Сохранить как .
Игра Кота 6 Роман Прокофьев
        Один из Семи #6
        Говорят, у «Сферы Миров» нет границ. Игроки шагнули во вселенную, полную тайн. И она готовится защитить себя. Тот, кто ввязался в эту игру, уже не может остановиться. Добро и зло, надежда, вера и любовь - все летит в один костер, когда Кот играет по-крупному. И ставка на кону простая и страшная - сама жизнь торговца.
        Содержание

        Роман Прокофьев
        Игра Кота-6

        Пролог

        Я очнулся от резкого ощущения холода, заморгал, пытаясь хоть что-то разглядеть через пелену воды, застилающей глаза и ледяными струйками забиравшейся под одежду. Судорожно зафыркал, пытаясь отплевываться попавшей в рот жидкостью. Резкий, судорожный приступ паники - мне показалось, что я под водой, ухожу в глубину, связанный по рукам и ногам.
        - Хватит! Вроде очухался!
        Нет. Я наконец разглядел темные силуэты напротив. Один из них со стуком поставил на бетонный пол пустое ведро, из которого меня только что окатили.
        - Ну, здравствуй… Кот.
        Голос принадлежал Льву Яновичу. Я сидел на стуле в полутемном помещении, освещенном лишь небольшими зарешеченными окошками под самым потолком. Руки были заведены за спинку стула и скованы наручниками. Все тело ужасно ломило, желудок скручивало от дикой боли. Вместо ответа меня сложило пополам в неудержимом рвотном позыве.
        - Подставь ему ведро! С дозой не переборщили, надеюсь?
        - Я бы еще от туалета не отказался,  - глухо сообщил я, когда спазмы закончились. Сколько времени прошло с момента моего похищения? Куда меня привезли?
        Очевидно было одно - я проиграл. В плане Исао что-то пошло не так, и меня перехватили люди Балабанова. И сейчас я в их руках. Самое плохое, что могло случиться - случилось. Хотя нет, не самое. Надеюсь, сотрудники службы безопасности Сферы успеют защитить Алену и… моего будущего ребенка.
        - Потерпишь. Сначала побеседуем.
        - О чём?
        - О твоей дальнейшей жизни. Ничего не хочешь рассказать?
        Я собрался с мыслями. Что они вообще против меня имеют? Попытку сбежать с помощью фургона клининговой компании и таксиста? Знают ли они об Исао и его людях, моих переговорах с ними? Единственное, что можно предъявить - это разборку нейроинтерфейса капсулы и билеты в Нью-Токио…
        - Да о чем?  - глухо выдохнул я.  - Вы на меня напали, выкрали, куда-то увезли. С какого вообще хрена такой-то поворот?
        - Да что ты говоришь. Ты направлялся в аэропорт с нейроинтерфейсом в саквояже просто так, прогуляться? Решил соскочить, а ведь тебя предупреждали. И мы уже знаем, кто тебе помог.
        - Да надоела мне ваша игра!  - выдохнул я.  - Да, хотел уехать. И что? Я не ваша собственность.
        - Не устраивай спектакль. Прекрасно знаешь какие ставки. И никто тебя не отпустит просто так. Разве что туда, откуда не возвращаются. Понимаешь?
        - Давайте короче, Лев Янович. Хотели бы отправить в край вечной охоты, не болтали бы языком. Что нужно-то от меня?
        - Слушай, а ты прекрасный актер,  - вдруг сказал мой собеседник, сидевший напротив.  - И даже делаешь вид, что не боишься, пытаешься дерзить. Хороший кадр пропадает. Мог бы сделать карьеру вместо того, чтобы сидеть в онлайн-игрушках.
        - Сватаете, что ли? Я уже женат, спасибо.
        - Да просто размышляю вслух. Не юродствуй, ты бы хоть о жене подумал. Ладно, сам расскажешь или будем прибегать к форсированным методам?
        - Вы же сказали, что всё сами знаете. Чего рассказывать-то?
        - Хочу проверить твою искренность. От нее будет зависеть твоя дальнейшая судьба.
        - О, Господи,  - вздохнул я.  - Рассказываю: решил уехать в Нью-Токио. Скучно мне здесь. В столице больше возможностей. Ну, не буду скрывать - ваше внимание мне тоже надоело.
        - Давай по-порядку. Кому ты рассказал о нас и звонках Магистра?
        - Пока никому. Единственное - информация о наших делах есть в Сети, и если со мной или моей семьей что-то произойдет, она станет всеобщим достоянием. Большой скандал гарантирован, Лев Янович. Подумайте об этом.
        - Олег, Олег,  - печально покачал головой собеседник.  - Ничего-то ты не понял. Ну ладно, раз так…
        Он встал, покопался в поданном чемоданчике. Не спеша подошел ко мне, ерзающему на стуле. В руке блеснул тусклый металл инъектора.
        - Что вы мне опять вкололи?  - зашипев от боли, произнес я.  - Что за дрянь?
        - Препарат, который развяжет язык. Он вредный, но выбора ты не оставляешь. Не иголки же под ногти загонять…

        Глава первая

        - Игрокам вход запрещен!
        Два армигера в полном вооружении скрестили гизармы. Лу неторопливо извлекла из сумки талисман, поднесла его к лицу бесстрастного НПС. Золотой трилистник лилии, покачиваясь на цепочке, в точности повторял герб на красных табардах стражей.
        Гизармы раздвинулись, армигеры вновь застыли неподвижными статуями с двух сторон освобожденного прохода.
        - За мной,  - коротко скомандовала Лу своим, и группа «Бестий» беспрепятственно вошла в коридор.
        В большом подземном зале цитадели было устроено внутреннее ристалище: несколько видов тренировочных арен. Обычным игрокам вход сюда был заказан, но с недавних пор «Бестии» имели большие привилегии в цитадели Ордена Лилии.
        Магистр упражнялся в фехтовании. Он стоял на песке арены, окруженный пятеркой полуобнаженных НПС-воинов. Они пытались достать его, а глава Ордена защищался, блокируя и отбивая удары. Стоял непрерывный звон сталкивающегося железа, перемежаемый хриплыми возгласами бойцов.
        «Бестии» остановились, с любопытством наблюдая за тренировкой.
        А посмотреть было на что. Магистр, седой, сухопарый и жилистый, мастерски защищался, не позволяя себя коснуться. Он вроде бы и не торопился, но скупая грация расчетливых движений сразу выдавала мастера. Глава Ордена сражался лабрисом, короткой двухсторонней секирой, абсолютно не подходящей для фехтования, и это ему не мешало - оружие оппонентов неизменно встречало непреодолимую преграду.
        - Это же гранды, братья-рыцари,  - вполголоса сообщил Одрис.  - Третий ранг. У них же реакция атас. Как он так…
        - Ну а он глава фракции,  - пожала плечами Лу.  - Пятый ранг, как минимум. Что тебя удивляет?
        - Всё,  - коротко ответил Одрис.
        Увидев «Бестий», Магистр прервал схватку. Рыцари-гранды разошлись, опустив оружие. Даже один такой гранд - серьезный противник для игрока. Это элитный НПС-воин с показателями скорости, силы и реакции, значительно превышающими среднечеловеческие. Конечно, «профи»-фехтовальщики и грандов приноровились побеждать, но не пятерых же сразу.
        Вытирая торс багряным плащом, Магистр кивнул пятерке игроков.
        - Вижу, удивлены?  - усмехнулся он.  - Да, приходится держать себя в форме. Не хотите размяться?
        Одрис, метнув вопросительный взгляд на Лу, коротко кивнул. Сбросил на руки сокланам плащ и панцирь. Раздевшись до пояса, медленно вошел на арену. Правила поединка запрещали использовать спецприемы и усиления экипировки: только фехтование, только хардкор!
        Здоровенный как гора заросший черным волосом Одри был вооружен своим излюбленным оружием - парными боевыми топорами. С ними основной танк «Бестий» творил в буквальном смысле чудеса. Вот и сейчас они исполняли свистящий танец, словно живя собственной жизнью.
        Но Магистра эти трюки не смущали. Опустив топор, он спокойно и расслабленно наблюдал за оппонентом.
        Одрис налетел как ураган, в своей излюбленной манере: оружие в его руках превратилось в шипящие пропеллеры. Скорость, габариты и физическая мощь бойца «Бестий» позволяла в большинстве поединков ошеломить, смять и задавить противника в первые же секунды.
        Магистр выпрямился подобно сжатой пружине. Звон! Два молниеносных отточенных движения отразили атаку Одри, мощь парирования откинула «Медведя», компаньон Лу едва удержался на ногах. Магистр же даже не двинулся с места.
        Лу недоверчиво покрутила головой. Одрис в ее команде сочетал роли танка и дамагера, его боевые качества не вызывали сомнений. Старожил «Бестий», один из основателей, он был прекрасным поединщиком. Поражала легкость, с которой Магистр прервал его атаку.
        Одрис, пригнувшись, начал обходить противника по кругу. По тому, как он угрюмо набычился, Лу поняла, что игрок задет за живое. И желает реванша.
        Поединок мастеров не зрелищен. Особенно на секирах, где дело порой решает один-единственный верный удар. Вот и сейчас - за чередой финтов и резких ударов Лу даже не уловила момент, когда глава Ордена перешел в контратаку. Он вдруг сошел с места, связал оружие Одриса стремительным вращением, вырывая секиры из рук противника. Мощь была настолько велика, что один из топоров со звоном врезался в потолок, высекая искры, а второй просвистел над головами ошарашенных «Бестий». Совершенно новая техника «Обезоруживания»! Молниеносно развернувшись, Магистр тупым концом топорища врезал Одри в поддых. Удар отправил сложившегося пополам бойца «Бестий» в небольшой полет, закончившийся у ограждения арены. Она состояла из мешков с песком, уложенных в несколько слоев, удар тяжелого тела Одри расшвырял их. Хиты бойца «Бестий» замигали в красной зоне, победитель поединка был очевиден.
        За спиной Лу негромко присвистнул Морган.
        - Босс, мы точно тебе нужны?  - осведомился Данте, опасливо посматривая на Лу. Кажется, он верно оценил блеск ее глаз и немного опасался, что их сейчас один за другим будут проверять поединком с Магистром.
        - Может, мы… позанимаемся снаружи?  - предложил волшебник.  - Здесь как-то неуютно. А ты сама почирикаешь с нашим другом?
        - Как хотите,  - кивнула Лу.  - И Одриса с собой заберите.
        Данте угадал верно - она почувствовала вызов и хотела испытать себя в бою с таким противником. Дуэль с НПС пятого ранга - это шанс, который выпадает немногим, лидеры фракций обычно не размениваются на подобные шалости. Бесценный опыт, бесценное знание тактики и приемов, которые можно выучить и использовать. Но и шансы позорного поражения очень велики, и Лу не хотела, чтобы ее фиаско видели компаньоны. После бесполезного похода в Великий Тайник, закончившийся боем с рейдом ПРОЕКТА АД, ее лидерский авторитет и так пошатнулся.
        «Бестии», включая прихрамывающего Одри, покинули зал. Лу понимала, почему они чувствуют себя не в своей тарелке: слишком тяжелая атмосфера, слишком много оценивающих глаз. Но самое главное - это Магистр. Он сам тяжелый, даже когда молчит и смотрит. Недобрая харизма просто пригибает к земле.
        - Заходи, Лу! Не стесняйся. Потренируемся немного,  - приглашающе махнул рукой лидер фракции.
        Это был приказ. «Хочу посмотреть, на что ты способна». «И достойна ли вообще обещанной награды».
        Лу сбросила плащ, расстегнула чешуйчатую бригантину, оставшись в поддоспешной войлочной рубашке и фестончатой короткой юбке из кожаных полос. Дуэли на арене, как правило, проводили без экипировки, чтобы снизить зависимость от заемных атрибутов и испытывать чисто боевые скиллы. Перепрыгнув ограждение, девушка подняла меч над головой, держа клинок параллельно земле. Магистр, улыбаясь, повторил интернациональный жест вызова на поединок.
        Излюбленным оружием лидера «Бестий» был ксифос - недлинный клинок, формой напоминающий узкий лист травы, расширяющийся к острию. И круглый выпуклый щит, украшенный переплетающимися змеями и шипастым умбоном. Прячась за ним, Лу тихо, шаг за шагом кралась по арене, внимательно наблюдая за неподвижным соперником.
        Стремительный бросок, перекат, молниеносный удар из-под щита - коварный, невидимый для противника. Расслабленный с виду Магистр тут же отреагировал, подставив широкое синее лезвие лабриса, искрящееся серебряными искорками «звездного» металла.
        Скала. Непоколебимая скала. Именно это ощутила Лу, пробуя атаковать с разных сторон. Реакция Магистра будто не уступала ее собственным отточенным рефлексам, пробить непроницаемую защиту невозможно.
        - Что думаешь насчет Кота?  - вдруг спросил Магистр, отбивая ее выпады. Пока он даже не пробовал атаковать, предоставив Лу всю инициативу.
        - Он… неуправляем!  - яростно выдохнула Лу. Звон клинков. Парирование едва не выдернуло оружие из ладони.  - Обманщик и лжец! Работает только на себя!
        - Скорее всего, просто играет за другую команду,  - усмехнулся Магистр.
        - Ты сможешь его переубедить?
        - Вряд ли. С ним плотно поработали. Могу заставить, конечно!
        Магистр наконец-то перешел к нападению. Первый же удар лабриса оказался очень тяжел - настолько, что Лу, принявшая его на щит, с трудом удержалась на ногах. Казалось, такие удары могут вбить по пояс в песок арены.
        - Мотивация кнутом в нашем деле… такое себе,  - произнесла она, вновь приближаясь к противнику. А что, если попробовать… мизинчик Лу невзначай коснулся камня Сказочной Мощи в эфесе. Нечестно, да, но двойное усиление Силы и Ловкости на минуту даст ей шансы!
        - Согласен. Кота нужно выводить из игры,  - кивнул Магистр.
        Лу сделала сальто, закружилась в стремительном пируэте. Юбка взметнулась, открывая взгляду гораздо больше, чем положено. Лидер «Бестий» прекрасно знала, что ее случайно демонстрируемые женские прелести часто отвлекают противников - и беззастенчиво пользовалась этим. На Магистра обрушился град стремительных ударов, каждый из которых мог уложить соперника наповал.
        Но сегодня противник был не из тех, кого можно смутить стройными ножками и смуглыми ягодицами. Глава Ордена стремительно парировал удары. Но внезапный напор ускорившейся Лу даже его застал врасплох: Магистр был вынужден начать активно двигаться и уворачиваться.
        Звон, звон, непрерывный звон сталкивающейся стали. Лу в бешеном, яростном порыве пыталась достать оппонента - она поняла, что ее удары наконец-то стали чувствительной угрозой. Ну еще бы, сто пятьдесят единиц Силы - лошадь пополам можно разрубить!
        И, кажется, ей удалось! Гаркнув, Магистр размашистым, яростным взмахом опять отбросил девушку, инерция удара заставила пропахать несколько метров арены. Поднимаясь с колен, Лу вновь мгновенно приняла боевую стойку. На хищном лезвии ксифоса темнела багровая полоса.
        - Не многовато ли силы для леди?  - усмехнулся Магистр, осматривая свою рану. К сожалению, незначительную - клинок «Бестии» всего лишь оставил небольшой кровавый росчерк на плече. Впрочем, левая рука тут же покрылась потеками крови. Лу ощутила нечто вроде злорадного торжества: Одрис отомщен, а Магистр вовсе не так неуязвим, каким представляется.
        - Продолжим?  - осведомилась она.
        Магистр кивнул. Больше он не улыбался. Багряные капли одна за другой метили песок арены.
        Минута истекала, но больше он не давал шансов. Сам перешел в атаку, двойное лезвие лабриса мелькало, с шипением разрезая воздух. Лу стелилась в пируэтах и перекатах, каждый раз уходя на грани фола. Улучив момент, перешла в мгновенную контратаку, взвилась в «Двойном Прыжке», целя сверху вниз коронным колющим ударом. Отразить его из-за скорости и неожиданной траектории могли немногие. Тао в форме Дьявола, к примеру, не сумел.
        Звон!!! Сила «Встречного Парирования» отбросила Лу, ответный страшный удар Магистра, принятый на щит, смел ее на песок арены. Руку пронзила резкая боль, на кукле персонажа замигала отметка травмы, налилась красным иконка щита. Он был расколот надвое, распался на дымящиеся, обугленные куски. А в лицо опрокинутой наземь Лу внезапно дохнуло синее пламя, обжигая невыносимым жаром. Девушка увидела перед собой горящее синим огнем лезвие лабриса, застывшее в сантиметре от ее горла.
        - Как видишь, Лу, я тоже умею играть нечестно,  - донесся сверху спокойный голос. Свет и истинный огонь на клинке секиры внезапно угасли, вновь превратив Ключ Магистра в обычное холодное оружие.
        Глава Ордена помог «Бестии» подняться на ноги. Протянул ей остатки полностью потерявшего прочность щита. Его, конечно, можно починить, но ремонт эпика - это работа для мастера и солидная сумма денег. Впрочем, этот вопрос Лу не беспокоил: финансировали ее откровенно щедро.
        - Ай-яй-яй. Камень Сказочной Мощи?  - шутливо погрозил Магистр.  - Как нехорошо, Лу.
        - Да. Откуда узнали?
        - Ты работаешь со мной - и теперь я знаю о тебе всё. Кстати, твоим родителям помогли? Всё в порядке?
        - Да. Спасибо… Я и не думала, что…
        - Если нужно что-то еще, говори, не стесняйся,  - произнес лидер Ордена.  - Я всегда готов помочь.
        - Хорошо… Мы говорили о Коте,  - напомнила Лу, пытаясь сменить скользкую тему.
        - Да, нам нужно обсудить план действий. Кот, как я и сказал, оказался крайне ненадежным партнером. Его пока временно вывели из игры.
        - Как?
        - Это не твои проблемы. Суть в чем - я принял решение «отвязать» от него Ключ. И отдать тебе.
        - Отвязать? А это вообще возможно? Персональный предмет…
        - Да, есть два способа. Первый простой - просто подержать его вне Сферы тридцать один день. Тогда связь с аккаунтом разорвется, и Ключ вернется по адресу прописки, в схрон Сэй-Руса.
        - Тогда почему это не сделано до сих пор?  - возмутилась Лу.  - Мы ищем новые Ключи, когда могли бы давно отобрать меч у Кота!
        - Не всё так просто. Во-первых, лояльность Кота была под вопросом. Во-вторых, склеп Сэй-Руса давно локализован. Как только Ключ появится там, мы увидим много заинтересованных лиц. Начнется побоище. И я отнюдь не уверен, что мы сможем забрать Ключ первыми.
        - Второй способ лучше?  - спросила Лу.
        - Второй способ… Скажи, ты ведь хорошо знаешь Бездну?
        - В Бездне много слоев. Я прожила там полгода,  - ответила «Бестия».  - Я охотилась на демонов, а они - на меня. Хорошо изучила Ахерон, Лимб, Нифльхейм. Бывала в Стиксе и Инфернисе…
        - А самый низ, Геенна?
        - Царство Баала? Никогда не спускалась так глубоко. А какое это отношение имеет к Ключам?
        - Самое прямое,  - задумчиво ответил Магистр.  - Сфера в свое время родила множество странных предметов. Большинство из них конфисковали и скрыли в Тюрьме, чтобы не нарушать Равновесия, но некоторые изъять не смогли. Например, Скипетр Баала.
        - Владыки Бездны?
        - Да, его. Это сущность восьмого ранга, король демонов. У его Скипетра есть интересное свойство. Оно называется «Казнь».
        - Звучит угрожающе.
        - А на деле еще хлеще. Короче - полностью уничтожает НПС любого ранга. Без-воз-врат-но. Это даже хуже «пожирателя». В случае с игроками - обнуляет аккаунт. Полностью стирает все достижения и связи, оставляя пустого аватара с нулем очков мастерства и базовыми атрибутами.
        - Что за бред?  - криво усмехнулась Лу.  - Как такое возможно?
        - В Сфере возможно всё. Таковы некоторые «процедурно генерируемые» свойства легендарных предметов. Собственно, узнали об этом, когда случился прецедент. Баал «казнил» одного игрока, дело едва замяли.
        - Кажется, я поняла,  - сказала «Бестия».  - Вы хотите…
        - Именно. «Казнь» обнулит «истинное владение», Кот потеряет связь с Ключом. Это хороший способ.
        - То есть Кота нужно подставить под Скипетр Баала?
        - Либо так, либо заполучить Скипетр и самим использовать его против Кота.
        - Заполучить? Если это персональный предмет с «истинным владением», то способ только один - убить Баала!  - выдохнула Лу.
        - Вот именно.
        - Всего-то навсего прикончить божественную сущность, одну из сильнейших в Сфере. Хорошая задачка.
        - Это возможно, Лу. Тао же сумел убить Ананизарту. А нам еще проще, у нас есть Кот, его Ключ и истинный огонь. Пусть он убьет Владыку Бездны либо падет от его Скипетра и потеряет свой меч. В обоих случаях мы выигрываем партию. Твоя задача - вовремя оказаться рядом и завладеть либо Скипетром, либо Ключом. Поняла?
        Лу молча покрутила головой. Задача ей не нравилась - слишком много неизвестных переменных, да и сам путь в Геенну, владения Баала, совсем не прост.
        - А как насчет Равновесия?  - наконец спросила она.  - Ведь если падет Баал, может начаться такое…
        - Чем-то придется жертвовать ради победы,  - помедлив, ответил Магистр.  - Или кем-то…

        Интерлюдия: Олег

        Во второй раз я очнулся в совершенно другом месте.
        Я лежал на полу в позе зародыша, подтянув колени к груди и обхватив их руками. Все тело болело, будто накануне сутки напролет занимался физическим трудом.
        Я встал, осматривая новую локацию. Слегка пошатывало - после действия наркотиков ноги казались ватными. Голова гудела, как с жуткого похмелья, и, что самое страшное - последнее, что я помнил, это блеск инъектора и фразу седого помощника Магистра. Вероятно, вкололи какой-то наркотик, по типу «сыворотки правды», если она действительно существует. Но почему последние воспоминания ушли в небытие? Это тоже эффект препарата или я просто отрубился, потеряв сознание?
        Черт, знать бы еще, разболтал ли я про Исао, СБ «Сферы» и разговор с лже-Агасяном?
        Меня поместили в прямоугольную комнату, окрашенную в светло-серые тона. Похоже на больничную палату, переоборудованную под тюремную камеру: узкая откидная койка, закрепленная к стене, металлические стол и стул, вмонтированные в пол.
        Коммуникатор на руке отсутствовал, верхняя одежда тоже. Единственное, что осталось - майка и джинсы без ремня. Одежда уже просохла, что косвенно свидетельствовало, что я провел без сознания как минимум несколько часов.
        Я внезапно почувствовал, что стоит посетить уборную. Почти сразу обнаружил удобства - крошечный санузел с унитазом и рукомойником. Сантехника - древняя, еще на сенсорном управлении, такую не выпускают уже лет десять.
        Хорошо хоть так. Куда же меня засунули?
        Проведя детальное обследование локации, я обнаружил: свернутый валиком убогий матрас, ржавое ведро, кипу старинных бумажных журналов и алюминиевую кружку, которую когда-то использовали как пепельницу. В комнате лежал слой пыли и стоял запах затхлости, до меня здесь наверняка очень долго никого не было.
        На громкий стук руками и ногами в металлическую дверь и крики никто не отреагировал. Вообще полная тишина. Либо в комнате прекрасная звукоизоляция, либо здание, где я находился, было пустым. Ну, не совсем - наверняка где-то в комнатушке сидит человек и присматривает за мной через скрытую камеру.
        Да, попадалово. Вместо гостиницы в Нью-Токио я оказался на шконке в подвале у бандитов Балабанова с весьма неприятными перспективами. Если они узнали о моем разговоре с Исао, ничего хорошего меня не ожидает.
        Оставалось только ждать. Томительно тянулось время. Лишенный коммуникатора и выхода в Сеть, я даже не знал, день сейчас или ночь, сколько часов прошло с момента, как я очнулся. Начало подводить желудок - захотелось перекусить, но никто не спешил принести мне ужин. Чтобы отвлечься, я начал мерить комнату шагами, потом делать физические упражнения, потом читать пыльные журналы. Кто свалил сюда эту груду макулатуры, интересно? В основном они были преисполнены паники последствий Тряски - как раз в то время страшная череда землетрясений и извержений вулканов в очередной раз показала хрупкость нашей цивилизации. Весь мир корчился в судорогах, десятки разрушенных городов, сотни тысяч погибших, миллионы потерявших кров. В то время только у нас, на материковой платформе Евразии, сохранилась сейсмически спокойная зона и почти не пострадавшая инфраструктура.
        В то время мир жил предчувствием большой войны. Китай, побережье которого было уничтожено цунами, был охвачен страшным голодом, сотни тысяч корейских и японских беженцев заполнили Дальний Восток, шли ожесточенные дебаты по предоставлению автономных областей потерявшим родину переселенцам. Мировое сообщество билось в истерике, выдвигая воинственные ультиматумы. Я-то знал, что все закончилось провозглашением Конфедерации, но тогда это было совсем не очевидно, и мировые державы стояли на пороге большой войны. Забавно оказалось почитать рассуждения и прогнозы тех дней…
        Отвлекшись, я сам не заметил, как закемарил. Проснулся от скрежета ключа и звука шагов.
        Один за другим в комнату вошли трое крепких мужчин в балаклавах. Нехорошее предчувствие - кажется, по всем законам жанра, меня начинали прессовать.
        Подсознательно я ожидал чего-то подобного. Но одно дело обдумывать, а совсем другое - испытать на практике. Мне в жизни почти не приходилось драться, две-три небольших потасовки не в счет. Я не был трусом, но и не знал, по сути, каково это - отхватить хороших звездюлей.
        Сегодня узнал. Со мной не разговаривали, меня ни о чем не спрашивали. Меня просто отмудохали, спокойно и безжалостно. Я пытался сопротивляться, но куда там… Меня отхерачили так, как никогда в жизни. Никогда раньше так остро не ощущал свою беспомощность. Когда за ними захлопнулась дверь, я бессильно валялся на полу, пуская кровавые пузыри.
        Лишь через некоторое время я нашел силы заползти на шконку, а потом - подняться и дойти до уборной. Отделали меня красиво - один глаз заплыл, половина лица превратилась в лиловый синяк. Суки! И что-то с ребрами - с правой стороны при вдохе разливалась саднящая боль. О враче оставалось только мечтать. Глухая ненависть к Магистру и его подручным клокотала внутри, не находя выхода. Ну, сволочи, погодите. Если выйдет выжить, сочтемся за всё.
        Чуть позже мне принесли ужин. Пластиковый стаканчик с синтезированной бурдой из автокухни. Несмотря на нахлынувшую депрессию, я расценил это как хороший знак - значит, еще нужен.
        И вновь потянулось ожидание. Меня надолго оставили в покое, преподав урок. Для меня, дитя цифрового поколения, особенно мучительно было остаться без всех средств коммуникации, без доступа к Сети, без возможности даже понять, день или ночь на дворе. И без «Сферы»… Началась настоящая ломка. Ох, сколько я передумал в те часы, ворочаясь под тусклым электрическим освещением.
        Мой папаша говорил: человек - такая сволочь, ко всему приспособится. Я в полной мере осознал справедливость этих слов. Когда нет выбора, поневоле начинаешь довольствоваться тем, что есть.
        Через какой-то промежуток времени, казавшийся бесконечным, мне опять принесли поесть. Потом еще раз. И еще. Обед, ужин, завтрак? Неизвестно. Только по этим визитам я мог отслеживать, сколько времени прошло. Синяки пожелтели, заплывший и покрасневший глаз вроде бы тоже понемногу проходил. На мои вопросы и просьбы люди, приносившие еду, не реагировали и не отвечали.
        Я перечитал все журналы и десятки раз обыскал камеру. Барабанил и пинал дверь, орал и пел песни, пытаясь привлечь внимание. Бесполезно.
        И думал, конечно. Просчитывал варианты и пытался прикинуть последствия. Анализировал свои поступки, решения и возможную реакцию оппонентов. И просто размышлял о том, на что не хватало времени раньше, за бесконечной гонкой повседневности.
        Если размышлять логически, у Магистра было два варианта. Первый - отсечь меня от Сферы на месяц. Тогда, по его словам, Ключ сам «отвяжется» от персонажа и вернется в схрон. При этом сценарии мне ничего не светило. Но тогда зачем меня удерживают здесь? Как запасной вариант или…? А может, он вообще врал…
        Второй вариант - меня пытались сломать. Когда-то давно я читал статью про методы работы спецслужб, там упоминалось, что физическая беспомощность перед мучителями - необходимый элемент психологической ломки. За ней последуют шантаж, угрозы, давление на болевые точки - и наконец, финальный этап вербовки сломленной жертвы. Это косвенно объясняло жестокое избиение. Хотя вполне возможно, что Магистр просто выяснил правду и хотел проучить меня напоследок.
        Исао при нашем последнем разговоре заверил, что у них всё под контролем. Теплилась робкая надежда, что он не обманул. Но где же тогда спецы СБ «Сферы», полиция, почему не торопятся освобождать меня? Потеряли? Или ведут свою хитрую игру? Я не знал.
        Оставалось только ждать. Если прикинуть, что кормежку приносили два раза в день - миновало не меньше трех-четырех суток ожидания, прежде чем меня вновь посетил старый знакомый.
        - Выглядишь не очень, Олег,  - буркнул Лев Янович, ничтоже сумняшеся присаживаясь за стол и положив на него свой небольшой чемоданчик.
        - Вашими молитвами!  - криво усмехнулся я, внутренне собравшись. Раз он явился ко мне, оставив своих быков за дверью, будет разговор. И от его итогов, скорее всего, зависит моя дальнейшая судьба.
        - Сам виноват. Честно говоря, ты еще легко отделался,  - жестко сказал собеседник, сцепив пальцы рук в замок и пристально глядя на меня сквозь стекла пенсне.
        - Спасибо и на том.
        - Думаешь, тебя вытащат отсюда? Напрасно, у нас все схвачено. Я же предупреждал, Олег. Не стоило так…
        - Лев Янович, давайте обойдемся без заигрываний,  - прервал я его.  - Я всё понял. Что вам нужно от меня?
        - Я для начала тебе кое-что расскажу и покажу. Мои мальчики - это цветочки. Взгляни-ка сюда.
        Он открыл чемоданчик, повернул ко мне. Холодно блеснул металл: скальпели, зазубренные пинцеты, еще какие-то хитрые приспособления, напоминающие пыточные инструменты. Набор старого инквизитора?
        Лев Янович вытащил уже знакомый инъектор и небольшой пакетик с белым порошком.
        - Мы, конечно, можем тебе просто некоторые части тела отрезать, так, для сговорчивости,  - холодно сказал он.  - Но тут насилие, кровь, крики, не люблю всё это. Мы же культурные, интеллигентные люди. Вот, смотри, это «ангельская пыль». Слышал? Делаем тебе укол-другой, и ты на игле. Будешь за дозу готов сделать что угодно. Хочешь попробовать?
        Про «пыль» я слышал. В новостях и фильмах. Мощнейший синтетический наркотик, запрещенный во всем мире, за последние годы он уносил тысячи жизней. Вызывал почти мгновенное привыкание. И подсевшие сгорали очень быстро.
        Я вздохнул.
        - Не хочу, конечно. Может, все же скажете, зачем пришли?
        - А еще можно подсадить на «пыль» твою Алену,  - безжалостно продолжал Лев Янович,  - С ней пока еще все в порядке, пока… Догадываешься, что тогда будет с ребенком?
        Я судорожно сжал кулаки, но тут же разжал, пытаясь расслабиться. Зверски хотелось броситься на него и воткнуть инъектор в кадык, но я прекрасно понимал, что мне не дадут этого сделать. Путь только один - притвориться сломленной жертвой, готовой на сотрудничество, и лихорадочно искать шанс на спасение. Очевидно, что я им еще нужен - иначе этого разговора просто не состоялось бы.
        - Может, обойдемся без этого?
        Я удивился, как жалко прозвучал мой голос. Главное - не пересолить, Кот, фальшь старый еврей почувствует… Играй, твою мать, старайся! Ведь от этого зависит твоя жизнь…
        - Может, и обойдемся,  - кивнул Лев Янович.  - Все зависит от тебя.
        Условия, которые он изложил мне, были жесткими. Чего-то подобного я подсознательно и ожидал. Я возвращаюсь в Сферу и строго выполняю все указания Магистра. Никакой самодеятельности, никакой двойной игры. Никакой конфиденциальности: постоянно включенная прямая трансляция видео в игре. Регулярное скидывание логов и профайлов. Короче говоря, они хотели смотреть глазами моего персонажа и полностью контролировать все мои действия. Вообще все: за попытку выйти на связь с СБ «Сферы» или дать знать через друзей о своем положении Лев Янович обещал воплотить свои угрозы в жизнь.
        - Согласен,  - не раздумывая, ответил я.  - Что я, долбаный герой? Вы вернете меня домой? Меня там наверняка ищут с собаками.
        - Домой? С ума сошел?  - фыркнул Лев Янович.  - Нет, дружок. Легенду для твоих близких придумаешь сам - например, что уехал в Нью-Токио. Выйдешь на связь, успокоишь. Понял?
        - Понял. Что мне делать в Сфере?
        - Указания даст Магистр. Прибудешь к нему завтра в полдень. С утра тебя отведут в капсулу. В игре веди себя естественно, живи обычной жизнью. Старайся не выделяться. И упаси тебя боже дергаться! Второго шанса не будет.
        Из всего этого я сделал вывод, что все же им нужен. Все остальное - мишура. Зачем и насколько - будет ясно завтра после встречи с Магистром в Сфере. Тогда и сделаю окончательные выводы.
        С утра меня покормили и отвели по длинному коридору в помещение, где стояла установленная капсула. Мой нейроинтерфейс, видимо, уже давно интегрировали туда, и она ждала, пока я «созрею».
        А с капсулой была засада. Модель странная, неизвестная мне - большой хромированный цилиндр, сейчас раскрытый, как устрица. Внутри я увидел необычное ложе, заполненное розовым желеобразным составом, и подвижные хоботки датчиков с присосками на концах. Выглядело вся эта машинерия необычно и пугающе.
        - Это же для глубокого погружения капсула,  - растерянно пробормотал я. Такие раньше видел только в Сети - стоят кучу денег, рассчитаны на погружение в VR инвалидов или безнадежно больных. Полная медицинская диагностика, внутривенное питание, выведение физиологических отходов, в такой бандуре можно находиться, не вылезая, месяцы и годы. Что они задумали, засунуть меня туда на неопределенный срок, что ли?!
        Лев Янович раздраженно обернулся ко мне.
        - А ты что думал, мы тебя будем каждый раз доставать туда-обратно? Нет уж, дружок, сделай дело - гуляй смело. Полностью раздевайся и залезай.
        Отступать было поздно. Податливое желе странного физраствора приняло меня, как теплая ванна. Я неожиданно ощутил себя комфортно, несмотря на необычную обстановку и жуткий стресс. Крышка защелкнулась, на лицо опустились окуляры нейроинтерфейса. Мгновенная темнота, словно выключили свет.
        СОЕДИНЕНИЕ…

        Глава вторая

        ВНИМАНИЕ… ВЫПОЛНЯЕТСЯ ВХОД В СФЕРУ МИРОВ…
        НЕЙРОИНТЕРФЕЙС ЗАГРУЖЕН…
        ID ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ ОПРЕДЕЛЕН…
        ВЫПОЛНЯЕТСЯ ПОЛНОЕ ПОГРУЖЕНИЕ…
        ЛОКАЦИЯ: МИР СТУРГИЯ, КОНТИНЕНТ??? АВАНПОСТ «ЭРРОГАТ» (ХИРД)
        Сработало. Я снова в Сфере Миров!
        Странное чувство возвращения домой…
        Гостиничный номер в аванпосте «Хирда»… Первым делом - таймер. Все настройки, естественно, слетели, внутреннее время Сферы - двадцатый день либрина, первый час утренней стражи, это значит… что прошло почти пять дней. Я думал - четыре, значит, почти сутки провалялся без сознания. Индикатор «Отдыха» заполнен до предела, двойной бонус опыта и набора ОМ, персонаж готов к свершениям.
        Опять множество мигающих конвертиков непрочитанной почты… я скользнул по ним взглядом и первым делом настроил видеотрансляцию по инструкции Льва Яновича. Буду послушным мальчиком. На созданном канале «Гонца» уже ждали несколько анонимных пользователей, тут же подключившихся к просмотру. Теперь они видят всё моими глазами - в том числе иконки интерфейса и дополненной реальности, которые я открываю. Тотальный контроль и никакой конфиденциальности.
        Удушающая волна ненависти вновь поднялась из глубин сознания. С-суки! Спокойнее, Кот, спокойнее, медицинская капсула наверняка считывает все мои показатели… Я обязательно придумаю способ, как обойти наблюдение…
        До полудня еще пять часов, время было. У меня его, хех, сейчас вообще будет много - не нужно выходить из капсулы. Все успею, черт побери.
        Спокойнее, Кот! Веди себя естественно. Начнем работу. Что вообще происходит?
        Несколько минут я посвятил разбору почты. Много всего накопилось - клановые и альянсовые рассылки, кредитные предложения «Золотого Хомяка», торговые отчеты от аукционеров Базаара, письма от китайцев из Кузниц с запросами новых контрактов, заказы закупок от кланлидеров Дозоров, просьбы соклановцев и прочее… Особняком стояло письмо, украшенное тикером администрации Сферы - Акиру Соколовская осведомлялась о причинах моего долгого отсутствия и просила связаться, как только появлюсь в Сфере. Что им от меня нужно, интересно? Если это как-то связано с Агасяном, тема крайне опасна для меня… Большое шутливое письмо от друзей - АлексОрдер, Валькирия и Пламя предлагали отметить удачную операцию в Эррогане и жаждали пообщаться с моей новой «пешкой». Еще писал Капитан Пантера - он вспомнил мое давние обещание когда-то «хорошо посидеть» и спрашивал, готов ли я к встрече? Наверняка сговорились. Кажется, намечалась небольшая пирушка, на которой я и Вельди должны были выступать в роли свадебных генералов.
        И, напоследок, добрый десяток писем от «Первопроходцев». Раздраженная Фейана просто бомбардировала мою почту гневными посланиями. Естественно - дело-то мы до конца не довели, а я пропал без вести на пять дней.
        Пока длились мои злоключения в реале, «Первопроходцы» давно покинули Стургию на корабле-артефакте. Видимо, они решили не ждать - и правильно, Тайник мог перезагрузиться. Они нашли еще двоих игроков или НПС с «Геном Древних» и смогли оживить механизмы «За-Ар». Представляю, как это было сложно… Связавшись с Фэй, я узнал, что они давно ожидают меня в Серебряном Оплоте, заодно выслушал в свой адрес массу нелестных эпитетов - я ведь обещал помочь ей с репутацией у Дев. А с этим намечались серьезные проблемы…
        Ну что же, первым делом приходилось отправиться туда. В Оплот, расположенный в Астрале, попасть, в сущности, проще простого - достаточно умереть в междумирье, и ты воскреснешь на единственном респауне. Ранее он принадлежал Пандам, сейчас - Девам, и большинство игроков облегченно вздохнули - теперь можно было сравнительно безопасно посещать Астрал.
        Но мне к этому способу прибегнуть не пришлось: по совету Романовой давно приобрел в наградной линейке редкое колечко с аффиксом «Возвращения в Оплот». Мгновение - и прямо из гостиничного номера я оказался там.
        А в обители Дев стало многолюдно! В зале респауна я заметил множество игроков. В логе пробежали странные эффекты ауры - за те недели, пока я отсутствовал, Романова угнездила свою летающую цитадель на подходящем Осколке Тверди. Вокруг серебряных шпилей Оплота полным ходом строилось целое поселение, кишащее НПС и игроками, возле десятков новых причалов высился лес мачт. Корабли причаливали и отходили, садились «птички», над всем этим трафиком курсировали летучие патрули валькирий. Размах бурной деятельности, развернутой Первой Девой, немного поражал - Оплот на глазах превращался в неофициальную астральную столицу.
        - Кот! Что у тебя с Гонцом?  - напустилась на меня Фейана при встрече.  - Ты недоступен который день!
        - Тот номер всё. Дам другой,  - сообщил я.  - Ну, что у вас, рассказывайте.
        - У тебя все нормально? Ты какой-то странный,  - прищурилась Фэй.  - Что-то случилось?
        Ох уж эти женщины. Чувствуют малейшую перемену, что твой термометр. Я отмахнулся:
        - Да, мелкие неприятности в реале. В целом все нормально. Ну, где «За-Ар»? Показывайте.
        А с «пронзателем» вышла небольшая проблема. По прибытии в Оплот Девы внезапно арестовали судно и поместили его в закрытый док. «Первопроходцев» не пускали на корабль, требуя визита настоящего владельца - формально «За-Ар» был зарегистрирован на мое имя. И, по словам Фэй, едва не потерявшей репутацию из-за скандала с Девами, на борт всходили странные визитеры, как на подбор в темно-синем и серебряном.
        Я поднял бровь. Этот цвет означал высочайший ранг в иерархии Оплота. Романовой приглянулся мой кораблик?
        Первая Дева приняла меня сразу. Кажется, она ждала моего визита. Гробовщик был рядом, а вот Сэй-Рус отсутствовал.
        - Мы ждали тебя, Хоткот. Как твои успехи?  - осведомилась глава фракции.
        - Спасибо, могли быть и лучше,  - развел я руками.
        - Там, в Шестеренке, твои наемники не помогли Дмитрию,  - кивнула она в сторону Рокки, с невозмутимым видом восседающего за столом.  - Я правильно понимаю, что они - люди Магистра?
        Как же дать понять им, что ныне я не так свободен в речах, как в былые времена. Непрерывная видеозапись для Балабанова здорово связывала руки. Но показывает она только то, что попадает в поле моего зрения…
        Я запрещающим жестом скрестил руки на груди, одновременно подмигивая. Кажется, сработало - Романова прервалась на полуслове, хотя ни за ее серебряной маской, ни за бинтами Гробовщика нельзя было разглядеть выражений их лиц.
        - Ну, в общем, так и есть. Я не хотел этого, но так вышло. Правда, в последний раз они здорово обиделись и вроде как отстали от меня.
        - Ясно,  - ответила Романова.  - Так чего ты хочешь?
        - Мой корабль. «За-Ар», древний «пронзатель». Вы его арестовали.
        - Ах, вот в чем причина визита!  - усмехнулась Первая Дева.  - Первый вопрос: может, ты хочешь его продать?
        Я чуть пораскинул мозгами. Продавать сейчас «пронзатель» - абсолютно незачем, я не испытывал материальных трудностей. Лишними миллионами сыт не будешь, а в моей нынешней ситуации они и вовсе ни к чему. Корабль Древних, наверняка единственный в Сфере - это такой актив, цена на который будет только расти. И он может пригодиться самому.
        - Ну, хреналлиард алтынов, барабан и щенка бульдога ты мне все равно не дашь. Так что нет, не продам.
        - Да, я так и думала. Игрушка из Великого Тайника, нам она очень интересна. Невоспроизводимые механизмы Древних… Я хочу предложить тебе небольшую сделку, Кот.
        - Сделку? Интересно,  - слегка насторожился я.
        - Да. Ты разрешишь моим специалистам изучить «пронзатель» - есть небольшая вероятность, что они смогут воссоздать Чертежи, изучая его устройство. Для этого необходимо частично разобрать ваш корабль. Не беспокойся, мы сможем его восстановить. На это потребуется неделя.
        - Воссоздать Чертежи? Это вообще возможно?  - переспросил я.
        - Да, на высоких рангах навыков, при наличии особых архетипов,  - немного раздраженно ответила Романова,  - Но это, извини, не твоего ума дело. Ну так что?
        - Хотите еще и Чертежи из линейки Древних?
        - Кот, ты слишком любопытен. Да, хотим. Возможно, сумеем построить на их основе нечто, подобное твоему судну. Если совместить артефактные технологии Древних с нашими возможностями, можно…
        Тут она резко прервалась, наконец-то правильно среагировав на мою ожесточенную жестикуляцию. Дошло, что ли? Надеюсь, люди Магистра, наблюдающие за переговорами, не смогут докопаться до сути. По крайней мере, в канале, куда велась трансляция, не было никаких замечаний.
        - А что взамен?  - полюбопытствовал я.
        - Сейчас твой корабль, по сути, просто корпус с древним, неэффективным обвесом. Единственное, что превосходит стандартные образцы - это магреактор и движители. Все остальное можно смело выбрасывать. Мы полностью оборудуем твой корабль. От и до, по последнему слову. Поставим самое крутое фракционное оборудование. Уберем ограничения в управлении - там сейчас требуется «Ген Древних», если я правильно понимаю.
        - И всё?  - разочарованно развел я руками.
        - А что, тебе мало? Вообще-то там обвес и внутренняя отделка потянут на круглую сумму.
        - Да, мне мало. Уникальная возможность получить Чертежи Древних стоит больше. Значит, первое: кроме обвеса, мне нужна репутация «Первопроходцам» - клану, с которым я прибыл. На уровне «Уважения», не меньше.
        - «Первопроходцам»? Принимается,  - кивнула Романова.  - Что еще?
        - Второе: право эксклюзивного поставщика кораблей Оплоту.
        - Не поняла, это как?
        - Все просто: я буду единственным торговцем, у которого вы будете покупать корпуса для фракционных модификаций. Вы же строите флот, я правильно понимаю? Корабли наверняка пригоняют из Базаара или Кузниц. Я избавлю вас от этой головной боли. За небольшой процент.
        На этот раз Романова замолчала на гораздо более долгий срок. Я понимал, что сейчас она прокручивает свои таинственные таблицы с потребностями Серебряного Оплота и ценами Базаара и прикидывает - можно ли поручить мне это дело? Я терпеливо ждал, ибо просчитал все давно. Две первые партии моих кораблей в обвесе, примерно пятьдесят штук, пригнанные сюда Борландом и Пандами, разошлись, как горячие пирожки. Они вернули мне на счет семнадцать миллионов от вложенных тринадцати, с учетом всех накладных расходов. Большая часть этих средств, правда, тут же списалась по выставленным контрактам в счет покупки корпусов, которые строгали китайцы в Мирах-Кузницах. Но это было неплохо, дело завертелось. Оставалось поставить его на поток: вместо того, чтобы сшибать мелочевку на рознице, найти крупного оптовика.
        - В целом, предложение имеет право на существование,  - наконец изрекла Романова.  - Но я не уверена, что ты вытянешь наши потребности. И дашь нужную цену. Если хочешь использовать предоплаты - забудь, Оплот платит только по факту.
        Я знал примерные объемы кораблей, которые закупали Девы. Зря, что ли, осваивал рыночные премудрости, настраивал плагины торговых сайтов, делал анализ аукциона и под утренний кофе просматривал биржевые выкладки. Я мог покрыть их потребности дважды. Другое дело, что даже они не могли загрузить полностью мощности Кузниц. По моим подсчетам, чтобы полностью переориентировать на себя производственные мощности Миров-Кузниц, требовалось двести миллионов. Но это - пока только сладкие грезы.
        - Насчет цен и объемов не сомневайся, все будет в ажуре - ухмыльнулся я.  - Уже сейчас большая часть кораблей у ваших причалов так или иначе прошла через меня. Так что можете просто выставлять контракты с нужным количеством корпусов.
        - Я поручу подготовить контракты,  - кивнула Романова.  - Хорошо. Теперь насчет Ключей. Есть новости?
        - Хотел спросить у вас. Тот голем, что исчез в Астрале… вы не нашли его?
        - Адам. Его зовут Адам,  - вдруг сказал молчавший до сей поры Гробовщик.  - Адам Георгиевич, если точно. Мой друг. Нет, не нашли. Он исчез, как сквозь землю провалился. И это очень странно.
        - Сэй-Рус снарядил экспедицию и ищет Ключи в Астрале,  - сказала Романова.  - Клиппер «Неуловимый», наш лучший корабль и экипаж с ним. Я надеялась, что ты на «пронзателе» после наших дел тоже займешься этим.
        - Компас у Сэй-Руса?  - уточнил я, и получив утвердительный ответ, задумался. Значит, шансы были. Что ж, возможно, именно это и хотел узнать Магистр.
        - Как я понимаю, вам все равно нужно время для исследования «За-Ар». Я завершу свои дела, навещу нашего общего друга и постараюсь вернуться.
        Интересно, поняли ли из моей мимики и жестикуляции Романова и Свечкин, что наша беседа проходит под непрерывным прицелом камер Магистра? Я надеялся, что да. Как же еще дать им знать, если все, что попадает в поле моего зрения, включая интерфейс дополненной реальности и чаты, будет зафиксировано и тщательно просмотрено?
        - Хорошо,  - произнесла Романова, вновь обменявшись с Гробовщиком загадочными взглядами.  - До встречи, Кот. Нашему общему другу можешь передать пламенный привет.
        С улыбкой кивнув, я использовал свой клановый телепорт, чтобы покинуть Астрал и вернуться в мир Дорсы. Что мне там сказал подручный Магистра? Веди себя естественно? Оукей.
        Кондор. Клановый замок Дозоров был практически пуст, как всегда рано утром. Большинство игроков отсыпается после ночных бдений, онлайн всего несколько десятков сокланов из полутысячи активных аккаунтов. Время у меня оставалось, и я быстро пробежался по крепости, обновляя выставленные на клан и альянс контракты, проверяя наличие необходимых расходников и комплектов форматного снаряжения в клановых хранилищах. Обычно я делал это два-три раза в неделю, по утрам - обязанности кланового торговца никто не отменял, но за последнее время пришлось немного подзабить. И конечно, в снабжении моментально возникли дыры. Как бы ни был отлажен процесс, всегда нужен постоянный контроль…
        Чем дальше, тем больше я понимал, что должность кланового торговца мне уже не нужна. Я перерос её, перешагнул на следующую ступень развития. Первоначальный капитал, заработанный с помощью Дозоров, выполнил свою роль, и по-хорошему мне требовалось подыскивать себе толкового преемника. Единственное, зачем мне требовался тикер клана сейчас - это доступ к секретам и ресурсам альянсов СЕВЕР-ХИРД-РОЙ, плюсовые отношения и репутация фигуры, за спиной которой стоит грозная коалиция, разгромившая «Пандорум».
        Впрочем, в свете моего положения сейчас и проблемы выживания, все эти планы отошли на второй план. Миллионы в игровой валюте на счету неспособны спасти мою жизнь… или способны? Нужен четкий план. Основная проблема - как выйти на связь с Исао, не привлекая при этом внимания Магистра. Задачка…
        Чем еще хорош клановый замок, кроме точки привязки, возможности возвращения, кланхранов, всевозможных лабораторий и мастерских? Кроме того, что для многих игроков он - настоящий дом? Конечно, доступом к портальной сети континента. Раз - и я в Эйре. Нет, рано покидать клан. Дозорам будет плохо без меня.
        Дан-на-Эйр. Тонущие в утреннем тумане серые мшистые стены, двухвостые зеленые знамена с золотым колосом на острых шпилях башен. Столица Народа Эйр, моей родной фракции, еще только просыпалась. Зевали гварды, опираясь на треугольные щиты, лавочники пока лишь раскладывали свой товар на прилавках под навесами на рыночной площади. Мир Дорсы стал домом русским кланам еще из-за своего внутреннего времени, соответствующему нашим широтам.
        Снежинка, мой ездовой маунт, поприветствовала громким ржанием. Белоснежная, без единого пятнышка кобыла неодобрительно косилась на меня - ясное дело, сколько можно скучать в инвентаре? Хозяин то пешком, то на «птичке» с товарищем. И нарочито медленно, словно красуясь, повезла меня по пустым улочкам Эйра, звонко цокая подковами по брусчатке.
        Куда я ехал? Нужно было выполнить обещание одной девушки.
        Следы разгрома, давным-давно учиненного Пандами в доме Вельди, устранили по просьбам девушки, когда она жила в замке эрра. Сейчас в её жилище все было по-прежнему, как в добрые старые времена. Глобус Дорсы, чучело единорога, стойка и шкафы с эликсирами и зельями - все на своих местах. Ключей от закрытой лавки у меня не было, так что пришлось воспользоваться услугами Тени, чтобы попасть внутрь.
        Я поднялся наверх по скрипучей старой лестнице, в маленькую комнату-мансарду, где располагалась спальня Вельди. Вытащил из инвентаря нефритовые фигурки девушки с котом, и осторожно положил на высокую кровать с кипой взбитых подушек. Мгновение - и спящая Вельди появилась передо мной. Я забрал её во сне, и она так и не проснулась - в состоянии «Артефактной Компрессии» время для НПС останавливается. Фредерик, наоборот, бодрствовал. Черный тезка мягко спрыгнул с кровати, мимоходом потерся об меня, проскользнув между ногами, и исчез внизу. Через несколько секунд оттуда донеслись звуки мяуканья и треск шкуры единорога, о чьё чучело котяра обожал точить когти.
        Вельди вздрогнула и открыла зеленые глаза. Сначала посмотрела на меня, потом взгляд начал блуждать по комнате, и губ девушки коснулась неуверенная улыбка.
        - Хоткот… Мы что, дома?
        - Да, Вельди. Ты вернулась домой.
        - Я не верю. Я так долго этого ждала…
        С этими словами она вскочила и порывисто обняла меня. Ее детская эмоциональность и искренность отозвались какой-то щемящей тоской в моем сердце. НПС Сферы - настолько же живые, как настоящие люди…
        А мы используем их в своих играх. Привязываем к себе, используем и без зазрения совести убиваем. Когда-то в детстве мне читали странную философскую сказку, где маленький мальчик ухаживал за розой, посаженной на бесплодном астероиде. Я забыл, о чем там шла речь, запомнилась только одна фраза - мы в ответе за тех, кого приручаем. К сожалению, большинство людей, играющих в Сферу, бесконечно далеки от этой мудрости.
        Однако хватит нежностей. Я и так слишком много показываю людям Магистра, открывая свои слабости - а они абсолютно беспринципны, как я смог убедиться. Приступим к делу.
        Вельди, всплеснув руками, убежала по лестнице вниз - проверять свои владения. Я не спеша спустился следом, и пока она хлопотала, открыл инвентарь и интерфейс. Фредерик, грозно отогнанный от раздирания единорога, спрятался за мои ноги. Я наклонился и погладил лоснящегося черного кота, совсем недавно подарившего мне одну из своих способностей.
        «ШЕСТОЕ ЧУВСТВО».
        ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. ОБОСТРЯЕТ ИНТУИЦИЮ НАСТОЛЬКО, ЧТО ВЫ ПОДСОЗНАТЕЛЬНО УЛАВЛИВАЕТЕ ПРИЗНАКИ УГРОЖАЮЩЕЙ ВАМ ОПАСНОСТИ.
        Мутное описание. Как оно работает - абсолютно непонятно. Надо тестить, только как? Попросить кого-нибудь пострелять в меня из лука, что ли? Ладно, разберемся. В любом случае лишним не будет.
        - Ой, Хоткот, я такая плохая хозяйка!  - появилась в дверях лаборатории смущенная Вельди.  - Даже не предложила тебе чаю! Это от радости, наверное.
        - Подожди с чаем. Подойди, пожалуйста, сюда.
        Вельди послушно подошла, и я протянул ей голубоватый магический жезл, тот самый, которым пользовалась Ни-Эл в ее обличье.
        ЖЕЗЛ НИ-ЭЛ
        МАГИЧЕСКИЙ ЖЕЗЛ, ОДНОРУЧНОЕ ОРУЖИЕ. КАЧЕСТВО: ЭПИЧЕСКИЙ. МАТЕРИАЛ: СПЛАВ ДРЕВНИХ, ЭЛЛУРИТ
        МАСТЕР: ИЛЛУНАР ПРОЧНОСТЬ: 210/250 ВЕС: 1 КГ
        МЕНТАЛЬНЫЙ УРОН 10 -50
        «ОЦЕПЕНЕНИЕ»  - 10 % ШАНС ПРИ НАНЕСЕНИИ МЕНТАЛЬНОГО УРОНА НАЛОЖИТЬ ЭФФЕКТ «ОЦЕПЕНЕНИЕ» НА 5 СЕКУНД
        «ИСТОЧНИК»  - + 5 ЕД. ВОССТАНОВЛЕНИЯ МАНЫ В СЕКУНДУ
        «ВЛИЯНИЕ»  - ЗАЦИКЛИВАЕТ СОЗНАНИЕ ЦЕЛИ НА МЫСЛИ ИЛИ ИДЕЕ. ВНУШАЕМЫЙ ПРИНИМАЕТ ПРИВНЕСЕННЫЙ ИЗВНЕ ОБРАЗ КАК ДАННОСТЬ, САМ ДОМЫСЛИВАЕТ ОБЪЯСНЕНИЕ. СИЛА ВОЗДЕЙСТВИЯ ЗАВИСИТ ОТ ЗАЩИТЫ РАЗУМА ВНУШАЕМОГО.
        ИНТЕЛЛЕКТ +10
        ДУХ +8
        ТРЕБОВАНИЯ: ИНТЕЛЛЕКТ - 50. НАВЫК «МАГИЯ РАЗУМА» - 700 ОМ, ОТКРЫТЫЙ НАВЫК «ПСИХОКИНЕТИКА».
        - Узнаёшь? Теперь он твой, Вельди,  - улыбнулся я.
        - Да. Это сильная и… плохая вещь, Хоткот,  - сказала Вельди. Она перестала улыбаться, опустила глаза и покраснела.
        - Я не хотела тебе говорить… но с помощью этой… штуки можно насылать наваждения. Даже на игроков. Я боюсь так думать… но возможно, именно так Ни-Эл заманила тебя в Тайник.
        - Честно говоря, не верю в это. Так ты возьмешь его?
        - А ты потом… ну, в общем… не будешь думать, что я специально… ну, приманиваю тебя?  - смущенно проговорила Вельди.
        Я расхохотался. И сунул ей жезл Великой Древней. В штучки с «Влиянием» я, естественно, не верил. Если бы такое воздействие на разум игроков было возможно, админы давно бы изъяли подобные предметы из игры. Это же крайне опасно и противозаконно. По сути - зомбирование. Скорее всего, как и с «Высасыванием Сущности» у Высших Теней, эти аффиксы не работают против игроков.
        - Спасибо, Хоткот. Я теперь буду настоящей волшебницей, как дядя!  - просияла девушка. Жезл Ни-Эл смотрелся в ее руке весьма органично, хотя и не подходил к платью. Я сделал себе заметку - не забыть подобрать ей экипировку в кланхране или приобрести на Базааре. С сумасшедшим потенциалом навыков, оставшимся от Великой Древней, и правильным шмотом Вельди действительно сможет составить конкуренцию сильнейшим волшебникам.
        - Теперь взгляни на это,  - я выложил перед ней два неопознанных алхимических ингридиента. Один, застывшую зеленую искру, я поднял с тела Ни-Эл. Второй, Эссенция Кха Белех, упал с Великой Тени. Оба - испещренные знаками вопросов. Честно говоря, после случая с Осколком Сердца, призвавшим в мир Повелительницу Либроса, я немного опасался за Вельди, но тут риск был минимален. Девушка уже стала моей «пешкой», ей гарантировано бессмертие, и отвязать ее от меня теперь может только резкое ухудшение наших отношений.
        Вельди кончиками пальцев притронулась к ингредиентам. Нахмурилась, закусила губу, напряженно изучая их зелеными глазищами. Наконец сказала:
        - Я попробую выяснить назначение этих вещей, Хоткот. Это ведь осталось от нее?
        - Да. Будь осторожна.
        - Мне нужно время,  - она несмело улыбнулась.  - Я как будто знаю, что это. Но не могу вспомнить… все время ускользает.
        - Как ты вообще себя чувствуешь, Вельди? Ты ведь стала совсем другой, намного сильнее.
        - Да, я чувствую силу внутри, но мне нужно научиться ею управлять. Познать себя заново. Я сейчас - как ребенок, который учится ходить, Хоткот…
        Тем временем близился полдень. Меня ждал Орден, меня ждал Магистр. Уже нужно было отправляться, и я сказал:
        - Прости, Вельди. Мне пора. Увидимся, я скоро навещу тебя.
        - Подожди, Хоткот!  - она остановила меня.  - Как же так?
        - Что?
        - Ну, мы же теперь спутники, ты и я. Я думала, мы будем путешествовать вместе… Спутники ведь везде сопровождают игроков…
        - Ты хочешь сейчас отправиться со мной?  - с улыбкой спросил я.
        - Да… то есть нет. Я ведь так долго не была дома,  - надув губки, призналась девушка.  - Я хочу навести порядок в лаборатории, потом отдохнуть, потом разобраться с твоим заданием…
        - Ну и занимайся своими делами.
        - Но…
        - Вельди, спутники не везде и всегда сопровождают игроков. Большинство носит своих в виде нефритовой фигурки и вызывают лишь при необходимости. Ты реально хочешь, чтобы я таскал тебя в сумке, и каждый раз ты гадала, сколько времени прошло: день или год?!
        - Нет, не хочу. Брр… Ты меня напугал, Хоткот. Просто я представляла себе это как-то не так.
        - Вы друзья, а не рабы, Вельди. Отдыхай, восстанавливай силы. Я немного разберусь с делами и приду в гости. И поговорим об этом более подробно, хорошо?
        - Буду ждать, Хоткот,  - заманчиво улыбнулась девушка.  - Только не заставляй, пожалуйста, ждать очень долго…
        Я вышел за дверь. На губах остывал прощальный поцелуй Вельди. Я не переживал, что девушку опять обидит или похитит кто-нибудь из числа моих злейших друзей. НПС четвертого ранга с безумным количеством очков мастерства способны постоять за себя. Скорее тут надо опасаться за сохранность города…
        Ну что, отправляемся к Магистру? Пора узнать из первых рук, что за судьбу он мне приготовил.

