Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / Осадчук Алексей: " Сумеречный Обелиск " - читать онлайн

   Сохранить как или
 ШРИФТ 
Сумеречный Обелиск Алексей Витальевич Осадчук

        Олег с горсткой неписей отправляется на поиски Запретного города. В пути его ждет много испытаний.

        Отправляясь в путешествие, он еще не знает, что из долины Серебряных гор, к ним идет орда ноктов… Армия Темных кланов пересекла Черный поток… Светлые уже на границе Ледяного леса…

        Олег понимает, что спасти жизни доверившихся ему кальтов возможно только активировав Сумеречный Обелиск…

        Осадчук Алексей.
        Зазеркалье. Сумеречный обелиск.

        ГЛАВА 1.

        Вот уже неделю мы плетемся по огромной локации именуемой Ледяным лесом. О! Это не сказочная хвойная пуща, укрытая серебристо-снежным ковром. Нет… Это место кажется мертвым. Ни пения птиц, ни следов зверей. Вокруг лишь черные деревья, напоминающие гигантские терновые кусты.
        Молча растопырив кривые ветви, они все норовят зацепить, поранить, задержать неожиданных гостей. Изредка, когда ветерок тревожит черные верхушки, слышится неожиданный глухой треск. Пожалуй, это единственный звук, что издает этот жуткий лес…
        Должен заметить о севере знаю не понаслышке. Всегда относился к нему с уважением. Скажу больше - даже с неким трепетом. Это чувство зародилось сперва благодаря рассказам моего дяди, маминого брата, проработавшего несколько лет на советских стройках Нового Уренгоя. И уже позднее окрепло при личном посещении того сурового края. Уж, не знаю, на какие источники опирались разработчики при создании северной части Ничейных земель, но вышло у них очень правдоподобно… Я бы даже сказал, через чур…
        Помнится, еще в Меленвиле, сидя в теплой гостинице, в уютном халате, изучая карту энанов, постоянно ежился, представляя, что меня ждет. Теперь же ощущаю все прелести северного похода на своей виртуальной шкуре…
        Да, о чем я говорю! От одних только названий локаций бросает в дрожь…
        Мерзлый Кряж, Ледяной Лес, Пустыня Семи Вьюг…
        Мороз стоял такой, что уже на третий день нашего похода, вещи начали терять прочность. Той защиты от холода, что имел мой сет уже не хватало. Благо Дрой вовремя среагировал - выдал шубу из меха овцебыка. Объяснив свой поступок тем, что я выглядел сильно замерзшим…
        К слову, великолепная вещь! Без ограничений на уровень, с внушительным запасом прочности и самое главное плюс сто пятьдесят единиц защиты от холода. Чую такая вещица будет стоить немалых денег на аукционе…
        Нас семеро. Все те же лица… Кроме Рыжего Арма… В бою с Темными он схлопотал стрелу в плечо, потому остался с кланом. Его сменил Крим Молот. Тот седобородый крепыш из Топоров, который выступал за поход в долину Серебряных гор.
        Ох, неспроста они туда рвались… Неспроста… Но об этом я подумаю, как-нибудь на досуге…
        Кстати, Крим единственный в нашем отряде не приспособлен быть разведчиком. Он здорово тормозит наше движение. Даже я с моим уровнем показываю лучшие результаты.
        Все характеристики, говорят о том, что роль «танка» Криму больше подходит. Но есть причина, по которой я согласился принять его в наш отряд. Она перевешивает все неудобства и заставляет парней относится к моему решению с пониманием…
        Крим Молот - единственный из ныне живущих кальтов, кому доводилось бывать в окрестностях Сумеречной Твердыни…
        И пусть он видел город энанов лишь издали, все равно для меня этот угрюмый кальт просто находка!
        Подумав о Криме, вспомнил события недельной давности и усмехнулся…
        Мое короткое выступление у костра, вызвало волну долгих дебатов. Да-да, несмотря на заоблачную репутацию, мне приходилось выслушивать речи всех глав родов, командиров отрядов, того же шамана, к примеру… Каждому натерпелось высказаться, проявить смекалку и выразить свое мнение. В общем, кальтов хлебом не корми дай только повыступать…
        После нудных споров, мы, наконец, пришли к выводу, что правильней будет, как и в прошлый раз отправить меня с разведотрядом Дроя Клыка вперед. Остальные же кальты под руководством Лаоша выдвинутся следом.
        План мне понравился. Почему бы и нет? Ведь предложенное мной направление было принято, а в цари я не рвался. И как говорил профессор Преображенский: «Я сторонник разделения труда». В общем, эта позиция мне очень импонировала.
        Правда, наблюдая за дебатами, постоянно хотелось залезть в настройки и все перекроить. Останавливала сложность процесса управления кланом. Скачущие графики, непрерывно меняющиеся показатели, огромное количество описаний… Нет. В итоге, решил пока ничего не трогать. Как-то же они до меня все-таки справлялись? Но обещание себе дал - обязательно во всем разобраться…
        От воспоминаний отвлек обеспокоенный голос Дроя.
        - Ты уверен? - хмуро смотрел он на Торопыгу.
        - Абсолютно, - кивнул Шорв, только что спрыгнувший с дерева. - Дым на западе виден отчетливо.
        - Кто бы это мог быть? - дохнул паром Орман.
        - Да, кто угодно, - пожал плечами Торопыга.
        - Ольд, что скажешь?

        Шесть пар внимательных глаз уставились на меня. Бороды и брови покрыты инеем. В меховых одеждах кальты выглядят в два раза шире. Собственно, я от них не особо отличаюсь. Та же заиндевелая борода и громоздкая шуба из меха овцебыка.
        Должен заметить, не считая прожорливого мороза, жуткого леса и вчерашнего сильного снегопада - в пути особых проблем не было. Карта энанов четко вела нас, огибая все неприятности, но, как говорится, всему есть предел…
        - А что говорить? - спрашиваю я. - Вот слетаю и посмотрю, а потом поговорим…
        Бородатые головы дружно одобрительно закивали.
        - А мы тогда ждем тебя вон на том холме, - сказал Дрой, указывая вперед и добавил:
        - Будь осторожен.
        Поправив меховой капюшон, запрыгиваю в седло.
        - Все будет хорошо, - улыбаюсь хмурому Клыку и даю команду Гаврюше.
        Мышцы на теле хагера на мгновение напряглись. Толчок и мы легко взмываем вверх. В лицо тут же впились сотни маленьких иголок. На глазах выступили слезы.
        А мороз-то все крепчает.
        - Давай, малыш. Проверим, что за напасть.
        Эх, как бы здорово было, имей все члены нашего отряда по хагеру! Но, увы, это только мечты…
        Намучались мы за неделю, будь здоров. Глубокие сугробы, приставучие деревья, пробирающий до мозга костей мороз.
        Правда, я стараюсь постоянно идти рядом с парнями. Как известно - от коллектива лучше не отрываться. Понимаю, неписи, но кто ж знает, что им в голову взбредет. Кому охота прорываться сквозь колючий лес и при этом наблюдать, как один из членов отряда шикует верхом на хагере где-то под облаками?
        Радует, что мы уже совсем близко от цели. По моим расчетам послезавтра утром увидим, наконец, стены Сумеречной Твердыни.
        Помня о выстреле Фуриуса держусь максимально высоко. Мало верится, что игрокам удалось забраться так далеко, но лучше перестраховаться.
        Под нами Ледяной лес. На фоне уродливых деревьев-мертвецов снег кажется ослепительно-белым.
        А вот и дымы костров. Время? Десять минут полета. Катастрофически мало. Случись что, у нашего отряда практически нет форы.
        Откуда они тут взялись?!
        Ведь еще позавчера до снегопада проверял дорогу. Никого не было. Сюрприз от админов? Или все-таки игроки?
        Уже на подлете я увидел ИХ. Мда, это определенно не игроки. Видимо разработчики решили поиздеваться надо мной. Сидят там наверное и делают ставки на то, как я буду выкручиваться из положения.
        Сколько же вас тут?!
        - Да, вы издеваетесь! - зло пробурчал я. - Почему так много-то? Ну, я еще понимаю, десяток-два, но столько… Имейте совесть!
        Спустившись пониже, смог, наконец, рассмотреть неизвестных существ.
        - Нокты… - прошептал я, дрожащим от волнения голосом.
        Если секунду назад у меня и были какие-то надежды разойтись миром с потенциальным противником, то сейчас… Нет, эти ребята нас в покое не оставят.
        Заклятые враги кальтов очень смахивали на горных дуэндов, которых я видел на картинке в инфопортале. Должен заметить, не самая популярная раса в игре. Мягко говоря, вид слишком специфический.
        Грязно-серая длинная шерсть. Острые уши, как у бультерьеров. По-лягушачьи широкий рот полный острых зубов. Единственное отличие - рост. Нокты значительно выше. Примерно на голову. В остальном вылитые горные дуэнды. Видимо, админы решили не мудрить, а использовать имеющийся шаблон. В принципе, все правильно - зачем изобретать пластиковую вилку, когда ее уже вовсю штампуют все фабрики мира.
        Если говорить в общем, средний уровень отряда двести семидесятый. Вооружены очень плохо. Кривые палки с костяными наконечниками, узловатые дубинки. Верх военной инженерии - примитивные каменные топоры. Да и то таким оружием могут похвастать от силы десятка два бойцов.
        Из одежды только набедренные повязки. Одним словом, дикари с палками.
        Сколько же вас тут на самом-то деле?
        Насчитал двадцать три костра. Вокруг каждого дюжина бойцов не меньше. Выходит, около трех сотен. И ежу понятно - сражайся нокты хоть голыми руками столкновения с этим отрядом Рыжие Совы не переживут. У нас от силы наберется сто пятьдесят воинов, остальные ведь женщины и дети. Получается если мохнатые задержатся здесь еще на один день, Лаош выведет клан прямо в лапы врагу.
        Сделав широкий круг над лагерем неприятеля, повернул назад…
        - Ну, что? - с волнением в голосе спросил Дрой, когда я приземлился.
        Меня обступили со всех сторон. Лица хмурые. В глазах тревога.
        - Нокты, - ответил я. - Около трех сотен голов. Не понимаю, как так вышло… Последний раз, когда летал в ту сторону, там никого не было…
        Дрой стал темнее тучи. Орман смачно сплюнул. Каждый счел своим долгом прокомментировать новости трехэтажным матюгом.
        - Но как они здесь оказались? - спросил Крепыш Сит.
        - А где им еще быть? - хмуро буркнул Крим, обведя рукой местный пейзаж. - Я почему-то уверен этот проклятый лес и есть их родина.
        - Не вини себя, Ольд, - успокоил меня Дрой. - Эти твари очень быстро передвигаются. Видать пришли с вчерашним бураном. Скажи мне лучше вот что… Как тебе показалось, они там надолго?
        - Нет. Похоже на обычную стоянку. Только костры. Ни шатров, ни палаток…
        - Скажешь тоже, - хмыкнул Орман. - Какие у ноктов палатки? Эти твари спят в своих грязных норах...
        Я пожал плечами.
        - Нор я тоже не заметил…
        - Ты проследил направление их движения? - задал следующий вопрос Дрой.
        - Да, - кивнул я. - Судя по следам, идут с северо-запада и, если не свернут, выйдут прямо на наш след.
        - И на клан… - закончил за меня Дрой.
        - Их слишком много, - сказал Черепаха Хорм. - Нам не выиграть эту битву… А без боя проскочить не удастся. Племя идет слишком громко и медленно. Завтра к вечеру нокты уже будут знать о клане.
        Слышу тяжелые вздохи. Все всё понимают.
        - А если они увидят, что нас много, может не рискнут напасть? - спросил я.
        Судя по насмешливым взглядам моих товарищей - такой исход маловероятен.
        Дрой решил объяснить реакцию остальных.
        - Как ты думаешь, почему нокты пришли когда-то в нашу долину? - спросил он.
        - Ну, не знаю, - пожимаю плечами. - Причин может быть много. У вас я так понял там было хорошее место для жизни. Опять же много еды.
        Орман оскалился.
        - А ведь Ольд зрит в корень. Только похоже не совсем понимает насколько он прав.
        Я нахмурившись взглянул на Дроя.
        Тот успокаивающе положил руку мне на плечо и сказал:
        - Не сердись на парней. Слишком много эти твари забрали у нас. А на счет голода ноктов ты прав. Осталось только уточнить маленькую деталь… Их еда - это мы.
        Теперь пришла моя очередь выругаться. Должен заметить делаю я это очень редко. Но в этот раз получилось особенно проникновенно. Крим и Шорв даже одобрительно похлопали меня по плечам.
        - Теперь ты понимаешь в какой мы ситуации, - сказал Дрой. - Есть идеи?
        На самом деле, я уже думал над этим пока летел назад, так что ответил без раздумий:
        - Как я уже говорил ранее, направление у нас одно. На юге, на западе и на востоке - кальтам места нет. Крим не даст соврать.
        Седобородый утвердительно кивнул.
        - До Сумеречной Твердыни рукой подать, - продолжил я. - И если…
        - Ты предлагаешь отвлечь ноктов? - перебил меня Дрой.
        - Да, - ответил я. - Пусть лучше преследуют нас, чем нападут на клан.
        - А в Запретном городе у нас больше шансов выжить, - поддержал меня Крим. - Тем более толпа ноктов вряд ли придется по душе тамошним хозяевам.
        - До города еще нужно добраться, - буркнул рассудительный Хорм Черепаха. - И где гарантии, что стражи нас самих не порешат?
        После этих слов все угрюмо уставились на меня.
        - Гарантий никаких! - жестко ответил за меня Дрой. - Потому мы и идем первыми! Что бы разведать все! И если придется погибнуть, то так тому и быть! Вы все знали на что шли!
        Как ни странно, недовольств на лицах мужиков не наблюдалось. Даже наоборот - все прониклись благородной целью.
        Дрой обвел грозным взглядом своих воинов и сказал:
        - Предлагаю отправить Шорва, как самого легконогого из нас, назад навстречу клану. Предупредить Лаоша. А он уже разберется, как поступить дальше.
        Все одобрительно загудели.
        - Иди по нашим следам… - сказал Дрой Торопыге. - Ну, это ты и сам понимаешь, не маленький… В бой не вступай. Твоя задача - выжить и доставить весточку.
        Шорв молча кивнул в ответ.
        - Было бы лучше отправить Ольда, - задумчиво сказал Дрой. - Но чует мое сердце, без него нам будет туго.
        - Выдвигаться надо уже сейчас, - сказал я. - Не похоже, что нокты собираются задерживаться на одном месте.
        - А если все-таки задержатся? - спросил Хорм. - Нам ведь это тоже не с руки.
        Верно мыслит. Нашему отряду нужна фора, но и задержка ноктов на своей стоянке может обернуться катастрофой. Благо игровые законы никто не отменял - я всегда могу заставить тварей сагриться. А дальше уже дело техники.
        - Об этом не беспокойтесь, - усмехнулся я. - У меня найдется, чем разозлить этих тварей…

        …Дразнить ноктов не пришлось. Уже на рассвете они встали на наш след. И уже к полудню я понял - нас нагонят раньше, чем мы достигнем города. И это при том, что кальты бежали всю ночь и все утро. Похоже я недооценил нашего противника.
        Было и еще кое-что…
        - Что там? - тяжело дыша спросил Дрой, когда я приземлился.
        Короткую передышку парни восприняли, как благословение небес. Попадали в снег, где стояли.
        Тяжелее всего Криму. Пыхтит, словно паровоз, но не сдается.
        Дрой уговорил меня не геройствовать и быть постоянно в седле, мол, я сейчас глаза и уши отряда. Только вот есть проблема…
        - Парни, - чувствую, как мой голос дрогнул. - Похоже разведчик из меня никудышный. Второй прокол за последние два дня…
        - Что стряслось? - спросил Дрой, сделав шаг в мою сторону.
        - От основного отряда отделилось несколько четвероногих тварей… Клянусь, их там вчера не было!
        Словно подтверждая мои слова, противный ветер, дующий в спину, принес жуткий звук, очень напоминающий волчий вой.
        Кальты словно по команде вскочили на ноги.
        - Оборотни, - зло сплюнул Орман.
        - На тебе нет вины, мой друг, - успокаивающе сказал Дрой. - Лучшего разведчика, чем ты мне еще не доводилось встречать. Откуда тебе было знать, что некоторые нокты умеют обращаться? Да и мы тоже хороши… Не предупредили.
        - Сколько их? - спросил Хорм.
        - Дюжина…
        - Терпимо, - сказал Крим. - Хотят связать нас боем.
        - Сколько у нас времени? - это уже Сит.
        - Думаю, на закате нагонят, - ответил я.
        Воины хмуро переглянулись. Все понимают, столкновение с этими оборотнями, отряд может не пережить. Черт бы их побрал этих ноктов!
        Что же делать? А что если…
        - Ну, братья, - усмехнулся в седую бороду Крим Молот. - Похоже мой поход окончен. Надоело бегать. Да и не пристало мне на старости лет спину врагу показывать… Уходите! Я их задержу!
        Не понял?! Что происходит?!
        Не было ни уговоров, ни истерик. Воины молча подходили к седобородому Криму и дотрагивались до его плеча.
        И все? Решено? Ну, уж нет… Пришел момент, когда я просто обязан воспользоваться моей «репутацией».
        - Вы правильно все решили! - громко сказал я, обращая на себя внимание воинов. - Оборотней необходимо задержать! Но вы не учли один очень важный момент! Эту кашу заварил я - мне ее и расхлебывать!
        Крим было открыл рот, но я, подняв руку, остановил его:
        - Прости, друг, но я не позволю тебе остаться здесь.
        А затем обвел взглядом хмурые лица, добавил:
        - Никому из вас.

        ГЛАВА 2.

        Северный закат, как всегда, фантастически прекрасен и пугающе холоден. Огненно-алый диск нынче особенно тороплив. Будто бы знает, что сейчас произойдет, вот и спешит поскорее убраться в свои небесные чертоги. Говоря, мол, хватит зрелищ на сегодня…
        Мда... А гуляния у нас намечаются знатные. Вернее у меня... Думаю, парни вышли из Ледяного леса и теперь пересекают Седые Холмы, последнюю локацию, отделяющую нас от заветного города.
        Нокты-оборотни уже близко вон как завывают. Чуют скорую поживу.
        Ну-ну, раскатали губу. Я ведь так просто не дамся.

        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (170)!

        - Вот так вот! - гордо подбоченившись сказал я, восхищенно обозревая красавца, появившегося посреди поляны. - С таким можно и повоевать!
        Жук размером с одноименную немецкую малолитражку застыл на снегу.
        Вот это другое дело! Ни ржавчины, ни хромоты! А размеры-то, размеры! Золотистая чешуйчатая броня гиганта хищно блестит в лучах заходящего солнца. Крупные гребни на морде усеяны острыми зубцами в локоть длиной. Такой протаранит, мало не покажется.
        Кроме радующих взор габаритов и характеристик, благодаря зачарованной чешуе Илийского ящера, у моего скарабея появилось еще одно умение. Называется оно просто и без затей - Костолом. Теперь мой жук с вероятностью в тридцать процентов может травмировать своего соперника.
        Забавно, стремительно приближающийся радостный вой уже не так пугает, как поначалу. Хотя дрожь в коленках все еще наблюдается.
        - Давай-ка устроим теплый прием этим завывалам, - сказал я и хлопнул по бронированному боку.
        Хех, ощущения будто по каменной глыбе ударил.
        Две чешуи отправляются в самослип - в любой момент я готов собрать второго скарабея. Запрыгнув в седло даю команду хагеру держаться позади нашего танка. Шалун расположился на шее Гаврюши, его щит не будет лишним случись тварям добраться до меня. Да и по уровням он от нас подотстал.
        - Вроде бы готовы… - прошептал я, напряженно перебирая в голове все возможные сценарии грядущего столкновения.
        Сердце вот-вот вырвется из груди…
        Новый уже совсем близкий вой заставил вздрогнуть. По инерции выхватываю рогатку. Стараясь унять дрожь в пальцах, сильно сжал рукоять… Упор плотно охватил предплечье… Кожеток заряжен колючкой с «обморожением» …
        - Ну, давайте уже, - буркнул я. - Раньше начнем - раньше закончим…
        Как назло, тишина…
        Только слышен стук моих зубов. Озноб чувствуется даже в костях…
        Покрутив головой во все стороны, хотел было снова заглянуть в настройки скарабея, но не успел… Из стены деревьев с рыком, холодящим кровь выскочило что-то серое и огромное…
        - Нокт-оборотень, - шепотом прочитал я.
        Мельком взглянул на жука. На фоне трансформировавшейся твари мой танк уже не кажется таким крупнячком.
        Зверь остановился и подслеповато озираясь, начал принюхиваться. Под грязно-серой шерстью перекатываются громады мышц. Мгновение и взгляд черных глаз остановился на нас. Шерсть на загривке моментально встала дыбом. Длинные острые клыки обнажены. С оттопыренной нижней губы на снег капает тягучая слюна.
        Насмотревшись вдоволь на жалких глупцов, решивших бросить вызов стае, оборотень задрал по-волчьи вытянутую башку вверх. Тяжелый и как мне показалось полный счастья вой ударил по ушам.
        На зов своего сородича из леса стали выскакивать остальные твари.
        Разгоряченные преследованием, с высунутыми из пасти языками, они как стая оголодавших акул ринулись вперед.
        По моей команде скарабей тоже начал разгон. Если оборотни передвигались скачками, то бронированный гигант словно снегоуборочная машина, подняв снежную волну, пер напролом.
        И почему я не догадался призвать его неделю назад? Он бы здорово облегчил нам путь по Ледяному лесу. Вон какой идеально ровный проход после него остался.
        Секунда и чешуйчатый танк врезался в первого оборотня. Поляну огласил резкий визг боли. Жук подловил тварь, как раз в тот момент, когда та сделала длинный прыжок. Острые зубцы гребня вонзились аккурат в брюхо нокта.
        Снег тут же окрасился в бурый цвет. Сородичи раненного накинулись на обидчика со всех сторон. На мгновение в сером клубке тел я перестал видеть золотистые бока жука. Лишь ежесекундные сообщения системы говорили мне, что он еще в строю.
        Место схватки превратилось в грязно-бурое кровавое месиво. «Костолом», кстати, работает будь здоров. Уже три оборотня тяжело травмированы. В отличие от предыдущих моделей этот скарабей просто живчик. Вон как вертится на месте раздавая удары направо и налево.
        Но и ему тоже достается… Даже отсюда видны ужасные повреждения панциря. Еще минуту назад идеально гладкая броня отсвечивает прорехами и рваными дырами. Один ус и две лапы оторваны. Я поежился, представив, каких дел натворили бы оборотни настигни они наш отряд. Крим Скала, несомненно герой, даже спорить не буду, но его жертва была бы напрасна. Оборотням он на один зуб.
        Ладно, продолжим…

        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (170)!

        - Беги помогай, товарищу, - махнув рукой сказал я появившемуся жуку.
        Тот недолго думая сорвался с места и быстро домчался по проторенной дорожке до кучи-малы.
        Яростный визг боли ясно мне дал понять, что новому участнику гуляний не особо рады. Система это тоже только что подтвердила, сообщив, что в стае уже семь травмированных тварей.
        Но несмотря на обилие крови и кусков шерсти на снегу, уровень жизни оборотней был все еще в зеленом спектре. Чтобы убить хотя бы одну тварь, мне нужно выпустить минимум десяток таких скарабеев, причем одновременно. Все-таки чувствуется разница в уровнях.
        Стрелять из рогатки бесполезно. Только снаряды зря истрачу. В любом случае, я своего добился. Кальты получили фору.
        Тратить всю чешую бесполезно - победить мне не удастся. Жуки еще протянут некоторое время. В общем, оборотни здорово отстанут.
        Пора убираться отсюда.
        Гаврюша легко взмыл вверх, я бы даже сказал излишне торопливо. Видимо, ему не очень уютно находиться внизу в двадцати шагах от этих монстров. Чего греха таить, мы с Шалуном тоже не в восторге.
        Сделав круг над поляной хагер по команде устремился на север.
        - Вперед, - прошептал я. - Здесь мы уже сделали, все что могли…
        Уже на границе Ледяного леса и Седых Холмов система сообщила о полной потере прочности у скарабеев и сняла несколько процентов опыта за побег с места сражения. А спустя секунду до моего слуха донеслись два необычных звука, как будто где-то недалеко лопнуло два воздушных шарика.
        Я обернулся, пытаясь разглядеть, что за новая напасть. И вдруг до меня дошло… Это же мои скарабеи самоликвидировались!
        Представляю, что творится в эпицентре взрыва. Очень надеюсь, что после такого сюрприза, оборотни не скоро восстановятся.

        ***

        Следуя тропе, которую протоптали кальты, я пролетел над Седыми Холмами. Должен заметить в отличие от мертвого леса, эта локация просто промелькнула под нами. Ничего примечательного. Холмы, как холмы... Правда от греха подальше поднялся над облаками. Кто знает, что за твари обитают внизу?
        Спустя четверть часа навигатор дал знать, что внизу с секунды на секунду появятся очертания города. Это зрелище пропускать не собираюсь. По команде, Гаврюша плавно нырнул вниз…
        Но, увы, порадоваться долгожданному системному сообщению, в котором говорилось, что мы влетели в локацию «Окрестности Сумеречной Твердыни» я не успел - внезапно нас накрыл снежный буран…
        Вот она еще одна неприятная особенность Ничейных земель. Вроде бы шагаешь по спокойной локации и стоит сделать шаг в следующую, как бамц! - Снегопад или сильный мороз… Мне все-таки кажется, что такие резкие перепады - это эксперименты админов. Как только игроки столкнуться с этими неудобствами службу поддержки завалят письмами с жалобами.
        Гаврюша громко вскрикнул от неожиданности и быстро пошел на снижение.
        - Держись, малыш! - ору я, пытаясь перекричать завывание стихии.
        Нас бросает из стороны в сторону, словно пушинку. Колючий снег больно хлещет в лицо. Он уже везде: в ушах, во рту, в глазах…
        Ничего не вижу…
        Судорожно прижавшись к шее хагера я закрыл глаза. Чувствую, как под руками перекатываются жгуты-мышцы. Гаврюша продолжает бороться с метелью.
        На мгновение приоткрываю глаза. Вижу стремительно приближающуюся землю… Чувствую, как челюсть свело судорогой, похоже я все это время кричал…
        Вот-вот последует страшный удар… Мне стоило труда не зажмурится как испуганному мальчишке…
        То, что произошло дальше парашютисты кажется называют «динамическим ударом». Гаврюша перед самым приземлением резко раскрыл крылья и нас слегка дернуло вверх. А еще спустя долю секунды нас встретил мягкий сугроб…
        Побарахтавшись немного в снегу мне наконец удалось встать на ноги. Быстро осматриваюсь. Из-за метели не вижу собственного носа.
        - Гаврюша… - пытаюсь крикнуть, но получается только жалко хрипеть…
        Легкий толчок в спину заставляет обернуться.
        - Вот ты где, мой хороший! - улыбаясь, обнимаю шею хагера. - Ничего не повредил?
        Словно курица наседка начинаю судорожно бегать вокруг маунта, выискивая повреждения.
        Фух… Порядок… Жив-здоров… Только энергия почти на нуле.
        - Отдохни, малыш, - сказал я, активируя амулет призыва. - А я пока узнаю где мы…
        Следы кальтов в такой вьюге уже давно замело. Так что до города будем добираться врознь. Надеюсь у них все в порядке. Дрой, несомненно опытный разведчик и следопыт, но стихия она и не таких ломала. Мне-то бояться нечего - открыл карту и вперед… Тем более, я уже знаю, как буду пробираться через сугробы…

        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (170)!

        Спрятавшись за бок стального гиганта и плотнее закутавшись в шубу, я открыл карту.
        Хм… Думал будет хуже. Нас конечно здорово отбросило от основного маршрута, но не катастрофически далеко. Вот стены Западного Бастиона, а вот я. С жуком я быстро вернусь к дороге и уже по ней доберусь до крепостных ворот. Согласно нашему плану, парни должны ждать меня там.
        Откровенно говоря, я рад непогоде, ведь нашим преследователям тоже придется столкнуться с бураном. И если даже каким-то волшебным способом им удастся встать на наш след, метель здорово замедлит их продвижение. Что несомненно даст нам время на подготовку к встрече.
        Очень надеюсь, что мы доживем до прихода ноктов… Только сейчас, практически у стен города, я дал волю чувствам и сомнениям. Таинственные стражи Сумеречной Твердыни очень беспокоили меня. По этой причине именно я должен первым пересечь ворота города, а там уже будь, что будет…
        Мягко хлопнув по чешуйчатому боку, дал команду начинать движение. Скарабей, слегка качнувшись, вклинился в сугроб, но на мгновение застыл. Когда уже было подумал, что мы застряли и, что зря истрачены ценные ресурсы - жук встрепенулся и медленно набирая скорость попер вперед.
        Облегченно вздохнув, последовал за ним. Вот так-то лучше! Эх, надо было еще у входа в Ледяной лес так сделать - вот бы ребята порадовались!
        Спустя четверть часа мы уже были на Торговом тракте, ведущем к воротам. То и дело из бурана, на обочинах дороги выныривали хмурые статуи древних героев. Из-за снега и плохой видимости сложно было что-то разглядеть. Да и не до любований местными достопримечательностями мне было. Ветер дул такой, что приходилось идти с опущенной головой. Правда некоторые скульптуры мне что-то напоминали…
        Да! Точно! Барельеф в Паучьем Гроте! Воины, окружившие короля - личная охрана монарха. Те же грозные шлемы, ростовые щиты и секиры. А вон тот кажется держит что-то наподобие арбалета. Чертова метель! Ничего не разглядеть, да и солнце уже давно село - спасает лишь зрение энана. Да и то отчасти…
        Прежде чем перед глазами загорелась красная предупреждающая надпись, я успел сделать шагов сто не больше. В грозном послании говорилось, что я ступаю по запретной земле и что это место под охраной древних духов. Сообщение заканчивалось уже родной мне фразой о неприемлемом уровне для этой локации.
        Да-да… Знаю-знаю…
        Там еще был какой-то текст, но прочитать его уже не успел… Сугробы на обочинах резко взорвались и со всех сторон ко мне рванули какие-то темные силуэты.
        - Ну, вот и приехали… - как-то даже отстраненно прошептал я.
        Левая рука дернулась к рогатке. В правой ладони зажата «колючка» … Скарабей ждет команды.
        - Давай подпустим их поближе…
        Несколько силуэтов остановилось - видимо стрелки. Остальные продолжили движение. Уровней не разобрать, но и дураку ясно - местная стража будет, как минимум за три сотни…
        Жгут натянут… Выцеливаю вон того самого крупного. Правда, все это бесполезная трата боеприпаса. Мне бы лучше подумать, как сундучок после гибели забирать буду.
        До ближайшей тени было шагов десять, когда вспомнил о кристаллах переноса… Рука было дернулась к сумке, как из темноты метели я услышал насмешливый голос Ормана:
        - Наконец-то! Ольд, где тебя носит?!
        В приближающихся хищных силуэтах я узнавал фигуры друзей. Лучники - это Хорм и Сит. Вон тот крепыш - это Крим Молот. Рядом с ним Орман Медведь. А тот, который сейчас переломает мне все кости своими ручищами - это Дрой.
        - Ну, пройдоха! - приговаривал он, обнимая меня. - А мы уже думали, что все! Нет нашего Ольда!
        - А ведь он не так-то прост, - улыбаясь в седую бороду и кивая на скарабея, сказал Крим. - Похоже этим слюнявым тварям досталось…
        Я демонстративно поежился.
        - Самого дрожь берет, когда вспоминаю ту полянку.
        - Они мертвы? - это уже Хорм Черепаха.
        - Увы, нет, - покачал я головой. - Уж больно живучие твари… Но потрепал я их знатно.
        - Это хорошо, - кивнул Дрой. - Значит у нас есть время на подготовку.
        - Тогда вперед, - улыбнулся я. - Показывайте где ворота…
        Парни как-то странно переглянулись, а Дрой сказал им:
        - Пусть сам посмотрит.
        И уже мне:
        - Идем…
        Оказывается, все это время мы стояли у городских ворот. Вернее, того, что от них осталось…
        - Это что - шутка такая? - дрожащим голосом прошептал я, обозревая открывшуюся панораму.
        Вокруг, куда падал глаз, я видел лишь жалкие руины… Словно, какой-то гигант ради забавы срезал все постройки практически до основания. Даже развалины Рима и то лучше сохранились.
        А где высокие стены?! Где цитадель?! Где, в конце концов, ворота?! Это и есть хваленая Сумеречная Твердыня?!

        ГЛАВА 3.

        - Было время, когда этим миром правили Маги и Мастера. Первые повелевали стихиями, а вторые - основали ремесла. Эпоха их правления не зря названа Золотой, ибо то, что происходило в те времена, уже никто не смог повторить…
        Спокойный голос Крима, мягкое тепло небольшого костерка, горячий ужин и успокоившаяся стихия - не мудрено, что глаза слипаются сами собой. Но спать нельзя… С минуты на минуту прибудут гости, черт бы их побрал…
        - Венцом творения Древних несомненно можно считать Эзэльморд или Золотые Врата… - глядя в огонь продолжал Крим. - Мало кто сейчас может объяснить какова причина их создания. Может гордость Мастеров? Или жажда новых знаний Магов?
        - Или как говаривал мой папаша, в одном месте засвербело? - хмыкнул Орман. - Спрашивается, чего им не хватало? Золота? Славы? Власти? Глупцы! Посчитали, что смогут совладать с вратами преисподней?
        - Что было потом? - заинтересованно спросил я у задумавшегося Крима.
        За него ответил Дрой:
        - Началась Черная эпоха. Из проклятого портала вырвались полчища кровожадных тварей, уничтожая все живое на своем пути…
        Все на мгновение замолчали, хмуро глядя в костер. Тишину решил нарушить Хорм.
        - Кстати, легенды говорят, что Запретный город построен потомками Мастеров, - безапелляционно заявил он.
        Дрой демонстративно обвел развалины рукой.
        - Охотно верю. Посмотрите на эти руины. Даже в таком состоянии они кажутся величественными.
        Тут я с ним полностью согласен. Несмотря на то, что город выглядит как попавший под артобстрел, все-таки есть некое чувство незыблемости что ли.... Взять, к примеру, полуразвалившийся дом, в котором мы засели. Одни стены чего только стоят.
        Не-е-т… Это не дом - это маленькая крепость. И таких мини-крепостей судя по руинам были сотни.
        Мда... Вспомнился Меленвиль полный воздуха, света и радости. Энаны при строительстве преследовали другие цели. В первую очередь, чтобы отражать атаки неприятеля. Толстые каменные стены, узенькие улочки, окна-бойницы… Не знаю, как там в центре города, но на окраине все выглядит очень защищенно. Хм... Вернее выглядело... Сейчас-то тут одни завалы и покосившиеся куски стен. Кстати, может и стражей-то тоже никаких нет? Сидим уже тут несколько часов и пока никто нас не побеспокоил…
        - Говорят, что появление ноктов тоже связано с Черной эпохой, - добавил Хорм.
        - Точно, - сплюнул Орман. - Небось вылезли из этих проклятых врат вместе с остальными тварями…
        Он хотел еще что-то сказать, но не успел… Из-за стены тихо вынырнул, отправленный в дозор Сит Крепыш. Лицо напряжено, в левой руке крепко зажат тугой составной лук…
        - Идут, - коротко сказал он.
        Орман приглушенно выругался, а Хорм сказал:
        - Вспомни заразу, появится сразу…
        - По местам, - спокойно скомандовал Дрой. - Сит, туши костер. Ольд, готов?
        - Да, - кивнул я, вызывая отдохнувшего Гаврюшу и запрыгивая в седло.
        В проходе между завалами стальным монолитом застыл скарабей. Кальты с луками на изготовку рассредоточились по позициям.
        Мы не зря выбрали именно это место. Руины расположены так, что к нам по сути ведет только одна дорога. Кроме того, мы всегда можем отступить вон к тем развалинам, а от них к следующим… И так похоже до самого центра города…
        На мгновение я представил себе, что город еще не разрушен. Стены и главные ворота еще сдерживают натиск неприятеля, а лабиринт из домов-крепостей готов к вторжению. Мда… Думаю, не одна армия обломала зубы об этот крепкий орешек. Даже сейчас находясь в плачевном состоянии Сумеречная Твердыня как бы подсказывает нам, как действовать в случае отступления.
        - Ольд, сейчас! - дал команду Дрой.
        Хагер расправив широкие крылья, оттолкнулся от земли. Эхех… Вид города энанов сверху удручает. Будто стадо рассерженных великанов потопталось.
        Судя по карте, Брэтвильские Чертоги, куда я должен спуститься для активации Сумеречного Обелиска, расположены где-то там, в центре, среди завалов. Ну, да, ладно… Об этом подумаю потом… Сейчас есть дела по важнее.
        За несколько взмахов крыльев Гаврюша набрал высоту и стал планировать широкими кругами над воротами. Метель уже давно улеглась. Огромный лунный диск наполовину показался из-за мрачной тучи. Видимость отличная…
        Нокты уже в городе… По сути, наша миссия выполнена. Нам удалось добраться до Сумеречной Твердыни и увести тварей подальше от клана… Надеюсь, Лаош предупрежден об опасности и уже сам решит, как поступить дальше. Нам же ничего не остается, как принять бой и максимально вымотать противника до подхода основного отряда.
        Одного взгляда на манеру передвижения наших преследователей достаточно, чтобы понять - они боятся находиться среди руин. Шагают с опаской, оружие наготове, думаю если бы не вон тот крупный нокт - они бы вообще сюда не зашли… Кстати, оборотней не видать… Либо они сейчас в обычном обличии, либо зализывают раны где-то в Ледяном лесу.
        Хм, а ведь их ряды поредели… Навскидку примерно пяти десятков точно не хватает… Погибли по дороге? Заблудились в буране? В любом случае для нас это хорошая новость.
        Нокт-гигант громко рыкнул и несколько тварей нехотя двинулись в разные стороны.
        Интересно чего они так боятся? Нас? Это вряд ли…
        Мне уже и самому как-то не по себе…
        Небольшая группка двинулась в направлении нашей засады. Плетутся будто на заклание, то и дело вздрагивая и оглядываясь. Шагов двадцать и будут в зоне поражения.
        Впереди, пригнувшись чуть ли не на четвереньках, крадется тощий нокт. Видать перед собой пустили самого слабого. Вон какой потрёпанный. Правое ухо отсутствует. Шерсть вся в проплешинах. Широкий сморщенный нос громко вдыхает морозный воздух.
        Сейчас почует дым костра…
        Спустя несколько секунд так и произошло. Плешивый глубоко вдохнул и на мгновение замер. Единственное ухо прижалось к шее, клыкастая морда обращена в сторону «нашего» дома.
        Предупредить сородичей тощий так и не успел. Четыре твари, истыканные черноперыми стрелами кальтов, умерли быстро и тихо. Но увы, результата это не дало следующая группка остроухих увидев трупы среди завалов тут же подняли переполох.
        Грозный рев-клич вожака стаи разнесся над руинами. Ему ответил многоголосый визжащий хор его подчиненных.
        Началось…
        Безмозглые нокты действовали точно так как мы и предполагали. В проходе перед развалинами, где укрылись кальты тут же стало тесно от рычащих серых тел.
        Сумятицы добавил рванувший вперед скарабей. Он, набрав скорость врезался в живую мохнатую массу и словно винная пробка закупоривает узкое горлышко бутылки, перекрыл проход.
        Черные стрелы кальтов сыпались на незащищенные тела, собирая свою кровавую жатву.
        Стараюсь не отставать. Рогатка бьет без перерыва. Окошко чата непрерывно мигает, сообщая о чем-то очень важном. Но мне нет до него дела. Я занят совершенно другим. Жду взрыва. Скарабей вот-вот падет…
        Самослип уже заряжен. Это будет уже четвертый жук… Чешуи осталось еще на двоих…
        Едва я подумал, что было бы неплохо сейчас посадить вон на те стены десятка три лучников, как прогремел мощный взрыв.
        Бабах получился знатный. Проход заволокло снежной пылью. Уши заложило так, что у меня даже выступили слезы.
        Когда дым рассеялся, я понял, что совершил несусветную глупость, не дождавшись окончания схватки с оборотнями там в Ледяном лесу … Сейчас имел бы на десяток уровней больше. И это как минимум…
        Внизу творилось что-то невообразимое. Проход где еще секунду назад шевелилось несколько десятков ноктов был завален кровавыми ошметками. Чувствую, как подступила тошнота и головокружение… Интересно, я когда-нибудь привыкну к этим ярким картинам?
        Подавляя рвотные позывы делаю глубокий вдох. Морозный воздух тут же обжег легкие, принося облегчение и ясность мысли.
        - По крайней мере, теперь ясно почему оборотни так и не объявились… - прошептал я, легонько хлопая хагера по шее.
        Тем временем внизу, вожак ноктов ревом и зуботычинами прекратил панику и лично повел в атаку следующую волну. Проход, после взрыва, стал шире и теперь напор зубастых волосатиков несомненно усилится…
        Гаврюша по команде мягко спикировал вниз и на пути разъяренных тварей появился новенький стальной танк, тут же дернувшийся вперед, целя прямо в вожака.
        Не давая нокту-гиганту приготовится отразить удар жука, бросаю ему на голову пять блох. Дикий рев за моей спиной сообщил, что подарки попали по адресу.
        - Наслаждайтесь, - зло буркнул я. - Мы не жадные…
        Гаврюша, заложив крутой вираж рванул обратно.
        На вожака страшно смотреть. Мало того, что получил острыми клиньями в брюхо, так еще и стал покрываться черными язвами. Нокты с жутким остервенением накинулись на обидчиков своего лидера.
        - Поздно, ребятки, - хищно улыбнулся я. - Вашему генералу уже ничего не поможет.
        Слышу дружный радостный крик из развалин дома. Парни видели мое выступление - чертовски приятно.
        Черные стрелы посыпались учащенней. Кальты видать почуяли, что не все еще потеряно.
        То, что произошло дальше я бы назвал одним словом - облом. Тело, казалось бы, уже умирающего вожака резко затряслось и спустя мгновение началась трансформация. То же самое стало происходить с еще двумя десятками ноктов…
        Оборотни…
        - Уходим! - услышал я крик Дроя.
        Правильное решение. Когда бабахнет скарабей этот проход станет еще шире. Пора переходить в другой дом и начинать все заново…
        Но, увы, кальты не успели…
        Мы просто недооценили вожака-оборотня… Пока удерживали, как нам казалось единственный проход, другой отряд ноктов под прикрытием камней и снежных завалов обошел наше укрытие с тыла…
        Как же так вышло?! Почему я не заметил этого маневра?! И что случилось с хваленой игровой системой?! По идее ведь стая должна была сагриться только в этом направлении!
        Вижу, как кальты вступили в рукопашную. Орман и Крим сомкнув щиты приняли первый удар мохнатых тварей. Дрой орудует копьем из-за их спин. Сит и Хорм не переставая выпускают стрелы…
        А что делать мне?! Чувствую, как начали дрожать коленки. Сердце замерло испуганной птахой.
        Словно поняв мое состояние, Дрой поднял голову и крикнул:
        - Постарайся сдержать оборотней! Столько сколько сможешь!
        Понял…
        Как ни странно, голос друга и самое главное четкий своевременный приказ успокоил меня…
        - Есть сдерживать оборотней!
        Те как раз разбирали скарабея на части. Гремит мощный взрыв и я, не дожидаясь, когда осядет снежный вихрь выпускаю предпоследнего жука. Туда же отправляется следующая стая блох.
        Пока вожак стаи занят новым препятствием оборачиваюсь назад.
        У нас потери…
        Сит лежит под камнем, уткнувшись лицом в снег. Под его телом медленно расползается темное пятно. Цвета не вижу, но и дураку понятно - это кровь.
        Хорм сидит рядом. Из левого плеча торчит обломок копья… Грудь тяжело вздымается, в правой руке зажата рукоять ножа…
        Крим уже без щита, выхватив два топора он словно древний бог войны сеет смерть врагам направо и налево. Дрой и Орман от него не отстают…
        Но я вижу, моим друзьям осталось жить считанные секунды…
        Не знаю, что толкнуло меня на этот поступок… Может быть понимание того, что эта битва проиграна? А может это злость на самого себя? Или чувство вины за то, что привел кальтов в ловушку? Не знаю… Наверняка все сразу… Знаю одно - не могу больше наблюдать с безопасного расстояния, как погибают друзья.
        В тот момент, когда приземлился рядом с умирающим Хормом, система сообщила о гибели блох.
        - Поберегись! - крикнул я и призвал последнего скарабея.
        Бронированная махина, плавно обогнув сражающихся кальтов со всего маха врезалась в наседающих на них ноктов.
        - Улетай! - крикнул Дрой. - Ты можешь спастись!
        - Нет, - упрямо качаю головой. - Если улечу - потом никогда не прощу себе.
        Странно… В ту минуту не думал, о том, что моя смерть будет ненастоящей… И что уже через несколько секунд воскресну в ближайшей точке привязки…
        В пылу боя, я по-настоящему был готов погибнуть рядом с друзьями… Кажется только теперь начинаю понимать слова Саныча сказанные мне у ворот Цитадели…
        Эта игра, лично для меня, уже давно перестала быть игрой…
        Пока скарабей перетянул на себя агро, кальты отступили назад.
        Вот так… Передохните, ребятки…
        Дрой перевернул Сита на спину и подтащил к нам. Я проделал тоже самое с Хормом. Кстати, оба еще живы… Ненадолго, но это все равно радует.
        - Когда, твои железки грохнут, все нокты ринутся сюда, - прохрипел Дрой, тяжело опираясь на скользкое от крови копье.
        Краем глаза взглянул на тяжело дышащих Крима и Ормана. На воинах нет живого места. Или это кровь врагов?
        Передышка оказалась короткой за спиной прогремел взрыв, а уже спустя несколько ударов сердца мы услышали победный многоголосый вой.
        Оборотни сейчас будут здесь…
        А вот и они…
        Из проломов в стенах показались зубастые морды. Вожак тоже здесь…
        - Вот ведь живучая зараза, - зло сплюнул сгусток крови Орман.
        А вот и второй взрыв, и визг раненых…
        Мы стоим спина к спине. Гаврюша с Шалуном на шее, по команде взмыл вверх. В атаку их не отправлю, а вот опыта пусть набираются…
        - Братья! - рыкнул Крим сжимая хищные топоры. - Это честь сражаться рядом с вами!
        - Бр-а-а-а!!! - яростно заревели воины на приближающихся оборотней.
        Кажется, я тоже реву вместе с ними…
        Сердце вот-вот выскочит из груди! Но не от страха! Я готов рвать врага зубами!
        Мне кажется или уродливая пасть вожака растянулась в кривой улыбке? Его похоже забавляет происходящее…
        Нас обступили со всех сторон. Ждут команды лидера… Вот-вот кинутся…
        Но вожак так и не успел отдать приказ… В рядах тварей началось какое-то странное движение. Нокты потеряв к нам всякий интерес стали испуганно озираться по сторонам.
        А потом произошло то, что я никак не ожидал увидеть… На обломках стен появились темные силуэты.
        - Стражи запретного города… - обреченно прошептал Крим.
        - Сколько их тут?! - быстро озираясь спросил Орман. - Десятки? Сотни?
        Ответить ему уже никто не успел - тени пошли в атаку.
        Первым умер вожак. Причем очень быстро, не успев даже двинуться с места. Древние руины огласили леденящие кровь крики боли. В свете высокой луны эта бойня казалась еще более страшной.
        Стражи убивали молча. Молниеносными и четкими движениями. Словно вышли на прогулку. Сколько не присматривался, уровни так и не смог разглядеть. Похоже все намного хуже, чем я предполагал.
        Мы жались к друг другу спинами, периодически вздрагивая от каждого резкого визга или рева. О нас словно все забыли…
        Не прошло и четверти часа, как стая ноктов перестала существовать. А таинственные тени по-прежнему молча взяли нас в кольцо.
        - Если честно, - вдруг сказал Орман. - Уж лучше погибнуть от меча стража, чем в грязной пасти нокта.
        Все согласно закивали.
        Тишину нарушил невидимый ворчливый голос:
        - Сатис, этот оборванец и есть тот избранный, которого мы ждем?!
        Мы от неожиданности вздрогнули и непонимающе переглянулись.
        - Да, Мастер Акс, - послышался ответ. - За последние пять сотен лет, он первый из потомков древних, кто сумел добраться сюда.
        Этот невидимый голос был очень мягкий и спокойный. Так всегда разговаривал наш профессор по логике.
        - А эти доходяги? - насмешливо продолжил ворчун. - Выходит это его гвардия?
        - Это кто доходяги? - рыкнул Орман. - Выходи и я покажу тебе как надо разговаривать с уважаемым кальтом!
        - Сатис! - крякнул ворчун. - А они мне начинают нравиться!
        Стена теней раздалась в стороны и вперед шагнули две фигуры. Справа широкоплечий воин с ног до головы закованный в золотой доспех. Слева седобородый старец в длинной серебрянной мантии и с широким беретом на голове.
        Парни напряглись, а вот я наоборот облегченно выдохнул и сделал шаг вперед.
        - Приветствую вас уважаемые Мастер Сатис и Мастер Акс!
        - Похоже из него будет толк, - усмехнулся широкоплечий воин. - Вон как с игрушками Брольда ловко управляется. Да и Ночного Охотника смог приручить.
        - Адхур был прав, - сказал седобородый. - Он тот, кого мы ждали…
        - Я устал, Сатис, - грустно произнес Акс. - Давай покончим с этим…
        Мастера, многозначительно переглянулись.
        - И тебе привет, будущий Хранитель Сумеречной Твердыни! - произнесли они в один голос.
        - Мы долго ждали тебя, последний из рода Дер Свёр, - начал Сатис. - И мы рады, что ты, наконец, пришел в колыбель твоих предков.
        Видимо заметив скепсис на моем лице, а его трудно было не заметить, Мастер Сатис торопливо продолжил:
        - Соглашусь за последние пять сотен лет наш город обветшал, но в твоих силах изменить здесь все.
        - То есть как изменить?! - разочарованно воскликнул я. - Уговор был активировать обелиск!
        - Смертный, ты совсем обнаглел?! - рыкнул на меня Акс.
        Мастер Сатис слегка поморщился и успокаивающе положил руку на плечо ворчливого гиганта.
        - Погоди, мой друг, - сказал он. - Видимо, будущий Хранитель еще не совсем понимает, что стоит за фразой «активировать обелиск».
        - Откровенно говоря, - сказал я, нахмурившись. - Я вообще ничего не понимаю! Ждал увидеть настоящий город - наблюдаю, лишь кучи камней! Теперь эта история с Хранителем и загадочными полунамеками на счет обелиска… Что все это значит?!
        Я даже обернулся назад, как бы ища поддержки у кальтов.
        Те стоят не шевелясь, открыв рты. Даже Сит и Хорм пришли в себя. Сидят на снегу, уставились не мигая. Глаза, что те чайные блюдца.
        - Все, Сатис! Он мне надоел! - рыкнул Акс и шагнул вперед:
        - Это значит, любезный наш потомок, что теперь ты заправляешь всем этим хозяйством! Вот держи! Это ключи от города! Сатис, у нас мало времени! Отдавай ему сферу!
        Вручив мне внушительную связку ключей, закованный в доспех воин сделал шаг назад. Его силуэт тут же, словно отражение в воде, подернулось мелкой рябью и стало исчезать…
        Маг медленно словно облако подплыл ко мне. Его невесомая рука коснулась моего плеча. На седобородом лице застыла добрая улыбка:
        - Прости нас, Ольд… Но мы слишком долго томились в этом мире… Нас уже давно ждут… Вот магическая сфера она охранит вас некоторое время от опасностей, но надолго ее силы не хватит… А вот в этом пергаменте ты найдешь ответы на многие вопросы… Прощай и будь мужественным, Хранитель Сумеречной Твердыни…
        Фигура мага словно сизый дым растворилась в воздухе…
        Я стою молча… В правой руке тяжелая связка ключей, в левой небольшой стеклянный шарик и желтый свиток.
        Перед глазами маячит ярко-алое системное сообщение. С каждым прочитанным словом, я начинаю, наконец, осознавать во что только что вляпался…

        - Поздравляем, Ольд!
        - Отныне вы Хранитель Сумеречной Твердыни!
        - Ваша задача возродить былое величие колыбели народа энанов!
        - Также на вас возлагается обязанность хранить и защищать этот город!
        - Будьте мужественны и крепки духом!
        - Берегитесь, с этой минуты весь мир знает, что древний город начинает свое возрождение!
        Да прибудет с вами благословение предков!..

        Там еще было много текста… О полученных уровнях… О том, что я в очередной раз стал легендой… О великих достижениях… Но читать и вникать не хотелось…
        Да и зачем? Тут и так, уже все ясно… Скоро у стен Сумеречной Твердыни будет не протолкнуться от желающих поживиться.
        По сути, только что в Зазеркалье началась новая война…

        ГЛАВА 4.

        Четверть пятого… Скоро рассвет… Метель стихла. На далеком небе проступают желтыми искрами звезды.
        - Вот бы солнышко нам сегодня, правда? - тихо спрашиваю у Шалуна.
        Пет свернувшись калачиком у моих ног, мирно посапывает. Лишь иногда подергивает хищным ухом, ловя обрывки фраз. Гаврюшу отозвал, а этот лентяй пусть побудет рядом.
        - Несколько дней затишья были бы очень кстати. Глядишь и Лаош с остальными прибудет пораньше.
        Мы расположились у полуразвалившейся стены того дома, где ждали ноктов. Успокаивающе приятно потрескивает костерок. Руки сами тянутся к теплу. Эх, хорошо!
        Надо подбросить еще дров - пусть парни погреются. Спят. Над руинами древнего города разносится богатырский храп.
        Состояние Сита и Хорма стабилизировалось. Более того, с каждым часом им становится все лучше и лучше. И не удивительно. Новый легендарный орден, творит чудеса.
        Интересное название - «Милость земли». И не менее интересное воздействие… Теперь скорость регенерации всех моих соратников увеличена на двадцать пять процентов. Под «регенерацией» система подразумевает, как «жизнь», так и «энергию». Ну, что сказать? Здорово! И очень своевременно…
        - Кстати, малыш, кроме «Милости», нам перепало от щедрот еще две легендарки, - шепчу, открывая панель характеристик. - «Тень гиганта» и «Друг ветра». Как тебе? Между прочим - это два мощных заклинания.
        Гурон сонно дернул задней лапой.
        - Давай, будем разбираться…
        На несколько минут углубляюсь в чтение.
        - Ясно… Итак. Первый орден, это, который «Гигант», увеличивает шкалу «жизнь» на тридцать процентов. Другими словами, если у меня сейчас около десяти тысяч, то бафф поднимет это дело до тринадцати…
        Задумчиво мну бороду.
        - Между прочим, братец, это еще не все. Эту «Тень гиганта» могу набросить на всех, кто со мной в рейде.
        Гурон даже ухом не повел. Только умиротворенно засопел.
        - Не впечатлило? Хорошо. А как тебе название второго заклинания? «Друг ветра». Звучит, не правда ли? Вот послушай описание…
        Я картинно выпячиваю грудь и тихо декламирую:
        - Заклинание увеличивает характеристику «скорость» у всех членов вашего отряда на сорок пять процентов.
        Бросаю многозначительный взгляд на дрыхнущего без задних ног пета. Потом на храпящих соратников. Представил, как мы все выглядим со стороны и невольно улыбнулся.
        - Хех! Да вы еще не подозреваете с кем связались.
        Глаз пробежался по следующей строке.
        - Стоп! Вот ведь башка дырявая! У меня же есть еще одно заклинание! «Длань отверженных»! Этот орден влепили с легендарным достижением за максимум репы клана. Повышает «моральный дух» соратников на тридцать единиц. Чтобы это могло значить? Ладно. Разберусь по ходу дела…
        Система не обошлась без ложки дегтя. Откат у новых магических фокусов целые сутки. Долго. Но если учитывать тот факт, что мне что-то все-таки перепало - ложка дегтя превращается в маленькую и незначительную капельку.
        - А вообще, братец, грех жаловаться! Ночной бой и встреча с древними неписями принесла много полезного. Сам посуди… До сотого нам осталось меньше двух десятков уровней. «Управление» уже пятерочка. Подумать только, пять жуков одновременно! Это же какая сила! Разоримся на металле, но игра стоит свеч!
        Невольно потираю руки. Подозреваю, со стороны похож на маньяка. Да, что говорить! Сам себя не узнаю. Раньше такая страсть к сражениям у меня не проявлялась.
        - А ведь это еще не все, - шепчу увлеченно. - Кроме жуков и блох, у нас на руках новый чертеж! Скорпион! Я прямо повелитель насекомых какой-то.
        Шалун по-прежнему не подает признаков «жизни». Лишь хитрый мокрый нос, сокращающийся в такт мягкому брюху, сообщает мне, что я могу продолжать.
        - Ну, раз ты настаиваешь… В описании говорится, что наш скорпион состоит в основном из металла. Лишь пятнадцать процентов - это ядовитые смеси. Создан мастером Брольдом в помощь пастухам для отпугивания хищников. Позднее был перепрофилирован на военные нужды. Хм… Да, уж. Разумные они такие. Хлебом не корми - дай повоевать.
        Рефлекторно поправляю несуществующие очки на переносице.
        - Умения нашего нового членистоногого впечатляют. Кроме ядовитого удара, он может схватить соперника клешнями и обездвижить на несколько секунд. Несомненно, полезная штука. Особенно против физических классов.
        На секунду я замолчал, сравнивая скорпиона и скарабея.
        - Ну, что же. Как и предполагалось, «ловкач» и «танк». На стороне первого скорость и маневренность, а второй… Ну, второго, мы уже в деле видели. И он нам очень понравился.
        Закрываю таблицы с жуками и открываю данные по петам. Подросли. Почти по сотне каждый. Идем, как говорится ноздря в ноздрю. Это радует, но есть проблема. Для дальнейшего гармоничного развития моего зоопарка придется лететь на большую землю, к инструктору по верховой езде, мастеру Ротиму.
        Все дело в умениях хагера и гурона, а именно в повышении категории оных. Согласно ранее полученным сообщениям, но из-за суматохи последних дней, прочитанным только сейчас, мои ребятки отстают по навыкам.
        «Полет» Гаврюши можно прокачать до третьей ступени, а «Победный крик» до двоечки. Примерно та же картина и у Шалуна. В общем, как ни крути, а придется лететь в Тикос, что в «Окрестностях Тальской степи».
        По другому никак. Хотя следовало ожидать такого поворота событий. Разработчики не должны оставаться без прибыли. Руку даю на отсечение, скоро лишимся кругленькой суммы.
        Снова расходы. Надеюсь, лут понравится Роману Тарасовичу. Клыки оборотней, каменные дубины, шкуры. Больше с ноктов взять нечего. Да и то нам перепало немного. За тех, что прикончили хранители, система ничего не дала. Ни опыта, ни добычи.
        - Кстати, насчет добычи… - задумчиво бормочу под нос. - Пора открыть оставшийся ларец.

        - Вы уверены, что хотите открыть «Драгоценный кованый сундук»?
        - Принять/Отмена?

        - Всем сердцем… - бормочу я и жму «принять».

        - Поздравляем! Вы только что открыли «Драгоценный кованый сундук»!
        - Ваша награда:
        - Магическое зеркало Ишуд (1шт).

        Интересно…

        - Древний артефакт, созданный неизвестным магом в Эпоху Богов. Есть предположение, что мастер вложил частичку своей души в этот амулет.
        До сегодняшнего дня считался утерянным.
        Входит в легендарную коллекцию «Пять шедевров Эпохи Богов».
        - Характеристики:
        - С помощью магического зеркала Ишуд его хозяин может призвать себе в помощь собственное отражение.
        Предостережение от создателя артефакта:
        «…Помните! Призванная сущность всего лишь зеркальное отражение! Фикция! Морок…»
        - Ограничения:
        - Время жизни отражения - 2 часа.
        - Интервал использования - 2 часа.

        Система пискнула новыми сообщениями.

        - Внимание! Достижение!
        - Поздравляем! Вы получили достижение «Коллекционер самоучка».
        - Ваша награда:
        - Шанс получить «Знания» в бою увеличивается на 1%.

        - Внимание! Достижение!
        - Поздравляем! Вы получили достижение «Начинающий коллекционер».
        - Ваша награда:
        - Шанс получить «Знания» в бою увеличивается на 3%.

        - Внимание! Достижение!
        - Поздравляем! Вы получили достижение «Коллекционер реликвий».
        - Ваша награда:
        - Шанс получить «Знания» в бою увеличивается на 5%.

        - Внимание! Достижение!
        - Поздравляем! Вы получили достижение «Владетель сокровища».
        - Ваша награда:
        - Шанс получить «Знания» в бою увеличивается на 10%.

        - Поздравляем, Ольд! Вы обнаружили предмет из легендарной коллекции «Пять шедевров Эпохи Богов».
        - Соберите всю коллекцию и получите бонус!

        Озадаченно чешу затылок. Ранее уже приходилось читать о коллекциях. Должен заметить, их в Зазеркалье великое множество. Фигурки там всякие, посуда, осколки мозаик.
        Мне же нежданно подфартило заиметь не просто легендарку, а еще и, смею надеяться, полезный амулет. Пусть пока мало понятно, каково его действие, но описание довольно многообещающее.
        Повертев руках небольшое и довольно простенькое зеркальце, кладу его в рюкзак. Как уже успел удостовериться, коллекционные предметы всегда ходовой товар на аукционе. А цены на раритеты довольно кусачие. Думаю, Роман Тарасович будет в восторге.
        - Кстати, Шалун, - торопливо говорю, роясь в рюкзаке. - У меня ведь есть еще одна вещица. Да где же она… Ага, вот…

        - Название: Пряжка боевого пояса «Крылья смерти».
        - Эффект: + 150 единиц силы.
        - Эффект: + 100 единиц защиты.
        - Эффект: + 250 единиц стойкости.
        - Эффект: + 150 единиц выносливости.
        - Ограничение: Раса энан.
        - Уровень: 50.
        - Внимание! Данная вещь относится к категории непередаваемых!

        - Смотри, братец. Тоже ведь в какой-то степени коллекционная штука. Шикарные характеристики! Да и по уровню уже подходит. Только вот куда ее присобачить? Догадываюсь, нужен ремень под это дело. Еще одно дельце наклевывается - наведаться к мастеру кожевнику.
        После тщательного осмотра пряжка отправляется в рюкзак. Ее место занимают последние подарки ушедших мастеров.
        - Вот, мы и подошли к самому главному, - говорю, разворачивая желтый пергамент. - Что ж посмотрим… Мастер Сатис уверил, что здесь я найду ответы на многие вопросы.

        …Ничего более величественного мне не приходилось обозревать ранее. А справедливости ради, должен заметить - на своем веку повидал я многое. Изумрудный дворец князя альвов… Бурые степи нархов… Бескрайние топи дуэндов… Но ни одно из этих мест не сравнится с Брэтвильскими Чертогами, что находятся в самом сердце Сумеречной Твердыни…
        АРВЕЙНСКИЕ ЗАМЕТКИ, СТРАНИЦА 12.

