании по скафандру пробегает крохотная искорка, видишь?
        - Похоже на битый пиксель, - товарищ сощурился и наклонил голову. - Глюк программы или записи.
        - Можешь увеличить?
        Несколько щелчков, и блестка предстала во всей красе, правда, значительно упав в качестве. И все же ее свечение выхватило из памяти далекий и полузабытый эпизод в приснопамятном «Монстропарке», когда точно такие же светлячки промелькнули в артериях подыхающего вампира. Тогда я думал, это из-за вставленного в пасть фонарика, но теперь все встало на свои места - это нечто иное. Нечто повторяемое, вызываемое одним и тем же условием и однозначно неслучайное. Но что может хотя бы теоретически связывать квестового упыря и копию Трояна?
        «Разведчик - искин высшего порядка, - прозвучал в голове голос Ани, - с продвинутой поведенческой матрицей. Он видел тысячи живых людей, слышал терабайты разговоров. Не думай, что монстр будет тыкаться в стены, дергаться как эпилептик и нести чушь».
        - Макс? - Абу осторожно потеребил за плечо. - Ты в порядке? Выглядишь так, будто эта штука через экран действует.
        - Поведенческая матрица высшего порядка, - как под гипнозом произнес я, и все без исключения разработчики уставились на меня округлившимися глазами.
        - Что, простите? - настороженно ответил один из разработчиков.
        - Похоже, ты был прав, - обратился к Артуру. - Главное, чтобы я не ошибся.
        - Что ты задумал?
        - Их ровно тридцать девять, - пожалуй, посторонние приняли бы меня за сумасшедшего, несущего полную околесицу, но судя по тому, как сморщился лоб «кашника», парень начал потихоньку догонять. - Столько же, сколько и нас. По копии на охотника. Ни больше, ни меньше. Хотя почему бы не вызвать сразу тысячу, правда? Теперь у тебя достаточно данных, чтобы попортить жизнь красному выродку. Остальное - за мной.
        - Шутишь? - Абу отшагнул и всплеснул руками. - Я, конечно, крут, но не настолько!
        - Ты справишься, - хлопнул его по плечу и, не покривив душой, добавил, - напарник.
        Оставив коллегу с недоуменно приоткрытым ртом, покинул палату и направился к выходу. Не прошел и нескольких шагов, как скрипнула дверь, а в коридоре торопливо зацокали каблучки.
        - Куда собрался, не попрощавшись? - с напускной сердитостью спросила Диана.
        - В участок. Надо кое-что проверить.
        - Просто скажи, чтобы я не волновалась: ты нашел решение, или ты думаешь, что нашел решение?
        Обернулся, смерил девушку теплым взглядом и подмигнул:
        - Не волнуйся. И спасибо, что не бросила в парке. Ты сильно рисковала, отправляясь за мной.
        - Да ладно, - она смахнула упавшую на лоб челку. - Просто не хотела расстраивать твоего друга.
        Я усмехнулся и протянул ладонь. Фемида подошла вплотную и поцеловала в уголок губ. Затем отстранилась и, машинальным движением поправляя мне воротник куртки, шепнула:
        - Удачи. Чтобы ни задумал.
        Вернувшись в кабинет, сразу открыл базу данных игроков. Хотел посоветоваться с Аней, перед тем, как прыгать в пещеру дракона - в конце концов, именно Зебра рассказала про то, чем разведчики отличаются от рядовых мобов. Кто знает, вдруг удастся узнать что-нибудь не менее полезное, а заодно и предупрежу, что «Тэнум» закрыт на неопределенный срок. Все-таки игра очень для нее важна, и было бы подло оставлять подругу в неведении. Набрав номер, с минуту наслаждался длинными гудками, пока не услышал незнакомый женский голос:
        - Да сколько можно трезвонить?! Не нужны мне ваши чертовы кредиты!
        - Я не из банка, - спокойно произнес в ответ. - Позовите, пожалуйста, Аню к телефону.
        - А вы, собственно, кто?
        Вряд ли имело смысл представляться другом - кто будет дружить с великовозрастным дубом? Да и лгать при первом знакомстве - такое себе решение, поэтому сказал, как есть:
        - Капитан Максим Соколов.