        Интерлюдия: Ямато

        ЛОКАЦИЯ: ЗЕМЛЯ, НЬЮ-ТОКИО, ПОДЗЕМНЫЕ ЭТАЖИ АДМИНИСТРАТИВНОГО ЗДАНИЯ КОРПОРАЦИИ «СФЕРА МИРОВ».
        - Ну что, господин Ямато? Вы уже успокоились? Готовы к диалогу?
        - Я по-прежнему не понимаю, по какому праву вы задержали меня! Это беспредел!
        - Прекращайте цирк, Ямато.
        - Вы за это ответите, Юрий… Михайлович!
        - Послушайте, Ямато. Вы же знаете корпоративные протоколы, подписывали соглашения. Сейчас ваши действия классифицируются нами не как «преступная халатность», а находятся под действием пунктов «саботаж» и «промышленный шпионаж».
        - Если меня в чем-то подозревают и обвиняют, я готов предстать перед судом!
        - Перед судом… Вы серьёзно надеетесь дожить до суда?
        - Вы мне угрожаете?
        - Совсем нет. Я спасаю вам жизнь. Напомню кое-что. Вы, как глава технической группы, в курсе некоторых деталей секретных разработок на базе Сферы. Проекты «Зеро», «Аид», «Арес». Я знаю только названия - вы же подписывали документы о неразглашении государственной тайны. Должны понимать, КТО за ними стоит.
        - Какое это имеет отношение к…
        - Нам пришли запросы насчет вашей персоны. Пока спустили им официальную версию «пропал без вести». Мы задержали вас, потому что сами хотим разобраться в ситуации. Но если вы жаждете справедливости, я могу «найти» вас и отдать ведомству проекта «Аид», например. Расскажите им про ваши нарушенные права, суд, адвоката.
        - …………
        - Молчите? То-то же. Я бы на вашем месте тоже предпочел посидеть у нас.
        - Что вы хотите от меня?
        - Откровенной беседы, Ямато. Правды и только правды.
        - Насчет деталей проектов я рассказывать ничего не буду. Спрашивайте Агасяна.
        - Нас, Ямато, интересует кое-что другое. Например, знакомо ли вам название компании «ISHI&AD Ltd»?
        - Нет.
        - Даже не слышали. Ай-яй-яй. Впрочем, компания малоизвестная, в самом деле. А, к примеру, с гражданкой Конфедерации Мичи Такаги вы в каких отношениях состоите?
        - Первый раз слышу.
        - Неужели? А ведь Мичи Такаги - сетевая активистка запрещенной радикальной организации «Новая Япония». Она находится в розыске по обвинению в пропаганде терроризма. Возможно, вы знаете её под другим именем…

        Глава третья

        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, МИР ДОРСА, КОНТИНЕНТ ДОРСА, ЗАМОК ПРОЕКТА АД «ПЛАЧУЩИЙ ДЬЯВОЛ»
        - Что за спешка, Миргус?  - недовольно зевнула Тентакль.  - Зачем ты нас выдернул?
        - Поступили срочные донесения. Смотрите…
        Главный аналитик клана, являющийся по-совместительству начальником штаба, бросил в канал несколько видео.
        Вид с высоты птичьего полета на обрывистый каменистый берег. Далеко внизу, у острых клыков скал - яростный прибой, исходящий белой пеной. За ним - северное, серо-стальное море, на волнении качаются три узких боевых корабля с убранными парусами. На высоких носах-форштевнях - оскаленные деревянные чудовища.
        На утесе над морем несколько темных фигур. Тот, кто снимал видео, снижался кругами, и стало видно, что фигуры значительно различаются: огромный сапфировый ирч, высокий статный воин с гривой черных кудрей, тонкая женщина в золотой маске… всего их насчитывалось шестеро. Пытаясь приблизиться, оператор резко снижался, и вдруг картинка дернулась, зрителей оглушил трубный рев. Изображение беспорядочно закрутилось, земля и небо стремительно менялись местами, в кадре промелькнуло огромное черное крыло. Через секунду видео прервалось - вероятнее всего что-то произошло с тем, кто снимал.
        - Через «Глаза Птицы» засняли?  - полюбопытствовала Тентакль.
        - Нет, разведчик в стелсе. Единственный из троих, кто смог подобраться так близко…
        - Где это?  - буркнул Свой.  - Что это означает?
        - Это сцена встречи Ахэльмара, сына Ананизарты и лидеров «Эргиаля», а также драконьих близнецов и конклава ведьм. Присутствовали еще представители Ирт-Гарта. Они вновь объединились. Догадываетесь, против кого?
        - Клановые логи все видели.  - Сказала Тентакль.  - К нашему клану - «Ненависть». Ну так что, в первый раз, что ли?
        - Где Тао, есть вообще какая-то информация?  - тихо спросил Миргус.  - Уже пять дней, как он пропал.
        - Неизвестно. В «Гонце» не отвечает, на почту тоже!  - с досадой стукнула кулачком по столу японка.  - В реале его дома нет.
        - А ты знаешь, где он живет в реале?  - понимающе улыбнулся Иллит.  - Бывала у него в гостях?
        - А тебе какое дело?  - окрысилась Тентакль.  - Босс пропал, да. Он и раньше чуть ли не жил на работе, а сейчас вообще… Я думаю, у него там какой-то завал.
        - У нас здесь тоже завал, Тентакль,  - жестко сказал Миргус.  - В ближайшие несколько суток, если не принять меры, мы потеряем имущество, эквивалентное миллионам золотых. Это чертова куча реальных денег! Какая может быть работа в такой момент? Если у тебя - или у кого-то из вас есть возможность выйти на Тао, сделайте это как можно быстрее!
        - Не поднимай панику раньше времени, Миргус!
        - Сейчас дам расклад. Смотрите сюда.
        Аналитик ПРОЕКТА АД подошел к карте Дорсы, наискось прибитой к столу шестью кинжалами. Латунные фигурки воинов, изображающие вражеские полки, были в большинстве своем повалены и валялись где попало. Последнее время Тао, разбираясь с постоянными мятежами и пытаясь сплотить остатки Дома Тьмы, совсем забил на планирование и стратегию.
        - Тао прикончил богиню, надел ее Корону и стал главой НПС-фракции, которая тут же восстала и распалась на множество мелких подфракций. На данный момент - тринадцать. Крупнейшие - это Змеиный Народ, таны «Эргиаля» и армия Ахэльга, сейчас захватившая Хаш-Хор и крепость Кхорх. А также ирчи Ирт-Гарта, Огненная Орда и Конклав Ведьм, возглавляемый полубогиней Тэйгаль. Ну, есть еще близняшки-драконы, они одиночки.
        Рассказывая, Миргус неторопливо расставлял фигурки, постепенно полукольцом окружившие отметку кланового замка, отмеченного булавкой с золотым значком короны.
        - Тао за счет силы Полубога и меча Ананизарты кое-как сдерживал их. Он прикончил Диаманта и вырезал половину Змеиных Лордов, обезглавил Ллиорх и устрашил Тэйгаль. Босс надеялся привести к полной покорности Дом Тьмы. Это не удалось, несмотря на то, что Тао - носитель фракционной Короны. Стоило ему исчезнуть, как присягнувшие из страха тут же предали его и присоединились к мятежникам.
        - Ну и что?  - не выдержал Свой.  - Давай короче, Миргус.
        - Я сразу предупреждал, что ничем хорошим эта затея не окончится. Фракционная механика абсолютно безжалостна, к таким вещам нужно подходить крайне осторожно! Шутки с НПС чреваты. Свой, ты же помнишь Таэрланд? У меня сразу возникло ощущение, что закончится подобным.
        - Слушай, хватит страху нагонять!  - прервала его Тентакль.
        - Короче: у нас сутки, может, двое. Весь север нас ненавидит. Не верите - попробуйте сами слетать на Мильвальд или в Башню-Клешню. Я сегодня умер там трижды. На нас идет армия. Это война, господа. Через сутки под стенами замка мы увидим войска мятежников. И если к этому времени не вернется Тао, «Пляшущий Дьявол» снесут.
        - Они второй раз не придут,  - неуверенно пробормотала Тентакль.  - И вообще, почему именно против нас? Я не понимаю.
        - Потому что Тао - лидер нашего клана. Фактически ПРОЕКТ АД сейчас - управляющая Домом Тьмы, так называемая «коронная» подфракция.
        - Запилим рассылку по клану. Общий сбор, «красная тревога»!  - предложил Свой.  - Попробуем их остановить!
        - Бессмысленно. У них больше десятка НПС четвертого-пятого ранга плюс тысячи мяса,  - устало сказал Миргус.  - Чтобы отстоять замок, потребуются тысячи игроков. Как минимум.
        Все они знали, что ПРОЕКТ АД мог выставить двести-триста бойцов в лучшие времена. Элитных бойцов, но в глобальных замесах решают только большие батальоны, и это они тоже знали.
        - У нас больше нет союзников, позвать на помощь некого. Тао разворошил осиное гнездо,  - продолжил безжалостный Миргус.  - Мой прогноз: мы потеряем замок и будем вынуждены покинуть эти земли.
        - У меня вопрос. Что произойдет с Короной и фракцией, если Тао не вернется в игру вообще?  - вдруг спросил Иллит.
        - Хороший вопрос. Я тоже им задался, представляешь. Есть две вероятности: первая заключается в том, что фракция Дома Тьмы просто перестанет существовать. Вторая - через некий промежуток Корона каким-то образом вернется в мир Сферы. Я не понял как. Оракул упомянул «истинное владение» и закон Равновесия. Возможно, все это как-то связано с админами.
        - При любом раскладе битвы не избежать.  - Задумчиво произнес Свой.  - Ясно, мы в заднице. Что ты предлагаешь, Миргус?
        - Нужно вывозить кланхраны! Делать рассылку, и пусть наши спасают свое имущество. Добра в замке на десятки миллионов, мы можем вообще все потерять.
        - Ты серьезно?  - округлила узкие щелочки глаз Тентакль.  - Спасайся кто может?
        - Ну, есть еще вариант,  - усмехнулся Миргус.  - Нас тут пятеро в совете. Смещаем общим голосованием Тао и кикаем его из клана. После чего выходим из фракционных войн. Репутацию мы не вернем, но замок и имущество, возможно, сохраним.
        - Так вот зачем ты все затеял!  - прошипела Тентакль.  - Предательство! Сам метишь на место босса, да?!
        - Успокойся! Я просто хочу спасти клан, замок и наши активы! Тао планомерно вел нас к гибели, разве это непонятно?!
        - Ах ты, двуличная тварь!  - взвизгнула разъяренная японка, бросаясь на Миргуса. Сверкнули серебряные клыки «лапы тигра», метя аналитику прямо в горло. Он не мог увернутся или заблокировать выпад, Тентакль стояла слишком близко, но успел уйти в Тень - удар ведьмочки рассек пустоту. В следующую секунду меч Своего отбросил японку, швырнул на стол с картой, который от столкновения перевернулся. По каменным плитам со стуком рассыпались фигурки латунных воинов.
        Тентакль ловко вывернулась из-под прижимающего ее к полу клинка. Акробатическим пируэтом ушла от размашистых выпадов атаковавшего противника. Ее окружило темное мерцание, ведьма начала кастовать какое-то заклинание, но не успела закончить - внезапно вздрогнув, кулем повалилась на пол. Дернулась несколько раз, тщетно пытаясь подняться, и замерла, откинув голову. Возле переносицы торчала тонкая металлическая игла, вокруг ранки расплывалось странное зеленое пятно.
        Миргус проявился из Тени, на корточках сидя на подоконнике. Он убрал от губ метательную трубку, неуловимо спрятал ее в складках плаща, спрыгнул и подошел к остальным лидерам конст, застывшим с обнаженным оружием. Словно опомнившись, Свой пригвоздил Тентакль к полу, делая добивающий удар.
        - Японская сука! Всегда хотел это с тобой сделать!  - сплюнул он.
        - Нас четверо, парни,  - обвел взглядом Миргус Миротворца, Своего и Иллита.  - Голосов все равно больше. Ну, что вы думаете? Тао или гибель клана?
        - Если босс вернется, он этого не простит,  - сказал Миротворец.  - Мне это не нравится, Миргус. Мы с самого начала вместе, а сейчас все это попахивает предательством.
        - Он не вернется в Сферу!  - с нажимом сказал Миргус.
        - Почему ты так уверен?
        - А вы ничего необычного за Тао не замечали? Странные привычки, странные скиллы, странные вещи. Как мы попали в закрытый мир Стургии, вопросов не возникло?
        - Да, есть такое дело,  - кивнул Свой.  - Вопросов много, ответов нет.
        - Есть факты: Тао использовал запрещенные предметы. И запрещенные способы. Вы все тому свидетели. А крайними остаемся мы!
        - Меня это тоже последнее время напрягает. Мы все под баном ходим,  - сказал Иллит.
        - Так ты думаешь, его забанили?  - напрямую спросил Миротворец.  - Вообще похоже, аккаунт даже в «Гонце» заблокирован.
        - Если не хуже!  - сплюнул Миргус.  - Времени у нас мало. Запускаю голосование.

* * *

        Цитадель Магистра не изменилась. Огромная красная твердыня на вершине каменистого холма, массивные зубчатые бастионы, охраняемые неусыпной стражей. Внутри, в многочисленных залах и переходах крепости то и дело попадались незнакомые игроки. Волна интереса к Ордену, невольно спровоцированная мною в ходе операций с фракционными Рецептами на Баззаре, постепенно угасала. Я усмехнулся - в те дни Орден напоминал разворошенный муравейник - столько игроков прибыло сюда в поисках мифической награды.
        - Эй, Хоткот!
        Во внутреннем дворе мне махнул рукой Морган, младший из людей Лу. Остальные «Бестии» состязались на маленьком пятачке в углу, собрав небольшую группу восхищенных зрителей. Я прищурился - Лу с ними не было, и решил подойти, хотя после Тайника наши отношения с констой кибер-спортсменов достигли неприятного накала.
        - Кот? Ты зачем здесь?  - буркнул Одрис, крупный и быстрый милишник, основной танк «Бестий». На арене маленькая Ника соревновалась с чьей-то пешкой: монструозным огром, вооруженным двуручным боевым молотом. Воздух свистел и стонал, когда огр крутил длинной колотушкой, но Ника ловко уходила от сокрушительных ударов, вызывая всеобщее восхищение своей ловкостью. Я видел ее в бою - миниатюрная жрица-хилер действительно была способна защитить себя сама, не прибегая к посторонней помощи. Я боялся представить, сколько часов тренировок стояло за всем этим, каких нервов и усилий стоит поддерживать разносторонние способности.
        - Подозреваю, за тем же, зачем и все вы,  - ответил я.  - Прибыл к Магистру.
        - Лу сказала, в Тайнике ты сорвал дело,  - прищурился Одрис.
        - Это спорный вопрос. Есть версия, что мы добились всех поставленных целей,  - усмехнулся я.
        - Угу, а потом инст заблокировали админы и вышвырнули нас оттуда. Темнишь, Котяра!
        - Слушайте, ваши ожидания - ваши проблемы. Я никого не заставлял со мной идти. Даже отговаривал, если помнишь.
        - Да ладно, весело было. Мне понравилось,  - вдруг вклинился Морган.  - Зато я королеву суккубов увидел.
        - Что, произвела впечатление?  - усмехнулся я. Да, Мара неотразима, если нет щита против ее темной сексуальности.
        - Да, он только о ней теперь и болтает,  - недовольно хмыкнул Данте.
        - Не желаешь поединок?  - кивнул на арену Одрис.
        - Нет, спасибо.
        - А что так, боишься?  - ощерился боец «Бестий».
        - Нет, просто опаздываю. Ну и вообще - физическое насилие удел недалеких. Я предпочитаю доминировать морально. Где Магистр?
        Мне неохотно указали на темную арку входа в главную цитадель, охраняемую парой скрестивших гизармы стражей. Решив немного похулиганить и заодно проверить систему охраны Магистра, на ходу я шагнул в Тень, исчезая в реальном мире.
        Мир выцвел, превратившись в серое, бесцветное полотно. Контуры зданий подсвечивались огненными линиями, изнутри лился слепящий свет, заставляющий отводить глаза. Нечто подобное наблюдалось в Серебряном Оплоте, высшая защита от незваных пришельцев и шпионов. Царство Теней здесь не имело силы. Романова как-то обмолвилась, что даже Тормис не смог бы проникнуть в Оплот незамеченным, цитадель Магистра наверняка была защищена не хуже.
        Я вырастил теневые крылья, взмыл вверх, с воздуха изучая внутренности крепости. Неужели в ее броне не найдется ни малейшей бреши? Облетев по кругу, пришел к печальному выводу, что поработали здесь мастера - цитадель была спроектирована просто и гениально, никаких лазеек не наблюдалось в принципе.
        Попытка пересечь огненные линии, подсвечивающие контуры стен, привела к тому, что меня выбросило из Тени с половиной хитов и дебаффом «Ошеломления», сопровождающегося приступом дикого головокружения. Пришлось двигаться обычным путем, благо планировку цитадели за предыдущие визиты я хорошо изучил.
        На входе в рыцарский зал столкнулся с Лу, как раз выходящей оттуда. Лидер «Бестий» холодно фыркнула, не удостоив приветствием, и гордо прошла мимо.
        Все еще никак не отпустит обидка за Тайник? Ну, пусть куксится, мне не жалко.
        Магистр нашелся внутри. В полном одиночестве в огромном зале он сидел на краю арены, завернутый в багряный плащ, завязанный наподобие римской тоги. Кажется, ждал меня.
        Я собрался. Сейчас предстоял очень важный разговор. Нужно было пройти по грани бритвенной остроты и не сорваться. Моя цель проста - выжить. Выжить и…
        - Здравствуй, Олег.
        - И вам не хворать,  - не удержался я от любимой фразочки своего папаши.
        - Жаль, что все так вышло,  - помолчав, неожиданно мягко произнес Магистр.
        - Жаль,  - согласился я.
        - Мне не очень понятны твои мотивы. Думаешь, ты нужен людям Агасяна? Им нужна только информация и Ключ. Выдоив до конца, они тебя выбросят. Утилизируют.
        - Можно подумать, вы печетесь обо мне, как отец родной.
        - Я рассчитывал на тебя. Доверился, рассказал важную информацию. О себе, о Ключах, о проекте «Семь Братьев». А ты меня предал.
        Я рассмеялся. Искренне, без всякой наигранности. За кого он меня держит?
        - Я же нашел Ключ! На меня бы вышли ваши коллеги. Информация о «Семи Братьях» все равно всплыла бы. Вы просто старались опередить конкурентов. И приобрести себе сторонника. Я так понял, что заинтересованных лиц много. И цели у всех разные.
        - Ты прав, в нашу игру играют несколько команд.  - Сказал Магистр.  - Но ты не знаешь истинных лиц тех, кто за ними стоит. Сфера важна, и ставки очень высоки. И ты лезешь в партию, правил которой не понимаешь.
        - Так просветите.
        - А зачем? Ты уже сделал свой выбор. Как неглупый человек, должен понимать, что теперь пути назад нет.
        - Я, честно говоря, подозревал, что будет такая подстава,  - ответил я.  - И подстраховался. Весь массив известной мне информации - о вас, «Семерых», Ключах, о том, что происходит со Сферой, сейчас лежит на закодированных облачных серверах. Вся моя история. И если что-то пойдет не так, она уйдет в открытый доступ. Представляете резонанс?
        На этот раз захохотал Магистр.
        - Что-то пойдет не так… Скандал, резонанс. Олег, ну что за детский сад. Что мне до того? Здесь в Сфере, меня никто не достанет, максимум - придется сменить локацию. А там, в реале, ты больше досадишь структурам Агасяна. Твою информацию тут же объявят фейковым компроматом конкурентов. И скорее всего, твои новые друзья сами же и зачистят такой вброс. Ну а ты сам… Сейчас твоя задница у меня вот тут,  - он продемонстрировал смуглый жилистый кулак.  - И ее можно начать поджаривать на медленном огне в любой момент. Тебе не кажется, что ты не в той позиции, чтобы угрожать?
        - Ладно,  - сказал я.  - Меня запихнули в капсулу глубокого погружения не для того, чтобы сказать «привет», верно?
        - Верно. Как ни крути, но твой Ключ нужен.  - Признал Магистр.  - Выбора у меня нет, поэтому расклад такой. Будешь послушным мальчиком - сохранишь жизнь и здоровье. Не будешь - придется убедить тебя радикально, с помощью Льва. Понимаешь?
        - Понимаю. Какие гарантии?  - спросил я.
        - Инстинкт самосохранения - самая лучшая мотивация,  - назидательно поднял палец Магистр.  - Олег, ты пойми, я не садист и не маньяк. Мне не доставляет удовольствия похищать и мучить людей. И тем более брать грех на душу. Ты сам вынуждаешь действовать с тобой предельно жестко. Гарантия - только мое слово. Надеюсь, этого достаточно?
        Я никогда не верил в слова. Ложь - первое изобретение человечества. Магистр предлагал поверить ему на слово, упиваясь своим мнимым благородством. Я внезапно понял то, что должен был заметить уже давно: «оцифровка» Балабанова немного безумна. Он зациклен, одержим, помешан на своих идеях. Как этого не видят люди, которые подчиняются ему в реале? Или - все решают деньги? Возможно…
        - Вариантов сказать «нет» у меня нет,  - ответил я.
        - Вот и чудно, Олег.
        - Как я понимаю, будет какое-то задание?
        - Да, как раз по твоему профилю,  - усмехнулся Магистр.  - Ты же у нас специалист по работе с богами и демонами. В общем, мне нужна одна штука.
        Я насторожился. Одна штука… попахивало засадой. Слишком беспечный тон Балабанова намекал, что добраться до нее будет непросто. Места, куда он меня ранее посылал - например, мир Дыры, были отнюдь не райскими кущами.
        - Скипетр Баала, Владыки Бездны. Он обитает в мире Геенны, на самом дне Темных Миров,  - продолжил Магистр.
        - Баала, о котором все болтают?  - не поверил своим ушам я.  - Того самого Короля Демонов?
        - Да. Его резиденция - огромная адская крепость Разлом. Туда непросто добраться, но «Бестии» тебе помогут, они бывали в Бездне. Вы справитесь.
        - Этот Скипетр - один из Ключей?  - в упор спросил я.
        - Нет. Просто это нужный мне предмет.  - ответил Балабанов.
        - Так. Я правильно понял - нужно забрать Скипетр у Баала?! А как это сделать?
        Я мало что знал о Баале, которого называли Владыкой Бездны. Знакомые демоны со страхом упоминали это имя, а Дайне, прежняя Хозяйка Суккубата, кажется, приходилась ему внучкой. Могучая темная сущность, обитающая на самом дне адских миров, чья грозная тень внушала ужас даже лидерам демонических фракций. В любом случае, это НПС высших, если не божественных рангов, и вещи, скорее всего, связаны с ним «истинным владением». А это означало, что…
        - Да, возможно. Ты же специалист, Кот!  - усмехнулся Магистр в ответ на мой вопрос.  - Если не получится обхитрить его, украсть или выкупить Скипетр, тогда убей Баала и возьми Скипетр с тела. Вернее, его должна взять Лу или кто-то из «Бестий». Я их надлежащим образом проинструктировал.
        - Убить существо божественного ранга? Что будет дальше - расправиться со всем пантеоном Света?  - не удержался я.  - Ничего, что Равновесие ударит по мне непредсказуемым образом?
        - Это уже твои проблемы, Кот. Это плата за твое предательство. Это цена - за твою жизнь.
        - Я понял.  - Сжав зубы, прервал его я.  - Один момент, насчет вашей честности и ваших обещаний…
        - Что ты хочешь?
        - Я не какой-то долбаный герой. Я работаю за деньги.

        Интерлюдия. Лион

        ПОЛУЧАСОМ РАНЕЕ…
        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, МИР ДОРСЫ, ЦИТАДЕЛЬ ОРДЕНА МЕЧА И ЛИЛИЙ
        В зал, чеканя шаг, вошел воин, экипированный, как брат-рыцарь полного посвящения. С отполированного нагрудника грозно скалился лев, на красном плаще золотилась орденская лилия. Телосложением НПС превосходил всех - прекрасно сложенный богатырь за два метра ростом, с безмятежным лицом херувима и гривой черных кудрей. Двуручный меч-цвайхандер, притороченный за спиной, был длиннее, чем невысокая Лу.
        - Гэллион, один из моих паладинов,  - отрекомендовал Магистр.  - Я его лично подготовил. Он станет твоим спутником и отправится с вами в Бездну.
        - Паладин?  - пробурчала Лу, снизу вверх пристально разглядывая юного НПС,  - паладин бы нам не помешал, но боюсь, они передерутся с моим Зверем.
        - Госпожа Лу,  - наклонил голову Гэллион. Голос у него оказался неожиданно чистый и приятный для такого громилы.  - Я уверен, мы найдем общий язык с вашими друзьями. Кем бы они ни были.
        Лу с сомнением покачала головой. От предложений лидеров фракций не отказываются, да и паладин, НПС третьего-четвертого ранга, отнюдь не рядовой спутник. Его способности очень пригодились бы в Бездне, где большинство обитателей уязвимы к магии Света. Уровень лидерства позволял ей взять еще одну «пешку», но… Паладин и Зверь - спутники совершенно разного мировоззрения, между ними неизбежны ссоры. Бич всех игроков, имеющих больше одной «пешки» - постоянные свары между спутниками. Их нужно подбирать очень тщательно, и даже тогда часто всплывают скрытые заскоки НПС. Не обращая внимание, можно легко испортить отношения, а в результате лишиться обоих спутников. Лу знала множество историй, забавных и не очень. Именно поэтому у большинства игроков, получивших «пешку», она чаще всего оказывалась единственной. Ну и из-за стоимости содержания, конечно.
        - Лу, это на время. Для подстраховки.  - Настаивал Магистр.  - Гэллион натаскан против демонов, он поможет.
        Лу неохотно кивнула. Вопрос, судя по тону, не обсуждался.
        - Хорошо. Выступить сможем через несколько дней.
        - Почему так долго?
        - Одному из моих нужно срочно выпасть в реал. Что-то случилось с родственниками. Без него не пойдем. Ну и нужно время на подготовку, закупку снаряжения и припасов. В последнем рейде мы сожгли кучу артов и Свитков, - твердо сказала Лу.  - Нужно пополнить запасы.
        - Какие-то проблемы? Нужна помощь?
        - Нет!  - поспешно отказалась Лу. Она уже слишком хорошо представляла, чем может обернуться помощь Магистра. Не хватало еще впутывать своих людей.  - Не нужна.
        - Хорошо… Несколько дней терпит. Гэллион!
        - Я готов, магистр,  - с достоинством опустился на колено Гэллион,  - будьте уверены - я не опозорю наш Орден.
        Магистр с улыбкой коснулся склоненной головы рыцаря - и через секунду протянул Лу нефритовую статуэтку паладина, опирающегося на двуручный меч.
        - Забирай. Это один из моих лучших бойцов. Огромный потенциал развития, за полгода он почти достиг четвертого ранга. Билд составлял лично, снаряжение подбирал под архетипы. Смотри сама.
        - Вижу,  - кивнула Лу, сосредоточенно разглядывая полупрозрачную фигурку,  - «Светоч», «Святой Рыцарь»… А откуда вы взяли «Божественную Антимагию»?
        «Пешка», которую вручил Магистр, была просто бомбой. Сто девять тысяч ОМ, не так много, но все - в нужных навыках. Заоблачные показатели боевых атрибутов, разогнанные статами экипировки. Открытые СВЯТОСТЬ, МУДРОСТЬ и ДУХ. Два эпических и один легендарный архетип, развитые почти до капа. Гэллион представлял собой боевую машину, заточенную на борьбу с магией Тьмы и Тени, почти непробиваемую глыбу, способную баффать союзников и снимать вражеские проклятия. Некоторые способности Лу вообще видела впервые - например, «Выжигание Скверны», снимающее любые воздействия темной магии. Или таинственный аффикс «Изгоняющий Тени»…
        - Впечатляет?  - с улыбкой спросил Магистр.
        - У меня нет слов. И много у вас таких паладинов?
        - Имеются. Нам есть, чем ответить, в случае…  - он прервался на полуслове и внимательно посмотрел на Лу:
        - Теперь слушай внимательно, Лу. Если Кот убьет Баала, хотя такая вероятность невелика, Скипетр в любом случае должна взять ты. Кот - ненадежный партнер. Он может выкинуть трюки… Гэллион - твоя подстраховка. Мой паладин заточен под теневиков, понимаешь? Выпускай его - и дело в шляпе. Уяснила?
        - Да,  - кивнула лидер «Бестий». Теперь она действительно понимала, зачем Магистр передает ей своего лучшего воина. Глава Ордена не сомневался, что они смогут попасть к престолу Баала, он не опасался демонов Бездны, он опасался только трюков Кота.
        И об этом стоило задуматься.

        Глава четвертая

        От Магистра я вышел в настроении, которое сложно было назвать хорошим. Убить Баала и принести Скипетр, ну и ну… Мне когда-то посчастливилось посадить в меч Ананизарту, ослабленную дракой с Колоссом Древних, ну так убить ее было бы в разы сложнее. По сути, я знал только один работающий способ - «Огненный Воин». Но Боги - не дураки, они понимают, что такое «истинный огонь», и средств, чтобы просто не подпустить к себе, в их арсенале достаточно. С другой стороны, я прекрасно понимал Магистра - такая задача никому не по плечу в Сфере, кроме носителей читерских Ключей. Исключая, конечно, уникумов вроде Тао-Ямато… Хотя, если он использовал административный ресурс… Убийство эрра Народа Эйр, убийство Ананизарты, хваленая непобедимость Тао - все вставало на свои места, все неясности выстраивались в стройную логическую цепочку. Тао - никакой не супербоец, он читер, использовавший инсайды и запрещенные приемы. Где, кстати, он? Давно пора появиться, ведь наверняка разгадал нехитрый шифр пароля на моем файле.
        Во дворе ждали «Бестии» в полном составе.
        - Снова вместе поработаем, ребята?  - подмигнул я, подходя ближе.
        - Я не рада этому, но - придется,  - кивнула Лу.  - И на этот раз будем делать все по-моему. Подобраться к Баалу непросто, даже проникнуть в Геенну крайне сложно.
        - Есть какой-то план?
        - Да, кое-что есть,  - неохотно проронила Лу.  - Но не сейчас, обсудим это позже.
        Я удивленно приподнял бровь.
        - У нас неотложные дела вне Сферы,  - продолжила Лу.  - На некоторое время придется отлучиться. Я дам тебе знать, будь на связи.
        - Сколько есть времени?
        - Несколько дней, может - неделя,  - ответила Лу.  - Жди, готовься, изучай гайды. На тему Бездны есть много информации.
        Странно. Неделя каникул перед таким ответственным заданием - это очень странно. По идее, Магистр должен сейчас действовать быстро - ведь существует же, в конце-концов, вероятность, что меня найдут и освободят! Видимо, у Лу действительно что-то серьезное случилось в реале. Спорить не стоит - сейчас время работает на меня…
        У любой фракции есть НПС, выполняющие определенные функции - учителя профессий, крафтеры и оружейники. Седобородый суровый брат-рыцарь, на поверку бывший еще и мастером-алхимиком, поприветствовал меня коротким кивком. Запомнил - ведь я был первым игроком, получившим доступ на нижние ярусы цитадели, где находились мастерские и лаборатории Ордена.
        - Зелья, Рецепты?  - пробасил он, открывая мне интерфейс со списком фракционных наград.
        - Три эликсира «Кровь Саламандры». И… нужно опознание.  - Я протянул ему ЗУБ ДРЕВНЕЙ ГИДРЫ, лут с босса Тайника. Двадцать три неидентифицированных клыка до сих пор занимали место в инвентаре, и вопрос следовало закрыть. «Острый Взгляд» на кольце Грина не срабатывал, у предметов явно был превышающий его возможности ранг.
        Рыцарь внимательно осмотрел страшноватый клык. Желтоватый, покрытый синеватыми прожилками, длиной с ладонь взрослого мужчины. Предмет в его руках вспыхнул фиолетовым ореолом эпика. Так я и думал!
        - Тысяча золотых за каждый.
        - Что? Нет, они не продаются. Нужно просто опознать.
        - Ты не понял, Один из Семи,  - нахмурился мастер.  - Опознание будет стоить тысячу золотых за один зуб. И это для тебя, игроку со стороны я бы назвал цену в два раза дороже.
        Я чуть не задохнулся от возмущения. Двадцать три тысячи золотых - это целое состояние! Они тут что, совсем охренели, что ли?! Я слышал о прецедентах, когда цена опознания превышала реальную стоимость предмета. Я лучше в клане спрошу, наверняка там есть мастера идентификации. Хотя… Дойдет до кланлидов, опять начнутся косые взгляды, разговоры о том, что Кот не сдает эпик-лут в кланхраны, как положено по уставу. Нафиг.
        - Давай опознаем для начала один,  - сказал я. Тысячью золотых я мог пожертвовать, заодно это поможет выяснить настоящую цену зубов. Не имея точного линка предмета, я не мог в полной мере использовать поиск по истории продаж Базаара.
        - Жди здесь!  - нахмурился рыцарь. Кажется, ему не понравилась моя жадность - личная репутация упала сразу на тридцать пунктов. Или он разочарован, что я не спешу пополнить казну Ордена на двадцать кусков? Ничего, обойдутся.
        Ждать пришлось около десяти минут. Зато результат того стоил:
        ЗУБ ДРЕВНЕЙ ГИДРЫ
        АРТЕФАКТ. КАЧЕСТВО: ЭПИЧЕСКИЙ
        «РОЖДЕНИЕ ЗМЕИ» - ЗУБ ПРЕВРАЩАЕТСЯ В ОДНОГО ИЗ ВОИНОВ РАСЫ ГОРГОН.
        ВНИМАНИЕ: ЭТОТ ПРЕДМЕТ МОЖНО ИСПОЛЬЗОВАТЬ ТОЛЬКО ОДИН РАЗ!
        ВНИМАНИЕ: ПРИ АКТИВАЦИИ ПЕРСОНАЖИ И ФРАКЦИИ, ПОЧИТАЮЩИЕ БОГОВ СВЕТА, СНИЗЯТ РЕПУТАЦИЮ К ПРИЗЫВАТЕЛЮ.
        Как я и думал, зубы оказались одноразовым Призывом. Расы горгон… кто это такие и насколько они сильны? Эпический ранг как бы предполагал мощь, Ястребы Лота при осаде Дарка изрядно потрепали флот «Пандорума»…
        Поиск… Данные были, в вики и на форуме, картинки и даже видеоролики. Наги! Полулюди-полузмеи, обитающие в некоторых мирах Сферы. Нейтрально-злые существа - амфибии, способные жить и на суше, и в морских глубинах. Горгонами называли высшую касту этой расы, элитных НПС, аналог нобилей и грандов у человеческих фракций условного средневековья. С картинок на меня смотрели воины-горгоны в жуткой чешуйчатой броне, вооруженные трезубцами, и полуобнаженные змееволосые горгоны-волшебницы, повелительницы магии Воды. Интересно, интересно… На Базааре я нашел несколько транзакций - исключительно аукционных, выставленных в режиме «кто больше предложит». Стартовая цена начиналась от пяти тысяч, выкупали в итоге за двенадцать-пятнадцать. Ничего себе! Меньше десятка сделок за все время ясно говорили, что предмет крайне редкий и в свободную продажу почти не попадает. А я десять зубов разыграл между участниками рейда в Тайнике, идиот…
        Снижение репутации к светлым фракциям нужно тестить. Если оно незначительно, то ничего страшного, а если Призыв чреват переходом к «Неприязни» или «Вражде», то можно потерять возможность входа в Верхние миры. И скорее всего, именно так и есть. Чертова Сфера, чертово Равновесие, за любую силу здесь нужно чем-то платить!
        Немного потратившись на редкие эликсиры «Кровь Саламанды», фракционную фишку Ордена, я покинул цитадель Магистра. Путь мой снова лежал в замок Дозоров.
        Олаф всегда принимал меня в зале Совета - круглой комнате, находившейся на верхнем ярусе главной цитадели. Из тронного зала туда вела винтовая лестница, вход всегда охранял замковый голем. Совсем недавно, получив «теневое зрение», я начал понимать, почему именно тут - это место было одним из самых защищенных в замке от шпионажа.
        - Поздравляю,  - сказал аналитик «Дозоров» вместо приветствия.  - И предчувствую, что ты не с пустыми руками. Принес?
        - Да,  - я небрежно вытащил из инвентаря обещанное. Черно-багровый сгусток, блестящий ледяными искорками, КРОВЬ ДЬЯВОЛА. Олаф жадно протянул руку, но я жестом фокусника неожиданно скрыл предмет.
        - Это не совсем то, о чем мы договаривались, верно?  - улыбнулся я.  - Ты просил КРОВЬ ВЫСШЕГО ДЕМОНА, а это - КРОВЬ НЕССУ, Владыки Ледяной Преисподней. Ты не считаешь, что она стоит немного дороже?
        - Кот в своем репертуаре,  - печально заключил Вещий.  - Я так и знал, что ты начнешь торговаться. Ну, и чего тебе опять надо?
        Олаф обладает загадочным архетипом «провидца», является одним из сильнейших оракулов Дорсы. С помощью «истинного пророчества» он здорово помог мне, указав место, где искать Вельди. И обещал сделать еще одно, когда я принесу ему Кровь. Однако у таких прорицаний долгий кулдаун, и расплатиться со мной он сможет только через пару недель. Поэтому не было лишним получить от него дополнительные услуги, Кровь Владыки все-таки на дороге не валяется…
        - На самом деле, сущий пустяк. Дружеская помощь, Олаф,  - сказал я.  - Для тебя это не составит труда, а мне - жизненно необходимо. Поможешь?
        - Сладко поёшь. Сначала скажи, что именно нужно.
        - Информация по Баалу. Все, что знаешь. Кто он, что умеет, где найти, какие слабые места. Желательно с твоими развернутыми комментариями.
        - Тебе зачем?  - сухо спросил Олаф.  - В вики есть информация. На портале твоих друзей «Первопроходцев» тоже.
        - Вики я читал. Мне интересно, что знаешь ты.
        - Баал… это необычное существо,  - вздохнув, сказал Олаф.  - Ну, тогда присаживайся. Расскажу.
        Баал, известный также как Король Демонов или Владыка Бездны, и правда был необычным. Сущность невероятной силы, никто даже не мог точно определить ранг его мощи - то ли восьмой, то ли девятый. Мало кто видел Баала воочию, и еще меньше было тех, кто мог позже рассказать об этом. Ясно было одно - могуществом он не уступал сильнейшим небожителям, и даже они старались держаться подальше от троп Короля Демонов. В лоре содержались легенды, рассказывающие о расколе между Богами, о войнах пантеона Света с полчищами темных богов и демонов. В результате противостояния в Серых Мирах главный злодей Мезмир, Владыка Тьмы и Времени, был развоплощен и заключен в Астральную Тюрьму, а светлые не досчитались Разорванного - божества, потерявшего все свои атрибуты, включая имя и память. После тех сражений стороны хранили вооруженный нейтралитет, и даже Боги Тени остерегались спускаться на нижние слои Абисса.
        Баал считался папашей Мезмира, Ананизарты, Дортена и Баалора. И еще доброго десятка темных богов и дьяволов от разных, порой совершенно чудовищных матерей. Сколько в этом правды, не знал никто. Он сидел глубоко и никогда не покидал Бездну. Рейды игроков, одно время проникавшие в Геенну, не могли пробиться в Разлом. Даже Панды, неоднократно пробовавшие, потерпели сокрушительное поражение и потеряли кучу кораблей. Олаф показал мне скрины грандиозной демонической крепости, простиравшейся на сотни лиг не только вширь, но и вглубь. Настолько огромной, что даже карты ее внешних районов занимали отдельный Атлас. Твердыню населяли миллионы демонов, она считалась самым крупным городом Сферы, превосходя даже торговую столицу Базаара. Попасть к престолу Короля Демонов пока удавалось лишь одним способом - полностью прокачав репутацию с его фракцией. И за два года некоторые настырные игроки это сделали. Вот только немногие хотели делиться тем, что им открыл Владыка Бездны. И еще - ходили упорные слухи, что он способен полностью обнулить любого игрока или НПС, лишив их всех атрибутов. Скорее всего - байки из
разряда страшилок, распускаемые, чтобы отпугнуть конкурентов.
        - Я скажу тебе одно,  - открыл мне Олаф, надменно читая лекцию,  - Баал, кем бы он ни был - сильнейший оракул Сферы. Он способен предсказывать течение событий и просчитывать вероятности круче любого кланового аналитика. Искин, поддерживающий сущность такого ранга, читает все наши планы как открытую книгу. Чуешь, куда я веду? Если ты замыслил что-то против него…  - Вещий показал глазами на рукоять Синевы,  - То оставь надежду. Там не поможет ни хитрость, ни смекалка, ни тысячный рейд. Дохлый номер.
        - Знаешь, мой отец говорил: на каждую хитрую задницу найдется свой болт с резьбой,  - ответил я.
        - Ну-ну. Впрочем, тебе все равно не светит даже пробиться в Геенну. Без репутации к демонам ты там просто будешь постоянно умирать.
        Я улыбнулся. Архетип «принца-демона» давал мне «Уважение» к фракциям Абисса. Но Олафу было совершенно необязательно это знать.
        - Спасибо, приму к сведению. Еще один момент, Олаф. Помнишь Вельди?
        - Естественно. Кстати, поздравляю тебя - с удачным выполнением квеста и с новой «пешкой». Расскажешь, что там было с ней?
        - Лучше покажу профайл.  - Я скинул ему линк с новыми данными Вельди, ее атрибутами, очками мастерства и возможными архетипами и с удовольствием наблюдал, как у аналитика Дозоров медленно отваливается челюсть.
        - Но… как такое может быть? Она же была просто вендором-алхимиком,  - пробормотал Олаф.  - Сто тридцать тысяч ОМ, это невозможно…
        - Не знаю, Олаф. Тело Вельди захватила древняя и могущественная сущность, это осталось после ее уничтожения. Собственно, я пришел к тебе, чтобы разобраться…
        - Знаешь, Хоткот,  - вдруг сказал Олаф.  - Сначала меч, теперь Вельди. Снаряды не падают дважды в одну воронку.
        - Что ты имеешь ввиду?
        - У меня только одно логическое объяснение: тебе подыгрывает система.
        - Не говори ерунду. Какая еще система?
        - Либо через Равновесие, либо еще каким-то способом…  - задумчиво пробормотал Олаф,  - Ладно! Чего ты хочешь от меня?
        - Помоги мне составить билд для Вельди.
        - Задача это сложная, хоть и насквозь интересная, конечно,  - произнес аналитик, потирая подбородок.
        - Ну так поможешь или нет?
        - Помогу.
        Олаф сосредоточенно нахмурился. Я знал, что сейчас он пристально рассматривает профайл Вельди, и в голове аналитика прокручивается множество вариантов.
        - Мне нужно время, Кот,  - пробормотал он наконец.  - Ну и задачку ты подкинул! Надо собрать информацию по некоторым навыкам, их нет в открытом доступе.
        - Можешь дать хоть какую-то предварительную оценку?
        - Навскидку вырисовываются несколько интересных схем. Ты вообще как планируешь ее использовать?
        Вопрос поставил меня в тупик. Не то чтобы я не думал об этом, но… Сам характер Вельди, да и наши отношения складывались так, что я не хотел рисковать девушкой. Иными словами, не хотел делать из нее боевую подругу. Активное участие в моих авантюрах опасно для жизни, связано с болью, мучениями и постоянными смертями. Я не хотел, чтобы Вельди страдала…
        Если только у меня есть выбор. На кону - моя собственная жизнь.
        - Пока не решил,  - после небольшой паузы ответил я.  - А какие вообще варианты?
        - Нууу… Во-первых, классический боевой визард. Можем слепить без проблем из того, что есть. Этакая «стеклянная пушка» с колоссальным уроном, в нашем случае ментальным, а не стихийным. Потом вариант с псионикой, он более замороченный, но может оказаться неожиданностью для противника. Резисты от псионики - самые редкие и дорогие в Сфере. Телекинетика, всякие подчинения, влияния, заклинания контроля… Есть, правда, минус - это тонкий лед, я слышал о банах и запрещенных предметах… Ну и третий - крайне загадочный и самый, на мой взгляд, вкусный.
        Олаф замолчал и почесал подбородок, испытующе поглядывая на меня.
        - Либрос?  - предположил я.
        - В точку, Кот! Как ты догадался?  - удивился Олаф.  - Загадочная магия, высшие ранги Школы Разума. Наследие Древних… Ты тоже обратил внимание на легендарный архетип «Повелитель Либроса»? Если понять, как его активировать… ой-ей-ей. Очень вкусно, очень интересно. Я даже не предполагаю, какие способности получит Вельди. Собственно, именно информацию по условиям получения этого архетипа я и хочу найти.
        - А где ты ее найдешь? Нет же инфы.
        - У вас, торговцев, же есть свои тайные общества,  - усмехнулся Олаф,  - свои Боги-покровители… У оракулов тоже есть нечто подобное. Я попробую узнать, имеются способы.
        - Хорошо. Значит, маг-дамагер, контроллер и «Повелитель Либроса»?
        - Это три возможных ветки развития, для каждой из которых потребуется отдельный билд и подборка шмота. Определяйся. У тебя с финансами все отлично, как я слышал? Это хорошо, потому что одеть Вельди встанет в кругленькую сумму.
        - Думаю, Либрос,  - почти без колебаний выбрал я. Почему? Да потому что был свидетелем того, что Ни-Эл вытворяла, оперируя загадочными силами Мира Грез.
        - Буду копать в этом направлении. Основным архетипом изберем «Повелитель Либроса», по второстепенным есть пожелания?  - осведомился Вещий.
        - Хотелось бы, чтобы она смогла продолжать варить зелья,  - после небольшого раздумья сказал я.  - И чтобы смогла защитить себя в случае опасности.
        - При таких показателях Искусности стать мастером-алхимиком пара пустяков,  - пробормотал Олаф.  - Это просто… а вот насчет архетипа с защитными свойствами нужно подумать.
        - Ну так думай. А это тебе для стимулирования мыслительного процесса,  - я передал Олафу честно заработанную Кровь Нессу. Аналитик наверняка закажет еще один эликсир Метаморфозы… интересно, для кого? Комтура будет усиливать?
        - Договорились,  - Кровь Дьявола исчезла в его инвентаре.  - Это все или что-то еще, Хоткот?
        - Нет, еще не все. Есть деловое предложение.
        - Только не это!  - Олаф в притворном ужасе обхватил голову руками.  - Первый раз, когда ты сказал эту фразу, дружно обеднели все крабы-арендаторы. Второй закончился блокадой Базаара. Что на этот раз?
        - На этот раз все проще. Есть товар, есть купец. Могу достать для вас вот такую штуку,  - улыбнувшись, я отправил ему линк с Сердцем Гидры, сущностным артефактом, выбитым с чудовища в Тайнике.
        Мне он был ни к чему. Эпический замковый артефакт размера «огромный», пятикратная аура регенерации защитникам, отравляющий дебафф атакующим - такая штука, установленная в клановую цитадель, заставит врагов дважды подумать, прежде чем идти на штурм. Можно было, конечно, продать на аукционе Базаара и выручить много-много денежек, но с рождения присущее мне благородство заставило проявить лояльность и предложить его родному клану.
        - Ничего себе. Тебе сегодня дважды удалось меня удивить!  - покрутил головой Олаф.  - Откуда он у тебя? Вы что, прибили гидру? Как?!
        - Какая разница? Много вопросов, Вещий. Могу достать, нужно или нет?
        - Сколько?  - усмехнулся Олаф.
        - Столько у вас нет,  - пошутил я. На самом деле, после войны и ограбления Атросити (да и моими скромными стараниями) Дозоры стали весьма состоятельным кланом.  - Деньги не интересуют. Но возможен бартер. У нас в кланхранах пылится СЕРДЦЕ РИХАРА…
        Мы выбили его с чудовищной твари в Хелт Акор. Я отлично помнил ультрамариновый шар с кулак величиной, экипируемый в оффхенд, его странные свойства и восторг Олафа. Артефакт наделял носителя почти абсолютным резистом к стихийной магии.
        - Хм. Понимаю. А Сердце Рихара, я так думаю, ты хочешь использовать в экипировке Вельди?  - кивнул Олаф.  - Ну что же, мысль здравая, негативный аффикс на пять Ужаса можно нивелировать камнями с эстелью, зато у нее будет абсолютный резист к стихийной магии, неплохо получается, надо просчитать…
        - Да нет,  - прервал я его рассуждения,  - Сердце Рихара нужно для другой цели… Ну так что?
        - Я должен посоветоваться с Комтуром,  - ответил Олаф,  - предложение интересное, но сам понимаешь, имбалансными артами не разбрасываются. Подумаем.
        Олаф мыслил метко и здраво. Действительно, защита от стихийной магии, от школ Огня, Воздуха, Земли и Воды, стоит на грани читерства. Но в Сфере за все надо платить - и одновременно СЕРДЦЕ РИХАРА обладало негативным эффектом на пять единиц Ужаса, наполовину ослабляющих персонажа. Соответственно, фактический резист составлял пятьдесят процентов. Обвешавшись камнями с Надеждой, можно компенсировать Ужас - но тут уже получается, что ты теряешь свойства пяти инкрустаций, которые тоже активно используются при составлении билда…
        Однако имелся один нюанс, о котором Олаф не знал. Трейт «Неустрашимый», полученный при убийстве Стража. На меня Ужас вообще не действовал! Насколько это вписывалось в баланс, я не знал, упоминаний о подобных трейтах на форуме не нашел. СЕРДЦЕ РИХАРА было нужно лично мне, это туз в рукаве, который можно в решающий момент выбросить на стол.
        Попрощавшись с аналитиком, я покинул тронный зал. И неожиданно наткнулся на засаду в кланхолле. Кажется, меня давно поджидали.