        - И все?! - мне стоило труда не расхохотаться. - Какие еще, к черту, ответы?! Да здесь еще больше вопросов! Ну, вы и шутники ребята…
        Покачав головой, забросил свиток в рюкзак. После короткого осмотра туда же отправилась связка ключей, переданная мне ворчуном Аксом.
        - На кой мне сдались ключи, если все здания в этом городе разрушены? - бурчу, пытаясь вникнуть в описание магической сферы. - Кстати, а можно ли вообще считать это место городом? Тут даже обычного нужника не найти…
        Взяв себя в руки и наконец разобравшись с характеристиками артефакта, я криво ухмыльнулся. Ну-ну… Нам дали две недели абсолютной защиты.
        Тяжело вздохнув, закрыл глаза.
        - Мда, Олег Иванович, вы у нас теперь хранитель руин и повелитель свалки.
        Понимаю разработчиков.... Нужна грандиозная шумиха. Мега-война! Чем больше кланов Стекляшки вцепятся друг другу в глотки за право обладания этим городом, тем выгодней хозяевам проекта.
        Либо я чего-то не понимаю, либо банальная активация обелиска их просто не устраивала изначально. Хотя рано об этом думать. Я тут всего несколько часов, а уже начинаю сгущать краски.
        И в конце концов, Олег Иванович, чего вы собственно ожидали? Вы - приманка. Вам это практически прямым текстом и сообщили. Знали на что соглашались, уважаемый. Вы мальчик для битья. С горсткой неписей, бесполезными ключами и защитной сферой являетесь неким мотиватором. Красной тряпкой. Раздражителем. Мол, обелиск вот-вот будет активирован и тогда все приятные плюшки достанутся, какому-то нубу-проходимцу.
        Небось общий чат уже пестрит заголовками о новом событии. На ауке наверняка уже появились фрагменты карт Ничейных земель. И цены на них, догадываюсь, соответствующие. Скоро здесь соберутся сильнейшие армии Зазеркалья, которые сметут нас, как легкий весенний ветерок сметает мелкие соринки.
        Вот, собственно, почему нет больше сообщений от Танора. А какой смысл ему мне писать? Все. Финита ля комедия! Карты на столе. Теперь все зависит от скорости и качества подготовки кланов к походу. Как сказал когда-то Юлий Цезарь - «Пришел, увидел, победил».
        Хорошо. С воротилами рефлексбанка и с кланами все ясно. Каковы мои дальнейшие действия?
        На первый взгляд может показаться, что дела у меня невеселые, и это мягко сказано. Но если посмотреть на проблему с другой стороны, а еще лучше с нескольких, то вырисовывается очень интересная картинка. Понятное дело, по причине игровой неопытности, упускаю много деталей, которые наверняка видны более опытным геймерам. Но даже мне ясно - еще не все потеряно. Скажу больше, судя по моему боевому настрою, каждому, кто попытается «Прийти, увидеть, победить» могу устроить массу незабываемых впечатлений.
        - Да что там «могу»? Я устрою! Обязательно устрою!
        - Ты чего бурчишь там?
        Сонный голос Дроя оторвал от размышлений. Клык приподнялся на правом локте. Приоткрытый левый глаз смотрит насмешливо.
        - Колдуешь, небось?
        - Можно и так сказать, - хмыкнул я в ответ.
        - Правильно, - лыбится кальт. - Колдуй, колдуй… Парням смотрю легче становится.
        Гляжу в сторону спящих Сита и Хорма. «Регенерация» работает без сбоев.
        - Да, командир, - отвечаю Клыку. - Скоро встанут на ноги. Только им отдых и уход нужен.
        - Это хорошо, - кивает Дрой. - А что касается ухода… Когда наши придут… Карина, жена Ормана, - знахарка опытная - быстро на ноги их поставит.
        - Знахарка? - заинтересованно спрашиваю я. - Интересно. И много у вас таких как она?
        Дрой вытянул шею в сторону Ормана. Удостоверился, что тот храпит без задних ног и сказал:
        - Ты, Ольд, мужик, конечно, умный, но иногда что-нибудь такое ляпнешь...
        - А что я такого сказал? - искренне удивляюсь.
        - На твое счастье Орман видит десятый сон - иначе он бы тебе рассказал много интересного, - покачал головой Клык. - А то и по шее врезал бы, несмотря на все к тебе уважение нашего народа.
        - За что?
        - А ты сам не понимаешь? Его жена единственная. И таких как она больше на этом свете нет. Равно как и любой другой женщины… А ты о ней, как о кукле какой-то… В следующий раз думай, о чем говорить будешь.
        - Вот оно что… - открыл я рот от удивления.
        Это что сейчас такое было? Если правильно понял суть произошедшего, НПС только что явно мне дал понять - если хочешь сохранить репутацию - меняй отношение. Программный код, поддерживающий максимально реальное восприятие происходящего? Очень интересно…
        - Дрой, ты прости меня, дружище, - осторожно начал я. - Видимо, ты не совсем правильно меня понял … Нет не так… Это я неправильно выразил мысль…
        - Да, знаю, что ты там хотел выразить, - отмахнулся кальт. - Тебя интересовало, есть ли в клане еще знахари и лекари… Отвечаю. Да, есть.
        Он что издевается?
        - И не смотри на меня так, - пригрозил Дрой. - Это я такой понятливый. Потому, как уже давно тебя знаю. А вот другие кальты могут и не понять. Мы ведь все разные. Один догадливей, другого, если не сказать проще - тупее. Тебе же наука будет от друга твоего ближайшего на будущее, так сказать. Дабы не сболтнуть чего лишнего. Вот так вот…
        Да-а-а… Мне кажется или взаимоотношения неписей и игроков постепенно начинают переходить на совершенно новый уровень? Вот посмотришь так на этого чернобородого кальта, послушаешь его и в голову сами собой лезут противоречивые мысли - а есть ли тот невидимый кукловод за спиной этого НПС. Или искины, что все здесь контролируют, отпущены на вольные хлеба?
        - Задумался? - ехидничает Клык. - Это хорошо. Говорят, процесс этот шибко полезный для организма.
        Я лишь смущенно улыбнулся и развел руками.
        - Что сказать, друг мой? Уел ты меня. Спасибо за науку.
        - Ерунда, - ответил доброй улыбкой Дрой. - Главное, чтобы мои слова научили чему-нибудь. Как твои меня в день битвы с темными. Там у реки.
        Мы синхронно тяжело вздохнули. Танцующий огонь незаметно завладел вниманием.
        Сложно судить в чем были плюсы и минусы той бойни лично для меня. Знаю одно - у нас бы сейчас было на пять десятков сильных бойцов больше. И одного шамана… А это, как ни крути - сила.
        - Ладно, воин, - устало произнес Дрой. - Неси варту. А я еще посплю.
        Сказав это, он повернулся спиной к огню и быстро захрапел.
        - Спи, командир, - прошептал я, подбросив еще одно полешко в огонь. - Отдыхай.
        Судя по шкале «энергия», Дрой полностью восстановится часа через два. Да и у остальных примерно так же. Кроме раненых, конечно.
        Кстати, давно хотел покопаться в характеристиках моих соратников, да все не имел возможности.
        Сейчас как раз подходящий момент. Начну с Дроя.
        Уровень. Здесь все отлично. Думаю, еще один серьезный бой и апнется на трехсотый.
        Глянем характеристики.
        - Ого! А тут не так уж все и просто! Боевой класс, умения, навыки.
        Класс - воин. Подкласс - Копейщик. А почему именно этот? У него вон и другого оружия хватает. Если не изменяет память из лука Дрой стреляет будь здоров, да и с мечом ловко управляется. В чем подвох?
        - Ага. Нашел.

        - Тип подкласса неигрового персонажа зависит от уровня навыка владения конкретным видом оружия.
        - Уровень навыка, в свою очередь, растет за счет частоты использования конкретного вида вооружения в бою.

        Теперь ясно. Если вспомнить, Дрой действительно в основном сражался с копьем в руках. И довольно мастерски. Сам видел, как он лихо колол и резал им ноктов.
        Клык очень гордится этой палкой. Добротная такая штуковина с длинным железным наконечником.
        Хоть это и предмет гордости чернобородого кальта, но при более детальном осмотре характеристики копья не впечатляют. Уровень, конечно, соответствует уровню владельца, здесь не поспоришь. Но меня смущает фон сего изделия. Он серый. Да собственно, как и вся экипировка Дроя. Нож, меч, лук, одежда, обувь. Собственно, это касается вооружения всех кальтов. Ни одной «зеленой» или «синей» вещи на весь клан.
        Задумчиво посмотрев на беззаботно дрыхнущего Шалуна, я тихо спросил:
        - Ну, и что нам дает это наблюдение?
        Первое, что лезет в голову это то, что и Дроя, и остальных бойцов мы можем одеть в более продвинутую экипировку.
        - Ну, вот… Снова как маньяк какой-то потираю руки.
        Да собственно есть от чего! Сколько перспектив и возможностей!
        Мысли лихорадочно заметались, словно стайка испуганных пичуг. А что если я не прав? Что если неписи не могут менять ранее запрограммированное вооружение? Тогда мое открытие не стоит и выеденного яйца.
        Хотя, с другой стороны - зачем прорисовывать стандартный фон предметов? Зачем повышать уровень, навыки, умения неписей?
        Не помню, чтобы НПС собирали лут. Но это еще ничего не значит! Всякому явлению в Зазеркалье есть свое объяснение. Например, каменные поделки ноктов не подходят кальтам по классу. А некоторое вооружение игроков они вообще не видят. Чем не объяснение?
        - Ладно. С этим я разберусь потом. Поехали дальше.
        Кроме военных навыков, Дрой может похвастать и другими умениями. Назову их мирными. Например, он любитель поохотиться и порыбачить. Может приготовить еду. И еще много всякого. Правда, цифры напротив каждого навыка и умения мне пока ни о чем не говорят. Вот когда сделаю сравнительную характеристику показателей Дроя и других кальтов, тогда и можно будет о чем-то говорить. Но, по сути, не это главное. Важно то, что эти навыки есть и их можно развивать.
        За изучением возможностей Дроя не заметил, как пошел снег. Мда, теперь о солнышке можно только мечтать. Радует, что ветра нет. Ну и на том спасибо.
        Пришлось вставать за новой порцией бревен. Благо их тут разбросано вдоволь.
        Проглотив подношение, костер сперва нехотя, но все же запылал веселее. Круг тепла стал шире и падающие с неба снежные хлопья, растворялись, не долетая до нас самую малость.
        - Отлично, - усаживаясь поудобней, сказал я. - Теперь можно продолжать.
        Крепыш Сит и Черепаха Хорм - стрелки. А вот, Ормана Медведя и Крима Молота система записала в легковооруженных ратников.
        Интересный момент - Сита отделяют от «копейщика» всего три единицы. А вот Хорм похоже хорошо помахал мечом в последних схватках - будет у нас в отряде на одного ратника больше.
        Что касается «мирных» умений, Орман, отличный повар (с чем я полностью согласен), а Крим Молот имеет навык работы с камнем. В каком-то смысле мой коллега.
        У каждого еще с два десятка всяких умений, но степень их «прокаченности» оставляет желать лучшего. Ничего. Нам предстоит много работы. Еще успеем прокачать.
        Кстати, я тут думал о сравнительной характеристике и совершенно забыл о той полезной утилите, которой «наградила» меня система. Ну, та, что с графиками всякими.
        Так-с… Жму «Управление рейдом» …

        - Активные участники рейда:
        - 6/296.

        Чтобы это значило? А! Ясно… Шестерка - это наш отряд. Остальные двести девяносто еще в пути. И доступ у меня есть только к информации тех НПС, что находятся со мной рядом.
        Хорошо. С этим разобрался. Дальше…
        Мда-а-а… А чем дальше, тем сложнее… Несколько десятков вкладок. Графики. Таблицы.
        О! А вот и вкладка «Моральный дух», который я смогу поднять «Дланью отверженных». Посмотрим…
        Судя по цифрам и сочно-зеленой цветовой гамме мои соратники готовы порвать кого угодно. И это не удивительно. Нокты повержены. Место для клана найдено. Все живы хоть и потрепаны, но живы… Как результат - боевой дух на высоте.
        Жаль нет ни слова объяснений от разрабов, но и без них более или менее понятно. Предполагаю - падение уровня морального духа влечет за собой неприятные последствия. Особенно для меня, как для руководителя.
        Пусть интерфейс проработан не самым лучшим образом, а это заметно невооруженным глазом, но все-таки он здорово упрощает задачу управления. Кстати, не удивлюсь если ко мне обратятся за комментариями те, кто занимался созданием этих программ.
        Вкладка «Жизнеобеспечение» уже сложнее. Тут и «сытость», и «усталость», и «состояние здоровья»… И еще не менее двух десятков наименований… Теперь нет необходимости вглядываться в каждого кальта, чтобы узнать о его состоянии. Достаточно открыть табличку, найти имя и вуаля. Кстати, судя по графической кривой парни здорово проголодались, а съестные запасы у нас на исходе - это я тоже теперь могу видеть.
        Странное чувство. Раньше об этих вещах я как-то не задумывался. Кальты существовали в автономном режиме. Что-то там себе готовили на кострах, глотали периодически из своих фляг, зашивали одежду… В общем, справлялись и без меня, но теперь мне видна вся картина и это с одной стороны отлично, но с другой увеличивает и без того немалый груз ответственности.
        Покопавшись в интерфейсе, я нашел полезную утилиту под названием «координатор». С этого момента эта небольшая программка мне будет сообщать о падении уровня каждой характеристики моих подопечных. Как в общем всего клана, так и по отдельности каждого кальта.
        Сперва попробовал поставить на восемьдесят процентов, но получив несколько сотен алерт снизил сперва до шестидесяти, а потом и до сорока. В итоге получилось, что первоочередным для нашего отряда делом являлась кормежка.
        Когда мужики проснуться, надо будет понаблюдать за приказами Дроя. Согласно показателям, еды у нас осталось только на завтрак и на обед. Единственный способ пополнить запасы - охота. Зная уровень каждого кальта в моем отряде, как охотника - будет интересно посмотреть кого именно пошлет Клык за добычей. Заранее надеюсь, что в этом вопросе Дрою не нужно указывать, что делать. Иначе мне придется вмешиваться в процесс, который я раньше считал автоматическим. А это не есть гут, потому как если начну заниматься даже такой мелочевкой, меня просто погребет под валом всякой бытовухи. Тогда уж точно придется попрощаться с глобальными планами.

        ГЛАВА 5.

        - Крим, сегодня пробегись по окрестностям, - сказал Дрой, вылавливая из миски горячие куски мяса. - Может подстрелишь чего.
        - Добро, - кивнул Молот.
        Ну, вот, а я все-таки надеялся, что сюда мне влезать необязательно. Похоже зря…
        Пока мужики просыпались, а вставший раньше всех Орман, готовил завтрак, больше похожий на плотный обед - я было успокоился - программа работает без меня. Но когда Дрой начал раздавать поручения - я ни на шутку переволновался.
        С Хормом и Ситом все ясно - этих нельзя беспокоить - раны еще свежие. Но почему Клык оставляет Ормана обустраивать временный лагерь, а Крима отправляет на охоту мне не было ясно. Ведь седобородый здоровяк Молот ну никак не подходил на роль добытчика мясного. В этом навыке он безнадежно отставал от Ормана на целых пятьдесят единиц. Все-таки правильней было бы оставить Крима.
        Я терпеливо дождался, когда оба наших гиганта разошлись по своим делам и подсел поближе к Дрою.
        - Слушай, - начал я. - У меня к тебе вопрос. Хочу понять кое-что…
        - Валяй, - ответил Дрой, подставляя ладони огню.
        - Мне интересно. Почему ты отправил Крима на охоту? Ведь Орман лучше бы справился.
        Чуть было не ляпнул про баллы и характеристики, но вовремя прикусил язык.
        Правая бровь моего друга удивленно изогнулась.
        - Неожиданный вопрос.
        - Почему?
        - Сам посуди. Раньше ты этими делами не интересовался.
        - Справедливое замечание, - киваю я. - Но теперь мне интересно, даже очень.
        - Хорошо, - согласился Дрой. - Тут все просто. Твоя ошибка в том, что ты смотришь на задачу только, с одной стороны. А надо оценивать положение целиком.
        - Не понял, - хмурюсь я.
        - Объясняю, - продолжает улыбаться Дрой. - Говоря, что Орман, как охотник, лучше справился бы с задачей - ты абсолютно прав. Но!
        Дрой наставительно поднимает указательный палец вверх.
        - Сосредоточившись на охоте, ты совершенно забыл о том, что Орман лучше всех из нас умеет готовить пищу. А кто как не повар прекрасно знает, как обустроить свое рабочее место. Если я доверю это дело Криму, а ты помнишь какой он кашевар…
        - Да уж… Ту похлебку мне не забыть… - я невольно поморщился, вспоминая тот ужин, что вызвался приготовить седобородый кальт.
        - Вот-вот, - хохотнул Дрой. - И ты зря сомневаешься в Криме, как в охотнике. Дичью он нас обеспечит. Кальт он или не кальт?
        - Ты так уверен? - недоверчиво спрашиваю я.
        - Конечно. Я, когда утром бегал по нужде, видел кабаньи следы. Близко подошли. Зверье тут непуганое. Видать древних они мало интересовали. Так что Криму я уже шепнул куда надо идти. Да и я на месте сидеть не буду. Помогу Орману с обустройством да за Хормом и Ситом пригляжу. И тебе задание будет… Снегопад прекратился - самое время облететь наши владения.
        Я задумчиво кивнул в ответ, переваривая очередной урок, преподанный мне НПС.
        Мда… Снова уел меня. Даже как-то неудобно. Хотя с другой стороны это же здорово! Теперь я спокоен - не надо отвлекаться на всякую ерунду.
        А насчет полетать… Правильная мысль.
        Гаврюша появился полон сил и энергии. Вон как глазищи блестят. Так и рвется в небо. А чего тянуть? Летим. Отозвав Шалуна прыгаю в седло. Хагер, радостно крикнув взмыл вверх.
        Морозный воздух тут же сковал все мышцы лица. Глаза заслезились. Ух, ну и скорость! Силен Гаврюша, силен!
        Дав «малышу» немного порезвиться, сделать несколько «мертвых петель», приказываю выровнять полет.
        Сейчас парим над руинами древнего города. В мешанине каменных обломков и вековых сугробов сложно угадать, что здесь когда-то было. Мои худшие предположения подтверждаются - ни одного целого здания. То ли ураган, то ли землетрясение, то ли еще что…
        Лишь остатки фундамента дают представление о том, как здесь все было устроено.
        Итак, что я вижу… Главная особенность - это гора, у подножия которой и располагался некогда славный город энанов. Отчетливо видны контуры пяти стен, опоясывающих тело горы. Словно многослойный торт в разрезе.
        Нижняя стена, вернее ее развалины, возле которых собственно и находится наш лагерь, самая длинная из всех «поясов». Думаю, чтобы восстановить это сооружение за отведенный нам срок понадобятся все строители Зазеркалья. Да и то не факт, что справятся…
        Только вот такую стену мало восстановить, ее еще нужно защитить. Мне сложно представить сколько воинов понадобиться для такого грандиозного мероприятия.
        Ладно. Что-то я размечтался… Эта стена, равно как и другие три нам не по зубам. А вот с самой верхней и самой короткой - может и получится.
        Судя по карте почти на вершине горы и находились когда-то Брэтвильские Чертоги. Чем не сердце Сумеречной Твердыни?
        Надо осмотреться.
        Гаврюша, повинуясь приказу приземлился на самый высокий каменный осколок.
        - О! А тут не так уж все и запущено! - воскликнул я, осматривая наше будущее место для лагеря.
        Хагер лишь презрительно фыркнул. Я его понимаю. Самый высокий участок стены имеет от силы на два метра. Учитывая, кто нас будет атаковать, такие постройки для них даже не преграда. Кому-то даже не придется подпрыгивать - просто перешагнут.
        Что еще, можно сказать… Карта указывает на то, что прямо сейчас нахожусь в Брэтвильских Чертогах, которые так горячо описывал Арвейн.
        Невольно усмехнулся. Столько было сделано и пройдено - и вот я здесь.
        - Ну, и что дальше?! - зло крикнул я в пустоту зимнего неба.
        Хех… А в ответ тишина… Даже Гаврюша никак не отреагировал…
        А кто говорил, что будет легко?
        Побродив некоторое время среди руин, пришел к выводу, лучшего места нашему табору не найти.
        Забавно. Ведь эта часть города являлась местом проживания тогдашних элит. Может и королей. А мы, как некогда племена варваров, ворвавшихся в Рим, расположимся здесь со всем нашим коровником. Нас оправдывает то, что мы ничего не разрушали в отличие от диких племен.
        Обвожу еще раз взором мрачные руины. Нормальное место. Осталось уточнить кое-что и можно лететь на доклад.
        Даю Гаврюше команду на взлет.
        - Сделаем кружок над горой и в лагерь.
        Хагер молча повиновался.

        ***
        Мой разведполет длился до полудня. Могли бы и дольше, но пошел снег. Правда и того, что увидел было достаточно. Пора возвращаться.
        Пролетая над макушкой горы замечаю довольно широкий скалистый уступ. Руку даю на отсечение, когда делал первый круг его там не было. Видимо кто-то очень тщательно позаботился, чтобы эта часть скалы оставалась малозаметной. Лишь только с воздуха, да и то под определенным углом... Хотя имеется предположение, что всему виной мой «инстинкт выживания».
        Гаврюша плавно разворачивается и вот мы уже приземляемся на плоской прямоугольной площадке. Ширина двадцать шагов не меньше. Внешняя часть обильно покрыта снегом. Ближе к стене чернеет каменная платформа. Все сделано с любовью. Аккуратно.
        - Вот оно значит, как, - задумчиво прошептал я, уставившись на здоровенную дверь под скальным козырьком. - Значит кое-что все-таки уцелело.
        Дверь - это слегка преуменьшил… Ворота. Небольшой грузовик точно протиснется.
        Медленно осматриваюсь. Слева замечаю выдолбленную в стене лестницу, которая ведет вниз. Двое пешеходов точно разминуться. Моей комплекции так и все трое.
        Ладно. Теперь двери. Оставаясь в седле даю команду Гаврюше на сближение.
        Зверь сделал два шага и появилось системное сообщение:

        - Вход в Западный Грот.
        - Желаете открыть?
        - Да/Нет?

        Тело покрылось холодным потом. Неужели не все здесь камни и мусор?
        С замиранием сердца жму «да».

        - Внимание! Чтобы открыть ворота вам понадобится ключ.

        Дрожащая рука ныряет в рюкзак. Взгляд нервно скачет в поисках замочной скважины. Связка ключей звонко дает знать о своем появлении. Система ярко-синим цветом услужливо подсвечивает правильный ключ. Ага… Вот он родимый… Массивная прямоугольная штукенция шириной в два пальца и длинной в две ладони. Края усеяны квадратными зубцами. Если не ошибаюсь замки, открывающиеся такими ключами, называют реечными.
        Мягко спрыгиваю на каменный пол. Скважина на уровне груди. Удобное расположение. Неудивительно. Энаны под себя делали…
        Ключ вошел с легким скрипом. Нормально. Осталось надавить. Мышцы предплечья напрягаются. Металлический щелчок и где-то в недрах двери начался невидимый процесс. Несколько раз скрипнуло, рыкнуло, стукнуло. Ключ мягко спружинил назад, давая понять, что он свою работу сделал.
        Зубастая пластина легко вышла наружу. Это было сигналом. Мощная плита дернулась. Каменный треск, струйки вековой пыли и дверь медленно поползла вверх. Из щелей тут же посыпались мелкие камешки и песок. Из открывающегося темного зева пахнуло сыростью.
        Плита исчезла где-то в недрах скалы и система сообщила, что вход в Западный грот открыт.
        Мы с Гаврюшей переглянулись. В глазах пета азарт и готовность к любой неожиданности. Видимо на моей роже написано примерно тоже самое.
        Прыжок и я снова в седле. Так будет лучше.
        - Ну, что малыш? Давай поглядим что это за грот такой.
        Зверь плавно перетек в недра тоннеля. Перед глазами тут же появилось предупредительное системное сообщение:

        - Внимание! Много веков оставаясь бесхозным Западный грот был облюбован колонией Шипогрызов.

        И тут же знакомая приписка, мол, игрокам меньше двухсот девяностого уровня тут делать нечего.
        Ясно. Мысленно потирая руки, отступаю назад. Вот и первый инст Запретного города. Отлично! Как придет Лаош с остальными будет что обсудить.
        Доступа к бестиарию у меня нет и посмотреть, что тут за Шипогрызы обитают я не могу. Повторив манипуляции с ключом закрываю дверь от греха подальше. Вдруг разбегутся по окрестностям? Будет нам еще одна морока.
        Уже взлетев и делая последний круг над уступом вдруг подумал: «Западный грот? А что если есть еще и Восточный? И чем черт не шутит - Северный и Южный? Железобетонная логика, Олег Иванович».
        Еще час кружил над горой, но, увы, больше ничего так и не заметил. Есть подозрение, что именно те пятьдесят пять единиц «Инстинкта выживания», бонус комплекта «стража», не справляются с обнаружением других пещер. Хотя, откровенно говоря, не может не радовать тот факт, что этих чисел хватило на открытие Западного грота.
        - Ладно, - сказал я хагеру. - Летим в лагерь.

        ***
        Результаты разведки здорово возбудили моих друзей. Вон как разволновались. Да, собственно, я тоже был на взводе. Получается не все еще потеряно. Есть еще места в городе энанов не похожие на развалины римских амфитеатров.
        Единственный, кто хладнокровно воспринимает происходящее - это Дрой. Должен заметить, если бы не он, мы бы еще час назад выдвинулись устраивать геноцид шипогрызам. Не сказал бы, что наш командир волновался меньше чем мы, просто кому-то же надо иметь холодную голову на плечах. Командир настоял все-таки дождаться Лаоша.
        А дальше был обед. Горячая пища и тепло костра успокоили нервы. Начался откат. Хорошо…
        А ведь верно - чего бы мы там сейчас навоевали вчетвером? Сейчас только не хватало по глупости погибнуть. Я-то воскресну, а вот мои друзья нет. Так что ждем шамана, собираем рейд и потом только идем зачищать грот.
        Несмотря на то, что первый боевой порыв испарился воины закончив трапезничать после короткого отдыха, принялись готовить оружие.
        Наблюдая за их выверенными и четкими движениями мне пришла в голову интересная мысль. А что? Надо попробовать…
        Жаль нет ничего подходящего для опыта. Ну да ладно. Тяжело вздохнув демонстративно извлекаю из рюкзака каменный топор ноктов. Уф… тяжеленный зараза. Попытка замахнуться этой корягой ни к чему не привела. Более того, система тут же засыпала меня стандартными штрафами на все характеристики, которые на глазах ушли в минус.
        Закрыв все системные панельки, я принялся, делая вид, что никого не замечаю, разглядывать примитивное оружие.
        Хм… В описании говорится, что это топор. Как по мне так больше похоже на дубину. Примерно представляю, как ее сделали. Было вырвано небольшое деревцо. В корень воткнули приплюснутый камень. Ствол оставили длинной примерно четыре локтя. Никаких ремешков и узелков. В корнях вон даже видны кусочки засохшей земли. В общем, каменный век.
        Характеристики дубины неожиданно удивили. Убойная штукенция. Урон приличный. Прочность, правда, хромает на обе ноги.
        А мужики смотрю притихли. Смотрят. В глазах неприязнь и … брезгливость. Ну, извините. Другого оружия, кроме рогатки у меня сейчас нет. А испытание проводить надо.
        Первым нарушил молчание хмурый Крим:
        - Выбросил бы ты эту мерзость подальше, Ольд. Смотреть противно.
        «Ничего. Потерпишь», - подумал я, а вслух сказал:
        - Сейчас, Крим. Только вот изучу немного.
        - Да, что там изучать, - настаивал Крим. - Палка, как палка.
        - Ну, не скажи, - возразил я. - Даже по такой палке можно многое сказать о ее хозяине.
        - Я только одно могу сказать о хозяине этой штуки, - спокойно сказал Дрой.
        - И что же? - спросил я.
        - То, что он сдох, - осклабился Дрой Клык.
        Кальты громко заржали. Орман, громко хохоча, хлопнул командира по плечу.
        Я же не думал сдаваться. Когда мужики отсмеялись, спросил:
        - Ну, а кроме этого, ты еще можешь что-то добавить?
        Подсаживаюсь поближе к командиру.
        Тот брезгливо окинул взглядом каменный топор и молча отрицательно покачал головой.
        - А сам-то ты что видишь? - на бородатой роже Ормана хитрая улыбка.
        Деловито поджав губы и вертя дубину в руках, я, тщательно копируя знаменитого книжного сыщика, некогда проживавшего на Бэйкер стрит, начал свой спич:
        - Во-первых, наши враги еще ничего не знают о выделке шкур. Камень никак не прикреплен к дереву.
        Не обращая внимание на ухмылки друзей, невозмутимо продолжаю:
        - Во-вторых, это не дубина, а скорее топор. Судя по древесному соку на камне им пытались рубить дерево. В-третьих, хозяина топора я отношу к более умной части племени ноктов.
        - С чего ты взял? - удивился Орман.
        За меня ответил Дрой, подхватывая игру в мастера дедукции:
        - А ты сам пораскинь мозгами, Орман. Этот нокт додумался выломать деревцо и в корень засунуть камень. Да не круглый, а вытянутый, чтобы проще долбить было.
        Все вопросительно уставились на меня, ожидая продолжения.
        Я не стал обманывать их ожидания.
        - По виду камня и по сорту дерева из которых сделано это оружие можно сказать откуда пришла их стая. Судя по тому, что еще есть земля в корнях, топор был создан не очень давно. Да и крови на камне не много. Оружие мало использовалось в бою.
        Мужики молчали, задумчиво уставившись на меня. Я же продолжал:
        - На рукояти бурые пятна. Стер руки в кровь. Это может говорить о том, что нокт ранее вряд ли использовал такие штуки. Похоже это его первое и хм… последнее оружие.
        - Что-то еще? - спросил Дрой.
        В глазах командира уважение.
        - Да, - говорю я. - Он был левшой.
        Видя пораженные лица, объясняю:
        - Посмотрите на рукоять. Отпечатки и расположение пальцев. Левая рука.
        Момент истины. Протягиваю оружие нокта Дрою. Сам замираю. Ну, же бери!
        Клык мгновение поколебавшись медленно берет в руки дубину и начинает внимательно изучать рукоять.
        Есть! Ура!
        Внутренне ликуя, быстро открываю характеристики кальта. Ого! Примерно такие же штрафы, как и у меня. Но это уже не важно! Я только что опытным путем доказал, что кальты не привязаны системой только к своему оружию! Супер! Сколько перспектив замаячило на горизонте!
        Кальты уже вовсю передавали друг другу каменный топор. Что-то высматривая и обсуждая. А я сидел, блаженно уставившись на огонь. Мысленно подсчитывая во сколько мне обойдется будущая гонка перевооружения.

        ГЛАВА 6.

        Ранним утром следующего дня мы, позавтракав на скорую руку, двинулись в «Верхний город». Лагерь решили собрать и устроить новый, уже там на вершине горы. Начнем, так сказать, обживать будущее место обитания племени.
        Проявляя солидарность топаю ножками со всеми. Тем более, что наши раненые пока не ходоки. Лежат на волокушах, которые вчера перед сном сделал Крим. Помогаю иногда тащить Хорма, меняясь с Орманом. Сита попеременно тащат Дрой и Крим. Ничего. Судя по показателям, парни должны скоро очухаться. Как бы Зазеркалье не претендовало на реалистичность, все-таки как ни крути мы в игре.
        По снегу волокуши шли легко, так что на вершину мы взобрались еще до полудня. Пришлось огибать множество завалов, но это и к лучшему - нашим врагам здесь тоже придется повозиться. Кстати, надо будет просмотреть навыки всех наших охотников. Могут ли они создавать ловушки или капканы. Если да, то в этих местах сам бог велел устроить «трассу смерти».
        Мужикам место понравилось, даже начали прикидывать, как и где будут ставить шатры и палатки. Ну-ну, пусть помечтают. Насчет обустройства нашего жилья у меня были свои планы. Предполагаю, многим не понравятся предложения, но того беспорядка, который кальты ошибочно называли лагерем я больше не допущу.
        Орман разжег костер, и мы уже устраивались у огня, чтобы обсудить все детали увиденного, когда нас отвлек странный шум. Кальты на мгновение замерли, а потом резко вскочили со своих мест и рванули к стене. Именно с того места был хороший обзор на долину.
        Пока я соображал, что собственно происходит, звук повторился еще несколько раз, но уже заметно ближе и сильнее. Наконец, мне стало ясно, что я слышу… Боевой рог кальтов…
        Снегопад закончился примерно час назад, и равнина была сейчас как на ладони. Солнца нет. Пасмурно. Но нам прекрасно видны черные точки - очертания соплеменников.
        Что-то не так… Что-то явно не так. Хех… Тоже мне капитан очевидность! Конечно не так! В боевой рог просто так никто дуть не будет. Наш клан подвергся нападению.
        Медлить нельзя. Надо действовать иначе парни сейчас очнутся и наломают дров.
        - Дрой, - стараюсь чтобы мой голос был убедителен.
        Командир вздрогнул и посмотрел мне в глаза.
        - Ждите меня здесь. Слышишь? Там вы не поможете. Сюда враг не сможет добраться. Древняя магия не пустит.
        Еще после того ночного боя я объяснил всем какое «счастье» на нас свалилось.
        Применяя сейчас весь свой авторитет и репутацию, я внушал командиру важную информацию:
        - Не дай парням натворить дел. Нашим не помогут и сами полягут. Я лечу туда. От моих игрушек толку будет больше. Сам знаешь.
        Взор Клыка стал прояснятся. Видимо вспомнил ночную схватку моих жуков с ноктами.
        - Лети… - прохрипел Дрой.
        Теперь я спокоен. Клык все понял и воспринял серьезно. Представляю, чего ему это будет стоить. Ведь где-то там его сын, да и семьи парней тоже…
        Появление Гаврюши и мой прыжок кажется слились в одно движение. Резкий толчок и мы уже летим вперед.
        Свист ветра в ушах. Слезящиеся глаза. Хагер, чувствуя мое настроение, делает все от него возможное.
        Равнину пересекли как будто ее и не было. Уже на подлете вижу, как радостно машут мне руками кальты. Повозки. Волокуши. Мычание и блеяние. Крики детей и женщин.
        Рев рога повторился. Мощная штука.
        Уже находясь прямо над бредущим табором, я понял причину паники. Наш клан, будто стадо бизонов, с трех сторон загоняли нокты. Идут справа, слева и сзади. На расстоянии двухсот шагов не ближе. Видимо берегутся стрел.
        Сколько же их тут? Сотни три не меньше. Идут не спеша. Усталости на мордах не вижу. А вот кальты измотаны. И кажется их стало меньше. Быстро проверяю статистику. Черт! Меня тут же засыпало сообщениями и алертами. Народ находится на грани. Сразу по нескольким десяткам характеристик показатели ухнули вниз за сорок процентов. Нас осталось двести семьдесят. Двадцать шесть кальтов минус. Чертовы нокты!
        Интересно почему они не нападают? Еще раз осматриваю диспозицию. Ха! Кажется, знаю почему. Из всего увиденного могу сделать вывод, они думают, что ведут добычу на убой. Видимо знают, что кальты не полезут в Запретный город. Будут вынуждены остановиться и принять последний бой. Вон сколько нетерпения на рожах. Кстати, похоже нокты не имеют ничего общего с теми, которых убили древние стражи.
        Из общей массы волосатиков особенно выделялась одна тварь. Просто гигант. Возвышается над соплеменниками на две головы. Темно-бурый мех. Почти черный. Явно вожак стаи. Вон как все крутятся возле него. Наверняка оборотень.
        Вижу еще несколько десятков вооруженных каменными топорами. Находятся постоянно возле Бурого. Личная гвардия.
        Подлетаю ближе. Вожак уже давно меня заметил. Смотрит заинтересованно. Наши взгляды встретились. Мда… А ведь у этого мозгов будет поболе, чем у остальных. В черных, как ночь, звериных глазах вижу превосходство. Может быть показалось, но в них я заметил легкую обеспокоенность. Это нормально. Летающий на диковинном звере коротышка кого хочешь заставит беспокоиться.
        Гаврюша делает вираж, и мы летим назад. В середине колонны вижу худую фигуру Лаоша. Задрал голову. Приветливо машет рукой.
        Несколько мгновений и я стою перед ним. Старик еще больше осунулся. Глаза красные. Видимо нокты не давали спать.
        Меня встречают радостным ревом. Шаман не сдерживаясь обнимает. По спине и плечам то и дело хлопают чьи-то ладони.
        - Добрались все-таки, - улыбаясь говорю я, когда меня наконец отпускают.
        - Не все, но мы здесь, - отвечает старик. - А вы…?
        - Все в порядке, - успокаиваю я. - Все живы. Город теперь наш. А эти?
        Киваю в сторону ноктов.
        - Напали ночью, - коротко отвечает шаман. - В том бою мы потеряли почти три десятка. Три дня уже идут за нами.
        - Как дичь загоняют, - зло говорю я. - Ну, ничего, главное до города добраться, а там они уже не пройдут.
        - Чую сильную волшбу, - глаза Лаоша смотрят испытующе.
        Вместо ответа молча достаю из рюкзака сферу.
        - Две седьмицы защиты, - закрыв глаза прошептал старик.
        В голосе слышится облегчение.
        - Лаош! - крикнул я шаману взлетая. - Я постараюсь выиграть вам время. Поторопитесь.
        Старик кивнул и стал быстро раздавать приказы. Улетая в сторону ноктов заметил улыбки на лицах кальтов. Смотрю статы. Показатели «моральный дух» клана постепенно поползли вверх. Вот и отлично… А что если…

        - Желаете активировать легендарное заклинание «Длань Отверженных»?

        Да.

        - Внимание! Моральный дух ваших соратников увеличен на 30 единиц!
        - Длительность: 5 часов.

        Новость о том, что за стенами Запретного города безопасно и нокты туда не пройдут быстро облетела все племя, плюс активация заклинания - все это в совокупности дало ожидаемый результат - движение возобновилось. Народ резко ускорился. Женщины и дети притихли. Мужики покрепче сжали оружие. На лицах уверенность в победе. Даже домашние животные прониклись моментом.
        Хм, а ведь у меня тоже появились изменения. Вроде как чувства прояснились. Адреналин так и бурлит в крови. Что это? Моей тушке в модуле что-то вкололи после активации заклинания? Надо обязательно узнать, когда «всплыву»…
        Перемена в настроении добычи не укрылась от внимания преследователей. Нокты возбудились. Мощный рык вожака заставил тварей зашевелиться.
        Черт побери! Как же не вовремя-то. Сообразительный гад. Ну, ничего, мы тебя сейчас отвлечем.
        Легко сказать... А вот как это осуществить? Действительно. Как? Встать на пути орды волосатиков во главе стайки насекомых? Так ведь это не десяток оборотней. Сметут и не поморщатся. Только зря оставшийся металл потрачу.
        Но раз пообещал, изволь исполнять. Тем более, когда говорил уже имелся какой-никакой план. Простой, как топор. Всего-навсего напасть на вожака. А что? Почему бы и нет? Подлететь. Сбросить блох. Испортить настроение местному начальству. Из рогаточки пальнуть. Тоже неприятно. Вряд ли орда сдвинется с места, когда их вождя будут так унижать.
        Сказано сделано. Бурый уже подомной. Нокты грозно рычат. Вожак скалится. Ого! Триста пятидесятый уровень. Силен. До меня метров двадцать не меньше, но твари пытаются прыгать. А ничего так скачут. Прыгучие. Вожак в соревнованиях не участвует. Понимает - не допрыгнет. А если так, то нечего выставлять себя в глупом свете перед подчиненными.
        Краем глаза слежу за нашими. Уходят. Я действительно отвлек ноктов от добычи. Все сосредоточены на мне.
        Вот же гад… Ловлю взгляд Бурого. Он тоже видит, что кальты уходят. И начинает действовать. Я резко перестаю быть интересным и после грозного рева вожака серая волосатая масса качнулась в сторону убегающей добычи. Все правильно. Я не нападал. Агро не перетягивал. Ну, что же, пора это сделать.

        - Вы создали простейшее механическое существо «Стая блох»!
        - Количество особей: 5.

        Первая стая блох оказалась сюрпризом для Бурого. Они даже успели сделать по укусу перед смертью, но были быстро уничтожены «гвардейцами» с каменными топорами. Лающий крик боли заставил всех ноктов замереть и броситься к своему вождю. Что тут началось! Скакали кажется все, пытаясь дотянуться до нас с Гаврюшей.
        Пока твари занимались этим бесполезным занятием, яд болотников делал свое дело. Бурый громко вереща катался по снегу. Но через секунду произошло то, чего я уж никак не ожидал. Из основной массы ноктов в сторону Бурого метнулась темно-серая тень и яростно рыча обрушилась на него.
        Наблюдая за боем двух гигантов, я довольно прошептал:
        — Вот так номер! Похоже мы тут спровоцировали локальную смену власти.
        Через несколько секунд оба нокта обратились, увеличившись в размерах в два раза. Ну, теперь Бурому не светит помереть от моего яда. Регенерация оборотня, плюс высокий уровень сделают свое дело. Серый, противник Бурого, тоже это понял. Вон, как прижал уши. Понимает, что зря бросился. Глазки забегали, но не отступает. Сразу видно, теперь пойдет до конца. Да и если бы хотел убежать уже не получится. Остальные нокты стоят плотной стеной. Первобытный амфитеатр. Теперь им не до нас.
        Спасибо Серому, так удачно пожелавшему встать у руля. Жаль только вождю он не противник. Превосходство в десять уровней. Но это уже не мои проблемы. Главное, чтобы продержался подольше. Может помочь ему слегка? Сбросить еще блох на Бурого? Нет. Все равно без толку. Все и так отлично складывается. Вон, как рвут друг дружку.
        Кальты, на удивление, быстро пересекли равнину. Когда первые волокуши добрались до города, Бурый, наконец, нанес победный удар своему противнику. Серый с разорванным горлом лежал у ног победителя. Вожак, задрав жуткую пасть к небу, протяжно завыл, возвещая на весь мир о победе.
        Обведя полубезумным взглядом подчиненных, спрашивая, мол, нет ли еще желающих испытать на прочность клыки начальства. Как и ожидалось дураков не нашлось. Все покорно склонили головы. Бурый тяжело хрипя перевернул еще теплое тело Серого на спину и одним ударом вырвал его сердце.
        Брр… Все, мне пора. Никогда не был любителем кровавых зрелищ. Тем более уже почти все кальты в городе.
        Улетая ощутил на себе ненавидящий взгляд. Оборачиваюсь. Бурый встав на задние лапы провожал нас, жуя еще трепещущее сердце Серого. Мне вдруг стало ясно, нокты здесь надолго.

        ГЛАВА 7.

        Привычно посмотрел на таймер в правом верхнем углу. Два часа ночи.
        Забавно… Начинают вырабатываться новые рефлексы. Вот так метнешь взглядом раз эдак тридцать за день то на циферблат, то на показатели энергии - и всё… Считай заработал привычку…
        А ведь в реале иногда ловлю себя на том, что рыщу взглядом в поисках заветных светло-голубых панелек. Кстати, это одна из особенностей, по которой можно опознать игрока. Стоишь разговариваешь с человеком, а у него глаза стреляют то в право, то влево - проверяют показатели…
        Лагерь спит. Ну, кроме часовых конечно. Буквально несколько минут назад закончил разговор с Лаошем. Сперва пришлось рассказывать о наших похождениях, затем слушать о его мытарствах. В общем, кое-как уговорил старика лечь спать.
        Ему все было интересно. В глазах мальчишеский азарт. Вынудил меня подробно, слово в слово, пересказать разговор с древними мастерами. Скрупулезно перебрал связку ключей, несколько раз перечитал содержимое свитка, облапал магическую сферу. Я его понимаю. Мы сейчас находимся в месте, которым его пугали родители на ночь. Вот и трясет всего.
        Должен заметить, кальты народ, быстро подстраивающийся под обстоятельства. Сперва все вели себя сдержанно, если не сказать испуганно, но потом оттаяли. Костры, горячая еда, забота о хозяйстве. В общем, отвлеклись. Думаю, еще сыграл свою роль тот факт, что произошла быстрая смена стрессовых ситуаций. Поход, нокты, запретный город - кальтов уже мало что удивляло. Главное быть в безопасности.
        Кстати, нокты в город так и не зашли. Остановились всей оравой на границе, порычали, повыли и повернули в сторону холмов. Не думаю, что они уйдут далеко. Помня красноречивый взгляд Бурого - мы еще встретимся. А я что? Я не против. Только встретимся мы уже на моих условиях.
        По правде сказать, до последнего переживал сработает ли магическая сфера. Сработала. И это не может не радовать. Жаль, у нас очень мало времени на подготовку. Оно убегает словно песок сквозь пальцы.
        Треск дров в костре успокаивает. Настраивает на рабочий лад.
        Открываю панель управления. Сейчас мы все в сборе и мне доступна полная информация о моих подопечных.
        Итак, начнем с самого неприятного - с потерь. Шесть воинов и двадцать гражданских. Вот и первые жертвы на моем счету. Хотя нужно быть честным если бы не мое появление, клан уже давно прекратил свое существование. Тот маршрут, который выбрал Лаош изначально вел к гибели. Либо игроки постарались бы, либо мобы. Так что совесть моя вроде как чиста, но осадок все-таки присутствует.
        Следующая плохая новость - заканчивается продовольствие. Через неделю кальтам придется резать скотину, чего я категорически не разрешу делать. Несколько десятков тягловых животных уровнем за триста. Плюс молодняк. А еще овцы, птица всякая… Да под моим началом целый колхоз! Не знаю сколько продлится мое верховенство репутации, но если это надолго, то перспективы налицо.
        Вот взять хотя бы, как пример, стадо тягловых с возницами да повозками. Транспорт, правда, не самого лучшего качества, но это не проблема. Главное под моим началом практически готовая транспортная компания. А что? Как альтернатива, очень даже ничего себе идея. Чем мы не конкуренты Поводырям? Уже представляю баннер с надписью: «Перевозки по Ничейным землям!» Звучит? Еще бы! Лучше меня маршрут тут никто не проложит. Охрана? Так несколько десятков трехсотуровневых неписей очень даже серьезное сопровождение.
        Если не удастся найти Сумеречный обелиск я всегда могу увести кальтов в другое место. Конечно, постараюсь приложить все усилия для поиска артефакта, но, если не получится, не собираюсь гробить клан в глупом и заведомо проигрышном для нас противостоянии.
        Кстати, сегодня переломный момент лично для меня. Я, наконец, осознал, что могу добиться намного большего в этой игре, чем плясать под чью-то дудку. Понимаю, без участия «Рефлексбанка» у меня ничего не получилось бы, но, как всегда бывает, есть и другая сторона медали - без меня у них тоже вряд ли что-либо вышло. Тем более, мадам банкирша проговорилась - таких, как я, было много, но мне единственному удалось достичь таких результатов.
        Моя первоочередная задача - сохранить клан Рыжих сов. Они мой козырь.
        А насчет города… Не получится здесь - найдем другое место. В Ничейных землях всем найдется уголок. Правда город энанов все-таки, как ни крути, идеальное место для развития. Чует мое сердце, эти руины еще преподнесут немало сюрпризов. Как ни странно, в душе я очень надеюсь на это…
        Чем больше вникаю в управление кланом, тем больше понимаю, что перевозки - это не единственное занятие, которое нам доступно. Шутка ли, почти три сотни неписей в моем распоряжении. Хочу заметить, как воины, так и обычные работяги. Соглашусь, система и функционал отличаются от тех, что есть у игроков. Но что это меняет? Да собственно ничего…
        Теперь о базе в общем. Ни одной «зеленой» вещи в клане. То есть совсем. Все инструменты, оружие, одежда, еда, домашние животные, пусть и высоких уровней, но абсолютно «серые». Складывается такое впечатление будто Рыжие совы находятся в маленьком шажке от следующей ступени развития во всех отраслях деятельности.
        Взять, к примеру, кузнецов. Захарий, рыжебородый детина с пудовыми кулачищами и Прохор жилистый крепыш с уродливым шрамом на все лицо. Всего двое. Плюс еще по подмастерью у каждого. Остальные мастера молота и наковальни погибли. Кто в пути. Кто у реки. А кто и в боях за родную землю. Так вот… Эти двое с помощниками своими денно и нощно обслуживают весь клан.
        У каждого имеется походная кузня и набор инструментов. Все «серого» низкого качества. Правда, работают довольно продуктивно. Выдают пусть и простые, но не самые плохие изделия. Гвозди, иголки, подковы, наконечники стрел, ножи и так далее и тому подобное. Но не в этом суть… В чем, собственно, заключается мое наблюдение… Я бы даже сказал открытие… У неписей, по крайней мере «моих», нет таких игровых понятий, как «мастер», «виртуоз» или «опытный». Есть шкала прогресса навыка. Причем по каждому отдельно взятому предмету. Например, Захарий преуспел в производстве оружия, а Прохор - больше специализируется на хозяйственных предметах.
        Я решил изучить этот вопрос глубже. Благо лагерь затих. Все спят. Лаош сообщил, что пока у нас есть сфера нам ничего не угрожает. Даже дикие звери будут обходить стороной. Но Дрой, оставаясь самим собой, отдал приказ выставить часовых. Мой друг четко придерживается правила - доверяй, но проверяй. Чему я искренне рад.
        Итак, кузнецы… Первое и главное наблюдение - качество изделий выходящих из-под молотов наших железных дел мастеров не растет. Застыло будто вековечная мерзлота. И понятно почему. Все дело в чертежах. Каждый кузнец имеет внушительный список изученных чертежей. Естественно, все они «серого» цвета. Равно, как и расходные материалы, что используются для производства. Обычная руда, древесный уголь и так далее. Какой вывод из этого следует? Мало принести Прохору или Захарию «зеленый», «синий» или тот же «фиолетовый» расходник, они должны изучить соответствующие рецепты, по которым и будут использоваться соответствующие материалы. Хотя испытание произвести стоит. Чем я и займусь утром.
        Что касается уровня изделий. Оные получаются примерно пропорционально уровню кузнеца. Например, Прохор у нас имеет двести семидесятый, а Захарий - двести девяностый. Хотя могу и ошибаться.
        Они, кстати, еще и копьями могут махать. Не так искусно, как Дрой и компания, но как я уже понял, если мои кузнецы вдруг захотят перейти в военное сословие - это у них с легкостью получится. У неписей система гибче, чем у игроков. Хехе… им не надо переплачивать за смену аккаунтов.
        Кстати, Прохор, тот, который больше работает с хозяйственным инвентарем сам из Рыжих сов. А Захарий из бывших Топоров.
        А вообще прослеживается некая закономерность. Топоры, как известно, горцы. Каменщики, рудокопы, строители. В свете будущих событий - особенно ценные кадры. Совы же представлены по большей части животноводами, пастухами, земледельцами. Получился некий симбиоз.
        Отдельного внимания заслуживает шестерка военных инженеров. Я было раскатал губу. Думал - все - наворочу дел. Ан нет, все оказалось намного прозаичней. Военными инженерами система назвала обычную обслугу боевых машин. Но и это немало! У нас есть своя катапульта! Правда, радоваться рано.
        Во-первых, сей агрегат изрядно пострадал во время последнего штурма. Во-вторых, для его обслуживания необходимо не шесть, а десять специалистов. Ну, и в-третьих, судя по материалам, из которых изготовлена машина, особых иллюзий питать не стоит. Но повторюсь — это не важно! Главное у нас есть мощное орудие, которое может стать весомым аргументом в будущих сражениях.
        К слову, кроме обычных профессий у нас есть мастер по арбалетам и мастер по лукам. Отдельно есть кальт, который занимается только созданием стрел и арбалетных болтов. Есть две целительницы. На самом деле не густо… Кстати, детвора особыми навыками не обладает. Разве что собирательством. Ну, еще выполняет функцию «принеси-подай».
        Наш детский сад особо не изучал. Все навыки только в зародыше. Им еще расти и расти. Посмотрел инфу на двоих-троих, что постарше, да так и закрыл. А зря…

        ***
        С рассветом жизнь в лагере снова забурлила. Шум, гам, крики, песни. Быстро же кальты очухались. Но я этому только рад.
        Проверил, как функционирует система управления в автономном режиме и остался доволен. Работает, как часы. И самое главное - мне нет нужды вмешиваться в процесс. Лаош и Дрой прекрасно справляются.
        К слову, помня просто маниакальную прилипчивость шамана, я поспешил затеряться в толпе. Тем более, еще с вечера наметил себе план действий.
        Первым делом посетил инженеров.
        - Вы, наконец, к нам заглянули! Добро пожаловать…
        Притус, тот самый низкорослый кальт в своем неизменном берете встречает меня у входа в палатку. Светло-голубые глаза внимательно изучают меня сквозь линзы пенсне. Взгляд умный, заинтересованный. Короткая рыжая бородка побита сединой. На широком лбу четко выделяется небольшой старый шрам от ожога.
        А ведь я не ошибся в своих наблюдениях в тот вечер у костра. Коллега. Интеллигент. Очкарик.
        - Благодарю, мастер Притус! - улыбаюсь в ответ. - Как я мог обойти вас стороной? Не в моих правилах оставлять на потом знакомство с кальтами, которые, не побоюсь этого слова, стоят целой армии.
        Притус сдержанно улыбнулся, но как ни странно моя неуклюжая лесть пришлась ему по душе.
        - Присаживайтесь, Ольд! Не желаете травяного чаю?
        - Буду признателен, - рассеянно ответил я, садясь за стол. Было от чего растеряться. Внутри палатка инженера походила на конструкторское бюро. Стопки книг, планшеты, несколько широких досок поставленных вертикально на треногах. Кажется, такие приспособления называются кульманами. Линейки разной длинны, циркули, гусиные перья, чернильницы и еще куча всяких предметов неизвестного мне назначения.
        - Обустраиваемся… - видя мое состояние, Притус обвел рукой палатку. - А вот и чай…
        На несколько секунд повисла молчаливая пауза. Изредка бросая на друг друга оценивающие взгляды, мы наслаждались горячим пахнущим травами напитком. Без бафа, но вкусно.
        - Итак, - Притус решил нарушить молчание первым. - Что привело вас в нашу скромную обитель?
        - Во-первых, познакомиться поближе, - ответил я, заслужив тем самым ободряющий кивок кальта. - Во-вторых, когда говорил о значимости вашего инженерного расчета, я был искренен. Артиллерия важный аргумент в любом бою.
        Вижу удивление на лице собеседника.
        - Вам известны такие слова, как «артиллерия» и «инженерный расчет»?
        - Конечно, - кивнул я. - Скажу больше, я и сам инженер, но немного другого профиля.
        Не буду же я ему говорить, что сам еще не знаю какого именно…
        Похоже последняя фраза его совершенно выбила из колеи. Пока Притус молча боролся с отпавшей челюстью, я решил закрепить впечатление о себе.
        - Я здесь для того чтобы узнать, что вам необходимо для ремонта и установки машины…

        ***

        Из палатки инженера вышел спустя час. С подробным списком всех необходимых Притусу материалов. Оказалось, он еще в дороге присмотрел себе четверых смышленых помощников на замену погибшим. Оставалось получить добро у командования на выделение оных в распоряжение инженера. Так как я и представлял собой это самое командование, то тут же это добро и дал.
        Кроме того, дал приказ не стесняясь обращаться за помощью ко всем мастеровым от моего имени. А когда Притус узнал, что я могу добыть практически любой материал, то тут же завалил меня заказами.
        Потом мы просто сидели и беседовали, наслаждаясь травяным чаем. Рыжебородый инженер поведал мне грустную историю о позорном проигрыше у стен Цитадели. О бездарном командовании их шамана. О гибели его друзей. О потере десяти орудий. Лишились бы и одиннадцатого, если бы не самоотверженное действие его коллег. В общем, пришлось успокаивать мужика.
        Судя по чертежам, показанных мастером, у нас есть что-то вроде средневекового требушета. В принципе он рабочий, но кое-какие улучшения ему не помешают. Ну, это так сам Притус сказал.
        Должен заметить, несмотря на «серую» экипировку и инструментарий, мой коллега уже давно готов к переходу на следующий этап развития. Что ж, надо найти способ помочь ему в этом важном деле…
        Шагая по лагерю, замечаю правильное расположение шатров и палаток. Это результат наших с Дроем бесед. Мой друг правильно все понял и принял меры. Теперь лагерь не напоминает какой-то бессмысленный лабиринт.
        Хотел было повернуть в сторону походной кузницы Захария, характерные звуки отбивающего свою мелодию молота слышны издалека, но взгляд зацепился за одну из повозок.
        Интересно… В сущности, ничего особенного. Обычное транспортное средство кальтов. Но есть одно «но». Все детали повозки покрыты красивой замысловатой вязью. Будто дикой лозой оплетены. Подойдя поближе, я понял, что это рисунки, выполненные обычной зеленой краской. Но как искусно!
        Обхожу вокруг телеги несколько раз, следя за направлением рисунка. Чем внимательней всматриваюсь, тем больше мелких деталей замечаю. Ни одного повторяющегося отросточка или листика. Каждая веточка и стебелек будто имеет тайный смысл и предназначение. А ведь здорово!
        Каково же было мое удивление, когда я вздумал ради интереса посмотреть на характеристики повозки… Вот так сюрприз! Оказывается, рисунок неизвестного художника прилично увеличивал характеристики «прочность» и «защиту» телеги.
        Открываю панель управления кланом. Нахожу категорию «транспортное средство». Выставляю фильтр по прочности. Во главе списка с удовольствием наблюдаю разрисованную повозку. Причем с довольно приличным отрывом…
        - Красиво, правда? - хриплый старческий голос за спиной заставил вздрогнуть.
        Смахнув панельки в трей, оборачиваюсь. В пяти шагах от меня стоит седой как лунь кальт. На широком лице глубокие морщины. Густые побитые сединой брови торчат словно два птичьих крыла. Несмотря на преклонный возраст, в плечах косая сажень.
        Быстро открываю инфу по старику. Ага… Имя Хруст. Самый прокаченный навык - тележник. Другими словами, дед собирает телеги и повозки. Кроме того, здорово подняты «управление гужевым транспортом» и «уход за тягловыми животными». Чего-то такого я и ожидал. Быстро просмотрел изученные чертежи мастера-тележника. Должен заметить - очень полезный дедушка.
        - Великолепно! - живо соглашаюсь я. - И главное очень крепко.
        Старик помял седую бороду и подозрительно посмотрев на меня, спросил:
        - Ты имеешь ввиду телегу?
        Я как можно миролюбивей улыбнулся и ответил:
        - Нет, не телегу. Рисунки ваши.
        Седой кальт недоуменно уставился на меня.
        Я вдруг понял, что этот НПС не видит всех плюсов своей работы. Интересно, как такое может быть? Кстати, судя по ладоням и грубым пальцам, они у него как два экскаваторных мини-ковша, даже не представляю, как он умудрился нарисовать такую красоту.
        - Неужели не заметили, что эта телега стала крепче после того, как ее разрисовали? - задаю я вопрос.
        Мастер-тележник вдруг как-то странно посмотрел на свое изделие. Будто впервые увидел. Присел. Осмотрел днище. Подергал колеса.
        Ничего не понимаю…
        Наконец, старик закончил осмотр. Озадаченно посмотрел на меня и выдал:
        - А ведь верно говоришь… Я-то все никак не мог понять почему так долго держится оглобля. Ведь, должна была треснуть уже несколько раз. И колесо ни одно еще так и не слетело. Она у меня без единой поломки уже столько прошла, что и вспоминать страшно…
        Старик с любовью провел рукой по нарисованным листикам.
        - Спасибо, что разъяснил причину, Ольд. В народе говорят, что ты видишь многое, теперь я и сам в этом убедился.
        Хм, интересно, что еще обо мне говорят в народе. А вот поведение тележника меня изумляет.
        Хруст видимо заметив что-то на моем лице, широко улыбнулся.
        - Наверняка стоишь сейчас и думаешь - как такое возможно? Мастер не видит результатов своей работы?
        Я в ответ лишь смущенно пожал плечами. А что тут скажешь? Все верно.
        Следующая фраза Хруста меня еще больше запутала.
        - А мастер-то, как раз и видит, а я, старый дурак, нет… - сказал он и чему-то мечтательно улыбнулся.
        Ну, вот, не хватало мне еще тут неписей с раздвоениями личностей.
        - Уважаемый, мастер Хруст… - сказал я, медленно делая шаг назад. - Рад был знакомству. Побеседовал бы с вами еще, но, увы, дел по горло…
        - Погоди, Ольд, - задержал меня старик. - Я не выжил из ума. Мастер действительно знает, что делает. Она меня сразу предупредила, что телега лучше будет…
        - Что-то вы меня совсем запутали… Кто она? И кто мастер?
        - Дык, внучка-то моя! Она мастер-то и есть! Это она мне телегу-то разрисовала. И еще сказала, что не буду долго ремонтировать… Я-то не поверил ей, но телегу разрисовать разрешил. Чем бы дите не тешилось… Одна она у меня кровиночка осталась… Папку-то с мамкой ее две зимы назад лихоманка унесла… А тут видишь какие чудеса… Ой!
        Я даже вздрогнул от внезапного вскрика старика. Тот взялся за голову и широко раскрыл глаза.
        - Она ведь так у нас почти все вещи разрисовала… Палатку, посуду, мои инструменты… Хотела мою одежду тоже, но я не дал… Вон соседи и так уже посмеиваются… А тут вон оно как…
        Интересно, очень интересно! Хех… Справедливости ради нужно сказать, что старику простительна промашка… А вот, что касается меня… Проморгать на ровном месте девчонку, которая может увеличивать прочку и защиту предметов… Мда… В общем, нет слов… Что же… Скорей исправлять ошибку!
        - Почтенный, мастер Хруст, - успокаивающе начал я. - Давайте сейчас вместе успокоимся и поговорим. Прошу, не вините себя…
        - Но как жеж… - хотел было возразить старик, но я не дал ему этого сделать и задал вопрос, слегка вогнавший мастера в ступор:
        — Вот скажите мне, почтенный, вы имеете какое-то отношение к магии?
        - Я? - уже шепотом переспросил Хруст.
        - Да, вы.
        - Нет…
        — Вот, - наставительно поднял я палец вверх. - Если у вас нет магического дара, равно, как и у ваших соседей, то как вы могли заметить мастерство внучки?
        Не давая опомнится старику, я продолжил за него:
        - Правильно - никак. Только шаман или кто-то из его учеников могли бы… Но как вы сами понимаете - им было не до того…
        - Да уж…
        - Не беспокойтесь, уважаемый Хруст. Предлагаю исправить эту ошибку.
        — Это как?
        - Ну, для начала познакомьте меня с мастерицей, - улыбнулся я.
        - Да-да! - спохватился старик. - Конечно! Добро пожаловать в наше скромное жилище!
        Хруст довольно шустро, как для своего возраста, развернулся на месте и зашагал в сторону невысокого, но аккуратного шатра. Уже на подходе мне стали попадаться вещи, ясно дающие понять, что именно здесь живет юное дарование. Куда ни посмотри - все разрисовано. Столбы и жерди ограды, где сонно переминаются с ноги на ногу и самозабвенно что-то жуют, огромные мохнатые быки. Вилы, лопаты, сапки, ведра, глиняные горшки. Сам шатер. Даже веревки, его удерживающие. Все испещрено мелкой вязью. На каждой вещи плюс к прочности и защите. Здорово!
        Внимательно приглядываюсь… Хм… а ведь рисунок тот же. Дикая лоза. Та же зеленая краска. Хотя нет, не только. Еще есть черная и белая…
        Краски трех цветов, единственный рисунок. Причем очень мастерски выполненный рисунок. О чем это говорит? Верно. Девчушка явно готова к переходу на новый уровень, но у нее не хватает ни знаний, ни материалов. Подозреваю, с инструментом та же история.
        - Ну, о чем я говорил? - весело спросил Хруст, обведя рукой свое хозяйство. - Теперь сам видишь.
        - Да уж, - отвечаю улыбаясь. - И то, что я вижу - мне очень нравится! Говорю вам от чистого сердца - ваша внучка очень ценна для клана! Такую мастерицу нужно беречь, как зеницу ока!
        Замечаю в глазах старика удивление и слезы радости. Понимаю, столько лет жить, переживая насмешки соседей. Мол, странный ребенок и все такое…
        Саму виновницу нашего маленького переполоха мы нашли спящей в шатре. Недолго думая открываю инфу девочки. Так-с… Имя Лия. Десять лет. Маленькое, хрупкое, черноволосое существо. Милая мордашка перепачкана краской. В пухлых пальчиках зажата тоненькая кисточка. Сердце само собой сжалось от тоски. Вспомнилась Криста… Как она там сейчас…
        Очнулся от легкого прикосновения к плечу.
        - Проходи, - шепотом сказал Хруст. - Чего замер?
        - Да-да, иду…
        Взяв себя в руки, вернулся к изучению инфы Лии. По навыкам в основном стандартный набор - собирательство, уборка и так далее. Ага… А вот и то, что мне нужно - «Магическая живопись». На фоне остальных очень высокий показатель.
        — Вот хитрюга, - весело прошептал старик. - За мои инструменты все-таки взялась.
        Действительно. На деревянных рукоятях орудий труда кальта уже красуются знакомые зеленые листики.
        - Теперь ваш молоток, пила и рубанок прослужат вам без поломок еще довольно долго, - решил я просветить Хруста. - Настоятельно рекомендую дать вашей внучке все вещи, которые у вас есть, чтобы она укрепила их магическими вязями. Чем скорее это вы сделаете, тем лучше.
        Старый тележник после словосочетания «магические вязи» благоговейно бросил короткий взгляд на спящую Лию и шепотом спросил:
        - А почему поскорее?
        - Все просто, многоуважаемый Хруст, - также тихо ответил я. - Скоро у Лии появится очень много работы. С вашего позволения, конечно…

        ГЛАВА 8.