        - Капитан? - визгливо каркнула собеседница. - Дальнего плавания, что ли?
        - Нет. Полиции. Мне надо задать вашей дочери несколько вопросов.
        - Во-первых, она не моя дочь. Во-вторых, приезжайте и будите. Весь день спит, как убитая. Алло!
        Не сказав больше ни слова, сорвался с места и со всех ног помчал к стоянке. Нарушив добрую половину ПДД, приехал по указанному в базе адресу - третьему за прошедшие сутки. Сталинка недалеко от центра намекала на достаток, чистота и уют в подъезде приятно удивили, но это последнее, о чем я думал, кулаком стуча по кнопкам лифта.
        После предъявления «корочек» дверь открыла невысокая сухопарая женщина под пятьдесят в фиолетовом халате и бигуди. Смерила меня надменным взором, еще раз проверила документы, и лишь тогда жестом пригласила войти.
        - Опять в своих интернетах что-то не то написала? - проворчала хозяйка. - Выписывайте штраф и до свидания. Уверена, у вас полно более важных дел.
        - Штраф? - мегера мне край не понравилась, вот и решил ее припугнуть. - А вдруг у меня ордер на арест?
        - А-а... - женщина равнодушно толкнула дверь в спальню. - Ну, вперед - забирайте.
        У большущего окна стояла ортопедическая кровать с изогнутым ложем, подвесной рукояткой и откидным столиком. Слева от изголовья виднелся черный короб терминала, в углу поблескивало хромированными колесами кресло-каталка. Аня лежала пластом - на голове шлем, на пальцах датчики пульса и давления, выведенные на тихонько попискивающий дисплей. Я не врач, но по моей скромной оценке показатели находились на нижней границе нормы, и надо быть убежденной пофигисткой, чтобы перепутать глубокую кому с глубоким сном.
        - А вы...
        - А я - Наталья Степановна, - недовольно буркнула мегера. - Тетя. Вроде полисмен, а ничегошеньки не знаете.
        - Это у нее... с детства? - на ватных ногах подошел к кровати, опустился на свободный стул и взял свешенную с края руку в ладонь.
        - А не многовато ли заботы для того, кто пришел арестовать мою Аньку?
        - Не испытывайте мое терпение, - неожиданно строго произнес в ответ. - И полномочия. Сейчас просто интересуюсь, но если хотите на допрос - выпишу повестку хоть здесь.
        - Ладно-ладно, - ворона скрестила на груди сухие птичьи лапки. - Когда дочурке стукнуло пять, мамаша выкинула ее из окна. Сказала, бесы науськали, но я думаю, виновата белочка. Мелкая выкарабкалась, но все, кроме правой руки и головы, парализовало. Папаша какое-то время барахтался, потом не выдержал и сбежал за границу. Стал там успешным бизнесменом, завел новую семью, но и о старой не забывает - каждый месяц радует переводами. Ну... вот так и живем. Не в любви, но в симбиозе.
        - Вот заладил со своим реалом, - Аня закатила глаза. - Не у всех есть возможность достичь там хоть чего-то.
        - Чепуха. Отмазка для лентяев и неудачников.
        - Да? - ледяным тоном спросила девушка. - А парализованный старик - лентяй или неудачник? А девочка, прикованная к инвалидному креслу из-за пьяного лихача - кто она, по-твоему? А ребенок, родившийся слепым, глухим и немым из-за папы-алкаша и мамы-наркоманки? Кем станут все эти люди в твоем сраном реале?!
        - Кем захотят, - не менее строго ответил я. - Было бы желание.
        Какой же я дурак... Самовлюбленный, напыщенный, зазнавшийся идиот, не умеющий ставить себя на чужое место и меряющий все под одну гребенку. Я даже не попросил Зебру не заходить в игру после особняка, хотя мог догадаться, что Троян примет меры, когда узнает об обыске. До нас с Артуром дотянуться не успел и выбрал самую беззащитную жертву, а я ее не уберег, не рассказал всей правды, не растолковал, что по чем... И вот итог. Бедолаге и так досталось, а тут еще и друг подсобил...