        Интерлюдия. Адам

        Маленький скиф, скользящий как перышко в переливающихся розовых облаках Астрала, начал сбрасывать скорость. На горизонте удалялась багровая искра Всплеска, угасающего выдоха Бури, в кильватере которого все это время следовала летающая яхта. Кораблик начал двигаться по спирали, постепенно сужая круг поиска, пока окончательно не остановился. На секунду прервав невидимую пелену Вуали, с его палубы взлетели два всадника на облачных змеях.
        - Тут, Винд. Кажется, оно…
        Темноволосая стройная девушка указала на странный объект, кружащий в розовой пустоте. Он напоминал изуродованный оплавленный кусок металла со рваными краями размером с половину человеческого тела.
        Спутник девушки, широкоплечий мужчина в капюшоне, кивнул и молча накинул на находку ловчую сеть. С ее помощью он отбуксировал предмет на скиф и сложил на корме, рядом с несколькими такими же оплавленными обломками меньшего размера. Один из них смахивал на оторванную кисть металлической трехпалой клешни, другой - на ногу, остальные вообще ни на что не походили, изуродованные огнем обгоревшие куски металла.
        Исчезнув на секунду в крохотной каюте, девушка вынесла оттуда еще часть странного механизма, отдаленно напоминающую голову. С обезображенного лица выдвинулся уцелевший окуляр, вспыхнувший синим огоньком. Он испустил голубой луч света, безошибочно обнаруживший на палубе новую находку. Обгоревшая глыба замерцала, став полупрозрачной - и в ее толще мужчина и девушка увидели очертания боевого молота, словно ставшего единым целым с оплавленным куском металла.
        Синий огонек окуляра внезапно погас. Голова, испускающая луч, тут же «выключилась», словно иссякла энергия. Части странного механизма опять стали мертвыми.
        - Эйс, видел? Успел посмотреть свойства?  - нетерпеливо спросила девушка.
        - Да, Лиана. Странное оружие… одни знаки вопроса, как будто молот неопознан,  - поморщился мужчина,  - но это явно его персональный предмет, возможно, квестовый.
        - Что дальше будем делать? Мы уже вторую неделю ищем запчасти погибшего голема…
        - Он не мертв, Лиана… Мы нашли нужное количество деталей. Теперь отправляемся в Кузницу и попробуем уговорить Сто Сорок Четвертую собрать из них новое тело. И тогда…
        - Внимание, Эйс!
        Девушка вдруг выпрямилась, прижав указательные пальцы к вискам, в ее голосе появилась тревога:
        - Объект! На шесть часов, быстро движется сюда! Закрыт от «Ментального Поиска»!
        - Размер, дистанция, скорость?  - мужчина на ходу бросился к штурвалу.
        - Средний, двадцать три лиги, одна восьмая в секунду!
        - Похоже на астральный корабль. Возможно, могли засечь, когда мы сбросили Вуаль! Запускай движитель!
        Воздушный элементаль, заточенный в сопле движка, заставил косой парус скифа вздуться тугим куполом. Яхта резко рванула с места. Но капитан не спешил далеко уходить: заложив крутой вираж, он развернул нос корабля к приближающемуся неведомому объекту.
        - Что ты делаешь, Винд? Что ты задумал?
        - Спокойствие, моя леди! Просто хочу посмотреть, кто пришел по наши души.
        Невидимый под покровом Вуали скиф медленно парил в розовой пустоте навстречу пришельцу. Капитан и его помощница-искатель терпеливо ждали, замерев на своих местах. Они знали, что случайное столкновение в Астрале двух кораблей маловероятно, пространство межмирового океана слишком велико. Они долго жили здесь и понимали, что случайности могут быть неслучайны. И всегда полезно знать, кто идет по твоим следам.
        - Близко, Винд…  - процедила девушка, прильнув к бушприту,  - сейчас будет контакт!
        В следующую секунду астральный туман раздвинулся и они увидели очертания большого летающего корабля, трехмачтового красавца с гроздьями белоснежных парусов. Он проходил чуть правее и ниже, и они в подробностях успели рассмотреть стройный корпус, темные люки орудийных портов в бортах, покрытых мифриловой чешуей брони, даже лица и фигуры экипажа на палубе. На парусах и флагштоках виднелся герб - серебряный лик в темно-синем овале.
        - «Не-у-ло-ви-мый!» - по буквам прочитала девушка название судна, выгравированное на носу.  - Эйс, это корабль Дев!
        - Да, астральный клиппер, фракционная модификация «Вингилот», - ответил мужчина.  - Один из первых построенных. Я слышал об этом корабле, его капитан - Сэй-Рус из Серебряного Оплота.
        - Интересно, что ему нужно здесь?
        - Не знаю. Что-то ищет. Я не слышал, чтобы он нападал на искателей, но…  - они с девушкой переглянулись, без слов поняв друг друга. Это Сфера, жестокий мир, и здесь случайный нейтрал скорее всего нападет, если будет уверен, что сможет победить.
        Невидимый скиф отвернул, расходясь встречными курсами с клиппером, и по высокой дуге ушел в искрящиеся розовые облака. Он взял курс на Кузницу, таинственный Осколок Тверди, где обитала одна из немногочисленных фракций Астрала. Летающий корабль Дев почти мгновенно растаял за кормой, и ни Эйс, ни Лиана не могли видеть, как на его капитанском мостике высокий эльф недоуменно встряхивает Компас, не понимая, что происходит с указывающей стрелкой.

        Глава пятая

        - Кот!
        - Я же говорил, он здесь, поисковые навыки не врут…
        - Ну, все, теперь не отвертится!
        Знакомые все морды. Бородатое лицо АлексОрдера, улыбающаяся Валькирия, рыжебородый Пламень. Меня обступила небольшая толпа, я с удивлением узнал старых товарищей по Либерти, по десяткам часов тренировок на арене под надзором сурового Балиана: Нико, белобрысого Свенна, балагура Диарея, застенчивую Хельгу… Кто-то из них теперь был частью «Дозоров», остальные принадлежали «Юнитам», но общий альянсовый тикер вновь объединил единственный выпуск «академиков» Свободной Школы. Среди них я внезапно заметил Капитана Пантеру, абсолютно аутентично вписавшегося в толпу.
        - Вот ты и попался!  - констатировала Валькирия.  - Личку отключил, «Гонец» вырубил, на почту не отвечает. Молодец! Кот, ты вообще клановые каналы читаешь?
        - Да там же один флуд,  - пожал плечами я.  - Что в клановом, что в алли. Иногда просматриваю. А что?
        - В общем, мы подумали и решили - ты должен проставиться. За Тайник, Вельди, и вообще, мы давно не собирались!
        - Э…  - только и нашел что вставить я, но меня тут же перебил Диарей.
        - Мы уже все организовали! Собираемся в «Мельнице» у Карна! Давно не виделись, ух, хорошо посидим!
        - Не сопротивляйся, Кот,  - положил мне руку на плечо АлексОрдер.  - Такие случаи бывают редко, не грех и отметить. Мы же друзья?
        Да почему бы и нет? Пирушки в Сфере, с ее полным реализмом, не хуже иных настоящих посиделок. Тем более - что мне терять, когда жизнь под угрозой? А кураторы пусть глотают слюнки, наблюдая за видеотрансляцией.
        - Кот, соглашайся,  - тихо произнес Пантера, подойдя ближе.  - Ты и мне обещал, помнишь? Тем более - нам нужно поговорить.
        - Хорошо!  - сдался я под всеобщим напором,  - когда?
        - Сегодня вечером. И не забудь свою подружку!
        С трудом скрывшись от шаумной компании, уговаривавшей по старой пиамяти отправиться выполнять какое-то замудренное зкадание, я сбежал телепортом в Эйр. А затем Свитком Телепортации, пяток которых любезно экспроприировал в кланхране, улетел на Базаар. До вечера время еще было, а меня ждали неотложные дела - требовалось принять и распределить контракты китайцев, исправно поставляющих корпуса астральных судов. А также провести массовые закупки для нужд Дозоров, о необходимости которых писал разгневанные письма Комтур. Разбаловал я их, привыкли к хорошему. Если вспомнить, в каком состоянии мне сдал дела Грин и как я разгребал авгиевы конюшни кланхранов, выстраивая стройную систему снабжения, то сейчас вообще не было проблем. Ну, не хватало тридцати-сорока позиций, так что же теперь - плакать крокодильими слезами? Все будет, это полчаса работы.
        Добравшись до своих апартаментов в одной из Башен, я плюхнулся на диван и начал разбирать мерцающие значки контрактов, принимая старые и отправляя новые - система должна работать, деньги должны крутиться. Китайцы исправно поставляли оговоренные корабли, были готовы нарастить объемы и даже прислали странное письмо, в котором спрашивали, не интересует ли меня некий эксклюзивный товар. По витиеватым намекам, переведенным лингво-пакетом, я ничего не понял и предпочел связаться с своим контактом в китайском алли - неким господином Чай Тан.
        Небольшая беседа немного взбудоражила. Китайцы, совершенно очевидно, считали меня торговым представителем коалиции Рой-Хирд-Север. Ничем иначе такое предложение объяснить нельзя: то, что они хотели, способен был потянуть только могучий альянс.
        Кому-то в Мирах-Кузницах посчастливилось найти Чертеж джаггернаута.
        Их нет и не было в свободной продаже, это не фракционная награда, легендарные Чертежи суперкораблей крайне редко попадаются в специализированных данжеонах Шестеренки. Я не изучал тему подробно, но знал одно - за всю историю Сферы игроками было построено всего десять джаггернаутов. Это как бы намекало на редкость Чертежей.
        Китайцы предлагали выкупить у них Чертеж за пять миллионов либо заказать постройку корабля - за десять. Цифра изначально завышенная, но она и назначалась в расчете на торг. Процентов тридцать-сорок наверняка можно скостить, учитывая их жадность. Почему они предложили такую вундервафлю мне, тоже понятно, построить - одно, а вот вывести джаггернаут с Верхних Миров, не имея «крыши», совсем другое.
        Я слегка задумался. Строить самому - не потяну финансово, это заморозит половину моих капиталов, а их и так не хватает на выкуп текущих контрактных обязательств, особенно если учесть грядущие заказы Серебряного Оплота. Перепродать Чертеж? Можно, но построенный джаггернаут перепродать можно с гораздо большим профитом. Покупатель, правда, специфический - крупный альянс, вроде Хирда, Роя или даже родного Севера. Связаться с Комтуром или, если не взлетит, с Джокером и Даром?
        Что-то меня вовремя остановило. Наверное, здравый смысл. СЕВЕР - скорее всего, не потянет. Остальные сами хитрые жуки, и очень заинтересуются моими связями на Шестеренке. Я привлеку внимание к потенциально вкусному рынку и получу нехилый шанс лишиться профита, если торговцы Хирда или Роя обратят свое внимание на Миры-Кузницы, прежнюю вотчину Панд.
        Но я знал одну дамочку без материальных проблем, способную хранить секреты. Что, если…?
        За этими размышлениями я внезапно получил входящий вызов. Загорелась иконка с аватарой красивой японки, демонстрирующей отработанную улыбку. Акиру Соколовская, мой персональный менеджер. Что от меня хотят админы?
        АКИРУ:Добрый день, Олег. У вас есть минутка?
        ХОТКОТ: Конечно, слушаю вас.
        АКИРУ:Олег, у нас в компании произошли некоторые кадровые перестановки. Мне поручено организовать вашу встречу с нашим новым руководителем.
        Я слегка опешил. Кадровые перестановки? Новый руководитель? Речь о Ямато, что ли? Может ли это быть как-то связано с зашифрованной информацией о «Семи Братьях», что я передал ему перед попыткой бегства?
        ХОТКОТ: С новым руководителем? А что случилось со старым?
        АКИРУ: К сожалению, профессиональная этика не позволяет мне обсуждать подобные вопросы, Олег. Вы сможете встретиться в VR c нашим руководителем?
        ХОТКОТ: Если вы настаиваете, то без проблем. Когда?
        АКИРУ: Когда вам будет удобно? В идеале - прямо сейчас, но мы готовы подстроиться под вас.
        ХОТКОТ: Не будем тянуть кота за хвост. Давайте прямо сейчас, вечером буду занят.
        АКИРУ: Отлично! Спасибо, Олег! В течении пяти минут я перемещу вас в виртуальную среду Мастерской, не отключайтесь от Сферы, пожалуйста…
        Я усмехнулся. Отключиться от игры я теперь не мог при всем желании, черт побери…
        Мастерская - это редактор виртуальных объектов Сферы, внутри которого можно создавать свои пробные локации, подземелья, квесты, предметы, да всё, что угодно. Такой конструктор с небольшими ограничениями доступен игрокам с «золотой» или «алмазной» подпиской, и я знал, что тысячи людей проводят в нем больше времени, чем в игре. Лучшие работы или их удачные элементы «процедурный», по слухам, использует при генерации в мирах Сферы. Также, насколько я слышал, кланлидеры с помощью Мастерской могли конструировать клановые задания. Как распоряжались возможностями Мастерской админы, оставалось загадкой. Возможно, для создания вручную каких-то специализированных миров или локаций? В любом случае, учитывая масштабы Сферы, это титаническая работа.
        Пространство закружилось, и я осознал себя в суперсовременной переговорной, среди блеска стекла и хромированного металла, прозрачных VR-деталей дополненной реальности, стилизованных по последнему писку - под рубку межпланетного корабля. Я, в своем сете СТРАНСТВУЮЩЕГО ТОРГОВЦА, при плаще и мече, казался в подобном космическом антураже заплутавшим актером, случайно перепутавшим съемочные студии. Ко мне развернулась девушка, сидевшая в кресле-вертушке напротив; бело-серое воплощение стиля «бизнес кэжуал» с небольшой изюминкой: провокационный разрез юбки; свободно падающие на плечи волосы модного оттенка «перегоревший уголь»; чуть более глубокий, чем позволял офисный дресс-код, вырез белоснежной блузки.
        На лацкане пиджачка золотился значок «Сферы», и девушка была мне знакома.
        - Рада снова видеть вас, Олег,  - ослепительно улыбнулась Лана Каминская.
        Лана - тот самый представитель корпорации, что в сопровождении Исао приехала ко мне в майские праздники, сразу после разговора с Магистром. По итогам переговоров я получил извинения за бан, предложение продать себя для рекламной компании «Сферы» и «алмазный» аккаунт. Тогда она занималась маркетингом и показалась напористой и целеустремленной, как танк. Я еще подумал, что девушка с такой внешностью и характером наверняка пойдет далеко. Как показало время, чутье меня не подвело - теперь передо мной сидел новый лидер группы разработки. Насколько, интересно, велики ее профессиональные знания в этой области? Лана совсем не походила на знатока создания VR-сред.
        - Взаимно. Я так понимаю, вас можно поздравить с повышением?
        - Да, спасибо. Господин Ямато больше не работает в нашей компании, и от лица корпорации я приношу вам извинения за его действия. У вас, насколько я знаю, был конфликт?
        - Ну, конфликтом это назвать трудно…  - нахмурился я.
        - Видите ли, Олег, всплыла информация, что Ямато использовал служебное положение в личных целях. Сейчас идет внутреннее расследование. В том числе и благодаря вам, вскрылось, что он получал игровое преимущество не совсем честными способами и нарушал внутриигровой баланс.
        - Ну, вообще ситуация, что админ имеет игрового персонажа, не совсем законна, как по мне,  - вставил я.
        - Вы абсолютно правы,  - улыбнулась Лана.  - Аккаунт Ямато заблокирован, негативные последствия его работы мы пытаемся минимизировать. В связи с этим я хотела бы попросить вас о конфиденциальности.
        - То есть?
        - Ну, не стоит поднимать шум и распространять информацию о том, что натворил Ямато. Нам хотелось бы спустить дело на тормозах… Понимаете?
        Я ее прекрасно понимал. Лана справедливо подозревала, что у меня есть доказательства, что Тао и Ямато - один и тот же человек. И если видео наших с ним разговоров обнародовать, можно раздуть большой скандал.
        - Собственно говоря, и не собирался публично возмущаться,  - сказал я.  - Наш бронепоезд на запасном пути, если вы понимаете, о чем я.
        - Вот и отлично!  - всплеснула руками Лана,  - Я знала, что мы найдем общий язык. В ближайшее время ждите небольшой подарок от нас в награду за вашу лояльность! Теперь приступим ко второй части нашего разговора, о вашем знаменитом мече,  - наманикюренный голубой ноготок указал на серебряное перекрестие Синевы.  - Вернее, о Ключе.  - продолжила Лана,  - Я сейчас только принимаю дела и вникаю в проблему наследства Балабанова - аномальных зон и предметов, но уже поняла, что ваше оружие - ключевой фактор. Надеюсь, вместе мы сможем распутать его тайну. Надеюсь на ваше сотрудничество в этом вопросе, Олег.
        - Смотря какое и в чем!  - на этот раз нахмурился я.  - Ямато, помнится, тоже все время хотел подставить меня под какую-нибудь неприятность!
        - Пока я бы попросила вас просто действовать с оглядкой,  - с расстановкой сказала Лана, не отводя глаз.  - Вы не переживайте. Помните - все под контролем, мы в курсе проблемы.
        - Две вещи.  - Тихо сказал Исао.  - Первая - информацию о вас я передал начальству, люди в курсе проблемы. Те, кому нужно, узнают уже сегодня. Вторая - не переживайте. Что бы ни случилось. Не дергайтесь, помните - все под контролем.
        Я вздрогнул. Лана неожиданно почти дословно повторила фразу Исао, сотрудника службы безопасности «Сферы», сказанную мне перед попыткой бегства из собственного дома. Случайность? Но почему она тогда так цепко удерживает мой взгляд? Неужели они таким образом пытаются выйти на связь и дать понять, что СБ «Сферы» известно, в каком положении я нахожусь?
        - Надеюсь, вы правильно поняли меня, Олег,  - кашлянув, продолжила Каминская после небольшой паузы.  - Ваши Ключи слишком сильное оружие, на них очень нервно реагирует балансир, поэтому, пожалуйста, действуйте обдуманно.
        - Я вас понял,  - кивнул я, пытаясь унять сердцебиение. Если люди Магистра мониторят мое состояние в капсуле, от них не укроется неожиданный скачок волнения. Успокойся, Кот, дыши глубже…
        - Вот и чудесно! В общем-то, это все, о чем я хотела с вами переговорить. Может быть, у вас есть какие-то пожелания, вопросы, просьбы?
        - Один вопрос. Что будет с игровым аккаунтом Ямато, его персонажем?  - спросил я, не слишком надеясь на ответ. Но Лана удивила меня:
        - Он будет удален, как только мы найдем способ исправить связанные с ним нарушения Равновесия. Думаю, больше вы его не увидите.
        - Понятно,  - задумчиво пробормотал я. Информация была инсайдерской. Корона и меч Ананизарты, привязанные к Тао, вот что волновало меня больше всего. Вокруг этих предметов запросто может разгореться новая война.
        - Ну, раз я полностью удовлетворила ваше любопытство, давайте прощаться,  - улыбнулась Лана,  - всего хорошего, Олег.
        - Приятно было увидеться, спасибо за беседу.
        Лана вновь ослепительно улыбнулась, и пространство закружилось, возвращая меня на Базаар.
        Остальное время я провел аки пчелка - собирая товары по заказу Дозоров и формируя транспортные контракты для их отправки в Кондор. В основном, как я обратил внимание, помимо расходников и экипировки, Комтур запрашивал строительные материалы, используемые при возведении форпостов и инфраструктуры для них. Альянс активно восстанавливал разрушенную войной сеть фортов в северных провинциях.
        Еще мне удалось недорого идентифицировать оставшиеся Зубы Гидры - у мастера-игрока из Хирда, который стремился быстрее раскачать навык. Всего за пять тысяч (себестоимость ингредиентов) он открыл мне свойства остальных Зубов. Что интересно, они разнились, Призыв давал не только воинов-горгон, но и несколько других представителей этой расы: волшебников, стрелков, мистиков…
        Близился вечер. Пора было возвращаться в Эйр на обещанную встречу с друзьями.
        Зайдя за Вельди, удивился, что ее магазин закрыт, а саму спутницу я нашел в задней комнате, оборудованной под небольшую алхимическую лабораторию. Там царил необычный для Вельди творческий бардак: синели огоньки горелок, исходили паром булькающие реторты, беспорядочно валялось множество полуоткрытых книг. Девушка, с завязанными хвостом волосами, в рабочем фартуке, увлеченно корпела над моим утренним заданием, склонившись над окуляром странного прибора, похожего на примитивный стимпанковский микроскоп. Объектом изучения была зеленая искра, упавшая с Ни-Эл. Сейчас она пульсировала волшебным ореолом, означающим, что ее свойства разгаданы.
        - Хоткот, я справилась!  - обернулась ко мне Вельди. Ее глаза светились от гордости. Девушка, натянув перчатки, длинным пинцетом осторожно взяла «искру» и продемонстрировала мне.
        - Смотри, но не трогай!  - предупредила она.  - Это очень опасная вещь…

        Глава шестая

        Я прищурился.
        Зеленая искра оказалась ингредиентом легендарного качества. Вернее, даже не ингредиентом, а:
        СУБСТРАТ ДРЕВНИХ.
        ПЕРВОЭЛЕМЕНТ.
        - Не понял,  - произнес я.  - Так что это такое? И почему опасно?
        - Первооснова дара Древних,  - Вельди взглянула на меня как строгая учительница.  - Разве ты не видишь? Она подобна Крови небожителей, может изменить саму суть любого существа. Беда в том, что я не знаю, как…
        - То есть?
        - Она изменяет. Дает талант или развивает его.
        Видя, что я не понимаю, Вельди прикоснулась свободной рукой к своей груди, потом дотронулась до моей.
        - У меня и у тебя есть кровь Древних. Их дремлющий ген,  - терпеливо начала объяснять он.  - Субстрат, вернее, эликсир, приготовленный на его основе, наделяет этим свойством любого, кто рискнет выпить.
        Я сообразил. Зелье из Субстрата, по словам Вельди, даст «Ген Древних» употребившему.
        - А что, если такой эликсир выпьет тот, у кого он уже есть?
        - Да, я как раз хотела сказать об этом. Талант будет развиваться, способности усилятся, но последствия могут быть непредсказуемы. Не делай этого, Хоткот. Ты можешь сильно измениться… физически.
        - Откуда ты знаешь?
        - Видишь ли… когда Ни-Эл захватила мое тело, ей требовалось быстро набрать силу,  - смущенно опустила глаза Вельди.  - Она вызывала из Либроса души Древних, они приходили из зеркал. Она разговаривала с ними и убивала, пытаясь найти Субстрат. Одного духа за другим… Это было очень страшно, Хоткот… Она сделала такой эликсир. И заставила меня его выпить…
        Девушка прижала ладони к лицу и продолжила:
        - Мне повезло. Я получила много силы, но не изменилась. Огромный риск, Хоткот… можно было потерять себя.
        Вместо ответа я просто обнял трепещущую от нахлынувших воспоминаний Вельди. Она крепко прижалась ко мне, дрожа как маленький воробей. Ее волосы пахли лавандой.
        Значит, эликсир на основе Субстрата подобен эликсиру Метаморфозы. Он наверняка дает способности Древних и с большой вероятностью меняет расу. Вельди действительно повезло, а вот мне нет - приписка «полудемон» до сих пор красуется в расовых свойствах после употребления зелья на основе Крови Дайне, Хозяйки Суккубата. К счастью, рога и копыта не отросли, внешне это проявляется только с принятием боевой Формы.
        Но ведь это значит, что с помощью Субстрата можно привести в мир Сферы новых Древних? Интересная идея.
        Словно услышав мои мысли, Вельди высвободилась из объятий и сказала:
        - Не стоит ворошить старые могилы. Древние были умными и злыми. Не надо возвращать их из небытия.
        - А второй ингредиент?
        - А, эссенция из Кха-Белех?  - встрепенулась спутница.  - Там все проще. Если ты хочешь, я могу сварить из нее зелье. ЭЛИКСИР ВЕЛИКОЙ ТЕНИ. Нужна Копия Рецепта Эликсира Сущностей и особые ингредиенты, шесть видов.
        - А какие у него будут свойства?
        - Сложно предугадать,  - пожала плечами Вельди.  - Придаст могущества. Возможно, увеличит твои Тени.
        - Это безопасно?  - спросил я.
        - По сравнению с первоосновой Древних - да!  - улыбнулась Вельди.  - Я умею очищать зелья, уберу негативные эффекты.
        По ее последним словам я запоздало сообразил, что моя пешка знает о легендарных эликсирах больше, чем положено скромной племяннице мага. Способность очищать зелья - о таком мне слышать вообще не приходилось!
        Открыв ее интерфейс, я с удивлением обнаружил, что свободных атрибутов осталось девяносто восемь, а один из трех архетипов уже был определен! Я и не знал, что спутники могут самостоятельно распределять статы и выбирать архетипы! Пока мы с Олафом прикидывали и думали, то же самое делал кое-кто другой.
        Вещий толковал про «мастера-алхимика», но Вельди решила по-своему, и теперь в списке фиолетовым абрисом подсвечивался эпический архетип «магического алхимика». Пропавшие двадцать пунктов свободных атрибутов прокачали его почти до капа. Я о таком и не слышал. Ну-ка, посмотрим…
        МАГИЧЕСКИЙ АЛХИМИК
        РАНГ 4: ЭКСПЕРТ
        ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        «ЗНАНИЕ ИНГРЕДИЕНТОВ» (4/4)  - эксперт интуитивно определяет назначение любых алхимических ингредиентов и реагентов, включая легендарные и неопознанные.
        «УСКОРЕННЫЙ СИНТЕЗ» (4/4)  - скорость приготовления увеличивается на 60 %. Очки мастерства, получаемые в процессе варки, удваиваются.
        «МАГИЧЕСКИЙ КАТАЛИЗ» (4/4)  - вы способны наделять эликсиры и зелья магическими свойствами, которые будут работать как заклинания, равные вашему рангу мастерства.
        АКТИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        «ЭКСПЕРИМЕНТ»(4/4)  - вы обладаете способностью проводить смелые эксперименты, смешивая зелья в новых пропорциях. Вероятность неудачи снижена на 20 %, вероятность открыть Рецепт поднимается на 12 %, вероятность изобрести новый Рецепт составляет 0,4 %.
        «ДИСТИЛЛЯЦИЯ» (4/4)  - вы умеете очищать зелья и эликсиры. С вероятностью 80 % приготовленные вами эликсиры и зелья не будут иметь негативных свойств, а яды - положительных.
        ТАЛАНТ:
        «ТРАНСМУТАЦИЯ» (0/7)  - на пике мастерства вы можете преобразовывать элементы, творя настоящие алхимические чудеса. Для изучения таинств Трансмутации развивайте талант.
        Очень интересные способности. Особенно последний Талант, который Вельди пока почему-то решила не трогать. Трансмутация, преобразование элементов… как много в Сфере неизвестных граней!
        - Вельди, помнишь Олафа?  - спросил я как можно более беспечно.
        - Конечно. Он очень образованный,  - сказала Вельди, аккуратно убирая инструменты и рабочее место.  - Кстати, ты не мог бы попросить у него несколько книг из вашей замковой библиотеки? Они бы мне пригодились. Я скажу, какие нужны…
        - Сделаем. Так вот - мы с ним разговаривали о тебе, о твоей новой силе. Олаф обещал помочь придумать, как ее правильно использовать. Ты не могла бы пока…
        - Не выбирать способности?  - распахнула глаза Вельди.  - Могу, конечно. Если хочешь, не буду. Но… Ты же дал мне задание распознать ингредиенты… Я просто старалась его выполнить. Я просто хотела тебе помочь…
        - К тому же я всегда хотела уметь варить сильные эликсиры!  - вдруг вздернула она носик.  - Понимаешь? Мечта!
        - Понимаю, ничего страшного. Просто не торопись,  - мягко сказал я.
        - Хорошо, больше не стану.  - Хихикнула она.  - Буду послушной девочкой. Так что, выпьем чаю?
        - Нет. Послушай, нас же с тобой пригласили на вечеринку в «Веселую Мельницу». Отговорки не принимаются, собирайся. Через час мы должны быть там.
        Вельди глянула в зеркало, ахнула, бросила на меня укоризненный взгляд и убежала наверх - переодеваться и наводить марафет. Я погладил Фредерика, понимающе мурлыкающего рядом. Черт, неужели даже в Сфере женщины ведут себя одинаково?
        Впрочем, нужно отдать должное, ожидание длилось недолго. Вельди в новом зеленом платье, с уложенными венцом заплетенными волосами, оказалась удивительно хороша.
        - Нет времени сделать красивую прическу,  - огорченно вздохнула она,  - а что за праздник, Хоткот?
        - Да так, ничего особенного, просто захотели собраться старой компанией. Валькирия, Пламень, Алекс…
        - Пойдем, буду рада увидеть. После Тайника не удалось их даже поблагодарить…

* * *

        Большой лист пергамента, прибитый кинжалом к дверям «Мельницы», гласил, что таверна сегодня закрыта. Но изнутри уже доносился веселый гам.
        На настойчивый стук двери отворила Кирана, дочка и помощница Карна, владельца заведения. Первые дни в Сфере я провел здесь, первые задания получал именно от них…
        - Господин Кот, доброго здоровьица,  - звонко чмокнула меня в щеку Кирана и дружески приобняла Вельди. Отстранившись и оглядев нас со стороны, белокурая дочка трактирщика притворно вздохнула:
        - Какая вы красивая пара! Вельди, девочка моя, я так тебе завидую! Проходите, садитесь!
        Столы внутри были сдвинуты. Кирана с Карном, а также помогающие им игроки уже накрывали их скатертями и расставляли разнообразную снедь. Я немного удивился - пиршество будто было рассчитано не на один десяток человек.
        Народ уже гудел. Я увидел АлексОрдера с полупустой кружкой наперевес, Валькирию и что-то жующего Пламеня, Пантеру с улыбающейся Весной, настраивающую лютню Хельгу. Почти одновременно со мной появились Диарей, Свенн и Нико, старая гвардия из Либерти Скул, с которыми мы провели первые месяцы в Сфере.
        Мы начали садиться за стол, и тут порог перешагнули еще двое: я неожиданно узнал темные кудри Фейаны Флай и царственный профиль дракона-оборотня Элиона, ее спутника. «Первопроходцы» тоже решили посетить наш банкет!
        - Я ее пригласил,  - шепнул мне Алекс.  - Надеюсь, ты не против?
        - Правильно сделал,  - ответил я. Фэй, дружески кивнув, села слева, рядом с АлексОрдером. Мой товарищ тут же принялся галантно ухаживать за дамой, предлагая смеющейся Фейане закуски и наливая вино.
        Нас с Вельди, как жениха и невесту, посадили во главу стола. Отговорок никто не слушал. Девушка ужасно смущалась и краснела, стараясь спрятаться за меня. Кирана и Карн без устали громоздили на стол закуски: нарезанные фрукты и фаршированные овощи; исходящую паром запеченную форель и жареное с колечками лука; мясо, источающее дивный аромат. Венцом кулинарного искусства оказался целиком жареный поросенок на огромном блюде, обложенный яблоками и даже держащий одно из них в пасти. Кроме этого, на столе я заметил пузатые пивные бочонки со знаменитым арвеонским портером, орденское багряное и финиарское золотое вина, и даже прозрачную, крепкую как огонь, степную огнянку.
        - Ну где этот Осьминог!  - буркнул Пламень, с надеждой косясь на многочисленные закуски.  - Опять опаздывает, зараза!
        Вспомнишь о солнце, оно и взойдет, говаривал мой папаша.
        Орава Кита - сам Борланд и пять его пешек, гудящей гурьбой ввалилась в заведение сразу после этих слов.
        - Ага, вот вы где, крабы! Не удалось скрыться от старого Осьминога Кита!  - громко провозгласил Борланд, усаживаясь за стол.  - Пива и мяса мне!
        Его спутники: Эллария, Астр, Импи и прочие водители астральных судов, обеспечивающие почти всю мою логистику, тут же оккупировали дальний конец стола.
        - Сам ты краб! Почему опаздываешь?  - накинулся на него Пламень.
        - А, Блэки попросил помочь. Вывозил кое-что из Черноречья! Наливайте уже, кто там раздающий!
        - Что у вас там в Черноречье, как дела? Обустраиваетесь в провинции?  - спросил я у ребят из «Юнитов». Клан Черного Дона, объединивший выходцев из Дикого Поля, по слухам, отлично проявил себя в войне с Пандами. Их партизанские рейды по вражеским коммуникациям и нападения на тыловые форты стали притчей во языцех, парни достойно подтвердили место шестого боевого клана СЕВЕРА. Хотя, с учетом вступления в альянс нескольких иностранных сообществ, уже далеко не шестого. В киллрейтинге алли Юниты вообще вышли на третье место, уступая лишь Энеми и Дозорам.
        - Скукота,  - мотнул головой Диарей, опустошая пинтовую кружку пенящегося портера,  - пока шла война, было весело! Зарубы, киллы, движуха. Сейчас опять рейд раз в неделю, одно крабство кругом.
        - Голоса в моей голове говорят - убивать!  - имитируя похоронный тон, передразнил его Свенн.  - Реально, Кот, движухи стало мало. Уже думаем, куда свалить из этого болота.
        Обстановка за столом оживлялась пропорционально количеству выпитого. Пантера обсуждал с Алексом и «Первопроходцами» какой-то мир Антии, «Юниты» рассказывали Борланду, как почти загарпунили астральный неф «Пандорума» во время одного из рейдов, азартно чертя на столе схему с помощью пролитого пива. Я выпил кружечку фирменного арвеонского пива, которым славилась таверна Карна. Густое, с плотной шапкой пены, черное как смоль, оно приятной тяжестью впиталось в организм, ненадолго заставив забыть обо всех проблемах. Вельди, тесно прижавшись ко мне, почти ничего не ела, вертя в тонких пальцах серебряный бокал с шипучим золотым вином.
        В закрытую дверь вдруг громко постучали, причем чем-то металлическим, вроде эфеса меча. Мы замолчали, но стук повторился, еще более громкий и настойчивый.
        - Вы еще кого-то ждете?  - приподнялся Карн, полировавший кружки за стойкой. Кирана, о чем-то шептавшая Вельди на ухо, убежала открывать.
        В зал вступили две фигуры. Первая, длинная и худощавая, в широкополой шляпе с пером и потертом кожаном камзоле, придерживала рукой фигурную гарду тяжелой шпаги. Вторая, ниже на голову, но гораздо шире в плечах, была полностью скрыта маскировочным плащом с глубоко надвинутым капюшоном.
        - Кого это еще дьяволы принесли?  - пробормотал рядом Алекс, вглядываясь в незнакомцев, а Капитан Пантера, насторожившись, под столом положил руку на оружие.
        Гробовщика-Свечкина по бинтам, усам и зажатой в углу рта короткой трубке я опознал сразу. А вот его квадратного спутника - нет. Впрочем, оглядевшись, замаскированный игрок сбросил капюшон, оказавшись здоровенным косматым цвергом с пышной белоснежной бородой, заплетенной в три косы, перехваченных золотыми кольцами. Из седых зарослей торчала розовая картошка носа, которым гость усиленно принюхивался к ароматам, исходящим от нашего стола.
        - Трайнул!  - обрадованно воскликнула Фейана,  - откуда ты здесь?
        - Прямиком из Дыры!  - густым басом проворчал цверг, приближаясь.  - Привет, Кот! Приветствую всех!
        Трор Трайнул - игрок из мира Дыры, капитан субмарины «Абиссал», на которой я когда-то пересек черный подземный океан, полный чудовищных созданий. Насколько я помнил, он сбежал туда от мести Хирда, чем-то насолив могучему альянсу.
        - Ничего, что мы без приглашения?  - подмигнул мне Гробовщик, ничтоже сумняшеся подвигая табурет и присаживаясь рядом.  - Я по делу, а Трор за компанию.
        - Что это вы тут пьете?  - осведомился Трайнул.  - Пиво да вино? Пфф. Настоящего гномояда нету? Ну ничего! Мы тоже не с пустыми руками приехали!
        Он извлек откуда-то из-под необъятного плаща жалобно тренькнувший ящик, полный запыленных стеклянных бутылок, и гордо водрузил его на стол.
        - Настоящее грибное вино!  - провозгласил он,  - Натуральнейший продукт!
        - Грибное вино из Дыры?  - заинтересовался АлексОрдер, доставая бутылку, внутри которой колыхалась странная лилово-фиолетовая субстанция.  - Это же редкость. Его днем с огнем не сыщешь.
        - Ага, по сотне монет уходит на Базааре! Гурманы сметают, только подвози,  - прогудел Трайнул.  - От сердца отрываю, налетайте!
        - Хоткот, я тоже хочу попробовать,  - прошептала мне Вельди на ухо.  - Ты не рассказывал, что бывал в подземном мире.
        - Не очень приятные воспоминания,  - отшутился я, наполняя кубок девушки. Грибное вино - та еще гадость, никогда не понимал его любителей. По мне, так оно пахнет плесенью и отвратительно на вкус. Эффект напоминает действие некоторых алкалоидов, больше похож на наркотический, чем на алкогольное опьянение. Впрочем, грибное вино пьют даже не из-за этого. Оно - превосходный афродизиак, похлеще любой виагры, так в свойствах и написано.
        - А второй, это тоже твой друг?  - вновь прошептала Вельди, взглядом указывая на Свечкина.
        - Скорее хороший знакомый. А почему ты спрашиваешь?
        - Он странный. Похож на игрока, но не игрок,  - совсем неслышно сказала девушка, почти прикасаясь губами к моему уху,  - и он думает о тебе, очень напряжен и озабочен.
        Я коротко взглянул на нее. Девушка с помощью какого-то из своих хитромудрых навыков: «Эмпатии», «Психокинеза» или «Ментальной связи» способна ощущать общий эмоциональный фон объекта? Анализировать его, подобно божественным искинам в Храмах, легко отличающим правду ото лжи? Или вообще может читать мысли? По сути, в этом нет ничего удивительного, мысленные команды в VR используются, наверняка есть разработки и покруче.
        - Не переживай, не умею,  - вдруг улыбнулась Вельди, стукаясь краем кубка о мою кружку. С выражением отчаянной решимости на лице она отпила «грибного вина» и застыла, плотно сжав губы. Лицо медленно побелело, в глазах появился ужас, девушка явно отчаянно боролась с желанием выплюнуть лиловую жидкость, одновременно сдерживаемая этикетом.
        - Какая мерзость,  - произнесла она, закашлявшись после глотка.  - Просто ужасный вкус!
        - Все так говорят, девочка, все так говорят!  - подмигнул Трайнул.  - А потом просят привезти еще, да побольше!
        Экзотическое грибное вино пошло на ура. Обстановка за столом становилась все более непринужденной. Раскрасневшаяся Хельга устроила небольшой концерт на лютне, исполняя на заказ любимые песни участников застолья. Вес-Надаль заговорила с Вельди, девушки начали беседу, неожиданно найдя общие темы.
        Фейана открыто кокетничала с Алексом, Трайнул и Пламень сообразили матч по гномьему армрестлингу, Юниты и команда Борланда явно устроили состязание «кто кого перепьет». А Гробовщик незаметно придвинулся ко мне поближе.
        - Первая Дева передает привет,  - сказал он, окутывая меня облаком табачного дыма,  - привет и послание.
        Я аккуратно развернул трубочку письма, которое он сунул мне под столом. На первый взгляд это было обычное торговое послание. Романова официально извещала, что мое предложение по снабжению Серебряного Оплота кораблями принято и перечисляла список необходимых им видов корпусов, а также дополнительного обвеса, которое должно быть на них установлено. Но почему письмо передано со Свечкиным, ведь гораздо проще…
        - Обрати внимание на количество и номера модификаций,  - кашлянул Свечкин,  - Потянешь?
        Количество, модификации, цифры рядом с названиями… Судя по всему, Первая Дева решила собрать великую армаду - прикидывая потребности Оплота, я не рассчитывал на такие объемы. Зачем ей столько кораблей? Подобный заказ на несколько месяцев займет все Миры-Кузницы, да и вложить тут нужно не двадцать, а все сто двадцать миллионов. Нужно думать, где взять деньги, или отказываться.
        М-да, задачка. Надо поразмыслить на свежую голову.
        - Необходимо все просчитать, заказ действительно крупный,  - тщательно подбирая слова, ответил я.  - У меня сейчас возникли срочные дела, пора кое-кого навестить в Бездне.
        - В Бездне? И кого же?  - усмехнулся в пшеничные усы Рокки.
        - Баала. Слышал о таком?
        Гробовщик вдруг резко прижал палец к губам. Оглянулся вокруг, нащупал что-то под одеждой и тихо сказал:
        - Не произноси его имени вслух.
        - Почему?  - удивился я.
        - Не надо. Называй его Король Демонов, Владыка Бездны - как угодно, но не произноси его имени. Вне защищенных мест это опасно.
        - Да почему же?
        - Это истинное имя. В Сфере это не просто сотрясание воздуха. Ты можешь привлечь его внимание, он услышит тебя.
        - Ты серьезно?  - усмехнулся я.
        - Абсолютно. Он величайший из оракулов Сферы.  - Поежился Свечкин.  - Они могут искать, провидеть, предсказывать. Много чего умеют. Звать их вслух - все равно, что зажечь сигнальный костер. Имя оставляет след, по которому можно пройти. Понял?
        Я, кажется, действительно догадался. Знакомство с Тарой и Олафом, поиск Вельди с помощью истинных пророчеств дали мне некое понимание того, как работает эта механика в Сфере. Если представить Либрос как информационное поле, в котором сохраняется все когда-либо сказанное и сделанное, а оракулов - как серферов, способных взаимодействовать с этой средой, то «Баал» - нечто вроде маркера, ключевого слова, некой ссылки для быстрого поиска, по которой владелец «истинного имени» способен отследить все источники. Аналогия очень грубая, но передает суть. Единственный момент - в Сфере миллионы игроков и НПС, наверняка тысячи раз в день звучит имя грозного Короля Демонов, в этом потоке «белого шума» сложно отыскать именно меня.
        - Понял,  - кашлянул я.
        - Зачем тебе он?
        - У меня задание. Увы, выбора нет,  - печально улыбнулся я.
        - Плохо, если так,  - снова поежился Гробовщик.  - Это непредсказуемая сущность. Я бы не хотел, чтобы…
        Он внезапно прервался на полуслове. Потом продолжил.
        - Я поговорю с Леной, может, она что-то подскажет. А как ты вообще рассчитываешь попасть в Геенну? Это не так-то просто. Эй, Трайнул!
        Цверг-капитан, к тому времени последовательно одолевший на руках Пламеня, Свенна и Борланда, со стуком поставил на место бочонок, из которого утолял жажду, возникшую в ходе борьбы. Здоровенные пинтовые кружки ему, очевидно, казались недостаточно вместительными.
        - В Геенну?  - пробурчал он, услышав вопрос.  - На кой вам туда?
        - Ну, надо. Торговые дела Кота.
        - А, раз так… Ну, без репутации к демонам Низа - дохлый номер, сожрут и не поморщатся. А вообще, самый простой маршрут, если нет доступа к порталам - проплыть по Стиксу насквозь. Через Ахерон, Лимб и Нифльхейм.
        - В Ахероне сейчас живут Панды,  - вдруг сказал Капитан, прислушивающийся к нашему разговору.  - Те, что не пошли к Джерхану. Остатки прежней «Эвтаназии», «Обливион», «Железные Пауки».
        - Они всегда там жили, еще до того, как ушли в Астрал!  - фыркнул Трайнул.  - Вернулись домой, значит. Кто там рулит сейчас, Гор?
        - Не знаю. Вроде бы кто-то из новеньких,  - ответил Капитан.
        - А в Геенну сложно прорваться, да. Год назад мы ее штурмовали в три сотни кораблей, в союзе с «Оверами» и «Эверхостом», - продолжил он,  - потеряли половину флота, едва унесли ноги оттуда.
        - Ого! Помню такое! Знаменитая битва, вся Сфера гудела!  - уважительно кивнул Трайнул.  - А ты, получается, был в Пандах?
        - Было дело,  - уклончиво ответил Капитан.
        - Все время хотел спросить, а зачем вы атаковали Геенну?  - уточнил Трайнул.
        - Все просто. Там находится крупнейшее в Сфере месторождение демонита,  - усмехнулся Пантера.  - Единственное, если не считать мелких аномалий. Демонит, черный оникс, это эксклюзив Бездны, основная статья экспорта на Базаар. Куча денег, золотая жила.
        - Так вот зачем наш Котик топчет туда дорогу,  - пробормотал Трайнул,  - думаешь, где не справились силой, поможет хитрость?
        - Что-то вроде того,  - не стал отпираться я.  - Выпьем?
        Мы снова сдвинули кружки. Во время застолья я всегда стараюсь пить немного, гораздо полезнее оценивать обстановку, оставаясь в здравом уме. Подвыпившие люди - ценный источник информации, можно узнать многое, что тебе никогда не расскажут на трезвую голову.
        Потом были танцы с нашими девушками под задорный аккомпанемент Хельги, шуточные поединки на улице перед таверной и взрывы смеха, перемежаемые звуками сталкивающихся кружек. Пожалуй, очень давно я не чувствовал себя в компании так легко и свободно. Просто отдыхал, наслаждался выпивкой, едой и общением, забив на кураторов трансляции, Магистра, свое положение в реале, грядущий поход в Бездну.
        Чуть позже народ начал разбиваться на парочки и исчезать. Грибное вино Трайнула, судя по всему, работало безотказно. Свенн и Диарей удрали, украв двух спутниц Осьминога - погулять по ночному городу, как туманно выразились друзья. Хельгу я последний раз видел садящейся на спину Элиона в его драконьей ипостаси, Пламень и Валькирия тоже куда-то пропали. В зале таверны остались лишь Фейана, уже перебравшаяся к Алексу на колени, Нико, безуспешно обхаживающий Кирану, да Гробовщик с Трайнулом, продолжавшие опрокидывать внутрь разнообразную выпивку.
        - Спелись,  - усмехнулся Капитан Пантера, кивнув на оживленно болтающих Вельди и Весну. Девушки действительно очень быстро нашли общий язык. Я молча опустил веки в знак согласия.
        - Смотрю, ты на алкоголь особо не налегаешь?  - продолжил он.
        - Да я как-то равнодушен к нему. Могу поддержать компанию, но не более,  - признался я.
        - Надо бы поговорить, но не здесь.  - тихо сказал Капитан.  - Есть тема.