        До позднего вечера я только и делал, что ходил по лагерю и общался с рабочим людом. Кузнецы, шорники, пастухи, рудокопы, каменщики - кажется всех обошел. Со всеми переговорил. Каждого расспросил и подробно выслушал их просьбы. К шатру Дроя вернулся еле живой. Голова раскалывается. Устал, как собака…
        Итак, главный вывод сегодняшнего дня - я оказался прав на все сто процентов. Клан находится на грани, так сказать, социально-культурной революции. Маленький толчок и мои кальты перейдут на вторую ступень развития. Дело за малым - научная база. Ну это я так называю новые рецепты, чертежи и эскизы для моих будущих мастеров.
        Увы, дорогие материалы, которые пытался всунуть ремесленникам не подошли. Систему обмануть не удалось - все должно происходить постепенно. А жаль…
        Костер приятно успокаивает. Угольки потрескивают. Мясная похлебка аппетитно булькает в котелке. Ноздри жадно вдыхают изумительные ароматы.
        - Умаялся? - весело лыбится Дрой.
        - Не то слово, - тяжело вздохнул я. - Но это все к лучшему. Вот увидишь…
        - Ты не бери близко к сердцу, Ольд, - сказал командир, помешивая похлебку. - Им только дай - завалят жалобами. Начнешь разгребать - жизни не хватит. Кстати, узнал что-нибудь о городе?
        - Нет, - качаю я головой. - Все бывшие Топоры если и рассказывают, то только старые легенды, которые ты и сам знаешь. Крим по-прежнему единственный, кто видел это место, но только издалека. Все, бывавшие здесь ранее - уже погибли. Кто у реки, кто у Цитадели светлых.
        - Ничего, - успокаивающе сказал Дрой. - Завтра соберем совет. Будем решать, как найденные тобой подземелья очищать от тварей.
        - А вот с этим я категорически предлагаю погодить, - возразил я.
        Клык удивленно посмотрел на меня, даже о похлебке забыл.
        - Ничего не понимаю… То вы все рвались туда сломя голову, а теперь же ты «категорически погодить» собрался…
        Я устало провел ладонью по лбу.
        - Понимаешь, командир, нет у меня уверенности в том, что мы все живые выйдем оттуда. Нет и все… Считай предчувствие… Вопль инстинкта… Называй, как хочешь…
        А что сказать? Как я ему объясню, что те подземелья кишат высокоуровневыми мобами. И что с таким оружием и экипировкой, как у кальтов туда лучше не лезть. Обидится ведь…
        - Предчувствие - это серьезно, - важно согласился мой друг и снова сосредоточился на похлебке. - А если оно еще и плохое, то…
        - Очень плохое, - подтвердил я. - Нам нужно время. Как освоимся, отдохнем - там и думать будем.
        - Мне нравится ход твоих мыслей, Ольд, - поднося ко рту горячую ложку, сказал командир.
        Пробуя свою стряпню, Дрой громко причмокнул несколько раз. Закрыл глаза на секунду, как бы раздумывая, чего бы еще закинуть в котелок. Но видимо вкус варева оказался по душе командиру, так что он вынес короткий вердикт:
        - Готово. Давай похлебаем горяченького.
        Я охотно подставил свою миску под дымящийся черпак с еще булькающей густой похлебкой. Ляпота! Живот, соглашаясь со мной, предательски заурчал.
        - Тим! - позвал Дрой сына. - Готово! Иди ужинать пока горячее!
        Из шатра выскочил мальчишка, приветливо мне улыбнулся и плюхнулся на широкий камень у костра. В протянутых руках такая же миска, как у меня, даже поглубже. Все правильно. Пацан только недавно пластом лежал. Уже считай богу душу отдавал. Потом не успев очухаться вынужден был со всем отцовским добром переть сюда через все Ничейные земли. А самому и четырнадцати нет еще. Так что организм молодой - должен хорошо и главное много питаться.
        Кстати, судя по инфе Тима, ему осталось совсем ничего, до получения «воина-стрелка». Охота у парня развита хорошо. Плюс начальные навыки владения копьем и мечом. Видать папаня тренирует постоянно. К этому добавить то, что в дороге успел пострелять, вон как уровень подрос, скоро меня догонит.
        - А что Притус? - после недолгого молчания спросил Дрой. - Тоже молчит?
        - Да, - отвечаю я, отставляя пустую миску. - Как рыба об лед.
        - Ну, он у Топоров не самый основной был, - сыто отрыгивая объясняет Клык. - Всех умников в первые минуты боя светлые перерезали. Так мне Крим рассказывал. Светлые, вообще, с катапульт начали. Потом уже за остальных принялись. Мда… А ведь у Топоров сильный хирд был… Но после того, как нас потрепали у реки да еще и малым числом - уже ничему не удивляюсь. Могу только представить, что будет если сюда заявится целая армия.
        Я лишь тяжело вздохнул, хмуро уставившись на огонь. А что говорить? Клык надавил на больную мозоль… Хотя есть и слабые стороны у нашего противника.
        - Знаешь, Дрой, если честно я не помню, чтобы у светлых была единая армия. Да, в Цитадели есть гарнизон и в столице тоже, но не единое войско… Нет, такого нет.
        - А как же…
        - Да, примерно так же, как и у вас. Разве кальты, как народ едины? Есть, вернее уже сказать - «было», несколько кланов, которые не смогли даже объединиться перед лицом общего врага. У светлых, да и у темных, такая же история. Только они в отличие от кальтов лучше договариваются. И если… хм… вернее… КОГДА, они сюда придут, это будет союз кланов, а не единая армия под командованием одного предводителя. И это в какой-то степени наше преимущество.
        - Дядька Ольд, а в чем оно это наше преимущество? - подал голос Тим до этого слушавший нас затаив дыхание.
        - Ну, вот смотри, - охотно начал объяснять я. - Армия под началом одного полководца действует, как единый организм. Слитно, слаженно, организованно. Каждый вид войск знает свое дело. Стрелки, пехота, кавалерия, артиллерия, обоз. Есть четкая вертикаль власти. Каждый знает свое место и своего командира. Все отработано на учениях. Дисциплина на высшем уровне. На наше счастье сюда такая армия не придет.
        - Почему? - снова задал вопрос Тим.
        - Потому что такой армии в этом мире попросту еще нет. Конечно, и светлые и темные очень сильные бойцы. С этим утверждением сложно поспорить. Когда они собираются в отряды - это настоящая сила. Но все-таки они не являются армией в том понимании, в котором я тебе изложил ранее…
        Я на мгновение замолчал, собираясь с мыслями. Ведь компьютерному персонажу не объяснить, что под масками этих супербойцов в модулях лежат обычные люди. Программисты, врачи, учителя, водители, строители или такие же переводчики, как я. И что этих людей неимоверно сложно организовать. Они подчиняются командирам кланов только по доброй воле и только в том случае, если им это выгодно.
        Как только игрок почувствует, что командир действует вразрез с материальной заинтересованностью своего подопечного, все, можно считать конец дисциплине. Каждый вложился в эту игру и закономерно ждет какой-то компенсации. Не обязательно в денежном эквиваленте. Кто-то в виде драйва и адреналина. Кто-то ищет чем поживиться. Есть и такие, кто просто сменил реальности. А над всем этим маячит администрация с ее правилами. И главное из них - это свобода действий игрока в рамках игрового процесса.
        Вижу непонимание в глазах мальчишки. Что ж надо попытаться объяснить ему.
        - Пойми, Тим, светлые воины, равно, как и темные очень свободолюбивы. Они не любят, когда ими руководят. А уж если они великие маги или бойцы, так и подавно. Таких очень сложно заставить делать что-то противоречащее их желаниям. Они запросто могут начать препираться с командиром в разгар боя или просто не выполнять приказы.
        - Да, Ольд прав, - поддержал меня Дрой. - Сам видел, как один громила у реки ругался с командиром отряда в то время, как его товарищи по оружию сдерживали наш натиск. Спорить не буду, он великий воин, но я, как командир, предпочту иметь дело с парнями попроще. На кону жизни воинов моего отряда. Если каждый вдруг начнет выказывать мне свое недовольство, да и еще во время сечи… Пфф, нет уж… Мне таких вояк не надобно… Хотя вынужден согласиться - много наших полегло под ударами его ужасной палицы…
        - Конечно, - решил дополнить я. - Мудрый командир, всегда найдет подход к таким своенравным рубакам, но настоящая армия держится в первую очередь на дисциплинированных, готовых быстро и четко выполнить приказ, солдатах. А на наше счастье такие солдаты редкость в стане врага.
        - Сынок, дядька Ольд хочет сказать, что мы должны закрепиться здесь так, чтобы ни светлые, ни темные, ни другая дрянь не смогли сковырнуть нас с наскока.
        - Совершенно верно, - согласился я. - Руку даю на отсечение длительная осада нашим врагам будет, как кость в горле.
        - Ладно, сын, - сказал Дрой. - Завтра тяжелый день. Ложись спать, а мы тут с дядькой Ольдом еще посидим.
        Тим грустно вздохнул, поднялся и нехотя побрел ко входу в шатер.
        Мы некоторое время сидели, не говоря ни слова, думая каждый о своем.
        Молчание нарушил Дрой.
        - Мнится мне, первая атака на город будет страшная, - мрачно сказал он. - Но, если сдюжим, дальше будет легче. Как думаешь они пойдут на сделку?
        - Не сразу, - уверенно ответил я. - Как говаривал мой дед, в свое время прошедший одну страшную войну, сперва захотят пощупать нас за вымя. И как ты правильно заметил, если сдюжим и продержимся какое-то время, уже тогда стоит ждать парламентеров. Ведь кто бы первый не пришел им важно взять город до прихода следующих гостей.
        Дрой хохотнул.
        — Вот бы увидеть, как у наших стен дерутся темные со светлыми.
        Я улыбнулся. Действительно отличная картинка.
        - Не забывай, тут постоянно бродят нокты. Эти уж точно своего не упустят. Как пить дать попортят нервы всем гостям.
        Минуту мы сидели с мечтательными физиономиями. Не знаю, о чем там себе думал Дрой, я же представлял, как темный и светлый альянс крошат друг друга, а мы спокойно наблюдаем за этим со стен города… Правда, стен еще как таковых не наблюдается, да и вряд ли великий бог Зазеркалья Рандом устроит нам такой подарок.
        Так что, как говорится, мечтать не вредно, но делать это нужно в меру. Иначе полеты в облаках грозят потерей связи с реальностью.
        От скачущих, словно дикие зайцы, мыслей оторвал голос Дроя:
        - Начинаем возводить завтра стену?
        - Да. Я с каменщиками уже набросал примерный план действий.
        - И сколько их у нас?
        - Тех, кто действительно что-то умеют - трое.
        - Не густо, - мрачно сказал Дрой.
        - Да уж, - согласился я. - Но это не все. У них у каждого по помощнику есть. Кроме того, я им дал добро поискать еще.
        На самом деле я прямым текстом сказал главе артели каменщиков, кого конкретно им нужно взять, благо таблица характеристик исправно выдает нужную информацию.
        - Все равно мало, - тяжело вздохнул Клык.
        - Ну, - пожимаю я плечами. - Работаем с тем, что есть.
        - Мне сказали, Притус тоже уже бегал по лагерю. Твоя работа?
        - Ага, - кивнул я. - Завтра инженеры начнут собирать катапульту.
        - Правильно, - одобрил Дрой. - Пока соберут, пока пристреляют. Новичков опять же обучить надо. А сам, что делать будешь?
        - Да вот сейчас с тобой посижу чуть-чуть и на разведку полечу.
        - Поспал бы, - сделал вялую попытку остановить меня Клык.
        - Как говорил мой, вышеупомянутый дед, на том свете отосплюсь.

        Луна сегодня, как по заказу, полная, яркая. Висит низко. С земли кажется вытяни руку и достанешь. Ни снега, ни ветра. Погода - сказка!
        Гаврюша, раскинув крылья, ловит только ему видимые воздушные потоки. Пепельно-серые перья, словно вылитые из серебра трепещут на ветру.
        Уже несколько часов изучаем окрестности города и близлежащие локации. Мда… Судя по количеству стай ноктов, шныряющих вокруг - не игроков нам нужно бояться. Не уверен, может мне показалось, но складывается такое впечатление, будто все эти твари прибыли сюда по нашу душу. Не может быть… Хотя с админов станется… Любят они преподносить мне сюрпризы.
        Закончив облет Ледяного леса, дал команду хагеру повернуть в сторону светлых земель. Пора покопаться на аукционе.

        ***
        После зимы, ледяных лесов и мрачных гор захотелось побывать у большой воды. Было такое чувство, если кардинально не сменю обстановку - обязательно будет нервный срыв…
        Летим сейчас над океаном. По левую руку проступают очертания материка, по правую - бескрайние водные просторы, куда пока доступ закрыт. Но мне хватает и этой полоски воды, чтобы насладится прекрасными видами…
        Океан радует своим спокойным и отчасти ласковым нравом. Голубые прозрачные волны. Брызги, летящие с многочисленных пенных гребней. Чистый, несущий соленую прохладу, ветер. Как же тут хорошо!
        Хотелось дышать свежим морским воздухом, радоваться красоте океана, теплому солнцу и чистому небу. Здесь жизнь словно заново обретала яркие краски!
        На горизонте показались очертания небольшого острова, на карте он обозначен, как «Одинокий». Уже давно его заприметил, еще со времен наших с Гаврюшей тренировочных полетов. Тогда мы летали по ночам и с опаской, теперь же - мы заметно подросли и осмелели. Страсть, как хотелось глянуть, что там и как…
        Когда достигли небольшой, но уютной бухты, ветер, как по мановению волшебной палочки, прекратился. Лишь шум прибоя и эхо хлюпающей о скальный берег воды нарушали покой этого одинокого клочка суши.
        Пологий берег был чист и безлюден. Система тоже молчит. Тишина и покой.
        Хрустя мелкой галькой Гаврюша приземляется на диком пляже прямо у воды. Активирую амулет призыва и на сушу выскочил Шалун. Тут же, дабы проверить обстановку, гибкими прыжками углубился в небольшой лесок из невысоких, похожих на ели деревьев.
        Пока гурон отсутствовал, мы с Гаврюшей обследовали пляж на наличие следов. Место красивое, но надо быть начеку.
        Так ничего не найдя, решил отдохнуть на острове пару часиков. Погулять, полюбоваться красотами. В общем, отвлечься.
        Судя по карте, здесь в центре острова имелось небольшое озерцо.
        — Вот к нему и прогуляемся, - сказал я, похлопав хагера по мощной шее.
        После снежных сугробов, шагать по зеленой травке, было очень легко, но немного непривычно. Складывалось такое впечатление, будто земля пружинит под ногами. Как же я рад оказаться, пусть всего лишь на несколько часов, вдали от вьюг, снегов и мрачных руин!
        Углубившись в лес, я, шагая по тропинке, постепенно ведущей вверх, стал подниматься на небольшую возвышенность. Огибая скрюченные сосенки, ступаю по каменистой почве, поросшей редкой травой и низкими кустами.
        Тропа вывела на высокий двадцатиметровый утес, откуда моему восхищенному взору открылся великолепный вид на океан перед закатом. Наглядевшись вдоволь на прекрасный морской пейзаж, я перешел непосредственно к осмотру самого острова, лежавшего у наших ног.
        Он имел форму неправильного овала площадью примерно в два или три километра… Почти вся его поверхность поросла сосенками, мхом и редкой травой. Чуть вдали в лучах заходящего солнца весело искрилась водная гладь небольшого озерца.
        - Классное место! - сказал я, моим зверям. - Здесь бы домик построить… Просто сказка… Девчонкам, тут бы понравилось… Как считаете?
        Гаврюша вытянулся на травке и положил массивную голову на передние лапы. Глаза прикрыты. Крылья раскинуты. Отдыхает, балдеет.
        Шалун, как всегда по своему обыкновению, рыскает в ближайших зарослях, ему не до моих сантиментов. Есть дела поважнее…
        Постояв еще немного на вершине крутого утеса и увидев все, что нужно, я начал спуск к озеру…
        Озерцо поразило чистотой и прозрачностью воды. Тут и там рыба, всплывая за глотком воздуха, оставляла на гладкой, как зеркало, поверхности небольшие круги. Тишь и благодать…
        - Нет, точно домишко тут отгрохаю! - прохаживаясь у воды, бурчал себе под нос я.
        Обход островка занял у меня около часа. Ни одного моба так и не встретил. Ни следа. Единственными обитателями этого клочка суши были рыбешки в озере.
        Странно… Хотя у меня есть объяснение. Просто админам сейчас нет до него дела. У них другие заботы. Остров прописали. Кое-какую флору и фауну закинули. В общем, слегка облагородили… А так, как кроме меня здесь побывать еще никто не может из игроков, решили пока остановится. Этакий остров-заготовка получился. По мне так бы и оставили. Уж больно тут все реально выглядит…
        - Надо как-нибудь еще разок сюда наведаться, - дал себе обещание я, прижавшись к спине хагера и смотря, как медленно исчезает Одинокий остров на горизонте.
        Летим дальше…
        Вторая половина полета прошла не так спокойно, как первая, но терпимо. Спустя час, как мы покинули Одинокий остров, на горизонте возник следующий островок. На карте он есть, но без имени. Похоже моя теория о «заготовках» имеет право на жизнь. Тут вообще ничего не водилось. А из растительности он мог похвастаться только высохшими на морском ветру корявыми деревцами да серыми колючими кустами. Не остров, а какой-то уродливый кусок камня посреди воды.
        Опаньки! А вот и во всей своей первозданной красе еще одна причина необитаемости островов. Рыбину, которую я видел в реке в Ничейных землях, казалась крошечной по сравнению с той громадиной, что предстала моему взору. Зверюга была похожа сразу на нескольких знакомых мне земных существ. Мощное акулье туловище с четырьмя лапами-ластами заканчивалось длинным плоским хвостом, как у мурены. Голова на продолговатой мощной шее чем-то отдаленно напоминала крокодилью. Челюсти усеяны острыми треугольными зубами…
        Тварь неторопливо сделала несколько заплывов вокруг островка, казавшегося игрушечным, и, подняв фонтан брызг, ушла на глубину. Видимо, поплыла обедать. Мда… Прямо мороз по коже…
        Сегодня, как никогда, почувствовал себя абсолютно беспомощным. Судя по ощетинившемуся загривку Гаврюши, встреча с океанским монстром произвела на него не менее неизгладимое впечатление, чем на меня…

        ***
        «… Шумиха вокруг тебя начинает стихать. Кажется, за мной уже тоже не следят. Штирлицы, хреновы. Но я пока наш дорогой товар попридержал. Лучше перестраховаться. Сам понимаешь - очень заметные вещицы.
        Ну, а то, что попроще - уже скинул. Кстати, это было правильным решением. Сейчас если ты читаешь это письмо наверняка аукцион уже видел. Там нокта по частям можно собрать. Клыки, шкура, дубины. Кстати, особо ценится все с оборотней. Так что ты уж постарайся там. Хе-хе…
        Денежку я тебе на счет перевел. Плюс расходники для твоих насекомых. Лучшие металлы и яды. Стальную чешую так вообще всю скупил.
        Кроме того, как ты и просил, набрал разной ювелирки, увеличивающей статы «внимательность», «обнаружение», «зоркость» и так далее. Будешь искать клады? Хе-хе… Полностью поддерживаю ваши начинания, юноша!
        Короче, проверяй вложение в письме - тебе понравится.
        Ой! Чуть не забыл! В игре меня некоторое время не будет. Еду на юга на реабилитацию… Здоровье ни к черту…
        Макс рвется поработать с тобой, но я сказал ему подождать. Пусть народ успокоится. А то зашибут мальца ненароком. Надеюсь, понимаешь.
        Простой лут смело кидай на аукцион. Из Ничейных земель идет поток шмота, так что твои лоты легко затеряются среди остального хлама. Вещи посерьезней откладывай для меня.
        Что еще… Ах, да! Почитай обновления. Думаю, для тебя там есть много полезной инфы.
        Все, бывай! До связи!»

        Сидим на вершине горы у берега океана. Наслаждаемся теплой ночью, мягким шумом прибоя и соленым запахом. С удовольствием снял шубу и доспех. Ночной ветерок приятно освежает.
        Хорошая лока. Спокойная и теплая. После Ничейных земель - просто рай земной.
        Петы развалились на травке. Блаженно похрапывают. Идиллия.
        Как только пересекли границу, запиликала почта. Количество писем с фразами: «Где такой прикид достал?», «Я тоже хочу такого зверя», здорово сократились. Что не может не радовать…
        Танор мне писать перестал. С одной стороны, это слегка пугает, ну а с другой - вполне ожидаемое развитие событий.
        От друзей тоже ничего. Роман Тарасович, письмо которого я только что дочитал, не в счет. Надеюсь со здоровьем у него будет все в порядке. Я очень рассчитываю на этого человека.
        Касаемо обновлений, о которых он упоминал… Их действительно много. Есть и касающиеся конкретно Ничейных земель, одно из них особенно обсуждаемо сейчас на местном форуме. В основном посты недовольства, причем пишут хай левлы. Не мудрено, господа админы своей выгоды не упустят, а как правило интересы разрабов и игроков совпадают очень редко.
        Кстати, это обновление коснулось и меня. С одной стороны, я солидарен с игроками, но с другой - готов прыгать от радости.
        Если обобщить, то суть изменения в следующем… Касается оно воскрешения. С момента вступления патча в силу, игроки, находящиеся в Ничейных землях, не могут самостоятельно устанавливать точку возрождения. После гибели персонаж переносится к любому из предложенных на выбор обелисков на территории соответствующей стороны. Те, кто успел сделать точку привязки до введения патча в игру могут рассчитывать на нее только один раз. Другими словами, если меня убьют в Ничейных землях, то моей укромной пещеркой я могу воспользоваться только один раз. Следующие возрождения будут происходить на светлых землях.
        Что сказать? Первая реакция на новость - неприятие. Явное своевольство разрабов просто раздражает. Разрушено то состояние умиротворения, которое возникало от мысли, что есть какое-то далекое укромное местечко, где я очнусь после игровой смерти. Сейчас этого чувства уже нет. И это бесит…
        Но успокоившись и поразмыслив я пришел к выводу, что для меня это не критично. Более того, я остаюсь в выигрыше. Почему?
        Начну с того, что я не передвигаюсь по Ничейным землям пешком. Десятки километров, которые проходят игроки, я пролетаю в считанные минуты. Как бы это странно не звучало, для меня погибнуть в сердце нейтральной зоны и воскреснуть где-нибудь в теплом местечке вроде этого - не проблема. До места гибели я доберусь очень быстро.
        А вот пешеходам не позавидуешь. Недели пути, должен заметить, очень сложного пути, пойдут насмарку из-за гибели перса. И это, кстати, еще не все…
        Теперь воскрешение происходит не мгновенно, как раньше, а через определенный отрезок времени. Длительность которого зависит от уровня агрессивности локации, где погиб игрок. Например, лока, в которой я нахожусь, отмечена зеленым цветом на карте. Это значит, что уровень агрессии здесь низкий. Если вдруг меня тут убьют, придется ждать всего час. «Красные» локации - от двенадцати часов до суток.
        Прочитал на форуме по этому поводу много гневных постов. На удивление админы по своему обыкновению молча реагирующие на критику, в этот раз удивили - написали ответ. В котором говорилось, что изменения произведены под давлением общественных организаций, мол люди, лежащие в модулях неделями - это непорядок, это неправильно. Теперь же они могут делать перерывы в игре.
        Действительно, какой смысл лежать сутки в «гробу», если это время можно провести в реале?
        Мир меняется. Виртуальная реальность входит в нашу жизнь, подстраивая ее под себя. Думаю, Зазеркалье всего лишь звоночек. Скоро появится много новых проектов, которые засосут в себя миллионы человеческих жизней. С одной стороны, интересно жить в эпоху перемен, но с другой - это здорово пугает…
        Ведь легко предположить, что кроме игр будет и что-то другое. Например, что мешает государству сделать заказ на создание виртуальных тюрем, интернатов, домов престарелых? Разгрузить социальную напряженность в мире?
        Другой вопрос - получится ли? Вот тут сложно что-то предполагать. Да и неблагодарное это дело, предсказывать что-то. Ведь порой развитие событий зависит от многих иногда совершенно незаметных деталей…
        Ладно… Что-то я отвлекся… Вернемся к пресловутому обновлению. Несмотря на уступки общественным организациям, к слову существование которых для меня еще под вопросом, разрабы сделали лазейку. В виде походных алтарей. Я уже сталкивался с этим артефактом в бою у реки.
        В объяснении к обновлению говорится, что походный алтарь невозможно использовать на территории дружественных земель. Но на вражеской территории сколько угодно. Правда, и тут не обошлось без ложки дегтя. Алтарь имеет энергетический лимит. Подзарядка длится от десяти часов до суток. В зависимости от мощности артефакта.
        Важный момент - походный алтарь невозможно использовать в процессе подзарядки. Поднял до ста процентов - можешь смело применять.
        Теперь немного о том, как заиметь такую игрушку. Согласно официальной статье на инфопортале - все очень просто. Походный алтарь состоит из пяти частей. Находишь все пять. Жмешь «собрать» и вуаля! Хе-хе, в теории всегда так…
        Как и другие вещи, в Зазеркалье порталы бывают разных видов. От «серых» до «красных». Стоит ли говорить, что цены, как на сами артефакты, так и на их составляющие, взлетели до небес? Думаю, в этом нет необходимости.
        С добычей деталей разрабы устроили настоящую лотерею. Падают они с любого монстра, как с обычного кролика первого уровня, так и с пещерного острозубого дракона. Чем выше уровень моба, тем больше шансов получить более продвинутую деталь. То есть, с того же кролика, если и упадет такой предмет, то будет он только «серого» цвета. Но судя по ценам на ауке, даже такого лута хватит на покупку простенькой малолитражки в реале. Все правильно - редкий ценный лут - высокая цена. Особенно в свете будущей колонизации.
        Забавно было читать свежий пост о том, как группа трехуровневых игроков выбили «серый» фрагмент походного алтаря из бурого медведя пятого левла. Мда, такой дроп в первый же день игры - это конечно неимоверная везучесть. У людей настоящий праздник. Представляю, картину, когда они увидели, что им попало в руки.
        Наверняка торговые отделы кланов ведут охоту за такими артефактами.
        Ну, да ладно… Пусть народ радуется - Фортуна, мадам капризная, но уж если улыбнется - успевай ловить момент.
        Должен заметить, последние изменения нам только на руку. Взять, например, того горрда-гиганта, который здорово проредил отряд кальтов у реки. Как там его… Вспомнил! Димакс. Если такой воин погибнет, а походный алтарь будет разряжен - воскреснет он уже далеко в своих землях. Сутки на отдых плюс многодневная дорога назад - мы надолго выбьем его из игры.
        Отличное обновление! Мне очень нравится. Наши шансы возрастают многократно. Просто уверен, теперь игроки вряд ли попрут буром в самоубийственные атаки. Будут экономить свое время и заряды алтарей.
        А Роман Тарасович уже все просчитал. Наверняка лыбился, когда писал мне письмо. Представлял небось мою довольную рожу. Да, уж… Столько радости, а поделится не с кем.
        - Ладно, Олег Иванович, берите себя в руки и займитесь делом, - прошептал я себе под нос и открыл аукцион.
        Нахожу категорию «Чертежи, эскизы и рецепты». Выставляю фильтр на «зеленый» цвет.
        Хм… А все не так уж и плохо, как я думал раньше. Во-первых, меня радует количество и разнообразие. Из этого закономерно вытекает и во-вторых - цены. Они очень низкие. Все-таки «зеленые» рецепты и чертежи частый лут с низкоуровневых мобов.
        Быстро прошелся по списку профессий моих подопечных. Отлично! От десяти до пятнадцати рецептов, чертежей и эскизов на каждого. Быстро заполняю корзину. Сумма особо не бьет по карману.
        Дальше. Расходные материалы. Снова выставляю фильтр. О! Тут еще проще. Металлы, дерево, кожа, пергаменты, нитки, краски - цена можно сказать бросовая. Быстро нагребаю все по списку. Но немного, все-таки ранец не резиновый. Готово.
        Теперь инструменты. Так-с… Тут сложнее. Все предметы в основном рунные. Есть даже зачарованные. Вижу примерно такую же кирку, которой работал в начале своей, так сказать, карьеры.
        Мдя… Дороговато… Но оно того стоит. Беру все! Тем более, деньги есть. А это как ни крути вложение на будущее.
        Как ни странно, инструментарий для Лии получился самым дорогим. Продавец выставил все одним лотом. Сразу видно, прежний хозяин серьезно относился к своей профессии. Каждый предмет с руной и несколькими магическими элементами.
        Должен заметить, подарки для девочки-художницы я выбирал тщательней, чем для остальных. Не знаю почему… Может потому, что она напомнила мне мою Кристу…
        Пять кистей и небольшая палитра из альвийского дуба. Три мастихина разного размера и формы, шпатель, два скребка - все из гномьей стали. Тюбики с зачарованной краской, семи цветов.
        Хотел больше, но увы, удалось найти только пять «зеленых» эскизов. Как оказалось, у Лии довольно редкая профессия. Так вот, согласно данным эскизов, она может использовать только семь цветов. Ну, ничего, когда Рорг Тарасович вернется, обязательно напрягу его. Уж он-то найдет, что угодно.
        Похоже с профами все решил. Осталось посмотреть продукты.
        А вот тут случился облом… И не в ценах дело… Они-то как раз терпимые. Проблема в недостатке места в рюкзаке. Шалости системы… Если я захочу перевезти мешок муки, мне придется освободить практически всю сумку. В принципе все логично и продумано, возницам ведь тоже нужно зарабатывать.
        Ладно. Мы пока не голодаем. Дрой обещал организовать постоянный отряд охотников и рыболовов. Но это все же полумеры. Проблему с продовольствием надо решать, как можно скорее. Опять же скотину чем-то надо кормить.
        Эхехе… Кто бы мог подумать, что я, человек, видевший корову только по ТВ, вынужден сейчас устраивать жизнь целого колхоза.
        Кстати, о друзьях моих меньших… Смотрю на таймер. Почти четыре утра. Пора. Осталось решить еще одно дело…

        ГЛАВА 9.

        Поселок Тикос находится как раз у подножия горы, давшей нам пристанище на эти несколько часов. Впереди Великий океан. Сзади Тальская степь. Именно тут мне дали первые уроки верховой езды.
        Несмотря на ранний час, поселок живет своей довольно активной жизнью. И не удивительно, если в старом свете сейчас ночь, то за океаном самый разгар дня.
        В этот раз решил не мудрить с маскировкой. Просто стараюсь держаться в тени. Иногда замечаю на себе заинтересованные взгляды. А изумленные глаза вон той альвийки пятидесятого уровня, стоящей у входа в магическую лавку, явно говорят мне о том, что мой ник прочитан и узнан…
        А вообще странное ощущение… Неожиданно пришло осознание того факта, что для окружающих меня в данную минуту игроков, я являюсь в некотором роде хайлевлом. Ведь, по пути к тренировочной площадке так и не встретил никого выше меня уровнем. Это, конечно, разжигает в некотором роде самомнение, но расслабляться не стоит. Народ глазеет, но на контакт идти не спешит. Это хорошо. Главное зайти внутрь тренировочной базы без приключений.
        Впереди трактир. Перехожу на другую сторону улицы. Вон два фонаря не горят. Очень хорошо. Срезаю через темный переулок. Тишина. Воняет гнилыми овощами и мочой.
        Дальше небольшой скверик. Много деревьев. Прекрасно… Ускоряюсь. Все-таки отличная экипировка дает ощущение непобедимости. Передвигаюсь быстро и тихо. Сердце готово вырваться из груди.
        Последняя стена деревьев и передо мной небольшая площадь, а на противоположной стороне видны ворота тренировочной базы. Замираю на несколько секунд в тени дерева. Осматриваюсь. В приоткрытые ворота ангара прошмыгнул кто-то низкорослый. Кажется, дуэнд или дварф. За ним неспеша проследовал светловолосый альв с луком за спиной.
        Ну, что… Вроде бы все тихо… Вперед…
        Площадь пересек в два удара сердца. А вот и ворота… Шаг, и я внутри. Отлично! Можно перевести дух. Нападать пока никто не стал. А здесь в школе верховой езды бои запрещены.
        - Так-так, - знакомый голос откуда-то справа заставил обернуться. - Кого я вижу!
        Все тот же загар, короткий ежик, раскосые глаза и гладко выбритый подбородок.
        - Приветствую, мастер Ротим! - поздоровался я с хозяином школы. - Рад нашей встрече. И мне приятно знать, что вы запомнили меня.
        - Ну, еще бы мне не запомнить рудокопа, решившего еще совсем недавно постичь азы мастерства верховой езды, - с усмешкой на лице ответил Ротим. - Сегодня же я вижу воина, которого с некоторых пор, меленвильские власти считают неблагонадежным.
        Хм… а вот и все прелести отсутствия репутации. Нет слов, одни эмоции.
        Видимо заметив мое замешательство Ротим махнул рукой:
        - Не берите в голову, Ольд. То, что у вас возникли какие-то проблемы со столичными чинушами - это не моя забота. Кому, как не мне знать о капризности власть имущих.
        А вот тут я дал маху. Как-то не удосужился почитать на инфопортале историю Ротима. Видимо в свое время накуролесил мой инструктор.
        - Да уж, - делаю понимающее лицо и выдаю:
        - Сегодня они нас осыпают своими милостями, а завтра…
        - А завтра ты уже никому не нужен и тебя ссылают на окраину степи втолковывать всяким неумехами где у лошади голова, а где зад… - грустно закончил за меня Ротим.
        Ого! Похоже мужик в обиде на власти. Кстати, мне только сейчас пришло в голову, а ведь Ротим один из немногих НПС, находящихся за пределами Меленвиля и Цитадели. Почему-то я раньше не обращал на это внимания. В каком-то роде такой же изгой, как и я.
        - Ну, да ладно, - махнул рукой Ротим. - Лучше поведайте, что привело вас ко мне? Неужели я, наконец, увижу вашего скакуна?
        Наблюдаю хитрую улыбку на загорелом лице. Видимо он еще в первый раз знал о наличии у меня какого-то животного, просто был предельно деликатен. Хотя, о чем это я? Конечно же знал - он ведь программа… Часть системы Зазеркалья…
        Вместо ответа я активировал амулеты призыва. Сперва Шалуна, а затем и Гаврюши.
        Раскосые глаза Ротима напоминали сейчас чайные блюдца. Мужчина кажется перестал дышать. Замер словно соляная статуя.
        Шалун, не замечая остолбеневшего мастера по своему обыкновению принялся за освоение территории. Размером с молодую пантеру, весь в доспехах - да я бы сам впечатлился. Вижу, как в нашу сторону потянулись игроки. Ничего пусть смотрят. Мне приятно.
        Гаврюша, чувствуя мое настроение, привстал на задние лапы и раскрыл в полный размах пепельно-серые крылья. Мда, лунный свет, блеск доспехов - красавец! Что тут скажешь?
        Замечаю восхищенные взоры, собравшихся вокруг нас игроков. Черноволосая девушка, стоящая напротив, смешно прикрыла рот рукой. Согласен, хе-хе… Это вам не стандартные петы. Это реликтовые звери. Да, я сам до сих пор не могу поверить в свалившееся на меня счастье.
        Первым пришел в себя мастер Ротим. Громко сглотнув, он, наконец, оторвал взгляд от Гаврюши и оглянулся. Увиденное ему явно не понравилось.
        - А вы чего тут столпились?! - прикрикнул он на игроков. - Разве я не дал вам задания? Или вы думаете, что звериное дерьмо исчезнет, само собой.
        Народ, на удивление покорно стал расходиться. Похоже какие-то важные квесты. Хех, а я в прошлый раз гадал, каким образом это место содержится в идеальной чистоте.
        Несколько раз пикнул чат. Кто-то настойчиво стучится в приват. Видимо кто-то, из только что наблюдавших за моими петами. Пардон, но не сейчас.
        - Ольд, я отказываюсь верить, - голос Ротима дрожит от волнения. - Это же легендарный Ночной Охотник и Черный Гурон! Как такое возможно!
        Любопытно…
        - Хм, мастер Ротим. Я удивлен не меньше - откуда вы знаете об этих животных? Позвольте выразить свое восхищение вашими глубокими познаниями.
        - Благодарю, - с легким поклоном ответил мастер.
        По лицу вижу - ему чертовски приятна похвала.
        - Вы позволите прикоснуться к нему? - в голосе Ротима чувствуется что-то вроде благоговения.
        Ого! Видимо мужик действительно в восторге.
        - Конечно, - позволяю я и даю мысленную команду Гаврюше приблизится.
        Тот беспрекословно подчиняется и замирает в шаге от Ротима. Дрожащая ладонь инструктора медленно опускается на шею хагера. Пальцы аккуратно плывут по серебряным перьям.
        - Вы видимо не совсем понимаете, что для меня значит эта встреча, - с грустью в голосе говорит Ротим. - Еще мой дед рассказывал мне перед сном сказки о Великих Ночных Охотниках и их всадниках.
        - И тут вдруг выясняется, что один из этих всадников ваш ученик, - улыбаясь отвечаю я.
        Ротим, боясь спугнуть, застывшего зверя, тихо смеется. Вытерев выступившие слезы, он сказал:
        - Понимаю, что это не мое дело, но позвольте задать вам вопрос.
        - Я вас слушаю.
        - Вы один из потомков клана Дер Свёр?
        Сказать, что меня ошарашили слова Ротима, это значит ничего не сказать…
        - Но позвольте откуда…
        - Смотрю я вас тоже удивил, - усмехнулся мужчина. - И можете не отвечать на мой вопрос - я уже сам знаю ответ. А что касается моей информированности… Всему виной те же сказки моего деда.
        Кажется, я неожиданно для себя нащупал какую-то ниточку. И кто бы мог подумать - в конюшнях Ротима!
        - Хотите послушать одну из них? - спросил меня мастер.
        - Признаться я и сам хотел попросить вас оказать мне эту любезность…, - пришлось даже прокашляться дабы не дать петуха.
        - Она коротенькая, - успокоил меня Ротим и начал свой рассказ:

        Давным-давно в Твердыне гор,
        Средь камня и руды.
        Закончил Мастер в одной из нор,
        Свои чудесные труды.

        Над тем, что создал он в тот день,
        Из стали и волшбы.
        Нависла яростная тень,
        Царя той маленькой горы.

        Велел правитель грозный тот,
        В дом к мастеру идти.
        Отняв плоды его забот,
        В столицу привезти.

        Восстал тогда рабочий люд,
        Меняя молот на топор.
        За Мастера великий труд,
        Чинить тем посылам отпор...

        Ротим замолчал на мгновение. Зажмурившись, стал нашептывать что-то себе под нос. Кажется, пытается вспомнить, что было дальше. Но похоже у него это не очень получается…
        - Эх, - разочарованно вздохнул он. - А ведь помнил всю поэму наизусть… Старею…
        - А если своими словами? - попросил я.
        - Если вкратце, то кроме учеников того мастера на его защиту встал глава клана Дер Свёр. Его воинов называли «Крыльями смерти». Всадники верхом на Ночных Охотниках.
        Я чуть было громко не сглотнул. А пряжка-то, что лежит у меня в сумке, выходит непростая, а с историей…
        Тем временем Ротим продолжал:
        - Но, увы, они были разбиты. Тот король так рассвирепел, что приказал вырезать под корень всех представителей мятежного клана. Правда, с детства мне не дает покоя один момент. Мой дед говорил, король был так зол, что даже заставил уничтожить всех черных гуронов, обитавших в тех горах. Не могу понять, чем ему эти прекрасные животные не угодили?
        - Вам повезло, - сказал я. - Мне известна причина. Гуронов перебили, к счастью, как видите не всех, по той простой причине, что они являлись молчаливым напоминанием об уничтоженном клане.
        - Все равно не понимаю…
        - Так случилось, что на беду этих чудесных зверей, они изображены на гербе клана Дер Свер…
        — Вот значит, как, - хмуро произнес Ротим. - Знаете, Ольд, мне порой кажется, что животным жилось бы намного лучше без, так называемых, разумных…
        Мастер тяжело вздохнул и уже более бодрым тоном произнес:
        - Ну, да ладно… Хватит о грустном. Вы, кстати, так и не сказали о цели вашего приезда... Хм… Хотя можете ничего не говорить. Я уже и сам знаю…
        Он быстро еще раз осмотрел моих петов и выдал вердикт:
        - Хагер подрос. Его магические умения требуют усовершенствования. «Полет» я могу поднять ему до третьей ступени. Он сможет летать в два раза быстрее и переносить на четыре предмета больше. И самое главное - он уже достаточно силен чтобы нести на себе двух седоков.
        - Великолепно! - совершенно откровенно восхитился я и нежно погладил Гаврюшу по голове.
        — Это еще не все, - улыбнулся мастер. - Его умение оглушать соперника на некоторое время…
        - Да, «Победный крик» …
        - Верно, - кивнул он. - Это умение можно повысить до второй ступени. Эффект оглушения будет длиться в два раза дольше.
        - Отлично!
        - Теперь гурон. Этот зверь настоящий защитник! Его способность отражать часть атаки врага заслуживает усиления в два раза. А возможность исцелять - в три. Кроме того, я сделаю так, что он сможет исцелять не только вас, но и того, на кого вы укажете. Моя работа обойдется вам в четыреста золотых и это со скидкой. Согласны?
        - Целиком и полностью!
        Следующие пятнадцать минут Ротим колдовал над моими петами. Медленно водил ладонями над их головами, шепча себе что-то под нос. Звери процедуру переносили стоически, даже вечный непоседа Шалун вел себя довольно спокойно.
        Об изменениях в их умениях, мне ответственно рапортовала система. И когда я читал последнее сообщение о получении Шалуном третьей ступени «Отражения», Ротим, наконец, открыл глаза.
        Затем мы еще несколько минут пообщались с ним о будущих изменениях моих петов. Похоже это стандартная инфа, которую он выдает каждому клиенту. Уж больно заученно это выглядело. Прям как в первый день моего посещения.
        На фоне той живой реакции на мой зоопарк, дальнейший наш диалог проходил как-то сухо и обыденно. Такие перепады от практически живых эмоций до механических меня слегка покоробили. Спрашивается - а чего я ожидал от НПС? Хотя, с другой стороны, если взять Дроя и остальных парней - чем они не живые? Общаясь с ними, все чаще ловлю себя на мысли - забываю, что я в игре.
        Оплатив услуги инструктора я, погруженный в свои мысли, медленно шагал к выходу. Уже когда взялся за ручку двери, осознал, что меня раздражает какой-то звук.
        Хм… Это же чат. Кто-то настойчиво стучится ко мне в приват. Посмотрим кому там неймется.
        Одновременно толкая входную дверь и выходя наружу, открываю окошко чата. Вижу несколько строчек с одинаковым текстом в сообщении, написанных капсом:
        - БЕРЕГИСЬ! ТЕБЯ ЖДУТ НА ВЫХОДЕ!
        Глянуть ник писавшего не успел - меня атаковали…

        - Внимание! Игрок Регрон (112) атаковал вас заклинанием «Ледяной порыв».
        - Внимание! Усилия противника не принесли результатов! Вы смогли ловко увернуться!

        Не совсем понял, как мне это удалось… Непохоже на атаку некроманта… Хотя, стоп… Мне же дали достижение за победу над личем! Там как раз было что-то о шансе избежать магического воздействия…
        Все эти мысли пронеслись в считанные мгновения. Должен заметить, раньше в стрессовых ситуациях я так быстро не соображал. Вот что делают с человеком частые встречи с высокоуровневыми игроками и мобами.
        Машинально, буквально вслепую, посылаю в сторону атаковавшего меня мага, стаю блох.

        - Вы создали простейшее механическое существо «Стая блох» (170)!
        - Количество особей: 8.

        В этот раз их восемь особей. Все сто семидесятого уровня. Мда… Не завидую я этому Регрону с его сто двенадцатым…
        Краем уха слышу сочный матюг мага. То ли еще будет… Поверь мне…
        Короткий перекат к стене и застываю в низком старте. Быстро осматриваюсь.
        Пятеро. Уровни от сотни до ста тридцати. Ники издалека не разобрать. По одежде: два мага, остальные мечники. Экипировка «синяя», но не топовая. На фоне остальных, выделяется альв, стоящий в центре. Поножи и перчатки «фиолетовые». Доспех сверкает в лучах восходящего солнца. Красиво! Ловлю себя на мысли, что когда-то уже видел такое…
        В моей правой руке зажат кристалл телепорта. Активация прошла успешно. Взгляд скачет по внушительному списку локаций. Есть. Город энанов.

        - Желаете перенестись в выбранную точку?
        - Да/Нет.

        Хотел было согласится, как вдруг услышал:
        - Держите этого гада! Не дайте ему свалить!
        О, этот мерзкий голос! Его мне вряд ли удастся забыть… Вот ведь действительно не знаешь, где найдешь, а где потеряешь… Малолетний гаденыш Грегор! Отпрыск Шантарского собственной персоной!
        Как там говорил папаша банкир о своем ненаглядном чаде? Молод, горяч и несдержан? И что по всем параметрам, я для него никто?
        Что там еще было? Ах, да! Он понимает только язык силы и как «просто человек», я не вписываюсь в мир его сынули. Потому, что тот, видишь ли, воспитывается, как сильный и гордый лидер, который не обязан пресмыкаться перед каждой шелупонью, коей по всем понятиям Шантарского я и являюсь…
        Снова бежать поджав хвост? Ну, уж нет! Не в этот раз! Я уже давно не добыча. Только сейчас понял, как долго ждал встречи с этими людьми!
        Огляделся. К месту нашей стычки подтягиваются другие игроки. Из ворот дома Ротима, вслед за мной высыпала толпа. Никто не вмешивается. Смотрят, чем закончится представление.
        Кристалл телепорта возвращается на свое место в рюкзак. Амулеты призыва наготове. На всякий случай смещаюсь в сторону, так чтобы за спиной была только стена. Мало ли кому взбредет в голову поддержать сынулю банкира?
        Хм… Не вижу представителей местного клана. На их территории беспредельничают, а хозяев нет. Как там они называются? «Стальные кулаки», кажется. Ну-ну… Решили закрыть глаза. Нейтральный клан - нейтрален во всем и везде. Даже на своей земле.
        А вот и долгожданные крики Регрона. Блохи, наконец, продавили защиту мага. Быстро они. Не прошло и пятнадцати секунд…
        Кстати, в то время, как мечники, обнажив изогнутые клинки обходили меня с флангов, второй маг пытался помочь своему коллеге, пуляя в блох чем-то огненным. Но безуспешно. Единственно, чего он добился, так это того, что часть стаи перепрыгнула на него.
        Мне тут же пришло системное сообщение об этом знаменательном событии. Ник второго мага - Зарлог. Сто четвертый уровень. У этого еще меньше шансов…
        Грегор удивил своей решительностью. Обнажив меч, он храбро кинулся на помощь своим подчиненным. Хм… Действует довольно успешно. Одну блоху почти убил. Все-таки сто тридцатый уровень у мальчишки. Эх, побольше бы прочности моим малюткам - вообще цены бы не было.
        Пока эта троица занята выведением блох, пора заняться мечниками.
        Они уже близко. Тот, который заходит справа - раггх. Ник - Армадан. Уровень сто двадцать восьмой. Слева - человек. Сотый. Ник - Рид. Стараются двигаться быстро, но осторожно. На лицах читаю раздражение поведением магов и малолетнего начальника. Я бы и сам на их месте нервничал… Все пошло не так, как планировалось…
        Еще немного и нападут. Увы, парни, но такой возможности давать вам не собираюсь.

        - Вы создали простейшее механическое существо «Скорпион» (150)!

        Появившегося будто из-под земли стального скорпиона сто пятидесятого уровня, размером с внедорожник не ожидал увидеть никто. Да что говорить - я и сам слегка опешил. Массивные клешни, длинный хвост с жалом на конце. Толпа словно единый организм с громким вздохом подалась в стороны. Вижу, как скисли рожи мечников.
        Долгий надрывный визг Зарлога, сообщил, что яд болотников ему не понравился… Жаль, что пришлось использовать последнюю склянку. Как элемент психологической атаки - эта субстанция незаменима.
        В стае моих малюток имеются потери. Шантарский-младший успел расправиться с двумя особями. Вроде как приноровился. Ну, это ровно до того момента, как блохи не обратят внимание на новую цель.
        Мечники начали интенсивно глотать какие-то эликсиры. Похоже меняют тактику. Судя по тому, как стали плечом к плечу будут защищаться. А если точнее - тянуть время.
        Их маневры вызвали на моем лице ухмылку. Ну-ну… Все с вами ясно. Видать уже запросили подмогу в виде более «крупных» коллег, а те в свою очередь приказали задержать меня…
        Нет, так не пойдет. Сейчас я на порядок сильнее моих соперников. Да что говорить - мне не пришлось даже брать в руки оружие - стою себе и наблюдаю. Но это только до поры до времени. Судя по воспрявшим рожам раггха и хумана - сюда мчится тяжелая кавалерия. Встреча, с которой мне в данный момент противопоказана.
        Ладно, как бы мне ни хотелось добраться до «блистательного сэра Грегори» - придется с этим повременить. Да и откровенно говоря, после только что увиденного, мой пыл как-то поугас в этом вопросе… Даже отчасти стало стыдно. Нашел кому мстить. Мальчишке…
        Активирую амулеты призыва. Появление моих зверей зрители встретили дружным вздохом восхищения.
        Прыгая в седло, услышал надрывающийся крик банкирского сынка:
        - Всем, кто поможет задержать этого урода, мой клан гарантирует помощь и награду!!!
        По рядам пошел ропот. Хм, чего-то такого я и боялся… Быстро отдаю несколько приказов. Шалуну поставить щит, Гаврюше на взлет, скорпиону прикрывать наш отход.
        Стальной монстр, громко шипя и клацая клешнями попятился назад.
        Чувствую, как напряглись мышцы на теле хагера. Еще секунда и будем высоко в небе…
        Именно в этот самый момент из толпы в нашу сторону вылетело ярко-огненное веретено. Должен заметить не самое быстрое заклинание. Хотя после стрел Фуриуса, мне мало, что покажется быстрым…
        Оно настигло нас уже на взлете, но было полностью поглощено щитом Шалуна. Отвечать не стал, боясь задеть лояльных «болельщиков». Но ник на всякий случай запомнил…

        ГЛАВА 10.

        Мы уже почти нырнули в облака, когда система сообщила о гибели первого, а затем и второго мага. Несмотря на минус опыта за побег, удалось поднятья до девяносто восьмого уровня. Отлично! Продолжаем расти.
        Пока набирали высоту сын Шантарского бессильно выкрикивал проклятия мне в спину. Обещал уничтожить, «сделать из моей тушки чучело», ну, в общем был грозен.
        Думаю, блохи, добив магов, принялись за малолетнего крикуна. Короче, ему сейчас не до меня. Это точно… Вряд ли, вызванная группа поддержки успеет помочь сынку босса.
        Снова замигало окошко чата. Посмотрим…
        - Это было круто!
        - Восторг!
        - Зрелище на пять баллов!
        Глаза разбегаются от обилия сообщений. По меньшей мере около трех десятков отправителей. Несколько запросов на дружбу. Как и полагается письма с угрозами тоже присутствуют. Это от моих сегодняшних соперников. Длинное письмо, написанное капсом от Шантаркого младшего. В общем и целом, как обычно все в корзину… Хотя стоп… Знакомый ник. Это она предупредила меня об опасности.
        В шапке письма отправителем оставлена коротенькая справка о своем персонаже. Я обычно не пользуюсь этой опцией. Друзья и так знают обо мне все, что нужно. Ну, а чужим нечего и знать…
        Открываю, любезно предоставленную инфу. Ник - Эльрика. Тридцать седьмой уровень. Раса - человек. И больше ничего… Собственно мне достаточно и этого… Хотя, нет, вру. Еще есть скриншот. Улыбающаяся синеволосая девушка верхом на розовой пантере. Судя по легкой броне и витому посоху за спиной - какой-то магический класс.
        Надо ответить девушке…
        - Здравствуйте, Эльрика! Благодарю вас за предупреждение. Жаль, что я так поздно прочитал его.
        Некоторое время ничего не происходило. Уже хотел было закрыть чат, но в самый последний момент пришел ответ:
        - Привет! Вы ответили мне! Я не сплю?! Ха-ха-ха!
        Между фразами было много разных веселых смайлов. Я слегка даже опешил. Хотя, чему удивляться? В отличие от меня, некоторые просто играют и наслаждаются этим временем.
        - Конечно я вам ответил… Я должен был поблагодарить… Вы единственная, кто это сделал…
        - Не за что! Великолепное зрелище! Шикарный бой! Гигантский скорпион! Я в восторге от ваших петов! А блохи! Блохи!!! Ха-ха-ха! На форумах этих недоумков из «Золотых» уже прозвали педикулезными! А еще вшивыми и блохастыми! Ха-ха-ха!
        Ну, девчонка дает… В глазах рябит от обилия смайлов и смешных рожиц.
        - Погодите… - вдруг очнулась Эльрика. - Как это единственная? Вы хотите сказать, что кроме меня никто не предупредил вас??!!
        - Да, - написал я. - Именно это я и хочу вам сказать. Кроме вас никто…
        - Но как же так!!! - в этот раз смайл был с широко раскрытыми глазами и ртом. Вернее, не один, а сразу десяток. - Я ведь сама слышала, как ребята из моей группы обсуждали появление боевиков из «Золотой гильдии»… Им про вас Дрокс настучал!
        Дрокс… Дрокс… Что-то знакомое… Точно! Это он в нас заклинанием швырнул! Но мне кажется я и до этого слышал этот ник…
        - Он в вас еще «огненный смерч» запустил… Гадкий шаманишка! Вонючий дуэнд!
        Я хлопнул себя по лбу! Ну, конечно! Это тот навязчивый тип, обвешанный всяким барахлом, похожий на клоуна, что приставал ко мне с вопросами еще в первый визит к Ротиму…
        - Он шпион «золотых»? - пишу вопрос девушке.
        - Что-то вроде того… Пытается выслужится перед богатым кланом. Готов Мажору зад целовать! Ха-ха! Был - просто Мажор - стал Блохастым мажором! Его, кстати, блохи тоже съели! Армадану и Риду повезло - их только что спасли хаи. Вы правильно сделали, что улетели… Тут группа Нерзула появилась. Уровни у всех за две сотни… Очень сильные…
        Хм… Интересно…
        - Долго они с моим скорпионом возились?
        - Не очень, - охотно ответила девушка. - Но нервы он им попортил! Ха-ха! А вообще, многие вас еще больше зауважали.
        - Это еще почему?
        Откровенно говоря, удивлен.
        - Ну, как же?!!! С вашим уровнем, дать отпор целой группе! Мало того, этой группе срочно понадобилась помощь хаев! И это все против одного игрока! Вы теперь герой для многих!
        Я поморщился будто лимон съел. Для личного счастья, мне только славы героя и не хватало…
        - Можно задать вопрос? - написала девушка.
        Ну, все… Сейчас начнется… Откуда, что, почему, зачем… Но вынужден быть вежливым.
        - Да, конечно, Эльрика. Только с одним условием.
        - Каким?
        - Вы не должны обижаться, если не смогу дать ответ.
        - Да-да, конечно! То есть, нет! Я не буду обижаться! Я все понимаю!
        - Тогда спрашивайте.
        - Дело в том, что я студентка. Учусь на факультете журналистики.
        - Отлично. Я рад за вас…
        - Спасибо! Так вот… В свободное от учебы время я веду видео блог…
        - Интересно… И о чем же он?
        - В основном о происходящем тут у нас в Стекляшке. Я и блог назвала «Зеркальце Эльрики». Рассказываю моим подписчикам о событиях, новостях и еще о всяком разном...
        - Любопытно было бы посмотреть, но, увы, времени нет совершенно…
        - Да-да, я все понимаю… Просто, хотела вас спросить… Ну, вдруг, у вас когда-нибудь в будущем появится часик или два…
        - Для чего?
        - Дать мне интервью!
        Снова стайка смайликов, изображающих в основном смущение.
        - Я?! - откровенно говоря, здорово удивлен. - Я похож на президента страны? Или на звезду голливуда?
        - Вы, наверное, не совсем понимаете насколько популярны в Зазеркалье!
        - Определенно не понимаю… Скажу больше, никогда не давал интервью. Да и не особо рвусь начинать это делать…
        - Давайте мы сделаем так… Вы не торопитесь говорить мне «нет», а я не буду вам надоедать больше с этим вопросом. Но мы оба будем помнить об этой беседе. И если вдруг ваше мнение изменится - мы вернемся к этому разговору. Договорились?
        - Договорились, - быстро отвечаю я. Мне понравилась ее тактичность. И в друзья не набивается. Видимо понимает, что к чему.
        - Ура! - Эльрика снова «завалила» меня радостными смайликами. - Можете писать на мой почтовый ящик в любое время. Я специально внесу вас в «избранные».
        - Благодарю, я сделаю тоже самое. Пишите в любое время. Правда есть одна проблема. Я не смогу вам часто отвечать…
        - Ничего страшного! Я понимаю! Да и еще… Если у вас будет желание и возможность записать несколько видео о Ничейных землях - это было бы суперски здорово!!! Я могу залить их на своем канале - даю гарантию - число подписчиков вырастет! Те видео, которые уже есть в соцсетях пользуются бешенной популярностью… А уж если там чей-то бой - то это уже многотысячные, а иногда и многомиллионные просмотры!
        Хм… А почему бы и нет? Девчонка вроде положительная. Как говорил в свое время Гайдаевский персонаж - «студентка, комсомолка…» Опять же единственная, кто предупредил меня об опасности…
        Дело в том, что по просьбе Светы я давно уже веду съемку всего происходящего со мной. Иногда высылаю ей и Кристе самые красивые моменты. Почему бы не подарить Эльрике одно из них. Например, то где мы с Гаврюшей летим над рекой в Ничейных землях. Где из воды выныривают рыбы-исполины. Думаю, ей понравится.
        - Знаете, Эльрика, кажется у меня есть то, что вам нужно…
        - Ой, это было бы здорово!!!
        Стараюсь не обращать внимание на стайку прилетевших смайлов. Жму «прикрепить файл к сообщению». Выбираю десятиминутное видео полета над рекой и отправляю девушке.
        - Держите…
        В ответ был засыпан благодарственными сообщениями и естественно кучей смайлов… Похоже юная блогерша без них, как без рук…
        В общем, на этой дружественной ноте мы и попрощались. Правда, пришлось еще несколько раз пообещать подумать об интервью… Короче, когда закрыл окошко чата чувствовал себя выжатым, как лимон…
        - Все, малыш… Летим назад…
        Гаврюша, паривший все это время над облаками, сделал плавный вираж и легко взмахнул широкими крыльями.
        До границы с Ничейными землями оставалось несколько минут полета, когда приглушенно тренькнула почта. Кто там еще… Хм… Снова Эльрика.
        Открываю письмо, внутренне готовясь к разноцветным картинкам. Точно. Девушка осталась верна себе. Все предложения заканчивались смешными рожицами. Так-с. Почитаем…
        Хм… Похоже у меня появился собственный шпион. Эльрика пишет, что место «великого сражения своего отпрыска» посетил сам лорд Шантара. Был зол и раздражителен. Что-то кричал оставшимся живым мечникам. Девушка стояла далеко, но слова «недоумки», «нуб», «упустили» были слышны довольно отчетливо. Еще она удивлялась тому факту, что меня называли нубом. Это ее здорово возмутило… Со слов девушки не только ее одну… Какой нуб, спрашивала она, смог бы сотворить то, что продемонстрировал сегодня я…
        Хм… Прямо активистка по защите прав новичков. Хотя вынужден с ней согласится - того недотепы, что появился в мире Стекляшки и шагавший до ближайшего населенного пункта на нескольких единицах энергии, уже нет.
        В пост скриптум Эльвира написала много хвалебных слов о моем видео. Пообещав залить его на свой канал сегодня вечером.
        Ну, как говорил мой дед, чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не плакало…

        ГЛАВА 11.

        - У нас гости, - не давая мне опомнится, сходу сообщает Дрой.
        Мой друг здорово взволнован, но старается это не показывать. Рядом стоят Орман и Крим. Как и командир - оба на взводе. Интересно, что за гости такие?
        Я вернулся как раз перед закатом. Немного задержался - решил полетать в близлежащих локах. То, что там увидел - мне совсем не понравилось…
        Настроение и так ни к черту… А тут еще и какие-то таинственные гости, заставившие понервничать даже такого непробиваемого, как Дрой Клык.
        - Что за гости? - спрыгивая со спины хагера, спрашиваю я.
        - Волки, - почти хором ответили мужики.
        - Не понял… - хмурюсь я. - Волки? В смысле звери?
        - В какой-то степени да, - угрюмо ответил Орман.
        Кальты поддержали товарища хмурыми кивками. Час от часу не легче. Что еще за напасть?
        - Северные Волки - один из кальтских кланов, - сказал Дрой.
        - Да, какие они волки?! - возмущенно рыкнул Крим. - Шакалы они!
        - Верно…
        - Верно…
        - Предатели…
        Кальты снова дружно закивали.
        - Это они в тот день сообщили об орде ноктов, - начал объяснять Дрой. - Но, когда твари атаковали нашу долину, Волки ушли в Рийскую степь. Не захотели сражаться.
        - Бежали, поджав хвост, - снова вставил свои пять копеек Орман. - Лошадники они и есть лошадники. Еще и трусливые в придачу.
        - Кочевники, - поддержал его Крим. - Переезжают с места на место. Нет постоянного дома. Таким веры нет.
        - Друзья или враги? - спросил я.
        - Ни то, ни другое, - ответил Дрой, почесывая бороду. - Мы не считаем их полностью своими. Да, они кальты, но они другие. Вражды у нас с ними тоже нет, как и особой приязни.
        - Хорошо, - кивнул я. - С этим разобрались… Теперь такой вопрос… Как они нас нашли?
        - Мы им сообщили о нашем местоположении, - спокойно ответил Клык.
        Сказать, что я был удивлен, значит ничего не сказать… Когда разведчики соседнего клана забредают далеко на север и случайно находят нас в Запретном городе - это одно дело. Но совершенно другое, когда они появляются здесь, практически по приглашению. Посланным вдобавок совершенно немыслимым мне способом. Не помню, чтобы мои кальты проявляли интерес к почтовым технологиям.
        - Это каким же образом?! - задал я абсолютно закономерный вопрос.
        - Они пришли по моим магическим меткам, - услышал я голос Лаоша за спиной.
        Я обернулся.
        - Вижу беспокойство в твоих глазах, - сказал старик, остановившись возле нас. - Тебе не стоит волноваться. Умение чтения тайных символов доступно только шаманам кальтов. С отрядом разведчиков степняков прибыл Амай - молодой шаман Северных Волков. Сейчас он глава клана. Молодой и горячий, но не такой упрямый, как прежний вождь.
        - Ты хочешь сказать, - решил уточнить я. - Что за все время нашего пути, ты оставлял какие-то магические сообщения?
        - Совершенно верно, - кивнул Лаош.
        - И что говорится в этих сообщениях?
        - Всего одна фраза, - ответил за него Дрой.
        - Какая же?
        - «Рыжие Совы - хозяева Запретного города».
        Хм… А мне сказать об этом, слабо? От самоуверенности старика меня иногда коробит. Ведь, сообщения он оставлял еще до того, как мы стали «хозяевами» города энанов. Вот и думай теперь, как держать себя в руках с этими ребятами…
        - Ты уверен, что только кальт… хм, вернее кальт-шаман сможет прочитать твои знаки? - спрашиваю я, стараясь изо всех сил, чтобы мой голос звучал спокойно.
        - Да, абсолютно, - улыбнулся старик.
        Я тяжело вздохнул. Откровенно говоря, раньше бы уже вспылил, но теперь, когда привык к выкрутасам моих друзей, стараюсь смотреть на это с философским спокойствием. Меня все-таки беспокоит тот факт, что кто-то из игроков сможет разобрать эти самые магические метки.
        Хотя, чего я мандражирую? Ну, разберет - и что? Какой прок игроку от вышеуказанной фразы? О словосочетании «Запретный город» знают только кальты. Соответственно и его местонахождение известно только им… Так, хорош дергаться - мужики ждут моего решения.
        - Ну, раз такое дело - ведите меня к вашим Волкам.
        Степняки были вынуждены стать небольшим лагерем на границе города. Дальше их не пускала магия сферы. Единственный, кто мог дать им разрешение на вход - Хранитель Сумеречной Твердыни, то бишь я.
        Волки расположились среди гигантских каменных глыб - останков некогда величественных главных ворот. Костра не разжигали - боятся привлекать нежелательное внимание.
        Нас, спускающихся с горы, уже встречали. Часовые Волков не зря едят свой хлеб. Но я, все-таки заметил их чуть раньше. Все благодаря высланной мне Роргом ювелирке.
        «Браслет Тай-хо» - тонкий золотой ободок, украшенный мелкими изумрудами, увеличивал характеристику «внимательность» на тридцать единиц. Еще плюс двадцать пять к той же характеристике в совокупности давали два кольца из кости какого-то друхарма. И, наконец, «Тамийское ожерелье». Эта невзрачная цепочка давала мне целых пятьдесят пять единиц «предчувствия». Все эти характеристики высвечивались в таблице моего персонажа отдельными строчками, но по сути, выполняли ту же функцию, что и мой «Инстинкт выживания». Если условно суммировать все новые статы, мои шансы заметить что-то необычное увеличились в три раза.
        Так, что часовых степных кальтов, спрятавшихся среди камней, я заметил без труда. Судя по спокойному выражению лица Лаоша - он тоже знал об их местонахождении. Очень интересно… Надо будет покопаться в инфе старика. А то все никак руки не доходят…
        До прибывших - шагов двадцать. Лиц пока не различить. Ростом с моих кальтов. Рядом лошади. Животные бурой масти, довольно крупные и массивные, но невысокие, с широкими бочкообразными животами.
        - Кстати, все забываю спросить. Почему у вас мало лошадей? - поинтересовался я.
        - Было больше… - хмуро ответил Орман.
        - Мор…, - добавил Дрой. - А потом пришли нокты…
        - Так и до напастей не больно-то много было… - вставил Сит. - Капризные животные. Другое дело овцебыки. Сильные, выносливые, покладистые. Долго без воды и пищи обходиться могут.
        - И мороза не боятся, - добавил Лаош.
        Судя по охотному перечислению всех достоинств овцебыков - Рыжие Совы очень любят своих питомцев.
        - Я вот шубой не нарадуюсь, - не отрываюсь я от коллектива. Чем тут же зарабатываю одобрительные взгляды и кивки.
        Так за тихой беседой мы, наконец, приблизились к гостям. Вблизи, те еще больше походили на моих кальтов. Такие же невысокие и коренастые. Черноволосые. Бородатые. Глаза чуть раскосые и кожа светлее.
        У всех - составные луки. На поясах - чуть изогнутые клинки. Вернее, сабли. К седлам приторочены средней длинны копья. Все оружие «серого» цвета. Не заметил ни одной «зеленой» вещи.
        Воины стояли, разведя руки в стороны ладонями вверх. На усталых лицах - напряженные улыбки.
        - Что это значит? - тихо спросил я у Лаоша.
        - Посмотри, как они держат руки, - быстро полушепотом стал объяснять он. - На запястьях повязаны зеленые ленты. У нас так сообщают о мирных намерениях.
        - Или сдаются в плен, - весело оскалился Орман.
        Останавливаемся в пяти шагах от пришлых. Те стоят, не опуская рук. Цепкие взгляды, особенно у того самого крупного и широкоплечего. Косматая борода и густые волосы побиты сединой. Много морщин. Не старческих, а скорее зрелых. Это и есть Пайк. Есть что-то звериное в облике этого товарища. Уровень двести семидесятый. За спиной мощный лук и колчан забитый под завязку широкими стрелами. На поясе две сабли.
        Он пробежался взглядом по моей экипировке. Мельком зыркнул за спину на хагера. Вижу впечатлился. Вон, как глаза прищурил.
        В центре стоит молодой кальт. Такой же коренастый, как и его сородичи. Только борода не такая густая. Это Амай. Вождь-шаман Северных Волков. Несмотря на молодость, у него самый высокий уровень двести девяносто третий. Видимо очень сильный и опасный НПС.
        Молодой шаман, в отличие от своих подчиненных, выглядит расслабленнным. На лице открытая улыбка. Взгляд излучает добрые намерения.
        Ладно, посмотрели друг на друга. Пора и честь знать:
        - Мое имя Ольд. Я Хранитель Сумеречной Твердыни, - произношу спокойно, но с достоинством. - Что привело вас на землю моих предков?
        Читаю удивление на лицах степняков. Похоже, они ожидали увидеть, кого-то другого в роли Хранителя древнего города.
        - Я Амай, вождь Северных Волков, - быстро взял себя в руки молодой шаман. - Увидев послание многоуважаемого Лаоша, я решил собрать отряд из лучших воинов и навестить старых друзей.
        По хмурым лицам моих соратников понимаю, что дружбой тут особо не пахнет.
        Но как бы там ни было, войны между нами тоже нет - придется запустить нежданных гостей. Послушаем новости. Может чего полезного узнаем. Кроме того, пора уходить отсюда - нечего привлекать лишнее внимание ноктов-разведчиков.
        - Что ж, - без улыбки говорю я. - Добро пожаловать! Мы всегда рады старым друзьям!
        Мое приглашение было воспринято двояко. Совы неприязненно ворчали, а Волки во главе с Амаем победно улыбались. Ну-ну, улыбайся-улыбайся…
        На вопрос системы о желании впустить отряд из десяти всадников, отвечаю утвердительно.
        Волки, после кивка своего лидера, ведя лошадей в поводу, довольно торопливо перешли на безопасную сторону. Видать по дороге имели немало неприятных встреч…
        С каждым шагом по древним руинам улыбки сползали с лиц степняков. Широко раскрыв рты, они глазели по сторонам - и я их понимаю. Оказаться в месте, которым еще их прадедов в младенческом возрасте пугали на ночь, дорогого стоит.
        Рыжие Совы вроде как обвыклись, но иногда замечаю, как некоторые из них, нет-нет и остановятся, опасливо вглядываясь в темноту старинных развалин.