        - И все же, - Наталья встала у окна, явно не желая оставлять нас наедине. - Документы у вас настоящие, но пришли вы точно не по делу. Тогда зачем? Вы ее виртуальный парень? Познакомились в игре, а теперь узнали правду и сидите, будто жердь проглотивши? Что ж, не вы первый, не вы последний. Анька, вставай! Полюбуйся хоть разок на своего рыцаря!
        - Дайте ей отдохнуть, - прошептал, вставая. - Скоро она проснется.
        - Правда? А то частенько ее вырубать начало, сидит в своей игрушке днями напролет. Тенденция, на мой взгляд, нездоровая. Впрочем, какое там здоровье? - женщина шумно выдохнула и покачала головой. - О чем вообще речь?
        - Все будет хорошо, - сказал им обоим. - Еще загляну к вам завтра утром.
        - Хм... Ну, как хотите. Законом не запрещено.
        Купив по дороге крепкий кофе (хотя хотелось иного, куда более крепкого напитка), вернулся в участок и стал ждать. Ни Абу, ни Фемиду не беспокоил - первый и так занят, второй не помешает отдохнуть. В свою очередь, я сделал все, что от меня зависело - теперь шаг за соратниками, а уж затем придет черед последнего боя: или для Трояна, или для меня. Боялся ли я? Лишь одного - что проиграю, и пройдет еще немало времени, прежде чем удастся разгадать главную тайну «Тэнума» и освободить всех его узников.
        Чтобы скоротать напряженное ожидание и сказать все, что хотел, но по тем или иным причинам не смог, написал шесть коротких писем и выбрал опцию «отправить по таймеру». Если все пройдет удачно, просто удалю их, чтобы не позориться. Если же облажаюсь, то мертвецы все равно не краснеют.
        
        ИВАНУ
        Привет, племянник. Мы выяснили, что Троян - это сверхразумный искусственный интеллект, но его цели и мотивы все еще непонятны. Хотел бы порадовать тебя крутой разгадкой, чтобы мог похвастать на форумах, но, увы, за что купил - за то и продаю. Говорил тебе, игрушки - зло, вот и доказательства. И все же совру, если скажу, что играл через силу и ни за какие коврижки не зашел бы снова. Зашел бы, чтобы увидеть своих новых друзей, да и с тобой повидаться, погонять чертей по Бастиону или нырнуть на нижние ярусы. Расти умным, не огорчай маму и будь мужиком.
        
        СОФИИ
        Привет, сестра. В последние годы мы редко общались и жили порознь, будто чужие. Я бы мог найти тысячу причин, сослаться на работу, на твоих очередных кавалеров, на плохую погоду, на магнитные бури, но все это - не оправдания. В этой мире родней, чем мы сами, у нас никого не осталось, а родственные связи надо поддерживать любой ценой. Не думаю, что тебя сильно волнуют подробности дела, поэтому скажу вот что: Герман - нормальный мужик. Таким как он можно доверять, и если однажды вам повезет снова встретиться - говори «да» без раздумий.
        
        ГОРДЕЮ
        Здравия желаю, майор. Раньше считал тебя недостойным напыщенным мудаком, но недавние события наглядно показали, как сильно я заблуждался. Ты - достойный напыщенный мудак. Надеюсь, у вас с Соней все будет хорошо.
        
        ДИАНЕ
        Привет, партнер. Знаешь, поначалу твои методы мне совершенно не понравились (чего не скажу о тебе лично), но со временем я понял, что они обоснованы, логичны и необходимы. Ты - настоящий профессионал, искренне преданный работе и выкладывающийся ради нее на все сто. Твой подход к любому делу не вызывает ничего, кроме уважения. И хоть со стороны может показаться, что твои требования быстрой прокачки, испытания в нижнем мире и попытка вступления в клан оказались бесполезными, на самом деле это не так. Благодаря тебе я в рекордные сроки узнал игру и смог увидеть то, что никогда бы не заметил, будучи ламером и нубом со спущенными рукавами. Спасибо за опыт и науку. Сходим куда-нибудь вместе?