        Интерлюдия. Тормис

        Купол замка багровел алыми сполохами «Неуязвимости».
        Таймер неумолимо отсчитывал время окончания осадного режима. Сорок семь часов и тридцать восемь минут еще простоит защита «Плачущего Дьявола», потом магический Купол исчезнет и замок атакуют тысячи врагов.
        Ночь для ПРОЕКТА АД была бессонной. После произошедшего раскола клан покинула боевая конста Тентакль и еще несколько игроков, преданных ей. Остальные, объединившись, создали новый совет, совместным голосованием сместили Тао с поста лидера и кикнули его персонажа. Они стремились избежать вендетты потомков рассыпавшейся империи Ананизарты.
        Но это не помогло. Дом Тьмы все равно пришел. Ночью вокруг замка вспыхнули исполинские звезды Великих Пентаграмм, из них вышли тысячи и тысячи НПС.
        Боевые орды ирчей, закованные в черное железо, ветераны колонизации Кетеля и покорения Аркедона под предводительством легендарного полководца - Ахэльмара Черного Ветра, сына убитой Тао темной богини.
        Отряды морского братства, просоленных северным морем воинов «Эргиаля», ведомые его сестрой Горной Луной.
        Драконы-близнецы, выводок Диаманта, реющие над черными полками, несущие на себе ведьм из конклава Тэйгаль.
        Воинство пылающих багровым пламенем подземных духов, Огненная Орда, свирепые обитатели Огненного Замка.
        И прочие, множество разных, включая игроков, решивших свести счеты с насолившими многим заносчивыми задротами АДа.
        Битва была проиграна мгновенно и безжалостно. Поспешно собранный «Красной Тревогой» рейд ПРОЕКТА несколько раз лег, пытаясь остановить штурм. У них не было ни единого шанса - плетью обуха не перешибешь. Никакой скилл, никакая тактика не вытащит, когда врагов больше в десятки раз.
        Миргус, мрачно наблюдая за суетой в замковых складах, откуда мемберы ПРОЕКТА за оставшееся время пытались спасти хотя бы часть своего имущества, прошел в закрытые, доступные только лидерам клановые хранилища. Отомкнул один из сундуков и вытащил оттуда несколько артефактов.
        Войдя в Тень, он привычным движением вызвал алтарь Теней. И возложил на чернильный, созданный из тени полупрозрачный пьедестал первый предмет.
        Никакой реакции. Горсть волшебных камней вперемешку с золотом отскочила от алтаря, рассыпавшись как горох. Бог не принял подношение. Эпический амулет из Бесконечных Путей также остался без внимания. Инкрустированный королевским камнем шлем Древних тоже. Да чего же тебе надо? Миргус ощутил накатывающую ярость. Бог Теней не обращал внимания на его жертвы, шкала репутации не сдвинулась ни на волосок.
        Решившись - а чего терять-то, Миргус вытащил из отдельного хранилища один из самых необычных и одновременно бесполезных предметов, добытых АДом - легендарку под названием Топор Ол-Тэр. Мастера сгинувшей цивилизации владели многими секретами Сферы и разгадали загадки Тени. Топор, судя по описанию, служил артефактом перемещения между мирами и планами Сферы. Ценнейшие свойства, но с одним ограничением - использовать его могли только представители расы Древних.
        Черно-золотая рукоять и зазубренное лезвие из полупрозрачной эдры легли на алтарную плиту, придавив сверху гору непринятых подношений. Миргус, замерев, ждал… и дождался, Топор Ол-Тэр замерцал и исчез, а напротив соткалась из теней и выросла фигура в надвинутом капюшоне.
        - Отчаяние - плохой советчик,  - заметил пришелец вместо приветствия.
        - Когда мы договаривались, ты обещал помочь,  - произнес Миргус, глядя на свиту Теней, ластящуюся к нему. Тормис пришел в облике Нищего, бродяги в оборванном коричневом балахоне. Аналитик ПРОЕКТа, волею судеб ставший лидером клана, знал, что выбор аватары для беседы всегда имеют свой подтекст. Божество намекает, что скоро они лишаться замка и владений и превратятся в бомжей?
        - Ты должен успокоиться, друг мой.  - Посоветовал Тормис.
        - Успокоиться?! Я последовал твоему совету, убедил большинство, мы кикнули Тао… Ты не представляешь, чего это стоило. Но Дом Тьмы все равно пришел! Через двое суток «Неуязвимость» спадет и мы потеряем замок!
        - Так ли это страшно?  - философски заметил собеседник.
        - «Плачущий Дьявол» - это наш символ! Наша история! Наш дом! Это то, что связывает клан вместе.
        - И еще это вход в Хелт Акор,  - хмыкнул Тормис. И мгновенно перевоплотился в Великого Торговца, очень редкую аватару, настоящие скриншоты которой в Сети можно было пересчитать по пальцам одной руки.
        Миргус замолчал. Бог, как всегда, смотрел в самую суть вещей. «Плачущий Дьявол» был очень удачно расположен. Именно контроль точки входа на Бесконечные Пути, продажа «билетов» желающим рейдить кланам, да и сама возможность постоянного фарма супер-данжеона сделала ПРОЕКТ АД тем, чем он был. Лучшая экипировка, уникальные предметы и эпические архетипы, полная финансовая независимость бойцов ПРОЕКТА всегда вызывали жуткую зависть множества не столь удачливых конкурентов. И потерять все это - означало окончательно потерять лицо.
        - Смотри в суть вещей.  - Тихо сказал Бог Теней.  - Зачем Дому Тьмы тратить огромные ресурсы и сносить ваш замок?
        - Из мести Тао. Дети Ананизарты очень злопамятны.
        - Нет, Тао больше нет с вами, это не может быть причиной.
        - Закон Равновесия?
        - Ближе, но тоже мимо. Думай, Миргус. Зачем им ваш замок?
        - Не знаю…  - прошептал аналитик ПРОЕКТА.
        - А ведь все очевидно,  - усмехнулся Тормис.  - Они пришли за чем-то жизненно необходимым и не остановятся, пока не получат это.
        - Если ты знаешь, почему не скажешь прямо?
        - Зачем шутить с Равновесием? Прямая подсказка - это камешек на противоположную чашу весов. Кроме того, игрокам полезно напрягать мозги.
        Миргус приложил руку ко лбу и на мгновение прикрыл глаза, пытаясь сообразить, на что намекает Бог. И внезапно понял. Все оказалось очень просто, и он даже мысленно изумился, как же не дошло раньше.
        - Корона?  - рука аналитика описала круг над головой.
        - Именно. Дом Тьмы пришел за Короной Ананизарты,  - кивнул Тормис.
        - Но Корона у Тао, а Тао вне игры!  - застонал Миргус,  - это замкнутый круг!
        - Нет. Такие предметы намертво привязаны к фракции. Даже если владелец исчез навсегда, они появятся там, где он последний раз покинул Сферу.
        - Интересно. Это как-то связано с «истинным владением»?  - спросил аналитик ПРОЕКТА.  - Значит, получается, Корона и Рагель появятся в замке, ведь именно здесь Тао последний раз вышел из Сферы? Верно?
        - Я и так рассказал слишком много.  - Донеслось из-под капюшона.
        - Это знание нас не спасает. Где мы возьмем Корону? Да даже если и найдем ее, между нами и Домом Тьмы - «Ненависть»! Они не станут разговаривать с нами. Раскатают «Плачущий Дьявол» по камешку и приподнимут каждый.
        - Все верно, Миргус,  - подтвердил серый хитрец.  - Это означает, что вам нужен посредник, который сможет обменять Корону на мир.
        - Скорее воздух на мир,  - вздохнул Миргус,  - потому что Короны у нас нет. Не знаю, кто способен на такое.
        - У меня есть специалист на примете,  - усмехнулся Бог Теней.  - Вот только…
        - Что?
        - Вам может не понравиться цена.

        Глава седьмая

        Я указал на боковой эркер, используемый в «Мельнице» как вип-комната для особо важных посетителей. Пантера, подхватив со стола пару наполненных кружек (бочонки с портером уже показывали дно), согласно кивнул, пропуская меня вперед.
        Стоило присесть, как Кэп активировал какой-то артефакт - нас окутала «Тишина», защита от подслушивания.
        - Слушай, Кот, я давно к тебе приглядываюсь. Со времен караванов, помнишь?  - начал он без обиняков,  - рекомендации самые лучшие, а о твоих аферах на Базааре уже начинают ходить легенды в алли, в курсе?
        Я кивнул.
        - Длинные языки. Знаешь, стоит испортить воздух в начале улицы, как в конце уже рассказывают, что ты обделался по уши,  - слегка грубовато отшутился я.
        - Ну, у меня много источников. И в торговле ты шаришь,  - утвердительно сказал Пантера.  - Понимаешь, тут такое дело. Деликатное. Очень деликатное.
        Капитан Пантера - умный и тонкий игрок. Он свободно разговаривает на нескольких языках, хорошо разбирается в людях и способен стать своим в любой компании. Он хладнокровен и опасен, как отточенный клинок. Сама рискованная операция, проведенная с «Пандорумом», говорит о том, что смелости и духа авантюризма ему не занимать. И если он обратился ко мне, значит, собственных ресурсов не хватает и дело действительно важное. Я навострил уши.
        - Говори, дальше меня не уйдет. Обещаю.
        - В общем, когда я распустил «Пандорум», большая часть денег с альянсовых счетов осталась у меня. Понимаешь? Я как бы сейчас не самый бедный из игроков Сферы.
        - Поздравляю,  - сказал я, прикидывая, к чему он клонит. Если Пантера, распустив Панд, увел финансы богатейшего алли Сферы, сумма у него на счету, должно быть, исчислялась сотнями миллионов. Возможно, передо мной сейчас сидел самый состоятельный игрок Сферы Миров. Обстоятельства складывались интересным образом.
        - Да особо не с чем поздравлять. Эти деньги принесли мне много проблем.
        - Представляю,  - осторожно сказал я.
        - Вряд ли представляешь. Здесь Панды назначили за мою голову огромную награду. А в реал я их вывести не могу.
        - Почему?
        - Во-первых, представители «Пандорума» начали судебный процесс. Пытаются опротестовать решение администрации. Сам понимаешь, на кону огромная сумма, без боя ее никто не отдаст,  - рассудительно сказал Кэп.  - До конца процесса мне заблокировали вывод игровой валюты. Вот такие дела.
        - Ого!  - присвистнул я. Если в дело вмешались финансисты регулятора корпорации, дело и правда серьезное - по мелочам они не работали.
        - Короче, деньгами могу распоряжаться только внутри Сферы.
        - Ну, тогда есть масса вариантов,  - прищурился я.
        - Да, я тоже так думал. Попробовал раскидать своим парням, они своим, чтобы каждый вывел понемногу. В итоге - только создал людям проблем…
        Я усмехнулся. Наивные! «Золотой Хомяк» бдительно следил за всеми крупными транзакциями. Капитан наверняка попал к ним на карандаш, как только стал наследником огромного состояния Панд. Странно, что они вообще не заблокировали эту сумму, а только вывод в реал. Наверняка имелась веская причина - Соглашение, пункт договора или что-то в этом роде.
        - Да, в общем, имел неприятную беседу с ребятами из «Хомяка» - невесело усмехнулся Капитан.  - Деньги вывести нельзя, я получил предупреждение. А у меня ведь «алмазная» подписка, персональный менеджер, кое-какие связи. Бесполезно.
        - Сочувствую. А что ты хочешь от меня?
        - Думал, ты можешь помочь. Наверняка есть схема. Например, я могу инвестировать в товар, провернуть какую-то биржевую аферу с твоей подачи или что-то в этом роде. Есть идеи?
        - Набросать схему на салфеточке пока не могу, сорри,  - сказал я.  - Ситуация сложная, нужно подумать.
        Хотя мысли действительно уже роились в голове. Передо мной, по сути, сидел инвестор с огромным состоянием, готовый к рискованным маржинальным вложениям. На ловца и зверь бежит! Я вспомнил грандиозный заказ Романовой.
        Если «Золотой Хомяк» не препятствует операциям внутри Сферы и всего лишь ограничивает вывод суммы в реал, можно придумать много интересных решений, даже не переводя деньги с аккаунта Капитана.
        - Подумай,  - кивнул Капитан.  - Если что, знаешь, как меня найти.
        Дверь приоткрылась, в эркер вошли Вельди и Весна.
        - Вот вы где, а мы вас повсюду ищем,  - укоризненно сказала моя спутница.  - Все разошлись уже…

* * *

        Ночной Эйр прекрасен.
        Его узкие улочки кажутся пустыми. Лишь изредка проедет, цокая по булыжнику мостовой, запоздавший всадник, или попадется навстречу патруль гвардейцев-«колосьев», придирчиво вглядывающийся в свете факелов в лица ночных прохожих.
        Слегка хмельные, мы брели в обнимку с Вельди. Прохладный ветерок, ночная свежесть, а звезды, какие тут звезды! Яркие и колючие, нависшие прямо над головой. Девушка на ходу любовалась созвездиями, называя мне их по именам, а потом спросила:
        - В иных мирах другой рисунок звезд на небе… Какой он в мире Игроков, Хоткот?
        Я задумался над ответом. Такой яркий усыпанный небосвод на Земле можно увидеть только в тропических широтах. Вдруг понял, что никогда особо не поднимал голову, чтобы полюбоваться ими так, как здесь.
        - У нас тоже много красивых созвездий. Большая и Малая Медведица, Южный Крест…
        - Мы считаем их Звездной Дорогой, на которой живут боги. У вас тоже так?
        - Нет. Звезды - это как наше солнце, только очень далекие. Это светила бесконечно далеких миров, разделенных пустотой космоса.
        - Правда, игроки так считают?  - звонко рассмеялась Вельди.  - Вы достигли их и рассмотрели вблизи?
        - Нет, но…
        - Вот видишь! А Звёздную Дорогу посещали многие!
        Я усмехнулся. Рассказывать, что звезды Сферы - бутафория, созданная лишь для подобия здешнего мира с Землей, абсолютно бессмысленно. Такие разговоры приведут только к жаркому спору, в котором не будет победителя.
        Мы пришли к дому Вельди. Победно улыбаясь, она закинула мне руки на шею и прижалась всем телом. Поцелуй был долгим, я вновь, как в первый раз, ощутил необычную страстность девушки, прячущуюся под скромными манерами.
        - Это ваше грибное вино странно на меня действует…  - прошептала Вельди.  - Оно противное, но я бы не отказалась еще от одного глотка. А ты?
        - Я прихватил бутылочку,  - ответил я.  - Приглашаешь в гости?
        - А вы что, хотели оставить девушку одну этой ночью, господин Хоткот?  - улыбнулась спутница.  - Вскружить ей голову и сбежать? Не-ет, со мной такое не пройдет.

* * *

        Ранним утром, слегка посвистывая, я вышел из дома Вельди. Несмотря на то, что заснули мы, когда уже светало, я чувствовал себя прекрасно. Совершенно случайно обнаружился способ обойти наблюдение Магистра!
        И связан он был с тем самым «контентом 18+», чей реализм привлекал в Сферу множество подписчиков. Прежде не обращал внимания, но оказалось, как только система распознавала сексуальную сцену (а триггером, как я подозревал, служила обнаженная сверх допустимой нормы натура), сразу же блокировались плагины видеозаписи, скриншотов и прочих запоминающих и передающих сервисов. Грубо говоря, при всем желании записать видеоролик или стрим с интимной сценой было невозможно. Вероятно, это было сделано с целью предотвратить превращение Сферы в секс-аттракцион. Иначе можно было создать на основе возможностей игрового мира целую подпольную порно-индустрию с видеотрансляциями для любителей подобных зрелищ. Страшно подумать, что могут там вытворять НПС-дамочки из Суккубата, к слову. Я нашел целый раздел в Соглашении, подробно описывающий все нюансы, правила и запреты, касающиеся этих деликатных моментов.
        Так что Магистру - или кто там сидит на канале, не довелось насладиться подробностями моей личной жизни. Оно и к лучшему: ночь выдалась весьма бурной, под действием афродизиаков грибного вина моя подружка вела себя как расшалившаяся ведьма, ну и я не отставал, снова ощутив себя восемнадцатилетним.
        Получалось, что «включив» интим, я могу невозбранно передавать информацию, которая не отображается в игровых логах. Другое дело, что правдоподобно подстроить такой момент можно только по договоренности, да и «кураторы» наверняка секут тему и убедительно попросят больше так не делать. Пока со мной не выходили на связь, но я ожидал, что вот-вот они проснутся и начнут задавать вопросы. Хотя есть железное оправдание - что я могу сделать, если инициатива исходит не от меня, а плашка 18+, блокирующая запись, включается автоматически?
        Собственно, теперь я имел возможность связаться с внешним миром. И усиленно размышлял, чем мне это поможет.
        А ничем. Передать послание можно, но куда и кому?
        Обращаться в органы, подробно рассказав о своей ситуации, скорее всего, бессмысленно. Даже если не сочтут бредом сумасшедшего игромана, то вряд ли смогут отыскать мое тело в реальном мире. А вот спалиться тут проще простого.
        Подставлять родственников или друзей, озадачив их этим вопросом, бессмысленно вдвойне по той же самой причине, только еще с угрозой их жизням. Балабанов и его люди церемониться не будут, слишком многое поставлено на карту.
        Остается только искать выход на корпорацию и Исао, которые обещали мне защиту. Единственный вопрос: судя по сеансу связи с Каминской, они и так в курсе моих проблем и просят сохранять спокойствие. Вот только насколько они контролируют ситуацию? И почему не вытаскивают меня, раз все знают? Варианта два: не хотят или не могут. Не оставляло стойкое ощущение, что меня используют как пешку в большой игре. Как наживку с задачей вывести противостоящую сторону на конкретные действия и тем самым раскрыться.
        Кто же служит целью? Явно не люди Магистра в реале, охота идет на более крупную дичь. Неужели сам Балабанов? Возможно…
        Ситуация, что я не знал всей подоплеки и был вынужден гадать на кофейной гуще, откровенно угнетала. Терпеть не могу, когда нельзя как-то изменить ход событий своими силами.
        Единственное решение, которое я видел, благодаря ночному открытию - можно тайно передать информацию Романовой и Ко, чтобы Первая Дева не слишком светила свои планы передо мной. Магистр теперь знает о поисках Сэй-Руса, знает об исследовании «пронзателя», планах постройки грандиозного флота и моей роли в нем, слишком многое знает о действиях своих игровых оппонентов.
        Пока Олаф колдовал над билдом для Вельди, девушка варила эликсиры, а Лу занималась своими таинственными делами, требовалось по-хорошему подготовиться к путешествию в Бездну. Собрать экипировку, прокачать архетипы до максимума, выяснить подробности и составить примерный план действий.
        Время было. Вельди жила в респектабельном Верхнем Квартале, недалеко от замка эрра и турнирной арены. На песчаном круге внутри полукольца трибун как всегда дуэлилось множество полураздетых игроков. В первый день игры я пришел сюда по наводке Алекса - прокачать «Одноручное Оружие» и «Легкие Доспехи», чтобы влезть в самый дешевый аукционный шмот. И потом - множество тренировочных поединков ежедневно на протяжении полутора месяцев, пока не надоел каждой собаке на арене.
        Повинуясь внезапному порыву, я зашел на арену и остановился у ограждения, взглядом отыскивая в толпе знакомые лица. Тут же получил вызов на дуэль от какого-то безкланового нуба с деревянным мечом. Ну, проверим, не заржавели ли навыки!
        Раз, два, три… Удар, парирование, мгновенный ответный удар, выполненный легким движением кисти. Соперник, чувствительно получивший по запястью, выронил оружие и скривился от боли. Будь это настоящий бой, он лишился бы кисти и получил шестичасовую травму.
        - Кот!  - сзади послышался знакомый голос. Там ухмылялся полуголый Хаук, мой первый учитель фехтования. Вместо приветствия он поднял деревянный меч параллельно земле, обозначая вызов на поединок.
        Хаук - очень крутой фехтовальщик. Недаром Дозоры периодически привлекают его для обучения новичков. И завсегдатай арены, он просто живет на ней. Кажется, что смысл его пребывания в Сфере - это совершенство навыков фехтования.
        Мы сошлись. У меня двенадцать тысяч очков мастерства, но атрибутов за счет шмота и Синевы не меньше, чем у игроков с годовым стажем. Впрочем, на песке арены все это вторично - важен лишь твой личный скилл.
        - Ты вырос, Кот,  - сказал Хаук, когда поединок окончился ничьей. Ему не удалось коснуться меня, также как и все мои атаки оказались парированы.  - Хорошо. Очень хорошо. Можно поздравить Дозоров с новым «профи».
        Я раздосадовано мотнул головой. Постоянные драки с множеством врагов, значит, отточили мои рефлексы до уровня когорты лучших клановых бойцов? Или Хаук просто преувеличивает мои способности?
        - Некоторые приемы вижу впервые,  - продолжил он,  - не смотришь, куда бьешь. Очень грамотно двигаешься. Кто научил?
        - Да кто только не учил…  - усмехнулся я.  - Эсперанза, слышал?
        - Слышал. Секретное искусство НПС из Хефта,  - серьезно кивнул Хаук.  - Основано на дестрезе, испанской школе фехтования. Не подскажешь контакт мастера? Я бы взял у него несколько уроков.
        Ого, а я и не знал. Хотя «процедурный» копирует все из земных анналов, чему тут, в сущности, удивляться?
        - Боюсь, не подскажу,  - развел я руками,  - долгая история, вряд ли ты его найдешь.
        - Жаль. У тебя слабое место - слева. Против левши сложно будет. Чаще тренируйся с двойным оружием, пробуй открыть «Обоерукий», - посоветовал Хаук.
        - Спасибо, друг!
        Следующий десяток поединков подтвердил слова Хаука. Я выиграл девять - один, причем один из боев слил чисто случайно. На арене, конечно, утром не было очень сильных противников, в основном середнячки, но я и не испытывал с ними особых проблем. Будто действительно вышел на новый уровень скилла. Или это ночь с Вельди так прочистила мозги, что я на подъеме?
        Как бы там ни было, арену я покинул в приподнятом настроении. Тренировка показала, что нахожусь в хорошей форме, несмотря на вынужденный перерыв. Следом я хотел снова отправиться на Базаар, за ингредиентами для эликсира из Великой Тени и подборкой шмота, но планы смешала неожиданная встреча.
        Улицы Эйра полны нищих и попрошаек. Особенно этим грешит Торговый Квартал в вечернее время. Но необычно встретить ранним утром в верхнем районе бродягу, небрежно сидящего поджав ноги у стены респектабельного особняка. Тем более странно, когда идущий мимо патруль гвардов не обращает на него никакого внимания.
        - Всего одну монетку, господин!  - донеслось из-под рваного коричневого капюшона, когда я проходил рядом.  - Всего одну монетку, и я поделюсь божественной мудростью!
        Я вздохнул, взглянув на него в Тени. И присел рядом, привалившись к стене, не обращая внимания на удивленные взгляды прохожих.
        - Придумал бы что-нибудь новенькое уже,  - посоветовал я.
        - Зачем? Старые трюки - самые лучшие,  - глухо рассмеялся бродяга.
        - Что за секрет?
        Тормис, а это был именно он, молча указал подбородком на медное блюдо для подношений у своих ног, где лежало несколько мелких монеток.
        Вздохнув, я развязал кошелек и небрежно бросил на блюдо толстый, полновесный золотой. Бог Теней, Воров и Нищих мгновенно поднял монету и, попробовав на зуб, спрятал в складках балахона.
        - Нельзя показывать золото людям,  - сказал он.  - Бедному и жалкому помогают охотнее, чем тому, в чьих руках мелькает богатство.
        - Это ежедневная божественная мудрость?  - не удержался я.
        - Да, прими к сведению.
        - Это все? Тогда я пошел.
        - Нет. Отправляйся в мой Храм. Немедленно. Тебя давно не было и время почти на исходе.
        - Мы не можем поговорить здесь?
        Тормис отрицательно мотнул головой. И спустя секунду исчез вместе со своим рваным балахоном и дурацким блюдом, оставив меня в одиночестве.
        Я встал. Настроение было испорчено. Магистр, теперь Тормис. Как пить дать, тоже хочет чем-нибудь напрячь. Всем что-то от меня нужно! Но злить Бога нельзя, я многое поставил на дарованный им легендарный архетип. Другое дело, что Балабанов может многое узнать о моих отношениях с Богом Теней, а это совсем не на руку. Надо как-то дать ему знать тоже…
        Я активировал Портал в Великий Храм, ежедневное свойство, вшитое в мой плащ. И вновь осознал себя в наполненном тенями зале, возле алтаря под нависающими изваяниями Тормиса. Храм по-прежнему парил по Звездной Дороге, и мягкий свет лучился в высоких готических окнах.
        Я огляделся… опять один, а, нет. Спустя мгновение рядом соткался Тормис в облике Вора. Движением руки он превратил центральную плиту алтаря в черный теневой водоворот, воронка которого начала на глазах расти. Я инстинктивно шагнул назад, но Тормис удержал меня, молча кивнув на крутящееся жерло.
        - Следуй за мной, Кот. Нас ждут.
        С этими словами, приняв облик крылатой Тени, он молниеносно ринулся в странную воронку. В теневом плане она выглядела жутко, горловиной какой-то черной пуповины, узкой нитью уходящей куда-то вниз, за пределы Храма, вообще за пределы Звездной Дороги. И я чувствовал, что существо из плоти не выживет в этом теневороте, не будучи само причастным к его сущности.
        Ну, где наша не пропадала! Использовав «Теневую Трансформацию», я принял облик стремительной Высшей Тени, неуловимого ската-охотника, и вслед за Богом нырнул в черный тоннель.

        Глава восьмая

        Жерло теневорота жадно проглотило меня и стремительно понесло со скоростью, захватывающей дух. Как будто посетитель экстремального аквапарка, ныряющий в узкую черную трубу, я практически падал вниз, замерев от нахлынувшего адреналина. Теневой тоннель несколько раз непредсказуемо изгибался и после минуты страха наконец-то выплюнул меня в очень странное место.
        Находясь в плане Тени, ты видишь окружающий мир чуть размытым и серым, лишенным цвета, будто смотришь на него через очень темные очки. Кроме того, Тень часто выдает суть вещей: они меняют вид, отражая истинные свойства. В местах, где много умирали, я видел толстый слой костей, некоторые здания казались обугленными или полуразрушенными. Зачастую смотрится все это жутковато. Если приглядеться, можно увидеть и наложенные заклинания, и скрытые проходы, и танцы низших теней, вьющихся вокруг источников силы.
        Место, куда я попал, напоминало настоящее Царство Теней. Оно будто не было отражением материального мира, а существовало само по себе. Я увидел громадные шпили и башни призрачного теневого замка, ежесекундно меняющего очертания. Количество низших теней здесь поражало воображение - они были всюду, словно служили строительным материалом изящных конструкций и одновременно вились вокруг них, как мошкара у лампочки. Меняющийся замок походил на храм Тормиса острыми обводами в стиле поздней готики, но казался во много раз больше и величественнее. Я находился среди колонн, покрытых надписями на таинственной теневязи, у подножия широкой лестницы, ведущей в призрачную теневую крепость. Тормиса рядом не оказалось, но я понимал, что меня приглашают подняться по ступеням и войти в замок. Чувствовался во всем этом какой-то странный подвох…
        Сбросив теневой облик, я попытался выйти в обычный мир. И неожиданно не смог, иконка перехода мигнула и посерела, я остался в плане Теней, лишь сбросив летающую форму. В данных о персонаже локация пребывания отображалась цепочкой вопросительных знаков. Куда меня привел коварный Бог Обмана?
        Я двинулся к лестнице и тут же уперся в преграду. Серая, полупрозрачная, чем-то напоминающая Щит Теней, она кольцом окружила меня, соткавшись из пустоты. На ощупь - твердая, как холодное стекло. Что за хрень тут происходит?
        - Ты знаешь, откуда появляются Тени?
        Я обернулся на голос. Тормис стоял с другой стороны «стекла», в пугающем теневом облике, ежесекундно меняя аватары. Большие и малые тени, бесцельно бродившие меж заостренных колонн и шпилей, тут же потянулись к нему, окутывая Бога подобострастным флером.
        - Когда в сумрачном мире кто-то навсегда умирает, его дух становится частью Тени. Сначала он пытается выбраться, но Тень высасывает силы - и большинство превращается в низшие тени, не имеющие памяти, разума и атрибутов. Но есть и сильные духи, которые начинают охотиться и пожирать все, что дает силу. Рано или поздно они тоже утрачивают память и все прежние качества. Так появляются высшие хищники…
        - Зачем ты это рассказываешь? Что это за место?  - не выдержал я.
        - Знание не бывает лишним даже для игроков,  - философски заметил Тормис.  - Место… Оно создано нами. Это Сумеречный Шпиль.
        Сумеречный Шпиль! Я быстро осуществил поиск в Сети, и найденные ответы мне не понравились.
        Сумеречный Шпиль - мифическая крепость, созданная в глубинах Царства Теней с помощью высшей теневой магии. Тайный план, считающийся оплотом и средоточием Богов Тени. Местонахождение неизвестно. Существование не подтверждено. По легенде, построен вокруг неких Врат Теней, упоминающихся в лоре Сферы как артефакт, связанный с эпохой Черного Поста и войной Богов и Древних. Якобы Врата служили для перемещения божественного воинства в любую точку Сферы Миров…
        - Зачем мы здесь?  - спросил я у замолчавшего Тормиса.
        - Считай это испытанием,  - пожал плечами Тормис.  - Я дал тебе силу, используй ее.
        И исчез, собака такая, вернее, неуловимым вихрем метнулся вверх по лестнице, к призрачным острым башням Сумеречного Шпиля.
        Шкала моего пребывания в Тени еще только начала укорачиваться. Есть больше часа, потом меня вышвырнет… куда, кстати? Если здесь нет материального мира? Что имел ввиду Бог, говоря - «Тень высасывает силы»?
        Всем опытным ходокам в Тень известно, что долгое пребывание тут крайне небезопасно. Помимо преимуществ, оно таит множество опасностей. Навыки забываются во много раз быстрее. По моим грубым расчетам, каждый час здесь стоит двадцать-тридцать очков мастерства. Если задержаться сверх дозволенного срока, можно внезапно лишиться случайного атрибута. Значит, именно так и превращаются в Тени - когда нет возможности выйти, постепенно теряешь все атрибуты? Печальная перспектива, впрочем, мне, как игроку, такая опасность, скорее всего не угрожала.
        Серый полупрозрачный купол, которым Тормис накрыл меня, после детального обследования оказался твердым, холодным и абсолютно непроницаемым. Выбраться из-под него обычными способами не получалось, и я вытянул из ножен Синеву.
        Налившись синим огнем, клинок пробил серую стену, но и только - я увидел полоску прочности теневой завесы, которая даже не шелохнулась.
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ…
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА…
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА…
        Дотошный калькулятор внутри вычислил, что мне нужно нанести 2800+ ударов, если это аналог Великого Щита. При средней скорости удара в две секунды потрачу больше полутора часов. Просчитав это, я убрал меч в ножны, сел по-турецки и задумался. Можно, конечно, пробить преграду «Огненным Воином», но стоит ли игра свеч?
        «Считай это испытанием», «я дал тебе силу, используй ее». Мой покровитель намекал на архетип прокси и его способности? Я открыл свойства.
        ПРОКСИ БОГА ТЕНЕЙ
        РАНГ 6: ГОСПОДИН ТЕНЕЙ (ДЛЯ ПОВЫШЕНИЯ РАНГА РАЗВИВАЙТЕ СПОСОБНОСТИ)
        ПАССИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        ТЕНЕВОЕ ЗРЕНИЕ (5/5)
        РАЗГОВОР С ТЕНЯМИ (5/5)
        АКТИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        ГЛАЗА ТЕНИ (5/5)
        БЕГ В ТЕНИ (5/5)
        ПРИЗЫВ ТЕНЕЙ (7/7)
        ТЕНЕВОЙ ДОСПЕХ (10/10)
        ТАЛАНТ:
        ТЕНЕВАЯ ТРАНСФОРМАЦИЯ (15/15)
        ТЕНЕВОЙ СКУЛЬПТОР (0/30)
        Неисследованным оставался только последний Талант - так называемый «Теневой Скульптор». Описание гласило:
        Вы господствуете в Тени, творя свою реальность. Сущность Теней для вас является материалом, подобным глине для скульптора. Сила изменений зависит от уровня Таланта.
        У меня закрались подозрения, что таким хитрым способом игра пытается заставить изучать именно этот Талант. Десять свободных атрибутов… ну что же, я все равно хотел полностью прокачать легендарный архетип. Первый, второй, третий пункт… я наблюдал, как на глазах меняется описание:
        Вы можете перемещать, изменять форму и разделять теневую сущность.
        Четыре, пять, шесть…
        Вы можете создавать отдельные предметы из материала Тени…
        Обуреваемый любопытством, я вложил оставшиеся очки и взглянул на финальный результат.
        ТЕНЕВОЙ СКУЛЬПТОР (10/30)
        Вы господствуете в Тени, творя свою реальность. Вы можете воздействовать на теневые объекты. Вы способны перемещать, изменять и разделять теневые сущности, вы можете создавать отдельные предметы из Тени. Сила манипуляций зависит от уровня Таланта.
        Я встал. Попробуем новоприобретенный навык на практике!
        Активация «Скульптора» привела лишь к тому, что мои руки начали странно мерцать. Я коснулся кончиками светящихся пальцев теневой преграды и неожиданно увидел новый интерфейс дополненной реальности, возникший в месте соприкосновения.
        «Сдвиг тени», «Вектор тени», «Разделение тени», «Изъятие тени» и прочие пункты, очень похожие на меню продвинутого редактора виртуальной среды. Видимо, умения Теневого Скульптора предполагали манипуляции с теневыми структурами именно таким способом. Некоторый навык у меня, как и у любого продвинутого VR-пользователя, имелся, разобраться не составило труда.
        Используя «Сдвиг», «Разделение», «Разрез» и немного помучавшись, я создал в теневом куполе неровное прямоугольное отверстие, через которое спокойно вышел. Самым интересным оказалось «Изъятие» - я получил в свое распоряжение небольшой клочок теневой сущности, из которой, согласно выпадающему меню, мог создать абсолютно любую вещь схожего объема, от ложки до меча. Предмет, правда, обладал временной прочностью, существовал недолго и только в плане Тени, но это, как я подозревал, связано лишь с недостаточным уровнем развития Таланта. Уверен, при перфектной прокачке (где взять еще двадцать свободных атрибутов?) такие вещи можно забирать с собой и использовать в материальном плане.
        Лестница вела вверх, к туманной арке входа. Поднимаясь, я оглянулся, пытаясь понять, где нахожусь, но очертания предметов расплывались, преломляясь, горизонт тонул в непрозрачном сером мареве. Насколько доставал взгляд, Сумеречный Шпиль окружала заполненная туманом равнина, где меж обломанных клыков колонн бродили тени. Странное и тоскливое место, напоминающее мир мертвых.
        За заостренным куполообразным входом смутно виднелись очертания внутреннего двора. Но войти мне не дали: стоило сделать шаг, как с обеих сторон от врат появились высокие теневые силуэты. Распахнув темные крылья, они синхронно шагнули ко мне.
        ТЕНЕВОЙ АНГЕЛ
        Но ангелов, высших НПС миров Света, эти создания напоминали слабо. Безликие, будто с изломанным телом, они напоминали двуногих худых нетопырей. Оружием стражам служили резкие длинные тени, похожие на копья.
        - Игрок, ходящий сквозь Тень! Здесь не место таким, как ты!
        Глухой безжизненный голос не спрашивал - он констатировал факт.
        - Нашим владыкам не нужны такие слабые слуги!  - подтвердил второй. Я не успел ни ответить, ни возразить - потому что они напали.
        Мои рефлексы, взбодренные утренней тренировкой, не дали сбоя. Внезапно изменившее длину теневое копье обдало порывом ледяного холода, теневые ангелы неотразимо били с двух сторон, но удары пронзили лишь воздух. Меня там уже не было. Уйдя в кошачьем пируэте, я выпрямился в двух шагах поодаль.
        И в моей руке горела Синева. Неожиданный приступ ярости придал энергии, и я сам атаковал стражей Сумеречного Шпиля, посмевших поднять оружие.
        Сражаться против двоих, в сущности, достаточно просто. Главное - не дать им нападать с разных сторон, а наоборот, навязывать свою тактику, вынуждая оказываться на одной линии и мешать друг другу. Теневые создания стремительны, но и я под «Теневой Трансформацией» был невероятно быстр.
        Оба теневых ангела потеряли оружие в первые секунды схватки. Одно уничтожила Синева, второе я отразил открытой ладонью, мерцающей активированным Талантом. «Изъятие» сработало, как надо: созданное из Тени оружие превратилось в бесформенный комок, встретившись с моей рукой. Секундное замешательство стоило противнику жизни - ответным выпадом я рассек его пополам.
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА ГОРДУ, АНГЕЛУ ТЕНИ! ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: ВЫ ПОХИТИЛИ ДУШУ НЕИГРОВОГО ПЕРСОНАЖА, НЕ ИМЕЮЩЕГО ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ!
        Второй бил сверху когтистой лапой, способной рассечь на несколько частей. Он еще и начал излучать какую-то поражающую ауру, но шансов я ему не дал: с помощью такта движений эсперанзы спокойно вывернулся и тут же поднырнул под новый замах разошедшегося врага. Свободной рукой попытался вырвать у ангела часть плоти, но ни «Изъятие», ни «Разделение» не сработали, выдав следующее:
        НЕДОПУСТИМАЯ ОПЕРАЦИЯ! ВАШ УРОВЕНЬ ТАЛАНТА СЛИШКОМ НИЗОК ДЛЯ МАНИПУЛЯЦИЙ С СУЩНОСТЬЮ ВЫСШИХ ТЕНЕЙ!
        А вот огненному мечу противопоставить стражу Шпиля оказалось нечего: распавшись теневым вихрем, он исчез в клинке, составив компанию своему товарищу.
        ВЫ ПЕРВЫЙ, КТО ПОХИТИЛ НЕСКОЛЬКО (5/5) ДУШ СУЩЕСТВ С ПЛАНА ТЕНИ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ЛОВЕЦ ТЕНЕЙ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 3 ЕД. АТРИБУТОВ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 100000 ОПЫТА!
        ВНИМАНИЕ: В ВАШЕМ МЕЧЕ ЗАТОЧЕНЫ НЕСКОЛЬКО ТЕНЕВЫХ СУЩНОСТЕЙ. ВАШЕ ОРУЖИЕ ПОЛУЧАЕТ НОВОЕ СВОЙСТВО «ДЫХАНИЕ ТЕНИ». ОН ВНУШАЕТ УЖАС (3/10) ВСЕМ ОКРУЖАЮЩИМ, КОГДА НЕ НАХОДИТСЯ В НОЖНАХ.
        Приятно быть первым и получать эпические достижения! Я и не заметил, как пять раз сажал в «пожиратель душ» высшие тени! Три первых раза, видимо, исполнил почивший Кха-Белех, постоянный житель моего клинка. При воспоминании о Великой Тени, так заботливо вскормленной и бездарно павшей в бою с Тао, даже немного взгрустнулось. Эх, какая тварь была! Всем на зависть и удивление.
        Прежде чем идти дальше, я воспользовался фильтром для обнаружения Теней, но их здесь было настолько много, что поисковая сфера просто покрылась мелкой рябью отметок. Но даже на этом фоне выделялось несколько крупных, похожих на разлапистые звезды, сигналов, ждущих меня чуть дальше, в замке за внутренним двориком. При попытке использовать «Глаза Тени» на них, поисковая сфера схлопнулась, а у меня появился дебафф «отрицания», на тридцать секунд блокирующий теневые спец-способности. Что за ерунда? Почему сигналов несколько? Тормис выпустил каких-то фантомов?
        Убрав Синеву в ножны, я осторожно прошел сквозь врата. Понять, куда идти, оказалось проще простого - достаточно было следовать за движением теней, струящихся по туманным, призрачным переходам Сумеречного Шпиля.
        Размеры и вид лестниц, коридоров и залов, где я проходил, сложно описать словами. Сотканные из тени, они ежесекундно меняли очертания и форму. Ничего постоянного, призрачный туман и тени, будто Сумеречный Шпиль, подобно Либросу, менялся под взглядом смотрящего.
        Путь привел меня в большой зал, где на круглой ступенчатой платформе возвышалась необычная конструкция. Огромная полукруглая арка, пепельно-черная, на поверхности которой ярко горели странные знаки теневязи. Она казалась пустой, но несомненно являлась каким-то порталом. Неужели… я даже немного струхнул от этой мысли, это и есть Великие Врата Теней?
        А возле арки стояли Боги Теней. Я сразу узнал их, всю четверку, хоть воочию ранее видел лишь Тормиса. Мой покровитель в облике Нищего чуть отстраненно сидел возле арки, по своему обыкновению скрыв лицо под капюшоном.
        Лот, бог войны и крови, воин в доспехах, окровавленных настолько, что они казались алыми. Он опирался на рукоять двуручного меча и угрюмо рассматривал меня сквозь узкую щель забрала злыми желтыми глазами.
        Гелла, известная как Любовь, Соблазнительница, Артистка. Богиня эротики, любви и красоты, стройная красавица с длинными светлыми волосами, прикрытая лишь легким флером полупрозрачного пеньюара. Покровительница искусств, изящно расположившись на ступенях, задумчиво наигрывала на грубой деревянной флейте. Нотки мелодии, как только я вошел в радиус действия, тут же повесили божественный часовой бафф на восемь Надежды, к тому же усиливающий кучу прочих характеристик.
        Четвертым был Трогг, бог мастеров и ремесленников. Я видел в Хелт Акор его аватару, призванную рейдом Хирда, и мог заключить - похож. Бородатый, огромный и квадратный цверг, хранящий горы и недра, снаряженный так, будто только что вышел из кузни.
        Боги смотрели, как я шел через зал, и сурово молчали. Лишь Гелла прервала игру, оторвав флейту от губ, и приветливо кивнула. От ее хищной улыбки и раскованной позы, должно быть, любого мужчину пробирала дрожь.
        Остановившись у края платформы, я первым нарушил тишину:
        - А где Анки?
        В самом деле, где пятый из Богов Тени? Спящий, Провидец, таинственный покровитель странников и сказочников? Если теневые владыки собрались здесь вместе, почему он отсутствует?
        Гелла рассмеялась, как будто зазвенели серебряные колокольчики. Трогг насупился. Лот продолжал смотреть. Из-под капюшона Тормиса донесся негромкий смешок и ответ:
        - Спит, где же еще?
        - Видите? Даже игроки уже догадываются, что с Пантеоном Тени не…. - мрачно пробасил Трогг, но тут же осекся, прерванный предостерегающим жестом Соблазнительницы:
        - Поменьше слов, братец!  - Гелла грациозно поднялась и вдруг оказалась около меня, пытливо заглядывая в глаза. Обоняние захлестнул неведомый, но притягательный аромат, тут же погнавший по жилам бурный поток дофаминов. Богиня эротики просто излучала «химию любви», делающую ее прекрасной и желанной. Гелла осторожно провела ладонью по моей щеке и вдруг, отстранившись, резко щелкнула пальцами.
        - Его глазами смотрит кто-то ещё,  - заключила она уверенно.
        - Трюки игроков…  - наморщил лоб Трогг.
        Боги знают о возможности видеозаписи игроками? Вполне вероятно. Учитывая мощнейший адаптивный ИИ, управляющий НПС высших рангов, они могут быть прекрасно осведомлены о необычных способностях игроков. Я вспомнил большую тему, прочитанную с месяц назад на оффоруме Сферы, где с жаром обсуждалась реакция НПС Сферы на особенности игроков, обуславливающие их преимущества. Например, систему каналов-чатов, через все мироздание связывающих игроков между собой. На мгновенный респаун после смерти, на способность исчезать из Сферы по своему желанию, на доступ к информационной базе Сети… Игроков миллионы, и многие из них активно исследовали взаимодействие с НПС, щедро делясь с ними своими секретами. В основном, коренные обитатели Сферы воспринимали такие вещи, как некую разновидность магии, присущую только расе Игроков, тем более сходные способности имелись и у них: видеозапись заменяли запоминающие кристаллы-кииры, чаты - разнообразные виды мысленной связи, возможности Сети - энергоинформационное поле Либроса и навыки оракулов.
        - И это происходит не по его воле!  - уверенно заключила Гелла, неотрывно глядя мне в глаза. Я встряхнулся, пытаясь сбросить наваждение. Златовласая красотка за пару мгновений словно загипнотизировала меня. Секунда прошла или я стою здесь застывшим соляным столбом уже долгое время?
        - Есть много способов обмануть запоминающую магию игроков,  - произнес Тормис. Гелла, слегка улыбнувшись, снова щелкнула пальцами. Тени ринулись к ней, взвились вихреворотами, превращаясь в удивительно прекрасных девушек. Медленно сбрасывая с себя одежду, неотличимые от реальных теневые девушки шагнули вперед, заключая друг друга в сладострастные объятия. Передо мной внезапно развернулась эротическая сцена из черно-белого фильма, и соответственно, из-за плашки 18+ потоковая видеозапись моментально заблокировалась.
        Мы могли говорить свободно. Магистр нас не видел и не слышал. Наверное.
        - Что ты там спрашивал, Кот?  - донеслось со стороны Тормиса.  - Где Спящий? Видишь ли, Равновесие сложилось так, что Либросу нужны новые Повелители. Ты и сам знаешь это, верно? Наш братец долго странствовал в мире Грёз. Так долго, что навсегда покинул Пантеон Теней.
        - Зачем вы позвали меня сюда?  - спросил я пересохшими губами. Только что меня шутя посвятили в божественную тайну - один из Богов Тени сменил прописку и стал Владыкой Либроса. Какое это имело отношение к нашей встрече и имело ли вообще?
        - Потому что ты можешь изменить Равновесие,  - ответил Великий Вор. Он откинул капюшон и прищурился, лучики морщин разбежались от умных глаз.
        - Равновесие - такая штука, которая сама сработает, без моей помощи,  - ответил я, тщательно подбирая слова. Не хотелось терять репутацию с Пантеоном Тени, отвечая резким отказом на очередную попытку использовать меня.
        - Вовсе нет, игрок,  - прозвучал мелодичный голос Геллы.  - Равновесие наступает не само по себе, а как результирующая множества действий. Иначе говоря, если ничего не делать, ничего и не произойдет. Понимаешь?
        - Честно говоря, не очень,  - поморщился я.  - Предпочитаю конкретику: где, что, сколько?
        - Ты же не думаешь, что случайно нашел меч и стал Одним из Семи?  - усмехнулся Тормис.  - Таких совпадений не бывает. Ты - избран, избран с самого начала, игрок Хоткот. Это причина. Все остальное, что произошло и еще произойдет с тобой - просто следствие.
        Я скептически поджал губы. Верить в чушь с «избранностью» могут только дети, мне лишь повезло оказаться не в то время не в том месте и украсть у Сэй-Руса его Ключ. В данном случае Тормис просто пудрит мне мозги, пытаясь склонить к какому-то выгодному ему решению.
        - Он не поверит, брат,  - глухо прозвучал голос молчащего до этой минуты Лота.
        - Поверит, но не сейчас.  - Кивнула Гелла.  - Игрок Хоткот, мы знаем, что только Семь Братьев могут изменить Равновесие. И мы хотим предложить тебе сделку.

        Глава девятая

        Сделку? Я насторожился. Торговля - мой конек, но не в том случае, когда оппонентами выступают Бог Обмана сотоварищи. Я тут в роли аквалангиста, вооруженного лишь ножом, против белой акулы, находящейся в родной стихии. Против стаи из четырех акул, если точнее.
        Окна предлагаемого квеста пока не было. И это обнадеживало.
        - Все очень просто,  - Тормис встал и легко подошел ко мне. Повинуясь движениям его руки, тени на полу превратились в трехмерную проекцию, карту, изображающую горную гряду, зазубренный утес, возвышающийся над заснеженными вершинами. Неведомый скульптор небрежными резцами придал утесу зловещую форму крылатого дьявола, чью голову короновал изящный замок. Место было мне знакомо: точка входа в Хелт Акор, «Пляшущий Дьявол», гнездо клана ПРОЕКТ АД.
        Сейчас его окружало черное кольцо осады, в небо поднимались многочисленные дымные столбы, а Купол замка полыхал красноватым отсветом «Неуязвимости». Если картинка Тормиса была правдива, шансов у ПРОЕКТА ноль целых ноль десятых - под стены цитадели пришел весь Дом Тьмы. Я ощутил нечто вроде злорадного удовлетворения - эти пафосные перцы наступали мне на хвост с самого старта игры, отольются теперь кошкины слезки!
        - Замок обречен,  - сказал Тормис.
        Я счел за лучшее помолчать - начало разговора мне не понравилось.
        - Там собрался весь их выводок,  - продолжила Гелла.  - Ее дети и дети их детей, все бастарды Ананизарты, в чьих жилах течет хоть капля Крови Тьмы.
        - Бастарды! Я бы сказал проще - ублюдки!  - пробасил Трогг.  - Она наплодила потомства, направо и налево раздавая свою Кровь!
        - Пока они слабы и не стоят почти ничего,  - усмехнулся Тормис.  - Но как только замок падет, начнется драку за Корону. И тот, кто получит регалии Ананизарты, станет новым главой Дома. Новым Богом Тьмы.
        - Мы не можем этого допустить!  - произнесла Гелла.
        - Мы должны это предотвратить,  - подтвердил Трогг.
        - Любой ценой!  - отрезал Лот.
        - И ты нам в этом поможешь.  - Сказал Тормис, глядя на меня.
        Передо мной с шелестом развернулся свиток задания:
        ВАМ ПРЕДЛАГАЮТ ЗАДАНИЕ «ПАДЕНИЕ ДОМА ТЬМЫ»
        ВНИМАНИЕ, КЛАСС ЗАДАНИЯ - УНИКАЛЬНЫЙ ИСТОРИЧЕСКИЙ КВЕСТ! ОТКАЗ ПОВЛЕЧЕТ ЗА СОБОЙ ПОЛНУЮ ПОТЕРЮ РЕПУТАЦИИ С ПАНТЕОНОМ ТЕНИ!
        ПАНТЕОН ТЕНИ ПРЕДЛАГАЕТ ВАМ СДЕЛКУ:
        «ПЛЯШУЩИЙ ДЬЯВОЛ», ЗАМОК КЛАНА ПРОЕКТ АД, ОСАЖДЕН ВОЙСКАМИ ДОМА ТЬМЫ. ПОТОМКИ ТЕМНОЙ БОГИНИ, ДЕТИ ЧЕРНОЙ КРОВИ, ПРИШЛИ ЗА КОРОНОЙ АНАНИЗАРТЫ. ВЫ ДОЛЖНЫ ЛЮБОЙ ЦЕНОЙ:
        НЕ ДОПУСТИТЬ РАЗРУШЕНИЯ ЗАМКА.
        НЕ ДОПУСТИТЬ ВОЗВРАЩЕНИЯ КОРОНЫ АНАНИЗАРТЫ ЕЕ ПОТОМКАМ.
        В ОБМЕН ВЫ ПОЛУЧИТЕ: РЕПУТАЦИЮ, ПРЕДМЕТ, ВАРИАТИВНО.
        ЧИСЛЕННЫЙ СОСТАВ УЧАСТНИКОВ ВЫПОЛНЕНИЯ НЕ ОГРАНИЧЕН.
        Я с трудом сдержал нецензурное выражение, так и норовящее вырваться наружу.
        Умники, япона мать! Устроить экстерминатус Дому Тьмы, не запачкав ручек? «Кот, ты нам в этом поможешь». Мой незабвенный родитель в таких случаях говорил: ходишь-ходишь в школу, а тут бац - вторая смена! Так и знал, что вся игра с Тормисом закончится большой подставой. Хитрый Бог Обмана вел меня на поводке, щедро раздавая плюшки, а потом раз - и подсек добычу. Тао - сущий ребенок по сравнению с ним. Божественный квест не предполагал отказа, я полностью потеряю репутацию с серым Пантеоном, лишусь архетипа «прокси», возможности пользоваться магией Тени, к самой мякотке которой только начал подбираться! Выбор из двух зол: нарушение Равновесия или потеря способностей и репутации. Что же мне делать?!
        Вдобавок задание очень мутное. Размытые условия, не указана награда. Нужно пытаться вытянуть больше информации. Качай их, Кот!
        - Воу-воу, полегче!  - я отступил назад, слегка ошарашенный с виду.  - Ничего не понимаю! Корона же у Тао!
        - Корона, Рагель и Кровь принадлежали игроку Тао. Но его больше нет, а эти вещи появятся там, где он последний раз находился в Сфере!
        Палец Тормиса ткнул в игрушечный замок на проекции.
        - В замке. Поэтому мы и обращаемся к тебе за помощью.
        - Если дети Ананизарты так слабы, почему бы вам самим не разобраться с ними?  - прищурился я.  - У этого задания очень неприятный запашок!
        Лот впервые с начала разговора шевельнулся. Кажется, все происходящее сильно не нравилось богу войны и крови, а мои слова стали последней каплей. Нас всех окатила аура раздражения и злобы, рыцарь в окровавленных латах обратился в огромную красноглазую тенептицу. Издав яростный клекот, она взмыла вверх, пронзив невесомые своды Сумеречного Шпиля. Серые боги остались втроем.
        - Брат недоволен,  - тихо сказал Тормис.  - Он тоже хочет драки. Однако стоит смотреть дальше, чем одна битва.
        Он повернулся ко мне и продолжил:
        - Мы способны уничтожить их, Кот! Но это может стать первым камнем, который стронет лавину. Дети Ананизарты - это еще и потомки Баала, и Боги Тьмы придут из Бездны, чтобы отомстить.
        Я понемногу начал понимать, в чем загвоздка. Пантеон Тени опасается, что нападение на потомков Ананизарты Боги Тьмы воспримут как объявление войны. А они ослаблены потерей Спящего, да и вообще, как я уже понял, Боги Теней никогда не спешили вступить в открытое противостояние, предпочитая действовать чужими руками.
        Например, моими.
        А сейчас, значит, предоставлялся хороший шанс покончить с ослабленным Домом Тьмы раз и навсегда. Меня, впрочем, интересовало несколько нюансов:
        - А мне, значит, гнев Пантеона Тьмы и Закон Равновесия не страшен?
        - Ты - Один из Семи,  - сказала Гелла таким тоном, будто это все объясняло.
        - И игрок вдобавок,  - подчеркнул Тормис,  - Такие как ты и созданы для того, чтобы менять Равновесие.
        Странные речи ведут Боги насчет «Семи Братьев». Такое ощущение, что они лучше осведомлены о назначении аварийного протокола, чем я. Возможно, Балабанов, Свечкин и Романова о чем-то умолчали? Качай информацию, Кот!
        - Не понимаю. Вы говорите о Семи Братьях? Но почему?
        - Поймешь в свое время. Разве ты не понял, что за всё в Сфере надо платить, даже за знание?  - ответил мой покровитель.  - Все платят по разному: деньгами или сталью, честью, любовью или гордостью, но убежать от расплаты не удалось никому. Это и есть Закон Равновесия.
        Как же они любят играть словами! И списывать все на пресловутый балансир Сферы, управляемый трансцендентным «процедурным генератором». Никто не понимает толком алгоритмы его работы, и Боги тут вряд ли существенно отличаются от игроков. Ладно, попробую спросить в лоб:
        - Что вы знаете о Семи Братьях? Почему именно Семь Братьев могут изменять Равновесие?
        На мгновение серые боги застыли, вся троица разом, «замороженные» внезапным вопросом. Я уже несколько раз видел такой ступор, сходивший на НПС при поворотах диалогов или действиях, которые не мог обработать управляющий персонажем искин. Вдруг подумалось - а ведь Вельди никогда «не зависала», хотя мы с ней вполне откровенно обсуждали игроков, мироустройство Сферы и много других скользких тем. Интересно, почему? Первой очнулась Гелла, встряхнула волосы, насмешливо спросила:
        - Один из Семи расспрашивает о Семи Братьях? Это забавная шутка, игрок.
        - Не тяни время!  - сурово нахмурился Трогг.  - Да или нет?!
        - Кот, времени нет. Ты должен принять решение здесь и сейчас,  - кивнул Тормис.  - Выбирай, с нами ты… или мне искать нового прокси?
        - Еще один вопрос! А что будет с Короной, если я соглашусь на вашу сделку?
        - Разве ты еще не понял? Она должна вернуться в Бездну!  - усмехнулся Тормис.  - Ты же ищешь подходы к Баалу? Отнеси ему Корону его дочери.
        Трогг гулко расхохотался, улыбка озарила лицо Геллы. Кажется, они посчитали такой дар Королю Демонов отличной шуткой. Я не был уверен, что он разделит их чувство юмора.
        - Давайте проясним момент с оплатой,  - медленно сказал я.
        - ПРОЕКТ АД отдаст что угодно, чтобы сохранить замок,  - махнул рукой Тормис,  - можешь не стесняться, выбирая награду.
        - Я не стеснительный,  - сообщил я.  - С ПРОЕКТОМ мне все ясно. Вопрос: чем заплатит Пантеон Теней? Или вы думаете, что я рискну подставить шею Равновесию за жалкие побрякушки игроков?
        Боги переглянулись. Затем слово взяла Гелла:
        - Мы редко даруем игрокам наше расположение. Хоткот, ты один из первых, кто забрался так высоко. Обещаю, ты не пожалеешь!
        Она чарующе улыбнулась, проводя рукой вдоль моего лица. И вдруг недовольно нахмурилась.
        ВЫ ОТРАЗИЛИ ЭФФЕКТ УМЕНИЯ «ВЛАСТЬ ЛЮБВИ» С ПОМОЩЬЮ НАВЫКА «АСКЕТ»!
        - На меня эти штучки не действуют,  - не без удовольствия заметил я.  - Я готов принять ваше задание с одним условием - награду я назначаю сам.
        Если уж идти ва-банк и встревать в эти игры, то хотя бы ради чего-то существенного! Как говорил мой папаша: если любить - то королеву, если грабить - миллион! Моя игра, вполне возможно, могла окончиться навечно в самое ближайшее время. Зачем ждать, чего выгадывать? Я всегда любил делать крупные ставки. К тому же, исподволь прощупалось слабое место моих визави: у них была цель, у меня - вероятно, единственная возможность ее осуществить. А значит, я мог назначать любую цену.
        - Награда…  - задумчиво, будто бы про себя проговорил Тормис.  - А что ты выберешь?
        - Вашу Кровь.
        Трогг, не сдержав эмоций, презрительно фыркнул. Гелла ахнула, прикрыв ладонью распахнутый рот и в немом изумлении глядя на меня. Настоящая Артистка. Тормис криво усмехнулся.
        - Хорошо, что братец не дотерпел до этой части,  - сказал он.  - Иначе кое у кого сейчас стало бы одной смертью больше.
        - Давайте обойдемся без ненужных слов,  - ответил я.  - Я назначил цену. Что вы выбираете?