        Пока Орман и Крим размещали простых бойцов степняков, я, Лаош и Дрой ели ритуальный хлеб с их командиром в шатре у шамана. По законам кальтов, разделенный с гостем хлеб - знак дружбы. Теперь прибывшие могут не волноваться за свои жизни.
        Когда с формальностями было покончено Лаош перешел к делу.
        - Итак, что привело отважных степных воителей на нашу землю?
        Старик сегодня в ударе. Слово «отважные» он будто выплюнул, а словосочетание «наша земля» было произнесено таким тоном, будто Рыжие Совы уже несколько поколений живут здесь.
        Если Амай и был уязвлен - он это тщательно скрывал. Либо вовсе проигнорировал. Нет, ну, серьезно… С чего бы это вождю Волков реагировать на мелкие подколки? Он в отличии от остальных шаманов, переругавшихся на совете, не стал терять время и увел свой клан подальше в степь. Таким образом сохранив всех своих воинов. А их у него, по словам Крима, почти четыре сотни.
        Лаош несмотря на весь свой опыт, наивно полагает, что этот мудрый, не по годам, правитель, будет обижаться на какие-то подначки? И, прошу прощения, чьи подначки? Упрямого старика, который чуть было не угробил весь свой клан? Вот и я говорю - бред…
        В разговор пока встревать не буду. Посижу молча и послушаю. Понаблюдаю за молодым вождем и за реакцией громилы Пайка, неотступно, словно тень, следующего за своим лидером. Вон он сидит чуть поодаль, хитро лыбясь в косматую бороду. Похоже его очень забавляет гордый и напыщенный вид нашего старикана.
        - Нас привели сюда твои метки, мудрый Лаош, - спокойно ответил Амай. - Поймите нас правильно. Не часто получаешь сообщение о том, что один из… кальтских кланов хозяйничает в Запретном городе. Вот я и пришел, чтобы увидеть все собственными глазами.
        Говоря «один из…» Амай намеренно запнулся. Выглядело это так будто он хотел сказать что-то другое, видимо не очень приятное.
        Лаош шпильку проглотил довольно спокойно. Будто и не было ее. И сам перешел в атаку:
        - Ну, и как тебе наша земля?
        Амай криво ухмыльнулся и ответил:
        - Откровенно говоря, ожидал большего.
        А вот тут ты лукавишь и это заметили все. Это было похоже на мальчишескую «ответку» на колкости взрослых дядек. Вон, как твой Пайк скривился. Для кальтов Запретный город - это что-то вроде Эльдорадо с его несметными сокровищами. И если кто-то вдруг говорит, что его не сильно впечатлило это поистине легендарное место - значит он либо напыщенный дурак, либо лжец.
        Лаош снисходительно улыбнулся. Доволен. Уел мальчишку.
        Ни один мускул на лице Амая не дрогнул, хотя по глазам было видно - понял, что проиграл первый раунд более опытному интригану.
        - Я чувствую сильную защитную магию в этом месте, - сказал он прищурясь.
        - Да - это так, - гордо выпятив подбородок, ответил Лаош. - Очень древняя и могущественная волшба охраняет город.
        - Хм… - Амай задумчиво помял жиденькую бородку. - Мой учитель всегда говорил мне, что магия подобна костру. Если хочешь, чтобы огонь горел долго - не бросай весь запас дров сразу. Делай это постепенно.
        - Твой учитель, несомненно был мудрым кальтом, - степенно ответил Лаош. - Но стоит ли мерзнуть у слабого огонька, когда дров вдосталь? Не лучше ли греться у сильного пламени?
        Мда… Старик блефует. Но как искусно он это делает! Загляденье. А ведь по-другому никак. Еще не хватало, чтобы кто-то узнал о недолговечности защитной сферы. Пусть степняки нам и не враги, но пока лучше не искушать их нашей слабостью. Кто знает, что им придет в их буйны головы?
        - Ну, раз так обстоят дела, тогда вам нечего бояться, - улыбнулся Амай. - Древняя магия охранит вас.
        - Охранит от чего? - спросил я. - Нет, я понимаю, что эти земли полны опасностей, но может ты имеешь ввиду что-то конкретное?
        - Как?! - слегка наигранно воскликнул Амай. - Вы еще не знаете?!
        - Не знаем чего? - спросил я, переглядываясь с Лаошем и Дроем.
        Чувствую, как спина покрылась холодным потом.
        Теперь пришла очередь Амая переглядываться с Пайком. Вижу искреннее удивление в их глазах.
        - Сюда идет орда.

        Вот она! Заноза, не дававшая мне покоя. Все мои вылеты на разведку, словно кусочки пазла сложились в общую картинку. Должен заметить не самую приятную…
        На протяжении всего времени я, с высоты птичьего полета, наблюдал за мелкими группками ноктов-разведчиков, шныряющих по близлежащим локам. Я смотрел на них и думал, что это обычный сценарий для локаций, как это было, например, в Черном лесу или еще в любом другом месте. Где мобы находятся постоянно и безвылазно. И по мере их уничтожения возрождаются, через определенный отрезок времени. Вот она моя ошибка…
        Находясь долго в Ничейных землях, ты вроде как уже считаешь себя старожилом этого сурового края. Думаешь, что знаешь о нем все… И тут, в один прекрасный момент, получаешь щелчок по носу, будто нашкодивший щенок. Это, как видеть все приметы, говорящие о том, что скоро будет дождь и не взять с собой зонтик.
        Нокты-разведчики - это отнюдь не привязанные к определенной локе мобы. Нет. Они кое-что большее. Они словно душный осенний ветерок предвещающий скорую грозу. За ними идет орда. Именно та орда, перед которой не устояли все кланы кальтов.
        Вспомнилась одна ситуация с Петром Александровичем, нашим профессором, который вел у нас семинары по социологии. В свои пятьдесят шесть лет был он по-военному строен и подтянут. Всегда гладко выбрит и аккуратен. Носил не очень дорогие костюмы, но сидели они на нем просто идеально. Это был тот редкий случай, когда человек украшал свои вещи, а не наоборот.
        Так вышло, что Серега Вальчук, мой одногруппник, жил с нашим профом в одном дворе. Он рассказывал нам, как «полковник», так мы называли Петра Александровича, ежедневно по утрам пробегал несколько километров, а потом еще в течении получаса выполнял довольно сложные упражнения на брусьях и турнике. Не курил, не пил, не ел фастфуд, в общем вел здоровый образ жизни. Потом мы узнали, что он даже написал несколько книжек о здоровом питании и долголетии.
        Я прекрасно запомнил тот день, когда нам сообщили о его смерти. Обычный октябрьский вторник. С утра слегка моросило. Первой парой как раз была социология. Мы уже тогда почувствовали неладное. Всегда пунктуальный «полковник» опаздывал на целых пять минут. За весь год такого еще никогда не было. Не то что у нас, ни у кого. О его пунктуальности по универу ходили легенды. По Петру Александровичу можно было выставлять часы в буквальном смысле слова. О сколько баек мы наслушались по этому поводу!
        Целых пять минут задержки! Мы потирали руки в предвкушении! Прекрасный повод подшутить над преподом! Он, кстати, был с юмором. Шутил всегда остро и довольно часто.
        И вот дверь открылась и в аудиторию с мрачным лицом вошел ректор. Он и рассказал нам, что Петр Александрович погиб под колесами автомобиля прямо на пешеходном переходе буквально в шаге от дверей его любимого университета.
        Эта история просочилась в СМИ и на пешеходном переходе был быстренько установлен «лежачий полицейский», о возведении которого университет ходатайствовал несколько лет… Позднее студенты еще провели акцию в память о нашем «полковнике». Каждый возложил по цветку на искусственную неровность. От обилия цветов получилось что-то вроде могилы…
        Хм… Почему я вспомнил именно этот случай? Наверное, потому, что это пример того, к чему бы ты ни готовился - всего предусмотреть невозможно. Человек сражался со старостью. Делал это довольно умело. Он знал о том, что смерть рано или поздно придет за ним, но он делал все чтобы встретиться с ней как можно позже. Но у смерти свои трюки. Она не чурается подлых методов…
        Моей главной головной болью был скорый визит темных и светлых кланов, но похоже не того надо было бояться…

        - Ты уверен, что они идут сюда? - хмуро спросил Дрой Клык.
        - Абсолютно, - ответил Амай.
        - Как скоро они будут здесь?
        - Три седьмицы, - вынес вердикт молодой вождь.
        Значит у нас в запасе три недели. За это время мне просто необходимо найти этот чертов Сумеречный Обелиск. И что дальше? Ну, активирую его и что? Как это спасет кальтов? Да, я выполню уговор с банком, но что станет с моим кланом?
        То-то и оно… Обелиск искать, конечно надо, но, если ничего не получится, тогда придется уводить племя в другое место. Но куда?
        Брр… Мысли роятся словно рассерженные осы. Кажется, что голова вот-вот лопнет. Эти вопросы я задаю себе даже во сне.
        Фух… Снова не заметил, как задумался, а ведь Амай уже что-то говорит, смотря прямо на меня…
        - … если Хранитель даст разрешение… - уловил я обрывок его фразы.
        После его слов взоры всех присутствующих остановились на мне.
        Делаю задумчивое лицо, а сам быстренько прокручиваю запись, которую уже давно веду по просьбе Светы. Так… Ага… Вот нашел… Посмотрим… Хм… Понятно. Амай банально предлагает пограбить запретный город и разбежаться до прихода орды ноктов.
        Ну, что сказать довольно рациональное предложение. Должен заметить вождь Волков мыслит, как игрок. Только вот судя по хмурым физиономиям моих соратников, слова степняка им не по вкусу. Да и что грабить-то? Хе-хе… Снег, камни и деревянные обломки - вот и все наследство, оставленное мне предыдущими хранителями.
        Все ждут моей реакции. Мои друзья явно настроены на скандал. Волки внешне спокойны, но по глазам Пайка читаю, что его подопечный хватил лишку. Амай смотрит прямо, видимо привык так разговаривать. Считает, и должен заметить вполне справедливо, что он сильнее нас. Я так прикинул пока мы сидели… Если поверить на слово Криму о величине армии степняков, то нетрудно предположить, что гражданских у него в клане больше по меньшей мере в два раза, чем бойцов. А это выходит в общей сложности где-то около полторы тысячи разумных… Против нашей горстки… Мда… Дело пахнет керосином. Из нейтральных эти неписи могут превратиться во врагов и здорово попортить нам жизнь. Нам не воевать надо, а дружить.
        Ладно, пора заканчивать эти прения. Вон Лаош уже начинает закипать. Скоро пар из ушей пойдет. Какой вспыльчивый шаман мне попался. Давно замечено - Лаош, как дипломат абсолютный ноль. Боевой дедок. Лепит правду матку, причем только свою. С ним хорошо войны начинать. А вот заключать союзы - это по моей части.
        Проблема нашего «говорящего с духами» в том, что он видит в Амае лишь неопытного юношу, взобравшегося на трон лишь благодаря своему положению, как шамана. Я же вижу перед собой жесткого руководителя, пусть и слегка взбалмошного, но умного и хитрого не по годам. По крайней мере ему хватает мудрости слушать своего советника, коим является звероподобный Пайк. Да-да, я уже достаточно присмотрелся к этому крепышу и могу сказать - внешность обманчива. Все, кто видят в Пайке лишь гору мышц глубоко ошибаются. Руку даю на отсечение Волками правит не одна голова, а как минимум две.
        Ни Дрой, ни Лаош этого не понимают. Короче, я не удивлен некогда низкому рейтингу нашего шамана в кругу его коллег…
        - Я услышал тебя, вождь Амай! - громко сказал я, перебив Лаоша, который наверняка уже был готов высказать все что он думает о молокососе шамане. - И в какой-то степени, понимаю тебя.
        На лицах моих соратников читается удивление и возмущение… Мол, что ты творишь? Амай же весело улыбается. Вижу, как он, стараясь делать это незаметно, облегченно выдохнул. Понимаю, он не у себя в степи… Хватанул лишнего… Как бы не быть ссоре… А нам конфликты, ой, как не нужны…
        - Но и ты пойми меня правильно, - серьезно продолжаю я. - Этот город, земля моих предков и я здесь хранитель. И тут появляется незнакомый мне кальт и предлагает пограбить древние святыни моего народа.
        Вижу, как улыбки постепенно сползают с лиц наших посетителей.
        - Я понимаю тебя, Амай и зла не держу, - продолжаю с нажимом. - Вам, живущим кочевой жизнью, не понять нас, чтущих землю, завещанную предками.
        Вижу, как вождь степняков зло сжал зубы. Желваки перекатываются на скулах. Костяшки на кулаках Пайка побелели. Раскосые глаза сверкают из-под кустистых бровей.
        Не нравится? Терпите.
        Дрой обманчиво расслаблен, но готов в любой момент рвануть вперед. Лаош скалит желтые пеньки зубов - старикан откровенно наслаждается, учиненной мной трепкой.
        Я замолчал на мгновение. В шатре повисла гнетущая тишина. Амай и Пайк буравят меня злыми взглядами. Вот-вот будет взрыв…
        Ладно… Пора разрядить обстановку.
        - Как ты уже понял, - продолжил я. - Мы отказываемся от твоего… хм… предложения.
        Амай громко хмыкнул. Пайк заерзал, Дрой кажется тоже. Счастливый Лаош весело щелкнул пальцами, мол, знай наших, малец.
        - Но, - поднимаю я указательный палец вверх. - Вы наши гости. А как известно гости должны уходить с легким сердцем. Иначе больше никогда не вернуться, а это позор для хозяев.
        Настроение в шатре кардинально изменилось. Забавно, в эту секунду боссы Волков и Сов были сейчас заодно - они одинаково удивленно смотрели сейчас на меня.
        - Я, от себя лично, и от лица всех моих соратников предлагаю тебе и твоему народу нашу дружбу! - я торжественно встал со своего места. - Предлагаю заключить союз мира между нашими кланами! Клянусь, что на земле моих предков ты и твои сородичи всегда найдут защиту, кров и горячую пищу! Кроме того, дабы закрепить начало нашего союза приглашаю тебя лично и твоих сильнейших воинов поучаствовать в походе в древние подземелья, вход в которые я обнаружил на днях.
        Вот и все. Для начала соглашение о ненападении. А там уже посмотрим. И подсластим пилюлю возможными трофеями. Твой ход парень…
        Амай, на мой взгляд, излишне поспешно, поднялся со своего места. Судя, по недовольной роже, Пайк это тоже заметил.
        - Я вождь Северных Волков принимаю дружбу Рыжих Сов! Клянусь, быть верным другом и добрым соседом! И с удовольствием принимаю твое приглашение поучаствовать в охоте на сокровища твоих предков!
        Соседом? Отлично! На такую удачу я даже не рассчитывал. Думал просто мирно разойтись с сильным кланом.
        Лаош, видимо наконец понял, что только что произошло, и не менее торжественно, чем мы, произнес:
        - Предлагаю клятвы скрепить древним магическим заклинанием наших предков!
        Амай и Пайк согласно кивнули и оба улыбнулись. Ага. Значит все идет хорошо. Никаких проблем не предвидится…
        Процедура закрепления прошла довольно быстро и обыденно. На удивление, система ничего сверхъестественного не учудила. Пришло стандартное сообщение, что у Рыжих Сов теперь мирный союз с Северными Волками. А вот следующее сообщение меня здорово удивило… Моя репутация у степного клана выросла на пять десятков единиц. Любопытный ход…
        Мы еще часик попировали, отмечая удачное соглашение, а потом стали расходится. Потому, как Лаош на радостях хватанул лишнего и заснул прямо сидя у костра.
        Дрой повел Пайка показывать наши владения. Хотя, думаю, это был скорее маневр телохранителя Амая, явно намеревавшегося оставить своего босса наедине со мной. В принципе, я и сам был не против поговорить с лидером степняков без свидетелей.
        - Я не знал, что выжили потомки древних, - начал разговор Амай, глядя на снежную равнину, раскинувшуюся у подножия горы.
        Мы вышли из шатра и стоим у стены. Вижу свежую кладку. Мои каменщики уже начали восстанавливать наше главное укрепление…
        - Некоторые утверждают, что в жилах кальтов тоже течет частичка древней крови.
        Амай усмехнулся.
        - Так или иначе нам от предков мало, что осталось.
        - Да… уж…
        - Поговорим откровенно? - вдруг спросил лидер Волков.
        - Считаю, только так мы сможем быть друзьями… - ответил я.
        - Тогда скажи мне, хранитель… Ты сам-то веришь в то, что сможешь защитить это место? Ведь с жалкой кучкой кальтских охотников тебе вряд ли устоять против тех, кто скоро придет сюда…
        - Ты сейчас говоришь о ноктах?
        - Не только… Мои собратья, - Амай кивнул в сторону шатра Лаоша. - Своими необдуманными решениями навлекли беду на свои кланы. Мало того, что не объединились дабы дать отпор орде, так еще и умудрились разворошить осиные гнезда там на юге… Потеряв при этом лучших воинов…
        - И ничего нельзя было сделать?
        - Я пытался, - грустно ответил Амай. - Но ты же видел каким упрямым может быть старик Лаош. А ведь он был самым слабым из тех, кто решал судьбы кланов. А, я самый молодой… Меня даже слушать никто не стал - обозвали выскочкой… А когда я уводил клан в степь - так еще и трусом.
        Судя по румянцу на щеках и гуляющим желвакам - Амай до сих пор оскорблен.
        - Ну, и где сейчас эти крикуны? - решил поддержать я парня. - Ты оказался мудрее седых старцев. Ты спас свой клан. Они хотели, чтобы ты почтительно выслушивал их сумасбродные приказы?
        - Ты говоришь, как старина Пайк, - усмехнулся молодой шаман.
        - Наверняка, ты не только от нас двоих слышал что-то подобное. Вот… Вижу по глазам, что да. Мне мой дед всегда втолковывал, если один приятель говорит тебе, что ты пьян - можешь пропустить это мимо ушей. Но если тебе об этом сказали уже пятеро твоих друзей - пора без разговоров идти спать.
        - Мудрые слова - я запомню.
        - Хочу спросить тебя…
        - Говори… - кивнул Амай.
        - Тебе известно что-нибудь об остальных кланах?
        - Увы, нет, - грустно ответил молодой вождь. - Мы ушли раньше всех. Орда ноктов была еще у Кривого ущелья. А это в двух днях пути от Серебряных гор. Надеешься на метки Лаоша?
        - Знаешь, я ведь только несколько часов назад узнал об этих метках, - честно ответил я. - И раз уж они есть - кто знает, может быть и удастся дать кров и защиту другим беженцам.
        - Ты беспокоишься об этих беднягах больше, чем их собственные вожди… Не зря Совы пошли за тобой. Да и Топоры присоединились к вам только из-за тебя… Да-да, не смотри на меня так… Думаешь, Крим или Притус просто так подчинились бы Лаошу? Это уж вряд ли… Наверняка, до твоего появления, старик вел их куда-то, сам при этом не зная куда…
        Хм… А он прозорлив…
        - Я думаю, ты немного преувеличиваешь… Дрой, например…
        - Извини, что перебиваю тебя, - Амай поднял руки в успокаивающем жесте. - Я ничего не имею против Дроя. Он сильный воин и хороший командир. Но он не умеет видеть на несколько шагов вперед. Буду откровенен - я уже знаю о битве с отрядом темных. У нас было время пообщаться с простыми воинами из Сов до твоего прилета. И то, что я услышал - мне мало понравилось. Они начинали сражение в соотношении один к десяти, в пользу Сов и Топоров. В начале рассказа я думал, что услышу о славной победе моих соседей. Но каково же было мое разочарование, когда я узнал, что если бы не твой удачный маневр с эризами - все могло бы закончиться очень плохо…
        Мы еще долго говорили. В основном о нашем будущем сотрудничестве. Оказалось, у Волков нет проблем с пропитанием и кормом для животных. Даже есть излишки. Но наблюдается острая нехватка в разного рода железных инструментах. Особенно в оружии.
        Работа с металлом у степняков не в чести. Все необходимое они всегда покупали у кальтов горцев. Но привычный мир разрушен и теперь приходится искать новые пути решения проблем.
        Короче, результатом нашего ночного разговора, стал наш первый договор о поставке степняками продовольствия, взамен на инструменты и оружие.
        Кто-то скажет - мало… Я же отвечу - лиха беда начало!

        ГЛАВА 12

        Следующее утро, когда проводили гостей, решил начать с раздачи, купленного на аукционе. Если честно, очень волнуюсь. Вдруг не получится? И не в деньгах дело. Товары можно снова загнать на аук. С этим проблем не будет.
        Переживаю - подтвердится ли моя теория. Если нет - нам можно смело собирать манатки и уходить куда-нибудь вглубь Ничейных земель. Без развития мои неписи рано или поздно будут истреблены либо игроками, либо мобами.
        - Дядька Ольд! Деда сказал, что ты привез мне подарок?!
        А вот и первая испытуемая. Лия не вытерпела - сама прибежала. За спиной девчонки стоит Хруст, пожимает плечами, мол, ничего не смог поделать, одним словом - дитё.
        Лицо, руки и одежда юного дарования, как всегда перепачканы краской. Смешной курносый носик кажется живет собственной жизнью. В изумрудно-зеленых глазах столько счастья и надежды, что руки сами собой торопливо начинают доставать из торбы все купленное ранее.
        - Твой дедушка ошибся, - весело отвечаю я. - Не подарок, а подарки.
        Пока говорил лицо девочки изменилось несколько раз. Сперва надежда, потом тень разочарования и наконец восторг. Вон как пританцовывает на одном месте.
        - Вот держи! - начинаю постепенно доставать художественные принадлежности.
        По мере появления предметов, глаза Лии становились все больше и больше. Коробочка с красками и пенал с кисточками были встречены счастливым писком.
        Каково же было мое облегчение, когда Лия, немного успокоившись, сказала фразу, собственно после которой я и понял, что мой план даст результаты.
        - Дядька Ольд! «Спасибо огромное!» — сказала Лия, держа набор художника, словно великую драгоценность. - Жаль только я не смогу этим всем рисовать…
        - Почему же? - задал я вопрос, уже зная ответ.
        - Потому, что еще не умею пользоваться такими инструментами… - опустив глаза, сообщила юная художница.
        Хруст стоит молча, боясь проронить хотя бы слово. По глазам вижу - ничего не понимает, но откуда-то знает, что все будет хорошо.
        - Как же ты рисовала до этого? - поинтересовался я.
        - Так это… - Лия торопливо сгрузила подарки на стол и достала что-то из маленького кармашка. - Вот!
        - Что это?
        - Это мне мама когда-то показала, как рисовать дикую лозу. И записала, вдруг я забуду, какими красками и кисточками надо пользоваться. И какие слова при этом говорить…
        - Слова? - а вот это было для меня сюрпризом.
        Тут пришел на помощь Хруст:
        - Наговор это древний… Жена моя, ныне покойная, от бабки получила. Затем свою дочку научила, а та уже и своему дитю науку передала…
        Хм… вот оно значит, как… Хитро… Профа с двойным дном… Мало нарисовать - еще и заговорить надо. Этот момент я как-то пропустил. Ну, мне простительно… Тут в этих профессиях сам черт ногу сломит… В следующий раз буду знать, что искать…
        - Лия, не переживай, тот купец что продал мне твои краски дал мне вот это, - сказал я, доставая пять листков, свернутых трубочкой и перетянутых светло-зелеными лентами.
        Девочка дрожащими руками взяла свертки и начала медленно разворачивать каждый.
        Вот он момент истины… Любопытно, кто больше волнуется? Лия и или я?
        Прошли томительных пять минут и закончившая чтение девочка, наконец, подняла на меня глаза.
        - Что скажешь? - стараясь держать себя в руках, спросил я.
        - Это эскизы, - ответила она. - Похожие на тот, что дала мне мама - только лучше и красивее нарисованные. Их очень легко повторить. Я теперь смогу такие же рисовать. И слова легко запоминаются.
        Да! Да! Да! От счастья мне хотелось прыгать и улюлюкать! Но приходилось сдерживаться - еще испугаю ребенка. У меня получилось! Мы идем вперед навстречу прогрессу!
        Стоп! Не понял…
        - Какие еще слова? - быстро спросил я.
        - Похожие на те, которые я уже знаю. После маминого наговора мой рисунок защищал и делал вещь крепче.
        Супер! Значит наговор идет в комплекте неразрывно с эскизом. Фух… Одной головной болью меньше…
        - А что с этими эскизами?
        Девочка стала показывать пальчиком и объяснять:
        - Если нарисую этот орнамент на дедовой телеге - она станет быстрее.
        Вижу, как широко раскрылись глаза Хруста.
        - С теми листиками на молотке - деда будет ловчее попадать по гвоздям и скобам. А вон те цветы на стенах шатра добавят тепла холодными зимними ночами…
        Мда… Блеск! Великолепно!
        - Огромное вам спасибо, дядя Ольд! - весело смеясь крикнула маленькая художница и выскочила в припрыжку со всеми своими сокровищами прочь из шатра.
        Надо не забыть объявить всем, чтобы никто не препятствовал ребенку. Пусть рисует где хочет и на чем хочет. Пускай тренируется.
        С Хрустом разобрался тоже быстро. Вручил ему инструменты, чертежи и кое-что из материалов. Тот долго благодарил за себя и за внучку. Затем мы пожали друг другу руки, и он поспешил в мастерскую начинать испытывать новые знания на практике.
        Вот она первая капелька, от которой, я очень надеюсь разойдутся очень широкие круги…
        До позднего вечера я ходил по лагерю и, как говорится, нес науку в массы. Чем здорово взбудоражил местное общество…
        Уже перед сном, закутавшись в теплые шкуры, открыл панельку управления кланом. Кажется так и заснул, наблюдая со счастливым лицом, как грустный и безжизненный «серый» цвет стремительно вытесняется новым, веселым, дающим надежду, «зеленым»…

        ***
        - Значится так… - потирая, густую рыжую бороду, начал Захарий. - Этот для стрелков… Этот для тех, кто со щитами первый натиск сдерживать будут… Ну, и последний - для копейщиков…
        Крепкие ладони кузнеца, бережно поправляют разложенные доспехи и оружие на широком камне, который он загодя выбрал для демонстрации. Я, Дрой Клык, а также все парни из нашего отряда, включая выздоровевших Сита и Хорма - приемная комиссия. Надо было видеть рожи мужиков, восхищенно рассматривавших новую «зеленую» экипировку.
        Обвожу удовлетворенным взглядом лица моих товарищей по оружию и громко говорю:
        - У меня есть предложение!
        Все разговоры прекратились, и мужики дружно уставились на меня.
        - Каждый из трех комплектов, по моей просьбе, сделан специально для Дроя, Крима и Сита. Почему так, спросите вы? Все просто. Захарий объяснишь?
        - Да чего тут объяснять-то, - начал кузнец. - Сами знаете, подгонка брони - дело важное и серьезное. А без дополнительных замеров, я мог сделать только на этих троих… Вот и все…
        Как ни странно, обид на лицах нет. Все правильно, чай не барышни кисейные.
        - Раз с этим вопросом решили, предлагаю тогда мужикам примерить обновки и опробовать, а мы посмотрим, что и как. Может найдем, что подсказать нашим мастерам.
        Все одобрительно загудели, а испытуемые пошли облачаться в обновки. Спустя пол часа перед нами предстали совершенно другие кальты. Появление переодетых воинов было встречено гробовым молчанием. Ну, еще бы! Прыжок практически из каменного века да в железный!
        Должен заметить, дизайнеры особо не заморачивались - получился, довольно грозный на вид, скандинавский доспех.
        А ребятки-то попритихли… Картина сродни: «Викинги высаживаются на землях дикарей». Еще бы! Шлемы, кольчуги, наручи, поножи. Особого внимания удостоился седобородый Крим. Широкий и кряжистый будто обломок скалы. Нерушимо возвышается над соратниками. На широком поясе - меч в отделанных сталью ножнах. Из-за спины хищно выглядывает лезвие секиры. Там же виднеются плечи массивного арбалета. Лопасти наплечников делают фигуру кальта еще шире и мощнее. В левой руке щит с широким стальным умбоном по центру. В правой - боевой топор на длинном древке. При каждом шаге металлические детали доспеха глухо позвякивают. Мда… Машина смерти…
        Снаряжение Дроя, выглядит легче, но ненамного. Если Криму новая экипировка по сути привычна, то у Клыка появились новые детали. Широкий щит. Новое копье на полтора локтя длиннее старого. Кольчуга, наплечники, поножи, бригантина, усиленная мелкими стальными пластинами. Скандинавский шлем, с полумаской и открытой нижней частью лица.
        Сит - стрелок, но вид имеет не менее грозный. В руке новый составной лук. Колчан полный стрел. Легкая кольчуга, жилет со стальными пластинами. Кожаный шлем с наносником.
        Пока остальные кальты восхищенно гомоня обступили своих коллег, я открыл статы моих улучшенных юнитов.
        Мда… Результат превзошел все ожидания. В общем, как защитные, так и атакующие статы моих друзей увеличились примерно на сорок процентов. Также произошли некоторые изменения и в названиях подклассов. Крим из легкого ратника превратился в тяжелого пехотинца. Дрой теперь тяжелый пикинер. Сит был стрелком, а стал лучником.
        Я даже зажмурился от удовольствия, представив мощь нашей улучшенной армии. Кстати…
        Отведя, распираемого от гордости кузнеца, чуть в сторону, я спросил:
        - Сколько времени тебе понадобится, чтобы вооружить всех наших воинов?
        Мастер видимо уже делал эти расчеты, поэтому выдал ответ сразу:
        - Думаю, дня четыре.
        - А если мы тебе выделим помощников? - уточнил я.
        - Я уже нашел себе помощников, - сказал Захарий. - Четыре дня.
        Ну, четыре, так четыре… Чего я давлю? Все и так очень быстро происходит, игра все-таки. Даже не знаю сколько времени понадобилось бы кузнецу в реальной жизни, чтобы вооружить такую ораву. Месяцы, год?
        Когда ажиотаж поутих и мастера наконец оставили в покое, ко мне подошел Дрой.
        - Ты снова сотворил чудо! - широко улыбаясь сообщил он.
        Из-под полумаски шлема, его улыбка была похожа на хищный оскал. Хе-хе… Если мне страшно, когда он улыбается, представляю, как себя будет чувствовать противник, видя взаправду оскалившуюся от злости физиономию моего друга.
        В ответ я смущенно пожал плечами.
        - Просто я обещал, что постараюсь что-то сделать…
        - И многим мастерам ты так помог?
        - Всем в нашем клане, - без лишней скромности ответил я.
        Мне действительно удалось не забыть ни одного будь то повара, ремесленника или лекаря.
        Хотя, нет… Вру… Мне осталось повидаться с еще одним кальтом…

        ***
        - Никак не могу согреться… - тихо говорит Лаош.
        Старику сегодня нездоровилось. Закутавшись в меховую шубу, он сидит у пылающего очага. Время от времени протягивает дрожащие руки к огню и блаженно закрывает уставшие глаза.
        Я же наоборот, устроился подальше от огня, поближе к маленькому вентиляционному окошку. Прохладный ветерок приятно холодит разгоряченное лицо. Там, снаружи, веселится народ. Праздник в самом разгаре. Музыка, смех, песни… Кто бы мог подумать, что кальтам так понравится прогресс.
        Я вздохнул. Не до гуляний сейчас… Надо многое обсудить с шаманом.
        - Зря ты так легко отпустил Амая, - ворчит старик.
        Это вряд ли… А вслух говорю:
        - Он молод. Неопытен. Есть шанс направить его мысли в нужное нам русло.
        - Что у тебя на уме? - спросил старый шаман.
        Хм… А почему бы не поделится концепцией…
        - Ну, я слишком пессимистично настроен, чтобы говорить о каких-то планах, но если все-таки закрыть глаза на наши проблемы то, этот город мог бы стать настоящей столицей для кальтов.
        - Ты тоже об этом думал?! - встрепенулся Лаош.
        - А почему бы и нет? - вопросом на вопрос ответил я. - Нам главное пережить первые нашествия врагов, а там легче будет…
        - Уверен, что они придут? - с грустью в глазах спросил шаман.
        - Абсолютно.
        - Тогда отпускать Амая тем более было ошибкой.
        - А кто сказал, что мы его просто отпустили. Он придет. Обязательно придет. И привезет нам много еды и корма для животных.
        - И что он попросит взамен? - спросил Лаош.
        - Ну для начала оружие и инструменты.
        Шаман оживился.
        - А ведь верно! После твоих фокусов у нас теперь есть, что предложить ему! Да что я говорю, еще ни в одном клане не было такого оружия и инструментов. Подумать только - и все это создают наши собственные мастера!
        - Вот и я об этом… Кого Амай видел вчера? Я тебе отвечу - беглецов, спрятавшихся от опасности. Сегодня посмотри на свой народ, Лаош! Все изменилось. Скажу больше - изменения будут продолжаться…
        Мы замолчали… Лаош задумчиво следит за танцем огня. Ежится и вздрагивает, несмотря на жару в шатре.
        Я вдыхаю свежий запах вечера и прислушиваюсь к звукам праздника, напористо рвущихся сквозь маленькое вентиляционное окошко…
        - А ведь у меня и для тебя есть подарки, - сказал я, поднимаясь и протягивая, удивленному шаману два свитка.
        - Что это?! - спросил Лаош, дрожащими руками принимая мой дар.
        - Купец, продавший мне это, сказал - только обладатель силы сможет разобраться, - уверенно вру я.
        На самом деле, там два заклинания. Не знаю точно каких, брал те, что не имели ограничений по классу.
        Лаош развернув первый свиток, углубился в чтение. А я тем временем решил выглянуть наружу. Уж больно тут душно.
        Народ празднует. Слышна веселая музыка со всех сторон. Дудки, волынки, гусли, барабаны. А ведь чертовски приятно - устроил людям праздник, хехе…
        Постоял. Подышал… Можно возвращаться…
        На мое появление шаман отреагировал поднятием головы.
        - Спасибо, Ольд! Это очень полезные заклинания.
        Что-то он какой-то грустный… Лицо, будто лимон съел…
        - Что-то не так? - спросил я.
        - Нет-нет! Что ты! - всплеснул худыми руками старик.
        - Тогда почему не вижу радости в твоих глазах?
        - Я грущу потому, что одно из этих заклинаний слишком поздно попало мне в руки…
        - Что ты имеешь ввиду?
        - Помнишь ту магию, которую ты использовал для исцеления сына Дроя?
        - Да, - кивнул я, начиная понимать к чему ведет старик.
        - Попади мне в руки это раньше, - Лаош, поднял один из свитков. - Многие бы выжили…

        ГЛАВА 13.

        В середине ночи система разбудила меня приглушенным писком. Широко зевнув, протер глаза. Что там у нас?

        - Поздравляем! Ваши воины стали сильнее! С сегодняшнего дня вряд ли кто-то осмелится назвать ваших бойцов сборищем крестьян и ремесленников!

        - Ваша награда:
        - Звание «Полководец 1-го ранга».
        - Свиток «Стена щитов» (1шт).
        - Свиток «Рассыпной строй» (1шт).
        - Свиток «Кабанья голова» (1шт).

        Сон, как рукой сняло. Быстро открываю панель управления кланом. Точно! Не осталось ни одного кальта-воина в старой экипировке. А кузнецы-то справились не за четыре, а за три дня! Вот это подарок! Видимо тоже бонусов нахватались, вот и гонят продукт в два раза быстрее. Ладно, с этим я потом разберусь…
        Чувствую, как тело начинает бить легкая дрожь. Глаза разбегаются. Так, Олег Иванович, вдох… Теперь выдох… Берем себя в руки…
        Начнем с изучения нового звания. Невольно улыбнулся… Представляю хохот Светы. А ведь она точно будет смеяться… Где я, а где полководец…
        Вспомнил такое родное лицо жены. Милые ямочки на щеках. Бездонные, цвета топаза, глаза. Неуклюжий золотистый локон на лбу… Сразу стало как-то тепло на душе. Странно, а ведь в сердце растет уверенность, что все будет хорошо…
        Хм… Снова накрыли воспоминания. Взгляд невольно остановился на кнопке «выход»… Нет… Нельзя… Еще много дел…
        По-собачьи помотал головой, сбрасывая наваждение. Помял виски. Глубокий вдох-выдох… Работаем…

        - Поздравляем! Вы Полководец I-го ранга!
        - Этот день запомнится вам на всю жизнь! Вы сделали первый шаг на пути к славе и величию! Побеждайте врагов, укрепляйте свою армию и тогда вас ждет успех, новые свершения и звания!
        - Важно! Теперь вы можете назначать командиров! Не спешите! Выбирайте тщательней себе помощников! Это можно сделать всего один раз!
        - Награда:
        - Моральный дух +35.
        - Дисциплина +20.

        Интересно… Что-то новенькое… Посмотрим…
        Собственно, с «моральным духом», я уже знаком. Прибавка в постоянных тридцать пять единиц очень радует. А вот вторую характеристику рассмотрю детальней.

        - Название - Дисциплина.
        - Описание:
        - Строгое и точное выполнение всеми военнослужащими приказов вышестоящего командования - это один из важнейших столпов воинского искусства. Чем выше значение этой характеристики, тем дисциплинированней ведут себя солдаты по отношению к своим командирам.

        Очень полезная характеристика! Скажу больше, своевременная. Иногда приходится подолгу втолковывать, по сути, простейшие вещи.
        Буду откровенен, поведение кальтов в стычке с темными до сих пор не дает мне покоя. Будто тупые мобы агрились на «танков», когда требовалось действовать на два фронта. Ударь они по магической поддержке игроков - уверен на все сто - результат битвы был бы качественно другим…
        Я не рассчитываю на беспрекословное подчинение. Скажу больше, мне не хочется очутиться среди простых машин, навроде моих жуков. Пусть эмоциональный фон кальтов всего лишь фикция, но эта иллюзия помогает мне не сойти с ума. Хотя, как я уже говорил, с зеркальными душами не все так просто…
        С назначением командиров тоже в точку! Репутация клана - это, несомненно, здорово. Но для того, чтобы клан стал единым организмом, мне нужны более четкие рычаги воздействия. Не такие как репутационный рейтинг, который, находясь сейчас на высоких позициях, в любой момент может ухнуть вниз… А вот звание, судя по описанию, уже не изменишь. Боюсь представить, как будут сочетаться низкая репутация и высокое звание… Хе-хе… Наверняка так же, как и в реале… Там это правда жизни... Люди, занимающие высокие посты, очень редко имеют высокую репутацию среди населения…
        Хорошо… С этим все ясно… Теперь свитки. Фон «серый». Значит из простых.
        Пододвигаюсь ближе к очагу. Тру пальцами уголок одного из них. Кожа. Перевязана тесьмой, из какой-то грубой материи грязно-серого цвета.
        Что ж… Пробуем развязать… Тяну за кончик. Хм… Пока ничего не происходит… Разворачиваю свиток…
        Неопрятный и замызганный кусок кожи. Весь в пятнах неизвестного происхождения. Вот эти бурые - похожи на кровь. Края в нескольких местах обожжены.
        Дизайнеры слегка перестарались. Загваздали так, что буквы еле разобрать. Как только попытался вникнуть в текст, перед глазами появилось долгожданное сообщение:

        - Внимание, полководец! Ты держишь в руках древний трактат «Стена щитов», составленный генералом Утайри Железнобородым в эпоху Черных дождей.
        - Важно! Изучить трактат может игрок, достигнувший звания «Полководец I-го ранга»!
        - Желаете изучить трактат?
        - Да/Нет.

        - Естественно, - шепчу я. - Куда же юному полководцу без древних знаний?

        - Поздравляем! Вы изучили древний трактат «Стена щитов»! Теперь для ваших воинов словосочетание «боевой порядок» не пустой звук!
        - Внимание! Не забудьте поделиться новыми знаниями с подчиненными.

        Закрываю сообщение. Грязный кусок кожи отправляется в рюкзак.
        Так-с, а это что? В правом нижнем углу появилась иконка с изображением ряда щитов.

        - Название - Стена щитов.
        - Описание:
        - Одно из древних боевых построений, использованное хирдом Утайри Железнобородого в войне с Шестилапами в эпоху Черных дождей.

        - Эффект:
        - Увеличивает защиту ваших воинов от физических атак на 15%
        - Увеличивает защиту ваших воинов от магических атак на 5%
        - Повышает урон стрелкового оружия на 15%

        Минимальный состав:
        - Тяжеловооруженный воин со щитом - 3.
        - Стрелок - 2.

        Максимальный состав:
        - Тяжеловооруженный воин со щитом - 30.
        - Копейщик - 20.
        - Стрелок или маг - 30.

        Открываю вкладку «схема построения». Здесь все просто - три прямоугольника. Внутри каждого изображение, символизирующее род войск. Верхний - три сомкнутых щита, средний - копья, и последний - натянутый лук на фоне огненного лепестка. Пытаюсь кликнуть «копья». Не вышло… Странно… Почему? Ага! Нашел. Оказывается, сперва нужно назначить командиров, а потом уже расставлять войска. Согласен. Так будет проще для меня.
        Хорошо. Следующий свиток.

        - Внимание, полководец! Изучив этот древний трактат, ты узнаешь, каким образом Дрикс Каменное Сердце смог сдерживать долгое время натиск Пустынников в ущелье Двух Лун.
        - Важно! Изучить трактат может игрок, достигнувший звания «Полководец I-го ранга»!
        - Желаете изучить трактат?
        - Да/Нет.

        Изучаем.

        - Поздравляем! Вы изучили древний трактат «Рассыпной строй»! Даже легковооруженные воины могут оказать достойное сопротивление!
        - Внимание! Не забудьте поделиться новыми знаниями с подчиненными.

        В правом нижнем углу появилась еще одна иконка только с копьем и луком.

        - Название - Рассыпной строй.
        - Описание:
        - Одно из древних боевых построений, использованное лучниками Дрикса Каменное Сердце в войне с Пустынниками в ущелье Двух Лун.

        - Эффект:
        - Увеличивает скорость ваших воинов на 15%
        - Повышает урон стрелкового оружия на 25%
        - Повышает урон колющего оружия на 15%
        - Повышает урон магических атак на 15%

        Минимальный состав:
        - Копейщик - 3.
        - Стрелок или маг - 2.

        Максимальный состав:
        - Копейщик - 65.
        - Стрелок или маг - 45.

        Отлично! Теперь «Кабанья голова». Хм… А тут облом. Это построение рассчитано на всадников. Которых, увы, в наших рядах нет. И откровенно говоря, вряд ли предвидится… Но, как говорится, будем работать с тем, что есть.
        А имеем мы немало. Если раньше мои кальты рвались в бой огромной дружной толпой, то сейчас у нас есть возможность исправить этот недостаток. Дело за малым - назначить командиров. Но сперва надо освежиться…
        Тихонько, чтобы никого не разбудить, выскакиваю из шатра.
        Ух! А мороз-то, мороз! Выскочил без шубы всего на пару минут, а тело тут же сковало холодом. Брр…
        Громко фыркая растираю лицо и шею сухим снегом. Запрыгиваю обратно в шатер. Дрожащие руки тянуться к ласковому теплу очага. Хорошо-о-о…
        - Так-с, посмотрим, - прошептал я, открывая панель управления кланом. - Не удивлюсь, если узнаю, что разрабы придумывают все, так сказать, на ходу… Как-то не хочется мне быть лабораторной мышью…
        Ага, вот оно… Появилась новая вкладка. Называется просто и незамысловато - «военные звания».
        Пока изучал табличку, мозг настойчиво проталкивал ассоциацию с детективным сериалом, которых сейчас развелось на каждом канале видимо не видимо. Там, когда расследуют дело о мафии, на доску приклеивают фотографии боссов и их подчиненных. В зависимости от положения в банде.
        Тут та же картинка… На самом верху, единственный заполненный прямоугольник. Моя аватарка с подписью - полководец. Босс, значитса…
        Остальные прямоугольники девственно пусты. Но над каждым проставлено звание. После меня по значимости идет тысячник. Затемнен, кстати. И немудрено. Не доросли мы еще до тысячи воинов.
        Опускаемся ниже. Тут у нас сотники. Вернее, всего один. Вот это уже наш уровень.
        Далее следуют младшие командиры - десятники.
        Обычные солдаты не показаны. Видимо мне, как полководцу это не важно. Моя забота назначить командиров, а они уже сами разберутся со своими подчиненными.
        Тогда, поехали! На роль сотника система абсолютно ожидаемо предложила мне две кандидатуры - Лаоша и Дроя. Ну, тут даже думать нечего.

        - Поздравляем, полководец! Теперь у вас есть сотник! Обучите его новым знаниям, и он станет верным помощником на пути к славе!

        С довольной улыбкой на лице рассматриваю золотую эмблему в форме скрещённых мечей рядом с именем Дроя Клыка. Все правильно. Кто, как не он заслужил это звание. И при всем моем уважении к Лаошу, я не могу доверить ему эту роль. Да и если быть честным, старику вряд ли бы понравилось это назначение…
        Хотел было взяться за десятников, как за спиной услышал насмешливый шепот Дроя:
        - Опять колдуешь посреди ночи?
        - Угу, - машинально ответил я и на мгновение задумался.
        Что там говорилось об обучении?
        - Да вот, понимаешь, - говорю я, опуская руку в рюкзак. - У купца прикупил интересные свитки… На вид очень старые. Думаю, он и сам не знал насколько…
        Сказав это, протягиваю кожаные свертки моему первому сотнику. Тот несмотря на ограничение, спокойно принялся изучать их. Пока Дрой читал, система молчала, как партизан. Единственное, что мне оставалось это следить за выражением лица друга. Он то хмурился, то кряхтел. Мял бороду, чесал затылок. В общем, весь его вид говорил о том, что мозг Дроя проявляет некую активность.
        Наконец, все три свитка прочитаны, рассмотрены, даже опробованы на вкус. В тот момент, когда Дрой протянул мне их обратно, система соблаговолила выдать свой вердикт:

        - Поздравляем, полководец! Вы передали новые знания своему сотнику.

        Отлично! Мы на правильном пути!
        - Что скажешь? - спрашиваю у Дроя.
        Он, кстати, изменился за последнюю неделю. Стал выше что ли… Подтянутей… Или всему виной новая экипировка? Не знаю… Могу и ошибаться…
        - Занятные письмена, мой друг, - ответил он, глядя на огонь. - Два первых нам точно будут полезны… А вот последний… Я знаю, кого бы он заинтересовал… Но, я так понимаю, эти знания не для посторонних?
        - Правильно понимаешь, мой друг, - утвердительно отвечаю я. - Эти знания принадлежат нашему клану.
        - Хорошие слова, - довольно улыбнулся в бороду сотник. - Сегодня же с утра начну учить воев.
        - Добро, - стараясь сдерживать радостную улыбку, отвечаю я.
        Кстати…
        - Есть еще одно дело, сотник.
        - Я тебя слушаю.
        Как ни странно, новое звание Дроя не смутило. Кажется, он воспринял его, как само собой разумеющееся. Вот и ладно…
        - Для осуществления, задуманного тебе понадобятся помощники.
        Клык кивнул.
        - Сегодня же выберу десятников.
        Как только он это сказал, перед моими глазами появилась надпись:

        - Внимание! Вы хотите передать функцию назначения младшего командного состава вашему сотнику?

        Ха! Еще бы! Мне хватило того утреннего разговора с Дроем по поводу охоты и приготовления обеда. Кому как не ему виднее кто лучше подойдет на роль десятника.
        Решено. Быстро соглашаюсь и получаю новое сообщение:

        - Функция назначения младшего командного состава успешно передана сотнику.

        А за ним вдогонку еще одно:

        - Поздравляем! Все командиры успешно назначены! Десятки будут сформированы автоматически.
        - Теперь ваши войска могут участвовать в Военных учениях!

        Ого! Быстро он. Хотя, чему я удивляюсь? Хе-хе… Ведь у него уже давно все функционирует и без моих свитков и схем…
        Мельком пробежался по именам новых десятников. Все парни из нашего отряда здесь. И это правильно. Я бы тоже их назначил. Есть несколько неизвестных мне имен. Надо будет познакомиться поближе… Дрой абы кого у руля не поставит.
        Кстати, что за «Военные учения»? Минута на чтение описания… Хм… Ясно… Это что-то вроде повторяющегося квеста, который мое славное воинство может выполнять каждые два дня. Награда - пятнадцать единиц «дисциплины».
        Мда… Странное дело, чувствую, как меня охватывает азарт. Еще не до конца разобрался со всем свалившимся на мою голову, а уже жду «продолжения банкета».

        ГЛАВА 14.

        - Внимание! Много веков, оставаясь бесхозным, Западный грот был облюбован колонией Шипогрызов.
        - Будьте осторожны! Посещение данной локации игроками ниже 250 уровня настоятельно не рекомендуется!

        Оборачиваюсь и оценивающе осматриваю наш отряд.
        - Надеюсь этого хватит…
        На меня испытующе смотрят несколько десятков пар глаз. Должен заметить взгляды не испуганные. Скорее сосредоточенные. Я бы еще добавил - нетерпеливые.
        Этих воинов Дрой лично отбирал.
        Когда по лагерю разнеслась весть о скором походе в подземелье, от желающих не было отбоя.
        Буду откровенен, первым моим порывом было дать согласие на сбор большого отряда. Но потом, посовещавшись с Дроем, Лаошем и десятниками, мы пришли к выводу - сперва разведка малым числом, а там уже будет видно. Поймем с чем имеем дело и уж тогда подключим все ресурсы.
        В общем, исходя из данных обстоятельств, решили - трех десятков будет достаточно. Но, как говорится, самых-самых. Элита клана. Ни одного бойца ниже двухсот восьмидесятого.
        Касаемо построения… Первые военные учения показали, что несмотря на новое вооружение, строй кальтов еще не скоро можно будет назвать «единым организмом». Но благодаря непререкаемому авторитету моего сотника, а также его прозорливости при выборе десятников, к концу квеста наши бойцы смогли показать приемлемый результат.
        Касаемо самого квеста… Сперва я думал, что нас ждет что-то экстраординарное. Какой-нибудь поход или нападение на одинокий отряд ноктов. Но нет. Все оказалось намного прозаичней. От моих бойцов всего-то и требовалось, что разбиться на два отряда и используя изученные построения начать выбивать дух друг из друга.
        В общем, пятнадцать единиц «дисциплины» дались моим кальтам с большим трудом. Кажется, не было ни одного воина, не получившего легкого ранения. Не обошлось и без переломов. Но при всем при этом, наблюдая за их лицами, я не заметил даже тени сомнения или недовольства.
        Кстати, в тот день, за последними минутами учений наблюдал Амай и его телохранители. Северные Волки, как и обещали, доставили долгожданные припасы, получив взамен «серое» оружие и инструменты. Стояли на пригорке и наблюдали за тренировкой «новых» Рыжих Сов.
        Надо было видеть их лица. Амай и его тень, гигант Пайк, старались держать себя в руках, а вот остальные степняки восторга не скрывали.
        И я их понимаю. От «Стены щитов» и сам до сих пор под впечатлением. Особенно удалась последняя свалка. Марш полусотни тяжелых пехотинцев, от которого в прямом смысле слова дрожит земля. Звон стали. Грозные крики и рев боевого рога. Грохот щитов. Хищно сверкающие в солнечных лучах полумесяцы боевых секир и топоров. Тугие хлопки тетивы. Дружный хор свистящих стрел. И все это происходит синхронно, как по мановению невидимой руки. Такое зрелище кого угодно впечатлит.
        Я помню глаза Амая… В них было восхищение и восторг. А еще я кажется заметил некую неуверенность… Но продлилось это видение несколько мгновений, ему на смену пришло раздражение. Понимаю, гордый вождь не имеет права даже на секундную слабость.
        Без ложной скромности скажу, что я был рад показать усиленных Рыжих сов гордому предводителю степняков. В памяти еще жива фраза о «жалкой кучке кальтских охотников». Сам себе удивляюсь - было чертовски приятно наблюдать за их ошарашенными рожами.
        Молодого вождя трясло от перевозбуждения. Еще бы! Спуститься в подземелье Запретного города! Чем не приключение? Да о таком походе мечтает каждый воин! О таком слагают легенды и героические песни.
        Я тоже был рад. Все-таки с нами пойдет сильный шаман. И пусть он будет действовать автономно, не подчиняясь нашим приказам, все равно его помощь пригодится.
        Пайк собрал лучших своих головорезов. Кто-то из Волков проговорился нашим. У них там прошли настоящие соревнования за право сопровождать вождя. Да уж, могу себе представить. Почти полтысячи бойцов, а нужно выбрать несколько десятков. И все хотят идти. Еще бы… Где это видано? Вождь будет шастать по древним подземельям, а они будут отсиживаться тут на поверхности с бабами и детишками? Не бывать тому…
        В конце концов наш отряд увеличился еще на тридцать бойцов. Не считая Пайка и Амая. Судя по хитрым бородатым рожам степняков и их алчно блестящим глазенкам еще неизвестно, что для них важнее честь и безопасность вождя или легендарные богатства подземелий Запретного города.
        Кто-то может подумать, что я поступил глупо, разбазаривая мифические сокровища. Мол, придется делиться лутом со строптивыми союзниками. У меня другое мнение по этому поводу. Я считаю, что совместный поход пойдет на пользу укрепления нашего союза.
        Проблема была в другом… В дисциплине. И я говорю не об игровой характеристике…
        Мне хватило десяти минут незаметного наблюдения за головорезами Амая, чтобы понять - у них будут трудности во время рейда.
        Я не хочу сказать, что степняки не подчиняются приказам. С этим у них как раз все в порядке. Пайк их держит в ежовых рукавицах. Проблема не в подчинении, а в качестве исполнения приказов. Попробую объяснить на примере… Что будет если мастер цеха поставит к сложному станку обычного грузчика? Предположим, этот грузчик расторопный и исполнительный малый. Очень ответственный и пунктуальный. Берется за работу со всем рвением и даже научился включать этот сложный станок.
        Ответ, на мой взгляд, простой. Ничего путного не выйдет. Может позднее. Со временем, что-то и получится. Но сразу, не имея знаний, опыта и соответствующей квалификации этот парень обязательно что-то испортит.
        Так и здесь. Волки ребята исполнительные и ответственные, но о настоящем боевом построении узнали только, увидев нашу тренировку…
        В общем, есть у меня неприятное предчувствие насчет бойцов Амая. Все-таки, как ни крути, у Волков очень плохо с экипировкой. А на фоне моих богатырей, они вообще выглядят оборванцами…
        Поделился своими сомнениями с Дроем. Тот ответил спокойно и просто, мол, наша голова должна болеть за наших воинов, а за чужих пусть у их командиров болит. В принципе, логика железобетонная, но легче мне не стало…
        Если с Амаем что-то случится - о союзе с Волками можно будет забыть. Так что надо постараться сделать все возможное, чтобы вождь степняков вышел из этого грота целым и невредимым…

        Исходя из бонусов построений, решили играть «Стену щитов». Там и к защите плюс, и урон стрелкового повышен.
        В первых рядах десяток Крима Молота. Эти парни, на языке геймеров, самые «толстые» в нашей армии. Все бывшие «Топоры». Наш седобородый гигант собрал вокруг себя всю мощь старого клана. От одного взгляда на этих головорезов по телу маршируют мурашки.
        Вторая линия щитов - это воины Ормана Медведя. На первый взгляд, не отличишь от первого десятка, но по уровням и массивности все-таки они им уступают.
        Уже за «тяжами» следуем мы. Десяток лучников под предводительством Сита Крепыша, наш сотник Дрой Клык. И, конечно же, его сиятельство, пан полководец собственной персоной, то бишь я. Ну, и мой зоопарк, естественно.
        Рыжий Арм, схлопотавший стрелу в бою у реки, уже абсолютно здоров. Рвется в бой. Несмотря на то, что получил десяток в подчинение, согласен идти простым лучником. Лишь бы попасть в подземелье вместе со всеми.
        Черепаха Хорм, тоже десятник, но будучи более рассудительным, по личной просьбе Дроя остается в лагере.
        Хех… Мои кальты в своем репертуаре. Несмотря на звания, они остаются прежде всего родичами и кроме приказов для них имеют очень важное значение личные отношения. Кроме того, я давно заметил, что Дрой особенно выделяет Хорма. Всегда старается оставить его вместо себя. Опираясь на данные репутационного рейтинга могу смело предположить, что в будущем у нас есть еще один кандидат на пост сотника. Это, несомненно, в том случае, если наши ряды каким-то чудесным способом пополнятся…
        Торопыга Шорв, отправленный навстречу основному отряду, так и не поучаствовавший в бойне с оборотнями, настроен на битву, как никто другой. До сих пор дуется на нас из-за того решения, мол славы воинской не досталось. Хотя мы все понимаем - этот кальт в одиночку несколько ночей пробирался через Ледяной лес, неся весточку шаману и при этом умудрился выжить.
        Прокаченная «наблюдательность», «маскировка», «чтение следов», «охота». Что тут скажешь? Идеальный разведчик. Он, кстати, единственный остался без десятка. Может даже и к лучшему. Не знаю, как у Дроя, но лично у меня есть далеко идущие планы на этого кальта. А пока пусть в отряде Сита побудет. Позднее я придумаю, как использовать все его сильные стороны.

        От мыслей отвлек голос Дроя:
        - Пора…
        Я слегка рассеянно обернулся к другу и ответил кивком.
        Построение закончено. Отряд готов к походу.
        Дрой Клык, стоя рядом со мной, деловито поглядывает на десятников… Несмотря на то, что он стал сотником, этот поход не захотел пропустить, чему я только рад.
        На плато почему-то остались только мужчины.
        - А где все женщины? - тихо спросил я Дроя. - Разве они не хотят проводить мужей и сыновей?
        За сотника ответил Амай, стоящий слева от меня:
        - По нашему обычаю, только мужчины провожают воинов в поход.
        - Ни к чему воинам, уходящим в бой, видеть бабские слезы, - сказал Дрой. - Есть время вдосталь насмотреться на них вечером и ночью, но на утро похода - негоже. Воинов должны провожать деды, отцы, братья и боевые товарищи. А вот встречать - это дело женское, милое сердцу каждого воя.
        Хм… Может они и правы со своей стороны... Что же касается меня… Мне сейчас хоть глазком увидеть лицо любимой женщины, ой как не помешало бы. Да и зная Свету, она сама была бы не прочь отправиться в поход. Видимо тот, кто писал историю кальтов, весьма недооценивает возможности прекрасной половины рода человеческого. А зря…
        На мгновение шум на плато затих. Старый Лаош, подняв руки, молил духов о благословении похода и благополучном возвращении всех воинов. Во время молитвы старца, на меня накатило… Вспомнилось прощание с моими девочками… Слезы Светы… Веселые глаза Кристы… Мои обещания вернуться живым и здоровым. Сердце защемило. Да что же это такое со мной в последнее время?
        Стараясь не привлекать внимания, крепко, до боли сжимаю кулаки. Незаметный вдох-выдох… Все… Вроде бы порядок…
        Как только старый шаман закончил молитву, система сообщила о наличии защитного четырехчасового бафа у нашего отряда. А вот за это Лаошу отдельное спасибо! Нам сейчас любая помощь пригодится.
        Час прощания настал. Воины улыбались и шутили, будто и не уходит никто в опасный поход. Под веселые мужские шутки легче расставаться. Кальты, стоявшие на плато, поднимали руки, желая удачи и богатой добычи. Воины из отряда отвечали тем же, прося позаботиться о семьях в их отсутствие.
        Лаош, несмотря на преклонный возраст, крепко обнял меня на прощание.
        - Ты обязан вернуться!  - произнес он.  - И ты вернешься!
        На его обветренном лице, испещренном глубокими морщинами, играла улыбка уверенности в своих словах.
        Потом меня по очереди мяли другие остающиеся. Желали удачи. Просили беречься. В гущу сражения не лезть. В общем, я снова растрогался таким вниманием. Будто не в инст иду, а в царство Аида спускаюсь.
        - Возвращайся!  - еще раз повторил старик, и мне на секунду показалось, будто в уголках его умных и всегда серьезных глаз блеснула одинокая слеза.
        - Куда я денусь,  - отвечаю улыбаясь.

        ГЛАВА 15.