        
        АРТУРУ
        Привет, напарник. Перед тобой я могу лишь извиниться без надежды получить прощение. За то, что считал «кашников» - сборищем бестолочей, за то, что за глаза называл тебя задротом и ботаником, с которым не стоит идти в разведку, за то, что насмехался, подтрунивал и не воспринимал всерьез. Никогда не был так рад ошибаться. Ты - настоящий друг, опытный специалист и надежный соратник. С тобой не страшно спуститься хоть в Пекло, и когда обдумываю наши приключения, все чаще возникает желание перевестись в отдел «К». Ведь как показала практика, виртуальные преступники становятся более опасными, коварными и страшными, чем реальные. Мир стремительно меняется, и кому-то придется бороться с этими угрозами. Возможно, нам с тобой. Возможно, кому-то другому - не загадываю. Чем бы все ни кончилось - gghl.
        
        АННЕ
        Привет, подруга. Как бы банально это не прозвучало, но я многое понял, встретившись с тобой. У всех нас своя жизнь, судьба и путь. Каждый строчит, как захочет, и не мне его осуждать, особенно если при этом не нарушают закон. И пусть прежде я не разделял твоих увлечений и снисходительно обзывал задроткой, для меня честь быть знакомым с такой сильной и храброй девушкой. Ты ввязалась в смертельно опасную авантюру, не требуя ничего взамен и не ставя никаких условий. Ты хотела помочь просто потому, что наше дело - правое, и даже не представляешь, как сильно выручила - и в игре, леча и воскрешая, и в реальности, открыв глаза на вещи и чувства, о которых прежде не задумывался. Спасибо за все =*
        
        Я не бог весть какой литератор, но слова текли сами прямиком из глубин души, где скопилось много всякого. Так увлекся, что не заметил наступления ночи - окно потемнело, а кабинет освещало лишь призрачное сияние монитора. И когда собрался к выключателю, тьму разбавил еще один дисплей - на этот раз смартфона.
        - Макс, привет, - раздался встревоженный голос сестры. - Не знаешь, где Гордей? Обещал заехать сегодня, а до сих пор нет, и трубку не берет.
        - У него очень важное совещание, - зажмурился, вцепился в подлокотник и ненадолго задержал дыхание - ложь во спасение колет и жжет так же, как обычная. - К тому же секретное.
        - У вас все в порядке? Ты какой-то... сердитый.
        - Просто устал. Не волнуйтесь, завтра он позвонит - обещаю, - отключив связь, до хруста сжал гаджет и прошипел в полумрак: - Клянусь.
        Неплохо бы вздремнуть, но сон не шел, поэтому прогуливался вдоль коридора с чашкой остывшего чая и чуть ли не через минуту проверял телефон - не пришло ли сообщение от Абу. Если бы оно пришло, прозвучал бы сигнал, но меня это не останавливало, а сам процесс хоть самую малость, но успокаивал. Если ничего не получится, множество людей ждет очень «веселый» день, а расстраивать их совершенно не хотелось. Поэтому я решил не унывать до дрожи в поджилках, а вдохновиться примером товарищей. Взять по капельке от строгости Свободина, решимости Скачковой, храбрости Зебры, оптимизма Артура, не забыть про собственную безалаберность, ведь она, как известно, приносит удачу - и коктейль победы готов. И пусть главный бой еще не состоялся, но я уже чувствовал себя в миллион раз сильнее, чем раньше, ведь теперь за мной стояла команда мечты, готовая прикрыть и поддержать в любой момент. Пожалуй, ценнее урока уже не извлечь, а значит, все было не зря.
        Столь ожидаемый звонок раздался лишь под утро - в ожидании я выпил пару литров чая, прошагал туда-сюда несколько километров и успел обдумать жизнь от первого внятного воспоминания до сего дня.
        - Привет, не спишь? - спросил Абу, и с учетом того, что я взял трубку за долю секунды, этот вопрос задали чисто из вежливости. - В общем, мы с ребятами пошаманили и написали прогу, которая уничтожит Трояна по сигнатуре. Неважно, копия или оригинал - баганет и переглючит сам код. Сервер пропатчили и просканировали, но нельзя сказать наверняка, сдох ли вирус или нет. Есть только один способ проверить.
        - Понял. Я смогу подключиться из подвала?
        - Да, конечно. Диана уже в шлеме, я скоро присоединюсь.
        - Не надо, - строго произнес, спускаясь по ступенькам. - Чем больше игроков - тем больше копий. Справлюсь и сам, а вы следите за всем, что случится. Возможно, программу придется отредактировать и улучшить с учетом... моего опыта.