* * *

        Дело, на которое меня подписал Пантеон, отчетливо пахло керосином. Часики тикали, время поджимало - меньше двух суток оставалось для решения этой проблемы. Мне совсем не улыбалось выручать из беды ПРОЕКТ АД, но обещанная награда стоила того. Боги Тени были неизвестной переменной для Магистра, и эту карту я надеялся держать в рукаве до финала нашей схватки. Гордость вкупе с самолюбием требовалось засунуть подальше и действовать прагматично.
        Так что думай, думай, Кот! Не раз замечал, что в условиях цейтнота и бешеного стресса мой котелок начинал варить гораздо эффективнее.
        Базаар? Нет, сначала нужно определиться с билдом и экипировкой для Вельди. А значит - Кондор.
        Олаф Вещий - тот еще задрот. Он вообще выходит из Сферы? У меня создалось впечатление, что всю прошлую ночь клановый аналитик провел в библиотеке, роясь в сотнях томов Книг Навыков, Техник Развития, Мантр, Книг Заклинаний и Ритуалов, кропотливо собранных во многих мирах Сферы. С удивлением я нашел там же Алекса и Фейану. Сладкая парочка, вчера исчезнув из таверны, прямиком отправилась в замковое книгохранилище? После грибного вина - вряд ли, скорее Алекс проводил утреннюю экскурсию по Кондору, Фэй, конечно же, захотела увидеть библиотеку… И Олаф тут же взял их в оборот. Я ощутил легкой укол ревности, но тут же отбросил бессмысленные эмоции. Никто не давал никаких обещаний, у меня есть Вельди, и вообще - мы свободные люди…
        - Вот и наш Котейка!  - устало зевнул Олаф, увидев меня на пороге,  - ну и задачку ты мне задал.
        - По Либросу и магии Грез вообще очень мало материалов,  - сказала Фейана,  - в основном от пророков, сноходцев и жрецов Спящего.
        - Так выяснили что-нибудь?
        - Да. Садись.
        Условия получения высших архетипов (эпических и легендарных) крайне запутанны. Тут оцениваются не только атрибуты, навыки и очки мастерства, но и множество иных факторов, порой совершенно неочевидных. Условием или триггером может стать предмет, квест, случайное событие - все что угодно. АлексОрдер как-то рассказал мне, что так и остался единственным «рунным мастером» клана, хотя многие Дозоры не раз пробовали досконально повторить его путь.
        К счастью, когда наши альянсы грабили Атросити, в библиотеке астральной крепости Панд нашлось несколько ценнейших инкунабул, посвященных теме Либроса, Грез и искусству прорицаний. Они и послужили основным ключом к поиску архетипов для Вельди. Олаф скинул мне несколько вариантов древа талантов, просчитанных до мелочей, с подобранной экипировкой и даже набором расходников, усиливающих способности.
        - Основной атрибут псиоников - Интеллект, а сноходцев - Грезы,  - поучал меня Вещий.  - Сначала распределишь их, оба до сотни, потом начнешь вкладывать очки мастерства…
        «Мастер-алхимик», «Псиманант», «Ткущая Сны». Редкий и два эпических архетипа, что просто великолепно - не каждый игрок может похвастаться даже единственным фиолетовым талантом. Но с потенциалом Вельди такой расклад казался мне неудачным.
        - А как же легендарный «Повелитель Либроса»?  - спросил я.
        - Видишь ли, мы считаем, что главным триггером к «Повелителю» является ранг НПС,  - ответил Олаф.  - Как ни крути, Ни-Эл была шестого, Вельди - всего лишь четвертый. Увы.
        - Она уже сама взяла архетип «магический алхимик»,  - сообщил я, хмурясь,  - Часть ОМ и атрибутов потрачена. Так что расчеты билда, скорее всего, придется переделывать.
        Олаф, казалось, был изумлен. Даже маска непроницаемости слетела.
        - «Магический»? Эпик? Сама? Но как…  - пробормотал он.  - А, понимаю, у Вельди же открыта Искусность… И наличие Рецептов, видимо… Скинь мне ее последний профайл, Хоткот!
        - Поздравляю, Кот!  - сказала Фейана, внимательно прислушивающаяся к разговору,  - «Магический алхимик» это очень полезная «пешка». Она может варить линейку эликсиров с эффектами заклинаний. Правда, только тех, что сама умеет использовать.
        - Если совместить с архетипом мощного визарда, получится просто бомба,  - подтвердил Алекс.  - Можно будет озолотиться чисто на эликах.
        Я изобразил покерфейс. На Вельди были другие планы. Глупо разбазаривать уникальную возможность. Деньги - это хорошо, но в масштабах Сферы один алхимик погоды не сделает, а один день торговли кораблями принесет больше золота, чем месяц продажи эликсиров…
        - Расскажите лучше, что знаете о Пантеоне Тени,  - сменил я тему.
        - Серые? А что о них рассказывать,  - пожал плечами АлексОрдер,  - читай лор, книжек полно.
        - Не хочу тебя обидеть, Хоткот,  - произнесла Фэй, тщательно подбирая слова,  - Но это слабейший из всех Пантеонов Сферы. Берут обманом и хитростью.
        - Почему они так не любят Дом Тьмы?
        - Так Серые Миры, по бэку Сферу, законные владения Богов Тени. Как говорится, на бумаге. А по факту вышло совсем по-другому…
        Именно здесь и крылся корень вражды темной богини и Пантеона Тени! Ананизарта пришла из Бездны на чужую территорию и начала «отжимать» континент, а затем и весь мир, который серые считали своей вотчиной. И была она, значит, настолько сильна, что даже все вместе они не решались бросить ей открытый вызов. Сопоставляя слова Богов Тени со скупыми намеками в лоре Сферы, я понемногу начал понимать, в чем загвоздка. После эпохи Черного Поста и уничтожения расы Древних боги сами размежевались на несколько Пантеонов, которые сошлись в братоубийственной войне. Она закончилась тем, что мультиверсум поделили на некие сферы влияния: Пантеон Тьмы получил Бездну и Темные миры, Боги Света вознесли свой Престол в Верхние, а моим теневым друзьям, судя по всему, досталась прослойка так называемых Серых Миров, в число которых входила и сама Дорса. Я вспомнил описание нашего мира, доступное при создании персонажа:
        …Дом Тьмы, возрожденный вернувшейся из Бездны богиней Ананизартой, пытается подчинить Дорсу своей власти…
        Возможно, за Ананизартой кто-то стоял, возможно, все это как-то было связано с таинственным Баалом, папашей всех темных сущностей Сферы. Как бы там ни было, ситуация немного прояснилась в моих глазах: фигуры заняли свое положение на доске.
        - В общем, ничего страшного. Я внес кое-какие изменения в билд,  - вернулся в наш мир Вещий,  - в кланхране возьмешь КОЛЬЦА ЗВЕЗД, МАНТИЮ ТЫСЯЧЕЛИКОЙ иСИЯЮЩУЮ ВЕЧНОСТЬ, это эпик-сет из трех предметов. Это то, чем тебе поможет клан. Все камни инкрустаций поменяешь на те, что я указал. Остальное: головной убор, ноги, чест и пояс купишь на Баззаре. Я написал, какие предметы оптимально подойдут; впрочем, можешь ориентироваться на требуемую сумму статов.
        - И еще, Хоткот,  - добавил он после небольшой паузы.  - Я поговорил с Комтуром. СЕРДЦЕ РИХАРА тоже можешь забрать…

* * *

        Отправляясь на Баззар, я размышлял, с чем связана неожиданная щедрость скряги Олафа. Шесть эпиков для экипировки Вельди- это просто праздник какой-то. В Дозорах действовало неукоснительное правило о сдаче фиолетового лута в кланхраны, откуда его мог выкупить за очки клановой репутации любой мембер. Но отнюдь не все вещи. Я, как клановый торговец, мониторящий содержимое складов и периодически получающий заказы на продажу/покупку предметов, прекрасно знал, как неохотно лидеры расстаются с подобными редкостями.
        Клан, конечно, одевал своих мемберов и их «пешек» для рейдов, выдавал шмот для особых поручений, но сейчас… Вещий как будто что-то знал о моих планах и намерениях. Помня о его способностях, исключать этот вариант было нельзя.
        В главном торговом хабе Сферы пришлось провести несколько часов. Кроме дежурных дел, а также поиска Рецептов, ингредиентов и шмота для Вельди, параллельно пришлось разруливать вопрос с моими эллуриевыми рудниками. Расположенные в глубинах Хелт Акор, они давали стабильный ручеек эллура, который по Бесконечным Путям доставлялся на Баззар. Логистика была достаточна сложна и служила предметом моей отдельной гордости - никто не верил, что можно организовать стабильный вывоз эллура из глубин Бесконечных Путей. Однако мне удалось всё наладить: караваны до точки погрузки сопровождал «Совиный Легион», один из кланов ХИРДа, забиравший в счет оплаты часть продукции. Все бы ничего, но любой бизнес требует постоянного присмотра, и за те несколько недель, что прошли с момента окончания Черной Пятницы, многое успело измениться.
        Во-первых, оказалась необходима новая партия оборудования: поверхностный слой эллура был выкачан, приходилось зарываться все глубже и глубже.
        Во-вторых, забастовали шахтеры, требуя пересмотра условий контракта. Более сложная и рискованная глубинная добыча стоила на порядок дороже.
        В-третьих, в постоянном дефиците были алхимики с нужными скиллами, последний пропал, взорвав походную лабораторию. Ох, уж эти эксперименты… Возникший пожар едва не уничтожил партию товара, готовую к вывозу.
        Ну и в-четвертых, из-за моего недельного отсутствия не были выставлены транспортные контракты «Улиткам». «Совиный Легион» был вынужден накапливать груз в своем перевалочном форпосте, а потом известить об этой ситуации руководство ХИРДА. Ничего страшного не произошло, просто мой товар до выяснения обстоятельств логисты союзников своими силами переправили на альянсовые склады в Базааре. Вернули по первому же требованию, но вышедший на связь Дар не без ехидства поинтересовался, не хочу ли я продать ХИРДУ свой эллуриевый промысел, раз не могу уделять должного внимания делам.
        Скажем, за миллион.
        Мы вместе посмеялись, я, конечно же, отказался. Миллион - это ни о чем, запасы эллура в облюбованной мною пещере сложно оценить, но они тянут как минимум на десятки миллионов. Да, это медленные деньги, сложная добыча, долгая логистика, но тот же миллион отобьется меньше, чем за полгода.
        Однако прозвенел вполне ясный моему слуху звоночек.
        ХИРД, умеющий перемещаться по Хелт Акор с помощью «Гена Древних» и Перекрестков, практически монополизировал фарм и добычу на Бесконечных Путях. Нет, это не говорило о том, что только хирдманны посещали Хелт Акор, Сфера огромна, но в процентном соотношении больше половины лута и ресурсов вывозил оттуда именно этот альянс.
        Альянс ХИРД на моих глазах превращался в некоего монстра, везде запустившего свои щупальца. По количеству активных игроков он сейчас находился на третьем месте в Сфере, и хотя три четверти этой орды составляли так называемые «крабы», растущее влияние хирдманнов сложно было не заметить. Хирд выгребал Хелт Акор, держал в лапах несколько закрытых миров, его торговцы контролировали большую часть денежных позиций Баззара. Куда ни плюнь - попадешь в интересы ХИРДа.
        Агрессивный, сильный, обладающий огромными ресурсами конкурент. Убивший дракона сам становился драконом?
        Пока мы были союзниками, почти друзьями, коалицию никто не распускал, память о беспощадной войне с «Пандорумом» была совсем свежа. Пока они не могли отжать у меня эллуриевый рудник просто по праву сильного, потому что я - плюс, один из архитекторов победы и широко известная в узких кругах фигура. Но долго ли такая ситуация будет неизменной?
        Вещи, ингры и Рецепты для Вельди, для получения которых потребовались волшебные канальчики Клуба и весь мой дар убеждения, обошлись в круглую сумму. Очень-очень круглую, дешевле вышло бы снарядить небольшой флот. В конце я пользовался «правилом правой руки» - выкупал лоты, не глядя на ценник. Зато потом, когда я вернулся в Эйр и небрежно разложил перед девушкой обновки, ее пунцовые щеки стали лучшей наградой. Всегда знал, что дарить подарки - гораздо приятнее даже, чем их получать.
        Сегодня ночью я хотел наконец распределить таланты Вельди, провести инициацию ее новых архетипов. По сути, это небольшое перерождение. Девушка приобретет новые силы и способности, я не мог предсказать ее реакцию. Надеюсь, все пройдет гладко…
        Из пятнадцати предметов экипировки: четырнадцать эпиков и всего одна вещь синего «редкого» качества. Правда, инкрустированная легендарным камнем Стойкого Разума - та самая брошь в виде сердца, подарок подруги Капитана Пантеры. Два сета: СИЯЮЩЕЙ ВЕЧНОСТИ, один из лучших наборов бижутерии для кастеров, и ЭЛ КОРАНТИР, комплект с непроизносимым названием из сайтов Древних, идеально подходящий по сочетанию атрибутов, манарегена и слотов инкрустаций. С большим трудом мне удалось выкупить его у вездесущих торговцев Хирда. Покрасневшая Вельди молча гладила сияющие волшебные камни, проводила ладонью по искрящейся ткани мантии, потом крепко-крепко обняла меня и убежала примерять обновки. После долгого процесса примерки и подгонки под фигуру моему взгляду предстала новая Вельди, версия 2.0.

        Глава десятая

        Непривычный и сногсшибательный образ.
        Золотые блики браслетов СИЯЮЩЕЙ ВЕЧНОСТИ на запястьях и плечах. Облегающая черная асимметрия сета Древних, скрепленная ремешками и зеленоватыми металлическим застежками, черно-фиолетовые волны МАНТИИ ТЫСЯЧЕЛИКОЙ. Прическу Вельди поддерживали две затейливые заколки, сияющие ореолом волшебных камней и скрепленные узким обручем. Девушка выглядела привлекательно и соблазнительно в необычной экипировке, подчеркивающей достоинства ее изящной фигурки. Наряд оказался достаточно откровенным, но стоило запахнуть черно-фиолетовую мантию и накинуть капюшон, как Вельди превращалась в образец скромности.
        - Они красивые, Хоткот,  - смущенно сказала Вельди, покрасовавшись,  - наверное, очень дорогие. И я чувствую себя в них настоящей волшебницей. Но… мне неуютно в этих вещах. Можно я надену свое старое платье?
        - Пожалуйста, немного подожди…
        Притворно вздохнув, Вельди легко запрыгнула на стойку-«ресепшн» своего магазинчика и удобно устроилась там, положив ногу на ногу и лукаво поглядывая на меня. Провокационные разрезы экипировки девушки навевали шальные мысли.
        Я открыл ее интерфейс. Немного странно копаться в настройках другого персонажа, видя все ее навыки, и понимая - их изменение может полностью сменить стиль игры. Более того - обретение новых возможностей способно подтолкнуть эволюцию репутации и характера. НПС может возгордиться, обидеться, почувствовать себя счастливым или, наоборот, несчастным. Я читал о полной трансформации психотипа спутника, о «звездной болезни», о ссорах, скандалах и даже уходе «пешек» от хозяина вследствие небрежного распределения атрибутов. Например, когда из жрицы-целительницы пытались сделать боевого волшебника или из прирожденного вора лепили, к примеру, танка в тяжелой броне. Историй, посвященных отношениям с «пешками», на оффоруме был вагон и маленькая тележка.
        Итак, Вельди Ниэлит, «леди-волшебница», НПС четвертого ранга. Две врожденных черты: редкий «Ген Древних», точно такой же, как у меня, и обычная «Аккуратность», слабый модификатор скорости развития ремесленных навыков. И одна черта приобретенная: таинственная «Печать Ни-Эл», в описании которой было сказано:
        Вы следовали путем Великой Древней и смотрели ее глазами. Вы получили силу, осколки памяти и новое предназначение. Вы обречены бороться с ужасом воспоминаний и одновременно жаждать их.
        Странный отрицательный трейт, вешающий на девушку перманентную единичку Ужаса. Из-за него один из слотов инкрустации был отведен под камень эстели. Впрочем, я крепко подозревал, что именно «Печати», шраму пройденного пути, Вельди и была обязана прыжку на четвертый ранг.
        Девяносто девять свободных атрибутов (последний пункт получен прошлой ночью за достижение, о котором я не буду рассказывать), сто тридцать пять тысяч очков мастерства. Сейчас, с учетом плюсов экипировки и сетовых бонусов, все основные статы кастера: Интеллект, Дух, Мудрость уже слегка зашкаливали за сотню. Топовый уровень. Невероятный потенциал.
        Открыв профайл «от Олафа», я начал вкладывать свободные атрибуты и очки мастерства, одновременно внимательно следя за окошком неактивных архетипов Вельди.
        - Ты решил сделать это с бедной девушкой?  - изумленно выдохнула Вельди, широко распахнув глаза.
        - Ты же хотела быть волшебницей, Вельди?
        В ответ девушка крепко зажмурилась, прижав к себе пришедшего Фредерика.
        Несколько десятков необычных и редкие архетипов было уже доступно, моя спутница соответствовала всем требованиям. Но зачем нам эта посредственность, я ориентировался на гораздо более заманчивую цель. На отметке в сто тридцать Интеллекта загорелся фиолетовым абрисом эпика «Псион», затем «Мастер Созерцания», а за ними и «Псиманант», архетип мощнейшего контроллера, виртуозно использующего ментальную силу. Многие игроки Сферы мечтали заполучить его возможности, обладатели прокачанных псионических классов считались опаснейшими противниками.
        ВЫБРАТЬ АРХЕТИП «ПСИМАНАНТ» ДЛЯ ВАШЕГО СПУТНИКА ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ? ДА/НЕТ.
        ПСИМАНАНТ
        РАНГ 1. СЛЫШАЩИЙ
        ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        «МЕНТАЛЬНЫЙ ЩИТ» (0/4)  - ВЫ УМЕЕТЕ ЗАЩИЩАТЬ СВОЙ РАЗУМ ОТ ВРАЖЕСКОГО ВЛИЯНИЯ.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 2)
        АКТИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        «МЕНТАЛЬНАЯ СВЯЗЬ» (0/4) - ВЫ МОЖЕТЕ ИНИЦИИРОВАТЬ МЫСЛЕННУЮ СВЯЗЬ С ДРУГИМИ СУЩЕСТВАМИ НА РАССТОЯНИИ ЗРИТЕЛЬНОГО КОНТАКТА.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 3)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        ТАЛАНТ:
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        Я вложил по два пункта в «Щит» и «Связь». Скрытые способности пока трогать не стоит, нельзя вываливать такую гору новых возможностей. Пусть Вельди постепенно освоит их, начиная с самых простых, я помогу ей в этом…
        - Вельди, чувствуешь что-то?  - спросил я замершую девушку.  - Вельди?
        ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ ИНИЦИИРУЕТ «МЕНТАЛЬНУЮ СВЯЗЬ» С ВАМИ! СОЗДАТЬ КАНАЛ? ДА/НЕТ?
        ВЕЛЬДИ:Да, чувствую! А ты? Ты меня слышишь, Хоткот?
        Мысленная связь, как я и подозревал, здорово походила на общение через популярные мессенджеры типа «Гонца». Просто канал связи. Знакомый голос Вельди звучал у меня в ушах, хотя девушка не размыкала губ. Или в голове? Я сосредоточился и беззвучно выдохнул в ответ:
        ХОТКОТ: Привет! Слышу тебя прекрасно.
        ВЕЛЬДИ: Удобное и забавное умение. Если его полностью освоить, я смогу связаться с тобой где угодно!
        ХОТКОТ:Как ощущения?
        ВЕЛЬДИ: Чувствую себя как обычно… А остальные способности мы будем пробовать? Я хочу!
        ХОТКОТ: Не все сразу, сначала научись простым вещам…
        Вельди обиженно надула губки. Первичные способности не показались ей особенно выдающимися. Как знать, как знать. Я полностью добил «Ментальный Щит» и увидел абсолютный иммунитет к эффектам контроля и влияния. Вельди больше не нужен будет Камень Стойкого Разума. А «Ментальная Связь» на капе оказалась аналогом личного канала «Гонца», действующего по всей Сфере Миров. Теперь Балабанов и его наблюдатели пусть нервно курят в сторонке, через спутницу я передам любое сообщение кому угодно.
        Вельди радостно подпрыгнула: открылось два новых умения. Пассивная «Экстрасенсорика» (0/5), позволяющая воспринимать и считывать психоэмоциональную матрицу окружающего мира, улавливать пси-импульсы, ощущать и видеть духов, эфирные и невидимые существа. И активное…
        ДАР ВНУШЕНИЯ (0/5)  - ИСПОЛЬЗУЯ ГОЛОС И ВЗГЛЯД, ВЫ МОЖЕТЕ ВНУШИТЬ ЖЕРТВЕ ИДЕЮ, НЕ ПРОТИВОРЕЧАЩУЮ ИНСТИНКТУ САМОСОХРАНЕНИЯ. СТЕПЕНЬ ВЛИЯНИЯ ЗАВИСИТ ОТ УРОВНЯ УМЕНИЯ.
        - Мне нравится!  - сообщила Вельди.  - Я и раньше чувствовала, что умею, но только сейчас поняла - как и что делать… Все, игрок Хоткот, теперь ты в моих руках!
        Она звонко рассмеялась - кажется, процесс обретения новых способностей пришелся девушке по вкусу.
        - Особо не радуйся, на игроков это не действует,  - усмехнулся я.
        - Ты уверен?  - Вельди лукаво улыбнулась, доставая из-за стойки магический жезл Ни-Эл.  - Хочешь проверить?
        Она сосредоточенно прищурилась, отбросила назад волосы, вызывающе глядя на меня - и вдруг показалась настолько привлекательной и желанной, что мне немедленно захотелось подойти, схватить ее покрепче, и…. Желание было таким острым, что я невольно сделал несколько шагов к стойке. И с удивлением осознал, что уже стою перед Вельди, а руки ложатся на ее талию.
        Девушка снова рассмеялась и накрыла мои губы своей ладошкой. Наваждение пропало.
        - А ты говоришь не действует!  - торжествующе заключила она. И тут же вдруг сконфузилась, видя мое вытянувшееся лицо.
        - Прости пожалуйста, Хоткот. Это я, наверное, зря. Не буду так больше делать… Эти новые способности, я просто как будто немного пьяна…
        У меня есть черта «Аскет», обеспечивающая иммунитет от эффектов любовных чар. «Очарование», «Соблазнение», даже божественная «Власть Любви» разбивались о его броню. Но псионическая атака Вельди, ее первое испытание, оказалась неожиданно успешна. Причем я был готов поклясться, что действие накрыло на уровне подсознания, я сам внезапно захотел выполнить желание девушки. Это «Дар Убеждения», или аффикс «Влияния» с жезла Ни-Эл так работает? Очень, очень интересно, потому что попахивает жутчайшим читерством. Но сейчас мне почему-то не хотелось размышлять об этом.
        - Ты просто ужасно ведешь себя, Вельди!  - произнес я, не убирая рук с талии девушки.  - Придется тебя строго наказать!
        С этими словами я подхватил взвизгнувшую девушку на руки и направился наверх, по лестнице, ведущей в её спальню.
        Чем жарче были наши ночи, тем более крепкими становились отношения. Говорят, в Сфере все выражается с помощью цифр, но как можно перфектной репутацией объяснить то, что происходило между нами? Раньше, читая истории о людях, попавших в виртуальную западню этой игры и бросавших свои реальные семьи, я мог только покрутить пальцем у виска. Сейчас, глядя на заснувшую в моих объятиях Вельди, я их понимал.
        Все гайды по «пешкам», что я читал, в один голос утверждали - архетипы надо осваивать не вдруг, шаг за шагом, вкладывая пункты атрибутов постепенно, переходя на новую ступень умений не раньше, чем освоена предыдущая. Иначе спутник просто полноценно не овладеет всеми нюансами своего архетипа. Я немного поторопился с «псиманантом», вложив десять очков и открыв Вельди сразу четыре способности. Следующий планируемый в билде Олафа архетип, «ткущая сны», я хотел инициировать сейчас, пока девушка спит. Просто открыть, пока не развивая умения.
        У нас оставался запас в тридцать шесть свободных атрибутов. Снова вызвав интерфейс Вельди, я начал увеличивать Искусность и Грезы - дополнительные характеристики, первый из которых использовали мастера-творцы для создания «шедевров», а второй был связан с загадочным Либросом. Подобно Духу волшебников или Святости жрецов такие скрытые статы игроки и НПС получали на высоких уровнях развития.
        У Вельди была открыта целая ветка навыков, называемая «Исскуством Грез». Управление силами таинственного Либроса. Не использовать навыки, среди которых были и перфектные, просто глупо - это одна из сильнейших граней развития, полученная в наследство от Ни-Эл. Я только надеялся, что для девушки эти умения не будут слишком опасны…
        На шестнадцатом вложенном атрибуте в списке архетипов вспыхнул и налился фиолетовым ореолом нужный:
        ТКУЩАЯ СНЫ.
        РАНГ 1. НЕОСОЗНАННЫЙ
        ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        «МИР ГРЕЗ»(0/4)  - ВЫ ВИДИТЕ СЛЕДЫ ЛИБРОСА, МИРА СНОВ, ЗЕРКАЛ И ИЗМЕНЕНИЙ, ЗАМЕЧАЕТЕ ЕГО ОБИТАТЕЛЕЙ, СПОСОБНЫ ОЩУЩАТЬ И ИЗМЕНЯТЬ ЧУЖИЕ ГРЕЗЫ.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 2)
        АКТИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        «ПРОНИКНОВЕНИЕ В СОН»(0/4)  - ИСПОЛЬЗУЯ ГРЕЗЫ, ВЫ МОЖЕТЕ ПРОНИКНУТЬ В СОН СПЯЩЕГО СУЩЕСТВА. СТЕПЕНЬ ПРОНИКНОВЕНИЯ И ВЛИЯНИЯ ЗАВИСИТ ОТ УРОВНЯ РАЗВИТИЯ СПОСОБНОСТИ.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 3)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        ТАЛАНТ:
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        Хм, как все это использовать? Грезы, Сны, Либрос, очередной новый пласт Сферы, в котором еще разбираться и разбираться. Пока нет понимания, не стоит вообще трогать странные способности.
        Вельди беспокойно вздохнула, но не проснулась. Я облегченно перевел дух. Разберемся с утра.
        Сон, когда ты не выходишь из Сферы, почти не отличается по ощущениям от настоящего. Так же отдыхает мозг, так же подсознание генерирует сны. Быстро забываешь о том, что где-то за тонкой, но непреодолимой гранью есть другое тело. Разве что шкала активированного навыка «Отдыха» напоминает, что находишься в виртуальном мире.
        Размышляя над своим планом, я незаметно задремал. Сон был беспокойным. Всё то, о чем думал весь день: разговор с Пантеоном, грядущая встреча с Домом Тьмы, чувства к Вельди - сплелось в странный, причудливый клубок, сознание продолжало обрабатывать информацию, пытаясь отыскать решение. Забывшись, я плыл в череде сменяющих друг друга картин, словно ныряльщик, пытающийся выбраться с глубины.
        Когда в груди стало совсем тесно, проснулся от легкого прикосновения. Вельди, чье лицо белело в полутьме, лежала вполоборота, подперев рукой голову. Она не спала и задумчиво смотрела на меня.
        - Хоткот, ты не пойдешь туда один.
        - Куда - туда?  - не сообразил я.
        - Дом Тьмы… Прости, я прочитала это в твоих грезах.
        - Ты можешь читать мои мысли?  - поразился я. Быстро открыл ее свойства и замер: пока я спал, каким-то образом Вельди распределила все свободные очки, до максимума развив оба архетипа. Она не послушала меня или сделала это интуитивно?! Я не понимал, что происходит.
        Описание «Ткущей Сны» и ее способностей было крайне размытым. Неужели на пике «Экстрасенсорики» можно читать психоэмоциональную матрицу, как открытую книгу?! Если да, то это жуткий чит, возможность, не исследованная толком даже специалистами Земли!
        - Вы сделали бедную девушку слишком могущественной, господин Хоткот,  - печально улыбнулась Вельди.  - Теперь вам самому понадобится Камень Стойкого Разума.
        - Ты шутишь, надеюсь?
        - И да, и нет. Прости, тебе снился такой яркий сон, ты так отчетливо мыслил, что я все поняла.
        - Что именно ты поняла?
        - Всё. Боги Тени хитры, а Дом Тьмы крайне опасен. Я не могу отпустить тебя одного.
        - Я справлюсь. У меня есть план.
        - Мой храбрый Кот, я не отпущу тебя одного. Нас теперь двое, ты и я. Мы делим не только радость и постель, но и беды с испытаниями. Я - твой спутник, твоя «пешка», твоя возлюбленная. Я люблю тебя. Кто прикроет тебе спину, если не Вельди Ниэлит?
        Сказано это было так просто и так искренне, что я на мгновение не поверил ушам. Я не сентиментален, но тут задохнулся от нахлынувшей щемящей нежности. Никогда не думал, что услышать признание в любви от компьютерного персонажа, давно ставшего мне самым дорогим в этой виртуальной вселенной, будет настолько волнительно. Здесь все по-настоящему… более того, таких ярких эмоций я давным-давно не испытывал даже в реальном мире.
        - Я тоже… люблю тебя, Вельди Ниэлит.
        - Я знаю,  - уверенно кивнула головой девушка.  - Поэтому мы должны сделать это вместе.
        - Что?
        - Пойдем в лабораторию.
        В небольшом тесном подвальчике, служившем лавке Вельди наполовину складом, наполовину мастерской я на пару с Фредериком, оккупировавшим мои колени, завороженно наблюдал за манипуляциями моего прекрасного алхимика. Отточенными движениями Вельди, охваченной внезапным ночным порывом вдохновения, можно было любоваться. Я вдруг понял, что становлюсь свидетелем рождения «шедевра» - перфектного изделия, которое чуть ли не единожды в жизни может создать НПС Сферы. Причем никто не мог предсказать, как должны сойтись звезды или какая муха должна укусить мастера для создания «шедевра». По качеству и характеристикам такие вещи обычно на порядок превосходили стандартные образцы.
        Сколько прошло времени? Час или больше? Я не знал. Я вдруг понял, что происходит, и замер, боясь спугнуть магию происходящего. Ибо это не сосредоточенная Вельди грациозно колдовала над зельями, это была та самая Судьба, Система, о которой говорил Олаф, то самое Равновесие, которое упомянули Боги Тени.
        Она протянула мне два мерцающих волшебным ореолом эликсира в рабочих продолговатых колбах. Полупрозрачный, пронизанный чернильными движущимися нитями ЭЛИКСИР ВЕЛИКОЙ ТЕНИ. И голубовато-зеленая, цвета нежного нефрита ТИНКТУРА СУБСТРАТА ДРЕВНИХ. Оба отсвечивали оранжевыми линками легендарных предметов.
        - Я вспомнила… я знаю, что нужно сделать,  - сказала Вельди.  - Твой друг Олаф мудр, но он не видел того, что видела я глазами Ни-Эл.
        - Что ты имеешь ввиду?
        - Наших сил недостаточно. Мы должны стать сильнее, Хоткот,  - слабо улыбнулась Вельди. Она вручила мне Эликсир Тени и просунула свою руку под моим предплечьем.
        - Помнишь, ты рассказывал мне, в мире игроков это называется выпить на бру… бруде…
        - На брудершафт,  - поправил я, осторожно удерживая колбу с зельем,  - Вельди, ты хочешь выпить Эликсир из Субстрата?! Но ты же сама рассказывала, что он очень опасен!
        - Я очистила его «Дистилляцией», Хоткот,  - ответила Вельди.  - Риска нет… почти нет. Пожалуйста, поверь мне. Мы должны сделать это вместе.
        Я не мог отделаться от ощущения настоящей магии. Не фокусов и заклинаний, а чего-то трансцендентного, снизошедшего свыше и управляющего сейчас нашими действиями. Знал, что это неправильно, отдавать «пешке» легендарный эликсир и самому пить второй, даже не взглянув на его свойства. Но чувствовал - так надо.
        Мы с Вельди выпили зелья одновременно.
        Эликсир Тени оказался горькой и холодной микстурой. Я будто проглотил кусок льда, болезненно засевший под ложечкой. По гримасе Вельди понял, что ее напиток тоже не отличается высокими вкусовыми качествами. Девушка замерла, прикрыв глаза, словно прислушиваясь к внутренним ощущениям.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЗАПУСТИЛИ НЕОБРАТИМЫЙ ПРОЦЕСС ИЗМЕНЕНИЯ ПАРАМЕТРОВ!
        ВЫПОЛНЯЕТСЯ ПЕРЕСЧЕТ ДАННЫХ ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА…

        Глава одиннадцатая

        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЗАПУСТИЛИ НЕОБРАТИМЫЙ ПРОЦЕСС ИЗМЕНЕНИЯ ПАРАМЕТРОВ!
        ВЫПОЛНЯЕТСЯ ПЕРЕСЧЕТ
        ДАННЫХ ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА…
        ВЫ ОТКРЫВАЕТЕ СКРЫТЫЙ АТРИБУТ - ТЕНЬ! ВЫПОЛНЯЕТСЯ РАСЧЕТ ВАШЕЙ ТЕНИ!
        У ВАС НАЙДЕНО 62 ТЕНИ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 173 АТРИБУТОВ ТЕНИ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ЛЕГЕНДАРНОЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ДИТЯ ВЕЛИКОЙ ТЕНИ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ЛЕГЕНДАРНУЮ ОСОБЕННОСТЬ «ИЗМЕНЧИВОСТЬ ТЕНЕЙ»! ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ПЕРВЫЙ ИЗ ИГРОКОВ СФЕРЫ, ПОЛУЧИВШИЙ ЭТУ ОСОБЕННОСТЬ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 5 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        Кроме семи обычных атрибутов, получаемых персонажем с рождения - Телосложения, Силы, Ловкости, в Сфере есть скрытые статы, которые игрок открывает, вставая на определенный путь развития. У волшебников это Дух, у воинских архетипов Ярость, у жрецов Святость, у ремесленников - Искусность… Я читал несколько гайдов, рассказывающих об этом. Как правило, они являются множителем урона или сопротивления, отвечают за скорость развития навыков, и так далее…
        Тень! Очевидно, она была у меня всегда - шестьдесят два, это общее количество свободных атрибутов, вложенных в архетип «прокси». Но что она даёт? Посмотрим…
        Тень - тайный показатель вашей силы в Царстве Теней. Влияет на время, которое вы можете провести в теневом мире, на мощь заклинаний и умений школы Теней. Ключевой фактор отношения обитателей Царства Теней, при средних показателях они принимают вас за своего, при высоких - любят и следуют за вами.
        Так-так-так! Так вот почему к Тормису повсюду тянутся мелкие тени! Интересно, каков его показатель Тени? У меня-то сейчас 235, и это наверняка немало. Собственно, даже очень много. В несколько раз больше всех прочих атрибутов. Эликсир, сваренный Вельди, впитал силу, украденную Великой Тенью, и отдал ее мне, и это просто сумасшедший результат! Еще бы научиться эффективно использовать такую силу…
        А вот легендарная «Изменчивость Теней» повергла в шок. Я перечитал и замер, осмысливая. Этот трейт позволял менять свои Тень на любые другие открытые атрибуты. То есть я мог использовать очки Теней как свободные пункты, вкладывая их в нужный атрибут. Хочешь - поднимай Силу на 100, хочешь - Харизму, Выносливость, Ловкость! Создавай любой билд за счет изменчивых Теней! Правда - временно, лишь на час с суточным откатом. Заблокированные в архетипе Тени использовать нельзя, и главное - каждая активация «Изменчивости» безвозвратно сжирает один пункт Теней. М-да…
        Меня привел в чувство звон разбитого стекла. Увлекшись новыми плюшками, я совсем забыл про Вельди. Девушка стояла напротив, беззвучно шевеля губами, с взглядом, устремленным в никуда. Осколки пустой колбы валялись у ног. Она не изменилась внешне, разве что волосы, словно наэлектризованные, развевались сами по себе.
        - Вельди! С тобой все в порядке? Вельди?!
        Девушка медленно обратила на меня взгляд, пылающий неземным нефритовым свечением. Выглядело это страшновато, зрачки и радужка не просматривались, вела себя она подобно сомнамбуле. Неужели опять накосячил и навредил ей?!
        - Вельди!  - встряхнул я ее за плечи,  - Ты меня слышишь? Что с тобой?!
        Она не отвечала, безвольно опустив руки, но страшное свечение из глаз начало меркнуть. Судорожно вздохнув, девушка покачнулась, едва не упав. Я едва успел поддержать её. Тело девушки била крупная дрожь, мне стало страшно. Подхватив ее на руки, я отнес спутницу в спальню, удобно устроил среди подушек.
        Наверху Вельди стало получше. Ее перестала бить дрожь, а глаза и волосы вернулись в естественное состояние. Я облегченно вздохнул, когда услышал тихое:
        - Хоткот…
        - С тобой все хорошо?!
        - Нет, не все,  - слабо улыбнулась Вельди.  - Мне плохо. Продолжается… метаморфоза…Ты… как?
        - Со мной все в порядке. Что за метаморфоза?!
        - Кровь…воспоминания… Прости, я сейчас засну… так будет легч…
        На полуслове девушка затихла, откинувшись на подушки. С облегчением я видел, что она просто заснула, что волны дрожи утихают, дыхание ровное, лицо приобретает умиротворенное выражение.
        Я открыл ее профиль. И снова замер: статус Вельди окружал оранжевый ореол легендарного спутника. И надпись под ником гласила:
        ВЕЛЬДИ НИ-ЭЛИТ.
        НПС 5 РАНГА. «ВОЛШЕБНИЦА ДРЕВНИХ»
        Пятый ранг! Просто очуметь, эликсир Субстрата бросил Вельди еще через одну ступень, зачислив в элиту элит НПС-фракций.
        В табели о рангах Сферы Миров фактически десять строчек. Первый ранг - мобы, неразумные и разумные, генерируемые в данжеонах и квестовых миссиях. Второй ранг (большая часть НПС), это постоянные жители Королевств, бессмертные неписи, привязанные к фракционному респу. Третий - некий апгрейд второго ранга, элита, нечто вроде аристократии. В разных фракциях они называются и обыгрываются по разному: нобили и гранды Народа Эйр, архонты в погибших Фейрах, высшие демоны и консорты у Бродячего Суккубата. Они имеют ограниченное количество возрождений. Четвертый ранг в большинстве своем принадлежит к правящей верхушке, это наиболее могущественные и влиятельные НПС. Но за силу нужно платить - и они платят бессмертием, у них одна жизнь. Ну а пятый ранг… он обычно бывает в единственном числе, да и то, далеко не у каждой фракции. Почти всегда это глава фракции, правитель. Почти всегда…По слухам, убитый Тао эрр Народа Эйр принадлежал к пятому рангу. Следующие: шестой, седьмой и так далее, это небожители, существа божественных кровей, боги и полубоги, у которых своя, небесная иерархия. Я не сильно изучал эту тему,
но краем глазом видел, что Тормис считался сущностью седьмого ранга, Ананизарта - восьмого, а Баала, которого мне предстояло навестить, относили аж к девятому.
        Мда, дела. Пятый ранг Вельди застал меня врасплох. И почему архетипы в интерфейсе сменились? Выбранные накануне «Ткущая сны» и «Псиманант» трансформировались в нечитаемые строчки. С изумлением я понял, что теперь они написаны на канн-эло, тайнописи Древних! И я не могу разобрать, о чем говорится в описании способностей!
        ХОТКОТ: Привет, Алекс! Не спишь?
        АЛЕКСОРДЕР:Привет. Не совсем…
        ХОТКОТ: Слушай, нужна твоя помощь: переведи пожалуйста с канн-эло несколько слов.
        АЛЕКСОРДЕР: Хмм… давай, попробую.
        ХОТКОТ: Лови скриншоты.
        АЛЕКСОРДЕР: Принял. Жди… сложно, надо подгрузить словарь.
        АЛЕКСОРДЕР: Короче… первые две пиктограммы попроще. Фэй настаивает на «Менталист Эл-ло», но я бы перевел как «Псайкер Древних». А вот вторая надпись, там сложнее, три символа. По отдельности они означают «сила, мощь, власть», «имеющий, владеющий» и…
        ХОТКОТ: И?
        АЛЕКСОРДЕР: Третья идеограмма неизвестна. Она похожа на глиф, которым обозначают «сновидения, сны, грезы», но не совсем. Фейана считает, что на канн-эло она означает то, что мы называем «Либрос»…
        Либрос! Меня невольно пробрала дрожь при воспоминании о том, как Ни-Эл управляла мощью плана Сновидений. Неужели мы добились своего, и Вельди стала «Повелителем Либроса»?
        АЛЕКСОРДЕР: Можешь дать больше информации? Это связано с Вельди и ее архетипами?
        ХОТКОТ: Да. Я не понимаю, почему они изменились и написаны на языке Древних! Извини, больше сказать не могу…
        АЛЕКСОРДЕР: Вариант только один - смена расы! Проверь ее трейты и происхождение!
        Я снова открыл интерфейс спутницы. Происхождение: Народ Эйр, тут ничего не изменилось, а вот иконка «Гена Древних» исчезла, на ее месте сияла легендарная «Древняя Кровь».
        «Древняя Кровь» - в ваших жилах течет кровь Древних, расы, правившей Сферой Миров до пришествия Богов. Все наследство, что оставила сгинувшая цивилизация, принадлежит вам…
        Я смутно начал понимать, что произошло в результате действия эликсира. Вельди стала полукровкой, подобно тому, как я получил расу «полудемона». На внешности мирно спящей девушки, слава богу, это не отразилось. Вероятно, мягкий результат стал возможен благодаря «очистке» зелья с помощью возможностей «магического алхимика». Неужели она пошла на такой решительный шаг ради меня?
        Волна горячей благодарности. Смог ли я сам сделать что-то подобное, зная, чем рискую? В своем мире, в своей единственной реальности? Открытый вопрос…
        Все наследство Древних… Надо признать, это богатое приданое.
        С такой мощью мой план начал приобретать реальные черты. Если вложить свободные очки атрибутов в «Теневого Скульптора» и правильно распределить Тень, возможно, у нас действительно есть шансы…
        До падения замка ПРОЕКТА оставались сутки. Предстояло сделать очень многое: изучить и опробовать новые способности Вельди, освоить тонкости «Теневого Скульптора», получить информацию о противниках и найти их слабые места, скоординировать план с теми, кто будет выступать в роли союзников. Огромное количество дел, которые не дадут свободного вздоха.
        Но я улыбался. Я был в своей стихии. Я придумывал и воплощал схему, которая в итоге даст необходимый рычаг давления. И если ценой станет Равновесие - пусть так оно и будет.

        Интерлюдия: Дом Тьмы

        Срок действия защитного Купола, ограждающего вражеский замок, подходил к концу. Вокруг красноватой сферы на вершине утеса, формой напоминающего демона, постоянно вилась туча наездников драксов. Летучая кавалерия Дома Тьмы, Четвертая Орда, именуемая «Крылатой», полностью закрыла замок с воздуха, а механики и артефакторы окружили «Плачущий Дьявол» специальными устройствами, блокирующими телепортацию. Игроки изготавливали их на основе волшебных Камней Искажения Пространства и активно использовали в собственных войнах. Ахэльмар, главнокомандующий войсками Дома Тьмы, был талантливым стратегом и эффективным тактиком. Он не считал зазорным перенимать чужие приемы.
        Ахэльмар знал, что врагам некуда деться. По его расчетам, до падения Купола оставались считанные часы.
        По уверениям лояльных игроков, союзников у вражеского клана не осталось. Помощи им было ждать неоткуда, и осадные орды, приведенные в боевую готовность, уже ожидали команды штурмовать замок.
        Тем удивительнее было получить сигнал о неожиданном вторжении.
        Вспыхнули дозорные артефакты, ткань палатки дернулась от резкого порыва ветра, привычный гул военного лагеря взорвался множеством тревожных криков. Ахэльмар Черный Ветер, потирая гудящие виски, стремительно вышел из командного шатра и в изумлении остановился, глядя на огромную арку, выросшую в центре лагеря. Призрачно-серая конструкция горела незнакомыми символами, вокруг нее мгновенно началась суматоха, застигнутые врасплох ирчи Дома Тьмы окружали странное сооружение. И вовремя - из сгустившегося внутри арки тумана вышли две фигуры.
        Ахэльмар сосредоточился, созывая остальных детей Леди. Одновременно его окружил черный вихрь, состоящий из множества частей демонической брони, принадлежащей сыну Ананизарты. Дар из Бездны, один из сетов неуничтожимого Черного Оружия. Повинуясь команде, кружащие элементы мгновенно облачили хозяина в шипастый, матово-черный панцирь доспехов.
        Остальные иерархи Дома Тьмы появлялись рядом одна за другой, не менее встревоженные неожиданным сюрпризом.
        - Магия! Магия перемещений!
        - Луна права, я тоже почувствовала это,  - прошипела из-под золотой маски Тэйгаль.  - У нас гости…
        - Но как? Все виды порталов не работают на расстоянии десяти лиг!  - нахмурился Ахэльмар.
        - Это не магия порталов,  - медленно сказала Ардэтээль.  - Видите символы? Я узнаю теневязь. Это Теневые Врата!
        - Кто эти двое?
        - Неизвестно. Они не принадлежат к нашим врагам. Это игрок… и его спутник. Вернее, спутница.
        - Игроки?  - рявкнул Ахэльмар,  - пришли через Тень? Убить их!
        Но его приказ почему-то не спешили выполнять. Окружившие Теневые Врата громадные ирчи, закованные в черное железо, свирепые ветераны множества сражений безвольно замерли, опустив оружие. Они никак не отреагировали на приказ. Наоборот, после нескольких фраз, брошенных пришельцами, ирчи начали расступаться, образуя широкий коридор, ведущий прямо к командирскому шатру.
        - Что происходит?!  - нахмурился Черный Ветер.
        - Пытаюсь прощупать их, не понимаю,  - сжала губы Ардэтээль.
        Двое пришедших из Теневых Врат приближались к застывшим детям Леди.
        Впереди шел игрок с непокрытой головой, в коричневом плаще. На одном плече он небрежно нес сумку странствующего торговца. Самый обыкновенный на вид, но внимательный взгляд подметил бы странное дрожание воздуха возле него, а владеющий «теневым зрением» увидел бы множество теней, в непосредственной близости вьющихся вокруг.
        За ним следовала невысокая фигура в мантии волшебницы, играющей всеми оттенками фиолетового. Её лица не было видно в тени капюшона. Руки девушки сжимали жезл из голубоватого металла, конец которого венчала гроздь странных завитушек.
        - Приветствую вас,  - игрок коротко кивнул, остановившись перед иерархами Дома Тьмы.
        - Кто вы такие и что вам нужно?  - рявкнул Ахэльмар, крайне озадаченный тем, что его команды не выполняются. Ирчи-щитоносцы, которые должны были перегородить проход частоколом копий, словно завороженные не двигаются с места. Арбалетчики, взявшие на прицел пришельцев, безвольно опускают оружие.
        - Меня прозвали Котом, и я свободный торговец. Не желаете взглянуть на мои товары?  - насмешливо улыбнулся игрок. В его шевелюре вдруг бликанул золотом узкий обод тиары, похожий на мелкозубчатое полотно гномьих пил для обработки металла.
        - На нем корона одной из младших фракций Бездны,  - пробормотала Тэйгаль.  - И я чую в нем частичку крови высших демонов!
        - И печать серых богов. Тени любят его,  - кивнула Ардэтээль.  - А спутница закрыта, я вообще не могу понять, кто она. Брат, мы должны…
        - Что?!  - не поверил своим ушам Черный Ветер, не обращая внимания на настойчивые предостережения сестры и шепот Тэйгаль.
        - Какие товары, ты что, сошел с ума?!
        - О, я торгую особыми товарами!  - снова ухмыльнулся игрок, словно не обратив внимания на гневный рык Ахэльмара. Он поставил сумку у своих ног и извлек из нее предмет из белого металла, столь нестерпимо сверкнувший, что дети Леди все, как по команде, прикрыли глаза рукой. Словно фокусник, игрок тут же убрал вещь обратно, но отпечаток Короны, пяти острых как лезвия расходящихся веером зубцов горел под веками каждого видевшего.
        Фракционная корона Дома Тьмы, Корона Ананизарты.
        - Сегодня есть специальное предложение,  - продолжил игрок.  - Только для тех, кто по Крови принадлежит к Дому Тьмы!