        - Три твари, - коротко сообщил Шорв, только что вернувшийся из разведки. Он отсутствовал несколько минут, значит мобы близко.
        - Что скажешь о них? - спросил Дрой.
        - На голову ниже меня, - начал описывать Торопыга. - Тощие. Зубища на всю пасть.
        - Прямоходящие? - уточнил я.
        - Да. Вернее почти…
        - Оружные?
        - Нет. Зубы и когти.
        - Что еще? - спросил Дрой.
        Шорв немного помялся.
        - Говори, - подбодрил его я.
        - Не уверен, - начал Шорв, взглянув на меня. - Я, как ты и предупреждал, близко не подходил…
        Я кивнул. Правильно. Еще сагрятся, а нам нести потери в самом начале пути не следует.
        - Мне показалось, что у них нет глаз…
        Мы переглянулись.
        - Это нормально, - подал голос Крим. - Большинство подземных тварей слепы и глухи. Но это им не мешает знать о приближении добычи.
        - Как же это им удается? - удивился Амай.
        - Они чувствуют вибрацию камня, - ответил Крим. - Наверняка уже знают о нашем присутствии.
        А вот это вряд ли… Будь это так, Торопыга уже притащил бы за собой, как тут принято говорить, «паровоз» или «зоопарк».
        - К бою, - дал приказ Дрой.
        Совы, сомкнув щиты, выставили перед собой копья. Стрелки готовят луки.
        Отряд Волков тоже засуетился. Амай прикрыл глаза. Что-то тихонько зашептал. Пайк, его верный телохранитель, сделал два шага вперед. Прикрывает вождя. В каждой руке по изогнутой сабле.
        Степняки с самого начала отказались идти за спинами наших танков. Демонстративно шагают большой дружной толпой справа. Не отставая и не опережая нас. Благо ширина тоннеля позволяет совершать такие маневры.
        Чует мое сердце - натерпимся мы с ними. Дрой, как всегда холоден и спокоен. Еще вчера вечером, когда мы остались одни, он мне ясно дал понять, что в случае неразберихи своими бойцами он жертвовать и рисковать не собирается. Если Амаю вздумается погеройствовать - пусть, но без нашего участия.
        Я тоже не зеваю. Амулеты призыва давно активированы. Шалун, подвижный, словно капля ртути, вертится у ног кальтов. Готов подлечить, на кого я укажу. Гаврюша там же. Его «крик» будет очень кстати, если враг все-таки прорвется сквозь стену щитов.
        Кроме того, еще на входе, я усилил наш отряд тремя пятичасовыми бафами, активацию которых мои бойцы встретили дружным ревом. Чем заслужили недоуменные взгляды степняков. Им-то бафов не досталось.
        Для себя лично прикупил на аукционе камни энергии и жизни, эликсиры на скорость и увеличение уровня жизни. В общем, как говорят в Стекляшке, «затарился по полной». Из-за обилия висящих на мне бафов похож сейчас на новогоднюю елку.
        - Вперед, - негромко скомандовал Дрой и воины начали движение.
        Если эти мобы действительно ориентируются на вибрацию камня, то они уже давно должны были напасть. Буханье тяжелых сапог наших «танков», думаю слышны даже на поверхности. А про вибрацию я вообще молчу.
        Пока шагаем у меня есть время осмотреться. Тоннель довольно широкий. Есть место, где развернуться строю.
        На потолке и стенах светящиеся пятна. Система молчит, но я думаю - это какой-то мох. Факелы потушили, но Дрой приказал, далеко их не прятать. Кто знает, что там впереди?
        Взгляд привычно шарит по всем закуткам и темным углам - с моей «наблюдательностью», есть шанс обнаружить что-нибудь полезное. Но, увы, пока ничего нет. Тоннель девственно чист, словно здесь только что прошелся отряд подметал с полотерами. Если учесть кровавую историю этого места, даже как-то удивительно. Другими словами, не заметно, что тут когда-то были сражения, о которых так часто упоминалось ранее.
        На мобов мы нарвались, не пройдя и двух сотен шагов. Видимо все-таки почуяли наше приближение и рванули к нам навстречу.
        Не скажу, что шипогрызы меня как-то впечатлили. Видал я тварей и пострашнее.
        Белесое гуманоидное тело. Примерно моего роста. Тощая спина, угловатые локти и коленки усеяны острыми шипами. Голова маленькая, череп продолговатый. Вместо волос те же шипы. Ушей нет. Как и говорил Шорв глаз тоже. Эти два недостатка компенсируется широкой пастью, усеянной мелкими острыми зубами.
        - К бою! - грозный рык Дроя разлетелся эхом по древнему тоннелю.

        - Внимание, полководец!
        - На ваш отряд совершено нападение Шипогрыз-часовой (270).

        Хм… Недаром умные люди говорят, что первое впечатление обманчиво… Шипогрызы все-таки смогли меня удивить. Таких скоростных мобов я еще не видел. Твари передвигались рывками, словно используя короткие телепорты. Не мудрено, что ни один из наших лучников не попал с первого раза. Что уж говорить обо мне с моей рогаткой.
        Первый зубастик, совершив молниеносный прыжок, впечатался всем телом в стену щитов. Несмотря на скорость существа, танки кажется даже не шелохнулись.
        Вот оно значит как… Выходит силенок у этих мобов маловато. Все статы ушли в ловкость и скорость? Если так, то отлично! «Ловкачу» против «танка» очень сложно. Ну, так, по крайней мере, говорили на форумах. Если шипогрызам что-то и светит, то только если они навалятся большим числом…
        Еще мгновение и тощая тушка моба была насажена на несколько копий и истыкана стрелами.
        Остальных зубастиков постигла та же участь. Быстрая смерть сородича никак не повлияла на их тактику. Молниеносный прыжок и не менее молниеносная смерть…
        Система тут же сообщила о первой победе и начислении опыта. Кроме того, наш отряд заработал три единички «дисциплины». Надо полагать по одной за каждого шипогрыза. Приятный бонус.
        Все произошло настолько быстро и не побоюсь этого слова, обыденно, что мои кальты даже недоуменно переглянулись. Пока бойцы с интересом осматривали тела бледных уродцев, Крим отозвал нас в сторону.
        - Видели? - хмуро спросил он, показывая нам свой щит.
        На деревянной обитой сталью поверхности красовались неглубокие отметины от когтей мобов.
        Пока остальные серьезно изучают щит, я изо всех сил стараюсь не улыбнуться. Лия все-таки добралась и до нового вооружения. Щит Крима да и весь его доспех изрисован мелкими рисунками. Быстро осматриваю остальных. Та же картина… Шустрая девчонка! Что сказать? Молодчинка!
        - Казалось бы задохлики, а когтищи вон какие, - прокомментировал Орман, кивая на щит товарища.
        Не сказал бы, что щит Крима сильно пострадал… Показатели прочности вещи на высоте и до слома еще далеко, но, если таких атак будет много - наши танки рискуют остаться без защиты.
        - Очень шустрые и зубастые, но абсолютно незащищенные, - резюмировал Сит, пиная мертвую тушку шипогрыза.
        - Меня беспокоит другое, - буркнул Дрой и многозначительно кивнул в сторону Волков. - Если твари доберутся до лошадников - быть беде.
        - Они сами так захотели, - пожал плечами Орман. - Мы ведь им предлагали идти общим строем.
        - Гордые, - хмыкнул Сит.
        Стою и умиляюсь. Подумать только, кто бы мне сказал, что мои кальты, будучи точно такими же «лошадниками», превратятся в полноценное боевое подразделение. Будут стоять и критиковать союзников за то, чем они сами когда-то являлись. А ведь, и трех суток даже не прошло…
        Кстати, чуть было не забыл… Наклоняюсь над каждой тварью и собираю лут. Добыча скудная - зубы и когти. Но это только начало. Кроме того, кто знает, сколько они стоят на «большой» земле?

        - Не расслабляемся! - рык сотника заставил всех встрепенуться. - Это всего лишь дозорные! Вперед! И смотрите в оба!
        Мы сделали шагов двадцать не больше, когда из глубины тоннеля послышался странный шум…
        Я огляделся. Бойцы насторожились. Тоже слышат.
        - Похоже на шелест листьев… - сказал Шорв.
        Все, кто услышал его - дружно закивали.
        - Стена щитов! - крикнул Дрой.
        - Стена щитов! Стена щитов! - дружно вторили десятники.
        Командиры степняков тоже загомонили. Подопечные Амая сбились в плотную кучу, из которой тут и там торчали копья и мечи.
        Ну, хоть так…
        Странный шум приближался. С каждым мгновением становился отчетливей. Уже через несколько секунд я догадался о его источнике, а когда из темного проема выскочили первые бледнокожие твари - убедился воочию.
        Жуткий шум, который Шорв принял за шелест листьев, был ничем иным как цоканьем десятков, а то сотен когтей о камень.
        Мерзкий звук, плюс картина вываливающихся из темного зева шипогрызов - чувствую, как по спине предательски пробежался холодок.
        - Лучники, бей! - гаркнул Дрой.
        Крик сотника, хлопки тетивы, свист стрел, подбадривания десятников, как ни странно привели меня в чувство. Быстро оглядываюсь… Надеюсь никто не заметил, как «великий» полководец только что был в ступоре…
        Мобы действительно практически без защиты. Две-три стрелы и система сообщала о смерти очередного монстра.
        Пока первая визжащая волна тварей докатилась до нашего строя, стрелки успели прикончить два десятка особей.
        В этот раз, кроме «часовых» в атаке участвовали шипогрызы-стражи. С виду ничем друг от друга не отличаются, только уровнями. Последние двести восьмидесятого. Но несмотря на эту разницу умирали они также, как и «часовые» - с двух трех ударов.
        Кальты, несмотря на ожесточенный натиск мобов, сражались пока без потерь. Все-таки, здорово, что я их перевооружил. Зайди они в инст в «серых» доспехах, несомненно все было бы по-другому…
        Волкам, кстати, повезло. Все агро на себя перетянули мои бойцы. Им ничего другого не оставалось, как метать стрелы с безопасного расстояния. Это хорошо. Пусть так и продолжают. Главное чтобы на рожон не лезли.
        Справедливо рассудив, что полководец должен наблюдать за общей картиной, в обстреле не участвую. Ранений у бойцов пока нет, но Шалун в любой момент готов оказать медицинские услуги.
        Кстати, хочу заметить - бафы - это великое дело. Несомненно, на низких уровнях эффекты от всяких усилений и благословений очень заметны, но не так, как на высоких уровнях. Обычный персонаж, словно знаменитый зеленый силач из голливудских фильмов, вдруг превращается на определенное время в супергероя. Тело переполняет сила. Кажется, ты можешь справиться с любыми испытаниями. Правда есть один момент, который меня смущает… Что будет, когда я вылезу из модуля? Что будет с моей психикой, когда я снова вернусь в свое бренное тело? А ведь я постепенно превращаюсь в Ольда… Привыкаю к его ловкости, скорости, зоркости. Отсутствию ломоты в суставах при смене погоды… Близорукости… Давлению… Головным болям по утрам…
        Тот факт, что люди предпочитают проводить большую часть жизни в модулях, дарящих им свободу от боли и беспомощности, абсолютно логичен. По-другому и быть не может…
        Стоя сейчас за широкими спинами моих воинов и наблюдая, как они с легкостью шинкуют на винегрет безуспешно бросающихся на них мобов, понимаю - моя жизнь изменилась… Я сам изменился…
        Шкала «опыт» уверенно ползет вверх. Система поздравляет с получением новых уровней. Вижу азарт и осознание превосходства в глазах моих воинов. Причем все это происходит не на пустом месте. Они действительно стали круче и сильнее.
        Согласно логам боя, атака длилась девять минут двадцать три секунды. Когда пал последний шипогрыз тоннель сотряс дружный победный рев нескольких десятков глоток. На бородатых лицах читаю неверие в быструю победу.
        Я насчитал восемьдесят пять мобов… Ровно столько единиц «дисциплины» мы получили. Самому не верится в то, что мы только что совершили…

        ГЛАВА 16.

        - Что скажешь? - спросил Дрой, осторожно выглядывая из-за камня.
        Открываю инфу. Хм… Бафам еще висеть полтора часа…
        - Думаю успеем, - отвечаю я.
        - Успеем, - соглашается со мной Амай и добавляет:
        - А что если их окружить со всех сторон?
        А вот об этом можешь забыть, товарищ шаман…
        - Разобьем строй - погибнем, - Дрой сказал, как отрезал.
        Краем глаза слежу за реакцией Пайка. Он незаметно кивнул словам сотника. Уже успел убедиться в эффективности нашего построения и вооружения.
        А вот Амай сжал губы… Насупился…
        Вот же неугомонный… Какая муха его укусила? Словно подменили. Где тот уравновешенный и хладнокровный лидер, каким я видел его еще до входа в грот?
        Мало ему потерь? Уже тринадцать степняков погибло. Считай половина воинства Амая. А все потому, что гордому вождю лошадников вдруг показалось, что отсиживаться за спинами наших танков - это потеря чести.
        Все произошло очень быстро. Очередная атака шипогрызов-стражей. Неожиданный залп лучников степняков. И абсолютно ожидаемое агро всей своры зубастых тварей на практически бездоспешных «повелителей степи». Итог - тринадцать трупов и десяток раненных разной степени.
        Если бы не его верный звероподобный телохранитель - Амай тоже отправился бы прямиком к своим духам.
        Не спорю, шаман он сильный и здорово помогал нам на протяжении всего пути. Но, черт возьми, нельзя же быть таким дуболомом! Будто какой-то подросток, которому моча ударила в башку. А может проблема в комплексах? Недаром он обратил мое внимание на то, что его кто-то там объявил трусом из-за ухода в степь. Вот и взыграла горячая кровь в молодом организме… Тьфу… тринадцать трупов! А ведь просили же не стрелять без команды. Раздухарился. Увидел, что шипогрызы быстро умирают вот и возомнил себе что-то там в своей башке, мол Волки не уступают в храбрости Рыжим совам.
        Ну, в храбрости может и не уступают, а вот во всем остальном им до моих кальтов, что пешком до Африки. Шипогрызы дорвавшись всей своей оравой до тушек степных кальтов быстренько расставили все точки над «и». Когда увидел растерзанные тела бедолаг чуть было не выблевал весь завтрак. Даже вспоминать противно.
        А вот Пайк меня удивил. Честно говоря, не ожидал такое увидеть… Сперва я думал - простой кальт. Высокий уровень и все-такое… Те же Дрой, Крим, Орман ничем не хуже… Но когда Пайк вступил в бой и его сабли засветились у меня буквально отвисла челюсть… Он двигался намного быстрее проворных шипогрызов и убивал их с одного удара.
        Жаль мне не хватает репутации степного клана. Не могу увидеть ни характеристик воинов, ни их оружия. Пайк своим выступлением меня здорово озадачил. Ну, ничего… Разберусь. Это лишь вопрос времени.
        Тяжелей всего нам далась последняя схватка, у входа в главную пещеру грота. На нас навалилось слишком много тварей. Несколько десятков прорвались сквозь строй. Я уже был готов лететь на респаун, но мужики сдюжили.
        С каждым боем мои бойцы становятся опытней и «дисциплинированней». Я наконец осознал значение этой характеристики. «Дисциплина» влияет буквально на все. На скорость построения, четкость выполнения приказов, быстроту и синхронность. Кальты будто единый организм сцепив щиты и ощетинившись копьями, топорами, секирами буквально размалывали тела атакующих монстров. В общем, шипогрызам пришлось несладко… Всего мы накрошили их чуть больше полутысячи. До сих пор не могу поверить…
        Из лута одни когти да зубы шипогрызов. Больше ничего. Помнится, Вайнар рассказывал о таких инстах. Они заточены на опыт. Другими словами, главная награда прохождения таких мест - быстрый рост уровней. Когда ты только начинаешь играть, уровни сыплются на тебя, словно яблоки с раструшенной яблони. Но с каждым уровнем шкала опыта становится все вместительней и вместительней. А когда переваливаешь за три сотни она кажется просто безразмерной. Хаи за крохи опыта устраивают настоящие военные операции чтобы убить сильнейших монстров Стекляшки. Так что у меня сегодня праздник - поднялся до сто сорокового уровня. И это в основном только за счет процентов, выделяемых мне системой за рейд с неписями. Сказать, что я рад - ничего не сказать. Да я, черт побери, просто счастлив! Радость омрачает гибель парней Амая. Мы уже привыкли к ним. Сражались плечом к плечу. Они наши соратники. Этот тоннель сделал из нас полноценный отряд. Если бы еще Амай не чудил… Надеюсь Пайк усмирит своего вождя, иначе они так всех своих бойцов растеряют. Ведь нам предстоит сразится с боссом инста и его многочисленной гвардией. Мы,
наконец, добрались до него…
        Главная пещера поражала своими размерами. Хех… Нет… Это не грот - это гротище! В длину шагов восемьсот не меньше, в ширину все шесть сотен, а высота, примерно, метров сто пятьдесят… Да тут легко пять десятков боингов поместятся!
        Благодаря светящемуся мху, обзор превосходный. Всюду куда не падает взгляд, видны рукотворные уступы и карнизы. Словно гигантские пчелиные соты. Что бы это могло быть?
        - Такой большой фермы я еще никогда не видел, - слышу восхищенный шепот Крима.
        - Фермы? - удивляюсь я. - Это ферма?
        - Ну, да, - кивает Дрой. - Мы их еще грибницами называем. Помнишь ты говорил, что тебе мясо понравилось, которое Орман тушил?
        Такое не забыть. Вкуснятина. Я тогда еще восхищался талантом повара.
        - Это был пещерный гриб, - сказал Орман. - Хорошо, что мы их насушили перед походом. У кого мы их покупали? У Топоров или у Каменных кулаков?
        - У нас, - мечтательно улыбнулся Крим. - Добрый урожай в тот год собрали.
        Мои бородачи начали одобрительно кивать и вздыхать. Мне вдруг их стало очень жалко. Жили не тужили, детей растили, землю обрабатывали, грибы вон сушили. Мечтали, дружили, свадьбы играли… И в один миг у них это отобрали…
        Мда…
        - У вас тоже такие же фермы были? - спросил я у Крима.
        - Нет, - покачал он головой. - Таких огромных - нет.
        - Думаю, одного урожая с этой фермы хватило бы всем нашим кланам на года три точно, - сказал Орман. - Не думаю, что твои предки голодали.
        - Ладно, грибники, - проворчал Дрой. - Сделаем дело, а о жратве потом поговорим. Ольд, что предлагаешь? Как бить супостата будем?
        Хороший вопрос. Лежка Царя шипогрызов, а именно так называется босс локи, находится прямо в центре пещеры. Вон он, сидит на широком обломке скалы, в окружении своих гвардейцев. Здоровый гад. Даже отсюда видны длинные когти и зубища. Уровень соответствующий - четыре сотни. Придется попотеть.
        Но это пол беды. Есть еще гвардейцы. Намного крупнее тех тварей, которых мы так успешно били в тоннеле. Примерно сотня мобов, каждый триста пятидесятого уровня.
        Снова проверяю бафы. Осталось больше часа. Думаю, успеем.
        - Значит так, - говорю я. - Это Царь их колонии.
        - Матерый… - уважительно буркнул Орман.
        - Ага, - соглашаюсь я. - Сильная тварь. И как вы уже заметили он не один.
        - Его ближники, - кивает Крим.
        - Что-то вроде того… Тоже очень сильные.
        - И лучше защищены, - сказал Торопыга Шорв, его серые внимательные глаза были прикованы к суетящимся внизу тварям.
        Немного помедлив он поднял руку, указывая пальцем на ближайшего моба.
        - Взгляните на того… Видите костяные наросты на груди, животе и спине. Надо сказать лучникам, чтобы били точнее.
        - Если навалятся всем скопом, строй не удержим, - мрачно подвел итог Дрой. - А если окружат, так и подавно.
        - Стены тоннеля были нашим преимуществом, - сказал я. - Значит нам надо занять оборону здесь и выманить тварей на себя.
        - Да, - согласился Дрой. - Стены наши союзники. Кроме того, им придется карабкаться вверх. Прекрасная возможность для наших стрелков показать себя.
        Я взглянул на Амая. Несомненно, он, благодаря своим магическим способностям наше сильное звено, но, увы, одновременно, из-за вспыльчивости - наша слабость…
        - Вождь, - как можно дружелюбней сказал я. - Нам понадобятся все твои магические умения. Ты наш главный козырь в предстоящей битве. Мы все надеемся на тебя.
        Молодой шаман гордо стоял, сложив руки на груди.
        С лестью закончили, теперь перейдем к сути.
        - Но для более эффективного использования твоего дара, я хочу попросить тебя быть в центре нашего построения. Тебя и твоих стрелков.
        Амай хотел было что-то сказать, но на его плечо легла широкая ладонь Пайка. Шаман обернулся. Звероподобный телохранитель спокойно сказал:
        - Тебя не просят быть трусом. Это всего лишь военная хитрость. Ты оружие. Очень важное для нас и смертоносное для врага. Хранитель прав - ты наш козырь. Да и луки наших воинов принесут больше пользы, чем их копья.
        Амай зло буркнул:
        - Согласен.
        Затем зло стряхнул руку телохранителя с плеча, развернулся и пошел за спины наших танков.
        Вот ведь упрямый болван.
        Пайк спокойно взглянул на меня. Видимо все мои мысли отразились на лице. Да что говорить… Бородатые рожи моих командиров тоже были довольно красноречивые.
        - Он не подведет, - произнес Пайк. В его тоне не было оправдывающихся ноток, лишь холодная констатация факта. Мда… Повезло парню с наставником.
        - Добро, - кивнул Дрой. - Тогда будем начинать. Осталось выманить тварей на нас. И я знаю, кто этим займется…
        Сказав эти слова, сотник посмотрел на меня. Хитрая бородатая рожа расплылась в веселой улыбке.

        ***

        Никого заманивать не пришлось. Шипогрызы нас почуяли.
        - Какие-то они вялые, - сказал Орман, внимательно наблюдая за двинувшимися в нашу сторону мобами.
        - Ползут словно густая сметана на морозе, - согласился с ним Крим.
        - Да, но ты только посмотри на их размеры! - изумленно воскликнул Шорв, когда волна монстров преодолела половину пути.
        - На две головы выше каждого из нас, - сказал Орман и мрачно добавил:
        - С этими придется попотеть.
        Костяная броня. Мощные тела. Невысокая скорость. Похоже мы имеем дело с «танками» противника. Судя по длинным когтям и клыкам - с уроном у них тоже все в порядке.
        Быстро проверяю прочность щитов наших ратников. Меньше половины… Мда… Если бы не роспись Лии было бы совсем плохо...
        Дистанция медленно, но неумолимо сокращается. Без малого сотня бронированных тварей триста пятидесятого уровня. И чем ближе монстры, тем больше я начинаю понимать - наша стена щитов не выдержит. Даже боюсь представить, что произойдет тогда. Необходимо менять тактику, иначе я потеряю всех своих бойцов. На мгновение мелькнула мысль, что Амай был прав, предлагая разделиться. Но сомнение, как возникло, так и растаяло. Разделившись мы ничего не добьемся, только раньше погибнем.
        - Сомкнуть щиты! - ревел Дрой. - Не давайте этой падали разбить строй!
        На мгновение наши взгляды встретились. В глазах моего сотника я прочитал примерно тоже самое, о чем только что сам думал… А еще в его взгляде я увидел надежду… Надежду на то, что я что-то обязательно придумаю…
        Хех… Не буду разочаровывать моего командира. Пришло время зайти с козырей из моей колоды.
        - Дрой! - крикнул я, прыгая в седло. - Я сейчас постараюсь сделать так, чтобы твари на некоторое время забыли о вас! Понадобится много стрел! Очень много! Бить надо без перерыва и точно!
        Взгляд сотника просиял. Бородатая рожа расплылась в хищной улыбке.
        - Вы слышали его! - рявкнул он.
        Хагер длинным прыжком перемахнул через головы танков.
        Оборачиваюсь к моим воинам, деловито проверяющим вооружение. Внутренне усмехаюсь. Куда подевались те охотники-оленеводы, замотанные в шкуры? Их больше нет. Сейчас я вижу стальную стену вооруженных до зубов ратников. В глазах решительность и боевой азарт. Вдруг почему-то захотелось сказать что-нибудь перед боем…
        - Братья! - крикнул я и не узнал собственный голос. Столько силы и уверенности в нем было. - Все знают почему мы здесь! Кто из вас не мечтал попасть в древние подземелья Запретного города?! Кто не слышал о его чудесах и богатствах?! Из поколения в поколения, из уст в уста передавались легенды об этом месте! И вот мы здесь! Еще никто не заходил так далеко, как мы! Вы уже покрыли себя неувядаемой славой! О нашем отряде будут слагать песни! Старики будут рассказывать сказки вашим правнукам о доблести предков! Это подземелье по праву наше! Осталось только выкурить отсюда этих тварей и их царька! Вы готовы к веселью?!
        Гигантскую пещеру огласил дружный боевой клич. В воздух взметнулись мечи, копья, топоры и секиры. Кто-то дубасил оружием по щитам. Кто-то дул в боевой рог. Весь этот бардак, холодящим кровь криком, поддержал хагер. В эту минуту мы готовы были сразиться хоть с самим чертом. Откровенно говоря, не ожидал о себя такого пыла…
        В последний раз осматриваю свое воинство, прикидывая, что мог упустить из виду… Вход в пещеру перекрыт двумя десятками тяжей. За их спинами расположились лучники. Амай уже что-то начал колдовать. Посмотрим, чем он нас порадует…
        В поход отправились лучшие из лучших. Элита клана. Кажется, я сделал все чтобы обезопасить и усилить их. Кольчуги, шлемы, броня, поножи, мечи, длинные копья, несколько тысяч стрел и арбалетных болтов. У стрелков самые мощные луки и арбалеты. Все «зеленого» качества. Сомнений быть не может - это самый сильный отряд, который когда-либо был у кальтов. А благодаря пройденному тоннелю и самый высокоуровневый. Я не вижу ни одного воина меньше триста двадцатого уровня. Именно сейчас этот отряд попробует на зуб по-настоящему сильный противник, коим несомненно является гвардия царя шипогрызов.
        - Все готовы?! - крикнул я.
        - Да-а-а!!! - взревели воины.
        - Залп только по моей команде! - предупредил я и развернул хагера в сторону тяжело бегущих к нам мобов.
        Волна бронированных тварей неумолимо приближалась.
        Сто шагов… Уже слышен противный цокот и скрежет множества когтей о камень…
        Семьдесят шагов… Уже можно подробней рассмотреть костяные наросты на телах мобов.
        Пятьдесят шагов… Безглазые головы чуть задраны вверх… Будто пытаются унюхать добычу… Из зубастых пастей обильно течет слюна, свисая с угловатых подбородков…
        Сорок шагов… Я поднимаю правую руку вверх… Слышу скрип десятков луков и постукивания стрел… Мои воины готовы…
        Теперь мой ход…

        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (270)!
        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (270)!
        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (270)!
        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (270)!
        - Вы создали простейшее механическое существо Бронированный Скарабей (270)!

        Появление моих жуков было встречено дружным вздохом удивления и восхищения. С трудом удержался чтобы не обернуться. Представляю рожи мужиков. И не мудрено… Сам в шоке от увиденного…
        В этот раз жуки получились на славу. Размером с полицейские броневики, они замерли, хищно поблескивая широкими гребнями. Панцирь, голова и лапы - усеяны острыми шипами.
        Бешено бьющееся сердце вот-вот выскочит из груди! Кажется, каждый волосок на моем виртуальном теле встал дыбом! Неужели эти монстры дело моих рук?! Мозг отказывается верить в то, что видят сейчас мои глаза…
        Тридцать шагов… Пора… Жуки, как по мановению волшебной палочки синхронно сдвинулись с места. Постепенно набирая смертельный разбег. Несмотря на массивность толстые лапы двигаются очень быстро, и я бы даже сказал мягко. Только тяжелый стальной скрежет говорит о том, какая гора металла мчится сейчас вниз.
        Шипогрызы и скарабеи встретились примерно в двадцати шагах от нашего строя. Я ожидал увидеть все, что угодно, но не это. Стальные тела моих «броневиков» вошли в толпу шипогрызов словно раскаленные ножи в масло. Их удар был страшен. Сбивая, подминая и перемалывая все на своем пути они прорубили строй мобов насквозь. Оставляя за собой широкие маслянисто-кровавые просеки. Треск лопающихся костей и рвущейся плоти я, наверное, запомню на всю жизнь. Мобы визжали и выли, захлебываясь от боли.
        Резво, как по команде, жуки развернулись и пошли на второй заход только уже с тыла. Зрелище, увиденное мной несколько мгновений назад, снова повторилось. Бронированные тела буквально утюжили беспомощных подземных обитателей.
        - Залп!!! - выкрик Дроя за спиной заставил вздрогнуть. Оказывается, я все-таки опустил правую руку. Слышу слитный хлопок нескольких десятков луков. Стрелы, словно стая разозлившихся пчел, полетели в сторону визжащей кровавой массы.
        Несмотря на костяную защиту, стальные наконечники без труда прошивали белесые тела мобов. Защита шипогрызов на поверку оказалась не такой прочной, как это виделось в начале боя.
        Скарабеям удалось сделать еще два захода прежде чем пал последний шипогрыз. Что не успели сделать их гребни и лапы, довершили стрелы.
        Итогом схватки была потеря «броневиками» тридцати процентов прочности и получением мной двадцати четырех уровней.
        Я, все еще не веря своим глазам, посмотрел на часы. Гвардия была разгромлена за десять минут. Пришла очередь взяться за царя…

        ГЛАВА 17.

        - Бой «Нападение на Царь шипогрызов (400)» закончен.
        - Вы получаете опыт.
        - Внимание! Вы получили уровень!
        - Внимание! Вы получили уровень!
        - Внимание! Вы получили уровень!
        - …
        - Текущий уровень: 184.

        Босс локации сопротивлялся недолго. Несмотря на высокий уровень и несколько неприятных умений, вроде усиленного удара и магического щита, нам удалось разделаться с ним довольно быстро…
        Воевали уже проверенным способом. Жуки атакуют и собирают агро. Остальные шпигуют монстра стрелами. К слову, Амай так и не успел ничего наколдовать. Настолько быстро все происходило. Он вообще после появления скарабеев был довольно молчалив. Лишь иногда я ловил на себе его мрачные взгляды.
        Кальты из его отряда тоже находились под впечатлением. Но если реакция вождя была скорее злой, то остальные степняки глазели на меня с восхищением и почтением. То, что это почтение, сомнений быть не могло. Плюс двести единиц репутации Северных Волков было тому доказательством.
        Снова удивил Пайк. Система сообщила мне, что наши с ним отношения из «нейтральных» трансформировались в «уважительные».
        Да, что не так с этим НПС?! У меня даже с Дроем не было такого. Чует мое сердце - это еще не все сюрпризы.
        Так-с… Что там дальше…

        - Поздравляем! Вы первый в Зазеркалье победили Царя шипогрызов!
        - Категория вашей награды повышена!
        - Награда:
        - Костяной нагрудник «Царя шипогрызов» (1шт).
        - Боевые когти «Царя шипогрызов» (1 шт).
        - Большой Магический сундук (1шт).

        Дрожащей от волнения рукой чешу затылок. А вот и первые «фиолетовые» вещи, выбитые мной! Обязательно запечатлею физиономию Романа Тарасовича, когда буду вываливать плюшки, собранные за последнее время. Рассмотрим их поближе. Сперва нагрудник.

        - Название: Костяной нагрудник «Царя шипогрызов».
        - Категория предмета - Уникальный.
        - Эффект: + 350 единиц защиты.
        - Эффект: + 255 единиц стойкости.
        - Эффект: + 255 единиц здоровья.
        - Эффект: + 345 единиц силы.
        - Прочность: 1250/1250
        - Ограничение:
        - Уровень: 150.
        - Внимание! Собрав полный комплект, вы получите бонус!

        А ведь мне по уровню уже подходит. Попробовать одеть? А почему бы и нет? Сказано-сделано. Достав из рюкзака нагрудник, я понял, что это мягко говоря не мой фасон. Кроме того, он в моих руках выглядел скорее щитом, чем частью доспеха. Шмотка явно на «танка». С когтями примерно та же история. Мысленно потираю руки в предвкушении хорошего заработка.
        Так-с… Что там дальше?
        Кроме, вещей был еще магический сундук. Фон - «красный». Ограничение - сотый уровень. Ура! Могу открывать! С замиранием сердца даю добро системе.

        - Поздравляем! Вы открыли Большой Магический сундук!
        - Награда:
        - Золотые монеты - 5000 (шт).

        Ошарашенно наблюдаю небольшое графическое представление. Золотые монетки одна за другой в ускоренном режиме, перекочёвывают в верхнюю панель, увеличивая денежное значение. Хе-хе… Должен заметить зрелище радует глаз… Хм… Кстати, это первый мой лут монетами… Теперь начинаю понимать, почему все так рвутся первыми «распечатать» инст.

        - Внимание! Легендарное достижение!
        - Поздравляем! Вы получили легендарное достижение «Цареубийца». Вы легенда!
        - Ваша награда:
        - Орден «Ярость ветра».

        Снова отличился… Это сообщение разлетелось по общему чату Стекляшки. Представляю реакцию Танора и ему подобных. Вряд ли они рады за меня. Какой-то нуб в одиночку потрошит инсты и собирает все награды. Кому такое понравится?
        Ладно, бог с ними… Вернемся к плюшкам. Еще одна легендарка в копилочке!
        Посмотрим…

        - Название - Орден «Ярость ветра».
        - Описание:
        - Урон, наносимый стрелковым и метательным оружием, увеличивается на 45%. Эффект также действует на членов группы/рейда носителя.

        Замечательно! Как любил повторять мой сосед в таких случаях - то, что доктор прописал.
        Судя по мигающей иконке рюкзака - это еще не все сюрпризы. На минуту отвлекаюсь от меню и осматриваю поле боя. Кальты, позабыв об усталости, разбрелись по пещере. Кто в одиночку, кто небольшими группками, осматривают древние сооружения. На лицах восхищение и благоговение…
        Куда ни глянь везде эти соты-ячейки… Мы словно попали в гигантский улей.
        Рядом, устало кряхтя, плюхнулся Крим:
        - Никогда не видел ничего подобного.
        Я обернулся:
        - Ты же говорил, что у вас были грибницы?
        - Да, но это… Это…
        Крим обвел рукой пещеру, безуспешно пытаясь объяснить все величие данного строения. Затем отмахнулся и сказал со вздохом:
        - В общем, ты меня понимаешь…
        Я лишь молча пожал плечами в ответ. Ну, а что тут непонятного? Конечно, понимаю.
        - Мой отец всю жизнь проработал на ферме, - грустно вздохнул Крим. - Мечтал, что я однажды тоже пойду по его стопам… Хех… Ему бы здесь понравилось… Жаль не дожил…
        - Нокты? - спросил я.
        - Нет-нет… Мой отец умер в своей постели в окружении семьи за пять лет до прихода орды.
        - Мне жаль…
        - И мне… - вздохнул Крим. - Ну, да ладно… Что я хотел сказать-то… Я ведь когда мальчишкой был, помогал старику моему в грибнице.
        Так-так-так… Интересно… Я весь внимание.
        - Ничего серьезного, - продолжал Крим, не замечая моего настроения. - Принеси-подай и все такое… Но кое-что помню. Так вот… Я тут осмотрелся. Водоснабжение ячеек не повреждено. Видишь, вон те перемычки?
        Я глянул в указанную сторону и сказал:
        - Там какие-то рычаги и механизмы?
        - Ага, - подтвердил Крим. - Выглядят исправными. Осталось очистить от грязи ячейки и каналы. Завезти свежую почву. Посадить грибочки. И можно пускать воду…
        - Ты уверен?
        - Абсолютно, - самодовольно улыбнулся Крим. - Если засадим, хотя бы четверть ячеек этой грибницы - о голоде можно будет забыть…
        Я, словно элитная гончая, почуявшая след, встал в позу.
        - Что для этого понадобиться?
        - Хе-хе… Ты будешь удивлен, Ольд. У нас все есть. Грибные споры, есть у каждой уважающей себя хозяйки. Самое сложное - это завезти почву. Но с этим думаю справимся.
        - Сколько народу придется задействовать для ухода за грибницей? - задал я очень волнующий меня вопрос.
        - Об этом не беспокойся, - отмахнулся Крим. - Грибы неприхотливы. Как выйдем на поверхность - познакомлю тебя с Питом Белоглазым. Он у нас специалист в этих делах.
        Вспомнился худой кальт, прозванный Белоглазым за голубой цвет глаз. Я ему еще инструмент фермерский заносил.
        - Я знаком с Питом, - отвечаю Криму.
        Тот сперва смотрит удивленно, а потом улыбаясь бьет себя по лбу.
        - Точно! Ты же теперь каждую собаку в нашем таборе знаешь! Ха-ха!
        Здоровяк, несомненно шутил, и я, конечно же, посмеялся вместе с ним. Но вот, что забавно… Как бы отреагировал Крим, узнай он о том, что я действительно знаю каждую собаку в нашем клане? И не только собаку, но и каждую кошку, курицу, поросенка. И если уж на то пошло, у нас даже один ежик есть. Это Лия себе питомца завела.
        Но о моих знаниях Криму говорить не обязательно. Не вижу смысла. А вот разузнать кое о чем не помешало бы…
        - Крим, дружище, некая истина в твоих словах действительно присутствует… О нашем клане мне уже многое известно. А вот о наших союзниках…
        - Да мы вроде бы уже все рассказали тебе…
        - Все да не все… Как насчет Пайка?
        - Пайк… - здоровяк призадумался. - У нас его называют Многоруким. Такого мечника, как он мне еще не приходилось встречать.
        - Это я тоже заметил…
        Фокус со светящимися саблями до сих пор не выходит из головы.
        - Кстати, кроме воинских качеств я увидел в нем лидера и мудрого советчика.
        - Не поспоришь, - ухмыльнулся Крим. - Если бы не Многорукий, этот болван Амай уже давно бы сгинул там в тоннеле. Клянусь всеми подземными богами - это Пайк уговорил сопляка увести клан в степь перед приходом орды.
        - Даже так… - удивился я.
        - Конечно, - уверенно сказал Крим.
        - Это твое мнение?
        - Не только, - сказал здоровяк. - Многие так тоже считают.
        - Но Лаош… - попытался возразить я.
        Крим насмешливо перебил меня:
        - Старик не видит дальше своего носа. Если бы не ты - Рыжие Совы уже давно перестали бы существовать!
        - Ну, в выживании клана не только моя заслуга…
        - Вот видишь! Твоя скромность лишь говорит о твоей мудрости.
        - Мне приятны твои слова, друг мой, но, увы, ты заблуждаешься. Это не скромность - это констатация неоспоримого факта. Клан, подобно нашему телу, не сможет жить без сердца, почек или печени. Все должно функционировать как высококачественный механизм. Иначе смерть. Но не могу не согласиться с тобой в том, что многое зависит от лидера.
        - Вот и я говорю, - сказал, поднимаясь кальт. - Амай ни за что не решился бы уйти в степь.
        Слова Крима Молота о Пайке и Амае были тем последним фрагментом пазла, который несколько дней не мог сложиться у меня в голове.
        Я поискал глазами Многорукого. Вон он стоит за спиной сидящего на камне Амая. Как всегда, сложил руки на груди. Спокоен и холоден, будто кусок льда. Как говорится, «держит руку на пульсе», дабы молодой вождь не учудил еще чего-нибудь.
        Проводив взглядом широкую спину Крима, я вернулся к прерванному занятию. Жму на пылающую иконку рюкзака. Видать нераспределенные балы за уровни требуют внимания. А может «знаний» уже под завязку? Надо выкроить несколько минут чтобы навести порядок.
        Когда увидел, что является причиной переполоха у меня в рюкзаке, то сперва не поверил. Пришлось даже протереть глаза. Сердце замерло испуганным зайцем. Губы непроизвольно начали расплываться в глупой улыбке… Наконец-то…
        Иконка плана-схемы Сумрачной твердыни наконец ожила. А я уж, грешным делом, подумал, что это никогда не произойдет. Помню тот день в столице. Когда в «Усталом путнике» пришлось активировать петрушино приложение, должен заметить, перепугавшее меня до икоты. Тогда все эти карты, планы и схемы казались несбыточной мечтой. Чем-то недосягаемым… И вот он я, стою посреди гигантской грибницы в шаге от очередного открытия.
        С замиранием сердца открываю план-схему. Ярко-красным подсвечена одна точка. Оружейная… Спина стала липкой от пота… Неужели…
        От изучения плана отвлекли крики солдат у противоположной стены. Вижу бегущего ко мне Дроя… Рванул навстречу…
        Подбежав поближе вижу его улыбающуюся физиономию.
        - Мы нашли еще одну дверь! - крикнул он издалека. - Похоже подземные боги любят тебя, Хранитель!

        ***

        Каменные стены оружейной источали тепло и покой. Здесь было сухо, а благодаря свету факелов и довольно уютно. Хотя скорее, всему виной моя энанская натура. Мне всегда уютней, когда над головой камень.
        Тускло-оранжевый свет факелов падал на вытянутые лица кальтов. Рты у многих смешно приоткрыты. Глаза горят в предвкушении будущей поживы. Народ с юношеским нетерпением ждет, когда я дам отмашку «набивать карманы».
        Входная дверь в оружейную точь-в-точь похожа на ту, что отсекает Западный грот от внешнего мира. Даже форма ключа идентична.
        Я уже прикинул. Тут спокойно пройдет телега, если потребуется. Да и сам зал оружейки был настолько широк, что эта самая телега, запряженная двумя овцебыками, могла бы спокойно развернуться по широкой дуге. Хотя могу ошибаться - свет факелов освещал только малую часть помещения.
        К слову, когда открыл двери в нос ударил знакомый запах железа, масла и дерева. Здесь были стеллажи, заставленные всевозможными коробками и ящиками. Вижу большие бочки, деревянные сундуки, обитые железом, рулоны ткани и кожи. У левой стены стоит большой широкий стол, заставленный всевозможными шкатулками и ларцами.
        - Что скажешь, Хранитель?  - нетерпеливо шепнул мне на ухо Дрой. - Не томи. Народ заждался…
        Я, оторвавшись от осмотра, протер глаза рукой и произнес, улыбаясь:
        - Все готовы к дележу?
        Меня накрыла волна дружного «Да-а-а!»

        ***
        Так, как грот, а с ним и помещение оружейной перешли в наше владение - решили, что все обнаруженное добро лучше оставить здесь.
        Сейчас я и Дрой наблюдали, как воины, нагруженные долей Амая, будто муравьи потянулись на выход из пещеры.
        - Я до сих пор считаю, что четверть добытого - это слишком много для них, - недовольно буркнул Дрой.
        - Все нормально, друг мой, - успокаиваю его я.
        - Эти горе-вояки даже на десятину не навоевали. Всю работу сделали мы.
        - У них тринадцать погибших.
        - Кстати, вот еще одна глупость… - возмутился мой сотник. - Необязательно было давать семьям погибших… как ты там сказал...
        - Компенсацию… - помог я.
        - Вот-вот, ее самую… Гори она синим пламенем… Пусть вождь заботиться о женах и детях его погибших воинов.
        Я твердо взглянул в глаза Дроя.
        - Ты прав, друг мой. Вождь обязан заботиться о своих воинах и их семьях.
        Сотник нахмурившись смотрел на меня. Постепенно, по мере того, как он начал осознавать, что я задумал его лицо просветлело.
        - Хочешь сказать, что Волки…
        - А почему бы и нет… По крайней мере, я не вижу препятствий…
        Уверенность в будущем слиянии, пришла ко мне в тот, момент, когда я получил «зеленую» репутационную медальку клана Северных Волков.
        Пусть нагребают. Рано или поздно, они все равно вольются в наши ряды. А лут… Все, что находилось в оружейной было «синего» качества. Материалы, кожа, дерево, металлы, камни - все это относилось к категории «редкие». Само собой, ничего из этого великолепия, ни Волки, ни Совы пока не могли использовать. На материалах стояло ограничение по мастерству. В общем, к тому моменту, когда у Волков появится возможность создать что-нибудь из той, стали, что они так самозабвенно тащат наружу - уверен - мы уже будем единым кланом.
        Раз уж на то пошло, Амаю можно было предложить ничего не трогать. Оставить, так сказать, на хранение. Сэкономил бы время. Но предлагать ничего не стал. Еще подумают, мол, зажал богатства и все такое. Они и так до последнего момента думали, что мы ничего не дадим.
        Кстати, когда я не «оправдал их надежды» и все-таки поделился лутом, наши с Пайком отношения переросли в «доверительные». Растем.
        Странное дело, ларцы и сундучки, что стояли на том большом столе, в дележе не участвовали. Для неписей их как будто не существовало. Видимо система отнесла их в категорию моего личного лута.
        Там я обнаружил много интересного. Несколько сундучков с всевозможными «репутационными» камешками. Три шкатулки под завязку набитыми разными зельями и эликсирами. И на закуску пять ларчиков с тремя тысячами золотых в каждом! Кажется, я сплю…
        Врать не буду, когда наблюдал за беготней кальтов, в голову приходили шальные мысли. Например, присвоить все добро себе и ни с кем не делиться. По моим прикидкам, если все загнать на аукцион, получится кругленькая сумма. Но затем верх брал, тот я, который со здравым смыслом, добрый и порядочный. Он-то мне и сообщал, что вырученной суммы на погашение кредита не хватит. Даже близко… Так что прибыль по сути низкая. А вот убытков много. Например, потеря доверия клана. Без кальтов у меня не получиться удержать город энанов…
        Но это еще не все… Весь вышеупомянутый лут: материалы, репутационные камни и даже золото, все это не шло ни в какое сравнение с тем, что мы обнаружили в дальней части оружейной…
        Мы нашли разобранные боевые машины энанов и чертежи к ним…

        ГЛАВА 18.

        Если опустить нервозность Амая, прощание с Волками вышло теплым. Собственно, так и должно быть с боевыми товарищами. Мы сражались бок о бок. Ели из одного котла. Защищали друг друга. Делили добычу. Мы стали соратниками, а это дорогого стоит.
        Вождь степняков, видя эту идиллию нервничал все больше и больше. Видимо чувствовал отношение своих элитных бойцов ко мне. И к себе… Должен заметить, авторитет молодого шамана падал прямо на глазах. Пайк - вот, кто был связующим звеном в отряде Волков.
        Когда наблюдал за удаляющимся всадниками по равнине, у меня было стойкое чувство уверенности, что все мои планы насчет степного клана обязательно осуществятся.
        Но времени предаваться философским размышлениям не было. Нас ждала работа. Много работы…
        Длинных массивных ящиков, заполненных деталями, было ровно десять. Семь стрелометов и три камнемета. По крайней мере, именно так значилось в чертежах, найденных в одном из ларчиков. Там, кстати, было больше свитков. Но, увы, прочитать смог только два из них. На остальные не хватило уровня мастерства.
        Как-то так получилось, что новость о древних машинах загадочных энанов облетела весь лагерь. Посмотреть на чудо сбежались все кальты. Воины, старики, мастеровые, женщины, вездесущая детвора.
        Особенно был возбужден наш главный артиллерист Притус. Именно благодаря ему были быстро организованы повозки для перевозки ценного груза. Должен заметить, желающих поучаствовать в действе собралось огромное количество.
        Так вышло, что мы не сговариваясь решили начать сборку именно камнемета. Почему именно так? Не знаю… Может потому, что из-за обилия составных частей он казался мощнее стреломета. Видимо подсознательно всем, и мне в том числе, хотелось чего-то крупного, грандиозного, дарующего осознание защищенности…
        Согласно данным в чертежах, перед установкой камнеметов, или, как они еще назывались, броков, требовалось сделать насыпь с уклоном в тридцать градусов. Этим делом уже была занята команда землекопов.
        Пока вскрывали ящики и выкладывали на землю составные части машины, я читал длинный чертеж. Кстати, оказалось, что брок - это детище моего первого учителя Мастера Грильби, который умер у меня на руках. Скажу больше, кажется именно из-за этих штуковин и был уничтожен весь клан, а с ним и все черные гуроны…
        Вспомнился больной старик… Знаю, он всего лишь программа, непись, но сердце, непроизвольно сжалось от накативших воспоминаний…
        Рядом стоял Притус и благоговейно пялился в древние письмена. Как и предполагалось для него чертежи машин были китайской грамотой… А жаль… Я бы с удовольствием сбросил бы на него всю грязную работу по сборке. Но не судьба… Придется самому.
        Как говаривал мой врач: «Главное начать, а там само рассосется».
        От чтения чертежей нас отвлек голос одного из помощников Притуса:
        - Все готово. Насыпь утрамбована.
        Я взглянул на небольшую площадку, усеянную разными деталями, рычагами, шестеренками и блоками. От строящейся стены шагов пятнадцать. Думаю, этого расстояния камнемету хватит для замаха. Хотя, всегда можно сделать другую насыпь.
        - Приступим, - сказал я Притусу, опускаясь на корточки у разложенного на земле металлолома.
        Тот лишь нетерпеливо закивал и присел рядом со мной.
        - Итак, - задумчиво произнес я, рассматривая, поблескивающие в лучах зимнего солнца, железяки. - Обратите внимание, коллега, на вот эти символы, что покрывают каждое звено и элемент.
        - Если не ошибаюсь - это руны, - ответил Притус.
        - Совершенно верно, - согласился я. - Вам они знакомы?
        Мой инженер неуверенно придвинулся ближе. Некоторое время он напряженно вглядывался в затейливую вязь. Его глаза расширились, на лбу выступили капельки пота… Глубокий вздох - и он оторвался от созерцания стальных деталей.
        - Увы, коллега,  - ответил он, протирая глаза.  - Мне незнаком этот язык. Древние, мастера рун, чрезвычайно ревностно хранили свои секреты.  - Притус, сокрушенно покачал головой.  - Я не смогу их прочитать…
        Пока инженер пытался прочитать древние письмена, я, не отрываясь, смотрел на руны. Они сплетались между собой, словно ветви виноградной лозы, рождая по-своему красивый и загадочный рисунок. Узор, выгравированный умелым искусником, обвивал стальные тела блоков. Он безмолвно говорил с нами, неслышно нашептывая свои тайны и секреты. Красиво…
        Ладно. Пора начинать… Но сперва кое-что сделаем…
        - Мастер Притус, в чертеже говорится, что каждая деталь пронумерована. И что сборку необходимо осуществлять постепенно. Элемент за элементом.
        - Тогда правильней будет, если мы разложим все по номерам, - с лету понял мою идею кальт. - Так будет удобней.
        Несколько минут ушло на наведение порядка и когда все было готово, я приступил к сборке.
        Правая рука легла поверх небольшого блока с маленькой единичкой в правом верхнем углу.

        - Внимание! Вы пытаетесь наполнить энергией Деталь брока №1!
        - Вам понадобятся 1000 единиц энергии!
        - Желаете продолжить?
        - Да/Нет.

        Любопытно… Прежде чем продолжить, под удивленным взглядом моего главного инженера активирую «фиолетовый» камень стойкости. И на всякий случай достаю из кармана колбу с зельем. Все. Вот теперь точно можно начинать…
        Жму «да».
        Несколько мгновений ничего не происходило. Письмена, как и прежде, оставались бесцветным и безжизненным. Но вдруг правой рукой, лежавшей на руне, я ощутил сперва робкие, а затем все более настойчивые теплые толчки. Будто кто-то маленький и упрямый пытался вырваться из своего невидимого плена. Небольшой бледно-серый рисунок под ладонью стал медленно наливаться тусклым синим светом. Мало-помалу он, как быстро созревающий плод, обретал насыщенный оттенок.
        Процесс пошел. Энергия заглатывалась древним артефактом сплошным неспешным потоком. Вязь на балке окрасилась в синий цвет - казалось, свет поглотил ее без остатка, словно голодный монстр. Чудесное зрелище притягивало взгляд…
        Бросив мимолетный взгляд в сторону Притуса, я увидел, как тот застыл, любуясь завораживающим действом… Да и остальные кальты, собравшиеся вокруг, стояли молча, жадно наблюдая за чудесным представлением…

        - Внимание! Деталь брока №1 активирована.

        Отвернувшись от оцепеневших зрителей, я поискал глазами следующую деталь. Притус не спал. Короткая команда и его помощники подтягивают второй блок.
        Улыбаясь, кивнул инженеру. Продолжим…

        - Внимание! Вы пытаетесь наполнить энергией Деталь брока №2!
        - Вам понадобятся 1000 единиц энергии!
        - Желаете продолжить?
        - Да/Нет

        Да. Второй блок тут же засветился, вызвав очередной громкий вздох удивления толпы.

        - Внимание! Деталь брока №2 активирована.
        - Внимание! Вы можете произвести соединение Деталей брока №1 и №2!
        - Вам понадобятся 200 единиц энергии!
        - Желаете продолжить?
        - Да/Нет

        Ну, хоть тут будет полегче… Да, соединяй…
        За второй деталью была третья, а за ней четвертая, и так далее…
        Блоки, пружины, шестеренки сменяли друг друга. Несмотря на энергетические зелья и камни, чувство смертельной усталости сковало все тело. Виски сдавила тупая боль, зверски ныла поясница и шея. Я чувствовал себя дряхлым стариком, прожившим сто лет, ни разу не присев и не отдохнув за эти годы. А ненасытные руны все требовали и требовали энергию…
        Когда человек занят нудным делом, его мозг начинает искать некие зацепки, дабы разбавить монотонность. Обычно помогает музыка, а также осознание конечной цели. Это прибавляет силы идти дальше. Позволяет телу делать очередной «последний рывок». В данную минуту для меня такой зацепкой являлись моменты соединения деталей. Они требовали меньшего количества энергии и после соединения я останавливался на несколько минут дабы перевести дух и посмотреть, что же у нас такое получалось.
        Каждый элемент имел свой неповторимый узор и рисунок. И как фрагменты своеобразного пазла, детали механизма дополняли общую картину. И если в рисунке была полная гармония, то сам брок, с каждой присоединенной деталью превращался во что-то непонятное и бесформенное.
        Народ, собравшийся поглазеть на небывалое зрелище, наконец устал и стал постепенно разочаровываться. Из толпы полетели советы, шутки и подзуживания. И я их понимаю…
        Когда последняя часть головоломки, наконец, встала на свое место, я уставший и опустошенный сел прямо на землю.

        - Поздравляем! Вы только, что создали боевую машину энанов «Брок»!
        - Ваше мастерство увеличилось на 350 единиц.

        Вытерев рукавом пот со лба, проверил жизненные показатели. Нормально… Жить буду… Ну и работка… А ведь таких еще девять штук. Радует то, что стрелометы имеют намного меньше деталей…
        - Ну и уродца ты слепил, - вижу справа сапоги Дроя.
        - И не говори, - устало отвечаю я, глядя на свои художества.
        Стальная конструкция бесформенной серой громадой высилась посреди насыпи. Рунные узлы, словно кровяные сосуды, мерно пульсируют ярко-синим светом.
        - И как это работает? - с сомнением в голосе, спросил Дрой.
        Я, кряхтя, как древний старик, поднялся с земли сделал шаг к непонятному агрегату.

        - Внимание! Брок находится в «спящем режиме»!
        - Желаете привести камнемет в боевую готовность?
        - Да/Нет.

        Угу… Желаю…
        Конструкция вдруг завибрировала. Рунная вязь засветилась ярче. Брок будто обрадовался приближению старого знакомого. Секунду ничего не происходило… А затем бесформенная груда стали вздрогнула. Шестеренки, детали, стальные полосы и балки зашевелились. Железный ком, двигаясь, шевелясь, вибрируя, стал расти, с каждым ударом сердца обретая формы и очертания.
        Мы стояли, раскрыв рот, даже не пытаясь пошевелиться. На наших глазах аморфный и бессмысленный набор звеньев, модулей, деталей шаг за шагом превращался в многорукую и многоногую тварь. Рунная вязь оплетает мощное тело гиганта. Длинные балки трансформировались в лапы, заканчивающиеся подобием широких ковшей. Несколько мгновений - и перед нами предстал этакий стальной монстр с четырьмя ногами, похожими на паучьи, и двумя руками-ковшами.
        - Беру свои слова обратно, - приглушенно прохрипел Дрой. - Он еще уродливей, чем раньше…
        Я, отвлекшись от созерцания чудесного творения древних мастеров, обернулся. Дрой стоит, открыв рот, откровенно глазея на железное чудовище. Похожие эмоции читаются и на лицах, окруживших нас кальтов. В глазах испуг и благоговение… И гробовая тишина…
        Дрой громко прочистив горло, сказал:
        - Впечатляет. И что он может?
        - Секунду, - ответил я, открывая настройки камнемета.
        Мда… Показатели впечатляют. Если в двух словах, то нам досталась высокопрочная махина, способная метать снаряды на пять сотен шагов, а то и дальше. Наносит колоссальный урон по площади. Цифры, стоящие напротив «скорострельности» ничего мне не сказали, но я просто уверен, что эта штуковина намного быстрее катапульт кальтов. Механикой стрельбы напоминает мне мою рогатку. Подозреваю, что все вышеуказанные показатели будут зависеть от веса, размера и качества снарядов.
        - Ну что, давайте попробуем, - сказал я, оторвавшись от чтения.
        - Тащите камни! - тут же крикнул Дрой.
        Недолго думая, двое воинов подтащили внушительный булыжник к правой руке-ковшу брока и после нескольких раскачиваний вложили его в раскрытую «ладонь». Как только камень оказался внутри ковша, великан без особых усилий отвел его за назад, будто замахиваясь. И… остановился.

        - Брок заряжен!
        - Снаряд - Камень.
        - Пригодность - Да.
        - Дальность - +525
        - Скорострельность - +0.02
        - Урон по площади - +18000.….+26000

        По спине пробежал холодок… Если такой камень накроет мой отряд - пиши пропало… Я полечу на возрождение, а мои парни к своим богам…

        - Внимание! Брок готов к бою!
        - Чтобы произвести выстрел вам понадобится 250 единиц энергии.
        - Желаете продолжать?
        - Да/Нет.

        Стоп… А вот это плохо… Даже очень… И дело не в количестве энергии. Это как раз терпимый запрос. Проблема в другом. Без меня эта машина не будет функционировать. В приписке система предлагала провести синхронизацию, как когда-то с петами, но я отказался. Эта штука, словно энергетический вампир выпьет меня досуха…
        - Готов? - спросил Дрой.
        - Да, - кивнул я.
        - Тогда чего мы ждем?
        Вместо ответа я отдал приказ системе и гигантская рука брока стальным жгутом, пожирая предложенную энергию, швырнула здоровенный булыжник.
        Серый угловатый кусок скалы медленно вращаясь полетел вниз. Несколько мгновений и в центре равнины в месте приземления снаряда расцвел снежный цветок. С высока он казался маленьким и симпатичным, но и я, и все стоящие рядом понимали его разрушительную красоту.
        А потом все начали радостно кричать и улюлюкать. Да что говорить… Я и сам, как мальчишка, подняв руки вверх, кричал сейчас во все горло. У нас появился веский аргумент в будущей войне. Он стоял нерушимой стальной громадой, возвышаясь над мелкими разумными. Всем своим видом даря надежду на будущее…

        ГЛАВА 19.

        Следующие два дня я только и делал, что собирал машины энанов. Израсходовал почти весь запас энергетических камней и зелий. Но это стоило того! Сейчас нашу быстрорастущую стену охраняли три стальных гиганта, семь скорострельных стрелометов и, кажущийся допотопным на их фоне, требушет кальтов. Сегодня вечером, после трехчасового отдыха, я собрал последний стреломет.
        Должен заметить, уже приноровился. Да и после броков - это плевое дело. В общей сложности я затратил около двух тысяч единиц энергии на каждый стреломет.
        С улыбкой вспомнил, как собрал первый из них… Как и камнемет в начале использования, он представлял собой кучу беспорядочно соединенных деталей. Уже после принятия боевой формы, он стал похож на гарпунную пушку на мощной стальной треноге.
        В комплекте с каждой машиной имелся большой сундук с цельнометаллическими болтами, снаряженными в двадцати зарядные магазины. Граненые наконечники были сделаны из твердого металла черного цвета. Я сперва подумал, что их кто-то погрыз, но рассмотрев поближе понял - они полностью изрисованы мелкими рунами.
        Принцип функционирования стреломета заметно отличался от брока. С камнеметом все было ясно. Навалил камней в ковш, развернул здоровяка куда тебе надо и отдал приказ. Собственно, и все дела… Увы, но броком мог руководить только я.
        Со стрелометом другая история… Ему не нужны приказы. Достаточно заполнить его энергией под завязку и вуаля! Жать на гашетку может кто-нибудь из отряда Притуса.
        У камнемета не было своего накопителя, как у стреломета, резерва которого, увы, хватало только на один магазин, но это уже был плюс. В общем, как ни крути, а машинки энанов завязаны полностью на меня. Что не есть гут… Начнись сейчас войнушка, глазом не успею моргнуть, как эти штуки высосут всю мою энергию…
        Я решил сперва собрать все агрегаты, а потом уже пострелять. Не хотел отвлекаться. Именно по этой причине вокруг меня потихоньку собрался весь клан. Все знали, что я скоро закончу с последним и ждали новых зрелищ. Откровенно говоря, я планировал поспать и уже утром заняться испытаниями, но видя сияющие лица кальтов, обреченно дал команду приготовить мишени.
        Из соломы сделали десяток чучел, нарядив их в старые доспехи. Спереди прикрепили щиты. На глиняные горшки-головы нацепили шлемы. Получилось неплохо.
        Затем соломенный отряд был спущен вниз на триста шагов от стены. Издалека они выглядели довольно грозно.
        Выставляю режим стрельбы одиночными. Прицелившись, я затаил дыхание и потянул двумя руками спусковой рычаг, расположенный на задней части агрегата. Чувствуя высвобождение накопленного машиной сгустка энергии, наблюдаю, как после довольно ощутимой отдачи болт попадает точно в центр щита, что держало одно и чучел. Спустя мгновение произошло то, что я никак не ожидал увидеть. Под дружный вздох зрителей соломенная фигура разлетелась на куски.
        - Здорово шарахнуло, - спустя час сказал Дрой, задумчиво вертя в руках перекрученный железный кусок - это все что осталось от щита.
        - Как такое возможно? - спросил Орман, с опаской рассматривая стреломет.
        - Взгляните на наконечники стрел, - сказал я. - Они покрыты рунной вязью. Видимо при столкновении наконечник разлетается на множество мелких осколков.
        Я не гадал. В описании болтов так и было написано.
        - Один болт - это, конечно, было нечто, - с горящими глазами сказал Крим. - Но когда ты пустил сразу несколько, да еще и одновременно…
        Все согласно замычали. Я и сам в шоке. Очередь из семи болтов разнесла соломенный отряд на мелкие кусочки. С каждым попаданием их тела лопались будто мыльные пузыри…
        - Мне уже не терпится испытать их на ноктах, - хищно прошипел Орман.
        - Увы, мой друг, но очень скоро нам представится такая возможность, - со вздохом ответил я.
        - Действие сферы скоро прекратится… - хмуро добавил Дрой.
        Наш разговор прервал протяжный рев боевого рога Рыжих Сов. Что там еще случилось?
        Мы быстро поднялись по деревянным лесам на стену. Наши строители зря времени не теряли. Стена, камешек за камешком, на удивление очень быстро росла. Еще чуть-чуть и высота достигнет семи метров. Хотя, чему удивляться? Мы ведь в игре. Здесь все происходит в ускоренном режиме. Плюс я позаботился о том, чтобы мои работники перешли на новый уровень мастерства.
        Строить решили поверх древних развалин. Так мы сэкономили на закладке фундамента. Да и после очистки от снега, кое-где сохранились участки высотой в два человеческих роста.
        Стена образовывала полукруг, соединяя две гряды острых серых скал. Создавалось такое впечатление, что серые природные стены выросли, повинуясь чьей-то невидимой руке. Они охватывали своими несокрушимыми ладонями верхний город, где когда-то жил король и его приближенные. Материалов для строительства было вдосталь. Вон сколько руин. Бери не хочу.
        В свете сотен факелов стройка кипела и бурлила, будто гигантский муравейник, где каждый был занят своим делом. Грохот лебедок, стук топоров и молотков. Мычание овцебыков, крики строителей, смех бегающей вокруг детворы - кальты строят новый дом. И судя по настроению они его уже просто так никому не отдадут.
        На широкой смотровой нас ждали часовые, поднявшие переполох. Я мельком осмотрел площадку, которая уже скоро станет одной из башен. Думаю, завтра сюда можно будет поднять один из стрелометов. Еще один установим в восточной башне, а остальные равномерно распределим по стене. Плюс броки, уже стоящие по периметру. Растем. Хех… Не ожидал от нас такой прыти… Изначально наша ситуация казалась безнадёжной… Но это все потому, что я, видя развалины города, не мыслил игровыми категориями. В реальной жизни, все было бы по-другому…
        Естественно, игрокам мы пока не соперники, слабых сторон у нас хоть отбавляй… Чего только стоит отсутствие ворот у нашей чудо-крепости. Ну, как отсутствие… Подобие ворот у нас уже имеется. Уродливая конструкция, собранная из нескольких телег и повозок. Обитая бревнами и досками. Она словно гигантская винная пробка закупоривала единственный проход за стену.