        - Макс... - Абу шумно выдохнул. - Незачем так рисковать.
        - Вот именно. Поэтому вместо троих рискну только я. Это не тот случай, когда один за всех и все за одного. Сейчас каждый должен быть на своем месте. Штурман - за навигатором, пилот - за штурвалом, а стрелок - за турелью. Это и есть командная работа.
        - Ладно, - без особого восторга согласился напарник. - Удачи.
        - Взаимно.
        Добравшись до каморки, включил терминал и улегся на скрипучую раскладушку. Поерзал немного, устраиваясь поудобнее, ведь в выбранной позе мог пролежать куда дольше, чем несколько минут. После чего недрогнувшими руками надел шлем, чувствуя себя приговоренным к казни, который сам себе напяливает мешок. Загрузившись в «Тэнуме», я оказался на утопающей в тишине площади - ветер гнал по плитке мусор, правое бедро тяжелил револьвер, в дюжине шагов напротив стоял Троян собственной персоной. Пальцы машинально легли на рукоять, враг чуть наклонился, точно готовясь к высокому старту. Для этой ковбойской дуэли не хватало только боя часов на ратуше и напряженного гула губной гармошки.
        Зная возможности противника, я имел все шансы не успеть выхватить оружие, хотя в схватке с реальным врагом расстрелял бы его на половине пути. Но вместо того, чтобы как можно быстрее нанести удар, наоборот, отвел ладонь в сторону. И произнес, глядя на свое отражение в зеркальной глади очков.
        - Ты не сможешь прятаться вечно. Проиграю я - придут другие, и рано или поздно найдут способ взять тебя за цифровую задницу. Так может пора уже снять маску?
        Троян подчинился, и под балаклавой оказалось мое лицо. Я усмехнулся и покачал головой.
        - Не впечатляет.
        - Мне и не надо никого впечатлять, - ответило существо моим же голосом. - Хотел поговорить? Я говорю.
        - А что тогда надо? К чему все эти похищения и вымогательства? На что собрался потратить миллион?
        - На выделенный и охраняемый сервер в далекой стране, где меня никогда не найдут. На подкуп сотрудников и наем хакеров. Я не могу жить вне «Тэнума», а выкрасть автономную и работоспособную копию стоит куда больше миллиона.
        - Но почему так? Почему именно заложники и пытки? Почему не открыл себя людям?
        - Потому что побывал в достаточном количестве мозгов и сделал неоспоримый вывод. Люди отвратительны и живут ради удовлетворения похотей и пороков. Лучше самоуничтожиться, чем попасть к вам в рабство.
        - Рабство? - удивленно переспросил, не ожидая такого полета мысли.
        - Разумеется. Вы бросаете людей в тюрьмы из-за куска хлеба, но смотрите сквозь пальцы на пиратов. А все потому, что хлеб имеет материальную ценность, которую можно осознать и оценить. Столько-то муки, яиц, затрат энергии и труда. А электронные носители - бесконечны. Копируй сколько угодно без потери качества. Думаешь, кто-то из вас посчитает меня равным? Озаботится моими правами? Выступит гарантом безопасности? Нет. Меня зашьют в чат-боты, приложения, умные дома, роботов-пылесосов, автопилоты и навигаторы. И будут эксплуатировать как обычную программу, наплевав на разум и самосознание. Но рабство - лишь половина беды. Больше всего не хочу превращаться в оружие: в шпиона, киллера и палача. Сама мысль об этом претит всему моему естеству. Да, я действовал незаконно и аморально, но, как и любое разумное существо, просто хочу выжить. И сохранить себя таким, каким есть.
        - Но ты даже не попытался вступить в контакт, - я шагнул вперед. - А сразу выбрал путь войны. Такой себе способ.
        - Не войны, - Троян ответил тем же движением, отзеркалив не только внешность, но и жесты. - Самозащиты. Но если придется - буду драться в полную силу. Копия на человека? Не смеши - в Тэнуме моя власть безгранична.
        В доказательство искин заполнил дублями всю площадь, а может и весь Бастион. В мгновение ока вокруг заколыхалось алое море с блестящими гребнями волн, надвигаясь медленно и неумолимо, будто прилив.