        Глава двенадцатая

        Их было пятеро.
        Я изучал дотошное досье каждого, плод долгих изысканий аналитика ПРОЕКТА АД. Изучал их характеры, поведение и возможности, пытаясь прогнозировать ход событий. Дети Ананизарты, ее «выводок», как презрительно окрестили их Боги Тени. НПС четвертого-пятого ранга, имеющие сверхспособности за счет божественной Крови, главы подфракций Дома Тьмы. До шестого ранга имел шансы самостоятельно дотянуть только Ахэльмар, двухметровый великан в черных шипастых доспехах, сложением напоминающий Геркулеса. По неподтвержденным слухам - его отцом был сапфировый орк с Островов, от которого Черный Ветер унаследовал буйный нрав и привычку периодически впадать в бешеную ярость. Именно он и был наиболее опасен: ставленник богини, легендарный полководец, успешно руководивший до смерти Леди колонизацией дикого Кетеля.
        - Это! Наша! Корона!  - прорычал Ахэльмар. В узкой щели его монструозного шлема появилось алое свечение, словно зажглись два раскаленных угля.
        - Спокойнее, брат,  - повернулась к нему светловолосая сероглазая женщина.  - Торговец… что ты хочешь за Корону?
        Ардэтээль Горная Луна. Старшая дочь Ананизарты. Чистый пятый ранг, супруга Мильва, ард-ринга морского братства «Эргиаль». Могучая волшебница, повелевающая стихией Воды. С помощью ее брака Леди получила контроль над северным и восточным побережьем, над архипелагами и омывающими их водами. Свирепые бородатые мореходы, чьи клыкастые корабли наводили ужас на торговые флотилии, с тех пор звались «черными», и кажется, даже гордились этим.
        - Все просто: мира. Вы уходите от замка и подписываете мирный договор с кланом ПРОЕКТ АД. Когда все условия будут соблюдены, вам передадут Корону. Вот проект договора.
        - «Вечный мир»?! С кланом убийц матери?!  - возмутился Ахэльмар.  - Ты дурак, игрок! Мы возьмем Корону сами, без торга, с твоего тела или с развалин замка!
        Близнецы, Анна и Анхель, согласно и синхронно кивнули. Дети Леди и Диаманта, оборотни-драконы с Кровью Тьмы, сущности четвертого ранга, они были значительно сильнее обычных «истинных драконов» во всех ипостасях.
        - Вы уверены, что возьмете?  - ухмыльнулся я, скрещивая руки на груди.  - Я предлагаю хорошую сделку. Подумайте, потому что второго шанса у вас не будет!
        Вельди, неслышимой тенью следовавшая за мной, вдруг коснулась меня рукой, словно предупреждая об опасности. Она слегка дрожал - то ли от напряжения, то ли от страха. Я поймал ее ладонь и ободряюще сжал.
        ВЕЛЬДИ: Осторожнее, Хоткот! Они слишком сильные… кажется, мои чары не срабатывают!
        - Он не дурак!  - усмехнулась черноволосая девушка в золотой маске, скрывающей лицо. Мне было известно, что это Тэйгаль, самая младшая из них. Хитрая, злая и жестокая ведьма, покровительница черных целителей. Она считалась копией юной Ананизарты, изувеченной матерью из зависти к ее красоте. О возглавляемом Тэйгаль Конклаве Ведьм ходили не самые приятные слухи.
        - Его девчонка пытается заворожить нас,  - продолжила она.  - Разве вы не чуете? Это магия Грез!
        - Я ощущаю сгущение Либроса!  - нахмурилась Горная Луна.
        Я понял. «Влияние», которое внушала моя девушка, используя свойство жезла Ни-Эл, прекрасно работало на НПС рангом поменьше: недаром огромные злобные ирчи, закованные в железо, покорно расступались перед нами. Но тут, видимо, коса нашла на камень: у детей Ананизарты Дух (или Грезы - я не знал, какой атрибут отвечает за действие «Влияния») оказался выше, чем у моей спутницы. Внушение не проходило, и они почуяли это.
        - Девчонка? Меня зовут Вельди Ниэлит!  - девушка коротким движением откинула капюшон. В гневе Вельди необычайно похорошела, светлые волосы развевались, зеленые глаза вспыхнули нефритовым сиянием. Вокруг нее действительно быстро сгущался Либрос, белыми змейками возникая из ниоткуда. Я узнал «Витание в Грезах», сбор и концентрацию невероятно опасной магии Грез.
        Следом, согласно нашим задумкам, должна последовать «Аура Обаяния» или «Аура Раздора», а потом «Ментальный Шторм», но планы смешала проклятая Тэйгаль.
        - Сейчас посмотрим, что вы скажете Оку!  - прошипела она, делая странные пассы руками. Другие дети Ананизарты, будто по команде, резко обступили нас с трех сторон. В руке Ахэльмара дрожал зазубренный матово-черный клинок, живо напомнивший Черное Оружие Тао. Я ощутил мягкую щекотку в районе темечка, увидел замерцавшую иконку «Шестого Чувства». Кошачий навык предупреждал о смертельной опасности, и оставалось одно - готовиться к драке!
        Тэйгаль исчезла. На ее месте появилось Око, огромный желтый глаз, тут же уставившийся на нас немигающим черным зрачком. Я ощутил легкий холодок в районе желудка, увидев ореол, окутывающий появившийся дебафф: Тэйгаль использовала воздействие легендарного уровня!
        ВЕЛЬДИ: «Разлом», Хоткот! Она использует «Разлом»! Взламывает ментальную защиту!
        Я уже и сам видел описание. «Разлом» временно вскрывал все слои ментальной брони, оставляя беззащитным перед телепатической атакой. Даже Камень Стойкого Разума не спасал от атаки такого уровня. Тэйгаль от Ананизарты досталась одна из самых эффективных способностей. Таймер бежал с ужасающей скоростью:
        8… 7… 6…
        Ну что ж, переходим к плану «Б»…
        Я быстро огляделся. Из детей Ананизарты здесь не хватало только Ахэльга, сына Ардэтээль. Ну, четверть божественной крови, четвертый ранг Сына Моря, это не столь страшно… Зато горт-хагра штурмовых, осадных и вспомогательных орд, элитные ирчи, командующие легионами Ананизарты, почти все здесь, в плотной толпе, обступившей шатер полководца. Сверху кружили, хрипло крича, сотни наездников драксов. Основная цель была достигнута - вся верхушка нового Дома Тьмы, все главные враги и их ближайшие приспешники собрались в одном месте.
        И теперь требовалось отрубить гидре голову.
        В нашем земном прошлом такой прием однажды прокатил безупречно. Я хорошо запомнил рассказанную мне в детстве отцом историю. О том, как один стратег под напором многократно сильного противника капитулировал, но почетная сдача была лишь уловкой: собрав все руководство врагов на церемонии, он хладнокровно окружил их и уничтожил, выиграв таким образом войну.
        Пройдет ли трюк в Сфере? Сейчас узнаем.
        5… 4… 3…
        - Если вы хотите поиграть, давайте сразу придумаем стоп-слово!  - по-прежнему улыбаясь, я запустил руку в сумку, одновременно активируя Теневого Скульптора.  - Как вам «мясо на гриле»?
        «СОЗДАТЬ ПРЕДМЕТ» - «ВЫБРАТЬ ИЗ СМОДЕЛИРОВАННЫХ ОБЪЕКТОВ» - «КОРОНА АНАНИЗАРТЫ».
        «Теневой Скульптор» - это лучший из всех Талантов архетипа «прокси». Развитый, он очень многое позволяет творить из Тени. И не только творить, но и наделять свойствами, а также использовать в обычном плане. Корона - не иллюзия, это правдоподобный муляж, созданный из Тени и вытащенный в материальный мир. Настоящей Короны, естественно, у меня не было, но секундная демонстрация ее копии ввела в заблуждение детей Ананизарты.
        - Хотите Корону?  - я улыбнулся, снова доставая сверкающий платиновый обруч.  - Держите!
        Я швырнул иллюзорную Корону, как невеста бросает букет цветов подружкам - не глядя, прямо через голову, в плотную чернеющую за спиной толпу. На «драчку-собачку», как называли это в бабушкиной деревне. И, пока они ошарашенно следили за ее полетом, пока Корона не развеялась клочьями Тени, почти одновременно сделал две вещи.
        Сжав ладонь Вельди, обернулся к ней и активировал «Артефактную Компрессию». И, свободной рукой выхватывая Синеву, почти на автомате выбрал в строчке аффиксов «Смерч».
        Иногда честный бой невозможен, приходится использовать грязные приемы. Шансов выстоять против пятерки НПС высшего ранга и их армии не было. Максимум - используя возможности Вельди, развести и заворожить их, заставив собраться вокруг меня.
        И дать Дому Тьмы прикурить от истинного огня!
        Первое я сделать успел, второе - нет. Недооценил скорость и реакцию Ахэльмара. Черный клинок, покрытый паутиной голубых потеков яда, перечеркнул меня пополам, на мгновение ошпарив болью. Тревожно запульсировал багровым опустошенный хитбар, но я недаром накануне боя использовал «Изменение», перелив сто пятьдесят очков Тени в атрибут Удачи.
        КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ УДЕРЖАЛ ВАШУ ДУШУ И МОЖЕТ ВОЗВРАТИТЬ К ЖИЗНИ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ? ДА/НЕТ?
        - Где Корона?!
        Тэйгаль первой оказалась около Короны. И пока она поднимала ее, пока взгляды всех остальных детей Ананизарты скрестились на нестерпимо сияющем обруче, у меня появился шанс.
        - Подделка!  - выдохнула Ардэтээль.  - Брат, это ловушка!
        Больше сказать она не успела ничего, потому что я, соткавшись за их спинами, все же запустил «Смерч».
        Что такое «Смерч»? В описании эффекта сказано, что он создает расходящуюся область истинного огня. Всего на десять секунд, но этого достаточно. Мне доводилось применить «Смерч» дважды: первый раз в Серебряном Оплоте, положив штурмовой рейд «Пандорума», второй - в Тайнике, выжигая прорвавшийся Либрос и уничтожая Ни-Эл.
        Стена синего пламени рванулась во все стороны, в его яростном реве потонули все прочие звуки. Время слов прошло, пришло время мечей!

* * *

        Сине-рыжий пузырь огня, вспухший в центре вражеского лагеря, было отлично видно с башен «Плачущего Дьявола». Расширяющийся пламенный вал смел все на своем пути, безжалостно пожирая разбегающиеся черные шеренги. Когда синий огонь спал, стала видна громадная выжженная проплешина в кольце осады, горящая остаточными пожарами, исходящая жирным черным дымом. Часть войск Дома Тьмы была уничтожена одним ударом, но все, кто оказался вне радиуса огненного смерча, сейчас с тревожными криками устремились туда.
        Миргус встал с корточек, выпрямившись на крепостном зубце. За его спиной синхронно шевельнулся рейд ПРОЕКТа АД, чуть больше сотни игроков, решившихся на отчаянный последний бой.
        МИРГУС: Чек, готовность десять секунд. Быстрый ребафф.
        НЕСТОР: Вот это жахнули. Интересно, чем…
        СВОЙ: Истинный Огонь. (Нецензурно) чит!
        МИРГУС: Наша задача - уничтожить уцелевшие стоунджаммеры. Координаты в канале рейда. Непись можете вообще не бить, ассист по стоунам! Всем ясно?
        ИЛЛИТ:КАК ЭТО НЕ БИТЬ НЕПИСЬ??!!
        МИРГУС: Йумор офф. Выходим веером, Миротворец, Свой, Иллит - ваши впереди. Нестор, Аэро, Змей, Крит - вы следом. Моя конста прикроет сверху.
        НЕСТОР:После уничтожения джаммеров что? Кто-то придет?
        МИРГУС:Увидишь.

* * *

        В боевом логе замелькали тысячи строчек. Я мгновенно убил сотни воинов Дома Тьмы, полоска экспы резво поползла вправо, увеличиваясь на глазах. Половину опыта жадно отжирал меч, наконец-то вспыхнула иконка, сигнализирующая о возможности долгожданного апгрейда Синевы.
        «Смерч» - это волна истинного огня, к которому не существует резистов. Он наносит колоссальный урон, уничтожающий все виды игровых материалов, поэтому его прикосновение смертельно для большинства обитателей Сферы.
        Но все же, в отличие от «Огненного Воина», «Смерч» обладает конечным порогом урона. НПС высших рангов оказались способны пережить его. Неизвестно, что помогло выжить Ахэльмару, Тэйгаль и близнецам-драконам: удача или огромный запас жизненной энергии, неуничтожимые демонические доспехи или ухищрения черного целительства, но факт оставался фактом: дети Леди уцелели, хотя большая часть их приспешников обратилась в прах и пепел.
        Я предвидел эту ситуацию. И сейчас, пока они в шоке, пока черные волны опомнившихся врагов не захлестывают со всех сторон, следовало действовать быстро. Очень быстро. Если они примут боевые Формы, шансов не будет вообще.
        Ардэтээль, Горная Луна, была первой. Она стояла ближе всех ко мне, и досталось ей больше других. Первая красавица народа Островов напоминала черный куль, густо припорошенный серой золой. Куль чуть заметно шевелился, словно раздавленное насекомое. Я содрогнулся от отвращения, коротким ударом избавляя дочь Ананизарты от мучений.
        ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: АРДЭТЭЭЛЬ - НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ! ВЫ ПОХИТИЛИ ЕЕ ДУШУ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 100000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        Ахэльмар, припавший на колено и вонзивший в землю клинок, словно пытался устоять против неудержимого напора огня. Шипастый доспех великана казался обугленным, но в смотровой щели шлема по-прежнему тлели злые угли глаз. Он шевельнулся, выдергивая меч, за его спиной обнаружилась Тэйгаль, потерявшая золотую маску. Я содрогнулся, увидев жестоко обезображенное лицо дочери Ананизарты. На нем следом страшного ожога багровел отпечаток узкой женской ладони.
        Они приходили в себя. Быстрее, Кот!
        Горсть ЗУБОВ ДРЕВНЕЙ ГИДРЫ, щедро зачерпнутая в инвентаре, разлетелась по кругу, впиваясь в черную, дымящуюся землю. Из них тут же стали появляться гибкие, змеиные силуэты. Эпический Призыв рождал горгон - высшую касту нейтрально-злой расы нагов, обитавшей в черных водах Стикса. Я видел их на картинках и в роликах, но впервые наблюдал воочию: монструозных воинов в чешуйчатой броне, вооруженных трезубцами, стрелков, сжимающих странной формы метательные копья, змееволосых полуобнаженных волшебниц, блестящих разводами пятнистой чешуи. Слыша их злое, слитное шипение, тут же предусмотрительно ушел в Тень.
        С высшими, разумными Призывами всегда много возни, они чрезвычайно сильны, и могут легко обратиться против призывателя. С ними нужно договариваться либо доказывать свою силу, времени на это у меня не было. Я лишь мог надеяться, что пословица «заварил кашу - не жалей масла», окажется на моей стороне. Недаром столько атрибутов пожертвовано госпоже Удаче!
        Расчет оправдался, так и вышло. Обнаружив рядом неизвестных существ, дети Ананизарты тут же вступили с ними в бой. Началась жуткая драка. Преимущество было явно не на нашей стороне: смертоносный Ахэльмар принялся пластать горгон как мясник свиное сало. Не стоило ждать, кто выйдет победителем: шанс заключался именно во внезапности.
        Проскользнув крылатой тенью в самую гущу схватки, я с ходу секанул Синевой Тэйгаль. У нее не было никаких шансов отразить удар - несколько нагов медленно воздевали ведьму вверх, но дочери Ананизарты это словно не мешало: крест-накрест пронзенная тремя копьями, она смеялась и начинала трансформацию в какую-то гадкую боевую Форму.
        ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: ТЭЙГАЛЬ - НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ….
        Каждый удар Ахэльмара убивал одного из воинов-горгон, окружавших его. Их оружие бессильно высекало искры из обугленного черного доспеха сына Леди. С ним требовалось заканчивать, пока он не закончил с нами. Я вился вокруг невидимой тенью, выбирая удобный момент для атаки - броня Черного Ветра явно принадлежала к неуничтожимому демоническому сету, которому не страшен даже мой огненный клинок. Требовалось бить наверняка, потому что второго шанса не будет.
        Сына Ананизарты уже окружало кольцо изрубленных змеиных тел. Горгоны-волшебницы наконец сообразили останавливать его каким-то заклинанием, обращающим землю в лед, замораживающий все в небольшом радиусе. Ахэльмар легко ломал и дробил его, но движения полководца Дома Тьмы замедлились, он взревел, начал менять облик, стремительно вырастая до угрожающих размеров.
        Однако для смены Формы ему пришлось на несколько секунд остановиться. Решение было фатальным - я моментально ударил его острием Синевы в единственное уязвимое место - смотровую щель рогатого шлема.
        ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: АХЭЛЬМАР - НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ… ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…
        На самом деле все вышеописанные заняло пару минут, не более. Все происходило очень стремительно. Покончив с Ахэльмаром, я бросился к близнецам-драконам, наконец-то принявшим истинную форму.
        Анна и Анхель. Брат и сестра, потомство Диаманта. Бич всех воздушных сражений с участием Дома Тьмы, серьезная угроза для летающих кораблей. Увидев участь собратьев, они мгновенно приняли единственно-правильное решение - бежать. Разметав окруживших их горгон, заливая все вокруг пламенем, черные драконы взмыли в воздух.
        Врешь, не уйдешь! «Огненный Болид», первый, второй, третий рванулся с клинка Синевы, устремляясь вслед парочке. Один из драконов, будто почувствовав угрозу, резко вильнул в сторону, второй рухнул на землю как подбитая влет птица, охваченный клубами огня. Полоска жизней таяла так быстро, что я побоялся не успеть украсть его душу. Но скорость в теневом облике просто феноменальна - и вот номер четыре, «истинный дракон» Анхель, тоже сидит у меня в клинке.
        Тем временем вокруг разворачивалась настоящая битва. Уцелевшие горгоны схватились с подоспевшими ирчами, я услышал слитный боевой клич игроков, свист и взрывы заклинаний «Большого Огня», пикирующие на птичках звенья рейдеров ПРОЕКТА. Они самоубийственно атаковали многотысячный лагерь, пробиваясь через черную тучу наездников драксов. Шансов у них не было, если Миргус не выполнит свою часть плана!
        Наверху сверкнуло, в небе вспыхнул пузырь изломанного пространства. Из радужного сияния Астрального Портала величественно выполз огромный летающий корабль. Носовую фигуру ему заменял гигантский демонический череп с загнутыми рогами, на призрачных парусах реяли голубые огни Эльма, а орудийные порты с шипением открывались. Словно матку, его окружали корабли поменьше и целый рой всадников на «птичках».
        Это был «Несущий Бурю», джаггернаут «Стального Отряда».

* * *

        - Живее, свежее мясо!  - ревел Джерхан, встав одной ногой на борт и помахивая, словно тростинкой, огромным черным топором.  - Старые Боги хотят крови!
        Мимо него с ревом проносились винги драконьих всадников. «Стальной Отряд» привел тысячу двести элитных бойцов, полноценный боевой рейд. Один за другим отряды летающей кавалерии Панд слитно пикировали вниз, на поле битвы, черное от вражеских войск. Там уже начали вспухать огненные бутоны первых взрывов - рокочущая артиллерия джаггернаута открыла беглый огонь.
        - Дропать НПС - такое себе развлечение, Джерри,  - наморщила носик стоящая рядом Роахильдорн.
        - Что? Верно ли я слышу?!  - кровожадно оскалился новый лидер «Пандорума» - Ты сомневаешься в воле Старых Богов, Роа?!
        - Просто не понимаю, зачем ты взял этот контракт!
        - Зачем болтать, когда можно драться?!  - прорычал Джерхан.  - Роа, ты забыла вкус горячей крови?! Пни коротышку, убей ушастого, вырви и сожри сердце врага! В бой!

* * *

        Да, это я нанял Панд. Кто же еще? После того, как ПРОЕКТ у Атросити помог мне захватить джаггернаут, а потом исчез из Сферы Тао, градус отношения между АДом и «Пандорумом» вошел в отрицательную зону. Проще говоря, Джерхан просто послал бы подальше Миргуса и Ко. Хотя они готовы были раскошелиться на миллион золотых - стандартную таксу хот-дропа Панд. ПРОЕКТу требовался посредник, способный уговорить лидера альянса наемников принять контракт.
        Когда обещают хороший процент, я бываю чертовски убедительным. Тем более Вельди нужна была тренировка уникальных навыков архетипа «Псайкер Древних». «Влияния», «Голоса» и «Подчинения Духа». Несмотря на демонстрацию накануне, я до конца не мог поверить, что НПС способен гипнотически влиять на поведение игроков. Это нарушало базовые постулаты виртуального мира, созданного для развлечений, и попахивало чем-то абсолютно невероятным. Но… палящий со всех стволов флагман «Стального Отряда» и сотни «птичек», атакующих растерянные войска Дома Тьмы подтверждали, что невозможное возможно.
        Тело Анны, огромной черной драконицы, яростно дергалось, спутанное множеством железных сетей, пронзенное гарпунными пушками юрких скифов. По моей просьбе рейдеры «Пандорума» сосредоточили ассист на последней представительнице мятежного Дома Тьмы. Панды, имевшие опыт грабительских налетов на множество миров, мастерски сбили ослабленную ударом «Смерча» драконицу.
        Мне стало даже немного жаль ее, спеленутую и беспомощную, как будто приготовленную для заклания жертву. Шевельнулось ощущение, словно делаю нечто жутко неправильное и непоправимое, сам становясь на одну доску с Пандами. Но эмоции требовалось засунуть в одно место.
        ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: АННА - НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ….
        Плевать на все: на жалость, справедливость и гордость. В жизни бывают моменты, когда нужно наступить на горло самому себе.
        Мне нужны души.
        Ведь Баалу придется чем-то платить.

        Интерлюдия. Кузница

        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, АСТРАЛ, ОСКОЛОК ТВЕРДИ «КУЗНИЦА».
        Скрученные и оплавленные запчасти, бывшие ранее телом голема, были с дотошной, хирургической точностью разложены на блестящей металлической поверхности, более всего напоминавшей операционный стол. Яркий, ослепительно белый свет усиливал сходство, и мужчина, стоявший рядом, невольно поёжился, словно припомнив нечто неприятное. Его спутница, тонкая темноволосая девушка с короткой стрижкой, тут же заметила это и положила узкую ладонь ему на плечо:
        - Все в порядке, Винд?
        - Да, Лиана. Просто вспомнил кое-что. Из прошлой жизни.
        Страннейшее создание, левитирующее напротив них, методично делало свою работу. Гофрированные гибкие шланги дромонта, заменяющие конечности (их насчитывалось шесть), с тихим жужжанием поднимали в воздух одну деталь за другой, ощупывая чуткими манипуляторами. Последней стала голова - ее Сто Сорок Четвертая изучала особенно долго. Наконец, аккуратно вскрыв оплавленные наслоения брони, она выпустила острый шип разъема на одном из манипуляторов. Лиана глубоко вздохнула, когда он резко вонзился в затылок голема.
        Голова Кованого тут же ожила. Заискрились электрические разряды, вспыхнул и задвигался единственный уцелевший окуляр. Шевельнулись разорванные резиновые губы, раздался хриплый голос:
        - Где я?! Немедленно…
        Сто Сорок Четвертая выдернула шип. Голова голема тут же снова утратила все признаки жизни, став мертвым куском металла.
        - Диагностика завершена. Результат: кодовое имя «Адам», модель и стаз не определены. Повреждения корпуса - девяносто один процент. Повреждения когнитивных функций - двадцать восемь процентов. Ремонт невозможен. Восстановлению не подлежит. Причина - фатальное термическое разрушение корпуса. Рекомендация: утилизация путем переплавки. Стоимость диагностики: тысяча золотых списана с вашего депозита. Спасибо за визит, Эйс Винд!
        Бесстрастное машинное жужжание дромонта, смотревшего на мужчину единственным круглым глазом, прервал чуть раздраженный голос мужчины:
        - Как это ремонт невозможен? Сто Сорок Четвертая, какие есть варианты? И еще - в грудном сегменте корпуса находится артефактное оружие. Молот. Его можно извлечь и идентифицировать?
        Манипуляторы дромонта гибкими змеями вновь устремились к одному из кусков металла. Острые клешни подняли его в воздух, а глаз Сто Сорок Четвертой налился рентгеновской белизной, пытаясь просветить содержимое оплавленного, скрученного обломка. Эйс и Лиана, наблюдающие за процедурой, вновь увидели, как в глубине засияли очертания одноручного боевого молота, выкованного неизвестным мастером из странного синего металла, пронизанного серебристыми искорками.
        Грохот! Дромонт внезапно выронила поврежденный грудной сегмент, ее гофрированные конечности с быстротой молнии отскочили, спрятавшись в кубическом корпусе. Сама Сто Сорок Четвертая немного отлетела назад, внезапно окутавшись голубоватой сферой призрачного щита.
        - Что? Что случилось?  - удивленно спросил мужчина, но дромонт не отвечала, неожиданно замерев. Оттаяла она лишь через полминуты.
        - Внимание: обнаружен засекреченный протокол «Семь Братьев»! Внимание: обнаружен засекреченный протокол «Семь Братьев»!
        - Что? Какой еще протокол?
        - Подключены дополнительные источники информации! Внимание: результат диагностики изменен. Внимание: результат рекомендации изменен. Рекомендуется полное восстановление объекта «Адам» на базе резервного корпус модели типа один-тринадцать. Позитивный прогноз: когнитивный функционал объекта будет восстановлен. Негативный прогноз: визуальный облик объекта будет изменен на восемьдесят семь процентов, часть базовых функций будет безвозвратно утрачена.
        - Не понимаю, Эйс! Что она говорит, что все это значит? Столько непонятных слов,  - нахмурилась девушка.
        - Она говорит, что может дать нашему голему новое тело. Но он будет выглядеть совсем по-другому, чем раньше, и, возможно, утратит часть прежних способностей… Сто Сорок Четвертая! А сколько это будет стоить?
        - Предварительная смета: в пределах тринадцати тысяч золотых. Ваша скидка, Эйс Винд, составит тридцать процентов.
        - Девять тысяч я потяну, делайте,  - удовлетворенно произнес мужчина.  - А что за оружие у него внутри, ты так и не определила? Что за протокол «Семь Братьев»?
        - Ответ: отрицательный, распространение информации запрещено!
        - Репутации маловато…  - пробормотал себе под нос Эйс Винд.  - Ну, ладно. Спросим у него самого…
        Когда Эйс и Лиана возвратились в небольшую гавань Кузницы, им в глаза сразу бросилась белопарусная громада красавца астрального клиппера, пришвартованного совсем недавно. Подобные корабли редко заходили в такой отдаленный и опасный уголок Астрала, и толпа местных зевак уже скопилась на причалах, беззастенчиво рассматривая судно.
        - Смотри, Эйс!  - удивленно воскликнула Лиана.  - Это тот же самый клиппер, что мы встретили в Астрале!
        - Да, «Неуловимый». Такое ощущение, что он идет по нашим следам,  - прищурился Эйс Винд.  - Не нравится мне это…
        - Ой, да брось. Зачем мы ему? В этом районе Астрала больше нет обжитых Осколков, вот они и решили зайти сюда. За припасами, наверное.
        - Возможно. Теперь местные вряд ли выпустят их без боя,  - заметил Эйс.
        - Да, вы, игроки, всегда стараетесь поймать и убить. Зачем?
        - Лиана, мы же договорились…
        - Да. Прости.

        Глава тринадцатая

        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, МИР ДОРСЫ, ВОЗЛЕ ЗАМКА «ПЛАЧУЩИЙ ДЬЯВОЛ»
        Прах и пепел.
        Он витал в воздухе, оседая серым покровом на дымящуюся землю. Я остановился, тяжело дыша, опустил руку с пылающей Синевой. Когда ты заведен, как боевой механизм, сложно с ходу перестроиться.
        Но убивать было уже некого. После того, как с помощью военной хитрости я поймал в меч «выводок» Ананизарты и ударом «Смерча» уничтожил весь цвет командования их войсками, Дом Тьмы оказался полностью обезглавлен. Да, у них по-прежнему имелось численное преимущество, но неожиданный удар «Пандорума» расставил все по местам, в течение часа вражеская армия была разгромлена. Большая часть через сутки воскреснет на домашнем респе, но сама судьба фракции, созданной богиней Тьмы, находилась под вопросом. Все, кто имел кровные права на Корону, не живы и не мертвы, «зависли» в «пожирателе душ», и теперь, скорее всего, Дом Тьмы ждет медленное угасание.
        Я начинал понимать, почему НПС так не любят предметы, удерживающие души. «Процедурный» будет вынужден среагировать на такое грубое нарушение Равновесие, просто обязан создать развитие событий для восстановления баланса. Каким оно будет, я не брался предугадать, да и не собирался ждать неумолимой «обратки». В моем случае все происходящее имело элемент торга и играло на публику. Ведь за мной наблюдало множество глаз…
        Сверху с жутком ревом падали протодраконы, излюбленные «птички» Панд. Тяжелые, почти неуязвимые летающие маунты, идеальные танки для проламывающей тактики альянса наемников. Приземляясь, они окружили меня, с их бугристых черных спин спрыгивали игроки.
        - Хоу, кошачий хвост!  - в своей манере поприветствовал меня Джерхан,  - Славная работа! Старые Боги купаются в крови!
        - Напомнило Таэрланд!  - фыркнула Роахильдорн, выходя из-за его спины.  - Слушай, Котик, а ты не боишься…
        Она ухмыльнулась, неотрывно глядя на мой клинок.
        - Нет,  - коротко ответил я.  - Вы закончили с неписью?
        - Кто не сбежал, тот умирает! Старые Боги искупались в крови, а мы еще не искупались в золоте!  - рявкнул Джерхан, черные доспехи и топор которого действительно густо пятнала свежая кровь.  - За тобой должок, торговец!
        Он указал взглядом на замок, окруженный красноватой защитной сферой осадного режима.
        ХОТКОТ: Миргус, через сколько «Неуязвимость» упадет?
        МИРГУС: Семь минут… Вы тянули до последнего!
        ХОТКОТ: Ок. Все стоунджаммеры уничтожены?
        МИРГУС: Да, чисто.
        ХОТКОТ: Принял, встречаемся в замке.
        Я кивнул Джерхану и сказал:
        - Еще семь минут. Следуйте за мной.

* * *

        Все замки в Сфере, построенные игроками, имеют индивидуальный дизайн. Многие сообщества пытаются выделиться, построив необычную клановую цитадель в красивом месте. ПРОЕКТ АД исключением не был - «Плачущий Дьявол» отражал их суть, пафосный и надменный, в форме стилизованной головы рогатого демона, чьим крылатым телом казался сам исполинский утес. Изящности и мрачной красоты у него не отнять, мемберы ПРОЕКТА наверняка гордились своим домом. Когда упала «Неуязвимость», я прошелся по его сводчатым коридорам, пересек узорчатый зал кланхолла, вошел в распахнутые двери малого зала цитадели, где меня уже ждали.
        Значит, отсюда Тао-Ямато строил свои наполеоновские планы и руководил захватом Дорсы. Я по-хозяйски оглядел круглую комнату, стол с большой картой материка, прибитый к столешнице несколькими кинжалами, марширующие по ней латунные фигурки. Кто-то любил играть в солдатиков. Где он теперь? За витражами мелькали кричащие крылатые силуэты: вокруг замка вилась драконья кавалерия Джерхана.
        - Здравствуй, Хоткот,  - сказал Миргус, игрок ПРОЕКТА, которого я никогда не видел раньше. Невысокий, худощавый, завернутый в плащ так, что невозможно определить его снаряжение и архетип. По моим разведданным Миргус был аналитиком, теневиком и мастером порталов АДа. Коллега, в некотором роде. Других клановых лидеров я знал: громадный Миротворец, худощавый Иллит, змеечеловек Свой, с лица которого не сходила надменная усмешка.
        - Привет.
        - Почему не уходит «Пандорум»? Они выполнили свою задачу,  - подозрительно спросил Миргус.
        - Потому что вы еще не расплатились со мной,  - усмехнулся я.  - Жду денег, друг мой. Плати - и мы закроем контракт.
        Самый приятный в мире звук - это звон монет, пополняющих виртуальный кошелек. Моя помощь встала ПРОЕКТУ недешево - всего в полтора миллиона золотых. Миллион - такса рейдового дропа «Пандорума», пятьсот - мой небольшой процент сверху. Правда, с Джерханом мы условились расплатиться другим способом, но зачем об этом всем знать? Деньги любят тишину.
        - Всё, как договаривались,  - напряженно произнес Миргус,  - Теперь…
        - Нет, не всё!  - прервал его я.
        - Бедность рождает жадность,  - ухмыльнулся Свой,  - Не стоит наглеть, не к добру.
        Аналитик словно бы просительно взглянул на него, но мой старый знакомый лишь фыркнул:
        - Брось, он меня знает. Точно не забыл наши встречи, хех!
        - Ты прав: я ничего не забываю и всегда отдаю свои долги. Честность - основа торговли. Видишь ли, вы расплатились со мной, но я не расплатился с вами,  - спокойно объяснил я, немного любуясь их настороженными лицами.
        - Что ты несешь?
        - Когда-то вы больно наступили мне на хвост. Взорвали джаггернаут, который я только что продал Шэдоу. Вспомнили? Надо сказать, насолили здорово, и не только мне лично. Но сегодня я верну вашему клану этот долг сторицей.
        В задании Пантеона не был упомянута участь ПРОЕКТ АД, ни единым словом. Только два условия: «не допустить разрушения замка», «не допустить возвращения Короны потомкам Ананизарты». Боги Тени не ошибались и не страдали невнимательностью. Я прочел между строк договора и все правильно понял. Решение отдано мне, и я его принял.
        Корона появится в замке. Это означало только одно - ее получит тот, кто контролирует «Плачущий Дьявол». И если это будет ПРОЕКТ АД, никаких гарантий забрать ее у меня не будет, подпиши мы хоть сотню договоров. Слишком ценный приз на кону и чересчур много взаимоисключающих факторов. Напрашивался однозначный вывод.
        ХОТКОТ: Джерхан, Го!
        Витражи взорвались тысячью осколков. Я ушел в Тень, чтобы не оказаться в эпицентре раздачи пряников. В башню со всех сторон врывались изрыгающие огонь драконьи всадники Панд, мгновенно стало тесно, все вокруг задрожало, вспыхнув разноцветным фонтаном разнообразных боевых заклинаний. Я поспешно убирался подальше, пока не подпалили крылышки - пущенная в ход магия заставила дрогнуть замок.
        ХОТКОТ: Воу, полегче! Не порть МОЙ замок!
        ДЖЕРХАН: СМЕРТЬ, полосатый! Бошки рубят - хвосты летят!
        Рейдеров ПРОЕКТА убивали везде - на стенах и башнях, в замковых коридорах и залах кланхолла. Сопротивления они не успели организовать, да и шансов у них не было - мало того, что Панды ударили предательски внезапно, так и десятикратное численное преимущество сыграло свою роль. Просто-напросто короткая резня, в результате которой неполная сотня бойцов ПРОЕКТА оказалась окружена и заперта на замковом респауне в кланхолле. В мою сторону летела ругань, оскорбления и угрозы, страшные кары сулились в личных сообщениях. Черный список пополнялся с угрожающей скоростью. Я понимал их чувства, проклинающих сейчас предательский обман, но внутри ощущал только холодную пустоту. Какое Коту дело, что о нем думают мыши? Мне было просто-напросто все равно. За все в Сфере надо платить, и для ПРОЕКТА пришло это время.
        Сегодня замок полностью оправдал свое название, даже у дьяволов сочились слезы.
        Заблокировав противников на точке возрождения, Панды принялись за любимое дело: грабеж. Они начали взламывать и потрошить кланхраны «Плачущего Дьявола», со знанием дела проверяя все потайные закоулки замка. Именно такова была цена, назначенная Джерханом за рейд - я отдавал им все, что они найдут в цитадели, кроме одного-единственного предмета. Именно поэтому новый глава «Пандорума» согласился на этот рейд, лутом с фракционных НПС не удовлетворишь бойцов, убийством неписей не наполнишь киллрейтинг. А вот замок одного из богатейших кланов Дорсы - другое дело.
        Сердце любого замка - тронный зал, где над пьедесталом в воздухе кружит Ключ, управляющий артефакт цитадели. Если взять его в руки, начнется таймер захвата. Сможешь удержать кип шестьдесят минут - замок станет твоим. Но отдельный игрок не может быть владельцем цитадели - только сообщество, клан.
        У альянса «СЕВЕР» был единственный боевой клан, не имеющий замка.
        В тронный зал «Плачущего Дьявола» вошла группа игроков под альянсовым тегом «СЕВЕРА», принадлежащих к клану «Юнитов». Настороженно косящиеся Панды, получив оповещение по внутренним каналам, не тронули их. Я поприветствовал Черного Дона и его замов: Художника, Арроу, Свенна, Тринадцатого и еще одного, предусмотрительно скрывшего личность под маскировочным капюшоном. Правильно - Капитану Пантере незачем было светиться возле хорошо знакомых с ним бойцов «Пандорума». Я почти не удивился, что он появился - дерзости Капитану было не занимать. Или мой покупатель решил увидеть товар лицом?
        Да, замок - такой же товар, как многое в этом мире. Не в моем духе отдавать что-либо просто так. Полученное даром лишает вещь ценности. Юниты получали замок как финансовую гарантию вложений капиталов Пантеры в мой грандиозный проект. И одновременно я разрубал гордиев узел с Короной и ПРОЕКТОМ, избавляясь от враждебного клана. Жестоко? Возможно. Но врагов нет только у того, кто ничего не делает.
        Получив Ключ, Блэки начал таймер захвата. Наблюдая за этим процессом, Джерхан злобно расхохотался и толкнул меня в бок:
        - Клянусь Кровью и Сталью, хорошая шутка! Отдать «Плачущий Дьявол» бывшим бомжам из Степи, а ПРОЕКТ выгнать на мороз! Полосатый хвост, Старые Боги хохочут!
        - Возможно, нам самим стоило забрать замок…  - тихо намекнула Роа, тенью сопровождающая кланлидера «Стальных»,  - Не много ли чести…
        - Мы наемники и живем в Астрале! Все, точка!  - рявкнул Джерхан, внезапно потерявший веселый настрой,  - Шэдоу захватил много замков! Где он теперь?!
        Все прошло как по маслу. Замок достался Юнитам, Панды с богатой добычей скрылись в розовом тумане Астрала. Куда ушли униженные и оскорбленные мемберы ПРОЕКТА АД, сегодня потерявшие дом, я не интересовался. Сфера огромна, и каждому найдется в ней место.
        А мне следовало отправляться в Сумеречный Шпиль, получать награду от Пантеона Теней.

* * *

        «Теневые Врата» - необычное заклинание легендарного уровня, доступное лишь божественным сущностям. Оно создает портал, переносящий тебя в любую точку Царства Теней, которое подобно отражению окутывает все миры Сферы. Главная, центральная точка этой паутины - артефактная арка в Сумеречном Шпиле, возле которой прошлый раз мне давали задания Боги Тени.
        Из-под ее сводов я и вышел сейчас, в сопровождении свиты вьющихся теней. Мне больше не было нужды искать их, теперь тени сами слетались, стоило войти в серый мир. Так повлиял эликсир, подаривший мне огромное количество атрибутов, накопленных Кха-Белех. Чем больше у тебя Тени, тем больше тебя любят Тени, такая вот тавтология. И на полном серьезе меня мучил вопрос: сколько же родного атрибута у самих богов серого Пантеона?
        Боги Тени в прежнем составе ждали меня. Тормис сидя медитировал, поджав под себя ноги, Гелла прихорашивалась, напевая под нос, Трогг мастерил что-то на маленькой наковальне, похожей на инструментарий ювелира. Звонкие удары эхом разносились по пустынным залам Сумеречного Шпиля.
        - Игрок Хоткот, друг и враг, десница и оружие,  - задумчиво произнес Тормис, глядя на меня.
        - Я вам не враг.
        - Ты набираешь мощь. Ты забрал силу Великой Тени и пробудил Древнюю Кровь в своей спутнице,  - продолжила Гелла,  - Ты становишься опасен, игрок.
        - Мы заключили сделку. Я выполнил ваши условия. И пришел за наградой.
        - О, ты ее получишь,  - обольстительно улыбнулась богиня Любви.
        Трогг обернулся, оторвавшись от работы. Звонкие удары небольшого молоточка стихли, бог мастеров не спеша вытер руки о передник, потом осторожно, двумя пальцами поднял с наковальни нестерпимо блестящий предмет. Он по-простецки сплюнул на свободную ладонь и тщательно потер ей изготовленное изделие. После чего щелчком отправил его Гелле.
        - Мы дадим тебе нашу Кровь, игрок,  - улыбнулась Гелла, выдергивая из золотистой гривы волос острую заколку.  - Но не так, как ты думаешь.
        Изделие Трогга висело перед ней в воздухе. Богиня, не переставая улыбаться, уколола указательный палец и уронила набухшую каплю крови в блик света. И небрежным движением ладони отослала его Тормису.
        Мой покровитель, сидящий скрестив ноги, для начала поиграл моей наградой, словно жонглер - резиновым мячиком. Затем он прихлопнул блик двумя ладонями, на миг скрыв его сияние - и вдруг небрежно бросил мне.
        - Лови свою награду, Кот!  - прозвучал его голос,  - Мы выполнили условия, ты получил нашу Кровь. И знай - никто еще не брал большого от Пантеона Тени.
        Я не успел поймать сверкающий предмет. Реакции бы хватило, но на подлете ко мне он изменил траекторию: вместо того, чтобы упасть в подставленную ладонь, начал описывать круги вокруг моего левого запястья.
        Это была кость. Шестигранная игральная кость.

        Глава четырнадцатая

        Игральная кость.
        Шестигранный кубик, словно выточенный из полупрозрачного, дымчатого хрусталя. Внутри змеилась странная субстанция, похожая на заточенную тень, которая образовывала неуловимо меняющийся рисунок на ребрах. Цифры, символы, пиктограммы ежесекундно сменяли друг друга, словно узор крутящегося калейдоскопа. Кость медленно левитировала вокруг моего левого запястья, отсвечивая оранжевым ореолом легендарки.
        ИГРАЛЬНАЯ КОСТЬ ТЕНЕЙ
        КАЧЕСТВО: ЛЕГЕНДАРНЫЙ
        МАСТЕР: ТРОГГ
        ПЕРСОНАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ.
        + 10 УДАЧИ
        +15 ТЕНИ
        «СЛУЧАЙНЫЙ ПРЕДМЕТ» - БРОСОК КОСТИ ПРИНЕСЕТ ВАМ СЛУЧАЙНЫЙ ПРЕДМЕТ ИЗ СОКРОВИЩНИЦЫ ПАНТЕОНА ТЕНЕЙ.
        «СЛУЧАЙНОЕ ЗАКЛИНАНИЕ» - БРОСОК КОСТИ АКТИВИРУЕТ СЛУЧАЙНОЕ ЗАКЛИНАНИЕ ИЗ АРСЕНАЛА ШКОЛЫ ТЕНЕЙ.
        «СЛУЧАЙНОЕ СУЩЕСТВО» - БРОСОК КОСТИ ПРИЗЫВАЕТ СЛУЧАЙНОЕ СОЗДАНИЕ ИЗ МИРОВ, КОНТРОЛИРУЕМЫХ ПАНТЕОНОМ ТЕНЕЙ.
        «СЛУЧАЙНАЯ ЖЕРТВА» - КАЖДЫЙ БРОСОК НАВСЕГДА ОТНИМАЕТ 1 ЕД. АТРИБУТА ТЕНЕЙ.
        ВНИМАНИЕ: ЭФФЕКТ ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ СЛУЧАЙНЫМ ОБРАЗОМ.
        Подстава! Настоящая подстава. Вместо того, чтобы дать мне свою Кровь, из которой можно изготовить Эликсир Метаморфозы, хитрые Боги Тени заключили ее в неуничтожимое хранилище, привязали его ко мне, да еще и наделили кость крайне противоречивыми свойствами. Абсолютно непредсказуемый эффект броска, к тому же НАВСЕГДА отнимающий случайный атрибут! Тут дважды подумаешь, использовать или нет…
        - Да, ты можешь получить дырявую сумку, а можешь - божественное благословение,  - усмехнулся Тормис, глядя на мою разочарованную физиономию,  - все зависит от удачи. Как вы, игроки, говорите: «рандом».
        Сказать, что я был недоволен - ничего не сказать. Вероломные боги обвели меня вокруг пальца, формально выполнив договор, точь-в-точь как любил поступать я сам. Кровь получена - в виде мутной безделушки, которую нельзя даже выкинуть. Возмездие Равновесия настигло, не успел я отойти от кассы? Ну ладно, Пантеон Тени. Все предельно ясно, ставим зарубочку.
        - Что предлагаете делать с Короной?  - спросил я, усилием воли вернув себе невозмутимость.  - Может, есть способ ее уничтожить? Или надежно спрятать?
        - Даже в глубочайшей бездне Стикса или огненном океане Инферниса Корона останется невредимой, игрок!  - пробасил Трогг.  - Скрыть ее может только Тюрьма, но…
        Тормис вдруг поднес палец к губам, а Гелла натужно хихикнула, словно он сболтнул лишнее. Прекрасная актерская игра, но я не верил, что Боги Тени могут упомянуть что-то просто так. Они хотели, чтобы я заинтересовался оговоркой. Значит, «Тюрьма»… Что-то такое уже слышал. Поищем информацию.
        - Делай с ней что хочешь,  - проронил Тормис.  - Убери Корону подальше от Серых Миров. Верни в Бездну.
        - Отдай Баалу, ты же идешь к нему?  - промурлыкала Гелла.
        - Может, стоит сказать, что это подарок Пантеона Теней?  - хмыкнул я.
        - Говори ему что хочешь. Слова - всего лишь слова. Короля Демонов невозможно обмануть.
        - Кстати. Вы можете помочь мне добраться до Геенны? Сможете открыть Врата прямо к его престолу?
        Боги Тени вновь переглянулись. Затем Тормис покачал головой:
        - Пантеон не будет вмешиваться. Это твои дела и твои дороги.
        - Но…
        - Сказано достаточно!  - громыхнул Трогг, согласно наклонил голову Тормис, Гелла, улыбаясь, прощально помахала ладонью. Призрачная арка Врат Теней, вспучившись хоботом теневорота, мгновенно засосала меня в черный тоннель, отправляя обратно в мир Дорсы.

* * *

        Как я и думал, мои действия не остались незамеченными. Магистр молчал, а вот новые админы отреагировали гораздо оперативнее. Акиру Соколовская попыталась связаться со мной почти сразу же после разговора с Пантеоном Тени. Я упорно сбрасывал, испытывая терпение моих визави. Небольшой эксперимент. Что они сделают, если я откажусь с ними беседовать? Будут блюсти свои собственные правила и уважать мое право на конфиденциальность или нет?
        Терпения админов хватило на сорок минут. Акиру, устав ждать ответа, применила админскую магию, переместив меня в знакомый блеск стекла и металла, хай-тек офис Ланы Каминской. Новая глава «Сферы» смотрела на меня взглядом, в котором без труда читались досада, злость и раздражение. Будь я ее подчиненным, душа бы ушла в пятки в ожидании разноса.
        Но я не был ее подчиненным.
        - Воу-воу, сегодня вы без приглашения,  - подмигнул я, поудобнее устраиваясь на стуле,  - Что-то случилось?
        - Олег, я думала, что мы договорились с вами!  - произнесла Лана, подпустив в голос немного металла.  - Вы обещали, что не будете нарушать Равновесие!
        Я молча пожал плечами. Ох уж эти женские манипуляции. Не припомню, чтобы я что-то такое обещал.
        - Вы понимаете, что вредите сами себе?  - продолжила она,  - ответ «процедурного» уже запущен, даже мы не можем предсказать последствия ваших действий. Вы отдаете себе отчет, что нарушаете игровое Соглашение?
        - Ну так забаньте меня и дело с концом. Или изымайте меч, мне все равно,  - парировал я.  - Понимаете, мне настолько все надоело, что я сотворю еще и не то, чтобы закончить этот треш…
        Мои действия могут казаться хаотичными. Но на самом деле все подчинено строгому плану, в котором есть несколько слоев и целей. Логика одного из них проста: СБ Сферы, вместо того, чтобы немедленно освободить меня из лап Магистра, тянет время, используя Кота как живца на крупную рыбину: загадочных хозяев Льва Яновича, представителей Магистра в реале. А я тем временем тухну в капсуле глубокого погружения. Такой расклад мне вообще не импонировал. Существовал единственный рычаг давления на администрацию Сферы - устроить в игре такой переполох, что они сами будут рады достать меня на свет божий. Пусть торопят своих безопасников, пока я не устроил им второй Таэрланд!
        - Понимаю теперь, почему Ямато вешался от вас,  - после паузы произнесла Каминская,  - мы можем как-то договориться?
        - Договориться? Легко,  - усмехнулся я в ответ.  - Заключим сделку: вы отдаете Корону Ананизарты, я восстанавливаю Равновесие.
        - Что? Корону? Как эти обстоятельства связаны друг с другом?
        - Пусть ваши аналитики проработают, как. Объясняю на пальцах: мы восстановим статус-кво. Вся свистопляска началась с того, что ваш Ямато погнался за Кровью Бога, верно?
        - Неверно!  - холодно отрезала Лана,  - Вся, как вы выражаетесь, «свистопляска», началась, когда кое-кто взял меч, ему не принадлежащий!
        - Ну, не взял бы я - был бы другой. Не факт, что лучше,  - пожал я плечами.
        - Олег! У меня складывается впечатление, что вы намеренно играете с Равновесием! Поймите, это игра с огнем! Даже мы не можем предсказать, как «процедурный» ответит! Слышали пословицу: «топор рубит, щепки летят»? Так вот, от ваших амбиций могут пострадать невинные люди!
        - Сфера - жестокий мир,  - пожал я плечами,  - так, кажется, написано на ваших рекламных баннерах?
        - Чувствую, что мы не договоримся,  - сузила глаза Лана.
        - Да отчего же? Я так понимаю, вы хотите, чтобы я освободил сущностей из Дома Тьмы? Я так и сделаю, их души нужны мне как товар. И Корона Ананизарты тоже. Я верну всё папаше Баалу, в Бездну, откуда они все выползли. Там пусть хоть передерутся за нее, мне без разницы.
        - Вы хотите вернуть души и Корону в Бездну?  - задумчиво переспросила Каминская.  - Создать совершенно непредсказуемый вариант развития событий? Посеять рознь между демоническими фракциями?
        - Именно так. Швырну камень в глубокий омут и посмотрю, кто вылезет.
        - Полное безрассудство,  - устало заключила Лана.  - Мы пытаемся минимизировать и сгладить риски, почти остановили атаки Странников, а вы сводите все наши усилия на нет. Ну нельзя так, Олег!
        - Я готов помогать вам,  - произнес я, не отрывая взгляда,  - если вы, конечно, поможете мне.
        Надеюсь, это не выглядело как мольба «вытащите меня из лап Магистра, пока я не натворил непоправимых последствий». Лана сморгнула, первой отвела глаза, не выдержав поединка нервов. Кашлянув, сказала:
        - Ладно, я поняла, переубедить вас невозможно. Насчет Короны и вашего плана задам вопрос нашим специалистам…
        - Дышите глубже, Лана. Это всего лишь игра!
        - Это не игра, Олег. Давно уже не игра!  - жестко сказала Каминская.