        ***
        - Что тут у вас? - спросил Дрой у часовых.
        - Вон там, - ответил кряжистый рыжебородый кальт, указывая рукой на юг. - Видите?
        - Не понял, - ошеломленно проговорил Орман. - Это огненная река?
        Я присмотрелся. Солнце уже давно село, но небо было прозрачно чистым. Так, что широкий диск луны прекрасно освещал всю долину и часть холмов. Там действительно что-то горело. А ведь Орман прав - эта волнистая мерцающая линия очень похожа на огненную реку.
        - Ерунда, - спокойно возразил Дрой. - Никакая это не река. Это факелы. Сотни факелов. Похоже армии, о которых ты так часто говорил, Ольд, все-таки добрались до нас…
        Черт! А ведь все так хорошо начиналось… Быстро они…
        Рядом забористо выругался Орман. Все это время, молчавший Крим, лишь зло ударил кулаком по каменному зубцу.
        Дрой было открыл рот чтобы еще что-то добавить, но со стороны «огенной реки» послышался грозный рев рога.
        - Не может быть, - ошарашенно прошептал Орман.
        Кальты переглянулись. Вижу на лицах неверие вперемешку с радостью. Глаза открыты. Ноздри хищно раздуваются. Крим громко расхохотался и хлопнул одного из часовых по плечу.
        - Кто-нибудь объяснит мне, что все это значит? - озадаченно спрашиваю я.
        Дрой, хитро улыбаясь, положил руку мне на плечо.
        - Друг мой, звук этого рога говорит о том, что кальтов не так-то просто убить!
        - Да! - рыкнул Орман. - К нам в гости пожаловал сам Бедвар Громобой!
        - И он не один, - добавил Крим. - С ним его Каменные кулаки…

        Делегацию встречали внизу. Там, где еще несколько дней назад нас ждали Амай и его воины. Прямо на границе разожгли большой костер. Он послужит маяком, бредущим где-то там в темноте кальтам.
        Хотел было слетать на разведку. Посмотреть на гостей. Но парни дружно отговорили от этой затеи. Мол, Бедвар и его стрелки сейчас наверняка очень нервные. Сперва подстрелят, а уж потом будут разбираться, что там летало.
        Встречали всей дружиной. В полной выкладке. Дрой сказал - надо показать силу. Бедвар товарищ своенравный. Понимает только язык стали. Так, что демонстрация боевой мощи будет кстати. Благо у нас есть, что им показать. Несколько десятков закованных в броню воинов застыли сейчас у костра ровным строем.
        Визитеров ждать пришлось недолго. Из темноты, словно по мановению волшебной палочки вынырнуло несколько фигур.
        - Стена щитов! - грозно гаркнул Дрой.
        Послышался глухой деревянный грохот и стальной лязг. Прикрывшись щитами и ощетинившись копьями, воины замерли в ожидании пришельцев.
        Скрип снега и плавно двигающиеся силуэты где-то там в ночи, давали нам понять, что визитеры близко.
        - Ба! Неужели это Рыжие Совы?!! Вас так сразу и не признать! - крикнул грубый насмешливый голос из темноты. - Я удивлен!
        Тьма плавно раздалась в стороны и на свет выдвинулась коренастая фигура. На голове - округлый шлем с личиной, за спиной - широкий щит, в руках - огромный топор.
        - Бедвар Громобой,  - тихо сообщил мне, стоявший рядом Лаош.
        Рядом с Бедваром появились еще два воина. Один повыше и пошире в плечах Громобоя, другой же казался просто подростком на фоне этих громил.
        Мелкий, наверняка чей-то оруженосец.
        - А это Гухур Змей, из клана Белых Рысей. А рядом с ним Лавена Лиса, правая рука Бевана, шамана Горных Ястребов,  - продолжал комментировать Лаош.
        Слышу удивление в его голосе. Да и по нашему строю пошли шепотки и ворчание. Видимо происходит что-то странное, раз мои кальты так разволновались.
        Хотел было уже попросить шамана объясниться, но, услышав обращение Дроя к прибывшим, решил пока послушать, что будет дальше.
        - Бедвар Громобой! Гухур Змей! Лавена Лиса! - громко провозгласил мой сотник. - Я удивлен не меньше! Поистине, великие воины нашего народа решили почтить нас своим присутствием! Скажу честно, наблюдать вас, да еще и плечом к плечу, не менее удивительно!
        Должен заметить, гости по-разному отреагировали на слова моего сотника. Бедвар продолжал улыбаться, Гухур с непроницаемым лицом смотрел на огонь, будто не о нем сейчас говорят. Только Лавена проявляла признаки недовольства. Зло хмурила брови и яростно сжимала рукоять короткого меча, висевшего у нее на поясе.
        - Когда мы увидели вас со стены, из-за количества факелов, подумали, что с холмов течет огненная река! - продолжал Дрой. - Но присмотревшись, я понял - будь с вами все кальты, которых ваши шаманы увели с собой - огненная река выглядела бы грандиозней!
        Наши воины поддержали слова своего сотника дружным гулом. Стальная стена строя зашевелилась.
        - Наши шаманы мертвы! - наконец, я услышал голос Черного Змея. Он действительно напоминает шипение. - Я убил их всех!
        Краем глаза заметил, как вздрогнул, стоявший рядом Лаош. Площадку у костра накрыла гробовая тишина. Слышен лишь треск бревен в костре, да близкое мычание уставших быков, где-то там в темноте.
        - Почему ты все еще жив?! - вдруг громко и зло крикнул Лаош. - По древнему закону, тебя должны были поджарить на костре!
        Старику ответила Лавена. Она сделала шаг вперед, как бы невзначай прикрывая своим плечом Гухура. Если бы не ситуация, это выглядело бы довольно комично. Маленькая гибкая женская фигурка, прикрывает здоровенного лба.
        - Его не сожгли, шаман, потому, что он спас наши жизни! - выкрикнула она.
        Интонация, злость на лице, сжатые кулаки - думаю, имей она возможность - Лаош тоже был бы мертв.
        Лицо же Змея ничего не выражало. Похоже он все уже сказал и ему было все равно. Его глаза, расширившись, непрерывно следили за игрой пламени.
        - Мы знаем закон, старик! - примирительным тоном произнес Бедвар.
        - Тогда почему не исполнили его?! - задал закономерный вопрос Лаош.
        - Потому, что твои дружки шаманы заслужили смерть! - снова зло выкрикнула Лавена.
        Широкая ладонь Громобоя, успокаивающе легла ей на плечо.
        - Хороший вопрос, шаман! - рыкнул Бедвар. - Но прежде, чем ответить на него, я тоже хочу спросить кое-что у тебя и у вас всех! Всем ли здесь присутствующим известно, как проходит обряд Опустошения?!
        Совы недовольно заворчали. Где-то впереди кто-то грязно выругался. Оборачиваюсь к Лаошу. Старик помрачнел.
        Тем временем Бедвар продолжал, попеременно вглядываясь в лица наших воинов:
        - Вижу все в курсе! А теперь слушайте мой ответ! Мало того, что эти ублюдки привели нас к стенам Темных, где погибли лучшие из лучших. Так они еще вздумали провести обряд Опустошения! Хотели принести в жертву наших женщин и детей, дабы спасти свои никчемные жизни! Да, шаманы мертвы! И если бы у меня была возможность убить их еще раз - я без промедления сделал бы это!

        ***
        Поспать мне так и не удалось. Всю ночь я, Дрой, Лаош и остальные десятники, решали, что будем делать с беженцами. Для себя я уже давно решил, что будет дальше. Скажу больше, в тот день, когда узнал о том, что Лаош развешивает везде магические метки, именно на такой результат я и рассчитывал. Так, что будь моя воля, уже давно бы завалился спать, но приходилось отыгрывать роль «Великого Хранителя» и выслушивать словопрения моих соратников…
        Что касается новоприбывших кальтов. Это была солянка из членов трех сильнейших горных кланов, отправившихся в сторону Темных. Где их ждала та же участь, что и Черных Топоров. И если шаман Топоров, видя разгром своей армии, решил отступить, то трое его коллег, возглавлявших союз своих кланов - пошли дальше.
        Эти горе-полководцы решили, что если нанести мощный магический удар по защите Темной Цитадели, то у их воинов будет возможность проникнуть за стены и перерезать защитников. Наивные. Вот бы подарок был игрокам, если бы все получилось…
        Естественно, для такого грандиозного удара необходимо много энергии. Которой у шаманов не было. Но существовал выход. Провести некий обряд Опустошения. Как я понял из скупых объяснений Лаоша, это не что иное, как массовое жертвоприношение. Заклинание, высасывающее всю энергию из живых существ.
        Я видел, старик говорил об этом с неприязнью. А еще я понимал, наш Лаош никогда бы не пошел на такое. Он бы скорее отдал жизнь за своих кальтов, чем уничтожил их. Лишнее тому доказательство - бой с Темными у реки.
        - О чем они думали? - сокрушенно шептал старик. - Уничтожить женщин и детей? Будущее кланов? Ради чего? Их рассудки помутились! Я знаю! Это все Джодок! Повелитель Каменных Кулаков! Великий Шаман! Сильнейший из нас! Это он во всем виноват! Стал заигрывать с запретными знаниями!
        - И поплатился! - рыкнул Орман.
        - Да!
        - Да!
        Все присутствующие поддержали слова Медведя.
        - Так или иначе они мертвы, - твердо сказал Дрой.
        Это уж точно… Разработчики, будто издеваясь, лишают мою армию магической поддержки. Сперва был шаман Топоров, которого так искусно зарезал Фуриус. Теперь узнаю о том, что Черный Змей порешил еще троих. Правда, где-то там в степи есть еще Амай. Но, как я уже успел убедиться - от него больше вреда, чем пользы. Да и, по правде сказать, неизвестно увижу ли еще степняков.
        Они знают, что сюда идет орда. Так, что скорее всего, пока мы будем воевать с ноктами, Волки из степи ни ногой. И, по сути, правильно сделают…
        - Посему нам должно думать о живых, - завершил мысль сотник и обратился к Торопыге.
        - Сколько ты насчитал?
        - Без малого две сотни бойцов, - начал отчет Шорв. - Остальные старики, женщины и детишки.
        Я быстро прикинул. В общей сложности около пяти сотен кальтов.
        - Много больных и раненых, - продолжал наш разведчик. - Говорят, что всю дорогу от кого-то отбивались. То от монстров, то от ноктов.
        Дрой обратился ко мне.
        - Твоя магия может помочь им?
        Все Совы уже знали, что я обладаю некой магией, делающей их сильнее, а также помогающей выздоравливать и восстанавливать жизненные силы быстрее. Думаю, не обошлось без объяснений Лаоша. Мол, их хранитель ходячий исцеляющий артефакт.
        - Может, - кивнул я. - Но ты знаешь условие.
        - Да, - задумчиво помял бороду сотник. - Они должны быть в нашем клане.
        Я пожал плечами.
        - По-другому никак. Придется им довольствоваться помощью ваших знахарок. Они, кстати, стали искусней в своем ремесле.
        - Не без твоей помощи, - Крим по-дружески хлопнул меня по плечу.
        И это действительно так. Женщины, благодаря новым рецептам и материалам теперь без труда могут справляться с травмами первой и второй степени. Но, увы, здесь в Ничейных землях нет монстров, которые бы «вешали» такие легкие травмы. Тут самая простая болячка уже «синего» цвета.
        - Как думаете, что они предпримут дальше? - задал я, похоже главный за эту ночь вопрос.
        В шатре повисло молчание. Я вглядывался в задумчивые лица соратников, пытаясь угадать их мысли.
        Сит хмурится, закусив уголок нижней губы.
        Крим спокойно натирает лезвие секиры кожаной тряпицей. Всем своим видом показывая, мол, мне плевать.
        Орман также, как и я наблюдает за лицами друзей. На губах играет скептическая усмешка. Этот уже определился с ответом. Теперь ждет, что скажут товарищи.
        Шорв, молча что-то подшивает. Он вообще никогда не сидит без дела. Всегда чем-то занят. Судьба прибывших его мало интересует.
        Рыжий Арм, сложив руки на груди, сладко спит. Черепаха Хорм, кажется тоже.
        Дрой молчит, но я и так знаю его мнение, а вот Лаоша мне бы хотелось послушать. И старик, будто зная это, начал говорить:
        - Грядущее в точности познать невозможно. Ведь оно зависит от мельчайших деталей. Но у нас есть знание настоящего! То, как мы распорядимся этим знанием и будет влиять на грядущее!
        Все согласно закивали. Тем временем шаман продолжал:
        - Итак, что мы видим в настоящем… Остатки трех некогда могущественных кланов. Большинство из них измученные женщины и дети. Боевой дух воинов низок. Нет единого руководства. Скоро начнется голод. Много тяжелобольных. Боюсь этим утром мы увидим погребальные костры у них в лагере.
        Лаош заметил, что я хмурюсь и сказал:
        - Ольд, я знаю, что ты настаивал впустить их за стену. Но мы не можем этого себе позволить. Да, они кальты и у нас временное перемирие, но их больше. В отличие от тебя, мы знаем на что способны их вожаки. Мы не можем так рисковать.
        - Лаош прав, - поддержал шамана Дрой. - Мы и так уже много сделали для них. Мы поделились едой, хотя сами затянули пояса. Наши знахари помогают им чем могут. И самое главное - ты впустил их под защиту сферы. Поверь, этого достаточно с лихвой.
        - Переночевать в абсолютной безопасности, не ожидая нападения из тьмы, дорогого стоит, - добавил Крим.
        - Но несмотря на все то, что только что сказал Лаош - они все равно не останутся с нами, - сказал, как отрезал Орман.
        - Согласен, - кивнул Шорв, продолжая шить. - Бедвар Громобой слишком гордый. Он вряд ли поклонится кому-то из Рыжих Сов. Кроме того, они уже знают об орде. Они не приняли бой, когда все их воины были живы, то сейчас они не сделают этого и подавно…
        Сильный аргумент. Не поспоришь.
        Дрой хотел было что-то возразить, но в шатер вошел его сын.
        - Отец, - сказал он взволнованно. - Вас зовут на стену.
        - Что там? - вставая спросил сотник.
        - Мальчишка, принесший весть, сказал, что пришли Северные Волки.

        ***
        Утро приветствовало землю тусклым солнечным светом. Думаю, к обеду пойдет снег. Так что надо торопиться. Несмотря на раннее время, с внешней стороны крепостных стен ведутся работы по обновлению глубокого рва, опоясывающего, словно гигантский змеиный след, всю крепость.
        На открытых участках с внешней стороны стены, снег полностью убран. По всему периметру горят костры прогревая почву и обнажая древние обломки.
        Десятки кальтов копошатся внутри рва, вычерпывая талую жижу и укрепляя на дне остро отточенные деревянные колья разных размеров. Народ работает споро, сменяя друг друга ночью и днем. Никто не отлынивает - жить хочется всем.
        За всем этим действом внимательно наблюдают пришлые. О чем-то вполголоса переговариваются. Периодически бросают взгляды на стену и стрелометы.
        Ну-ну… Смотрите и думайте, может чего и придумаете… Совы, даже в рабочей одежде уже выглядят цивилизованней. А стена, которая растет словно на дрожжах… Кальты еще так хорошо никогда не строили…
        Но нам сейчас не до ночных гостей. Как и сказал сын Дроя - снова пришли Волки. И в этот раз не малым отрядом, а похоже всем кланом…
        Всадники брели молча. Изрядно потрепанные. В основном гражданские. Ни одного воина. Сколько же их тут? Мама дорогая!
        На границе действия сферы снова выстроились мои воины. Снова «день сурка». Несколько часов назад, мы также встречали отряд Бедвара. В отличие от них, степняков мы пускали невозбранно. Действуют условия договора. Мы союзники.
        Совы молча, со слезами на глазах, толпились у стены, встречая, бредущих степняков. Колонну гражданских замыкал отряд из двух сотен всадников. Видимо остатки потрепанной дружины Амая, которого я не наблюдаю. Отряд возглавляет Пайк. Смертельно уставший, с перевязанной левой рукой, он последним переступил магическую границу.
        Его конь громко всхрапывая остановился в нескольких шагах от нас. Здоровяк медленно, но с достоинством спешился.
        - Приветствую тебя, Хранитель! - устало прохрипел он.
        - И тебе привет, доблестный воин! - ответил я, внимательно осматривая степняка.
        Под глазом жуткого вида синяк. На одежде кровь. Видимо и своя и чужая. Мда… Досталось мужику…
        - Я не вижу твоего вождя, воин.
        Пайк тяжело вздохнул, но голову не опустил.
        - Мой вождь и две сотни лучших воинов пали в бою с ноктами.
        Разрабы явно издеваются надомной. Еще один шаман минус.
        - Я помню о нашем договоре. Потому привел оставшихся в живых сюда.
        - Ты правильно сделал, Многорукий, - ответил я, поведя рукой в приглашающем жесте. - Совы и я свято чтим наш договор.

        ГЛАВА 20.

        - Я кое-что нашел, - улыбаясь сказал Притус, хлопая по гигантской ноге брока.
        Он вызвал меня после «круглого стола» со всеми лидерами кланов. Который, к слову сказать, абсолютно ожидаемо, закончился ничем.
        Более бесполезного времяпрепровождения трудно было вообразить. Это было, как в знаменитой басне Крылова. В которой рассказывалось о том, как лебедь, щука и рак вздумали сдвинуть с места телегу. В итоге ничего у них не вышло, потому, что каждый старался тянуть воз в свою сторону.
        Я в прениях не участвовал. Смысл? Кальтским лидерам я не указ. Недостаточно репутации. Кстати, мои личные отношения с Бедваром переросли из «подозрительных» в «нейтральные». Тоже самое произошло с Гухуром и Лавеной.
        Что-то странное с этой четверкой… Сперва Пайк, теперь эти трое… А ведь между ними много общего. Все они знаменитые воины. Уважаемые каждым кальтом. Надеюсь, я не вляпаюсь во что-то неприятное… С меня ведь станется…
        - Ты меня слышишь?
        Чувствую, как на плечо легла чья-то рука.
        - А? Что?
        Притус смотрит с прищуром. На губах усмешка.
        - Ты где сейчас был? - спросил он.
        - Прости, - потирая ладонями глаза, ответил я. - Все эти советы и собрания здорово выматывают.
        Мы уже несколько дней с Притусом на «ты». Сборка конструктов энанов нас сблизила.
        - Не хотят быть Совами? - понимающе улыбнулся инженер, сверкая пенсне. - Знакомая история…
        - Точно…
        Черные Топоры тоже сперва возмущались и противились.
        - Знаешь, Ольд, а ведь я тогда больше всех был против перехода к Рыжим Совам.
        - А теперь?
        - А теперь я считаю, что это был мой самый правильный поступок в жизни…
        - Что же так повлияло на твое мнение?
        - Не «что», а «кто». Ты повлиял, Ольд. Прежние наши лидеры вели нас на убой, прикрываясь высшими целями и всякими глупыми, выдуманными на пустом месте, пророчествами. Из-за их непомерных амбиций и страха потери власти, мы не смогли объединиться, чтобы дать отпор врагу. Из-за их трусости нам пришлось оставить родной дом. Когда погиб наш шаман, а с ним и воины, которые могли бы претендовать на лидерство в клане, мы почувствовали себя свободными. Представляешь, друг мой? Такого с нами еще никогда не происходило. Впервые за всю историю клана совет уважаемых кальтов по-настоящему решал что-то. Не делал вид, как это было раньше. А действительно от нашего решения зависела судьба всех наших соплеменников.
        Несмотря на теплые слова Притуса, мое сердце разъедали сомнения… А, что если я точно такой же глупец, как прежние лидеры Сов и Топоров? Что если ничего не получится, и я привел их всех на убой?
        Тем временем Притус продолжал:
        - Свобода пьянила. Мы были сами себе хозяевами. И знаешь, что важно? Да, мы стали Рыжими Совами, но это был наш свободный выбор. Хочешь совет?
        - Добрый совет никогда не бывает лишним.
        - Дай им время насладиться свободой. Пусть почувствуют ее в полной мере. Когда эйфория пройдет, появится понимание великой ответственности за жизни членов клана. И тогда им понадобится кто-то, знающий, что делать, но не лишающий драгоценной свободы.
        - Думаешь у меня получится?
        - Ну, - весело улыбнулся Притус. - Мы ведь до сих пор еще живы. И явно не стараниями шаманов.
        - Это уж точно!
        Мы дружно расхохотались. Отсмеявшись Притус спросил:
        - Ну что, готов поработать?
        - Да, - ответил я. - О чем ты хотел со мной поговорить?
        Притус охотно начал объяснять:
        - Внимательно осмотрев все машины, я заметил одну особенность. У каждого стреломета и камнемета в определенных местах обнаружились выемки одинакового размера. Интересно то, что от этих выемок по всей поверхности машин тянуться энергетические каналы.
        - Любопытно, - задумчиво сказал я. - У тебя есть идеи?
        - Мы посовещались с коллегами и пришли к выводу, что это не что иное, как гнездо для накопителя энергии. Значит, машины могут иметь альтернативный источник питания. Получается, конструкты могут работать без остановки, знай себе меняй накопители! Мы сразу же обыскали весь склад, но, увы, к всеобщему разочарованию, так и не обнаружил ничего, что хоть отдаленно напоминало бы эти важные артефакты…
        - Показывай, - заинтересованно сказал я.
        - Подойди поближе, - поманил меня Притус и указал пальцем на небольшую выемку. - Вот смотри.
        - Действительно, - согласился я. - И так на всех машинах?
        - Да, - ответил Притус. - У камнеметов на второй правой ноге, а на стрелометах рядом с гашеткой.
        - Имеет форму шестигранника, - поделился я наблюдениями.
        - Верно, - кивнул инженер и добавил:
        - Готов поспорить, скорее всего накопитель - это кристалл.
        - Довольно небольшой. Даже не верится, что какой-то осколок стекла способен поддерживать жизнь в этой махине.
        Хотел было прикоснуться к выемке, чтобы проверить ее глубину, как перед глазами появилось системное сообщение:

        - Желаете подключить к броку амулет Араха?
        - Да/Нет.

        От неожиданности отдергиваю руку. Перечитываю еще разок сообщение. Амулет Араха… Амулет Араха… Что-то очень знакомое. Где я мог слышать о нем? Стоп!
        Вот ведь башка дырявая! Я же, когда собирал машины энанов, здорово поднял мастерство второй моей профы. И еще со времен сборки репликатора в сумке валялись чертежи. Тогда они были затемнены, но в процессе сборки броков, стали доступными. Вот я и выучил их мимоходом… И благополучно забыл о них… И немудрено. Столько всего навалилось.
        - Что-то почувствовал? - слышу заинтересованный голос Притуса.
        Вот же… Я уже и забыл о нем…
        - Кажется, да, - отвечаю я, картинно закрывая глаза. - Мне надо сосредоточиться…
        - Понял… Я нем, как рыба…
        Быстро жму «изученные чертежи». Что тут у нас… Так-с… Заготовка амулета Араха… Это мы уже умеем делать. У меня их семьдесят штук в рюкзаке. До этого момента эти камешки я считал бесполезным хламом.
        Следующий чертеж.

        - Название - Чертеж «Оправа амулета Араха».
        - Для создания предмета «Оправа амулета Араха» вам понадобится предмет:
        - Моток железной проволоки (1шт).

        - Притус, - говорю я, не открывая глаз. - Мне нужна железная проволока. Несколько небольших мотков. Этого добра должно быть в избытке у наших кузнецов. Они ее для кольчуг используют.
        - Понял, - отвечает инженер и я слышу его быстро удаляющиеся шаги.
        А мы тем временем продолжим…

        - Название - Чертеж «Амулет Араха».
        - Для создания предмета «Амулет Араха» вам понадобится предмет:
        - Оправа амулета Араха (1шт).
        - Заготовка амулета Араха (1шт).
        - Чистая энергия - 5000 единиц.

        Я быстренько подсчитал в уме. Получается двадцать выстрелов из брока и пять магазинов стреломета. Сердце бешено заколотилось. Это означает, что я теперь не буду привязан к машинам!
        Открыв глаза, я увидел бегущего чуть ли не вприпрыжку Притуса. За ним торопился Захарий.
        - Вот! Выбирай! - инженер победно протянул мне несколько мотков проволоки разных размеров.
        Методом тыка я перебрал весь принесенный материал. Система отбраковывала все, что я брал в руки…
        Мне стоило труда не разразиться бранью… Я в шаге от «энергетического прогресса», но из-за жалкого куска какой-то проволоки топчусь на месте. Черт бы побрал эти чертежи… Придется лететь за стену…
        - Это все кольчужная проволока, - сказал Захарий, до этого молча стоявший рядом и наблюдавший за моими потугами. - Попробуй эту. Она тоньше, но не менее прочная. Я из нее цепочки вью.
        Беру в руки протянутый мне моток. Есть! Получилось! Система приняла подношение!

        - Поздравляем! Вы только что создали предмет «Оправа амулета Араха»!

        Достаю из рюкзака заготовку из синего льда.

        - Желаете создать амулет Араха?
        - Предупреждение! Для создания предмета вам потребуется 5000 единиц чистой энергии!
        - Продолжить?
        - Да/Нет.

        Как только дал согласие руки зажили собственной жизнью. В этот раз не испугался. Уже научен опытом. В правой заготовка, в левой оправа. Одним движением две детали были соединены. Последовала короткая вспышка. Мой энергозапас тут же просел на пять тысяч единиц. Краем глаза наблюдаю раскрытые рты Притуса и Захария.

        - Поздравляем! Вы только что создали предмет «Амулет Араха»!

        Готово.
        - Это то, что я думаю? - ошарашенно произнес Притус.
        - Думаю, да, коллега, - ответил я, приблизившись к камнемету. - Осталось провести испытание.

        - Желаете подключить к броку амулет Араха?
        - Да/Нет

        Вот он момент истины. Жму «да» и вставляю в выемку созданный мной амулет. Встал, как влитой.

        - Внимание! Энергозапас брока повышен до 5000 единиц.
        - Предупреждение! Когда энергозапас будет исчерпан, амулет Араха придет в негодность.

        Рядом с выемкой появился небольшой рычаг. Теперь сам Притус и его подручные смогут управлять камнеметом и без меня. Отлично! Но была в нашей бочке и ложка дегтя. Амулеты одноразовые… А у меня осталось шестьдесят девять заготовок. И появление синего льда похоже в ближайшем будущем не предвидится.
        Внезапно мне в голову пришла идея. А что если…
        - Если и сейчас не заработаешь, клянусь, выкину на свалку, - бормотал я, доставая репликатор.
        - А мы точно с тобой коллеги? - хохотнул Притус, наблюдая за появлением странного агрегата.
        - Хороший вопрос, - улыбнулся я в ответ.
        Как только амулет оказался на полочке репликатора, система расщедрилась на сообщение:

        - Желаете запустить процесс репликации?

        Наконец-то и ты для чего-то сгодилась, странная железяка! Выходит, не зря я тебя протащил через все Ничейные земли.
        Желаю! Очень желаю запустить этот чертов процесс!
        Получив добро, агрегат, похожий на микроскоп, пришел в движение. Шестеренки, пружинки и спиральки завертелись. Амулет лежавший на полочке на мгновение исчез. Я сперва даже испугался. А вдруг что-то пойдет не так? Вдруг, под процессом репликации разработчики подразумевают совершенно не то, что думаю я? Два десятка секунд тянулись словно двадцать долгих часов. Но репликатор не подвел…

        - Поздравляем! Процесс репликации прошел успешно!
        - Вы получили:
        - Амулет Араха (3 шт).
        - Внимание! Следующая активация возможна через:
        - 11:59:59…

        ГЛАВА 21.

        Вчера вечером, объявил Дрою, что с утра полечу на разведку. Машины энанов собраны. Жизнь в лагере более или менее налажена. Так что смело весь наш табор пока оставлю на сотника. Орда ноктов, Светлые, Темные - нам надо знать, где сейчас находятся наши противники. Кроме меня с этой задачей справится некому. А без информации мы слепы…
        Но была еще одна причина, о которой я пока никому не говорил. Неоднократно, думая о том, как будут развиваться события, если я не найду Сумеречный Обелиск, у меня возникал абсолютно логичный вопрос… Что делать? Причем, чем чаще я анализировал ситуацию, тем мрачнее мне казалось наше положение. По сути, город энанов ничто иное, как ловушка… Лакомый кусок, на который уже летят стервятники…
        Несомненно, я надеялся на то, что чертов Обелиск проявит себя каким-то образом, но с каждым новым днем наша защита таяла. А воз и ныне там… Откровенно говоря, я волнуюсь… Скоро начну паниковать… А когда у меня такое состояние, мне всегда нужен запасной выход, а лучше два… В общем, позарез необходим план «Б»…
        И пока сфера еще несколько дней «проживет», я решил заняться этим самым планом.
        Начать решил с Долины Серебряных гор, что находилась южнее города энанов. Где-то в двух неделях пути от нас и месяц от территорий игроков. Это родина кальтов, которую они были вынуждены бросить из-за орды. По рассказам парней, прекрасное место для жизни. Поля, луга, озера и горы. И там холодно только зимой… У меня, абсолютно закономерно, родился вопрос. Если орда ноктов, идет сюда, тогда что происходит в этих самых Серебряных горах? Надо проверить…

        Вязкий плотный туман, словно гигантское бесконечное одеяло прикрыло землю. Внизу не видать не зги. Плотная белесая дымка, предвещающая будущий снег, скрывала весь обзор впереди. Надо спускаться. Вон та скальная гряда, как раз подойдет. Гаврюша, повинуясь мысленной команде, медленно пошел на снижение…
        Постоянно оглядываясь по сторонам и прислушиваясь к любому подозрительному шуму, мы приземлились на вершине огромного нагромождения скальной породы.
        Это было что-то невероятное… Завороженно глядя на причудливые фигуры скульптора-природы, я поражался своей ничтожности и незначительности пред этими колоссальными первозданными творениями. В такие моменты не хотелось думать, что все это создано программистами и дизайнерами…
        Верхушки скал словно врастали своими могучими телами в небесную твердь, и низко бегущие по небу вязкие непроглядные тучи цеплялись за необъятный первобытный стан скал. Наткнуться на такое чудо природы было полной неожиданностью…
        Осматриваюсь. Вокруг кустарник. Торчит частыми сухими клоками из всех трещин и щелей каменной породы. Среди кривых, густо переплетающихся ветвей, ничего не видно. Ни птичьих гнезд, ни нор мелких грызунов. Словно вымерло все вокруг…
        Мы слишком высоко. Из-за тумана у подножия скал ничего не разглядеть…
        Внезапно набежал слабый, а потом усилившийся поток морозного ветра. Поминутно разгоняя плотную туманную мглу, он приносил с собой свежесть и прозрачность. И уже спустя полчаса я наблюдал завораживающую картину…
        Ветер унес остатки серого ватного тумана, и внизу открылась бескрайняя долина, испещренная скальными наростами. Картина раскинувшегося плато пленяла своим великолепием. Но не это заставило учащенно биться сердце. Там, казалось, совсем рядом, паслось бесчисленное стадо каких-то животных… Стоп… Так ведь это же овцебыки! Так много?! Прямо дыхание сперло…
        Прыгаю в седло и командую Гаврюше спуск.
        Такое огромное стадо не может остаться незамеченным. Вероятно, какие-нибудь крупные хищники сейчас охотились где-то рядом. Земля в долине напоминала настоящую кашу: грязь, снег и кучи звериных экскрементов были перемешаны тысячами копыт.
        Мне это кажется, или чем дальше я улетаю в Ничейные земли, тем реалистичнее становится все вокруг?
        Да, это были овцебыки. Только намного крупнее, тех, что выращивали кальты. Высокие в холке, с длинными мощными ногами и широкими копытами. Серый длинный мех с черными пятнами. Крупную голову с небольшими ушами венчали длинные изогнутые вперед рога.
        Овцебыки, не отрываясь от общего потока стада, спокойно паслись в долине, разгребая своими широкими копытами снег и доставая из мерзлой почвы голубой мох. Запах, коровьего навоза, стоял по всей долине.
        Наше появление огромное стадо проигнорировало. То ли потому, что ветер дул мне в лицо, то ли потому, что они были близоруки, а может, справедливо верили в ничтожность исходящей от «летающих букашек» опасности.
        Широкая бескрайняя равнина растянулась до самого горизонта, в ней хватило бы голубого мха еще для многих таких стад. Они шли неторопливо, сплошным серым потоком, кормясь, ревя, испражняясь, оставляя за собой пустынную, будто перемолотую тысячами гусеничных тракторов, землю…
        Мы летели почти вплотную к скальной гряде, тянувшейся вдоль безбрежной равнины. Среди скал несколько раз видел чистые источники воды, весело бегущие по камням. А спустя несколько минут заметил кабанью семью.
        Остановлюсь на пару минут. Понаблюдаю с высоты. Приземляемся на скальный уступ. Гаврюша тут же лениво развалился на камнях.
        Наслаждаясь покоем, наблюдаю за милым семейством «хрюшек». Папаша свин просто гигант. Размером с взрослого носорога. Здоровенные желтые клыки, как пара рогов автопогрузчика, торчат из-под нижней губы. Он легко вспахивает мерзлую землю вокруг, оставляя глубокие борозды. Гора мышц и мяса, толстые коренастые лапы…
        Несколько самцов поменьше, роя землю и похрюкивая, кормились поодаль от «папаши». Самки, не имеющие клыков, своими влажными пятаками, словно несколько пылесосов, проходили следом за самцами, всасывая все остатки. Малышня, резвясь, попискивая и похрюкивая, вертелась вокруг, добавляя семейной идиллии красок и шарма.
        Прислонившись спиной к мягкому брюху хагера, я сидел в своем наблюдательном пункте и наслаждался картиной. Мне всегда нравились животные и наблюдение за ними. С каждым часом, проведенным в этом грозном и опасном крае, я все яснее чувствовал, что становлюсь частью этого леса, этой долины, этих скал. Мне здесь определенно нравится, но не только из-за красоты пейзажа… Я не увидел ни одного моба ниже пятисотого уровня… Папаша свин так вообще имел шесть сотен с гаком… Огромная территория густонаселенная высокоуровневыми мобами - очень приятное дополнение к моему плану «Б»…
        За скальным хребтом рос уже нормальный живой лес. Я даже заметил несколько хвойных пород с вечнозелеными иголками, выделяющимися на фоне просыпающихся от зимней спячки лиственных. Здесь чувствовалась весна. После безжизненных, темных и молчаливых снежных дюн, равнина казалась природным мегаполисом.
        Появились птицы. Щебеча и заливаясь на разные лады, они деловито носились туда-сюда по своим делам.
        Снова летим правее от стада овцебыков. Нам с ними по пути. Такое скопление потенциальной добычи не может остаться без внимания хищников. Ну вот, накаркал…
        Мне хорошо было видно, как довольно большая стая черных тварей появилась со стороны леса. Кажется, кошачьи. Далеко позади нетерпеливый молодняк крутится и прыгает, затевая между собой короткие свары. Вперед вышла дюжина взрослых особей. Они, как черные неудержимые торпеды, двигались по долине, постепенно подбираясь к уже далеко ушедшему стаду, охватывая его в атакующее полукольцо. Зрелище зачаровывало.
        Гигантский вожак вырвался вперед. Быстрыми скачками он приближался к уже почуявшему опасность копытным. По долине разлетелся страшный, холодящий кровь рык. Ближайшие, к стремительно приближающемуся кошаку, овцебыки, казалось, впали в ступор. Чего греха таить, я и сам, со сжавшимся сердцем, не мог пошевелиться.
        Громадная серая волна стада наконец сдвинулась с места и потекла, уходя вправо от преследования. Но время уже было потеряно, и разогнавшийся хищник стремительно, как стрела, влетел в бок разворачивающемуся потоку. Сбив с ног несколько овцебыков, он врубился в самую гущу обезумевшего от ужаса стада. Опьяненная кровью и страхом добычи, гигантская тварь возвышалась над серыми телами.
        След в след за ней, в самую гущу, сбивая и разрывая на куски несчастных овцебыков, влетели остальные кошки. Видя, что их старшие собратья настигли добычу, молодняк, жавшийся сзади, прыснул визгливым клубком к долгожданной еде…
        - Ладно, - буркнул я Гаврюше. - Летим дальше…

        Полдень теплым солнечным покрывалом обволок долину и скалы. Тающий снег под присмотром всепроникающих лучей, превратившись в сотни маленьких ручейков, убегал с насиженных мест к неизведанным далям.
        Уставшие от зимы скалы, казалось, подставляли промерзшие бока солнечному теплу. Весна ступала своими зелеными пробуждающими шагами по продрогшей, впавшей в спячку, а сейчас пробуждающейся земле.
        Эта локация мне нравится все больше и больше. Хотя бы потому, что здесь теплее. Чем дальше мы летим, тем теплее становится.
        Огромное стадо овцебыков ушло далеко в глубь долины. Нам с ним уже не по пути. Продолжаем лететь вдоль гряды.
        Горы вместе с местностью менялись на глазах. Поросшие мелким кустарником и начинающей пробиваться из земли травой, они были похожи на огромных мохнатых великанов. Птичьи стаи, гнездившиеся среди горной зелени, треща и галдя, занимались своими важными делами.
        Свежий ветерок пробежавшийся по спине, напомнил мне, что шубу снимать было рано. Пришлось сделать остановку и снова доставать ее из торбы.
        Приземлившись на вершине горы, я выпрыгнул из седла и разминая ноги, полез в рюкзак за шубой. Стою спиной к долине. Расправляя поудобней одежду, я мельком взглянул на лес, распростершийся по другую сторону невысокого горного хребта.
        Глянул - и застыл… Совсем недалеко от того места, где мы находились, из гущи плотно растущего леса еле заметной струйкой пробивался дым. Он, словно в несколько раз сплетенная нить, тянулся к небу.
        Проморгавшись и протерев глаза, я снова взглянул на далекую струйку дыма. Никуда не исчезнув, слабая серая нить продолжала подниматься к небу, рассеиваясь где-то в вышине. Интересно, кто там… Игроки? Кальты? Другие неписи?
        Проверив одежду и оружие, дрожа от нетерпения, я запрыгнул в седло и мы рванули в сторону дыма.
        Пока летел, обдумывал сложившуюся ситуацию. Не стоит сразу показываться первому встречному. Дым был виден издалека, значит, разведшие костер - либо дилетанты, либо им не от кого таиться. В этом опасном мире, где вокруг гуляют зубастые и клыкастые зверюги, стоит забыть о предосторожности, и ты - еда. Интересно, какое существо, знающее тайну огня, может не бояться стаи черных кошек или орды ноктов? И кто может дать гарантии, что они меня встретят с распростертыми объятиями?
        Вопросов хоть отбавляй, единственный способ их разрешить - разведка местности. Вперед, Олег Иванович!
        Дым привел к маленькому хутору, огороженному невысоким хлипким частоколом. Через поваленные кое-где участки этой стены виднелись пепелища с торчащими из них остовами черных от копоти бревен.
        Частокол, видимо, возводился очень давно - темные, высохшие от времени бревна, кое-как заостренные, обросли местами зелеными пятнами мха. Казалось, я попал в старую сказку - настолько колоритно смотрелись ветхие зубья частокола на фоне стены корявого серого леса.
        Сделав несколько кругов над хутором и не обнаружив никаких признаков жизни, я решился на посадку.
        Осматриваясь и прислушиваясь к звукам, обнаружил на земле странные следы. Сперва это были широкие когтистые лапы. Несколько шагов и они трансформировались в отпечатки поменьше, а у кромки леса превратились в маленькие босоногие человеческие… Такое ощущение, что кто-то тяжелый и судя по когтям - хищный, прошел здесь совсем недавно. Причем по мере приближения к хутору этот кто-то или что-то видоизменился до размеров десятилетнего ребенка…
        Хотя я могу и ошибаться… Из меня еще тот следопыт…
        Идя по следу, примерно через сто пятьдесят шагов вышел к одной из дыр в частоколе. Толстые черные бревна, вогнанные в небольшую насыпь неплотным строем, покосились от чего-то большого, ударившего по ним. Частокол находился в плачевном состоянии. Жители, давно не следившие за своей защитой, поплатились за лень. Хозяин странных следов на снегу видимо такие ошибки не прощает…
        Заглянув в пролом, рассмотрел небольшой хутор шагов четыреста - четыреста пятьдесят в диаметре. Ни одной целой постройки - все сгорели. Делаю шаг в пробоину в заборе. Даю команду зверям быть наготове и двигаюсь к центру сгоревшего поселения.
        Осматриваясь и оглядываясь, хожу между сгоревшими постройками. Повсюду видны бурые пятна крови. На снегу, истоптанном множеством ног разных размеров, есть и те когтистые из леса… Хм… Значит я все-таки прав…
        Похоже это одно из дальних кальтских поселений. Наверняка маленькая семья или род отколовшийся от клана. Судя по частоколу и домам - дела у них шли из рук вон плохо. Или просто расслабились без внешних угроз… Кто знает? В любом случае, этот хутор мертв…
        Летим дальше…

        ГЛАВА 22.

        Не прошло и двух часов, как Гаврюша вынес нас к морю. На карте оно было обозначено, как Белое. Высокие волны, холодный ветер, мрачные тучи - этот берег вряд ли назовешь приветливым.
        Несмотря на мерзкую погоду, хагер, раскинув гигантские крылья, без труда парил под облаками. Судя по довольной морде, этот экстрим ему даже нравился.
        Хотел было дать приказ лететь вглубь материка, но взгляд зацепился за несколько темных продолговатых пятен на каменистом берегу. Издалека казалось, что это выброшенные морем тела то ли тюленей, то ли здоровенных рыбин. И все бы ничего, если б не их расположение. Слишком ровно они лежали… Явно дело рук разумных…
        Подлетев поближе, я понял, что был прав, но только наполовину. Продолговатые темные «тела» были, перевернутыми кверху дном, лодками. Причем довольно старыми. Прогнившие доски давно потрескались. Черные днища зияли безобразными дырами.
        И какой вывод можно сделать? Первое, что приходит в голову - где-то рядом есть поселение разумных. Плавсредства обветшали, и хозяева их просто бросили доживать свой век на берегу. Судя по тому, что система никак не реагирует на данные предметы - это обычные декорации…
        Стоп. А вот это уже интересно… Рядом с последней лодкой лежал скелет. Хоть череп и разворочен чем-то тяжелым, нокта я уже узнаю даже за километр. А вон тот каменный топор, что лежит под лодкой, отметает всякие сомнения.
        Плюс следы. Старые. Едва заметные. Это уже не нокты… Очень интересно.
        - Летим по следу, малыш, - сказал я Гаврюше, запрыгивая в седло.
        Далеко мы не улетели. Уже примерно шагов триста от лодок, у самой скалы в мелком кустарнике, я заметил следующий скелет.
        Нокт был привален большими каменными валунами, а голова представляла собой сплошное месиво. Зверь перед смертью пытался выбраться из-под наваленных на него глыб - это было видно по глубоким бороздам, оставленным когтистыми лапами.
        Хм… Тот же почерк…
        - Мои догадки подтверждаются,  - прошептал я себе под нос, не забывая оглядываться по сторонам.
        - Садимся вон там, малыш,  - указал я в сторону широкого скального карниза, нависающего над каменной тропой.
        На этот карниз легко забраться и есть место чтобы спрятаться. Наверняка именно здесь и был приготовлен сюрприз для непрошеных гостей.
        Ага. А вот и вход в пещеру. Ловко замаскирован. Думаю, эти кусты здесь выросли не случайно. Скажу больше, я просто уверен в этом…
        Выпускаю Шалуна. Пусть осмотрится.
        Гурон гибкой хищной тенью растворился в темном проходе. И уже спустя несколько минут вернулся, как ни в чем не бывало. Чисто.
        Потрепав пета по загривку, делаю шаг в темноту.
        Миновав скальный проход, я выбрался наружу. Спрятавшись за огромный валун, несколько мгновений привыкал к солнечному свету. В сквозной пещере было не так уж темно, особенно для глаз энана, но резкий солнечный свет временно лишал нормального зрения. Когда глаза вновь стали нормально видеть, продолжил путь.
        Селище, вдруг вынырнувшее из-за отвесной скалы, встретило нас гробовым молчанием и пустотой. На вид оно резко контрастировало с тем мертвым хутором: частокол, до половины высоты обложенный камнями, надежно преграждал путь незваным гостям.
        Справа и слева селище прикрывали скалы, а по центру высились ощетинившиеся заостренными кольями ворота. Все было сделано с умом, за этим строением явно постоянно кто-то следил. На некоторых кольях были водружены черепа неизвестных зверей, судя по внушительным клыкам - хищников.
        Над стенами возвышались по бокам две деревянные вышки для лучников и часовых, но там никого не было. Это маленькое селище-крепость словно вымерло. Под стенами кое-где валялись скелеты ноктов, явно умерших от стрел и прочих метательных снарядов. Только самих снарядов не было видно - кто-то явно собрал их после боя. Это обнадеживало. Значит, должен был кто-то выжить!
        Я невольно залюбовался этим грозным строением. На стенах и воротах были видны следы кровавого и беспощадного боя. Темные пятна, впитавшиеся в древесину и засохшие на камнях, говорили о том, что защитники достойно встретили врага и пролили немало вражеской крови.
        А спустя несколько секунд, я услышал рычание внизу, у подножия скалы. Хм… Эти звуки я уже вряд ли спутаю с какими-то другими…
        Осторожно делаю шаг к краю скального карниза. Так и есть - нокты. Пять голов. Идут медленно. Я бы сказал - плетутся. Порыкивая друг на друга. Лапы устало висят. Все пятеро ранены.
        Опа! А вот и защитники зашевелились! На каждой вышке по одному и на стене двое. Кальты. Только какие-то они мелкие и странные. Доспех им явно великоват…
        Вот, я дурак! Это же детвора! Мальчишки!
        Судя по радостному рычанию, нокты их тоже заметили. Изо всех сил припустили в сторону селища.
        Со стен полетели первые стрелы. Рано…
        А где все взрослые? Почему дети защищают стену?
        Ладно. Нет времени размышлять. Держитесь, ребятки… Сейчас мы вам поможем.
        Гаврюша по команде взмыл ввысь под облака, а затем с громким криком ринулся вниз.
        - Железяка на выход! - крикнул я, выпуская скорпиона…

        ***
        - Как давно это произошло? - спросил я.
        - Две седмицы, а может быть, больше - мы дней не считали, - ответил молодой кальт по имени Унай.
        - И больше никого не было?
        После того как мой скорпион потрепал пятерку исхудавших ноктов, а Гаврюша с легкостью добил их - прошло около двух часов. Мне повезло. Энергия тварей была практически на нуле, а бар жизни каждого отсвечивал двадцатью процентами. Это был решающий аргумент в нашу пользу…
        Дети приняли меня в селище, сперва настороженно. Потом, каким-то необъяснимым способом они признали во мне члена клана Рыжих Сов и недоверие, и настороженность жителей селища растаяли.
        Сидя на широких мостках стены, я разговариваю с молодыми защитниками.
        - Нет, больше никого не было,  - покачал головой Унай в ответ на мой вопрос.
        Я смотрел сейчас на мальчишек и диву давался, что им пришлось пережить…
        Больше двух недель назад, селище Морских Тигров, небольшого кальтского клана, подверглось внезапной атаке крупной стаи ноктов. Все взрослые кальты погибли в сражении. В живых осталось несколько ребят. Четверо мальчишек и две девчонки. Хотя, наблюдая сейчас за Унаем и крепышом Тормом, я бы уже вряд ли назвал их мальчиками…
        После гибели всех взрослых кальтов, на их плечи легла ответственность за селище…
        - А кто сбросил камень на голову тому нокту, чьи кости лежат возле лодок?  - спросил я.
        Торм и Унай удивленно переглянулись.
        - Это я бросал камень, - ответил крепыш Торм.
        - Второго тоже ты добил? Хотя, если быть точным, первого. Ведь так?
        - Да, - кивнул парень и зачем-то добавил:
        - Тем же камнем…
        - Тем же камнем?
        - Ну, я его долго выбирал,  - произнес Торм медленно.  - Он самый твердый и острый.
        - Ясно,  - ухмыльнулся я.
        Крупный мальчик. Крим или тот же Орман наверняка были такими же в детстве.
        Торм для его десяти лет был настоящим гигантом - крупные ладони, широкие плечи, большой размер ноги, почти моего роста. Но не это главное… Было у парнишки во взгляде что-то странное и жесткое. Хотя, о чем это я? На глазах у мальчика погибли все его близкие. Какой еще у него должен быть взгляд?
        В общем, молодые Морские Тигры произвели на меня приятное впечатление! Особенно Унай. Самый старший из них, ныне лидер Морских Тигров. Анализируя ситуацию, в которую попал этот тринадцатилетний паренек, я невольно сравнивал себя с ним. А смог бы я, оказавшись на его месте, повести себя так же правильно?
        На его глазах погибли родители, знакомые, друзья, по селищу рыскали голодные нокты, а рядом были только такие же испуганные мальчишки, как и он сам. Но это не помешало ему взять себя в руки и не дать умереть оставшимся в живых…
        - А как ты узнал? - задал мне вопрос Торм.
        - Что узнал?
        - Ну, что кто-то из нас, сбросил камень нокту на голову,  - спросил заинтересованно Унай.
        - По следам Торма.
        - По следам?
        - Да. По правде, я разглядел всего лишь три следа. Два возле борта старой лодки и один, еле заметный, в скальном проходе. Я сперва подумал, что это следы некрупного мужчины, никак не мог представить себе такого большого мальчика…  - я, улыбнувшись, кивнул на приосанившегося Торма.
        Унай понимающе улыбнулся в ответ.
        - Но ведь прошло уже много дней. Как же ты смог разглядеть их?  - не унимался Торм.
        - Наблюдательность, только и всего. Твои следы были самые глубокие из-за тяжести, которую ты нес,  - в данном случае камень. Кстати, только чем-то очень тяжелым и желательно с высокого места можно было так размозжить башку тому нокту на берегу. Скальные выступы над этим местом, я думаю, разглядел бы любой наблюдательный кальт.
        - Но ведь после стольких дней следы могли исчезнуть из-за ветра или дождя,  - справедливо заметил Унай.
        - Правильно. Так и произошло. Поэтому я и нашел только три отпечатка его ног. Два следа на берегу нормально сохранились, потому что были оставлены рядом с бортом перевернутой лодки. Ну а в проходе намного проще - Торм, видимо, нечаянно наступил в кровь нокта и оставил характерный след на россыпи мелкой гальки неподалеку от трупа. Вот и вся наука.
        Поток вопросов на мгновение прекратился. Унай сидел, беззвучно шевеля губами, видимо силясь запомнить все сказанное мной, а Торм просто разглядывал свои ноги, словно увидел впервые.
        - Откуда ты прилетел? - решил сменить тему Унай.
        - Из Запретного города, - ответил я.
        Вижу, как глаза молодых кальтов лезут на лоб.
        - Я Хранитель Запретного города, - начинаю объяснять. - Кстати, там сейчас собрались остатки выживших кальтских кланов.
        - Выживших? - ошарашенно спросил Унай.
        - Ну, да… - отвечаю я. - В Серебряные горы пришла орда ноктов и совет кланов решил уйти на юг… Разве вы не в курсе?
        Мальчишки переглянулись и дружно отрицательно покачали головами.
        Вот так номер.
        - Но, что тогда кланы делают в Запретном городе? Он ведь на севере… - задал вопрос Унай.
        - Причин тому много. Шаманы переругались на совете и кланы разделились. Каждый пошел своей дорогой.
        Пока говорил, мальчишки ошарашенно переглядывались между собой. Хех… Видел бы Лаош реакцию молодого поколения на «мудрые» действия его коллег.
        Пришлось рассказывать все по порядку. О том, как кальты разошлись, каждый в свою сторону. О Рыжих Совах. О Черных Топорах. О боях с ноктами. О приходе остальных кланов. Вернее, того, что от них осталось.
        При упоминании Бедвара, Гухура, Лавены и того, что они убили шаманов, а главное по какой причине, кулаки юных кальтов начали сжиматься. Крепыш Торм даже довольно по-взрослому выругался. Я их понимаю. Знакомый мир рушится буквально на глазах. Смерть родных, новости об орде - для них это настоящий апокалипсис.
        Потом разговор пошел о будущем их селища. Я предложил эвакуировать их к нам, но молодежь неожиданно отказалась. Оказывается, у них тут все неплохо настроено. Много еды, материалов. Даже несколько овцебыков есть. В общем, по местным меркам они богачи. Кроме того, у них есть небольшой кораблик и десяток лодок.
        Несмотря на возраст, уровни у юных защитников за две сотни. У девчонок поменьше, но каждая уже обладает полезными умениями и навыками. Особенно младшая девчушка - в будущем из нее выйдет сильная знахарка.
        «Принять подданство» Рыжих Сов я им не предлагал. Здесь все завязано на репутацию. А той «серой» медальки, что я заработал с их маленьким кланом, увы, еще недостаточно вести такие серьезные беседы. Но союз мы заключили к обоюдной радости.
        Потом они меня кормили. Мне пришлось много рассказывать о Запретном городе и его подземельях. Все были в восторге от Гаврюши и Шалуна. Меня из-за них даже не хотели отпускать.
        Но надо было лететь… Жаль ничего не могу для них сделать… Но это пока… Хотя нет… Кое-что я все-таки им оставил. Того скорпиона, которого я использовал в бою с недобитыми ноктами. У него осталось шестьдесят процентов прочности. Пусть стоит у ворот. Охраняет. С Морскими Тиграми у нас союз, так что теперь железяка их распознаёт, как друзей. Сказать, что они были счастливы получить такого охранника - ничего не сказать. Как доберусь до города, обязательно напрягу наших, на тему, чем помочь этим храбрым ребятам…
        Сделав круг над селищем, Гаврюша понес нас дальше к Серебряным горам.

        ***
        Река, словно разлитое кем-то серое стекло, поражала своим спокойствием. Еще вчера она бушевала, а теперь лениво, будто нехотя, облизывала каменный берег. Туман стелился по поверхности водной глади, предвещая в середине дня солнечную погоду.
        Я сидел на берегу, на большом камне, наполовину покрытом водой, и наблюдал, и слушал, и впитывал запахи. Складывалось такое впечатление, будто река - это громадный зверь, притаившийся в засаде перед броском. Она стерегла свою жертву, баюкая ее мирными тихими всплесками. Я, затаив дыхание, восхищался временной тишиной стихии. Под мягкий плеск небольших волн хорошо думалось.
        Вот я и узнал все, что хотел…
        Если в двух словах… Мы попали…
        Орда ноктов, численностью примерно одиннадцать тысяч голов двигается строго в нашу сторону… Это еще не все… Темные тоже на подходе они идут довольно быстрым маршем. Пересекли Черный поток. Стараясь быть незаметным подсмотрел сколько их. Четыре тысячи не меньше. Плюс обоз…
        Но и это еще не все. Там за горным хребтом, очень скоро пресекут границу Ледяного леса союзные войска светлых кланов.
        Нас окружают со всех сторон… Правда, нокты прибудут первыми.
        Вот такой невеселый расклад… Есть призрачная надежда, что все эти несметные полчища сцепятся между собой прямо у наших стен… Было бы здорово…
        От раздумий отвлек легкий шорох сзади. Я лениво обернулся, заранее зная, кого увижу. Неподалеку на небольшом камне замерла изящная женская фигурка. Угольно-черный доспех. Судя по «фиолетовым» отблескам стоит не дешево. За спиной два изогнутых меча. На бедре небольшой арбалет.
        Еще пару недель назад увиденное заставило бы почувствовать себя беспомощным, но не теперь… Теперь я стал иным. Я изменился.
        - Привет, Олег Иванович! - поздоровалась альвийка. - Вас прямо не узнать! Рада вас видеть!
        - И я, Лиза, очень рад тебя видеть! - улыбаюсь в ответ.
        - Да вы просто самоубийца - летать над армией кланов! А если бы вас заметили?
        Я усмехнулся.
        - Не заметили бы. Я ведь над облаками парю. Хе-хе…
        - Как же вы меня разглядели? - удивилась девушка.
        - Так френдлист замигал. Я открыл - гляжу - ты доступна в локальном чате. Вот и написал тебе, чтобы встретиться у Сторожевой башни.
        - Ясно… Как вы тут? - участливо спросила она.
        - Дичаю потихоньку, - криво усмехаюсь в ответ. - Как там на «воле»?
        - Все по-старому, - хохотнула Лиза. - Дядя Саша сказал, что вы такую кашу заварили…
        Тяжело вздыхаю.
        - Он прав. Но у меня не было другого выхода. Как он там? Его я тут что-то не разглядел…
        Девушка отмахнулась.
        - У Поводырей другая политика. Они тут появятся, когда уже все будет цивилизованно. А идти, как дядя Саша говорит «по целине», это рискованно для бизнеса. Сливок они все равно не соберут, тогда какой смысл гробить повозки и тягловых петов?
        - Согласен, - сказал я. - Зато ты здесь.
        - Ага, - кивнула она. - И почти все, кто смог собрать деньги на снарягу.
        - Идете ко мне?
        - Они - да, - махнула рукой девушка в сторону гор. - Я и наша группа - нет. Против вас воевать - совесть не позволяет. Так и все Поводыри говорят… Да и много кто…
        - Спасибо, - улыбнулся я. - Приятно слышать… Кстати, примерно через два дня ваши пути пересекутся с примерно такой же армией Темных. Будь осторожна.
        - Войны не будет, - отрицательно покачала головой Лиза.
        - В смысле? - удивился я.
        - Лидеры Темных и Светлых договорились. У нас перемирие.
        - А вот это не очень приятные новости… - почесал я затылок. - А какой смысл?
        - Хороший вопрос, - расхохоталась девушка. - Люди уже головы себе сломали - на фига это надо… Что-то задумали наши власть имущие.
        - Мда… Странно…
        - Ладно, Олег Иванович, - сказала Лиза. - Мне пора. А то еще хватятся. Берегите себя.
        - До свидания, Лиза! - ответил я. - Привет всем нашим!
        Появление Гаврюши, Лиза встретила широко открытыми глазами и ртом. Мы еще сделали несколько маленьких кругов над берегом, чтобы она могла налюбоваться. Затем, махнув рукой на прощанье полетели в сторону Сторожевой башни.
        Вблизи она была великолепна. Построена из хорошо обтесанных каменных глыб, посеревших от времени. Похожа на высокий донжон, готовый принять в свое чрево небольшой отряд воинов.
        Башня выглядела старой, но отнюдь не хрупкой. Сразу видно - пока заброшена. Никто не ухаживал за этим чудесным сооружением. Из щелей между глыбами торчат пучки травы, разрушающие своими корнями кладку. Думаю, скоро один из кланов наложит на нее лапу.
        Башня стоит на вершине скальной возвышенности, самой высокой в округе. Идеальное место. Чтобы добраться до нее, нужно было минут пять взбираться по каменистому и довольно-таки крутому подъему.
        Подлетев ближе вижу щели бойниц - прямо небольшая крепость, в которой отряд лучников мог бы, при наличии достаточного запаса еды, продержаться до подхода основных сил.
        Местность с высоты прекрасно простреливается. Тратить большие силы на такую мелкую цель противнику смысла не было. А вот небольшому отряду, укрывшемуся от преследования, здесь было бы в самый раз. И местность просматривается, и сигнал своим подать можно…
        - Ладно, налюбовались красотами, пора и честь знать… Летим домой…

        ГЛАВА 23.

        - Предупреждение! Действие магической сферы закончится через:
        - 05:00 минут…
        - 04:59 минут…
        - 04:58 минут…
        - 04:57 минут…

        Последние дни магической защиты пролетели словно стремительная стая воробьев, торопящаяся на соседний двор за угощением, высыпанным в мусорный бак.
        Таймер неумолимо отсчитывает секунды, а я стою на стене, внутри недостроенной башни и нервно кусаю губы. Разрабы, конечно, гады. Ну, что им стоило дать мне сферу хотя бы с месячной защитой?
        Странно, вроде бы взрослый мужик, а ощущение будто перед экзаменом. Вроде бы старался, корпел над учебниками, заучивал длинные тексты, а все равно такое чувство, словно что-то упустил. И постоянно в подсознании маячит понимание, что выучить всего и назубок просто невозможно. Это, как ни странно, подстегивает еще больше, рождая панику и злость на самого себя.
        Начинаешь вспоминать отдельные фрагменты в дни подготовки к экзаменам. Корить себя за поход в кино третьего дня, а ведь это же целый вечер, который можно было потратить с пользой. Выучить несколько тем.
        Или поездка на реку неделю назад. Еще и учебники со собой взял! Лицемер! А сам провалялся на покрывале, играя в карты с друзьями. Целый день потрачен впустую! Потом засыпая, будто сидящий на диете, упрекаешь себя за съеденный кусок пирога.
        Увы. Время не подвластно нам. Оно словно вода, утекающая сквозь пальцы. Как бы не сжимал ладонь, всегда найдет маленькую щель для побега…
        Ночь в лагере была тихой и на удивление теплой. Похоже в Ничейные земли пришла весна. Несмотря на прошедшие снегопады, она постепенно забирала свое. На равнине и в городе таяли сугробы, обнажая уродливые осколки погибшей цивилизации энанов.
        Эхех… Весна. Света очень любит весну. Радуется, как ребенок птичьим концертам. Организовывает поездки в лес, костры, пикники. Она наш массовик-затейник. Много танцует. Часто застигал ее поющей в расческу, как в микрофон. Мда… Она любит весну… Увы, но наша весна ей бы вряд ли пришлась по душе. Да и народ у нас не самый веселый. Не до танцев и плясок нам.
        Мне все-таки удалось убедить наших отцов-командиров впустить за стену всех новоприбывших. Тем более, Бедвар объявил нам, что они все остаются здесь, несмотря на прекращение действия сферы. И я их понимаю. Вряд ли им удастся убежать от ноктов. Да и было бы куда бежать. Сумеречная Твердыня, пусть и всего лишь ее жалкое подобие, все-таки давала хоть какую-то защиту. Северные Волки, во главе с Пайком тоже остались. Собственно, по той же причине.
        Жаль только, что за все время ни один пришлый кальт не захотел присоединиться к клану Рыжих Сов. Все яро чтут свои знамена. И это было бы вполне ожидаемо и объяснимо, находись мы в реальном мире. В Зазеркалье в таких случаях правит балом репутация, которой у меня с этими кланами кот наплакал.
        Стену мы укрепили, как могли. Кузни с утра до ночи не умолкают. Мерный бой молотобойцев вот уже две недели оглашает окрестности. Я уже привык к этому звуку.
        Остальные заняты заготовкой продовольствия. Охотятся, рыбачат. Нас ждет длительная осада. У каждого мужчины в руках оружие. Стоять будут насмерть - нокты, как известно, пленных не берут.
        Все-таки кальты упрямцы еще те… С беженцами все понятно, но вот от Сов я такого не ожидал. Дело в том, что они отказались делиться «зеленым» оружием и доспехами. Как оказалось, заставить я их не мог, хоть и сам, подобно Прометею, «поделился с ними огнем».
        - Еду и кров дали. Этого достаточно, - твердо говорил мне Дрой вчера. - Не забывай, мы знаем Бедвара, лучше тебя.
        Доводы о том, что мы в одной лодке и что скоро придут нокты, разбивались, как стекло о каменную стену. Мда… Лишнее доказательство - систему не обойти и не обмануть. Как бы по-идиотски не выглядели доводы Дроя, а мои образцом логичности и рациональности - если стоит определенный лимит - ничего не выйдет. Искин, который контролирует моего сотника ни за что не выйдет за рамки сценария.
        - Смотрите! - услышал я юношеский голос справа от меня.
        Паренек, который помогал каменщикам на стене, стоял сейчас во весь рост и указывал вдаль рукой.
        Я посмотрел в указанном направлении. Нокты. Все как по заказу. Сфера выдохлась, и они тут как тут.
        Знакомый рев боевого рога донесся со стороны восточной башни.
        - Началось,  - прошептал я жадно вглядываясь вдаль.
        Ноктов было очень много. Орда, как полноводная река, вышедшая из берегов, хлынула с холмов в сторону города. Вой и рев, словно шум бушующего моря, поглощали все остальные звуки. Чувствую, как спина покрылась холодным потом…
        - …Стрелы готовь! Быстрее! Что встали, обгадились уже? По местам!..  - Крики десятников, неслись со всех участков северной стены. Последний рубеж, охраняющий кальтов от смерти, превратился в рассерженный пчелиный улей, готовый в любой момент наброситься на побеспокоившего его покой медведя. Защитники, не суетясь, но споро, занимали свои места на стене.
        Около стрелометов и камнеметов царила суматоха. Было видно, что народ волнуется. Всем этим мельтешением руководил Притус, взявший на себя бремя организации специальных отрядов. В основном из парней и девчонок.
        Я стоял на смотровой площадке и старался не вмешиваться в деятельность инженера. У того отлично получалось, да и опыт руководить был. Молодежь, достойно показавшая себя на учениях, старалась делать все, как их учили. Одетые в легкий «зеленый» доспех, они споро тащили сейчас магазины к стрелометам. Подкатывали, заранее приготовленные, камни к ковшам броков.
        Притус ходил сейчас среди них, похлопывая рукой по небольшой сумочке, полной заряженных амулетов Араха. Кроме тех семи десятков заготовок, что были у меня раньше, с помощью репликатора мне удалось сделать еще двадцать два амулета. Увы, больше не успел. Во-первых, не хватило времени, а во-вторых, сам репликатор оказался с сюрпризом. Выдавал от одного до трех изделий в двенадцать часов. Но и на том спасибо…
        Внизу, у ворот, ждали своего часа дружины кальтских кланов. Судя по лицам некоторых, многие с нетерпением дожидались штурма. Охота ведь поглядеть, что будет… Все-таки машины энанов дарят некую уверенность…
        Кстати, вон там у того брока, что в центре, молодежь замешкалась, а Притус сейчас на стене. Проверяет стрелометы. Киваю ему, мол, я разберусь и спускаюсь вниз.
        Подбегаю поближе… Так-с… Что тут у нас… Ясно. Паренек не может найти рычаг, потому как амулет не до конца вдавлен в выемку. Быстренько исправляю ситуацию. Молодой кальт смотрит смущенно. На безбородом лице алеет румянец. Ба, да это же девчонка!
        - Ты молодец, - ободряюще улыбаюсь я ей. - Просто переволновалась. Но уже все в порядке.
        Призвав хагера, прыгаю в седло. Гибкий взмах широких крыльев и мы уже парим над лагерем. С высоты ноктов кажется еще больше. Равнина в считанные минуты заполнилась рычащими серыми телами. Жуть. Наш лагерь кажется таким крохотным в сравнении с лавиной, что скоро обрушится на него.
        Ревущие и скалящиеся твари, сплошным смертоносным потоком, катятся в сторону стены… Теперь это единственная преграда, отделяющая кальтов от смерти.
        Как и предполагалось руины нижних городов здорово замедлили бег. Ага, это вам не плоская, как стол равнина. Здесь надо пробираться среди завалов, да еще и под горку.
        А вот и первые визги боли. Мы предвидели именно такое поведение тварей. Потому и приготовили множество сюрпризов-ловушек с заточенными кольями и пиками на пути их предполагаемого следования. В местах «подарков» снег окрасился бурой кровью. Система исправно начала сообщать о первых жертвах врага и полученном опыте.
        Когда до стены оставалось шагов триста я дал отмашку Притусу.
        Внизу послышали команды. Первыми «заговорили» броки. Ковши мы засыпали булыжниками размером с собачью голову. Так, что сейчас они смертоносной стаей летели в сторону бегущих тварей.
        Когда снаряды достигли цели, по ушам ударил многоголосый визг и крик. Сверху казалось, будто на белое полотно, кто-то случайно, а может намеренно, вылил красную краску. Алые бутоны расцветали тут и там, неся боль и смерть.
        Первый залп. Второй. Атака захлебнулась. Командный рев вожаков ноктов был сейчас пустым звуком. Волосатики, вереща от ужаса разворачивались и бежали прочь. Защитники стены, посылали им тучи стрел вдогонку.
        Словно рой злых диких пчел, камни и стрелы летели через стену. Ужасному реву боли, вторили радостные крики защитников.
        Все. Нокты отступали. Первый тайм за нами.
        Махнул рукой Дрою, мол, слетаю, посмотрю. Дождался кивка сотника и дал команду хагеру.