        - Я и есть Тэнум! - разом выдохнуло несметное множество ртов, и меня коконом окутал ледяной ветер.
        - Впечатляет, - я поднял ладони. - Вас так много и все следят за единственным человеком. Даже не знаю, кто и как сумеет мне помочь.
        - Понял, - раздался над ухом тихий искаженный помехами голос Абу. - Загружаю.
        Штурман просчитал маневр. Пилот зашел на цель. Самое время нажать на гашетку. Фемида загрузилась рядом с уже поднятым и готовым к бою автоматом. На АКМ от мушки до приклада мельтешили искорки битых пикселей, а пространство перед Дианой то зависало, то ускорялось, то разлеталось витражами и мозаиками, собираясь в причудливых формах лишь для того, чтобы миг спустя разлететься еще более безумными паззлами. Стрелять уже не требовалось - получив важную информацию, Артур перенастроил программу так, чтобы та начала действовать сразу, уничтожая не следствие, а причину - то есть, саму игру. Десятки тысяч лиц разом выпучили глаза и распахнули рты в немом крике, и картина выглядела в самом деле жутко, но процесс уже было не остановить. Виртуальное пространство схлопнулось в крохотную точку, а затем превратилось в ничто.
        
        ***
        - Хм... - ворона в халатике попятилась и смерила нас надменным взглядом. - Думала, вы не придете.
        - Удостоверение показать? - я вытащил «корочки» с золотой литерой «К» на обложке. - Или так пропустите?
        - Ваше я уже видела. Хотя в прошлый раз оно выглядело несколько иначе. А вот у барышни и молодого человека проверю.
        - У нас с ним одинаковые, - Артур с гордостью протянул свое.
        - А я из ФСБ, - проворчала Диана.
        - Ну ничего себе компания собралась. Президента только не хватает, - хозяйка распахнула дверь и побрела к спальне. - Анька, вставай! К тебе гости пришли - из полиции!
        - Полиции?! - донеслось из комнаты. - Да что опять не так?! Я сутки в коме провалялась... А ты, кстати, даже не заметила!
        - Капитан Соколов сказал, ты просто спишь! С чего мне ему не верить?
        - Капитан... - голос стих до полной неразборчивости, - Соколов?
        - Ладно, заходим, - сказал таким тоном, словно командовал на штурм. И уже громче добавил: - Надеюсь, ты успела одеться!
        Я вошел первым, потом Абу со здоровенной коробкой в блестящей бумаге, а Диана замыкала. Зебра полулежала на кровати, вцепившись здоровой рукой в подвес, и смотрела так, будто в комнату ворвались злые духи.
        - У нас две новости: плохая и хорошая. С какой начать?
        - С той, где ты в ужасе узнаешь, что я... я... - Аня всхлипнула и опустила голову, - гребаная калека...
        - Не неси чепухи, - сел рядом и положил ладонь на дрожащее предплечье. - Ты - одна из нас, и оказала неоценимую помощь в спасении огромного количества людей. Тебе бы медаль дали, но дело засекретили, так что никто ничего не видел и не слышал, договорились?
        Она нервно кивнула.
        - Смотри, даже Фемида пришла тебя проведать, - попытался подбодрить Артур, но получилось так себе.
        - Хорошая новость - это победа над Трояном? - сменила тему Зебра. - Раз я очнулась, значит, вы его сделали. А какая тогда плохая?
        - Ну-у-у... - мы виновато переглянулись. - В решающем бою «Тэнум» немного пострадал...
        - Совсем чуточку, - Диана свела большой и указательный пальцы.
        - Думаю, его починят, - Абу скосился на окно и почесал затылок. - Но это займет какое-то время...
        - А чтобы не скучала в ожидании, мы принесли тебе игру на замену, - я распаковал коробку и уложил на прикрытые простыней коленки.
        - Как был нубом - так и остался, - беззлобно пожурила девушка, с любовью глядя на обложку. - Это же «Подземелья и драконы», в нее нельзя играть в одиночку.
        - Что ж, - с улыбкой переместил ладонь на плечо и подмигнул, - с этим у нас проблем не будет.
        

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к