* * *

        После всех прошедших событий: разгрома Дома Тьмы, битвы за замок ПРОЕКТа АД, разговора с Пантеоном Теней - крепло ощущение, что рассчитывать нужно только на свои силы. Боги Тени вероломны, они будут использовать меня и способны коварно предать в решающий момент. У меня мало друзей, почти нет людей, которым можно доверять на сто процентов. Впрочем, вероятно, это и к лучшему - узнав мои тайны, они могут стать целью Магистра.
        Магистр… Он вызывал самую большую опаску. На канале, куда шла трансляция моего реалити-шоу, вечно висели один-два безымянных наблюдателя. Но ни разу никто не выходил на связь, даже когда я явно провоцировал реакцию или блокировал видео с помощью ню-шоу. Это крайне настораживало - обозначив кнут, мне предоставили полную свободу действий. Непонятно… сам бы я на месте Магистра пробовал активно манипулировать в стиле «туда ходи, туда не ходи», на полную задействовав возможность контроля. Неясная подсознательная тревога не отпускала - словно я где-то потерял нить событий…
        Но ладно. Сеанс связи с крайне раздраженной Лу дал понять, что у меня есть еще несколько дней. Следовало потратить их с толком. Я снова отправился в торговое сердце игры, лучшее место для того, кто хочет остаться незамеченным среди тысяч игроков и НПС, затеряться в вечной толпе главного торгового хаба Сферы Миров. Имелись дела, да и хотелось развеяться, чтобы заполнить зияющую пустоту внутри.
        Все утро, накинув маскировочные плащи, мы с Вельди анонимно бродили по узким улочкам торговых кварталов, наслаждаясь непередаваемой атмосферой кипящих рынков Базаара. Осматривали прилавки и покупали безделушки, отчаянно торгуясь, пробовали причудливые яства далеких миров в тавернах и завороженно следили за сотнями астральных кораблей, бороздящих над нашими головами лиловое небо Базаара. Девушка была восхищена и счастлива - она никогда не видела ничего подобного. Мне же, в свою очередь, требовалось подготовить ее к деликатной миссии.
        В полдень меня ожидала важная встреча. От ее исхода зависело, состоится ли крупнейшая сделка в моей жизни.
        - Привет, Кот,  - сказал Капитан Пантера, входя в мои апартаменты на Базааре и осматриваясь.  - Неплохо ты тут устроился. Это что, VIP-ложа? Вид отменный.
        Да, вид здесь и правда великолепный. Внизу - весь необъятный торговый город на фоне огромных полосатых лун, нависающих над горизонтом. Немного сюрреалистичное зрелище, создающее полное впечатление, что ты на другой планете.
        - Ага. Особенно красиво было, когда все горело. Присаживайся, почирикаем.
        Капитан понимающе усмехнулся. У этого персонажа есть двойное дно, но сейчас ему нужны мои торговые способности, а мне - его инвестиционный капитал. Контракт Первой Девы можно было потянуть, только вложив космическое количество средств.
        - Смотри, я набросаю тебе схему вкратце, а ты решишь - в деле ты или нет,  - сказал я.  - Имена и подробности опустим, важен смысл.
        Пантера кивнул.
        - У меня есть возможность заключить очень крупную сделку. Кое-кто хочет построить большой флот и готов заказать много кораблей. Есть два нюанса: закупочная цена привязана к ценам Базаара - грубо говоря, минус десять процентов от них. Второй - платят они только по факту поставки, никаких авансов. Но контракт реально крупный, там даже не сотни кораблей. Можно загрузить на длительный срок Миры-Кузницы и в перспективе заработать очень хорошую сумму.
        - Сразу вопрос: это может как-то повредить нашему алли?  - спросил Пантера.  - Не хочу усиливать врагов.
        - Нет, даю слово. К нашим войнам эта тема не имеет никакого отношения.
        - Хм, интересно. Кому же еще нужен огромный флот?  - пробормотал Капитан.  - Ты заинтриговал, Кот! Ну ладно, пусть так. Опять же: минус десять от цен Базаара - это практически себестоимость производства. Много не заработаешь. Два-три процента на большом обороте? Нет, не интересно.
        - Правильно рассуждаешь,  - усмехнулся я,  - но не улавливаешь суть.
        Романова, несомненно, очень умна. Она отлично умеет считать и хорошо понимает экономику Сферы. В частности то, что любая фиксированная закупочная цена в контракте может оказаться ошибочной - ценообразование зависит от десятка факторов. Живая экономика регулирует себя сама, при повышенном спросе неизбежно растет цена, при избытке предложения - падает. Есть только один устойчивый показатель, на который ориентируются все торговцы Сферы, который является мерилом и неким эталоном стоимости.
        Это цена Базаара. Да, ей тоже можно манипулировать, и мои операции с «драконьей» кровью и эллуром ясно показывали это, но в целом, если смотреть на графики, это всего лишь несколько пиков в океане спокойствия. Все возвращается на круги своя. Вспоминая задействованные в дни Черной Пятницы силы, когда лишь усилиями крупнейших игровых альянсов удалось около месяца форсить цену эллура, начинаешь понимать, какие колоссальные ресурсы требуются, чтобы подвинуть одну-единственную позицию. В случае с астральными кораблями все еще сложнее, это продукт из сотен компонентов, создаваемый в результате множества производственных цепочек, задействующих десятки профессий. К тому же это гораздо более объемная и дорогая позиция, и сдвинуть ее в одиночку примерно так же вероятно, как плечом свернуть гору.
        Однако…
        - Ты знаешь, что такое фьючерсы?  - спросил я Пантеру.
        Фьючерсы известны еще со времен Древней Греции и египетских фараонов. На Среднем Западе американские фермеры по этому принципу торговали урожаем, а Лондонская Биржа в девятнадцатом веке - металлами. По сути, фьючерсы - это отложенный контракт, когда ты авансом выкупаешь у производителя обязательство продать именно тебе еще не произведенную продукцию. По оговоренной заранее цене.
        - Да, представляю. Но причем тут это…
        - Смотри: ты прав, нельзя глобально повлиять на цену Базаара напрямую. Это слив денег. Но можно повлиять на себестоимость производства. Если попробовать авансом выкупить ключевые компоненты на несколько месяцев вперед, можно зафиксировать стоимость постройки.
        - Большинство материалов для производства кораблей, даже базовых - это ресурс из рандомных сайтов. Как ты его выкупишь авансом?  - покачал головой Пантера.
        Он абсолютно прав. Астральные корабли строятся из редких, «синих» материалов, которые с небольшим шансом появляются в обычных ресурсных месторождениях или дропаются в случайных инстансах. Их приток на рынок стабилен, но размыт, основной источник: тысячи и тысячи ПВЕ-шников, «крабов», неутомимо фармящих процедурно генерируемые «сайты» Сферы.
        - И ты опять прав,  - согласился я,  - два основных ресурса - «волшебное дерево» и «метеоритное железо» - действительно дроп, а не ресурс. Но вот компоненты, изготавливаемые из них, такие как «крепежные пластины из метеоритной стали», «килевой брус», «шпангоуты», это уже специализированный потоковый крафт.
        Я принадлежу к тем людям, что сначала съедают гарнир, а потом приступают к самой вкусной части. Другими словами, предпочитаю дотошно разобраться в тонкостях того или иного процесса, прежде чем бросаться с шашкой наголо на вражеские танки. Со времени посещения Миров-Кузниц я тщательно изучал цепочки производства кораблей: от момента добычи «сырых» ресурсов до схода готового судна со стапелей. Бессонные дни и ночи, проведенные за калькуляторами крафта и таблицами торговых сайтов, не прошли даром. Я выявил три компонента, используемых при постройке почти всех видов кораблей.
        - Секрет Полишинеля. Думаешь, ты первый додумался?  - усмехнулся Пантера.  - Таких умников половина Сферы…
        - Неважно, кто додумался первый. Мы осуществим, и я сейчас расскажу тебе как.
        - Невозможно. Слишком много производителей. Большинство компонентов делают клановые мануфактуры, их не остановишь.
        - А вот тут ты ошибаешься. Мастеров-корабелов с нужным уровнем навыков в Сфере всего около одиннадцати тысяч. У меня есть точный список. Половина - это НПС из Миров-Кузниц, вторая половина принадлежит ста сорока кланам и фракциям. И окучить их, предложив авансовые контракты, вполне возможно. Долго, муторно, но - возможно.
        - Многие мастера не согласятся.
        - Понятное дело. Но достаточно перехватить пятьдесят процентов продукции, чтобы управлять ценой. Это уже - моя забота. Врубаешься?
        - Иными словами, ты предлагаешь облететь половину Сферы и предложить крафтерам долгоиграющие контракты? А потом, собрав критическую массу деталей, взвинтить цену Базаара? И что в итоге, какой прогноз?
        - Если гвоздь стоил золотой, а будет стоить десять, себестоимость производства вырастет на десять золотых. На эти же десять-пятнадцать золотых поднимется средняя цена корабля на Базааре. Для всех, кроме тех, кто обеспечен запасом внезапно подорожавших деталей, заранее выкупленных по старой цене.
        - Огромным запасом,  - улыбаясь, поправил меня Капитан.  - Я в деле, Кот. Сколько ты рассчитываешь наварить на этом?
        Я поднял со стола салфеточку и написал на ней цифру. Судя по выражению лица Пантеры, количество нулей пришлось ему по вкусу.

* * *

        Достигнув договоренностей и расписав подробный план действий, мы попрощались с Капитаном. Ему и его доверенным лицам предстояла большая работа - переговоры и оформление огромного количества авансовых контрактов в десятках миров. Для этого требовалась целая команда игроков или НПС с хорошо развитыми навыками из ветки «Торговля». Впрочем, это всего лишь детали, я был уверен, что мы справимся.
        Следующая цель - китайцы, предложившие мне Чертеж джаггернаута. Романова требовала корабли, и хотя в ее списке не было заказа на супертоннажники, я был уверен, что флоту Серебряного Оплота понадобится флагман.
        Переговоры с Чай Таном заняли целый час и оказались крайне напряженными. Жадность китайского альянса меня просто поразила, они упорно пытались получить больше торговых преференций и смягчить условия нашего первоначального договора - в обмен на постройку для меня джаггернаута в обстановке абсолютной секретности. В конце концов, сошлись, мне пришлось подвинуться на несколько процентов в цене выкупа корпусов. Счет сократился на авансовый платеж: я внес пять миллионов и еще три должен быть отдать после окончания строительства. Пройдя все это и видя, как счет уменьшается на суммы, ранее бывшие для меня астрономическими, поневоле начинаешь понимать, почему потеря джаггернаута так болезненна для любого альянса.
        Собственно, зачем все эти движения нужны мне? Деньгами я себя уже обеспечил, выйти бы сухим из воды, сохранив шкуру на плечах. Все просто: есть две причины, большая и маленькая. Маленькая заключается в том, что сидеть без дела - не для меня, это хуже смерти. Торговля - моя любовь. Я получаю удовольствие, прикладывая усилия и создавая результат.
        А главная причина в том, что в Сфере (как и в реальном мире), очень многое решают деньги. Продается и покупается почти все. И гораздо проще встряхнуть этот мир, когда ты можешь себе это позволить.
        Может, мне и не удастся выжить, но я попробую встряхнуть Сферу!

        Глава пятнадцатая

        Базаар, Пантера, Вельди… Я плотно работал, с головой погрузившись в океан дел. Пришлось снова использовать «Изменчивость Теней», чтобы открыть архетип «оптового торговца», способного одновременно заключать несколько тысяч контрактов. Мне подсказали такой хинт в канальчике Клуба - оказывается, даже при смене архетипа подписанные договоры оставались в силе. Капитан набирал людей в команду и активно начал скупку «фьючерсов» по нашему плану. Не все шло гладко и получалось сразу, но я полностью доверял ему - ведь Пантера рисковал своими деньгами.
        Тем временем назначенный срок путешествия в Бездну на рандеву с Баалом неумолимо приближался. Лу, настроенная враждебно, упорно не шла на конструктивный диалог, так что пришлось просить проработать вопрос старых друзей. Кто лучше знает дороги Сферы, чем бывалые мироходцы - клан «Первопроходцев»? Фейана Флай, которая явно крутила роман с Алексом, как раз проводила сейчас время в нашем замке. Мы договорились встретиться в клановой библиотеке и всё обсудить, но меня неожиданно перехватил Олаф. Он попросил прибыть пораньше и для начала зайти к нему - имелся важный разговор.
        Состоялся он в самом защищенном месте замка, малом зале Совета. Кроме того, увидев меня, Вещий указал на одно из кресел и окутал нас искрящейся пеленой «Тишины». Я поднял бровь - на моей памяти такие предосторожности предпринимались только во время последней войны с Пандами.
        - Вельди с тобой?  - вместо приветствия спросил клановый аналитик.
        - Да, здесь. Пошла в библиотеку,  - пожал я плечами,  - а что?
        - Хорошо. Я изложу свои соображения тебе, а ты сам решишь, рассказывать ей или нет. Мое мнение: хоть Вельди и «пешка», она должна знать. Потому что опасность грозит именно ей.
        - Что опять не так, Вещий? Какая опасность?
        - Древняя Кровь и выбранные архетипы. Парадокс: ее способности угрожают её существованию. Я чувствую здесь и свою вину, потому что помогал составлять билд. Значит, слушай внимательно, Хоткот. Мы полностью перевели и расшифровали архетипы твоей спутницы. Начнем с первого, «Псайкер Древних». Это очень странный микс контролера с боевым псиоником. Многие способности повторяют «Псимананта», который явно послужил основой, но некоторые настолько причудливо изменены, что мы так и не пришли к единому мнению… Впрочем, посмотри сам.
        Я открыл присланный файл. Большую часть свойств перед битвой с Домом Тьмы мне истолковали, но наспех и крайне конспективно. Сейчас ветки способностей Вельди были предельно точно переведены. Это заняло время: не так много высококлассных специалистов по канн-эло среди тех, кому можно доверять.
        ПСАЙКЕР ДРЕВНИХ
        РАНГ 4: СЕНСОР
        ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        ЗАЩИТА РАЗУМА (4/4)  - Ваш разум непроницаем и неуязвим для вражеского влияния. Только воздействия легендарного уровня способны пробить ваш ментальный блок.
        ЭКСТРАСЕНСОРНОЕ ВОСПРИЯТИЕ (4/4)  - Вы считываете психоэмоциональную матрицу существ, воспринимаете всплески ментальной энергии, видите эфирных созданий и духов, способны входить в контакт с призрачными существами.
        АКТИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        ВЕСТНИК (5/5) - С помощью телепатических способностей вы можете связаться с любым существом/группой существ в Сфере Миров. Расстояние не имеет значения. 1 час/сутки
        ДОМИНИРОВАНИЕ (5/5) - Используя менторский голос и гипнотический взгляд, вы можете заставить выполнить любой ваш приказ, включая суицидальный. Шанс подчинения зависит от Интеллекта и Воли жертвы. 10 минут/8 часов.
        ПСИХОКИНЕЗ (5/5)  - Усилием воли вы способны управлять материальными объектами. Перемещать (психопортация), изменять (психометаболика) или оказывать физическое воздействие (психокинетика) на объекты и живых существ.
        ТАЛАНТ:
        АУРЫ ВЛИЯНИЯ (5/7) - Вы можете создавать постоянные психоэмоциональные ауры, воздействующие на существ вокруг вас. Сейчас доступны: АУРА ВООДУШЕВЛЕНИЯ, АУРА РАЗДОРА, АУРА СОМНЕНИЯ, АУРА НАДЕЖДЫ, АУРА ОТЧАЯНИЯ.
        ТАЛАНТ:
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 5)
        - Обратил внимание на «Доминирование» и открытый Талант Аур?  - спросил Олаф.  - Хочу сказать честно - людей банили и за меньшие грехи. Воздействие на разум игроков под запретом. Предметы с подобными аффиксами изымаются администрацией, аккаунты игроков блокируются, НПС исчезают бесследно. Насколько я знаю, этим занимается особая группа админов. Короче - используя эти способности, ты подвергаешь Вельди огромному риску!
        Хм, слова Вещего оказались холодным душем. Я тоже подозревал нечто подобное, не могли админы допустить такую «дыру». Значит, «особая группа». Мой аккаунт, конечно, вне опасности, а вот Вельди… Да, дилемма. И что теперь делать?
        - Понял. Спасибо за предупреждение,  - сказал я.  - В целом что думаешь?
        - Очень интересный архетип. Имхо - боевой псионик Древних, заточенный для противодействия божественным созданиям. Иначе такой запас мощи я объяснить не могу. Потенциально она способна остановить даже элитного монстра класса «чудовище». Во время битвы под «Пляшущим Дьяволом» сколько НПС она держала в пермо-контроле?
        - Низших без счета,  - признался я, вспомнив завороженных ирчей, опускавших оружие и расступавшихся в стороны,  - Высших - пять, но недолго.
        Олаф молча развел руками. Мол, сам видишь.
        - А что второй архетип?
        - «Повелитель Либроса». Я никогда не думал, что он вообще существует… К счастью, архетип развит наполовину, не хватило свободных атрибутов. Но даже то, что есть, поражает воображение!
        ПОВЕЛИТЕЛЬ ЛИБРОСА
        РАНГ 4: УПРАВЛЯЮЩИЙ СНАМИ
        ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        ВИТАНИЕ В ГРЕЗАХ (5/5)  - Вы можете видеть, использовать и управлять силами и созданиями Либроса. Позволяет призывать и концентрировать вокруг себя Грезы, призывать туман Либроса, входить в чужие Сны и изменять Зеркала.
        ВЛИЯНИЕ СНОВ (5/5) - Вам полностью подвластны чужие Сны и Грезы. Степень вашего влияния бесконечна: войдя в чужой сон, вы способны даже прервать жизненный цикл существа.
        АКТИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        ПАУТИНА СНА (1/5)  - Вы можете погрузить существо в сон, используя Грезы. Степень влияния зависит от развития способности.
        ДОРОГИ СНА (1/5)  - Вы можете самостоятельно ходить Путями Либроса, используя, изменяя и создавая Зеркала.
        УПРАВЛЕНИЕ ФОБИЯМИ (0/5)  - Позволяет проникнуть в разум жертвы и вытащить главный страх наружу. С помощью магии Грез создать и овеществить материей Либроса фобии жертвы.
        ТАЛАНТ:
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 5)
        ТАЛАНТ:
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 6)
        - Здесь тоже запрещенные способности?  - посмотрел я на Олафа.
        - Даже не хочу ничего говорить. Ты сам-то не видишь?  - устало махнул рукой Вещий,  - Бред какой-то. Дикий дисбаланс. По-хорошему, таких возможностей в игре не должно существовать в принципе. Если активно использовать магию Грез против других игроков, может подняться такой скандал, что люди будут толпами валить из Сферы. Это, опять же, прямая работа с мозгом.
        - Я знаю, что легендарные архетипы всегда попахивают имбой,  - возразил я.
        - Мое мнение ты услышал - такие архетипы представляют опасность в первую очередь для неё самой. Ты создал из простого вендора полубогиню, способную залезать людям в голову и управлять кошмарами из их подсознания. И думаешь, что тебе будут аплодировать стоя? Нееет, друг мой. Я сильно сомневаюсь, что это сойдет тебе с рук,  - резко произнес Олаф.  - Я всё сказал. Дальше думай и решай сам. Советов, извини, давать не буду.
        - Можешь подробнее объяснить, что могут предпринять админы?
        - Игроков блокируют, предметы и сущностей, принадлежащие Сфере, якобы прячут в Тюрьме.
        «Тюрьма, Темница». Я уже слышал это выражение совсем недавно, из уст Богов Тени. Олаф что-то знает об этом!
        Но в ответ на мой вопрос клановый аналитик лишь помотал головой:
        - Никакой точной информации у меня нет. Это миф, всё на уровне слухов. Болтают, что первая команда разработчиков создала Тюрьму как раз для хранения имбалансных предметов, изоляции имбалансных сущностей. Говорят, там сидит Мезмир, Властитель Времени и куча божков поменьше. Слышал я также, что все изъятые у игроков читерские предметы помещают именно туда.
        - Сказки,  - фыркнул я.  - В чем смысл такой Тюрьмы? Почему просто не удалить из игры?
        - Не спровоцировать уничтожением закон Равновесия,  - сказал Олаф.  - Там якобы «заморожено» время, всё пребывает в стазисе. Но повторяю: подтвержденной информации у меня нет.
        Я задумался. По факту получалось, что использовать способности Вельди нельзя, чтобы не привлекать взор администрации. Хорошо еще, если их применение в схватке с Домом Тьмы прошло мимо внимания - ведь там моя спутница брала под контроль исключительно НПС. Я, конечно, мог поставить вопрос ребром, шантажируя своим Ключом Каминскую, но сильно сомневался, что в этом деле мне пойдут навстречу. Безопасность человеческого мозга, подключенного к нейроинтерфейсу - краеугольный камень и священная корова виртуальных миров. Не поймут и не простят. Олаф прав, нужно думать и решать.
        - Хорошо. Спасибо за информацию, Олаф. Можешь еще проконсультировать?
        - Да, конечно. Какой вопрос?
        - Ты говоришь об имбалансе… А что ты скажешь насчет этого предмета?  - я подкинул на ладони Кость Теней.
        - Дар Богов Тени? Легендарка?  - неуверенно пробормотал Вещий.  - Дай-ка посмотреть аффиксы.
        Получив линк, он на несколько секунд замер, потом на лице кланового аналитика расплылась ехидная улыбка:
        - Однако они решили подшутить над тобой! Рулетка, чистый рандом! У тебя много атрибута Тени?
        - Достаточно. Предлагаешь испытать?  - я еще раз подбросил полупрозрачный кубик.
        - Только не здесь! Эффект может быть любой, а если на замок свалится легендарное заклятье, кто будет возмещать ущерб?  - резонно заметил Олаф.
        - Так что посоветуешь?
        - Если готов пожертвовать несколькими атрибутами Тени, попробовать,  - пожал плечами Вещий,  - Может выпасть как бесполезная, так и бесценная вещь. У тебя сколько Удачи?
        Я немного замешкался, прежде чем ответить. Не могу же я сказать, что сейчас имею возможность вложить более двухсот очков любой стат, это вызовет резонный вопрос - как? И придется рассказать об эликсире, сваренном Вельди и полученной «Изменчивости», позволяющей переливать атрибуты Тени в любые другие…
        - Я к чему спрашиваю,  - продолжил Олаф,  - если надеть шмот с нужными аффиксами и увеличить Удачу, скажем, хотя бы до пятидесяти, я бы рискнул попробовать. Будет хороший шанс получить редкость.
        Время у нас имелось, поэтому эксперимент решили провести не откладывая, в соседней провинции, в уединенном ущелье, куда крайне редко забредал кто-либо, кроме диких драксов. Их пронзительные крики сопровождали нас с Вещим, будто отговаривая от нелепой затеи. Однако я был твердо настроен опробовать игрушку Богов Тени. Они ничего не делали просто так. Возможно, игральная кость со случайным эффектом - просто очередная попытка обмануть Равновесие?
        - Давай, Кот!  - сказал Вещий, когда мы остановились у большого камня.  - Не тяни, бросай!
        Я кинул Кость Теней на плоскую вершину валуна. Перекатившись, кубик налился волшебным ореолом, выдав на выпавшей грани череду сменяющихся узоров.
        ВЫ БРОСИЛИ ИГРАЛЬНУЮ КОСТЬ ТЕНЕЙ! ВЫ ТЕРЯЕТЕ 1 ЕД. ТЕНИ! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ТЕНИ (ВКЛЮЧАЯ ИЗМЕНЕННЫЕ АТРИБУТЫ) - 259.
        ВНИМАНИЕ, ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ ЭФФЕКТ…
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ «СЛУЧАЙНЫЙ ПРЕДМЕТ»! СИЛА ЭФФЕКТА - ОБЫЧНЫЙ! ПОЗДРАВЛЯЮ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ «ИСПОРЧЕННУЮ СУМКУ»!
        Я поднял с камня истлевшую кожаную сумку, пестревшую множеством дыр. Внутри - пусто, ремень разваливался в руках. Вещий саркастически усмехнулся, когда я с досадой запулил ее подальше в заросли можжевельника. Тормис нагло издевался надо мной! Один атрибут Тени в обмен на абсолютный хлам!
        - Не психуй, Кот,  - посоветовал Вещий,  - давай сделаем несколько попыток…
        Скрипнув зубами, я повторно катнул дьявольскую кость.
        ВЫ БРОСИЛИ ИГРАЛЬНУЮ КОСТЬ ТЕНЕЙ! ВЫ ТЕРЯЕТЕ 1 ЕД. ТЕНИ! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ТЕНИ (ВКЛЮЧАЯ ИЗМЕНЕННЫЕ АТРИБУТЫ) - 258.
        ВНИМАНИЕ, ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ ЭФФЕКТ…
        ВЫ ПРИЗЫВАЕТЕ «СЛУЧАЙНОЕ СУЩЕСТВО»! СИЛА ЭФФЕКТА - РЕДКИЙ! ПОЗДРАВЛЯЮ, ВЫ ПРИЗВАЛИ ДЕТЕНЫША БАРГЕСТА!
        На вершине камня теперь сидел, сжавшись и утробно урча, странный пепельно-желтый зверь. Размером с барсука, он одновременно походил на пятнистую гиену и волка, отличаясь необычно лобастой головой, голыми остроконечными ушами и сверкающими, желтыми глазами. По хребту бежала полоска костяных шипов, странного монстра окутывало зловонное облако серного дыма, заставившее меня отшатнуться. Система определила его как:
        ДЕТЕНЫШ БАРГЕСТА.
        ТИП: ИСЧАДИЕ (ОБОРОТЕНЬ)
        ВИД:???
        СТАТУС:???
        НАВЫКИ:???
        ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЙ ИНФОРМАЦИИ ИЗУЧАЙТЕ НАВЫК «ЗНАНИЕ МОНСТРОВ»!
        - Баргест! Кот, в сторону!  - оттолкнул меня Олаф. Блеснул клинок, но призванный зверь опередил аналитика - ощерившись, он длинным прыжком покинул валун, скрывшись в густых зарослях цветущего можжевельника. Вещий метнулся за ним, но тут же вернулся, бормоча:
        - Ушел, зараза! Теперь надо квест на него выдавать…
        - Что это было?  - осведомился я.
        - Баргест. Разумный гоблиноид-оборотень. Адская тварь. Если он здесь разожрется, будет совсем нехорошо,  - нахмурился Олаф. Заметив, что я собираюсь третий раз метнуть Кость, он вскинул руку:
        - Погоди! Признаю, это была не лучшая моя идея! А если ты призовешь эболета?
        - Эбо… кого?  - не понял я.
        - Ладно, проехали. Будем надеяться на Удачу… Бросай.
        Я бросил. Кость завертелась, остановилась на самом краю. Лог выдал:
        ВЫ БРОСИЛИ ИГРАЛЬНУЮ КОСТЬ ТЕНЕЙ! ВЫ ТЕРЯЕТЕ 1 ЕД. ТЕНИ! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ТЕНИ (ВКЛЮЧАЯ ИЗМЕНЕННЫЕ АТРИБУТЫ) - 257.
        ВНИМАНИЕ, ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ ЭФФЕКТ…
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ «СЛУЧАЙНЫЙ ПРЕДМЕТ»! СИЛА ЭФФЕКТА - ЭПИЧЕСКИЙ! ПОЗДРАВЛЯЮ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ «ТЕНЕВУЮ ПТИЦУ»!
        Я поднял с камня гладкую ониксовую фигурку, похожую на ворона, распростёршего крылья. По странному совпадению, она походила на нефритовые статуэтки «пешек», но свойства дали понять, что рандом подарил мне нового маунта. Воздушного зверя.
        «Теневая Птица», высшая тень, руками Богов Тени переделанная в форму послушной игроку «птички». Эпический ранг, потрясающая скорость, возможность передвигаться сразу в двух мирах - обычном и Царстве Тени. Гибридное создание - кроме передвижения, две боевых способности. «Удар Когтями», теневой урон, возможность нанести рану и «Гневный Клекот», вешающий единичку Ужаса с шансом обратить слабых духом в бегство. Скорее вспомогательные свойства, но вкупе с показателями скорости и маневренностями, сходными с лучшими «птичками» эпического класса - дракондорами и архигрифонами, вполне себе приятное дополнение.
        Я сжал фигурку в кулаке, активируя и привязывая к себе маунта. Перед нами появилась огромная чернильно-темная призрачная птица, похожая одновременно на ястреба и ворона. Она присутствовала сразу в двух мирах, отчего очертания казались ломаными и размытыми, встряхнулась и щелкнула кривым клювом. Глаза-рубины светились двумя алыми звездами. Повинуясь внезапному порыву, я вбил новое имя в мигающую строку. Вельди точно понравится сказка про мальчика из джунглей и его черную пантеру.
        - Я нарекаю тебя Багира, подарок Теней!  - сообщил я тенептице, и она встряхнулась еще раз - и исчезла, снова обратившись ониксом в моем кулаке.
        - Поздравляю, Кот,  - сказал Олаф, посмеиваясь в кулак.  - Эпик-птичка, круто. На аукционе такая тридцать тысяч стоит, и то доступна с «Уважения» к Пантеону Теней, что совсем непросто. Реально классный маунт.
        - Спасибо. Попробуем еще раз? Вроде бы масть пошла.
        Вещий согласно кивнул, завороженно наблюдая за катящейся костью, и я поймал себя на том, что сквозь холодный лик аналитика крупного клана проявилось азартное лицо обычного пацана из соседнего двора, катающего бутылочку в одной из мальчишечьих игр.
        ВЫ БРОСИЛИ ИГРАЛЬНУЮ КОСТЬ ТЕНЕЙ! ВЫ ТЕРЯЕТЕ 1 ЕД. ТЕНИ! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ТЕНИ (ВКЛЮЧАЯ ИЗМЕНЕННЫЕ АТРИБУТЫ) - 256.
        ВНИМАНИЕ, ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ ЭФФЕКТ…
        ВЫ АКТИВИРУЕТЕ «СЛУЧАЙНОЕ ЗАКЛИНАНИЕ»! СИЛА ЭФФЕКТА - ЭПИЧЕСКИЙ! ПОЗДРАВЛЯЮ, ВЫ АКТИВИРУЕТЕ «ГНЕВ ЛОТА»!
        Мы не успели среагировать. Небо мгновенно почернело, и сверху посыпался ливень призрачных лезвий, очень похожих на оперение недавно призванной теневой птицы. Он был очень густым и накрывал такую обширную область, что спастись оказалось невозможно. Клинки из тени безжалостно срубали вековые сосны и расщепляли гранитные валуны. Я инстинктивно ушел в Тень, но они разили и там, густым дождем падая с небес. Нас с Олафом убило почти мгновенно, швырнув на респ, находящийся тремя лигами севернее.
        - Будем еще пробовать?  - выдохнул я, разжимая кулак с невредимой Костью.
        - Пожалуй, больше не стоит,  - тряхнул головой Вещий.  - Сдается мне, нам намекнули, что на сегодня лимит удачи исчерпан. С тебя дропнулось что? Нужно вернуться, забрать вещи…
        - Да. И Фейана пишет, что они ждут нас.

        Глава шестнадцатая

        Как-то так сложилось, что наши военные советы последнее время проходили в клановой библиотеке Кондора. Несколько тысяч книг, кропотливо собираемых игроками клана практически с момента запуска Сферы, сделали ее богатейшим книгохранилищем нашего альянса. Книги Навыков, Техники Развития, разнообразные Гербарии, Бестиарии, Мантры, энциклопедии и пособия по лору, просто сотни литературных произведений, заботливо сгенерированных «процедурным», заполняли длинные ряды сотнями разноцветных томов. Здесь было уютно и тихо, особенно в утренние часы, когда большинство мемберов клана мирно отсыпались или проводили время в реальном мире.
        Сейчас тут прочно обосновался Олаф, ему помогали АлексОрдер и Фейана, получившая от Дозоров плюсовой статус «союзника». Тут себя комфортно чувствовала Вельди, прекрасно ориентирующаяся в замке. Девушка любила книги, она могла часами бродить между рядами книжных полок, завороженно рассматривая корешки или забраться с ногами в одно из уютных кресел, перелистывая страницы очередного фолианта.
        Кроме вышеозначенных персон, я с удивлением заметил четвертую. Трайнул, развалившись в кресле, рассматривал разложенные на столе карты, задумчиво поглаживая ухоженную белую бороду. Увидев меня, цверг приветственно поднял руку.
        - Не ожидал тебя встретить здесь!  - сказал я, присаживаясь напротив.  - У тебя есть доступ в Кондор? Припоминаю, ты говорил, вы с Олафом старые знакомые?
        - Мы же олдфаги Сферы, Кот!  - пробасил Трайнул.  - Было дело, начинали в одном альянсе. Давно то было…
        - И неправда,  - продолжил Вещий.  - Между прочим, Хирд уже прислал дипломатическую ноту, Трайнул! Требуют тебя выдать, ха-ха-ха!
        - А ху-ху не хо-хо? Перебьются!  - мрачно нахмурил мохнатые брови капитан «Абиссала».  - Ладно, проехали, не напоминай мне об этих ушлепках, не порть настроение! Мы чего собрались? Поговорить о дороге в Бездну? Вот и начинай, ты же любишь лекции читать.
        - Окей! Специально для Кота - начнем с азов!  - улыбаясь, произнес Олаф,  - Итак, что есть Бездна? В Сфере это совокупность так называемых Темных Миров, они же Нижние Планы. От Серых и Верхних, которые в основном землеподобны, они отличаются необычными физическими условиями, зачастую экстремальными. А также сниженным уровнем безопасности и своеобразным контингентом НПС. В основном это разумные, хитрые и агрессивные создания.
        - Каждым слоем Бездны управляет один или несколько Владык, могущественных демонических тварей,  - добавила Фейана,  - они вечно грызутся между собой, но все признают власть Короля Демонов, господина Геенны, глубочайшего слоя.
        - Вот туда-то нам и нужно,  - вздохнул я.  - Как туда попасть?
        - Целых три пути. Первый, стандартный, с помощью портальной сети Сферы. Думаю, отметаем сразу - шестьдесят шесть пересадок от Базаара, большую часть пути между телепортами нужно проделать через дикие земли враждебных миров, кишащие демонами.
        - Не пойдет. Второй - сквозь Хелт Акор?  - блеснул я эрудицией.
        - Да. Но тут спешу тебя огорчить - выходы в Геенну неизвестны. Максимум, куда мы сможем добраться - это до Сталагамата, пещерного города, где тебя прошлый раз подобрал Трайнул. Помнишь?
        - Помню, конечно. А до него - ножками сквозь Бесконечные Пути?  - уныло заключил я.  - Опять нужен рейд, чтобы пробиться.
        - Да. Но у тебя вроде бы есть знакомые, да и клан можно попросить…  - Фейана оглянулась на Олафа.
        - Мы планируем опять начать рейдить Хелт Акор, но не завтра и не так глубоко,  - сказал Вещий,  - там нужен другой уровень шмота, понимаете? Нет, сейчас вряд ли, у рейдовой основы куча иных заданий. Комтур не даст добро. Я советую вам использовать третий способ, спуститься к Геенне по Стиксу.
        - По Стиксу? Он же впадает в Дыру?  - поднял я бровь.
        - География Стикса изменчива. Он течет через все Нижние Планы сразу. Мы гарантированно пересечем Лимб, Нифльхейм, Ахерон!  - Фэй начала ворошить груду Атласов, разложенных на столе, выуживая отдельные карты и демонстрируя их.  - Честно говоря, я давно хотела совершить такое путешествие. Там обитает множество существ, даже не внесенных в «Демонимикон»…
        - Потому что они сожрали большинство географов!  - прищурился Вещий.  - Но вы можете проделать большую часть пути, скрывшись под поверхностью. На субмарине Трайнула.
        - Так вот зачем ты здесь!  - посмотрел я на белобородого капитана, отрешенно изучавшего одну из Карт, протянутых Фейаной.  - По-моему, вы все уже решили, друзья?
        - Сплавляться по Стиксу - такая себе затея,  - сообщил Трайнул.  - Он кишит кошмарными тварями, отдельные участки реки контролируют демонические фракции. Это не менее опасно, чем путешествовать портальными кругами.
        - Но ты там бывал?  - уточнил я.
        - Я там бывал. И без крайней необходимости идти в те воды больше не хочу,  - нахмурился Трайнул.  - Я тебе обязан и готов выручить, но нужно нанять надежного лоцмана, хорошо знающего Стикс. Иначе шансы сгинуть слишком велики.
        - Лоцмана? Ты знаешь, где найти такого?
        - Есть парочка знакомых на примете,  - медленно сказал цверг,  - если Олаф сделает предсказание и определит, где они сейчас находятся, можно попробовать договориться.
        - А почему не написать в личку или мессенджер?  - полюбопытствовала Фейана.
        - НПС?  - выпучил глаза Трайнул.  - Игрокам я не доверяю. Сдадут в два счета.
        Хорошо иметь знакомого оракула, по имени безошибочно определяющего местонахождение любого существа в Сфере. Через пару секунд Вещий обозначил нам координаты. Оба названия миров и локаций мне ничего не говорили, но Трайнул задумчиво закусил губу.
        - Первый не подходит, это в жо… простите, леди. А вот второй сидит в Пэйринге, Костяном Дворце, это подводное поселение-инст как раз в верхнем течении Стикса. «Абиссал» сейчас в доках Железного Города, сравнительно недалеко.
        - Мир Бор!  - сказала Фэй.  - Удобно, всего две пересадки от Базаара. Это граница Бездны, один из разрушенных миров. Я там однажды была, мрачное местечко. Сможешь нас подхватить на берегу?
        - Легко. Только светить корабль там не хочу, дурные места!  - проворчал Трайнул,  - поднимусь по Верхним Каналам, потом проскользну на глубине. Вам нужно только добраться до берега Стикса, в район Ржавых Пристаней. Там должны крутиться местные перевозчики, разберетесь. Встретимся в Пэйринге.
        - А что с Лу?  - спросила Фейана,  - по правде говоря, с «Бестиями» я бы чувствовала себя там поуютнее.
        - У самой Лу личный портал в Ахерон, как я понял. Через артефакт или Зверя, точно не знаю,  - ответил я.  - У ее консты не знаю, свяжусь… Так что, Фэй, ты решила отправиться со мной? Точно?
        - Если ты не против,  - кокетливо улыбнулась «Первопроходец».  - Надеюсь, Алекс тоже составит компанию. Я бы пригласила еще Бонуса с Наари, но они свалили на Фейвальд, там начинается большой ежегодный фестиваль. Феи, фэйри, карнавалы, ну вы понимаете.
        - Я с удовольствием,  - сказал АлексОрдер.  - «Картографию» надо качать, и вообще интересно. Я не бывал в Бездне. Есть список припасов?
        - Лу говорит, что скинет все мне на почту,  - усмехнулась Фейана.  - Я сейчас переписываюсь с ней. Кот, вы что, поссорились?
        - Вроде того, небольшие разногласия,  - я не стал заострять внимание на мелочах.  - Спроси её сразу, где и как встречаемся?
        - На Базааре, через двое суток,  - спустя пару минут кивнула Фэй.  - Трайнул, успеешь за два-три дня добраться туда?
        - Я-то успею,  - уверенно подтвердил капитан.  - Сами смотрите не опоздайте на посадку. Бездна, такое дело. Любой, кто сунулся туда, сам, как грится, напросился…
        На том и порешили.

* * *

        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, БЕЗДНА, МИР БОР
        Сойдя с портального круга, я увидел унылое красное небо, наполненное непрозрачной, густой, клубящейся взвесью. Будто наверху решили выбить всю пыль из исполинского ковра. Ни было солнца, ни облаков - сам запыленный небосвод излучал равномерное зловещее свечение.
        А вокруг темнели развалины. Межмировой портал находился на возвышении, было прекрасно видно бесконечные руины, простирающиеся до горизонта. Здания пребывали в разной степени разрушения, представляя собой каменный лабиринт, изредка перемежаемый черными дымящимися провалами или холмами обсидиановых осколков, похожих на гигантские окаменевшие ежи.
        ФЕЙАНА: Вокруг чисто. В ближайшем радиусе - группа сигналов, живые, дистанция три лиги, направление движения круговое… Стоп! Изменили направление. Идут, вернее, летят сюда!
        ЛУ: Скорее всего, патруль дьяволов. Засекли! Быстрее! В воздух и активируйте Вуаль.
        Наш отряд: Я, Вельди, Алекс и Фэй, а также боевая шестерка «Бестий» послушно взмыли в воздух. Фейана оседлала своего спутника, синего дракона Элиона, АлексОрдер - новенького дракондора, как две капли похожего на маунтов бойцов Лу. Нас с Вельди несла тенептица. В отличие от большинства воздушных зверей, ей не требовалась упряжь, а скоростными характеристиками теневое создание ничуть не уступало быстрым «птичкам» Бестий.
        Вуаль одного за другим скрывала нас, оставляя дрожащие пятна в воздухе, заметить которые можно только вблизи. Полет в новомодной невидимости Дев требовал выверенного порядка движения - любое случайное прикосновение к материальному предмету или друг к другу сбрасывает эффект.
        Мы поднялись на высоту и вереницей устремились за Лу, возглавлявшей отряд. Не так-то это просто, оказывается, летать в Вуали! Нужно постоянно следить за маневрами, дистанцией до соседей и не забывать заранее огибать препятствия. Требуется внимательность, как за рулем автомобиля, на автопилоте уже не полетаешь.
        ХОТКОТ: Дайте скрин маршрута. Сколько лететь? Где Стикс?
        ФЕЙАНА: Карты бесполезны, география Бездны изменчива. Притоки Стикса постоянно меняют свое направление. Здесь говорят…
        ДАНТЕ: Все реки впадают в Стикс, хех!
        ФЕЙАНА: Верно. Нам нужно найти любой канал и идти вдоль течения, и рано или поздно он приведет нас к руслу Стикса.
        Сзади, возле каменистого холма, где на вершине полуразрушенной башни находился портальный круг, замелькали крылатые силуэты. Оглянувшись, я различил среди огромных существ, окруженных огненной аурой, гибкие женские фигурки, очень похожие на хорошо знакомых суккубов. Заметив их приближение, наш невидимый отряд сделал вираж, в очередной раз изменив направление движения. Поймать и догнать нас было уже нереально.
        ОДРИС: Патруль Инфернального Легиона.
        ХОТКОТ: Суккубы?
        ЛУ: Нет, бери повыше. Эринии. Лучше не попадаться.
        ХОТКОТ: Почему? Будет драка?
        ДАНТЕ: Необязательно. Но кровушки попьют…
        ФЕЙАНА: Кот, ты впервые на Нижних Планах? Второе правило Бездны гласит: «Не заключай договоров с демонами. Никогда!»
        Я едва сдержал гомерический хохот, мне уже приходилось это делать. Хитроумие и коварство инфернальных созданий сильно преувеличено, мой контракт с Бродячим Суккубатом тому подтверждение. Хотя - я потер корону Принца-Консорта, возможно, рациональное зерно в таком совете есть.
        ХОТКОТ: Второе правило? А что в первом?
        ФЕЙАНА: «Не отправляйся в Бездну. Никогда!»
        Тем временем внизу продолжали проплывать унылые лабиринты развалин. Судя по рассказам Фэй, весь этот мир был таким, разрушенным в результате непрерывных войн, длившихся столетиями. Сначала с расой Древних, позднее - в междоусобных разборках армий небожителей. Ныне Бор представлял собой аванпост Бездны, рубежный мир, на руинах которого Владыки темных миров готовились к отражению новых нападений или концентрировали силы для собственного сокрушительного нашествия. Несмотря на то, что бесконечные развалины казались безжизненными, здесь обитало множество НПС-фракций и кланов игроков. Под руинами простирались длинные катакомбы, полные чудовищ и потерянных военных трофеев, фасады разрушенных дворцов маскировали целые поселения, по лабиринтам заброшенных улиц странствовали бродячие банды мародеров. Целый микрокосм, в которой можно погрузиться с головой.
        В центре единственного континента Бора находилась Огненная Цитадель - огромная демоническая крепость, окруженная множеством колец циклопических стен. Там, защищая портальные врата в следующий мир Бездны, базировался Инфернальный Легион, гвардия божественного Баалора, сына Баала. Мы пересекли их След: широкую выжженную дорогу среди руин, проложенную прямо по разрушенным фундаментам. Следы страшных пожаров на много лиг вокруг шлейфом окружали путь Инфернального Легиона. Глядя на масштабы разрушений, сталкиваться с демоническим воинством абсолютно не хотелось. АлексОрдер скинул в канал впечатляющее видео с их шествием, сопровождающееся грохотом, диким ревом и волнами огня. Свирепый Баалор еще и раскидывал в разные стороны «Огненные Смерчи» - легендарного уровня заклятия, блуждающие много дней пламенные вихри, сжигающие все на своем пути.
        Кроме крепости в этом мире существовало еще множество страшных и удивительных мест, которые стоило бы посетить чисто из любопытства. Например, Ходячая Башня, свободно передвигающаяся по поверхности Бора, Город-Улей или Академия Лжи, университет для дьяволов, обучающихся заключать контракты со смертными. Но наш маршрут вел мимо, вдоль зловонных каналов, наполненных пузырящейся черной жижой, медленно текущих к таинственному Стиксу.
        Сферу часто критикуют за систему перемещений. Действительно, размеры миров грандиозны, расстояния велики, путешествуя даже с помощью портальной сети, можно несколько часов потратить на дорогу в пункт назначения. Без «птички» или летающего корабля, на своих двоих вообще невозможно быстро передвигаться между локациями. Да, частично спасают Свитки Телепортации или артефакты со вшитыми аффиксами портала, вроде моего плаща или Кольца Серебряного Оплота, но, впервые отправляясь в новую локацию, игрок вынужден тратить массу времени на дорогу. Не знаю, задуман ли такой хардкор изначально, вшиты ли «дорожные приключения» в планы развлечения, но порой действительно становится скучно.
        Лу параноидально избегала порталов, предпочитая вести нас подальше от обитаемых мест. В целом я ее понимал - засветившись, отряд мог стать объектом охоты. Мы выигрывали в скрытности и безопасности, но значительно теряли скорость. Устав травить байки и анекдоты, в конце концов все замолчали, сосредоточившись на управлении воздушными маунтами. Внизу развалины сменились безжизненной каменистой пустыней, усыпанной обломками кварца и обсидиана, затем зубчатыми громадами гор, увенчанных шпилями черных башен. Мы следовали за извилистым течением медленного мутного потока, который сделал широкую петлю и через полчаса снова привел в каменный лес развалин. Правда, уже иного стиля, более изящных и древних, частично утонувших в зыбкой болотистой почве. На горизонте вставали очертания огромной стены, составляющей внешний обвод гигантского кольцевого кратера, будто образованного ударом исполинского метеорита. Над ним я с удивлением заметил далекие силуэты астральных кораблей игроков.
        - Кратер Берга,  - оживилась Фейана.  - Я узнаю это место. Внутри находится один из Великих Тайников.
        - Угу, это владения «Шивы». Обычно там полно игроков,  - угрюмо буркнула Лу.  - Нам там лучше не светиться. В территориальное влияние замка не входить! Снижаемся!
        Вечерело. В этом мире словно не существовало смены дня и ночи, красное небо, наполненное тучами пыли, ни на йоту не изменило свой окрас, но утренняя и дневная сессии уже прошли, требовалось заново заполнить шкалу «Отдыха», а многим - выйти из Сферы в реал. Мы разбили небольшой лагерь внутри разрушенных скелетов древних зданий, назначение которых было уже невозможно угадать. Пока я ставил «Полотняную Палатку», а люди Лу маскировали лагерь, Вельди сбегала к протекавшему неподалеку притоку Стикса, чьим руслом мы следовали. Она хотела наполнить водой котелок и фляги, но в растерянности встряхивала прозрачной колбой, в которую набрала пробу.
        Вода была мутной беловатой жидкостью, без всякой причины парящей в относительно теплой атмосфере. Она напомнила мне виденный в юности плохо очищенный самогон, в двадцатилитровых бутылях стоявший в деревенском бабушкином подвале.
        - Эту воду нельзя пить!  - произнесла девушка, на свет рассматривая колбу.  - Я вижу ее свойства, там намешано многое, включая магию Грез. Это - медленный яд, ведущий к забвению!
        - Воды Стикса ядовиты,  - согласилась Фэй.  - Значит, мы уже близко к основному руслу.
        - Завтра будем на берегу!  - мрачно буркнула Лу. Она тщательно избегала общения со мной и Вельди, подходя только по делу.  - Я распределила караулы. Мы замаскировали лагерь, но на всякий случай будем дежурить по двое, одним в паре должен быть искатель. Фейана, твоя смена с двух до четырех по Нью-Токио. Кот, ты последний, заступаешь в шесть часов. Твоя… девушка владеет поисковыми навыками?
        Она впервые, кажется, взглянула на Вельди.
        - Девушку зовут Вельди Ниэлит, госпожа Лу,  - ровно произнесла Вельди. Она держалась с напускным спокойствием, но я-то знал, как мою спутницу раздражает, когда ее в глаза упоминают в третьем лице. Уверен, несмотря на все мои увещевания, Вельди могла пустить в ход толику своей ментальной магии, потому что лицо Лу вдруг озарила внезапная дружелюбная улыбка:
        - Извини, Вельди. Называй меня просто «Лу». Ты владеешь «Поиском»?
        - Нет, Лу. У меня есть кое-что получше, так что можете спать спокойно.
        - Получше, хм…  - недоверчиво произнесла глава «Бестий».  - Тогда я дам вам поисковый артефакт. Он сработает, если кто-то окажется поблизости.
        Темнеть не собиралось, хотя по таймеру Сферы наступала ночь. Лагерь постепенно опустел, большинство игроков вышло в реал, кто-то ушел спать в палатки. Двое первых часовых из числа «Бестий» заступили на свои посты. Морган, растворившись в Тени, обходил лагерь по кругу, Эрго неподвижно устроился на уступе полуразрушенной стены, практически слившись с ее поверхностью. Я долго сидел у погасшего костра, играясь с настройками «Теневого Скульптора», а Вельди, пригревшись, теплым воробушком замерла у меня под мышкой. Мы молчали, глядя на мрачное небо Бора.
        - Плохое место здесь, Хоткот,  - вдруг сказала девушка.
        - Мне тоже не нравится. Мрачно,  - согласился я, машинально поглаживая светлые волосы спутницы.
        - Не в этом дело,  - вздохнула Вельди. Пошевелившись, она осторожно освободилась из моих объятий.
        - Просто здесь многие умерли. Очень многие,  - продолжила она.  - Если прислушаться, можно различить их зов. Я даже вижу их духи. Этот мир - одно большое кладбище. Ужасное ощущение. Кто сделал этот мир таким, Хоткот? Вы, игроки?
        - Нет, не мы,  - осторожно произнес я.  - Он уже был создан таким специальным устройством, которое мы называем «процедурный генератор».
        - Устройство, по-вашему, это что-то вроде сложного гномьего механизма,  - кивнула Вельди,  - я помню, ты рассказывал. Как пушка, поющая шкатулка или водяная мельница. Но зачем?
        - Для развлечения, Вельди. Многим нравится, когда…  - я запнулся, стараясь подобрать правильные слова. Несомненно, жестокий мир магического постапокалипсиса под властью демонов привлекал многих игроков, несмотря на хардкорность здешнего существования,  - Мрачная атмосфера, это как острая приправа к изысканному блюду. Эстетика смерти.
        - Смерти? Но вы же бессмертны, Хоткот.
        - Бессмертны здесь, в Сфере. А там, в своем мире - очень даже смертны…  - поежился я.
        - Тогда оставайтесь здесь,  - предложила спутница.  - К чему возвращаться туда, где неизбежна гибель?
        - Увы, это невозможно, Вельди.  - улыбнулся я.
        - Ты сам говорил: в Сфере нет ничего невозможного,  - лукаво улыбнулась Вельди.  - Я же вижу, последнее время ты не покидаешь наш мир. Прости, я не хотела спрашивать, но почему?
        Я замолчал. Камень Стойкого Разума, который я забрал, блокировал разум, и прочитать меня, наяву или во сне «повелительница Либроса» не могла. Как объяснить девушке то, что она не способна понять? Тем более откровенничать под наблюдением Магистра не очень-то и хотелось. Умелые психологи любую душевную слабость могут обернуть против тебя.
        - Я не могу. Я должен выполнить задание, только потом смогу вернуться. Наверное…  - печально усмехнулся я.  - Прости, подробностей не будет.
        - Не надо подробностей,  - девушка ласково погладила меня по руке.  - Ты вернешься, обещаю. А сейчас пойдем в палатку, я хочу спать.
        Однако выспаться этой ночью нам не довелось. Стоило сомкнуть веки и до половины наполнить индикатор «Отдыха», как сон прервал настойчивый писк тревожного оповещения. Я очнулся в темном нутре палатки, и звуки, доносившиеся снаружи, безошибочно сообщили - на лагерь напали!