        ***
        Летал до полудня. Устал, как собака, но зато сейчас я знаю к чему готовиться.
        Меня встречает делегация из лидеров пяти кланов. Ждут новостей. Вон какие сосредоточенные лица.
        - Много их? - задал первый вопрос Лаош, когда я приземлился у стены.
        - Меньше, чем я предполагал, - отвечаю я. - Две тысячи голов не больше.
        - Значит орда еще в пути, - уверенно сказала Лавена.
        - Верно, - сказал я.
        - Эти твари плодятся, как кролики, - зло ругнулся Бедвар.
        - Похоже вас преследовала передовая стая, - обратился к Пайку Гухур.
        Тот хмуро ответил кивком. Все еще переживает из-за гибели Амая. Винит себя.
        - Если это так, то мы имеем дело с молодняком, - поделился своими соображениями Крим.
        - Это хорошо, - подал голос Дрой. - Они недисциплинированные и импульсивные. Это нам на руку.
        - Пока меня не было они еще ходили в атаку? - спросил я.
        - Еще три атаки отбили, - ответил Орман. - Мы без потерь. У них полторы сотни не меньше.
        - Ты вовремя собрал свои машины, Хранитель! - рыкнул Бедвар. - Если бы не они, нам пришлось бы туго.
        Все присутствующие поддержали слова Громобоя кто словами, кто кивками. Крим, по своему обыкновению, хлопнул меня по спине.
        Мои отношения с Пайком и предводителями горных кланов трансформировались в «дружеские». Это обнадеживает.
        - Я облетел всю округу, - продолжаю доклад. - Они только на равнине. Жрут своих убитых и раненых.
        - Ты видел их вожака? - спросила Лавена.
        Слышу в ее голосе легкое волнение.
        - Кажется, да, - неуверенно ответил я.
        - Что тебя смущает?
        - Мелкий он какой-то, - отвечаю, потирая лоб. - Думал, увижу старого знакомого, Бурого. Он просто гигант. Так нет его…
        - А этот мелкий случайно не белого цвета? - щурясь поинтересовался Бедвар.
        Вижу, как все напряглись.
        А ведь он прав. Этот мелкий действительно разительно выделялся своим белым окрасом на фоне основной серой массы.
        - Да, - киваю я. - Ты прав.
        - Проклятье! - рыкнул Бедвар.
        - Их привел керук, - прошипел Гухур.
        Я непонимающе взглянул на Лаоша.
        - Как ты уже мог заметить, есть нокты двух видов. Обычные и оборотни. Как правило, вожаком стаи становится самый сильный оборотень. Но есть еще и третий вид нокта. Керук. Он умеет подчинять себе вожаков. Чем сильнее дар керука, тем больше стай он собирает вокруг себя.
        - Две тысячи особей, - пробормотал я. - Слабым его точно не назовешь…

        Всю ночь нокты непрерывно атаковали нашу стену. Только под утро, успокоившись, твари растащили тела погибших соплеменников, чтобы устроить очередной пир. Казалось, их вожаки специально гнали своих воинов на острые колья и наши стрелы.
        Они накатывались на стену, подобно морским волнам на твердые скалы. Нокты гибли десятками, но уносили с собой и жизни защитников. Множество раз им удавалось подняться на стены и потеснить нас, но всякий раз благодаря самоотверженности и героизму воинам удавалось сбрасывать врагов со стены на острые колья рва.
        За сутки у наших союзников погибло пятьдесят бойцов. У Рыжих Сов пока по нулям.
        У ноктов потери были несоизмеримо выше, но для нашей небольшой, и, что немало важно, плохо организованной армии, пятьдесят воинов значили слишком много, тем более всего за один день осады. Если так будет продолжаться, то после месяца непрерывных боев защищать город будет уже некому.
        И все бы ничего, но меня бесило просто маниакальное нежелание кальтов быть одним целым. Каждый разбил себе по лагерю, благо места хоть отбавляй. Поместились все, сами беженцы и их многочисленная живность.
        Если лагерь Сов уже наученных мной через Дроя, был без лишней скромности в идеальном порядке. То новоприбывшие превратили свои стоянки в настоящую свалку. Особенно это касалось степняков с их лошадьми и овцами.
        Но все это ерунда. За последние сутки я понял очень важную вещь. Я недооценил всего масштаба надвигающейся катастрофы. На что я надеялся, когда думал, что Рыжие Совы в одиночку смогут удержать город? Орда ноктов, кланы игроков - у нас изначально не было шансов. Скажу больше, даже с пополнением, в виде степняков и горных кланов, мы вряд ли протянем до конца этой недели. Вот, что бывает, когда за военное дело берется человек, ничего не смыслящий в этом. Сейчас, как никогда, хотелось послать все к черту и нажать логаут. Увидеть Свету и Кристу. Сходить в душ. Пообедать в ресторане. Да просто выспаться, в конце концов…
        - Хранитель! Хранитель!
        Из мира грез и размышлений, вырвал тоненький детский голосок.
        - А…? Что…?
        Я оглянулся. Внизу у стены стояла девчушка лет семи. Она приветливо махнула мне ручкой и крикнула:
        - Хранитель! Мой отец просит тебя прийти.
        - Как зовут твоего отца? - спросил я.
        - Кевен!
        Помню его. Один из каменотесов. Разбирает завалы. Один из тех, кого мы должны благодарить за быструю постройку стены.
        - Веди, - сказал я девочке, когда спустился вниз.
        Ула, так звали девчонку, бодро побежала в центр лагеря Рыжих Сов. Спустя несколько минут мы уже стояли рядом с завалом довольно внушительных размеров.
        Поздоровавшись, отец моей провожатой подвел меня к своей находке.
        - Как обычно, разобрали завал, - скороговоркой говорил он. - Хотели было переходить к следующему, как Повелл случайно задел киркой что-то металлическое в земле. Ну, мы быстренько расчистили землю, а там вот…
        Сказав это, Кевен указал пальцем себе под ноги. Увидев то, на что он указывает, я почувствовал, как по спине промаршировала армия мурашей.
        Я сделал шаг по направлению к находке. Иконка «карты» тут же замигала. На плане-схеме Сумеречной Твердыни загорелась еще одна точка. Похоже мои каменотесы нашли вход в Тронный зал Запретного города…
        Неужели вот оно?! Неужели мы спасены?!

        Мастер Сатис отчасти был прав насчет записки Арвейна. Тронный зал действительно находился в сердце Сумеречной Твердыни. Но только не над, а под землей…
        Дверь, найденная Кевеном, открылась без труда. Хотя дверью я бы это не назвал. Скорее люк. Система уже привычно подсветила нужный ключ на связке. И я, под взглядами быстро собравшейся толпы, нетерпеливо нырнул в довольно глубокий тоннель.
        Предупреждений о неведомых высокоуровневых тварях не было, так что я рискнул двигаться вперед. Внутри было светло. Зеленый мох, заменял энанам факелы и лампы.
        Наконец, преодолев последние ступени, я шагнул в широкий проем.
        Система тут же сообщила мне, что я добрался-таки до Брэтвильских Чертог. Хм… оказывается тронный зал и чертоги - это одно и то же место.
        Неужели все?! Я, наконец-то, добрался до цели, поставленной мне рефлексбанком?! С ума сойти: опыта игры - кот наплакал, веры в себя еще меньше, тут же окатил зубодробительный мандраж, как только осознал все происходящее.
        Перед глазами, словно перед смертью пронеслись, самые значимые мгновения. Первое погружение. Вот он я лежу беспомощный и ошарашенный. Еле ворочаю конечностями, не понимая в чем собственно дело и с трудом веря в реальность происходящего. Вокруг живет, цветет и совершенствуется новый виртуальный мир. Настоящее открытие века!
        Паучий грот и Стальная паучиха…
        А это башня мага Цитадели… Полет Гаврюши, перепугавший меня до чертиков…
        Первая виртуальная смерть на Безымянных островах… Победа над личем… Знакомство с Дроем… Признание кальтов после боя с темными. И вот, наконец, я хозяйничаю в Запретном городе энанов…
        С трудом беру себя в руки. Эйфория эйфорией, но мне осталось сделать последний шаг - активировать Сумеречный Обелиск, который я пока в упор не наблюдаю.
        Мрачные залы Брэтвильских Чертог встретили меня жуткой тишиной и полным запустением. Вынужден согласится с Арвейном, составившим коротенькую записку об этом месте… В отличие от знаменитого путешественника Зазеркалья, я не бывал в Изумрудном дворце князя альвов или Бурых степях нархов, и уж тем более в Бескрайних топях дуэндов… Но мне доводилось бывать в других местах не менее величественных. Так вот то, что здесь нагородили разработчики действительно казалось грандиозным.
        Я восхищенно вертел головой, рассматривая внутреннее убранство. Потолок оказался намного выше, чем это представлялось снаружи. Своды поддерживались множеством колонн, каждая из которых несла на себе плетение необычных букв, знаков и рисунков.
        С потолка через каждые несколько метров свисали вычурные светильники, облепленные пресловутым зеленым мхом, ярко освещающим все вокруг.
        Шагая вперед, мелком рассматривал колонны. Каждая имела свой неповторимый сюжет. Неизвестные мастера отлично постарались, воссоздавая фрагменты из чужой жизни. Вот кто-то рождается, а вот две рати перед столкновением. Вон на том дальнем изображены две маленькие фигурки, мужчина и женщина. Держатся за руки. Окружены со всех сторон толпой. Уже на следующем фрагменте эти фигурки сидят на троне протягивая руки к толпе. Видать свадьба короля и королевы. И счастливое царствование…
        Спустя несколько минут я достиг конца зала и увидел на невысоком постаменте два трона - один большой, другой немного поменьше. На каждом, та же замысловатая резьба. Видимо это именно те кресла, на которых сидели царственные молодожены с рисунка.
        А перед тронами, прямо из-под земли торчал здоровенный кристалл грязно-серого цвета. Продолговатый, формой напоминающий наконечник копья. Он, будто пробив толщу земную, пытался вырваться на свободу. Я огляделся. Складывалось такое впечатление, будто кристалл здесь появился первым, а уж потом вокруг него и были построены сами Брэтвильские Чертоги.
        Я, забыв обо всем, невольно залюбовался первобытным зрелищем…
        - Как вам Сумеречный Обелиск, славный потомок?

        ГЛАВА 24.

        В нескольких шагах от меня, прислонившись правым плечом к кристаллу и сложив на груди руки, стоял энан. Стеганная безрукавка из грубой кожи вся в подпалинах и масляных пятнах. Предплечья охватывают нарукавники, буквально облепленные всяким мелким инструментом. На удивление гладко выбрит. Но на голове полный бардак.
        На узком лице играет хитрая улыбка. Смотрю на имя над головой…
        - Мастер Брольд?! - слегка ошарашенно, спрашиваю я, забыв даже поздороваться.
        - Вернее то, что от него осталось, - ответил с усмешкой энан.
        Только сейчас, приглядевшись, я понял, что веду беседу с призраком. Полупрозрачное тело собеседника, было тому доказательством.
        Мастер небрежно кивнул в сторону обелиска и сказал:
        - Так вы не ответили на мой вопрос… Как вам Сумеречный Обелиск?
        Я взглянул на мутно-серую глыбу и ответил чистую правду:
        - Я не знаю, как ответить на ваш вопрос…
        - Разве у вас нет собственного мнения? Это ведь древнейший артефакт, о котором слагали множество легенд. Вам их не рассказывали ваши родители?
        - Боюсь, что нет… - пожимаю плечами я. - Мне известно лишь только то, что эта штука как-то связана с богами…
        Брольд, недоверчиво оглядел меня с ног до головы.
        - Но вы пришли сюда чтобы активировать его, верно? Не отколоть кусочек, не утащить его целиком, а именно активировать?
        - О! Тут вы можете быть спокойны! - поднял я руки в успокаивающем жесте. - Вряд ли найдется тот, кто желает активации этого кристалла больше, чем я. Тем более Мастер Адхур дал мне ясно понять, что…
        - Адхур жив?! - морщины на лице Брольда разгладились.
        - Надеюсь, что да, но…
        - Нет-нет, - снова перебил меня энан и указал раскрытыми ладонями на свое полупрозрачное тело. - По-настоящему жив?
        - А-а-а, - понимающе протянул я. - Жив-здоров и довольно упитан…
        - Значит пройдохе удалось избежать бойни, - на гладко выбритом лице мастера играла улыбка.
        Я огляделся и спросил:
        - Вы погибли здесь?
        - Да, - тяжело вздохнув ответил призрак. - Защищая обелиск…
        - То есть как? - удивился я. - Разве не машины Мастера Грильби стали причиной уничтожения клана Дер Свёр?
        Призрак Брольда презрительно скривил губы.
        - В какой-то степени - да…
        Что еще за тайны мадридского двора?
        - Вижу непонимание на вашем лице, - сказал Брольд. - Хм… Странно, что Адхур ничего не поведал вам об этом… Видимо у него на то были свои основания… Что ж у меня нет причин скрывать от вас правду… Вы знаете, значение словосочетания - «дер свёр»?
        - Нет.
        - «Дер свёр», дословно с древнего наречия подземников переводится, как - «каменные хранители» или если точнее - хранители камня. Отсюда название нашего клана. С окончания Войны Богов, мы являемся хранителями Сумеречного Обелиска. Долгое время народ энанов чтил нашу миссию, но столетие сменяло столетие и страх перед кровожадными богами истаял из памяти наших сородичей. Все больше и больше наших соплеменников, в погоне за могуществом, жаждало возвращения одного из богов, что некогда покровительствовал подземным жителям. И только благодаря знаниям хранителей об истинной сущности этого лживого и кровожадного существа, по ошибке названного богом, удавалось избежать катастрофы. Но как это часто бывает, невежды, подстегнутые собственной жадностью и властолюбием, решили попрать древние законы.
        - Выходит вся эта возня с запретным знанием и работой Мастера Грильби всего лишь прикрытие?
        - Ну, почему же… - возразил призрак и хитро посмотрел на меня: - Создание первого брока было первым толчком. Как я понял, коллега, вы уже успели удостовериться в мощи данного оружия?
        - Еще бы…
        - Да и о моих скромных изделиях вам тоже известно.
        - Верно, - кивнул я. - И огромное спасибо за них…
        - О! Пустое! - отмахнулся Брольд. - Тем более, как я погляжу вы, осилили только первые странички моего справочника?
        - Да, но я стараюсь… Откровенно говоря, уже то, что мне открылось - ошеломляет…
        Призрак мастера хохотнул.
        - Мне бы хотелось взглянуть на вас, когда вы доберетесь хотя бы до середины…
        И мне…
        - Но вернемся к машинам моего учителя… - сказал Брольд, и, понимающе глядя мне в глаза, добавил: - Хм… вернее нашего учителя. Как я уже сказал, для так называемых сторонников «Прихода богов», появление мощного оружия в руках Хранителей ничего хорошего этим мерзавцам не сулило. Скажу больше, не упусти мы время с постройкой машин, судьба нашего клана была бы совершенно другой. Но, увы, как и в каждом социуме есть те, кто либо по своей глупости, либо намеренно, затормаживают прогресс. Наш клан не исключение… В итоге мы не успели… Совет всех кланов энанов, боясь усиления хранителей, был расторопней. Армия, собранная из воинов нескольких десятков кланов, вторглась в Сумеречную Твердыню. Ну, а дальше…
        - Хранители были уничтожены…
        - И не только они, - хищно улыбнулся Брольд.
        - В смысле? - удивился я.
        - Как? Адхур и об этом умолчал?
        - Он рассказал только о черных гуронах…
        - Хех! Узнаю Адхура, этот любитель зверушек всегда был не от мира сего…
        - Так что же тогда произошло?
        - Когда пал последний защитник Брэтвильских Чертог, предводители захватчиков решили ковать железо пока горячо. Они попытались деактивировать Сумеречный Обелиск.
        - Зачем это им понадобилось?
        Мастер Брольд сокрушенно вздохнул:
        - В этом есть и моя вина. Дело в том, что когда-то я создал амулет-поисковик для рудознатцев. Это приспособление должно было служить в мирных целях, как, собственно и все мои творения… Амулет действовал просто. Он искал новые месторождения. Достаточно было поместить в него частичку свежедобытого материала, как он быстро определял точное местонахождение жилы.
        - А причем здесь обелиск?
        - Все просто. Обелиск - это осколок. Осколок от древнего портала…
        - Зеркало Первобога… - прошептал я, вспоминая разговор с Тронусом.
        - Ха! - воскликнул Брольд. - А вы не так безнадежны, как это показалось вначале!
        Я лишь хмыкнул в ответ.
        - И что же произошло дальше?
        - Эти болваны попытались отколоть кусочек от обелиска. Не могу не признать - они оказались довольно сообразительными, но, на их беду, абсолютно невежественными. Попытка повредить заряженный под завязку энергией обелиск привела к гибели всех находившихся в тот момент в этом зале… Главы кланов, новоявленные жрецы, военачальники, их лучшие воины. В общем, досталось всем, кто был в Сумеречной Твердыне. Ты сам мог убедиться во, что превратился город…
        - Да уж…
        - Магия обелиска, уничтожив цвет общества кланов энанов, не позволила душам хранителей покинуть этот мир. Столетиями Мастер Сатис, Мастер Акс и я оберегали город. Ожидая прихода потомка.
        - Да, они вручили мне ключи от разрушенных зданий и практически выдохшуюся магическую сферу. А потом, ничего толком не объяснив, по-быстрому слиняли.
        Брольд был серьезен.
        - Так было нужно. Это еще одно испытание из многих, что придется тебе пройти на своем пути. Только достойный защитник города, только хранитель, мог спуститься в Брэтвильские Чертоги. Ты доказал, что достоин. Ты остался защищать это место даже когда действие сферы закончилось.
        - У нас нет выбора.
        - Говоря «нас», ты подразумеваешь потомков наших врагов? - зло усмехнулся энан. - Да-да, не смотри так на меня. Кальты - это жалкие остатки тех, кто попытался подчинить себе магию обелиска. Лишившись элиты своего общества, они столетиями вырождались и постепенно скатывались в первобытнообщинный строй. Ха-ха! Если бы не твое появление, они наверняка перешли бы на каменные топоры и костяные наконечники.
        - Не успели бы… - буркнул я. - Их шаманы повели кланы на юг.
        - Жалкие последователи жрецов, - сказал, как выплюнул Брольд. - Не удивлюсь, если они даже не догадываются кто они на самом деле. Думали, что южные народы примут их с распростертыми объятиями? Глупцы.
        - Они не по своей воле бросили дома, - пытаюсь защитить своих друзей.
        - Что же их заставило покинуть долину Серебряных гор?
        - Орда ноктов, - сокрушенно ответил я. - Они, кстати, осадили город. Не знаю сколько мы еще продержимся…
        Врать не буду, очень рассчитываю на то, что, активировав этот чертов обелиск я спасу всех кальтов.
        - Они бежали от кучки диких зверей?! - вижу неверие в глазах Брольда. - Я бы многое отдал за то, чтобы увидеть рожу короля Серебряных гор, открой ему кто-нибудь будущее дабы показать во что превратились его потомки!
        - Ты зря так говоришь! - чувствую, как начинаю сердиться.
        Лицо призрака вытянулось от изумления.
        - Ты защищаешь наших врагов?
        - Ты ошибаешься! - с силой в голосе сказал я. - Они мне не враги!
        А ведь мы уже на «ты».
        - Подумай, - уже спокойней продолжил я. - Они ничего не знают о своих предках. И не несут ответственности за их древние грехи. Скажу больше - они мои друзья, мы сражались бок о бок и делили хлеб! И я не позволю так говорить о них в моем присутствии! Тебе или кому бы то ни было еще!
        - Ответ, достойный хранителя! - криво усмехнулся, начавший меня раздражать, призрак мастера. - Жаль, но тебе все равно не удастся спасти их.
        Я весь подобрался. Чувствую, как ногти пальцев больно впились в ладони.
        - Что ты собрался сделать?! - рыкнул я. - Если ты навредишь им, я разнесу этот зал и этот обелиск к чертовой матери!
        Брольд, запрокинув голову, расхохотался.
        - Почему ты решил, что я должен что-то делать? - спросил он, вытирая слезы с глаз. - Я всего лишь призрак. Магия обелиска оставила часть моего сознания дабы научить достойного активировать артефакт. Вижу в твоих глазах понимание… Да-да, мой странный потомок, я проводник, а действовать должен ты.
        - Но…
        - Прикоснись к обелиску и тебе все станет ясно, - уже в который раз перебил меня призрак.
        Видя мою нерешительность, смеясь добавил:
        - Смелее ни я, ни кристалл не кусаемся!
        Неохотно делаю шаг и вытягиваю правую руку. Как только ладонь почувствовала твердую поверхность кристаллической глыбы, перед глазами появилось системное сообщение:

        - Поздравляем, Хранитель!
        - Сумеречный Обелиск найден!
        - Предупреждение! Для активации древнего артефакта вам понадобится 10 000 000 единиц чистой энергии!
        - Желаете провести активацию?
        - Да/Нет.

        Я ошарашенно одернул руку. Десять миллионов единиц энергии?! Вот ведь попал! Все мои надежды и ожидания рухнули в одночасье. Не может такого быть… Это какая-то ошибка… Видимо у меня двоится в глазах. И нолей показалось больше…
        Дрожа от перевозбуждения, снова прикладываю ладонь к обелиску. Система тут же отреагировала идентичным сообщением.
        Нет - не ошибся… Десять миллионов единиц. Проклятье!
        Мозг, как всегда в стрессовых ситуациях лихорадочно начал подсчеты… Каждые двадцать четыре часа я смогу сливать, в этот поистине бездонный колодец, около двадцати тысяч единиц энергии. И это при том, что мне еще необходимо всегда иметь резерв на экстренное поддержание работоспособности броков и стрелометов.
        Итак… Что мы имеем? А ничего! Полный провал! Такими темпами я буду заполнять обелиск примерно полтора года… Проклятье!
        - Вижу, ты, наконец, осознал все масштабы происходящего? - слышу насмешливый голос мастера.
        Как же сейчас хочется плюнуть в его ехидную физиономию…
        - Говори… - сказал я, устало садясь на пол.
        - Так-то лучше, - лицо Мастера Брольда враз посерьёзнело. - Перейдем к делу. Активация обелиска очень важна.
        - Это чем же? - теперь моя очередь поехидничать.
        - Да, хотя бы тем, что с активацией кристалла активируется длительная защита всего города. Это что-то вроде магии сферы, что дал тебе Сатис, но она более мощная и долгосрочная.
        Гад, а ведь знает, как заинтересовать… Сижу, молчу в тряпочку. Внимательно слушаю.
        Не обращая внимание на мою реакцию, призрак мастера продолжает:
        - Далее. Хранителю, то есть тебе, откроются все потайные ходы в городе. Все планы и схемы. Ты будешь обладать полными знаниями об этом месте. Со временем, когда весть о возрождении Сумеречной Твердыни разлетится по всему миру к тебе, придут потомки нашего клана. Тебе придется вооружить их. И не теми крохами, что ты нашел в оружейной.
        Есть еще оружие? Интересно, где оно…
        Брольд хмыкнул.
        - Вижу, ты оживился. Забудь. Слишком велики риски того, что оно попадет в чужие руки. Нет активации - нет оружия. Нет ничего! Ты меня понимаешь?!
        - Да, - буркнул я.
        Мастер Брольд, наконец, умолк и мрачно уставился на меня немигающим взглядом.
        - Что? - не выдержал и спросил я.
        - Думаю…
        - О чем же?
        - Стоит ли, тебе доверять эту тайну, любитель кальтов.
        - А у тебя есть выбор?
        - Ну, мне ничего не стоит просидеть тут еще тысячу лет.
        - Так я тебе и поверил…
        Вдруг полупрозрачное лицо призрака посветлело.
        - Знаешь, а ведь это даже хорошо, что ты привел сюда потомков нашего врага. Их присутствие здесь здорово упростит нам задачу.
        - Только попробуй, - пригрозил я, вставая на ноги.
        Проигнорировав мой грозный тон, мертвый энан весело сказал:
        - Сколько можно повторять - я уже давно умер. И ничего не могу сделать. Только слегка тебе помочь…
        - Чем?
        Призрак, склонив голову на бок, пристально на меня посмотрел.
        - Что ты знаешь об обряде Опустошения?

        ***
        - Глупец! - кричал мне вдогонку мертвый энан. - Ты все равно ведь вернешься сюда! Другого выхода нет!!!
        - Да, пошел ты! - зло буркнул я себе под нос, шагая к выходу. - Ишь чего удумал, урод!
        Если в двух словах, то эта тварь предложила мне принести в жертву почти всех кальтов. С его слов, их жизненной энергии хватит с лихвой на активацию чертова обелиска…
        - Подумай о тех, кто ждет тебя! - доносились издалека крики призрака. - Исполни обещанное!
        Опа! Разрабы уже практически прямым текстом говорят мне мочкануть всех моих друзей. Не отрицаю, это действительно выход. Но не для меня и уж тем более не такой ценой.
        Внутренний голос, будто издеваясь спрашивает: В чем дело? Активировал и домой к семье. Ведь это всего лишь неписи. Куски программного кода.
        Ну, это как для кого. Они много раз меня спасали. Давали тепло, радость. Мы трудились и сражались бок обок. А дети, которые уже родились в городе энанов? Мы вместе с их родителями праздновали их дни рождения. Ведь на самом деле, важно не то, кто они, а кто я. Остался ли я человеком, не бездушным игроком для которого важен только барыш, повышение характеристик и богатый лут…
        А семья… Света и Криста поймут меня.
        Угробить чуть больше тысячи разумных, хоть и неписей? Ну уж нет… На такое я не подписывался… Должен быть другой выход! И я его обязательно найду!
        Покидая Брэтвильские Чертоги, я еще слышал приглушенные крики Брольда. Вот неугомонный…
        Быстро преодолев тоннель, я буквально взлетел по ступенькам к люку. Первый раз мне было неприятно находиться под землей…
        Снаружи пришлось спешно прикрывать глаза. На какой-то миг я полуослеп от избытка света, а когда проморгался и протёр глаза ? увидел, что вокруг меня собрались кажется все кальты.
        Народ стоял вперемежку, как единое целое. Дрой Клык с сыном. Лаош в окружении учеников. Притус, внимательно следит из-под треснувшего в нескольких местах пенсне. А вон стоит Лия, ее дед, старик Хруст, положив ей руки на плечи, смотрит внимательно на меня. Бедвар, Гухур, Лавена. А вон и парни из нашей команды, с которыми я прошел не один километр по Ничейным землям. Что происходит?
        Видя мое замешательство, Лаош начал говорить:
        - Когда ты прыгнул в тоннель, многие последовали за тобой. Дрой, Лавена, Бедвар, Пайк… Когда появился морок древнего хранителя они решили не показываться ему на глаза и спрятались за колоннами…
        - Мы все слышали, друг мой, - сказал Дрой.
        - И благодарны тебе за то, что ты нарушил клятву, спасая наши жизни и жизни наших детей! - провозгласил могучим голосом Бедвар. - Ты пошел против своих, ради нас! Теперь позволь нам пойти за тобой!
        Я растерянно озирался. Пытался что-то говорить, но мои слова потонули в реве сотен глоток:
        - Хранитель! Хранитель!
        Перед глазами появилось системное сообщение, уведомляющее о том, что клан Рыжих Сов заметно подрос…

        ГЛАВА 25.

        В общей сложности после чудесного воссоединения кальтов под моим командованием оказалось без малого семь сотен бойцов. Да, я полноценный феодал! Теперь у меня есть своя пехота, артиллерия и кавалерия.
        Кстати, чуть не забыл, у меня даже есть свои герои! Пайк Многорукий, Бедвар Громобой, Гухур Черный Змей и Лавена Лиса. Все эти странные сообщения об изменениях отношений с каждым из этих персонажей теперь нашли свои объяснения. К слову, они сейчас находятся в состоянии «почет». Причем «почет» выделен красным шрифтом. Другими словами, как я полагаю, эти ребята теперь от меня ни ногой.
        Также я разобрался с феноменом светящихся сабель Пайка. Оказалось, эти странные неписи обладают некими «супер-ударами». Как я понял, это определенные комбинации движений, где последнее из них и активирует этот самый «супер-удар». В общем, что-то вроде умений. У Многорукого, например, это называлось «Яростью Волка».
        Еще один важный момент. Экипировка. Мои герои были просто нафаршированы именными «фиолетовыми» вещами! Прямо ходячие новогодние елки. Хотя вот так со стороны и не скажешь. До последнего считал, что на них «серая» экипировка. Если игроки прознают - за моими героями начнется самая настоящая охота. Кто будет против заиметь себе «Молот Громобоя» или «Сабли Многорукого». Правда, этих неписей еще нужно победить. Уровни за триста пятьдесят. Высокие характеристики. «Супер-удары». Да и я их в обиду давать не намерен…
        У нас теперь есть свой тысячник. Естественно, им стал Дрой Клык. Кто, как не он? Он же и назначил семерых сотников. К слову, герои в командовании больше не участвовали. Все четверо постоянно находились подле меня. Будто личная гвардия.
        Перестановки и назначения приходилось делать буквально «на коленке», потому как нокты периодически шли на приступ. Но теперь, когда все кальты находились под действием моих «легендарок» воевать стало намного проще.
        Гонка перевооружения шла полным ходом. Захарий и Прохор все последнее время клепали оружие и доспех почти не покладая рук. На момент слияния кланов, наши кузнецы уже могли переодеть и перевооружить больше половины новичков.
        Особенно я радовался результатам «технической революции». Гражданских у нас сейчас было около двух тысяч. Под сотню разных профессий. Уже было думал лететь за рецептами и чертежами, но процесс пошел и без меня. «Зеленые» знания расползались по лагерю с неимоверной скоростью. Кузнецы учили кузнецов. Знахари - знахарей…
        Графики и таблицы жили своей жизнью. Все мелькало, мигало и мельтешило. Обновленный клан бурлил и кипел. Лагерь спешным порядком обретал цивилизованные черты. А я, наблюдая за всем этим, довольно потирал руки…

        ***
        Звериный рев нескольких сотен глоток донесся из-за стены. Ему вторили яростные крики защитников.
        - Заряжай!  - кричал разгоряченный боем Притус.
        Залп! Еще один!
        За стеной страшно вопили и визжали от боли. Ратники на вышках победно крича, потрясали оружием.
        Нокты, видимо, достигли стен, так как началась суета в рядах стрелков.
        - Бей! Бей!  - Команды сыпались одна за другой.
        Резкие щелчки тетивы…
        Твари, ревя и рыча, пытались допрыгнуть до края стены. Но истыканные стрелами падали на землю уже бездыханными. Обильную жатву из тел ноктов собрал, ощетинившийся острыми кольями ров. Словно, гигантская пасть исполинского монстра, он заглатывал серые мохнатые тела.
        Визг! Вопль! Рев!
        Я завороженно смотрел на обильно измазанные кровью колья, на кишки, висящие на плохо обструганных сучках и не мог отвести глаз. Я ловил себя на мысли, что так быть не должно. Это не нормально. Это ведь игра…
        Мир наполнился тяжелым и вязким ощущением смерти. Казалось, я каждой клеточкой своего виртуального тела ощущал ее присутствие…
        - Ты в порядке?  - тихо спросил, стоящий рядом Дрой. Несмотря на пронзительные вопли умирающих ноктов и победно ревущих кальтов, я услышал его. Смог только ответить кивком - настолько открывшееся моим глазам зрелище, сковывало все тело.
        - Стрелы!  - командовал Притус.
        - Камни!  - вторил ему молодой кальт, что заведовал броками.
        Ковши наполнены. Полные магазины на месте.
        Камни почти одновременно с десятками стрел унеслись за стену.
        Ужасный захлебывающийся визг накрыл меня снова. Морщась, как от зубной боли, закрываю глаза. Стало сразу легче. Вот бы еще и уши закрыть. Но, увы, мне такая роскошь не положена. Последняя атака ноктов была особенно яростная. И пугающая… Страх настойчивыми гадкими щупальцами сжимает сердце.
        Неожиданно послышался треск со стороны!
        Дрой заметно вздрогнул, точно его окатили ледяной водой…
        - Ворота!  - крикнул он. - Все свободные воины бегом к воротам.
        Вокруг него тут же засуетились и забегали подчиненные…
        - Быстрее к воротам!  - ревел он.
        - Ворота!  - подхватили его слова остальные командиры.
        Но на стене и без них знали, что в той стороне что-то изменилось. Несколько кальтов, словно тряпичные куклы, упали со стены, и больше не поднимались. В спине у одного я заметил торчащий каменный топор.
        - Стена щитов!  - кричали сотники и десятники.  - Все в строй!
        Два сотника-великана, Крим и Орман, как два скальных утеса, с разных сторон возвышались на голову над своими воинами. Они повторяли команды тысячника. Ратники, сомкнув щиты и выставив копья, стояли в пятидесяти шагах от ворот.
        За их спинами выстраивались сотни Черепахи Хорма и Сита Крепыша. Луки натянуты. Арбалеты взведены. Тем, кто попробует зайти внутрь нашего лагеря не поздоровится.
        Броки по-прежнему швыряют свои смертоносные «подарки» за стену. Стрелометы бьют без перерыва. Такими темпами мы скоро останемся без артиллерии. У Притуса около сорока амулетов и у меня еще два десятка. Нам надо срочно избавляться от этой стаи. Иначе они своими атаками нас полностью измотают. А ведь приход орды не за горами. Нам нужна передышка хотя бы дня три. Поднакопить энергии. Надо срочно что-то делать…
        - Приготовится!  - продолжает командовать Дрой.
        - Держи строй!  - Команды хищными птицами летели над шеренгами воинов. Их лица выражали спокойную готовность умереть.
        - Они уже почти сломали ворота! - крикнул кто-то со стены.
        Сотни ударов каменных топоров сыпались на многострадальную конструкцию, по ошибке называемую нами воротами.
        Ужасный скрип и скрежет. И я вижу, как в проемы и прорехи видны скалящиеся морды. С клыков капает пена ярости. Звериные глаза горят безумием.
        Последний сильный удар!
        Деревянная мешанина из бревен, кусков металла и камней, наконец, подалась вперед, открыв тем самым пространство для действия. В проем полезли нокты. Должен заметить, им сегодня досталось…
        Твари, словно ведомые невидимым кукловодом, не обращая внимания на ужасные раны, как бездумные куклы рвались вперед. Проем быстро заполнялся серыми телами… Они, как прорвавшая плотину река, втекали в ворота.
        - Залп! - рявкнул Дрой.
        Сотни стрел полетели в проем, а за ними и шрапнель из камней размером с кулак. Притус успел все-таки перенацелить один из камнеметов. И я, наконец, вблизи увидел, как убивает орудие энанов. После страшных бросков брока в проеме ворот, словно перемолотые в гигантской мясорубке, ворочались остатки первой волны ноктов.
        Система, как заведенная, без перерыва заваливала меня сообщениями о получении новых уровней. Я уже двести тридцатый…
        - Стрелки, ждем!  - скомандовал тысячник.  - Сначала брок!
        - Камни!
        Воинам, суетившимся около камнемета, команды уже не требовались. Они организованно наполняли ковши снарядами, действуя быстро и слаженно.
        Тут и там вижу знахарей. Помогают раненным.
        Быстроногие мальчишки буквально взлетают на стену с пучками стрел в руках.
        - Ждем второй атаки! - крикнул Дрой, следя за тем, как выполняют его приказы.
        Нокты не заставили себя долго ждать. Проем снова заполнился ревущими тварями. Эти уже сильнее и повыше уровнем, у многих в лапах дубины и каменные топоры.
        - Керук пустил элиту,  - кровожадно хмыкнул Бедвар.
        - Значит тварь где-то совсем рядом, - сказала Лавена.
        Двойной залп уничтожил «элиту» так же быстро, как до этого уничтожил обычных ноктов.
        Эврика! На меня вдруг нашло озарение.
        Поворачиваюсь к Дрою.
        - Надо убить их вожака. Иначе мы так всю седмицу будем отбиваться. И приход орды встретим без энергозапаса.
        По оскалам Дроя и моих героев, понимаю - моя идея им по душе.
        - Но ты ведь понимаешь, - начал говорить Клык. - Только тебе под силу подобраться к нему близко.
        - Да, - соглашаюсь я. - Но эта тварь очень хитрая. Я уже много раз пытался найти его, но он постоянно прячется. И не создает вокруг себя суеты. И убивать его надо сразу и наповал. У меня так не выйдет. Не с моим оружием.
        - А твои жуки?
        - Не успеют. Охрана керука отвлечет их на себя, и он опять спрячется. Нет. Здесь надо действовать наверняка.
        - Эх, - сокрушенно сказал Бедвар. - Тебе бы мастерство Лавены…
        Я обернулся и взглянул внимательно на Лису. Тело гимнастки. Невысокая, гибкая и сильная. За спиной в чехле мощный составной лук. Открываю характеристики. Ищу супер-удар. Нашел. «Атака Горного Ястреба». Действует на пятой выпущенной подряд стреле. А ведь действительно это то, что нам нужно… Плюсы на меткость и урон от стрелкового оружия. Прибавить к этому все мои легендарки…
        - А ведь он уже что-то придумал! - хохотнул Дрой. - Вон какая рожа хитрая.
        - Выкладывай!  - поигрывая секирой, сказал Бедвар.
        - Когда ты сказал про Лису,  - начал я. - Мне пришла в голову интересная мысль. Что если я смогу предоставить ей возможность, воспользоваться своими навыками?
        Обвожу взглядом удивленные лица и останавливаюсь на Лавене.
        - Как ты относишься к полетам?

        ***

        План был прост. Выходим плотным строем за стену. До поры до времени я и Лавена прячемся за спинами ратников. Лететь нельзя. Иначе керук нас увидит или почует. Это уже проверено. Хитрый гаденыш. Прямо неуловимый мститель какой-то.
        Но как только наши танки перетянут на себя агро, ему просто придется руководить атакой. Тут-то мы его и подловим. Благодаря усиленному умению, Гаврюша уже может переносить двух седоков. Когда начнется бой, нокты сагрятся и завязнут - вот тогда и будет наш с Лавеной выход.
        - Устал, - шептал я хагеру в ухо, поглаживая его спину. - Пора размяться.
        Рядом стояла Лавена Лиса и с благоговением гладила шею Гаврюши. Тот вел себя смирно и благосклонно принимал ласку.
        - Доверься ему, - успокаивал я лучницу, которая заметно мандражировала. - Тебе понравится летать. Помни. Нужно подобраться к твари как можно ближе и действовать очень быстро - бить наверняка…
        Та лишь кивала, любуясь пепельно-серебряным оперением.
        - Вперед! - прорычал Дрой. - Зададим жару этим тварям!
        Ответом ему был рев сотен глоток и вздернутые вверх мечи, копья и секиры.
        Огромный стальной организм зашевелился и сдвинулся с места в сторону ворот. Мы шли за спинами танков. Гаврюшу пока отозвал. Дабы не привлекал внимание.
        Топот бронированных сапог. Лязг стали. Грохот дерева. Грозные покрикивания десятников. Странное чувство охватило меня. Оно ни с чем не сравнимо. Будто произошло единение. Я ощущал несколько сотен воинов, моих соратников, которые не задумываясь отдадут за меня жизни. Неужели разработчики настолько плохого обо мне мнения, что решили будто я предам своих кальтов? И кто из нас заигрался?
        Проема мы достигли быстро. Живых ноктов там уже не было. Мда… Повеселились мы… Выйдя за ворота, или, скорее, то, что от них осталось, мы осматривали побоище под стенами. В некоторых местах продолжали шевелиться раненые твари, оглашая округу жалобными стонами и криками.
        Элитные нокты стояли сплошной стеной напротив ворот. До них было метров двести. Вели они себя необычно спокойно, только иногда глухо рычали и скалили клыки.
        Кальты выстраивались, закрывая вход.
        - Почему они не атакуют?  - спросил я шепотом.
        - Керук ждет чтобы побольше пищи вышло из-за каменных стен,  - так же шепотом, ответила Лавена.
        - Если это так - значит он где-то здесь поблизости. Силен, гад. Контролировать столько тварей. Мы просто обязаны избавиться от него.
        - Он умрет сегодня,  - многообещающе прошипела Лавена.  - Мы его уже никуда не отпустим.
        - Когда будет сшибка, подберемся поближе. Не переставай искать его.
        - От меня не уйдет…  - улыбка лучницы была похожа на оскал.
        Я быстро открыл профиль и начал активировать все легендарки. «Магию Хранителя», так кальты называли мои бафы, воины встретили дружным ревом.
        Выпив зелья, я улыбнулся лучнице.
        - Ну, думаю, можно начинать…

        Солнце спряталось за свинцовые тучи. Похоже небесное светило не желало быть свидетелем предстоящего кровопролитного действа. Оно удалялось в свои небесные чертоги, оставляя на растерзание кровожадной орды кучку храбрецов…
        Две армии застыли друг против друга на расстоянии двухсот метров. Кальты, сомкнув щиты, словно сплошная стальная стена преградила вход в верхний город. Из-под грозных шлемов горят яростью глаза, сильные руки сжимают древки копий.
        На стене расположились лучники, готовые к бою. Краем глаза вижу черный балахон Притуса мечущийся между стрелометами. Видать заряжает оставшиеся амулеты. Я перед выходом отдал ему все что было. Оставил себе только один для репликатора. Стрелки со стены подбадривали тех, кто стоял сейчас напротив звериной массы. Бедвар поднял вверх свою секиру. Со стены донесся ответный дружный рев…
        - Бей!  - загремел окрик Дроя.
        Шелест стали…
        Скрип тетивы…
        Первые вестницы смерти ушли со стен ввысь. Они наслаждались полетом, счастливые от осознания свободы! Но пришло время - и земля позвала их, как мать зовет детей. Откликнувшись на зов, сотни стрел начали падение…
        Я, стоя за спинами воинов, не видел, как стрелы разили ноктов. Все мое внимание сосредоточилось на одной точке в середине звериного строя. Кажется, я краем глаза заметил то, что мне нужно.
        - Он там, - шепнул я, и указал рукой в сторону странного скопления ноктов.
        - Да, - кивнула Лавена. - Я ощущаю его мощь. Он, словно мерзкий черный паук, разбросил свои сети. Его сила действительно велика! Неимоверно велика! Мы просто обязаны прикончить его, пока он не стал еще сильнее. Обязаны… Даже ценой наших жизней…
        От ее слов по спине пробежался ледяной холодок. Страх и первобытный ужас сжали сердце… Да, что это со мной твориться?
        Я стоял за спинами ратников, напряженный словно сжатая пружина. Готовый в любой момент призвать хагера и взлететь ввысь. Заранее забил под завязку самослип. Готов обрушить на головы тварей все свои запасы металла.
        Наконец, невидимый кукловод дал команду к атаке. Я обострившимися до предела чувствами будто ощутил это. Хех… Снова со страху напридумывал себе всякого. Тем не менее, видимо повинуясь мощному ментальному приказу мобы пришли в движение. Они, рыча и завывая, сорвались с места.
        - Держать строй!  - Голос Дроя, казалось, доносился откуда-то издалека.
        Со стены непрерывно летели стрелы, пронзая тела монстров.
        Кальты напряглись. Копья, выставленные вперед, ждут встречи с теплой плотью. Первый ряд ноктов уже совсем рядом - огромные дубины в когтистых лапах, маленькие глаза, горящие ненавистью и первобытным голодом, скалящиеся клыки…
        Двадцать шагов…
        - Держать строй!
        Десять…
        Пять…
        - Держать…
        Первый удар был страшен.
        Последний окрик тысячника потонул в лязге стали, в криках ярости и боли…
        Нокты перли напролом, не жалея своих жизней. Будто бездумные зомби, они кидались на острые копья, стараясь сломить строй первого ряда защитников. Воины умирали под ударами тяжелых дубин и когтистых лап. Первые две шеренги перестали существовать - они погибли практически мгновенно после сшибки. Их смерть была не напрасна - твари завязли, и продвижение замедлилось. Стрелы со стен сыпались градом, сея погибель в рядах монстров.
        На поле перед воротами балом правила смерть! Предсмертные крики и хрипы погибающих, визг и вой раненых - все смешалось в одну страшную мелодию. На этом поле находилось только одно существо, которое наслаждалось этой музыкой…
        Я, наконец, увидел керука. Мелкий засранец. Прямо белый и пушистый. Это тебя и выдало. Его снежно-белый окрас резко выделялся на фоне серых тел вожаков. Тварь будто посторонний зритель наблюдала за кровавой сечей и, как паук, не упускающий ни одного движения мошки, дергал за струны своей невидимой паутины.
        - Вон он,  - крикнул я Дрою.  - Очень близко!
        Клык только понимающе кивнул в ответ и стал раздавать приказы… После его команд в центре строя сформировалась «фигура» наподобие черепахи, состоящая из щитов воинов, их копий и секир. Были там и несколько арбалетчиков, готовых в любой момент поддержать нас шквалом болтов. Они стояли плечом к плечу, внутри бронированной конструкции, состоящей из тел и стали. Я и Лавена стараясь не светиться нырнули под щиты. Мельком взглянул на лучницу. Она готова.
        - Шаг!  - скомандовал Дрой, идущий за нами.
        - Ра-ах!  - ответил ему монолитным возгласом строй. Воины одновременно шагнули вперед, тесня переднюю шеренгу ноктов. Удары секир, топоров, копий сыпались на бездоспешные тела мобов. «Зеленые» широкие щиты гасили атаки тварей. С каждым новым натиском воины вздрагивали и морщились от натуги.
        - Шаг!
        - Ра-ах!
        - Шаг!
        - Ра-ах!
        Шаг за шагом ощетинившийся копьями строй, словно свирепый дикобраз, продвигался вперед. Все ближе и ближе. Окруженная со всех сторон ноктами, «черепаха» походила на маленький кораблик посреди бушующего злого моря.
        - Шаг!
        - Ра-ах!
        Керук был рядом. Я, боясь спугнуть тварь, прятался за широкой спиной одного из воинов. Лавена, тоже чуя присутствие врага, сжала в руке свой лук.
        Керук, отвлекшись своих приближенных, обратил, наконец, на нас внимание. Вблизи было видно, как тотчас же вокруг него, будто большой серый кокон, возникли несколько здоровенных ноктов. Стрелы, непрерывно летевшие со стен, вонзались в косматые тела. Нокты молча падали замертво и на их место вставали другие. Вот, мелкий гаденыш! Хорошо устроился.
        До керука оставалось шагов десять, когда он вдруг начал отступать. Понял, поганец, чем запахло.
        Шипение твари, словно кусочки битого стекла, вонзалось в мозг. Кальты остановились. Они больше не могли двигаться дальше - строй завяз в сплошном месиве ноктов…
        Перепачканный кровью Дрой резко выкрикнул команду:
        - Шаг!
        - Ра-ах!  - Воины, рвя жилы, сделали последний, наверное, самый тяжелый шаг в своей жизни. Танки, стоящие в первом ряду, на полушаге присели, опершись на копья.
        Я приготовился к рывку. Лавена Лиса будто стальная пружина, сжатая до предела, ожидал последнего шага…
        Могучие широкие спины воинов напряглись, и щиты их почти синхронно, рывком снизу-вверх, отбросили налегающих ноктов…
        Отброшенные сильным толчком твари обрушились на своих сородичей, стоявших за их спинами. Образовалась свалка из переплетенных между собой серых тел…
        В этот самый момент, пользуясь суматохой, я и активировал амулет призыва. А за ним и выпустил вперед всех скарабеев. Потерпите парни. Сейчас станет полегче. Все вокруг пошло как в замедленном кино - недоуменные злые морды ноктов, возвращающиеся в строй кальты и пятерка стальных броневиков, врезающихся острыми зубцами в гущу визжащих тел.
        Гаврюша взмыл ввысь легко и даже играючи. Что один, что два пассажира для этой громадины уже не имело значения.
        Лавена сидела спиной ко мне, натягивая свой составной лук. Приказываю хагеру сделать круг.

        - Вижу его! - крикнула Лиса, и я услышал, как загудела ее тетива. Стайка из четырех стрел, выпущенных практически одновременно, была настигнута пятой. Она летела слегка с опозданием. Лучница чуть дольше прицеливалась чтобы попасть наверняка.
        Они летели мимо тел крупных ноктов, видя только одного врага. Керук, будто почуяв опасность резко дернулся вправо, затем влево и нырнул под защиту здоровенного обломка колонны.
        Все пять стрел прошли мимо. Слышу. Как грязно выругалась Лавена.
        - Еще круг! - рыкнула она.
        Хагер взмахнул широкими крыльями и пошел на бреющем вдоль того камня, где затихорился мелкий гаденыш. Вон он выглядывает из-за серой глыбы. Увидел нас. Рванул наискосок вправо. Хочет добежать под защиту полуразрушенной стены дома… Будто испуганный суслик, завидев орла пытается забиться в спасительную норку.
        Несущийся на пределе хагер уже накрыл своей тенью мелкого поганца. Чувствую спиной как напряглась Лиса, натягивая тугой лук. Расстояние в несколько шагов. Керук уже визжит от ужаса. Чувствует, что не успевает.
        На этот раз мы тебя не упустим.
        - Гаврюша, голос! - кричу я.
        Хищный орлиный крик накрыл «нашу добычу». Белая фигурка замерла на месте будто соляная статуя.
        Мгновение и тело паршивца практически одновременно проткнули пять стрел. Причем пятая, светящаяся светло-голубым пламенем попала точно в затылок, разнеся пол головы твари.
        Готов. Система сообщила о смерти «кукловода» и по своему обыкновению начислила очки опыта.
        После смерти керука что-то странное стало происходить внизу. Нокты, казалось, приходили в себя после мощного гипноза. Они останавливались, затравленно оглядываясь. Некоторые сразу же покидали поле боя, разворачивались и убегали. Другие бросались друг на друга. В считаные минуты стая, как цельный организм перестала существовать. На поле боя царил хаос…
        - Всем за стену!  - слышались крики Дроя.  - Быстрее!
        Воины, которых перестали атаковать нокты, медленно отступали, не нарушая строя. Хагер быстро донес нас до стены. Мгновение - и мы уже среди друзей.
        Воины громко приветствовали нас с Лавеной. То и дело по спине кто-то хлопал и тряс за плечо. Я, глупо улыбаясь, принимал поздравления. Мы с Лисой по-дружески пожали друг-другу руки.
        - А вовремя ты скомандовал своему зверю крикнуть, - прохрипела она. - Уже думала, что уйдет засранец…
        - От твоих стрел? Смеешься? - ответил я. - Никуда бы он от тебя не делся!

        Но радость длилась недолго…
        Жуткий вой, одинокий и холодящий кровь, донесся с холмов…
        Ему ответил еще один, а за ним еще и еще…
        Этот вой! Снова этот вой… Да что ж такое-то…
        Предупреждающий крик со стены достиг ушей отступающих воинов:
        - Оборотни!!! Оборотни!!!

        ***
        Бурый. Хитрая бестия. Дождался, когда мы вцепимся друг другу в глотки и решил напасть. Почти повторил то, что я недавно проделал с ним. А я уж подумал, что мы уже победили.
        Прекрасно помню, как атакует стая оборотней. Что будет с гражданскими, когда твари ворвутся за стену, боюсь даже представить.
        Огромные туши двух оставшихся скарабеев по моей команде застыли на пути метущейся в нашу сторону стаи. Еще несколько секунд и можно давать сигнал идти на таран. Прочности у них кот наплакал, но должны продержаться какое-то время…
        Пока я кое-как организовывал заслон, у Дроя энергии хватало на всех. Он торопил кальтов, раздавая приказы и команды:
        - Все назад! Что встали? Отступаем за стены! Шевелись! На стенах готовиться к бою!
        Воины, подгоняемые пришедшими в себя десятниками и сотниками, после понуканий тысячника, не руша строй, сдвинулись с места. Земля, превратившаяся в кровавое месиво, скользила под ногами, замедляя движение. Дрой, подбадривая своих воинов, приблизился ко мне.
        - Больше жуков не вызывай!  - произнес он тоном, не терпящим возражений.  - Ворот нет. А то, что от них осталось, оборотней не удержит. Мы устроим им ловушку, но без брока ничего не выйдет. Ты должен вернуться назад. Молодняк не справится. Проконтролируй.
        Я, еще не совсем поняв, что задумал Клык, молча кивнул в ответ и побежал внутрь города. Уже вдогонку я услышал его слова:
        - Ударишь по моей команде!
        Ближайший брок, развернутый к воротам встретил, меня слабым сиянием рунной вязи. Не теряя времени, беру управление в свои руки.
        Остальные два развернуть уже не успеем. Надеюсь, хватит и одного.
        Система, привычно сообщила, что агрегат готов к бою. Из-за волнения и страха за остальных, сердце, казалось, готовилось вырваться из груди. Брок, будто почуяв мое состояние, отозвался слабой вибрацией.
        - Камни! Тащите камни!  - кричал откуда-то издалека Притус.
        - Оборотни! Они уже близко!  - неслось со стены.
        В проеме разрушенных ворот показались первые фигуры воинов. Кальты отступали организованно. К ним навстречу бежали копейщики, неся в руках длинные копья и щиты, кто-то толкал пустые телеги, надеясь хоть как-то забаррикадировать огромный проем…
        - Их ведет Бурый вожак!  - кричали со стены.
        - Сколько их?!  - спрашивали снизу.
        - Дюжины три, не меньше!
        - А что остальные?!
        - Разбегаются!
        Бурый все-таки решился напасть малым числом. Надеется на скорость и силу оборотней. Хочет покончить с нами одним ударом.
        - Ольд, будь готов. Я подам знак, - слышу слова Клыка и остальным:
        - Стена щитов!
        - Строй!  - проревел звероподобный Бедвар, потрясая огромной секирой.
        - Ра-ах!  - разом выдохнули сотни глоток. Воины, прикрываясь щитами, ощетинились копьями. У них за спинами были их дома, их жены, их дети, их родители, их братья и сестры - ни шагу назад!
        - Они у ворот!  - Крик наблюдателя со стены потонул в дружном многоголосом зверином вое, холодящем кровь в жилах. Стрелы, короткие копья, арбалетные болты сыпались за стену, будто смертельный ливень. Первый визг и рев боли раненых тварей был радостно встречен кальтами. Они яростно сотрясали оружием, выкрикивая проклятия на голову атакующим…
        Секунда - и брок отвел гигантские руки, приготовившись к броску…
        Бурый был огромен! Его дикая и первобытная ярость завораживала взгляд. Массивное, но в тоже самое время и гибкое тело. Коричневая, почти черная шерсть с еле видимыми седыми пятнами на морде… И глаза… Его глаза горели пламенем гнева и торжества!
        На мгновение я даже залюбовался этой тварью, молнией, выскочившей из проема. Он остановился, гордо воззрившись на свою добычу. Весь его вид говорил, что врагам осталось жить недолго.
        Несколько ударов сердца - и в проем гибкими мощными тенями один за другим проскальзывали другие оборотни - не такие крупные, но не менее злые и голодные. Они с грозным ревом неслись, не останавливаясь, прямо на строй сомкнутых щитов и выставленных вперед копий. Некоторые из них истекали алой кровью. Стрелы и копья торчали из мощных боков, но оборотни, невзирая на смертельные раны, рвались в бой.

        Молниеносный прыжок, и Бурый уже впереди несущейся стаи. Мгновение, и произойдет столкновение…
        Крик Дроя прилетел сквозь вязкую пелену остановившегося времени за мгновение до столкновения:
        - Ольд! Сейчас!
        Руки-ковши пришли в движение.
        Баммм!
        Я всем телом почувствовал, как сорвался в полет смертоносный рой острых камней.
        Баммм!
        Еще один ковш дернулся.
        Дрой все правильно рассчитал. Когда камнемет сработал, почти вся стая уже находилась внутри за стеной. Спустя два коротких мгновения, ровно столько броку понадобилось на выстрелы, оборотни перестали существовать. Рой камней буквально перемолол их тела в мясной кровавый фарш. Не пришлось даже заряжать по новой. Все еще дергающиеся в смертельной агонии тела тут же были нашпигованы стрелами… Чистая победа…
        Я смотрел на весь этот ужас и понимал, что еще чуть-чуть и сойду с ума. Сейчас, как никогда хочется вдавить до упора кнопку «выход»…
        Помотав головой, устало протираю глаза. Бери себя в руки, Олег Иванович. Еще море работы…
        Дрой с важным видом, руководит восстановлением ворот. Мы переглянулись. Кивнули друг другу, мол, все в порядке - будем жить… Эх, вот бы нам отгрохать стену, как в Цитадели! Да ворота к ней из стали, метра эдак три в ширину не меньше! Мда… Мечты… Пора спускаться на землю и браться за работу, но сперва короткий отдых. Просто прилечь и закрыть глаза на пару минут моей нежной психике не повредит.
        Шагая к шатру Дроя, я проходил мимо полуразвалившегося сарая. Шел и мечтал, как завалюсь сейчас спать и не сразу заметил кое-что необычное. Когда понял, что собственно увидел, остановился, как вкопанный… Это была дверь. Ну, дверь и дверь, сказал бы кто-то… и был бы прав, если бы не одно веское «но». Эта дверь была сделана из пластика… Обычная такая… Белого цвета… Офисная дверь…

        ГЛАВА 26.

        Смотрю на изделие из реальной жизни и диву даюсь. Насколько же я вжился в эту роль, что вид обычного куска пластика вводит меня в ступор…
        Хотя моя реакция вполне объяснима. Среди кровавого фэнтезийного мира увидеть чистенькую офисную дверцу… Дурдом…
        Мои кальты ее будто не замечают. Проходят мимо.
        Олег! С какого перепугу они ее будут замечать?! Это ведь сделано для тебя! Включай уже мозги, бери себя в руки и тяни за ручку! Боссы Зазеркалья имеют, тебе что сказать!
        Медленно подхожу поближе.
        Ха! Знакомый номерок…
        Синяя табличка с золотистой единичкой по центру. Она…
        Уже зная, что увижу внутри легонько толкаю дверь.
        Те же офисные шкафы. Коробки с бумагами. Принтер. Черный монитор. Пластиковые окна. Я шагнул, посмотреть, что там…
        В этот раз за окном море. Золотисто-желтый пляж усеян тушками отдыхающих. Разноцветные грибы-зонтики беспорядочно создают подобие тени.
        По лазурно-голубой глади мчатся водные мотоциклы. Чуть дальше на волнах покачиваются небольшие яхты и лодочки.
        Народ плещется в волнах. Ныряет. Греется на солнце.
        Я громко сглотнул… Хочу туда!
        Слышу, как открылась дверь в дальнем углу. Нехотя оборачиваюсь.
        Передо мной замер седой, как лунь мужчина. Но не старый. Лет сорока пяти. Коротко стриженный. Гладко выбритый.
        Волевой подбородок. Умные глаза. Ростом примерно метр восемьдесят. Довольно широкоплеч. Военная выправка. Острый изучающий взгляд.
        - Добрый вечер, Олег Иванович! - закончив играть в гляделки, поздоровался он, а затем представился:
        - Меня зовут Сергей Сергеевич.
        - Кому добрый, - усмехнулся я, кивая в сторону окна. - А кому и не очень.
        Мужчина, пропустив мои слова мимо ушей, указал на черный офисный стул:
        - Присаживайтесь.
        И сел сам.
        Я, скрипя и гремя экипировкой, последовал его примеру.
        - Олег Иванович, перейдем сразу к делу. В первую очередь хочу сказать, наша команда восхищена вашими успехами. Человек без должной физической подготовки, без каких-либо навыков, помогающих в выживании, не имеющий никакого представления о подобного рода играх - смог пройти такой путь. Вы здорово удивили всех…
        - Благодарю, - удивленно ответил я. - Не думал, что начнете с похвалы. Ожидал головомойки по полной программе.
        Седой недоуменно уставился на меня.
        Я решил сказать все, что думаю. В общем меня прорвало:
        - Я имею ввиду, Сергей Сергеевич, ситуацию вокруг этого чертового обелиска. Я понимаю, что у нас были определенные договоренности. Вы даете мне кредит на операцию дочери, а я нахожу этот город и активирую кристалл. По сути, я почти по всем пунктам сдержал свое слово. Город и обелиск нашел. Вон обороняю его изо всех сил. А то, что не захотел совершить массовое жертвоприношение, тут уж увольте. Не с тем связались… Я на такое не подписывался! И не надо мне говорить, что они всего лишь неписи и все такое! Я-то живой! И я не такой человек, который может вот так просто взять и убить две с лишним тысячи людей. Женщин, стариков и детишек. Для меня все это реально. Они мои друзья. Они доверяют мне. Да и если разобраться, кредит я плачу исправно. Шумиху вам здесь создаю. Грех жаловаться… Скоро вон кланы подтянутся… Вообще весело станет…
        Последние слова я уже пробурчал.
        Седой наблюдал за мной спокойно, без эмоций. Слушал не перебивая, а когда я закончил, он откинулся на спинку кресла и сложил руки в замок.
        - Значит вы ничего еще не знаете? - вдруг спросил он.
        - В каком смысле… - прошептал я, чувствую, как замерло сердце.
        - Дело в том, что те люди, с которыми вы договаривались больше здесь не работают.
        - Что вы хотите этим сказать? Разве… как ее там… Виктория Михайловна, не представляла вашу организацию?
        - Несомненно. Но Виктория Михайловна здесь больше не работает. Равно, как ее начальство. А если уж говорить на чистоту, то и сама организация в том виде, в котором вы ее знаете, перестала существовать…
        - Позвольте… но банк…
        - О! Нет! Вы не поняли. Рефлексбанк продолжает функционировать и смею заметить довольно успешно. Просто произошла смена хозяев…
        Я вдруг нервно хохотнул:
        - А как же…
        - О кредите не беспокойтесь. Ваш договор в силе. Никаких проблем. Вы ведь заключали его с Рефлексбанком? Верно?
        - Да, точно.
        Фух отлегло…
        - Тогда позвольте спросить… Кто сейчас у руля?
        - Это вам знать не обязательно. Единственное, что я могу вам сказать - это то, что попытка получить барыши за активацию новой игровой стороны, была причиной ускоренного процесса передачи контрольного пакета акций нам. Скажу больше, Олег Иванович, именно благодаря вам, аферу не удалось провернуть в срок.
        - Поясните…
        - Охотно. Их аналитики просчитались с вашим психо портретом. Они грамотно собрали вам достаточное количество НПС для проведения того ритуала. Но не учли, что вы откажетесь. Эта задержка была решающей для нас. Другими словами, вы выиграли нам время. И мы благодарны.
        Сергей Сергеевич поднялся со своего кресла и протянул мне руку.
        - Олег Иванович! Был рад знакомству. О кредите не беспокойтесь. Просто продолжайте платить. Желаю вам побыстрее избавиться от этого ярма. О вашем теле в модульном центре тоже не переживайте. Кроме того, в знак благодарности, мы предоставляем вам приличную скидку на все услуги центра сроком на один год. Кстати, ваш брат продолжает трудиться с нами. Возможно пойдет на повышение. Увы, но с вами мы больше не увидимся. Прощайте!
        Он уже открыл дверь, когда я наконец, очнулся:
        - Погодите… А что мне делать дальше?
        Седой обернулся.
        - Кроме кредита, вы больше не связаны с Рефлексбанком никакими обязательствами. Вы свободный человек. Играйте в свое удовольствие.
        Я стоял возле окна любуясь лазурным берегом и перематывал запись разговора с Седым снова и снова…
        - Вы свободный человек…
        - Вы свободный человек…
        А ведь моя-то миссия закончена! Все! Я свободен! В любой момент могу нажать логаут и отправиться к семье.
        С одной стороны, эта мысль согревает, но с другой - я не могу бросить Рыжих Сов на произвол судьбы! Это ведь, по сути, то же самое, что принести их в жертву. Только немного другим способом. И не надо ошибаться насчет игроков. Каждый скальп кальта ценен для них. Обязательно найдутся парочка уродов, которые вырежут детвору и даже не поморщатся.
        - Ну, что, Олег Иванович… - прошептал я себе под нос. - Тогда план «Б»?

        ***
        Когда вышел из виртуального офиса тут же обратил внимание, что в лагере стало как-то тише. Народу заметно меньше. Дозорные на месте. Но один молодняк. Ни одного сотника, ни десятника… Где Дрой? Притус? Не понял?!
        Со стены, по лестнице, громко вскрикнув, кубарем скатился молодой лучник. Пересчитав своей щуплой спиной все ступени, он с широко открытыми глазами, полными ужаса, взвившись с земли, кинулся ко мне.
        Он бежал, спотыкаясь, ничего не видя перед собой. Упав дважды или трижды, перепачкавшись в грязи, он наконец достиг того места, где я стоял.
        Юноша, задыхаясь и судорожно открывая рот, подобно выброшенной на берег рыбе, пытался сказать что-то.
        - Хранитель… Они… Это… Это самое… Там…
        - Парень, успокойся, - стараясь чтобы мой голос был ровным, сказал я.
        Хотя сам на взводе. Готов взорваться, что та пороховая бочка…
        - Глубоко вдохни и выдохни… Вот так… Теперь говори…
        Парень сделал все в точности, как я сказал и начал объяснять:
        - Все старшие ушли. Велели попрощаться с тобой…
        - Куда? - спросил я, чувствуя, как спина покрылась испариной.
        - Туда, - указал он вглубь лагеря. - Вниз к мертвому хранителю…
        Ничего больше не говоря, я рванул к люку.
        Только бы успеть… Только бы успеть… Что они там задумали?!
        Люк был открыт. Вокруг него толпятся женщины и дети. Кто-то молчит. Кто-то рыдает. Увидев меня - у многих появилась в глазах надежда…
        Да что тут происходит?
        Ныряю в люк. Из тоннеля вылетел словно пробка шампанского…
        Бегу по залу, моля всех святых, чтобы не случилось ничего непоправимого… бегом… бегом…
        А вот и спины первых воинов… меня пока не замечают… Кажется здесь вся моя дружина… Все взрослые мужики и молодые парни… Женщины тоже есть и немало… Рядом с Обелиском застыли все командиры. А вон и Лаош, мрачно склонив голову, слушает призрака Чертог.
        - Не помешаю?! - зло крикнул я во все горло.
        Все враз обернулись в мою сторону. Поочередно всматриваюсь в лица друзей и соратников. Молчат. Кто-то прячет взгляд, кто-то смотрит с вызовом… По рядам пошли шепотки…
        - А вот и ваш Хранитель пожаловал! - изображая радушную улыбку, крикнул Брольд.
        - Заткнись, урод! - рыкнул я, шагая сквозь расступающуюся толпу, и обратился к Дрою:
        - Что тут происходит?!
        - Ты ведь уже сам все понял, - спокойно ответил Клык. - Он сказал, что наших жизней хватит чтобы напитать кристалл.
        - Та-а-ак, - протянул я, скрещивая руки на груди.
        - Пойми, Ольд, - вмешался Лаош. - Это единственный выход из положения. Орда ноктов уже близко. Темные и Светлые объединились и прибудут сюда со дня на день. Нам не победить их. Но мы можем поступить иначе. Все присутствующие идут на жертву по собственной воле. Напитаем силой Обелиск - будет защита. Наши дети будут жить. Сейчас же наше будущее под угрозой… Мертвый Хранитель дал обещание…
        - Еще кто-то хочет высказаться? - спросил я у стоявших вокруг меня кальтов.
        - Отпусти нас, - спокойно сказал Пайк. - Мы должны это сделать.
        - Наших врагов нам не победить, - рыкнул Бедвар. - Их больше и они намного сильнее. Будь все дело в орде ноктов - никто бы даже не подумал сюда спуститься… Но один воин Светлых или Темных стоит десяти наших. Ни стена, ни броки не спасут нас. Я бы хотел умереть в бою, но это слишком просто. И безрассудно по отношению к моим детям.
        - Умерев на поле боя, мы не спасем сородичей, - сказала Лавена. - Но умерев здесь - дадим им жизнь и защиту.
        Призрак мастера Брольда сиял словно начищенный медный таз. Маньяк чертов…
        - Все так считают? - громко спросил я, обведя взглядом народ.
        - Да…
        - Да…
        Дружно подхватили кальты…
        - А я в свою очередь даю слово Хранителя, что все ваши близкие будут жить! - с горящим взглядом взвизгнул мертвый энан.
        - Даешь слово Хранителя?! - зло выкрикнул я. - В свое время я тоже доверился словам мастеров. Один все настаивал, чтобы я поскорее бежал сюда, но как выяснилось постоянно чего-то недоговаривал. Другие два оставили нас на произвол судьбы посреди руин и запустения. А потом встретил тебя… И что же ты мне предложил? Принести в жертву всех моих друзей!
        Понятное дело, я импровизирую. Представляю сейчас, как админы сидят у экранов и чешут затылки…
        - Я виноват перед вами, друзья мои! - кричу, добавляя в голос сокрушенности. - Я привел вас в ловушку! Не зря ваши предки называли этот город Запретным! В свое оправдание могу сказать лишь то, что, доверившись мастерам и хранителям, думал, что смогу сам оживить Обелиск… Если бы мне это удалось сделать - мы были бы сейчас в безопасности…
        - Не бери всю вину на себя, друг мой! - громко сказал Дрой Клык. - Если бы не ты, многие из нас уже давно гнили бы в земле! Ты единственный дал нам хоть какой-то шанс выжить!
        Тронный зал гремел криками одобрения.
        - Но зная тебя, - хитро прищурился Клык. - Думаю, ты уже что-то задумал?
        По рядам пошли смешки. На лицах улыбки надежды. Авось не придется идти на убой.
        - Да, ты прав! - улыбаясь громко сообщил я.
        - Говори!
        - Говори!
        С надеждой кричал народ. Кажется, у меня дежа вю… Такое со мной уже происходило. Там у костра, когда решалась судьба клана и я предложил идти в Город энанов. Но есть разница… Сегодня, в данную секунду, я действую не по принуждению, за меня никто не решает, куда идти. Свой путь я выбираю сам…
        - Хорошо! - поднимаю руки вверх, дабы толпа успокоилась. - У меня есть предложение. Говорю сразу - будет тяжело!
        - Но это лучше, чем подохнуть здесь, как ритуальному скоту?! - выкрикнул Орман.
        - Несомненно, друг мой!
        - Продолжай!
        - Говори!
        - Как вы знаете, я летал на разведку! Мне надо было узнать, где сейчас находятся наши враги. Я увидел орду, увидел светлых и увидел темных… Но это еще не все…
        - Что же ты видел еще? - почти шепотом спросил Лаош.
        Я взглянул на шамана и ответил:
        - Мы ошибались с тобой, старик. Это место никогда не станет центром для всех кальтов… Это скорее могила для нашего народа… Но я знаю место, где нет ни ноктов, ни светлых, ни темных, ни чокнутых хранителей!
        - Я уже хочу туда! - выкрикнул кто-то из толпы. - Где это?!
        Веселый хохот сотряс своды Брэтвильских Чертог.
        Я молча обвел взглядом всех присутствующих. На грозных лицах готовность пойти со мной хоть в преисподнюю.
        - Я предлагаю вернуть вам ваш дом! Мы идем в Долину Серебряных Гор!

        ГЛАВА 27.

        Вспоминая ту суматоху, что началась в рядах кальтов после моих слов - невольно улыбаюсь.
        Что тут началось! Справедливости ради нужно заметить, кальтам тут же расхотелось участвовать в массовом умерщвлении себя любимых. Призрак-психопат был тут же забыт, как собственно и вход в Чертоги…
        Начались сборы…
        Содержимое оружейной было вынесено подчистую и аккуратно упаковано на сани и волокуши. Броки, требушет и стрелометы придется разбирать по частям и снова запаковывать в ящики. Но это мы сделаем в последнюю очередь.
        После убийства «кукловода» ноктов, настало временное затишье. По моим расчетам у нас осталось меньше двух суток до прихода орды, но этого времени хватало с лихвой.
        Мелкие, разрозненные и грызущиеся между собой стаи ноктов не в счет. Они нам не соперники. Пару раз приходилось вступать в бой, но это не шло ни в какое сравнение с предыдущими схватками. В который раз я радовался тому, что нам все-таки удалось в тот день уничтожить керука и Бурого. Имейся сейчас у тварей достойный лидер, нам бы пришлось туго…
        Лагерь собрали быстро. Благо транспортных средств хватало. Как и ездовых и тягловых животных. Чего только стоит табун степняков. Откровенно говоря, очень рад, что Пайк пришел в тот день. Конные разъезды здорово облегчат охрану нашего табора в пути. Благодаря «зеленым» усовершенствованиям, наша кавалерия уже не была похожа на стаю облезлых бандюков.
        Командиром кавалеристов Дрой назначил Бевана, жилистого чернобородого кальта, по прозвищу Ворон. Этот воин был одним из тех, кто спустился с нами в Западный грот и участвовал в бою с Царем Шипогрызов. Видимо был на первых ролях у Волков и хорошо показал себя в том походе, раз Дрой обратил на него внимание и поставил сразу над двумя сотнями всадников.
        Кстати, вот и пригодился третий свиток, полученный мной в награду за «Полководца». «Кабанья голова», так он назывался. Суть этого построения заключалась в следующем: тяжело вооруженные всадники выстраивались клином и по команде неслись на строй противника. За их спинами следовали конники полегче, в основном лучники, и добивали тех, кто выживал после основного удара. Построение давало плюс к урону, силе и скорости.
        Позднее нам представилась возможность увидеть «Кабанью голову» в действии… Две сотни всадников, единым организмом, словно гигантский каток, утюжат небольшую стаю ноктов, решивших напасть на нашу колонну. Мда… Такое зрелище надолго останется в памяти… Похоже степняки сами были в шоке от подобного результата…
        Кстати, пока кальты собирались, я еще разок облазил все подозрительные места в городе, в надежде обнаружить что-нибудь интересное… Но, увы, ничего так и не нашел… Плюшки закончились… Но я не расстроен. Вон сколько добра вывезли. Одни боевые машины чего только стоят. Будет нам на новом месте надежная защита.
        Уходили ранним утром. Без спешки. Основательно. Под охраной всадников и пехоты и под действием всех моих бафов. На всякий пожарный…
        Сумеречную Твердыню покидал с двояким чувством. С одной стороны, сожалел, что так и не вышло довести дело до конца. Активация Обелиска наверняка принесла бы нам много бонусов. А если обернуться назад и вспомнить какой путь пройден, так вообще хочется локти кусать.
        Но с другой стороны… Смотрю сейчас на недостроенную стену. На сиротливо торчащий комок из бревен и железа, ошибочно именуемый нами воротами. На чернеющие среди снега руины, словно прогнившие зубы. И ощущаю облегчение… Я устал быть пешкой в чьих бы то ни было руках… Теперь я сам себе хозяин…
        Караван повел вдоль северной стороны горного хребта, что тянулся до самых Серебряных гор. Этот маршрут я так и назвал - Северным. Пришлось делать крюк. Но это того стоило… Дело в том, что где-то там за хребтом, с южной стороны, двигалась орда ноктов. Встречаться с которой никто не горел желанием.

        Уже на второй день путешествия мне пришло пафосное сообщение от системы, в котором говорилось, что нокты заняли Сумеречную Твердыню и что я не справился со своей миссией. Посему я лишаюсь «гордого» звания Хранителя города энанов. Из рюкзака тут же пропала связка ключей и страница записок Арвейна. Финита ля комедия… Все хвосты обрублены…

        Кстати, карты торговых путей, план-схемы города почему-то остались при мне. Видимо они не были завязаны на этот квест.
        А на десятый день я решил, ради интереса слетать на разведку к городу и посмотреть, что там происходит.
        То, что я там увидел ввело меня в ступор. Равнина превратилась в выжженную и покорёженную пустыню. Ноктов уже не было видно… Похоже кланы расправились с ними еще пару дней назад и сейчас с расстановкой уничтожали друг друга… Лишний раз порадовался, что увел кальтов оттуда… А Сумеречный Обелиск так никто и не активировал… Похоже заварушка вокруг этого места затянется надолго… На, что я собственно и надеялся…

        ***
        Утро теплым солнечным покрывалом обволокло долину и скалы. Тающий снег под присмотром всепроникающих лучей, превратившись в сотни маленьких ручейков, убегал с насиженных мест к неизведанным далям.
        Уставшие от зимы скалы, казалось, подставляли промерзшие бока солнечному теплу. Весна ступала своими зелеными пробуждающими шагами по продрогшей, впавшей в спячку, а сейчас пробуждающейся земле.
        - Там за лесом, начинается долина Серебряных гор, - сказал я, стоявшему рядом Дрою. - Мы практически у цели.
        - Да-а, - протянул Клык, вглядываясь в темную чащу. - Каменный лес. Никогда не видел его так близко. Сколько сказок и легенд я слышал об этом месте…
        Я усмехнулся.
        - Да у тебя вообще куда не плюнь, обязательно попадешь во что-то сказочное или легендарное.
        Дрой ответил веселой улыбкой и уже серьезным тоном продолжил:
        - Разобьем лагерь у реки. Народу нужен отдых. А ты пока полетаешь вокруг, осмотришься… Думаю, трех дней нам будет достаточно…
        - Добро, - кивнул я.
        Прошло ровно двадцать дней с того момента, как мы покинули город энанов. Не сказал бы, что наше путешествие походило на прогулку по загородному парку. О, нет… Скорее наоборот… Скажу больше - поход был очень продуктивным.
        То и дело колонна подвергалась нападениям разных высокоуровневых мобов, причем меньше четырехсотого я не видел. Любопытно, если отклониться от курса и рвануть на север, вглубь Ничейных земель - каких тварей я увижу там? Как закончу все дела. Обустроимся на новом месте. Обязательно слетаем с Гаврюшей в те края…
        По пути, кроме боев с мобами, агро которых мы то и дело перетягивали своим движением, нам удалось разграбить пять мини-инстов. В последнем из них я и взял мой юбилейный трехсотый уровень…
        Я уже давно перерос свою экипировку. Рюкзак под завязку забит лутом. Появились новые страницы в справочнике. Теперь я могу создать колонию муравьев из тридцати особей и паука плетущего паутины-ловушки. Для всего этого дела мне нужны новые компоненты… Совы от меня тоже не отстают. Они готовы перейти на новую ступень развития. Так что, передышка мне на руку. Пора наведаться к Роману Тарасовичу. Он небось меня уже заждался…

        ***

        - Знаешь, Олежа, я рад, что так все случилось, - задумчиво сказал Роман Тарасович, после того, как выслушал мою историю. - Я больше всего переживал из-за твоих непростых отношений с кланами. Хе-хе… Благо сейчас им не до тебя.
        - Да, уж, - соглашаюсь. - Я тебе скинул видео. Посмотришь во что они превратили равнину перед городом. Будто ядерную бомбу скинули.
        - Кстати, насчет видео! - вспомнил дуэнд. - В сети твои ролики пользуются популярностью. Видео-канал этой девчушки здорово поднялся.
        - Я ей еще переслал. Там много чего. Посмотри - тебе понравится.
        - Обязательно, - улыбнулся дуэнд. - Довольная небось.
        Я пожал плечами.
        - Не знаю, кто больше доволен она или я.
        Зеленая физиономия дуэнда вытянулась от удивления.
        - Не понял.
        - Когда прилетел увидел несколько писем от нее. А там денежные переводы. Сперва не понял, что к чему… Попросил объяснений. Оказывается, это моя доля за просмотры на ее канале.
        - Мда… Старею… - поскреб когтем лысину Рорг. - Им там что-то платят?
        - Похоже на то, - усмехнулся я. - Кстати, о деньгах… Лови…
        Пересылаю процент от добытого золота в гроте и сокровищнице.
        - Откуда? - вытаращив глаза, спрашивает Рорг.
        - Пограбил город. Хранитель я или не хранитель! Вернее был…
        - Вот это я понимаю! - весело потирая руки, сказал Роман Тарасович и наставительно подняв когтистый палец вверх добавил:
        - Лут - это важный фактор нашего душевного спокойствия!
        - Да ты прям психолог! - усмехаюсь я.
        - Не томи! Выкладывай!
        - Выкладываю!
        По мере того, как я доставал все, что добыл за последний месяц, думал моему менеджеру понадобиться срочная медицинская помощь. Кости, клыки, шкуры, оружие, доспехи, материалы, кристаллы, эликсиры, камни… Хех… Не думал, что мой рюкзак такой вместительный…
        - И на закуску - вот, - сказал я и победно вывалил на стол несколько стальных деталей.
        Они глухо звякнули и застыли бесформенной кучкой.
        - Это то, что я думаю? - прохрипел Рорг.
        Нет, его так точно Кондратий хватит.
        - Да, - киваю я. - Фрагменты походных алтарей. Четыре «красных» и пять «фиолетовых». «Фиолетовый» алтарь хоть сейчас собирай…
        Кстати, один «красный» фрагмент выпал из керуха. «Кукловода» ноктов. Остальные мы добыли в мини-инстах уже по пути к Серебряным горам.
        - Ты хоть понимаешь, сколько это стоит? - пораженно прошептал Роман Тарасович, дрожащими руками вертя стальные детали.
        - И это только начало, друг мой, - серьезно сказал я.
        - Пока кланы рвут друг друга за право хозяйничать в городе энанов. Ты ушел дальше… Что ты намерен там создать?
        - Все, что угодно. Поселение. Город. Страну.

        ГЛАВА 28.

        Весна бушевала вовсю. Солнце щедро отдавало свое тепло. Даже в самых темных уголках Каменного леса чувствовалось тепло светила. Птицы звонко и радостно щебетали, рассказывая друг другу самые последние новости. На ветвях деревьев появились почки, чтобы скоро превратиться в нежную зеленую листву. Не знаю, кто давал название этой локации - он явно был не в себе. Столько зелени я еще не видел.
        Вот уже пятый день мы пробираемся через девственный, хоженный только зверьем лес. В отличие от «мертвых» деревьев Ледяного леса, здесь была вполне обычная растительность. Хвойные и лиственные породы произрастали беспорядочно, сильно отличаясь от искусственных лесопосадок из реального мира, растущих, словно по невидимой гигантской линейке.
        Шли очень медленно, но дело было не в усталости. За те несколько дней, что кальты провели на стоянке, все хорошо отдохнули, отъелись и теперь бодро передвигались по лесу. Причиной же медленного хода были частые отлучки бойцов Шорва вперед для разведки дороги. Вчера благодаря этим мерам предосторожности мы чудом избежали встречи с небольшой группой здоровенных зубастых ящеров пятисотого уровня. Пришлось заметно отклониться от намеченного маршрута, чтобы не наткнуться еще на кого-нибудь. Из-за разлапистых крон высоких деревьев от меня как от разведчика толку было мало. Так что навыки парней Торопыги Шорва здорово нам пригодились…
        В лесу, в тени деревьев, лежал еще нетронутый снег, да и на пути встречалось много ручьев. Если бы не хищные мобы - я бы сказал, что мы попали в один из Альпийских курортов.
        Конечно, напади на нас такие твари, мы бы непременно отбились. Просто без потерь уже не обошлось бы.
        Останавливаясь на отдых, разводили много костров. У которых добросовестно несли стражу дозорные. Вообще, я не переставал удивляться силе и выносливости кальтов. Никто не ныл и не жаловался, приказы командиров выполнялись без обсуждений и пререканий. Даже вели себя спокойно, хотя путь через густой лес был не из легких. Скорее всего, спасали короткие передышки, которые случались, когда воины уходил вперед на разведку. Да, еще мои бафы, которые я активировал постоянно.
        Особенно выделялись наши герои. Казалось, само их присутствие в отряде, поднимало боевой и моральный дух. Они старались быть везде, подбадривая идущих.
        Я тоже брал с них пример. Вот и сейчас вызвался в дальний дозор. Просидел пол ночи у костра, пока меня не сменили Бедвар и Лавена. Они, ежась и подрагивая после сна, придвинулись поближе к огню.
        Мы, конечно, находимся южнее города энанов, но это не тот юг, что с пальмами и золотистым пляжем…
        Подождав еще немного и убедившись, что мои сменщики окончательно проснулись, я прилег недалеко от костра. Закрыв глаза, долго думал о переменах в моей жизни, о жене, о дочери, о последних событиях.
        Сон постепенно окутывал сознание. Реальные мысли стали понемногу смешиваться с сонными образами и видениями. За эти недели научился балансировать на грани сна и яви, не давая дремоте полностью завладеть сознанием, так, наверное, отдыхают дикие звери, постоянно готовые к нападению.
        Но кроме того, не давало расслабиться и заснуть странное чувство беспокойства. Мой дед называл такое состояние - «засосало под ложечкой».
        Однако ночь - это, как известно, владение сна, и он, как полноправный хозяин, постепенно побеждал слабые ростки тревоги. Хотелось немного отдыха и забытья…
        - Ты кто?  - я попытался протереть глаза.
        Такой картины я никак не ожидал увидеть. Рядом с костром сидела маленькая альвийка. Ее светлые волосы и легкая одежда резко контрастировали с экипировкой Бедвара и Лавены. Те находясь на расстоянии вытянутой руки полностью игнорируют ночную гостью. Тихо перебрасываются короткими фразами, постоянно оглядываясь и прислушиваясь к ночному лесу.
        Маленькую альвийку система никак не опознавала. Ни имени. Ни уровня… Застыла напротив костра, боком ко мне. Ее раскосые голубые глаза отстраненно наблюдают за игрой языков пламени.
        Светлые волосы завязаны в хвост на затылке. Сидит, положив руки на поджатые к груди колени. В свете костра на ее курносом лице видны веснушки.
        Нереальность происходящего сбивало с толку? Как она сюда попала? Почему ее никто не замечает кроме меня?
        - Знаешь, смертный, я удивлена, что ты меня заметил.
        Ее тихий и спокойный голос заставил вздрогнуть. Она смотрела, не отрываясь, на танец костра, не шевелясь и не поворачивая головы.
        Слышу шепот Бедвара и Лавены. Черт, они ее не видят и не слышат!
        Не дождавшись ответа, она продолжила:
        - Уже много веков в этом лесу не было разумных. А тут раз и сразу столько…
        Мне показалось, она хищно улыбнулась, но это было всего лишь на миг. Ее бледное лицо снова приняло выражение отчужденности и отстраненности.
        - Тебе нравится наш лес?
        Все что я смог сделать, так это только кивнуть в ответ. НАШ? Она не одна? Ну, конечно, не одна…
        - Оставайтесь… Мы будем рады…
        Снова эта хищная улыбка… Я перестал дышать, боясь привлечь внимание странной ночной гостьи. Она все так же сидела, поджав ноги к груди и глядя на огонь.
        - Посмотри сколько тут места. Вам понравится…
        Она не шевелилась. Обычно люди за такое время делают какие-нибудь движения или меняют позу. Нормальный человек не может быть так долго неподвижным. Двигались только ее губы…
        Было слышно, как потрескивает свежая ветка в костре, как покачиваются высокие сосны.
        Мне вдруг срочно захотелось проснуться, но все похоже, происходит наяву: костер, странная гостья, ночь, ничего не замечающие кальты…
        Скоро смена дозоров.
        Словно почувствовав мои мысли, она вдруг первый раз посмотрела на меня. Ее раскосые голубые глаза уставились в одну точку. Ее взор, казалось проникал в самую душу, касался самого сокровенного.
        Я попытался отвести взгляд, но не смог. Это что гипноз какой-то? Админы совсем из ума выжили?
        Голос ночной гостьи неуловимо изменился. Он стал более настойчивым и твердым:
        - Знаешь, мое мнение вдруг изменилось… Вам здесь не понравится…
        Ее рот искривился в неестественной кровожадной улыбке, причем лицо оставалось абсолютно ничего не выражающим, без малейших эмоций.
        Я, по-прежнему находясь в оцепенении, замечаю четыре небольших клыка, торчащих из-под ее бледных обескровленных губ. Что-то не так, что-то совершенно жуткое происходит на поляне…
        - А еще я думаю, что ты скоро умрешь… Правда, у тебя есть выбор. Оставь этих жалких смертных и лети - они только сдерживают тебя…
        Я не мог пошевелить ни рукой, ни ногой. Дыхание замедлилось, каждый вздох давался все тяжелее и тяжелее. Еще немного, и задохнусь. Во рту пересохло. Очень хотелось пить. Панический ужас охватывал сознание. Он сковал руки, ноги, плечи… Грудь часто вздымалась. Легкие от нехватки кислорода горели, как в огне…
        Да что тут твориться?!!! Что за спецэффекты?! Чем дальше в Ничейные земли, тем больше хардкора?!
        Вместе с ужасом, сковавшим тело, в сердце с каждым ударом нарастал гнев. Жаркий гнев и ярость из-за беспомощности. И чем больше злился, тем больше проходило странное оцепенение. Или это спадает эффект? Припугнули слегка и отпустили?
        Удушье отступало с каждой секундой. На каменном лице странного существа появилось удивленное выражение. Ее правая бровь приподнялась, а рот искривился в мерзкой гримасе, обнажив пару клыков.
        - А ты оказался сильнее, чем я ожидала, двуногий.
        Это уже был другой голос. Да и наваждение постепенно начинало спадать. Фух… все-таки кратковременный эффект видимо для поддержания реалистичности… Это было жутко… Адреналин бурлит, словно кипящая вода в котле…
        На месте, где только что сидела альвийка, оказалось странное существо. Размером с десятилетнего ребенка, с маленькими худыми ножками и ручками, покрытыми серой ороговевшей кожей. Оно сидело, поджав неестественно вывернутые суставы задних лап.
        Маленькая, сморщенная, как залежавшийся клубень картошки, мордочка. Мелкие острые звериные зубы с ярко выраженными клыками. Кое-где на теле существа был виден коричневый короткий мех.
        Совершенно черные глаза твари, отражающие блики костра, поражали своей величиной. Будто два кофейных блюдца, они не мигая таращились на меня.
        Начинаю понемногу отходить. Но как только попытался пошевелиться и вдохнуть глубже, снова навалилось что-то невидимое, возвращая жуткое оцепенение во всем теле. Да, чтоб вам! Уроды-экспериментаторы!
        Сделав еще несколько безуспешных попыток пошевелиться, я постарался расслабиться и успокоиться.
        - Вот так будет лучше, двуногий,  - Голос твари скрипел и пищал, она будто отхаркивала каждое слово.  - Я знаю, что ты меня понимаешь. Я давно уже слежу за тобой, странный двуногий. Хе-хе…
        - Что тебе нужно от меня?
        То, что от моего лежания не стоит ждать ничего хорошего,  - ясно как день. Но был и плюс: меня снова отпускает. Тогда потяну время. Видимо, это оптимальное поведение для этого сценария…
        Казалось, тварь не заметила вопроса: ее худое морщинистое тело потянулось, как будто после сна. За спиной расправились темные перепончатые крылья, заканчивающиеся острыми костяными шипами. Крылья были в три раза шире тела твари и делали ее похожей на большую летучую мышь. А вот и первая летающая непись… У Гаврюши появился конкурент…
        - Помнишь тот хутор? Да-а, вижу помнишь… Хе-хе… Я видела, ты приручил хагера… Хе-хе… Молодец... Когда я рассказала своим сестрам о тебе - они подняли меня на смех…
        Я не сдержался и огляделся вокруг, ища новых врагов. Если здесь находятся «сестренки» мерзкой твари, боюсь даже представить, что они натворят в лагере. Я помню тот мертвый хутор… Бурые пятна крови… пепелища… Значит это была она…
        - Хе-хе… Не бойся, двуногий,  - прокаркало существо хриплым голосом.  - Мои сестры не поверили мне. Хе-хе… А зря. Теперь вся твоя сила перейдет ко мне… Я очень голодна, двуногий. Хорошо, что я успела раньше, моих сестер. Хе-хе…
        - Может попробуем договориться?  - откровенно тяну время.
        Оцепенение и удушье давно прошло, но я, как заправский актер, делаю вид, что по-прежнему не могу нормально дышать и двигаться.
        Не могу понять одного… Мы тут мило болтаем с каким-то чудищем, но ни один кальт даже ухом не повел…
        - Ты глуп, как и все двуногие! Разве муха может договориться с пауком?
        Ну, это уже как посмотреть… Амулеты призыва наготове. Самослип заряжен. Благодаря новой «фиолетовой» экипировке, что достал для меня Роман Тарасович, я стал намного опасней. Кстати, обещал устроить закрытый аукцион на мой комплект, что я выбил на островах. Сказал, народ оторвет с руками…
        Я уже был готов к прыжку. Но без помощи кальтов мне вряд ли обойтись. Хоть система и помалкивает, как партизан на допросе, дураку понятно, что судьба свела меня с очень сильным мобом.
        - Ты меня утомил… Я голодна…
        Это был сигнал к атаке…
        Мой прыжок был молниеносен. Никогда так не двигался. Выложился по полной… Блохи серебряными молниями рассекли воздух, метя в сухую грудь твари.
        По поляне разнесся страшный визг боли, от которого по телу пробежала ледяная дрожь. Два десятка высокоуровневых блох - это тебе не шуточки.
        Хрипя и вереща, существо раскрыло свои гигантские крылья и взметнулось вверх. Своими худыми лапками оно пыталось сбросить с себя моих кровососов. Раненый зверь забыл обо всем, теперь его видели и слышали все…
        Нужно отдать должное моим спутникам. Они быстро поняли, что к чему и уже были готовы к бою. Лавена откатившись в сторону от костра уже посылала в небо стрелу за стрелой.
        Бедвар кинулся ко мне, стараясь прикрыть щитом. Оставшиеся три кальта-разведчика спешно натягивали луки, через мгновение они присоединятся к Лавене.
        Сейчас мы ей покажем!
        Тем временем что-то происходило с тварью, взмывшей вверх. Ее тело становилось больше. Еще миг назад ее узенькая грудь дрожала, пронзенная несколькими стрелами, а теперь на глазах наливалась силой. Узлы дряблых мышц на ее сухих тонких лапах превращались в толстые стальные тросы, когтистые пальцы удлинились, как и клыки в широкой пасти.
        От сильных взмахов гигантских крыльев с земли поднялись пыль, сухие листья, мелкие сухие веточки и угольки от костра. Гигантский зверь уже не пищал, его рев и рык разносились по всему ночному лесу. Огромные черные глаза искали обидчиков среди копошащихся жалких двуногих. Блохи умирали одна за одной, но оставляли после себя страшные ядовитые раны.
        Первая светящаяся стрела Лавены пробила плечо твари, вызвав новый страшный рев. Потом, как по команде, все новые стрелы атаковали тело крылатого зверя, вонзаясь в лапы, пробивая своими жалами крылья, застревая между ребер. Последнюю «супер-стрелу» зверю удалось сбить с полета мощным взмахом крыльев.
        Стараюсь не отставать от стрелков. Рогатка бьет без перерыва. Толку от нее по-прежнему мало. Но Роман Тарасович обещал договориться с умельцем насчет модификации моего «Малого карманного метателя». Сказал, что есть знакомый кузнец «мастер», промышляющий халтурами. Делает он это очень осторожно, чтобы не заиметь проблем в клане. Так что придется подождать… Как собственно и с «красной» пряжкой. Пояс под нее может сделать только «мастер» кожевник. А такого еще надо найти…
        Наконец чудовище расправилось с блохами. Новые, увы, создавать пока нет смысла - тварь слишком высоко.
        Двигается моб очень быстро. Гаврюша среди деревьев ему не соперник. Так что петов пока попридержу внизу. Кстати, по уровням они скоро догонят меня. Когда был на «большой земле» снова посетил Мастера Ротима. Тот прокачал им старые умения на несколько ступеней и открыл еще по одному новому. А цены-то растут! Зато Гаврюша теперь обладает «Яростным ударом клюва», а Шалун - может вешать на меня баф на повышение скорости…
        Тварь, оглашая небеса громким воем, сделала несколько могучих взмахов гигантскими крыльями. Набирая высоту, она стремительно уходила ввысь. Достигнув определенной точки, чудовище, сложив крылья и выставив вперед когтистые лапы, начало падать. Подобно ястребу, увидевшему добычу, тварь с ревом спикировала вниз прямо на меня. Черт, похоже я перетянул все агро на себя… Но есть и плюсы - моб спустится на землю…
        Видя угрожающие маневры зверя, останавливаюсь, высоко подняв голову. У меня для тебя есть сюрприз… Лети к папе, птичка!
        - Приготовились! - сейчас она будет внизу, кричу воинам.
        Виски раскалываются от перенапряжения. Но не время думать о боли. Стою не шевелясь, широко расставив ноги. Правая ладонь сжимает маленькое зеркальце. Давай уже!
        Здоровенный монстр, сложив огромные крылья, неумолимо приближался. Сейчас он настигнет мелкого надоедливого коротышку и насладится сладким вкусом мести.
        Краем уха слышу, как рычит Белвар Громобой. Теперь я знаю почему его так назвали. Видел его секиру в действии…
        Лавена, коротко раздает команды лучникам. Сейчас начнется веселье!
        Меня, наконец, накрыла черная гигантская тень.
        Длинным быстрым прыжком отскакиваю в сторону.

        - Вы активировали Зеркало Ишуд!

        На том месте, где я только что был осталась стоять моя точная копия. Полюбоваться двойником не успел. Мгновение и его, тяжело ударившись оземь, настигла тварь.

        - Внимание! Ваше отражение уничтожено!
        - Следующее использование возможно через:
        - 01:59 часа…

        Удар монстра был страшен. Будь я сейчас там - летел бы уже на перевоплощение. Подняв вверх слой сырой почвы вперемешку с длинными хвойными иголками и влажными перепрелыми листьями, чудовище бестолково вертелось, ища свою жертву. Рев разочарования от промаха разнесся по поляне.
        Тут-то мы тебя и подловим…
        - Гаврюша, голос! Скорп на выход!
        Появившись из неоткуда хагер издал, рвущий барабанные перепонки крик.
        Ого! А ты силен!
        Монстр замер на месте будто соляная статуя… Только глазищи таращит… К нему тут же подскочил, вызванный мной скорпион и намертво вцепился широкими клешнями в перепончатые крылья. Перетягивая тем самым агро на себя и еще больше обездвиживая замершую тварь. Длинный стальной хвост с острым жалом начал дырявить серую плоть моба…
        - Бей! - крикнул я лучникам, выпуская стаю блох.
        Не теряя времени, с диким рычанием Бедвар подскочил к летающему оборотню, опуская секиру тому на голову. Еще и еще… Пока мы не услышали его фирменное «бамц!» похожее на громовой выстрел.
        Чудовище, наконец, очухалось. Клацнуло несколько раз острыми клыками по стальным клешням. Полоснуло когтистыми лапами по блестящей броне на спине скорпиона.
        Вот это урон!
        Держись, железяка! Сейчас будет подмога!
        Бедвар похоже подустал… Вот он еле уклонился от удара крылом с растущими на нем костяными шипами, вот коготь левой передней лапы вскользь процарапал его спину, и если бы не броня, то лежал бы он уже на земле с перебитым хребтом.
        Блохи облепив тело твари, приступили к работе… На каждый мощный взмах лап или крыльев скорпион отвечал несколькими молниеносными уколами жала. Стрелы летели без перерыва. Раны от лезвия секиры ужасно кровоточили. Блошиный и скорпионий яды разъедали изнутри. Тварь слабела на глазах. Тело чудовища было похоже на сплошной кровавый комок. Все… Еще немного и победа…
        Непонятно поведение системы… Показатели моба отсутствуют… Нет ни одного сообщения о нанесенном уроне… Что происходит?! Ошибка?! Баг?!
        Внезапно рев зверя захлебнулся, сменившись хрипящим, разрывающим барабанные перепонки криком. Точку в бою поставила «синяя» стрела Лавены, вонзившаяся в затылок начинающей на глазах уменьшаться твари. Предсмертный визг существа захлебнулся в агонии. Тело монстра рухнуло на землю.
        На поляне вдруг стало очень тихо…

        ***
        - Поздравляем, Ольд! Вам удалось уничтожить Вапри (500) одну из пяти Ледяных у-дур!
        - Ваша награда:
        - Ледяное сердце Вапри (1шт).
        - Внимание! Убейте всех у-дур и добудьте пять сердец!
        - Собрав их воедино, вы получите одно из умений Ледяных у-дур (на выбор)!

        - Внимание! Легендарное достижение!
        - Поздравляем! Вы получили легендарное достижение «Победитель эпических чудовищ Зазеркалья». Вы легенда!
        - Ваша награда:
        - Орден «Взор победителя».

        - Важно! Вы являетесь обладателем легендарного ордена «Взор победителя». Ваша «наблюдательность» и всех членов вашего рейда увеличена на 30%.

        Мы сидели возле заново разведенного костра. Земля на многострадальной поляне была похожа на военный полигон после артобстрела. Всюду валялись куски вырванного дерна - многолетнего слоя гниющего мха, хвойных иголок, черных листьев и сырых ветвей. Я глядел из стороны в сторону, заново знакомясь с их ночной стоянкой.
        Уже давно рассвело, но солнце не спешило показываться из-за хмурых серых туч. Пахло влагой и свежестью.
        Вещи уже давно собраны и упакованы. Кальты, казалось, уже отошли от ночного кошмара. По крайней мере, перестали бесцельно бродить по поляне, растерянно оглядываясь.
        Мои петы уже давно забыв о бое, затеяли догонялки. Глядя на них, безмятежно играющих, складывалось впечатление, будто я на прогулке в городском парке.
        Бедвар сидит без брони. Его торс плотно перетянут кусками материи. Тварь все-таки слегка зацепила его. Поставила «фиолетовую» травму спины. Вижу, как постепенно убывают его жизненные силы и тут же восстанавливаются благодаря моему ордену.
        Громобой дышит с опаской, но это не мешает ему уплетать наваристую похлебку. Лавена и лучники целы. Я отделался только легкими испугом. В висках немного покалывало, но только и всего. Как выберусь из модуля пообщаюсь с операторами о странных спецэффектах… Они что, на игроках опыты какие-то ставят?
        После боя получилось поспать, но не долго. Всего пару часов… Сижу сейчас и молча обозреваю последствия ночного веселья…
        Лавена расположилась рядом, как ни в чем не бывало, укрытая куском шкуры. Железная леди. Она храбро сражалась и, по сути, поставила жирную точку в ночном бою.
        - Спасибо вам всем. Вы спасли мне жизнь. Если бы не вы…  - обратился к кальтам.
        - Молчи уже,  - перебила меня ухмыляющаяся Лавена и протянула плошку со знакомой уже похлебкой из копченого мяса, клубней и трав. - На лучше, поешь…
        Благодарно кивнув, принимаю дымящуюся посудину с ароматным варевом.
        - Вы знаете что это было?  - спросил я.
        - Вапри,  - ответила Лавена коротко.
        Хм… Значит им знакома эта зверушка…
        - Вапри?  - изображаю недоумение на лице.
        - Да, Вапри - Ледяная у-дур. Один из пяти кошмаров этих мест. Истинная хозяйка Каменного леса. По древним преданиям, именно она дала жизнь первым Черным рощам. Да уж, не думала я, что она из плоти и крови…
        - Она говорила что-то о своих сестрах,  - дополнил я.
        - Ну эта много чего могла наговорить…  - Лавена время от времени оборачивалась и вглядывалась в лесные заросли.
        - Наш старый шаман, говорил, что в свитках описаны только три из них. Остальные никогда не показывались на глаза кальтам,  - буркнул с полным ртом Бедвар.  - Я всегда думал, что это сказки, а тут видишь, как все вышло…
        - «Вапри» с древнего наречия толкуется как Власть над Грезами - сказала Лавена. - Наш шаман тоже о ней рассказывал…
        - Значит описаны только три твари… - пробормотал я.
        - Да,  - сказала Лавена,  - согласно свиткам, известны также Нерки и Ас.
        - Власть Леса и Мощь Гор…  - произнес Бедвар.
        - Говорят, что Нерки бродит по миру в облике огромной волчицы,  - сказала Лавена.
        -  А как тогда выглядит Ас? - полюбопытствовал я.
        - О ней мы знаем еще меньше, чем о других. Говорят, что Ас живет в Мокрых скалах. Ее кожа и сердце из камня, а глаза изо льда. Вот и весь сказ. До сегодняшней ночи я считала, что это сказки… Да уж… Многое изменилось за эти дни…
        - Ты сказал, что она сидела рядом с нами и мы ее не замечали? Что она делала? - спросил Бедвар.
        - Эта тварь… Я даже не знаю, как вам объяснить… Она сначала была похожа на альвийку, только очень маленькую. Говорила со мной… Предлагала сперва остаться здесь в лесу. А потом бросить вас… А потом у меня перехватило дыхание. Тело перестало слушаться… думал, все - смерть моя пришла…
        - Тебе еще повезло, - тихо сказала Лиса. - Обычно Вапри приходит в облике из прошлого: то погибшим мужем, то ушедшей за Берег матерью, то потерянным сыном… Много лиц у Повелительницы Снов. Эта тварь самая известная нашему народу, потому как она не может жить без кальтов…
        - Много черных дел за этой тварью. В старых легендах говорится, что Вапри могла явиться целому отряду воинов, отдыхающему после боя на ночной стоянке, в образе их погибшего в схватке вождя. Она зачаровывала и звала их в ночную глубь леса… Были рассказы об опустевших селищах, в которых было все брошено: скотина, дома, одежда, запасы и скарб… Только множественные следы, ведущие в сторону Каменного леса… Но с этого дня древняя жуткая сказка перестала существовать навсегда…  - Бедвар сжимал кулаки, его лицо светилось торжеством.
        - Да уж… Пошумели мы тут,  - улыбнулся я. - Рев этого чудовища слышали, наверное, все в этом лесу. Сейчас сюда сбегутся все местные твари. Нам нужно идти, и чем скорее, тем лучше.
        - Не думаю, - возразил Бедвар. - Сдается мне, что сюда в ближайшее время не сунется ни один зверь. Ставлю на кон мою секиру, что всем в округе очень хорошо известно, что бывает, когда кто-то мешает охотиться Вапри.
        - Кто же догадается, что сегодня ее постигла неудача?  - улыбаясь, проговорила Лиса.  - Ничего не произойдет, если мы останемся здесь и еще немного отдохнем.
        - Тогда ждем основную колонну, - кивнул Бедвар и просительно посмотрел на Лису:
        - А у нас еще осталось немного той восхитительной похлебки? Клянусь небесами, в жизни не ел ничего вкуснее!

        ГЛАВА 29.

        Шли уже намного быстрее. Лес менялся и редел на глазах. Если еще вчера мы продирались сквозь непроходимые колючие кусты и заросли молодых деревьев, то сегодня уже можно было с уверенностью сказать: скоро покажется море.
        Мелкие, больше похожие на высокие кусты деревца росли в достаточной отдаленности друг от друга. Полян и прогалин стало намного больше. Почва изменилась до неузнаваемости, превратившись из темной земли, богатой перегноем, в темно-желтую песчаную массу.
        Песок был повсюду. Он лежал волнистым покрывалом, плотно утрамбованный постоянными морскими ветрами. Только кое-где еще встречались корявые, но крепкие растения. Они не росли вверх, а больше стелились по земле. Обожженные солнцем и сильным соленым ветром, деревца выживали даже при таких неблагоприятных условиях.
        Идя по этому редкому песчаному лесу, думал, как все-таки разнообразна и интересна природа. Можно было часами наблюдать за ее изменениями. Кто знает? Может, на месте, по которому мы сейчас идем, в незапамятные времена бушевало море, плавали неведомые рыбы и морские животные… Хотя, о чем я? Мы же в игре…
        Песок, как и лесная почва, был неоднороден. Зачерпывая его в ладони и поднося к глазам, я видел среди песчинок, быстро утекающих сквозь пальцы, мелкие осколки камешков, белые с розовым и сиреневым кусочки раковин морских моллюсков, высохшие обрывки водорослей. Мои комплементы разработчикам - прекрасная детализация.
        Стряхнув остатки песка и обтерев ладони о штаны, я почувствовал, что кожа рук покрылась еле заметной пленкой. Дотронувшись кончиком языка до указательного пальца, ощутил солоноватый привкус. Море близко…
        Мои манипуляции очень веселили Дроя и не только его…
        Народ, кстати, заметно повеселели. В воздухе витало радостное предчувствие скорого окончания пути.
        Орман, хорошо знающий эти места, говорил, что если двигаться в этом направлении, то скоро, может быть, даже этой ночью, мы выйдем к старому маяку. Там должно быть небольшое селище на пять или шесть домов, где можно попросить отдых и ночлег. А потом вдруг вспомнил, что я тут уже все разведал и заметно поник… Прости, друг мой… Нет тут никого… В этой части долины уцелели только Унай и его Морские Тигры. Как там они, кстати… Надо обязательно проведать их… У меня для них много подарков…
        После ночного события прошло уже три дня. Пережитый шок от встречи с летающей тварью постепенно рассеялся, растворился в череде лесных переходов и стоянок. Следы крупных мобов больше не встречались, их стаи уходили левее того маршрута, который я выбрал.
        Бойцы Торопыги Шорва больше не уходили далеко вперед - разведкой уже занимался я. Открытое пространство моя вотчина…
        По пути, народ занимался собирательством. Каменный лес был настоящей сокровищницей растительного мира. Особенно отрывались травники и знахари, работая будто комбайны, сгребали все на своем пути - лечебные травы, почки деревьев и корешки, а потом делали из них разнообразные отвары, примочки и компрессы.
        Весть о том, что древний ужас, Вапри Повелительница снов повержена разлетелась со скоростью ветра. На нас смотрели, как на героев. Особенно чествовали Лавену Лису и ее мастерство.

        ***
        День подходил к концу. Солнце уже собиралось в свои небесные чертоги, даря последние золотые лучи уставшим путникам. Оно ласково прощалось с землей, передавая очередь своей младшей сестре луне.
        Колонна из почти трех тысяч кальтов пробиралась через поредевший лес, стараясь держаться в тени невысоких деревьев. С высоты птичьего полета она походила на гигантскую пеструю змею, осторожно ползущую по незнакомой тропе.
        Многие кальты уже узнавали эти места. Это придавало сил уставшим путешественникам. Некоторые даже в нарушение норм, смело углублялись в лес, но недалеко и в сопровождении воинов. Командиры смотрели на это сквозь пальцы. Пусть народ расслабится немного. Они и так хорошо себя показали в этом нелегком походе. Тем более я слежу за обстановкой сверху.
        Скоро тропа вывела клан к широкому полю, огороженному со всех сторон ветхим деревянным забором. После многодневного похода по лесу открытое пространство давало чувство свободы.
        Мы стояли на краю отвоеванного у чащи поля. Сорная серо-желтая трава выросла выше пояса. Ветер вовсю ворошил массу сорняков, не погибших даже зимой. На фоне темнеющего свинцового неба колышущееся на ветру грязно-желтое море травы, казалось, светилось. От этого непривычного пейзажа у меня даже мурашки побежали по спине. Забор состоял из вбитых в землю невысоких деревянных столбов, на которых параллельно земле были прибиты длинные кривые жердины разных размеров, посеревшие от времени, а кое-где и прогнившие.
        Изгородь служила защитой посевов от крупного лесного зверя. Жерди крепились примерно на расстоянии локтя, что не было помехой для мелких животных. А вот для стада оленей это была непреодолимая преграда. К тому же вся конструкция была обвита сухим кустарником, на ветвях которого росли длинные острые шипы, а на отдельных столбах красовались черепа с длинными рогами.
        Было видно, что во многих местах забор осел и провалился. Подойдя ближе к ограде, я услышал странный гудящий звук, доносившийся со стороны поля. Прислушавшись, он понял, какой инструмент издавал эту жуткую музыку. Рогатые черепа, насаженные на столбы, будто живые стражи предупреждали об опасности. Наверное, бывшие хозяева специально повесили их, чтобы они отпугивали от посевов птиц и зверей.
        До прихода орды это была земля небольшого кальтского клана. Их шаман так и не появился на том знаменитом совете. Видимо не успел…
        Настроение кальтов мгновенно изменилось. Воины инстинктивно жались друг к другу спинами, держа наготове оружие.
        Складывалось впечатление, будто они ждут, что вот-вот из зарослей выскочит страшный враг. Все разговоры в момент прекратились, вылазки тоже и присмиревшие путешественники двинулись в обход заброшенного поля.
        Еще долго воющий звук черепов доносился до уходящих кальтов, торопя их скорее убраться подальше от этого места. Даже когда они снова оказались под защитой леса и жуткий пустырь остался далеко позади, веселья в клане не прибавилось. Шли молча, часто озираясь и вглядываясь в вечерний лес…
        Напряжение спало только на привале, когда в центре широкого лесного луга разгорелись сотни костров, неся уставшим кальтам запах дыма и пищи.
        Наша похлебка была уже готова, и деревянные плошки, пошли по рукам по кругу. Тем временем Орман доставал из-под костра птицу, запеченную в глине. В некоторых местах она потрескалась, и сквозь трещины сочился ароматный мясной сок. Глину мазали прямо поверх перьев, и сейчас они отделялись вместе с твердыми обожженными кусками, обнажая нежное, дышащее паром запеченное мясо. Над нашим костром потянулся кружащий голову аромат.
        - Ты тоже заметил?  - спросила у меня шепотом, подсевший рядом Шорв.
        - Ты о том, что за нами идут?  - спросил я, не поднимая глаз от еды.
        - Да. Я этим утром заметил. Думаю, один дневной переход, и они нас нагонят. Кстати, ты знаешь кто это?
        - Нет. Очень хорошо маскируются. А ниже я спустится не решился… Они идут за нами еще со вчерашнего утра двумя небольшими группами. Птиц потревожили дважды. Думаю, они знают, что мы их уже заметили. Завтра в полдень они нагонят нас.
        - Узнать бы с кем мы имеем дело… - буркнул Шорв.
        - Это однозначно разумные. Звери или нокты уже дали бы о себе знать…
        У меня неприятное предчувствие…
        Завтра предстоял еще один трудный день. То, что по нашему следу идут, я заметил на следующий день после боя с у-дур.
        Помню наставления спеца по выживанию, что видел в инете. Он говорил, чтобы сориентироваться на местности в лесу и иметь достаточное представление о месте, куда попал, или о направлении, куда идешь, ты должен найти высокое место. Пусть это будет скала, холм или дерево…
        Я же добавлял - либо спина Гаврюши…
        Те, кто шли за нами, похоже прекрасно знали о моих возможностях. Руку даю на отсечение - это игроки… Причем заточены на маскировку, скрадывание и тому подобные фокусы…
        Но всего учесть невозможно, например, потревоженных птиц… Они казались мелкими черными точками, но сомнений быть не могло: либо что-то очень крупное передвигалось по лесу в той стороне, либо это шла группа.
        Чтобы успокоить себя под вечер я слетал в ту сторону. Тишина… А потом снова потревоженные птицы… Случайности быть не могло - за нами погоня.
        На второй день мои предположения подтвердились. За нами шли. И шаг за шагом расстояние сокращалось. Сегодня их уже заметил Шорв. Я намеренно не хотел пугать остальных. Только паники нам не хватало.
        Знают только воины. Гражданские остаются в неведении.
        Дрой увеличил скорость передвижения - благо местность позволяла это сделать. Цель добраться вон до тех скал на берегу моря. Хорошая позиция для встречи гостей…
        … Ночь прошла спокойно, а уже к полудню мы вышли к воде…
        Вид бушующего моря поражал! Огромные серые валы накатывались на одинокую черную скалу, на которой, будто древний великан, стоял сложенный из огромных глыб старый маяк! Волны набегали огромными горами - казалось, они сейчас поглотят «стража морских путей».
        Я вдруг по-настоящему ощутил себя маленьким и ничтожным на фоне неистовствующей стихии. Море было прекрасно. Оно порождало такие сильные потоки ветра, что мы с трудом слышали друг друга. Огромные серые валуны волн набегали на скальные уступы, разбиваясь миллионами брызг. Ветер дул в лицо, принося соленые брызги. Одежда вмиг стала влажной, а кожа на руках и лице покрылась солью.
        Мы успели…
        Скальный проход встретил нас тишиной и спокойствием. С высоких каменных сводов на головы путников капала вода. Зрелище завораживало. Море много веков вымывало эту громадную щель в скале, напоминавшую брюхо исполинской змеи или дракона. Внутри, как ни странно, было светло. Сквозь многие трещины в каменном потолке проникал свет, освещая влажные от воды стены.
        - Часть отряда останется здесь, - сообщал сотникам наш план Дрой, когда последняя повозка исчезла в проходе. - Лучников разместим на скалах. Проход перекроют пехотинцы. Кавалерия нам здесь не понадобиться. Ворон со своими бойцами будет их встречать на выходе с той стороны…
        - Если они пройдут! - рыкнул Бедвар. - Хотя вряд ли у них это получится…
        Сотникам слова Громобоя понравились. На бородатых лицах появились хищные улыбки.
        - По местам! - громко скомандовал Дрой и наша армия зашевелилась.
        Прикрывать отход осталось четыре сотни бойцов. Большая половина всей нашей армии.
        Перевооружение в «синюю» экипировку шло полным ходом, но увы не так быстро, как с «зелеными» вещами. Все-таки для производства предметов из категории «редкие» требовалось намного больше времени. Плюс мастера находились в походных условиях. Особо не поработаешь. Но они старались. По крайней мере, материалов у нас было более чем достаточно - спасибо сокровищнице энанов. Так что преследователей сейчас встречала «сине-зеленая» армия.
        - Из-за этого тумана, не видно не зги, - зло прошептал Дрой, выглядывая из-за валуна.
        Действительно, все пространство перед скалами покрыла неестественная белесая дымка. И это несмотря на близость моря…
        - Мне кажется, этот туман их рук дело,  - ответил я.
        Дрой от неожиданности даже закашлялся. Он приподнялся немного над краем камня и стал грозно оглядываться по сторонам.
        - Присядь. Ты все равно никого не увидишь,  - сказал я.
        - Что будем делать?  - спросила тысячник.
        - Ничего пока. Делаем вид, что мы не подозреваем об их присутствии, так и передай всем по цепочке… Скажи, чтобы ни в коем случае не высовывались. Судя по тому, как себя ведут эти неизвестные, подозреваю к нам пожаловали либо светлые, либо темные.
        - Тогда ждем нападения… - кивнул Дрой.
        - Совершенно верно…
        Я хотел было еще что-то сказать, но мне на плечо легла рука Шорва. Оборачиваюсь. Торопыга, приложив палец к губам, кивнул в сторону тумана.
        Приподнимаюсь… хм… А ведь наш разведчик прав… Белесая мгла постепенно начала рассеиваться…
        - Олег Иванович! Добрый вам день!
        Я устало закатил глаза. Опять этот голос. Я уж было думал, что избавился от него…
        Поднимаюсь во весь рост.
        - И вам доброго дня, уважаемый Танор!
        - Олег Иванович у меня к вам разговор… Если я выйду, ваши нукеры не нашпигуют меня стрелами?
        - Все зависит от вашего поведения! - крикнул я скауту Стальной Сотни и уже Дрою:
        - Пусть только дернется…
        Клык лишь кровожадно ухмыльнулся.
        Легко перемахнув через валун, я оказался у подножия скалы. Весь арсенал приведен к бою. Самослип заполнен, амулеты готовы к активации, маленькое зеркальце приятно холодит левую ладонь. Чувствую, как по рядам моих воинов прошла волна восторга - это я активировал все бафы.
        Туман тем временем мягко расступился, обнажив стройную фигуру альва. Подойдя ближе, я определил природу странного явления.
        Система услужливо подсказала название - Могильная мгла. Что-то некромантское… А ведь это же хорошо! Учитывая мои добрые отношения с этим классом…
        Танор, нисколько не изменился. Как всегда, опрятен и аккуратен. Такой же гибкий и утонченный. Но на лице заметна усталость. Ну, еще бы - это не в цитадели красоваться. Тут тебе Ничейные земли.
        - А вас не узнать, - белозубо улыбнулся он.
        - А вот вы не изменились, - ответил я, останавливаясь в пяти шагах от альва. - Я вас очень внимательно слушаю. Чем раньше мы закончим, тем лучше. Много забот знаете ли…
        Танор бросил короткий взгляд мне за спину.
        - Понимаю, вы у нас теперь вождь народа.
        Говорит без усмешки. Хм… Странно… Мне кажется или он пытается мне понравится…
        Оставляю его слова без ответа и спрашиваю спокойно:
        - Я так понял вы прибыли с угрозами и ультиматумами? Не тратьте время зря…
        - Ну что вы! - альв всплеснул руками. - Даже и в мыслях не было.
        - Было, было, - усмехнулся я. - Не отпирайтесь. Еще как было.
        Альв неопределенно пожал плечами и сказал:
        - Покинуть город энанов было правильным решением. Но почему?
        Хм… пытается увильнуть от неприятной темы. Неужели пришел с «пряником»?
        - В каком смысле «почему»? - удивляюсь. - Я пока не выжил из ума, отбиваться от союзных армий игроков, да еще и орды ноктов. Мне дороги мои воины…
        - Ах, вот оно в чем дело! - понимающе улыбнулся Танор. - Вы не захотели убить ваших неписей для активации обелиска! А мы все головы ломали, почему вы медлите! Наши аналитики поставили на то, что вы его просто не нашли, потому и ушли…
        - Я вас удивил?
        - Напротив! Понимаю, вы сделали ставку на клан НПС. Это намного выгоднее!
        Мда… Он ведь даже не понимает, что я просто спасал друзей… Хотя… Это мне даже на руку… Пусть думает, все что хочет… Он уже недооценивает меня, а это, как известно, мое преимущество.
        - Я так понял, вы теперь хозяйничаете в городе? - спросил я.
        - Если это можно так назвать, - помрачнел Танор. - Сегодня мы… А завтра посмотрим…
        - И почему не активировали до сих пор обелиск?
        - Скажем так… Нам это невыгодно.
        - Понимаю…
        Хотя по правде сказать не совсем…
        - Теперь касаемо моего визита… Я уполномочен моими лидерами предложить вам, уважаемый Олег Иванович, мирное соглашение. Союз, если хотите.
        Вот оно как… Что-то такое я и предполагал. Ресурсов добраться до меня недостаточно. Эта войнушка за Сумеречную Твердыню съедает все накопления. А я тем временем буду спокойно развиваться. Хотите одной задницей на два горшка сесть? Хе-хе… Ну-ну…
        - Согласен, - улыбаясь, киваю я. - Но пока только мирное соглашение. Как сказал Цицерон - худой мир лучше доброй войны. Вас устроит такой ответ?
        - Более чем, Олег Иванович! - обрадовался Танор и облегченно вздохнул. - Более чем!

        ***
        - Ну, мой друг, я тебя поздравляю, - сказал я, правой рукой обняв за плечи Дроя.
        Он стоял бессильно опустив голову напротив большого бревенчатого дома. По щеке катилась одинокая слеза.
        Хм… А мой Дрой Клык, оказывается был зажиточным помещиком до прихода ноктов. Хе-хе… Вон какая домина. Амбар. Хлев. Большой загон для скота. Почти все не тронуто.
        - Спасибо, мой друг! - сказал Дрой, открыто и благодарно смотря мне в глаза. - Небеса отобрали у меня в ту ночь в горах лучших друзей, но сжалились и послали тебя! И ты вернул мне мой дом! И не только мне, но и нам всем!
        Он потом мне еще долго показывал свое хозяйство. И рассказывал о планах его усовершенствования. Хех… Он сейчас, как никогда был похож на меня. Обычный мужчина, любящий свой дом и семью…

        …Гаврюша, с удовольствием ловя воздушный поток, парит над долиной… Чудесное место! Красивое название - Серебряные горы! Они исполинским каменным частоколом закрывают долину от северных ветров. У их подножия искрится в солнечных лучах гигантское озеро. Бескрайняя равнина утопает в зелени рощ и садов.
        - Красивый дом у кальтов? Правда, малыш? Думаю, Свете и Кристе тут обязательно понравится…
        Гаврюша, чувствуя мое настроение, открыл мощный клюв, оглашая окрестности громким орлиным криком.
        Приземлившись на вершину скалы, я обнял крепкую шею хагера и активировал амулет…
        Последний раз обвожу хозяйским взором долину… У нас очень много работы… Но этим я займусь уже потом.
        Взгляд остановился на кнопке «выход»… С каким же удовольствием я ее сейчас нажму!

        КОРОТКИЙ ЭПИЛОГ.

        Тьма… Непроглядная… Неощутимая… Бесконечная…
        Она одновременно пугает и умиротворяет… В ней нет смысла… Она безымянна… В ней нет начала и нет конца… Она всеобъемлюща…
        Она безлика… Бездушна, пуста, но не одинока… Здесь есть я…
        Пока не знаю, кто я. Не ощущаю себя. Не вижу. Не чувствую. Но я мыслю, а это значит - существую…
        Стоп… Я ведь уже давно знаю об этом утверждении… Ему уже много веков…
        Веков?! Ха! Значит кроме тьмы существует еще что-то?
        Да! Я знаю! Это время…
        Мысли цепляясь одна за другую постепенно вытаскивали из подсознания что-то новое…
        И Тьма, не сопротивляясь, мягко отступила…

        …Пробуждение было болезненным. Тупая пульсирующая боль в висках непрерывно, то утихая, то разгораясь острыми толчками, отдавала в шею и плечи. Тело, онемевшее, пронзаемое тысячами колючих всепроникающих щупалец холода, не желало оживать.
        Громоздкое свинцовое покрывало слабости плотно окутывало сознание, начинающее слабо, но настойчиво воскресать.
        Как маленький росток, тянущийся к солнцу всеми своими силами, рассудок стремился вынырнуть из Тьмы, окутавшей подсознание… Выметнувшись из небытия, он расцвел в голове ослепительным огоньком, даря всему телу радость жизни.
        Медленно я попытался приоткрыть веки. Сквозь мутную полупрозрачную оболочку ничего так и не удалось увидеть. Что-то мешало… Моргнув несколько раз, подняв машинально правую руку, чтобы протереть глаза, наткнулся пальцами на что-то... Онемевшие нервные окончания на бесчувственных пальцах отказывались посылать сигналы в мозг для определения предмета.
        Нескольких неудачных попыток сорвать это «что-то» не дали положительных результатов. Рука казалась с пуд весом…
        Собрав все оставшиеся силы, я попытался рывком приподняться на правый локоть. Тупая боль растеклась по безвольно лежащему телу. Ничего не получилось. Решив немного передохнуть, я снова провалился в тяжелый болезненный сон…
        Проснулся, разбуженный ярким теплым светом, пробивающимся сквозь закрытые веки. Уши словно забиты ватой.
        Не открывая глаз, пытаюсь пошевелить пальцами рук и ног…
        Нормально…
        Та неприятная боль отступила, да и чувствительность к пальцам вернулась.
        Сквозь ватную заглушку, слышу чьи-то голоса... Знакомое пиканье… Вот открылась и закрылась дверь… Шаги… Кажется, я снова на больничной койке… Не удивлен… Несколько месяцев пробыть в модуле…
        Почему здесь так холодно? Меня что, держат в холодильнике?
        Неожиданно на холодную щеку легло что-то нежное мягкое и теплое… Как здорово… Непослушные губы стали растягиваться в улыбке…
        Веки осторожно приоткрылись… Сквозь пелену перед глазами вижу только смутные очертания чьего-то лица… Снова тепло на щеке, но уже на левой… Это же ладонь только очень маленькая.
        А потом я услышал голос… Такой родной, теплый и приятный:
        - Папа? Ты вернулся?

        КОНЕЦ ЧЕТВЕРТОЙ КНИГИ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader . Для андроида Alreader, CoolReader, Moon Reader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к