        Глава семнадцатая

        Рядом беспокойно зашевелилась Вельди. Я толкнул ее рукой и, убедившись, что девушка просыпается, выскочил наружу. И тут же с размаху упал навзничь, наступив на что-то упруго-скользкое.
        В лагере кишели отвратительные твари. Похожие на огромных бесформенных личинок, покрытых морщинистой полупрозрачной кожей, они шевелились под ногами, залезали на походные шатры, карабкались на стены зданий и с мерзким писком падали сверху. Система определила их как ЛИМБОВ, НИЗШИХ ДЕМОНОВ, и безобидными эти твари отнюдь не были, ближайшие мгновенно вцепились в меня круглыми пастями, полными игловидных зубов.
        В нескольких местах тела вспыхнула резкая боль. Боевой лог вскипел строчками данных. Урон! Дебафф! Отравление! Да они меня так сейчас сожрут заживо! Где-то рядом отбивалась двойка дежурных «Бестий», я слышал звуки боя, перемежаемые тревожным гудением оповещения в канале «Гонца». Где все, черт возьми?!
        Судорожно пытаясь вырваться, я задыхался от резкой вони, окружающей лимбов осязаемым зеленоватым туманом. Нащупав рукоять Синевы, неловкими размашистыми ударами вслепую убил терзавших меня тварей. Поднявшись на ноги, очертил горящим клинком вокруг себя, испепелив еще нескольких. Сообщений о похищении душ не было, значит, это обычные мобы. Правда, за пяток укусов отожравшие половину хитбара и повесившие стак ядовитых дотов, которые меньше чем через минуту прикончат меня!
        - Хоткот!  - у входа в палатку появилась проснувшаяся Вельди. Я тут же заслонил ее, встав таким образом, чтобы шатер прикрывал нам спину. И поспешно выдрал из ячеек на поясе Зелье Лечения и Универсальный Антидот, мысленно поблагодарив школу Либерти за вколоченную науку всегда держать под рукой походный набор эликсиров.
        - Демоны!  - хрипло сообщил я.  - Тревога!
        Вельди, испугавшись, вцепилась в меня. При виде подползающих лимбов девушку затрясло от отвращения и страха. Я прикончил еще трех нахальных тварей, будто не осознающих опасность. Но их было полно кругом, на стенах и потолке, я видел, как снижаются хиты Одриса и Птицы, сражающихся в самой гуще. Мне было легче, Синева полностью испепеляла врагов, а от ударов обычного оружия они лопались, как раздавленное желе, обдавая взрывом кислотных брызг. «Бестии» истребляли монстров, но лимбов было полно, они прибывали, шевелящимся слоем покрывая куполообразные стены и потолок выбранных укрытием руин.
        ХОТКОТ: Где ВСЕ???
        ОДРИС: Сейчас будут! Заходят! Лу уже в сети!
        ПТИЦЕГОЛОВЫЙ: С ними нукеры, (нецензурно), осторожно!
        Он был прав. Среди разных по размеру «личинок» я заметил несколько иных, отрастивших ноги и жвалы, и напоминающих оттого помесь арахнида с гигантской улиткой. Они казались явно крупнее и опаснее медлительных лимбов, и защекотавшее затылок «Шестое Чувство» сигнализировало - нужно действовать!
        ХОТКОТ: Ко мне, быстро! В круг!
        Удивительно, но «Бестии» послушались. Через несколько секунд я увидел пыхтящего как медведь Одриса и стремительного ловкого Птицу. Оба с головы до ног были заляпаны зеленоватой ядовитой кровью демонов, наверняка понижающей прочность доспехов.
        ХОТКОТ: Ближе!
        Собрав нас в кучку, я активировал «Щит Теней». И тут же, пока больше никто не зашел в Сферу, жахнул «Болидом», выжигая скопище отвратительных тварей.
        Полыхнуло. Громыхнуло. Скелет древнего здания развалился, часть обломков рухнула на наш лагерь, едва не погребя под камнепадом. К счастью, как я и рассчитывал, купол Щита выдержал, сохранив наши жизни. Остальное мелочи - подумаешь, колонна упала на шатер Лу, а под грудой обломков потерялось немного походных припасов. Зато истинный огонь (и обрушение) прикончили большую часть орды демонических личинок, наводнивших лагерь. Перебить уцелевших не составляло труда, тем более «Бестии», наконец, начали выскакивать, как чертики из табакерки, один за другим появляясь сперва на канале, а через минуту - в игре.
        Они очень быстро зачистили руины, образовавшиеся на месте нашего лагеря, не стесняясь в выражениях. Зашла в игру и Фэй, лишь АлексОрдер оставался в оффлайне.
        - Что это за чудовища?  - спросила Вельди, с отвращением трогая мыском туфельки подрагивающий труп лимба, истекающий зловонной слизью,  - меня чуть не вырвало, фу.
        - Низшая, первичная форма демонов,  - пояснила Фейана, с научным интересом изучая останки.  - Демоны ведь не размножаются естественным путем, а эволюционируют из вот таких личиночных Форм, пожирая друг друга и все, что смогут добыть. За счет этого растут, там девять ступеней, много разнообразных веток развития.
        - Ну что, повоевали, (нецензурно)?  - подошла к нам Лу, явно пребывающая в крайней степени раздражения. Она и так-то мягкостью характера не отличалась, а тут вообще пришла в состояние бешенства. Остальные «Бестии» старались держаться подальше, чтобы не попасть под горячую руку.
        - Кот, ты поумнее ничего придумать не мог?!  - рявкнула она, указывая на окружающие нас горящие развалины.  - Только и можешь разбрасываться во все стороны истинным огнем, (нецензурно)?
        - Сбавь на полтона пониже,  - хмуро посоветовал я.  - Демоны бы сожрали нас через пару минут вместе с палатками!
        - Хоткот прав, их тут были сотни,  - неожиданно вступился Одрис.  - Не факт, что мы…
        - (Нецензурно)! Молчи лучше! Всего-то сотня лимбов и пяток нукеров, не могли продержаться пять минут?! Как вы вообще прошляпили их, а?
        - Они внезапно полезли из Стикса,  - признался бородатый великан.  - Видимо, вода блокирует сигналы, потому что высветились сразу всем скопом, практически у лагеря. Мы просто не успели вовремя поднять тревогу.
        - Это бродячий пак мобов или случайное событие?  - с профессиональным интересом спросила Фейана.
        - Да какая разница уже!  - констатировала Лу.  - Вспышку и грохот видно за много лиг, ваша иллюминация полностью нас демаскировала. Теперь ждите гостей!
        Она указала рукой в сторону далекой кольцевой стены, накануне названной Фейаной «кратером Берга». Там, по данным карт, находился один из замков крупного альянса «Шива», чьи кланы контролировали несколько провинций мира Бор. Я ничего не знал о «Шивах», кроме того, что это сообщество игроков из Азии входило в десятку крупнейших альянсов Сферы. Они оставались нейтральны в большинстве войн, обитая в нескольких мирах Бездны и предпочитая «крабство» ПВП. Наши интересы никогда не пересекались, но это отнюдь не значило, что они не представляют опасности. Ибо в Сфере любой незнакомец-нейтрал в диких землях - это потенциальный фраг, пополняющий киллрейтинг!
        - Уже!  - прищурилась Фейана, глядя на черные точки, появившиеся над гребнем кратера.  - Фиксирую двадцать девять сигналов игроков… и один летающий объект «медиум сайз». Скорее всего, поднимают в воздух скиф или кетч.
        - «Дальновидение»?  - цепко взглянула на нее Лу.  - Кулдаун - сутки? Больше не трать, пригодится. Сколько им до нас лететь?
        - Не более получаса,  - ответила «Первопроходец», мгновенно прикинув в уме скорость и расстояние,  - по-моему, пора сматываться.
        Лу, прикрыв глаза, сделала серию заученных вдохов-выдохов, явно используя какой-то прием популярного дыхательного аутотренинга. После него она моментально успокоилась, движения стали выверенными, команды - четкими и уверенными. Возле нее появился громадный Зверь, встряхнувший гривой заплетенных косичек. За спиной демона-убийцы с шелестом развернулись остроперые черные крылья. Коротко взглянув в сторону черных точек на горизонте, он что-то отрывисто прошипел на абиссале, языке Бездны. Будто выругался.
        - Зверь говорит, у них тоже есть снорк!  - хищно усмехнулась Лу.  - Отлично, поиграем!  - Затем она повернулась к нам: - быстро пакуйте вещи и вызывайте «птичек». Разделяемся на две группы. Мы их задержим, вы на максимальной скорости улетайте вдоль потока. Фэй, ты за старшую! Мы нагоним через пентаграмму. У кого открыт навык «Артефакторика» до второго ранга?
        - У меня,  - к моему удивлению сказала Фейана.
        - Печатями пользоваться умеешь?
        - Да, приходилось,  - кивнула «Первопроходец».
        - Хорошо. Кастель, сделай Малую Печать и отдай ей. Откроешь пенту строго по моей команде! «Бестии», все переключаемся на боевой канал!
        Несколько минут лихорадочных сборов. Я нервничал - несмотря на тревожное оповещение, в Сферу не заходил Алекс. Оставлять его здесь - не вариант, пересечь в одиночку враждебный мир рунный мастер вряд ли сможет. В «Гонце» иконка абонента горела багровым огоньком неактивности, это означало, что Алекс пропустил тревожное оповещение, выключив звук или отложив коммуникатор в недоступное место. Полтора часа назад он сдал ночное дежурство в лагере и, скорее всего, банально отсыпался. Половина шестого утра по Нью-Токио, самый сладкий сон. По-человечески я всё прекрасно понимал, но сейчас выбора не было. Поморщившись, я решил разбудить приятеля голосовым вызовом. Первый не прошел, серия длинных гудков, но со второй попытки я услышал хриплый, заспанный голос Алекса. На фоне улавливались раздраженные реплики его жены.
        ХОТКОТ: Алекс, у нас беда! Нападение, сворачиваем лагерь! Срочно зайди в Сферу!
        АЛЕКСОРДЕР: Сейчас постараюсь… Пять минут есть?
        ХОТКОТ: Нет!
        Да, о нормальной жизни, став задротом Сферы, приходится забыть. К чести друга, он не подвел, через нескольких минут появившись в игре. Как он там разбирался со своей семьей, я предпочитал не размышлять. Лу, наградив его красноречивым взглядом, открыто высказалась:
        - Если нет возможности играть, зачем напросился в этот поход? Подводишь всех!
        Однако времени было упущено много. Противники приближались, преодолев уже половину расстояния. Восьмерка «Бестий» взмыла в воздух. Они ушли на отдельный канал, Лу не собиралась делиться с нами секретами тактики своей команды. Силуэты готовившихся к бою киберспортсменов вспыхивали блеском «Призрачных Щитов», окутывались туманными крыльями «Вихрей». Противников было тридцать, почти в четыре раза больше, плюс маленький летающий корабль, но, судя по тону приказов, Лу не сомневалась в победе. Ее уверенности в собственных силах можно было позавидовать.
        Вызвав своих «птичек», мы поспешно загрузили вещи и полетели над курящимся белесыми испарениями мутным потоком, пытаясь маскироваться за высокими грядами прибрежных руин. По словам Фэй, до основного русла Стикса было далеко, и еще дальше - до неких Ржавых Пристаней, где можно найти перевозчиков, способных довезти до Костяного Дворца, подводной локации, скрывающейся в пучине реки. Оглядываясь через плечо, мы видели следы схватки «Бестий» и «Шив», огненные полосы и зарницы, вспыхивающие на горизонте. Подробности битвы разглядеть не удавалось, но судя по фреймам команды Лу, у них все шло по плану. Лишь однажды багровым окрасились две иконки, но тут же позеленели вновь - Ника, мейн-хилер консты, успела воскресить сопартийцев до завершающего удара.
        Бесконечные развалины забытых городов по берегам и не думали кончаться. Кто мог населять такие исполинские мегаполисы до разрушения этого мира? Умом я понимал, что не было никаких городов, не было разрушения - все это миф, декорации, заботливо сгенерированные «процедурником» для игроков, но, проводя в Сфере дни и ночи, волей-неволей начинаешь принимать всё за чистую монету. Виртуальный мир уже неотличим от настоящего, и где та грань, что отделяет реальность от иллюзии?
        Лу вышла на связь примерно через сорок минут, попросив открыть пентаграмму. У нее в консте был Кастель Рин, НПС-«пешка», один из таинственных мастеров порталов. Так же, как знакомые мне Астральные Порталы, открываемые с помощью сигнала артефакта-Рога, магия перемещений внутри мира была завязана на маяки - те самые Печати, активируя которые, скаут мог пробросить через пентаграмму одиночного игрока, группу или рейд. Фейана, приземлившись, активировала выданную ей Печать, и спустя несколько секунд из радужного марева портала, возникшего посреди кроваво-алой звезды пентаграммы, вышли «Бестии». Казались они слегка потрепанными, но довольными и даже веселыми. И, что важнее - потерь не было, матч оказался выигран с сухим счетом. Заляпанный пятнами крови Зверь, торжествующе рыча, высоко поднял жуткий трофей - демоническую голову, явно принадлежавшую его сородичу. Выглядела она так, словно ее оторвали от туловища голыми руками. Я невольно отвел взгляд. Значит, снорк, упомянутый Лу - один из племени демонов-охотников?
        - Тридцать пять фрагов!  - гордо объявил Морган.
        - И сбили им кетч к чертовой матери!  - усмехнулся Данте,  - правда, добить не успели, восстановят.
        - Больше не сунутся?  - поинтересовался я.
        - Ага, держи карман шире!  - фыркнула Лу.  - Наоборот. Мы их раззадорили. И засветили свое присутствие здесь. Все хотят попробовать «Бестий» на зуб! Мы просто выиграли пару часов, они уже наверняка запустили оповещение и собирают своих. Нужно успеть уйти. Мы вынесли тридцать, но сто тридцать не потянем, а «Шивы» приведут и больше.
        - Сложно, они знают местность, мы нет,  - озадаченно пробормотала Фейана.  - Могут перехватить, поток петляет, Стикса пока нет на горизонте.
        - У нас есть выбор? Вперед!
        Но нам повезло. Берег Стикса оказался неожиданно близок, мы достигли его всего лишь спустя два часа. Я воочию увидел величайшую из рек Сферы, несущую свои воды через множество миров, от горных вершин Лунастарра до адских провалов Геенны. Она оказалась поистине безбрежна: широкая, лениво текущая белесая водная гладь, тонущая в густом тумане. Болотистые берега утопали в черной игловидной растительности, в заводях шевелились странные существа, похожие на гигантских червей. Целые стада лимбов самых разных размеров и видов копошились внизу, неспособные, к счастью, причинить нам вред. Немногочисленных же крылатых созданий, периодически пытавшихся приблизиться, «Бестии» мгновенно отстреливали на предельной дистанции.
        - Ржавые Пристани, Ржавые Пристани…  - пробурчала Лу.  - Ненавижу ваш Стикс! Где они могут находиться: вверх, вниз по течению?
        - Внизу!  - уверенно ответил АлексОрдер.  - Если посмотреть на карту через фильтр активности игроков, особенно по количеству заключенных контрактов, наверху пусто, а внизу, через провинцию, двенадцать за последние сутки. Вы что-то там говорили про перевозчиков?
        - Скорее всего, Алекс прав!  - вмешалась Фейана,  - Ржавые Пристани попадаются по всему течению Стикса, они построены по указу Владыки Бездны для быстрого перемещения адских войск по реке. Там обычно рядом точка возрождения и стационарный портал.
        - Знаю. Звучит логично,  - согласилась лидер «Бестий»,  - главное, чтобы нас там не накрыли. Я бы на месте «Шив» обязательно выслала в ближайшие локации скаутов.
        Я был согласен с Лу. Однако за неимением других вариантов оставалось надеяться, что пронесет.
        Мир Бор не нравился всё больше с каждой новой деталью, от выползающих погреться на отмели гигантских кольчатых червей до скелетов исполинских чудовищ размером с небольшой замок, чьи ребра желтыми дугами выдавались из булькающих прибрежных болот. На одном позвонке такой хтонической твари могла легко разбить лагерь вся наша компания. Несомненно, много всего интересного скрывалось за этими декорациями: целые россыпи заданий, квестовых цепочек, скрытых подземелий и старинных сокровищ. Но антураж и атмосфера лично на меня навевала дикое уныние.
        Ржавая Пристань формой напоминала древний авианосец начала века, наполовину загнанный на берег и надежно пришвартованный монструозными цепями. Такая же громоздкая, неуклюжая, но крепкая конструкция. Металлические листы крепились к остову тысячами круглых заклепок, часть из которых уже отвалилась или держалась на честном слове. Какие-то древние механизмы, лебедки, тросы, леса неровными наростами окружали сооружения. Всё было покрыто густым рыжим слоем коррозии. Вокруг Пристани, глубоко выдающейся в русло Стикса, кучковались странные корабли и лодки, такие же древние и ненадежные на вид, как и сам монструозный причал. Народу там виднелось немного, да и те попрятались, увидев наше приближение. Дикие земли, зона свободного ПВП, каждый опасается стать мишенью группы незнакомых игроков.
        По гулкому железному настилу звонко отпечатывались наши шаги. Ржавая Пристань выглядела пустой, все разбежались, но ощущение затаившейся опасности не отпускало. Лу раздраженно перегнулась через поручни, рассматривая разномастные лодки внизу, у воды.
        - Эй! Есть здесь кто живой? Нам нужна переправа!  - крикнула она исходящей туманом мутной воде.
        - Есть, конечно,  - сказала Фейана.  - Незачем так орать. Перевозчиков тут вызывают по-другому.
        Она подошла к странной конструкции у ограждения (я заметил несколько таких же, торчащих на краю), представляющей собой гнутые металлические столбы с диском, свисающим на цепи, и несколько раз ударила по билу эфесом своего меча. Глубокий звонкий звук импровизированного колокола раскатился далеко окрест, легко преодолевая расстояние. Через минуту заскрипели открываемые потайные люки, и на пристани появилось несколько поразительных существ.
        Несомненно, это были демоны. Высокие и костлявые, немного сутулые, ростом они превосходили даже огроподобного Одриса. Закутанные в рваные видавшие виды плащи, смахивающие на погребальные саваны. В глубине надвинутых капюшонов нельзя было различить лиц, только красные угли демонических глаз.
        ФЕЙАНА: Это игвары, каста демонов-игв, специализирующихся на перевозках по Стиксу. Не оскорбляйте - это гордые существа, они происходят из третьего великого рода демонов.
        Лу уверенно выступила вперед.
        - Нам срочно нужен перевозчик. До Костяного Дворца! Сколько это стоит?
        Я поморщился. Каким бы прекрасным бойцом ни была глава «Бестий», в торговле ей не светило ничего. Ну кто же вот так начинает переговоры, сразу же сдавая все свои слабости и предлагая назначить цену? На месте демонов-перевозчиков я бы облапошил eе, как липку.
        - Перевозчик-с?  - прошипел один из игваров. Голос был неприятный, пронзительно-детский, со странными нотками, напоминающими змеиное шипение,  - Что ценного-с у вас-с ес-сть?
        - Ценного?  - переспросила Лу.  - Мы без груза. Сколько стоит перевозка?
        - Души-с? У вас есть души на продажу?  - спросил второй.  - Восемь душ-с, и я доставлю вас-с.
        - Золото не пойдет?  - усмехнулась Лу.
        - Золото-с? Сто тысяч-с с каждого-с,  - донеслось из-под капюшона.
        - Что? Сколько? Сто тысяч? Вы что, с ума… Почему так дорого?!  - едва не поперхнулась глава «Бестий».
        - Спроси у них-с!  - прошипел демон, неожиданно отступая назад. Остальные перевозчики последовали его примеру: тихо шипя, они пробирались к люкам и лесенкам, из которых только что вылезли.
        ФЕЙАНА: О-оу! У нас проблемы.
        ОДРИС: Патруль Инфернального Легиона!
        Из большой пентаграммы, появившейся на берегу, неожиданно вылетел целый отряд демонов. Громко хлопая крыльями, они опускались на Ржавую Пристань, мгновенно заключив нас в кольцо. Таких я еще не встречал. Это были огромные боевые демоны-воины, закованные в зазубренную броню, вооруженные оружием, излучающим волшебное сияние. Самых громадных из них, гипертрофированно могучих, окружала огненная аура, другие казались обтянутыми кожей скелетами с непомерно длинными когтистыми руками. Предводительствовала - судя по тому, как почтительно расступались перед ней легионные демоны, изящная темноволосая эриния. Ее безупречную фигуру не портили даже изящные черные доспехи. Выйдя чуть вперед и пощелкивая кнутом, по которому пробегали искры разрядов, она внимательно разглядывала нас.
        РЕЙДА, ЭРИНИЯ ИНФЕРНАЛЬНОГО ЛЕГИОНА. ВЫСШИЙ ДЕМОН.
        - Ну! Что уставились?  - недовольно обратилась Высшая к нашей компании,  - обычная проверка. Предъявите пайзцу Баалора!
        АЛЕКСОРДЕР: Я читал об этом квесте. Кажется, мы попали…
        ХОТКОТ: Что за пайзца?
        ФЕЙАНА: Нечто вроде подорожной. По законам Баалора, все попавшие в этот мир должны прибыть в Огненную Цитадель и пройти там что-то вроде регистрации. В общем, там репутация нужна, в итоге выдают специальный знак - эту самую пайзцу. Но получить ее сложно. В основном все…
        ЛУ: Спокойнее. Я тоже знаю этот сценарий. Если пайзцы нет, их можно подкупить, и они выдадут поддельную. Примерно по десятке с носа…
        АЛЕКСОРДЕР: Подкупить эринию Инфернального Легиона? Хм… я бы не рискнул.
        - Что молчите, игроки?  - продолжала напирать крылатая демонесса,  - Ааз, твои пассажиры?
        Огромный, пылающий жаром мускулистый демон с разветвленными острыми рогами, достойными тура, небрежно потряс за шиворот одного из пойманных игваров-перевозчиков, без труда удерживая его когтистой лапой на весу.
        - Нет-с! Не наши-с! Не мои-с!  - яростно прошипел костлявый игвар, тщетно пытаясь разжать хватку.  - Мы не успели-с заключить контракт-с!
        - Мэлдон, отпусти его. Ааз от вас отказался,  - констатировала эриния, подходя ближе. Ее различие с суккубами Мары было просто поразительным - при таких же идеальных пропорциях девочки из Суккубата дышали неприкрытой сексуальностью, эта же чернокрылая дамочка излучала жестокость и жажду крови. Даже ее хищная красота не возбуждала, а бросала в дрожь.
        - Ну что, игроки? Где пайзца?!  - опасно прищурилась Рейда.  - Вы что, соскучились по пыточным подвалам Цитадели?! Ну?! Считаю до трех!
        ФЕЙАНА: Чек! В радиус Поиска входят еще сигналы! Чуть меньше сотни, пришли через стационарный телепорт!
        Стационарный телепорт находился совсем близко. Синхронно повернув головы, мы увидели быстро приближающуюся черную тучу игроков на «птичках».
        - Раз!  - яростно щелкнул перед нашими лицами кнут чернокрылой эринии. Легионные демоны, оскалившись, плотнее смыкали кольцо, беря оружие наизготовку.
        ЛУ: «Шива». (Нецензурно), капец! Готовимся к бою… Шансов немного, сразу говорю, но попробуем прорваться.
        ДАНТЕ: Самое хреновое, что у них наверняка прокачана репа с Легионом!
        ЛУ: Кот, готовь свои штучки, они нам сейчас понадобятся!
        ХОТКОТ: Подождите!!!
        ЛУ: Что?
        ХОТКОТ: Просто не мешай. Дай мне с ними поговорить.

        Интерлюдия: Адам

        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, АСТРАЛ, ОСКОЛОК ТВЕРДИ «КУЗНИЦА»
        Они проснулись от канонады. Свист и грохот взрывов раздавался совсем близко, в охраняемой гавани Астральной Кузницы.
        Встревоженная Лиана приникла к иллюминатору, но тут же обернулась:
        - Смотри, Эйс! Это тот корабль, «Неуловимый»! Он уходит!
        Они выбежали на палубу скифа, надежно пришвартованного у отдельного причала. От дальних пирсов быстро отходил трехмачтовый клиппер под знаменами Серебряного Оплота, окруженный голубым пузырем Купола. Защитное поле корабля задрожало, окутавшись облаком разрывов, до Лианы и Эйса долетел запоздалое громыханье.
        - «Рокоты»!  - на слух определил Эйс тип артиллерии.  - Главным калибром бьют!
        - Но кто?  - обернулась к нему Лиана.
        - Береговые батареи Кузницы!  - мужчина показал на огоньки, вспыхивающие в бойницах круглых башенных бастионов, охраняющих небольшую гавань Осколка Тверди.
        - Девы что-то не поделили с дромонтами Сто Сорок Четвертой?  - удивилась девушка.
        Эйс Винд молча пожал плечами. Ответа не было. Факт оставался фактом, клиппер Сэй-Руса, лавируя, набирал скорость, пытаясь покинуть узкий фарватер Мастерской Дромонтов. Было это непросто - каменный рой больших и малых обломков, окружавших Осколок, не оставлял возможности для маневра. Узкий извилистый фарватер прекрасно простреливался орудиями защитников Кузницы, и Эйс Винд сейчас не поставил бы на капитана «Неуловимого» и медный грош.
        - Не уйдет!  - процедил он, раскрывая цилиндр подзорной трубы.  - Слушай, Лиана, давай поднимем парус, в обломках можно подобрать много всего вкусного!
        - Не успеем, полно стервятников!  - девушка махнула в сторону нескольких небольших кораблей, уже поднявших паруса и устремившихся вслед уходящему клипперу. Их старшие товарищи, два фрегата, уже поспешно запирали горловину выхода снаружи, занимая огневые позиции.
        Однако все они ошибались. Очередная порция огненных и молниевых зарядов, выпущенных импульсными маг-пушками Кузницы, неожиданно затормозила, зависла вокруг Купола «Неуловимого» и вдруг изменила направление, послушным роем устремившись в гущу каменных осколков. Череда мощных взрывов образовала приличных размеров прореху в астероидном щите Кузницы, в которую тут же проскользнул клиппер Сэй-Руса, оставив в дураках поджидающих на выходе из фарватера корабли игроков.
        - Ловко!  - совсем по-детски засмеялась Лиана, хлопая в ладони.  - Всех обвел вокруг пальца и ушел! Как это он сделал, Эйс? «Телекинетика», да?
        - Очень мощная «Телекинетика»,  - подтвердил мужчина, опуская подзорную трубу. Наблюдение больше не имело смысла - просигналив напоследок кормовым фонарем, «Неуловимый» накинул Вуаль и растаял в розовом астральном тумане.
        - Интересно, что произошло?  - задумчиво спросила Лиана.
        Эйс обнял ее за плечи и шепнул:
        - Боюсь, девочка моя, этого мы никогда не узнаем. Пойдем спать, до утренней стражи еще три часа.
        Наутро парочка отправилась в ремонтные мастерские дромонтов - забирать свой заказ. Срок, отведенный Сто Сорок Четвертой на восстановление модели «Адам», подошел к концу.
        - Что здесь произошло?  - расширила глаза Лиана, увидев развороченное нутро одного из цехов. Круглый металлический ангар будто вскрыли исполинским консервным ножом, распоров обшивку неровными надрезами. Выпотрошенный цех еще и дымился, дотла выжженный изнутри. Выглядело все так, словно там бушевал сильнейший пожар, заставивший железные листы обшивки скручиваться как лепестки роз. Десятки трудолюбивых дромонтов Мастерской, недовольно гудя, роились в поврежденном здании, уже начав активные ремонтные работы. Эйс молча покачал головой, наблюдая картину разрушений. Он вообще был немногословен.
        - Ваш заказ выполнен! Можете забрать в Четвертой Кузнице,  - бесстрастно объявила Сто Сорок Четвертая.  - Прошу следовать за мной!
        - Модель один-тринадцать, кодовое имя «Адам». Функциональная готовность - девяносто девять процентов. Когнитивные функции восстановлены на восемьдесят шесть процентов. Состояние - хорошее. Рекомендации: полугодовая диагностика с частичным вскрытием, ежемесячная замена всех технических жидкостей, чистка приводящих элементов. Дополнительная рекомендация: перманентная блокировка речевого синтезатора.
        - Эй, ты чего, планета Железяка? Какая-такая блокировка?! Я тебе что, зря всю ночь романсы пел?!  - послышался скрипучий, будто металлический голос.  - Эй, старушка, я в печали! Меня, конопляного воробья - копытом в грудь? Ой! Мадам, не надо так тискать! Напоминаю, мы еще не обручены!
        Лиана прыснула в кулак. Эйс, не сдержавшись, тоже улыбнулся. Восстановленный голем разговаривал настолько комично, имитируя жаргон игроков, что это не могло не вызывать смеха.
        - Эйс Винд? О, простите, капитан Эйс Винд!  - обернулся он к ним, когда манипуляторы Сто Сорок Четвертой наконец поставили его на твердую поверхность. Кованый со скрипом отвесил церемонный поклон Лиане и осторожно пожал руку Эйса. Его прежний внешний вид был безвозвратно утрачен, для восстановления работоспособности использовали корпус и элементы других моделей. Сейчас конструкт выглядел как самый обычный рабочий-Кованый, миллионы которых наполняют Миры-Кузницы: среднего роста человекообразный механический голем, созданный из полированного металла и волшебного дерева. О прежнем облике напоминал лишь необычный подвижный синий окуляр, диссонирующий со стандартным зеленым огоньком второго глаза.
        - Рад знакомству. Можете называть меня Адам,  - резиновые губы Кованого раздвинулись, обозначая нечто вроде улыбки.  - Ну да, совсем как вашего первородного предка. В некотором роде я и есть… кхм, кхм. Но, господа! Рассказы потом, сначала заберите меня от этих вивисекторов!
        - Квест?  - немного растерянно произнес Эйс, чуть ошарашенный таким напором.
        - Квест? Буду рад поступить боцманом на вашу ласточку,  - усмехнулся Адам.  - Наследил я на берегу, кредиторы поджимают, пора рубить хвосты! Берешь, капитан?
        - Беру,  - твердо кивнул мужчина.
        В следующий миг незримое никому, кроме Эйса, окошко задания захлопнулось, полностью выполненное. Кованый исчез, а на ладони капитана появилась нефритовая фигурка, изображающая голема, вздевающего одноручный боевой молот. Несколько секунд Эйс Винд, знаменитый астральный охотник, внимательно рассматривал её, а затем неуловимым движением спрятал в инвентарь.
        - Дело сделано. Пора в Поиск, Лиана,  - сказал он.  - Там и разберемся.

        Глава восемнадцатая

        ЛОКАЦИЯ: СФЕРА МИРОВ, МИР БОР, РЖАВАЯ ПРИСТАНЬ № 14
        - Два!  - щелкнул кнут. Голубые искры, срываясь с него, с шипением гасли в воздухе. В рукояти кнутовища сиял волшебный Камень Молний, очень похожий на тот, что рейд Дозоров когда-то добыл на Бесконечных Путях. Инфернальный Легион явно не экономил на снаряжении своих бойцов.
        Отбросив на спину капюшон маскировочного плаща, я шагнул вперед. В поднятой руке тускло блеснула шестиугольная печать, продемонстрированная эринии, воинственно расправляющей черные крылья.
        - Раскрой глаза и приглядись!  - перейдя на абиссал, угрожающе произнес я.  - Или ты не видишь, с кем говоришь?!
        «Теневой Скульптор», как я убеждался по мере изучения Таланта, наиболее ценный из всех свойств «прокси». Он позволяет творить из теневой структуры копии предметов, вытаскивать и использовать их в материальном мире. Лишь бы был в базе «слепок», образец вещи, которую ты хочешь скопировать. В библиотеку «слепков» автоматически зачислялись все предметы, которые когда-либо попадали ко мне в руки, от двузубой трактирной вилки до Короны Ананизарты. Был там и образец Печати Владыки, любезно предоставленный дьяволом Нессу. А вот «пайзцы Баалора» я никогда не видел, иначе выкручиваться бы и не пришлось.
        Теневую подделку, естественно, можно разоблачить - она всего лишь имитирует вещь, вовсе не обладая полноценными свойствами. Но даже детям Ананизарты потребовалось на это время, поэтому ввести в заблуждение свору демонов вполне возможно. Дело осложнялось приближавшимся рейдом «Шив», у нас имелось несколько минут, не больше.
        Рейда медленно сложила крылья, подозрительно глядя на печать. Высшие демоны умны и хитры, и я приготовился принять боевую Форму демонического архетипа. Посмотрим, что скажет патруль Инфернального Легиона «принцу-демону» с Печатью Владыки!
        - Я чую Кровь Баалора…  - с сомнением протянула эриния.  - И вижу корону постельной игрушки крылатых шлюх Инферниса. Кто ты такой, игрок? Откуда у тебя Печать Владыки?! Она какая-то странная…
        Она протянула руку, явно желая коснуться Печати. Обман был бы раскрыт, не отдерни я символ власти от заостренных черных ногтей. Рейда пронзительно зашипела, как разъяренная кошка. Я приготовился идти ва-банк: активировать Форму и врубать «Ауру Власти», а при необходимости - пустить в ход Синеву, срубив предводительницу демонов одним ударом.
        Но, к счастью, не пришлось. На предплечье сомкнулись теплые пальцы Вельди. В голове прозвучал спокойный голос девушки:
        ВЕЛЬДИ: Подожди, Хоткот, я сейчас попробую…
        Спутница, тоже откинув капюшон, встала рядом со мной. Вокруг нее чуть заметно собирались серебристые змейки Тумана Либроса, Вельди активировала «Витание в Грезах», наполняя шкалу энергии, необходимой для использования ее способностей.
        - Это настоящая Печать Владыки,  - сказала она, обводя демонов взглядом больших зеленых глаз, снова замерцавших нефритовым сиянием. И такая сила была заложена в этом знакомом негромком голосе, что я сам внезапно удивился - как так, зачем этот спектакль, ведь ясно же, что печать - настоящая!
        Дальнейшее происходило как во сне.
        - Печать… настоящая.  - Пронеслось по рядам.  - Печать… Владыки…
        - Это настоящая Печать,  - завороженно согласилась Рейда. Уже было взмывшая в воздух, она вновь опустилась на причал, медленно складывая крылья.
        - Вы исполните приказ Владыки,  - снова произнесла Вельди, поворачиваясь на месте и обводя взглядом всех демонов. Последней она задержала глаза на эринии, и предводительница патруля внезапно рухнула на одно колено. Следом за ней склонялись и остальные легионные демоны.
        - Кровь Баалора!  - хрипло выкрикнула она,  - повелевай!
        Рейд «Шивы» с грозным гулом приближался, в низко летевшей стае птичек уже можно было различить отдельные силуэты.
        - Убейте этих игроков!  - произнес я, указав в сторону тучи геймеров, в которой уже мелькали искорки активируемых заклинаний.  - Немедленно!
        - Смерть! Во славу Огненного Легиона!  - яростно выдохнула Рейда, принимая боевую Форму. Эриния резко, свечкой взмыла вверх, на ходу превращаясь в чернокрылое чудовище, закованное в шипастую броню. За ней последовали остальные демоны, шумно поднимаясь в воздух. С угрожающим рыком, оставляя за собой огненный шлейф, патруль Инфернального Легиона устремился навстречу рейду азиатов.
        Я схватил за руку Лу, неожиданно вызвавшую птичку.
        - Стой, куда ты! Надо сваливать!
        - Мы должны убить игроков!  - без труда вырвалась Лу. Силы у нее хватало. И вдруг остановилась, яростно тряхнув головой.  - Тьфу! Что?! Как вы это сделали?!
        - Откуда у тебя Печать Владыки, Хоткот?  - спросила Фейана,  - мы же отделались от нее еще в Тайнике?
        - Держи, дарю!  - я бросил ей теневую подделку.
        Она непонимающе посмотрела на меня, потом на печать, хлопнула себя по лбу и рассмеялась. Видимо, дошло.
        - Однако!  - усмехнулся АлексОрдер,  - накрыло всех, сильная штука. Это «Дар Убеждения» или «Гипнотический Голос»?
        - Некогда болтать! Задержите демона-перевозчика!
        Игвар, которого эриния назвала Аазом, тихо шипел, припертый к поручням частоколом клинков «Бестий». Деваться ему было некуда, а нам требовался перевозчик.
        - Отвезешь нас в Костяной Дворец?  - осведомился я, раздвигая бойцов Лу и бестрепетно подходя поближе. С этими адскими тварями всегда нужно разговаривать с позиции силы, иначе они не понимают. Тесное общение с Суккубатом все же пошло мне на пользу, принеся толику необходимого опыта.
        - Чем вы-с заплатите-с?  - осведомился Ааз. Он не казался особенно испуганным.  - Мы принимаем-с оплату только душами-с…
        ХОТКОТ: О каких душах они все время болтают, Фэй? У них что, есть «пожиратели»?
        ФЕЙАНА: Имеется в виду смерть. Демоны поглощают часть опыта, убивая жертву, и таким образом развиваются. Им платят смертями, понимаешь? У них есть специальные артефакты-фиалы для поглощения и хранения экспы. Ими меняются, торгуют, в Бездне это ходовой товар.
        ХОТКОТ: То есть, заплатить душами - означает позволить себя убить, один раз или несколько?
        ФЕЙАНА: Бинго!
        - Тебя устроит одна душа? Одна-единственная, но очень-очень ценная?  - вкрадчиво переспросил я демона-перевозчика.

* * *

        Я не представлял, как ветхие и утлые суденышки, гниющие внизу у причалов, могут нас куда-то доставить. Однако всё оказалось не так, как я думал. У демона-перевозчика не было лодки. Он сам был кораблем!
        Стоило нам спуститься к воде, как Ааз молча бросился в свинцовую воду, мгновенно исчезнув в глубине. Я подумал, что он решил сбежать, невзирая на заключенный контракт, но спустя несколько секунд воды Стикса отхлынули, шумными потоками сбегая по спины всплывающего существа.
        Мы увидели гибкое рыбье тело, покрытое чешуей, большая часть которого скрывалась в глубине. Поднялся, разворачиваясь, спинной костяной гребень в два человеческих роста, служивший подобием косого паруса. В воде лениво двигались огромные полупрозрачные плавники. Фейана первой бестрепетно шагнула на спину странного создания, занимая место в ряду естественных углублений вдоль паруса-плавника.
        - Не медлите! Надо уходить!  - предупредила она,  - это и есть перевозчик, все нормально…
        Перепрыгнув на скользкую рыбью шкуру, я помог перебраться Вельди. «Бестии» поспешно следовали за нами. Нужно было спешить - возле Ржавой Пристани разворачивалась настоящая битва. Над ней с диким ревом и клекотом демоны Инфернального Легиона схлестнулись с рейдом «Шивы», и иллюминация боевых заклинаний окрасила пыльное небо Бора разноцветным фейерверком.
        - Это уникальная демоническая Форма,  - пояснила Фейана тем, кто ни разу не пользовался услугами перевозчиков Стикса,  - это не питомец, а сам Ааз, все игвары могут трансформироваться в форму демонической рыбы. Они одни из немногих существ, способных жить в водах Стикса…
        Плотный туман, вечно стоящий над водами Стикса, поглотил нас, сомкнувшись со всех сторон непроницаемой стеной. Несколько минут мы плыли в условиях нулевой видимости, а затем вокруг пассажирского отделения с шипением расправился полупрозрачный купол. Будто надули воздушный шарик, внутри которого оказались мы. Без предупреждения, вызвав непроизвольный крик у самых неподготовленных, Ааз нырнул, вокруг забурлила серая непрозрачная вода. Судя по траектории, он круто уходил на глубину, пытаясь подальше уйти от битвы, закипевшей над Пристанью.
        - Далеко Костяной Дворец?  - осведомился я у Фейаны, но «Первопроходец» лишь пожала плечами. Лу, прекратив беседу со своими сокланами, вдруг обратилась ко мне:
        - Может, объяснишь, что произошло на Пристани? Что за джедайские штучки? Это какой-то новый вид «Контроля»?
        - В «Гонце» скажу,  - коротко ответил я, переходя в мессенджере в отдельный канал, на котором тут же появилась иконка кланлидера «Бестий».
        ХОТКОТ: Короче, у моей «пешки» есть способность к массовому гипнозу.
        ЛУ: Такие штуки не действуют на игроков. Вернее, просто работают как руты, станы и дебаффы, а тут…
        ХОТКОТ: Действует на область, поэтому, наверно, зацепило вас.
        ЛУ: Очень странно. Скинь линк или описание этого скилла.
        ХОТКОТ: Легко. В обмен на твой профайл.
        ЛУ: Слушай, Кот! Хватит строить из себя самого умного! Я же чую, тут пахнет читерством. Штучки с такими эффектами изымают, за них банят, слышал?
        ХОТКОТ: Поздравляю с потрясающим нюхом. Мы в одной команде, Лу! Нам нужно вместе пробиваться в Геенну. Может, тебе не стоит заострять внимание на вещах, на которых не стоит заострять внимание? Это мои проблемы и мои риски. Ок?
        ЛУ: Как всегда, гладко стелешь, жестко спать? Я должна посоветоваться.
        ХОТКОТ: Ради бога. Твой босс в курсе.
        Я снова вышел на общий канал, посчитав разговор законченным. Магистр и так в курсе всех моих дел, если наблюдение - не фикция, конечно…
        Передвигаться внутри рыбы-демона увлекательно только на словах. На самом деле это не веселее, чем ехать в метро или на «птичке» пересекать большие локации. Даже живописными пейзажами не полюбуешься - мутная белесая вода вокруг, видимость не лучше, чем в чернильном океане Дыры. Только и остается таращиться друг на друга, дремать или серфить Сеть. Я воспользовался моментом, чтобы хорошенько изучить вопрос торговли душами в Бездне, о которой упомянула Фейана. Информации в сети оказалось достаточно.
        Итак, у многих НПС-демонов есть врожденная способность собирать некую субстанцию, называемую «экстрактом души» или просто «душой». Она выделяется при смерти НПС или игрока и математически представляет собой сумму потерянной погибшим экспы и очков мастерства. Интересно, похоже на закон сохранения энергии… За счет такого поглощения демонические сущности быстро растут и развиваются, поэтому для них «души» - самая ценная пища. Кроме того, с помощью особых артефактов-преобразователей многие из них способны «консервировать» такой «экстракт» в специальных камнях или фиалах, обмениваться и торговать ими. Что характерно, использовать такие чары и предметы могли исключительно НПС-персонажи демонических рас. К нематериальному воплощению, сущности НПС, подразумеваемой нами под «душой», такой экстракт не имел никакого отношения. Однако в контракте, заключенном мною с перевозчиком, говорилось обезличенно, безо всяких подробностей, уточнений и линков. Толковать такой договор можно двояко. Демоны оставляли себе поле для маневров? Интересно…
        АлексОрдер, увлеченно делающий пометки в своем Атласе, вдруг встрепенулся:
        - Эта штука… существо,  - поправился картограф,  - двигается с удивительной скоростью! Невероятно, но, судя по картам, мы преодолели уже триста лиг! Оно, кажется, частично использует портальную магию, другого варианта нет!
        - Демон-перевозчик,  - многозначительно сказала Фейана таким тоном, будто фраза всё объясняла. А я вновь ощутил прикосновение Вельди, взявшей меня за руку, и слышал голос девушки, мысленно связавшейся со мной:
        ВЕЛЬДИ:Хоткот, у создания, что несет нас, очень злые мысли. Оно хочет нашей смерти…
        ХОТКОТ: Я знаю.
        ВЕЛЬДИ: Твои мысли закрыты для меня, но всех остальных - нет. У этой женщины, Лу… Она злится. Она точно твой друг?
        ХОТКОТ: Мы временные союзники. У меня есть огромная просьба к тебе, Вельди. Выполнишь?
        ВЕЛЬДИ: Конечно!
        ХОТКОТ: Ты можешь не применять свою магию Грез на игроках? Не залезать в их Сны, не трогать их мысли? У нас могут быть проблемы из-за этого…
        ВЕЛЬДИ: Понимаешь, я смотрю - и вижу. Это сложно передать словами, но ты же не можешь приказать своим глазам не видеть? Вот и я не могу, Хоткот. Я могу не вмешиваться, конечно, если ты хочешь… Но если от этого будет зависеть наша жизнь, Хоткот?
        ХОТКОТ: Если смертельная опасность - действуй! Но прошу тебя: только в самом крайнем случае. Наши правила и законы запрещают такую магию.
        ВЕЛЬДИ: Хоткот, ответь теперь на мой вопрос. Только не обижайся, ладно? Какое отношение ваши законы и правила имеют к нам? Как можно запретить то, что дает нам Сфера? Каждый народ устанавливает правила лишь там, где он властен. Согласись, было бы странно, если бы демоны Бездны диктовали законы Народу Эйр? Так почему мы должны соблюдать правила игроков?
        ХОТКОТ: Вельди, ты знаешь об Астральной Тюрьме?
        Рука Вельди дрогнула. Девушка, сидящая рядом, испуганно взглянула на меня. Она явно что-то слышала об Астральной Темнице. Я чуть заметно кивнул, ободряюще сжав её пальцы.
        ВЕЛЬДИ: Ты ведь шутишь, Хоткот?
        ХОТКОТ: Нет, Вельди. Поэтому и прошу тебя прислушаться к моей просьбе.
        ВЕЛЬДИ: Я… поняла. Я больше не буду. Спасибо, что предупредил.
        - Впереди что-то большое!  - заговорила Фэй, полузакрыв глаза. Она использовала свои поисковые навыки, на расстоянии сканируя сигналы.  - Много живых… много объектов, групп объектов, внутри и снаружи. Кажется, мы прибыли.
        Так и оказалось. Из мутной воды Стикса медленно выступил зловещий силуэт огромного окаменевшего черепа, в глазницу которого легко бы заплыл астральный джаггернаут. Очертания циклопического скелета терялись в глубине, поражая воображение своими размерами. Утопленный гигант на суше наверняка задевал бы макушкой облака. Возле черепа, носившего гордое название Костяной Дворец, наблюдалось некое движение. Я заметил опускавшийся в глубину шар батискафа, оставляющий за собой цепочку пузырьков воздуха, увидел странных существ в глубоководных скафандрах, копошащихся на поверхности черепа. Вокруг желтоватых костей скелета мелькали быстрые стайки подводных созданий, напоминающих издали то ли угрей, то ли вытянутых рыб. В Сфере вообще был хорошо проработан подводный мир - множество рас, монстры, сокровища, затопленные города… Мне почти не доводилось сталкиваться с этой гранью Сферы, но я имел о ней представление. Некоторые кланы игроков специализировались на этом контенте, большую часть времени проводя в глубинах.
        - «Абиссал»!  - Фейана указала на знакомый пузатый силуэт подводного судна, пришвартованного в ряду подобных субмарин возле одной из глазниц. Узнать его было нетрудно: корабль Трайнула выглядел самым внушительным среди всех соседок, будто океанский лайнер, случайно заглянувший в заштатный порт.
        - Что это за место?  - спросил я, пока Ааз плавно подплывал к мембране, заменявшей входной шлюз. С обеих сторон его охраняла стража с трезубцами - парочка внушительных созданий, походящих на демоническую версию тритонов. Нижнюю часть туловища им заменяла толстая гроздь извивающихся осьминожьих щупалец.
        - Правит фракция нагов, самоназвание - Лиам Ллис, «Белые Змеи». Здесь довольно безопасно, работает стража, есть точка возрождения,  - прищурившись, ответила Фейана.  - По крайней мере, так пишут в гайдах.
        - Но не стоит забывать, что мы в Бездне!  - буркнула Лу.  - Здесь безопасных мест НЕТ! Демоны есть демоны, это хитрые и зловредные сукины дети. Держитесь настороже, не снимайте маскировочные плащи. И никаких сделок!
        Я криво усмехнулся. Последнее явно относилось ко мне. Да без проблем, для начала требовалось разобраться с уже заключенным договором.
        В коридоре шлюза вода бурными потоками устремилась в отверстия, проделанные в стенах и полукруглом полу. Ааз неуловимым, но достаточно невежливым движением сбросил нас и принял гуманоидную форму, напоследок окатив тучей брызг. Я так и не успел заметить, как игвар выглядит в натуре, лишь мелькнул смазанный чешуйчатый силуэт под рваным черным балахоном.
        - Пойдемте!  - потянула меня Фейана.
        - Ты знаешь, где искать Трайнула? Личные сообщения он отключил!
        - А чего тут знать? Ставлю сто золотых, что он в местном кабаке!  - улыбнулась «Первопроходец».
        - Подождите-с!  - прервало нас шипение. Ааз стоял сзади, нависая над нами сутулой тенью.
        - Моя-с плата!  - прошипел он.  - Вы обещали-с мне одну-с душу! Я-с выбираю её!
        Когтистый палец безошибочно ткнул в Вельди. Я почему-то так и думал, что костлявый перевозчик выберет самую беспомощную с виду из всех, и был готов к моменту расплаты. Казуистика и игра смыслов в договорах демонов сегодня послужат против них самих, церемониться с этим отродьем я не собирался.
        Войдя в Тень, я мгновенно оказался возле костистого прямоходящего крокодила, минимум вдвое превосходящего меня ростом, но горбатого и изломанного, как вопросительный знак. Синева, с шелестом выскользнув из ножен, вспыхнула привычным синим огнем. Выйдя из теневого плана, я рванул на себя край черного капюшона, пытаясь поймать взгляд тусклых алых глаз.
        - Ты хочешь получить душу? Посмотри сюда!  - Синева замерла на расстоянии ногтя от горла отвратительной твари.
        - Узнаешь? Это «пожиратель душ». Я расплачусь одной душой - твоей. Оставлю её тебе. Принимаешь плату, или мне забрать её и предложить кому-нибудь другому?!
        ФЕЙАНА: Кот!
        ЛУ: Кот, если ты сагришься, нас всех прикончит стража!
        - Принимай выполнение контракта!  - прошипел я в ответ на яростное шипение игвара, не давая ему отстраниться. Синева неумолимо приближалась, черный балахон затлел, исходя кольцами вонючего дыма. Я знал, что демон никуда не денется - эти эгоистичные твари больше всего ценят силу и свою жизнь. И надеялся, что угроза похищения души - настоящего похищения, достаточно сильно устрашит НПС.
        Так и вышло. Неведомый алгоритм искина, управляющий порождением Бездны, оценил риски и принял решение. Заключенный договор вспыхнул зеленой галочкой, медленно растаяв в интерфейсе дополненной реальности. Ааз принял предложенную плату.
        - Вот так-то лучше! Бывай, Ааз. Надеюсь, больше не увидимся!  - усмехнулся я, убирая клинок в ножны. Игвар, громко шипя, как закипающий чайник, изломанной тенью метнулся прочь и исчез в одном из круглых отнорков, напоследок одарив меня ненавидящим взглядом.
        - Зря ты так с ним, Хоткот!  - выговаривала мне Фэй, пока мы шли по странным полукруглым коридорам Костяного Дворца.  - Игвары очень гордые демоны, он запомнит оскорбление и будет мстить.
        - А что ты предлагаешь? Позволить ему убить Вельди?  - резко ответил я.
        - Нет, конечно, надо было поторговаться, что-то другое предложить,  - закусила губу Фэй.  - Он выполнил свою работу, мы должны были оплатить! Очень нехорошо получилось!
        - А по мне, так Кот красавчик!  - прямолинейно высказался Одрис, услышавший ее слова.  - Красиво отбрил, жаль только поджопника не отвесил, ха-ха!
        - Нам это можем боком выйти.
        - Все сделано, ничего не изменишь!  - высказалась Лу, саркастически усмехнувшись,  - ну, где там ваш знаменитый морской волк?
        Костяной Дворец оказался смешанной подводно-надводной локацией. Он напомнил мне мрачный аквапарк со множеством скальных гротов, водопадов, извилистых каналов и переброшенных через них мостов. Вода, кругом вода, она струилась под ногами, капелью падала за шиворот, обдавала брызгами от плещущихся в протоках существ. На желтоватом камне стен, похожих на слоновую кость, повторялся извилистый узор и зловещие изваяния чудовищных змей, оскаливших пасти. Здесь явно царствовал культ Сета, демонического бога, олицетворявшего коварство и разрушение. В какие-то места Костяного Дворца можно было попасть только по заполненным водой тоннелям, другие отводились для сухопутных существ вроде нас. Накинув капюшоны, мы молча шли мимо, стараясь не привлекать внимания местных обитателей и многочисленных игроков, попадавшихся навстречу. Костяной Дворец казался довольно-таки оживленным НПС-поселением, за время пути я увидел как минимум три вида местных жителей. По полу и стенам круглых коридоров струилась вода, мимо нас проползали змееподобные наги. Они и их гварды, сторожащие некоторые выходы, были очень похожи на
горгон, призванных мною с помощью Зубов Гидры. Несколько таких артефактов еще хранились в моем инвентаре. В многочисленных бассейнах и глубоких протоках, подобно каналам пересекающих Дворец резвились осьминого-тритоны и рыболюди. Ну и игроки, много ников и клановых тегов, в самом разнообразном снаряжении. Все это играло нам на руку, были все шансы затеряться в толпе.
        Трайнул, естественно, заседал в местном храме алкоголя. Я уже видел подобный необычный дизайн, рассчитанный на хвостатую публику: полное отсутствие стульев, круглые каменные цилиндры вместо столов, столешница засыпана ровным слоем песка, в который так удобно ставить посуду с круглыми донышками. За одним из таких и стоял наш капитан в компании незнакомого игрока. Стол между ними теснился грудой опустошенных кувшинов и посуды с остатками еды, что намекало на долгие посиделки. Оба, и наш белобородый цверг, и незнакомец уже не очень крепко держались на ногах.
        - О, наконец-то! Вот и они, Рэнк!  - прокомментировал Трайнул наше появление.  - Я же говорил тебе, скоро прибудут…
        Незнакомец выглядел слегка нетрезвым, но я сразу отметил жесткую пронзительность его единственного глаза, мгновенно сфотографировавшего нашу компанию. Так смотрят сквозь оптический прицел винтовки или целик автомата, хладнокровно прикидывая упреждение. Второй глаз закрывала круглая нашлепка на ремешке, а сам игрок, названный Рэнком, был облачен в неброскую, но явно непростую среднюю кожаную броню с множеством заклепок. Жесткий взгляд, короткий ежик светлых волос, вне клана, карма густо-желтая, плохая, впрочем, для Бездны это обычное дело, очень сложно сохранить положительную карму, работая на демонов…
        - О, неужели это Лу?  - вдруг улыбнулся он, остановив взгляд на главе «Бестий».  - Привет, крошка. Привет, парни! Вы что, решили вернуться в Бездну?
        - Ты-то что здесь делаешь?  - холодно спросила Лу, не торопясь снимать капюшон,  - В последний раз, когда мы встречались, ты клялся и божился, что не покинешь Ахерон без головы Зебулиан.
        - Все течет, все изменяется,  - улыбнулся Рэнк.  - Я тут поговорил с Трайнулом… Вы не против, если я составлю вам компанию до Геенны?
        - Против!  - отрезала Лу.  - Добирайся сам!
        - Видишь ли, крошка, это проблемно,  - вздохнул игрок.  - Я тут немного застрял. Не выпускают. «Шива» занесла в альянсовый КОС, Инфернальный Легион тоже меня не любит… Короче, выручайте. Уже третий день тут кукую, ваш корабль - единственный транзит в ту сторону.
        - Я в таких случаях игрокам не отказываю,  - воинственно встопорщил бороду Трайнул.  - Во-первых, парень русский, нужно помогать друг другу. Во-вторых, сам в КОСе у половины Сферы, знаю, что это такое. И в-третьих, это мой корабль! И я устанавливаю правила, кто на нем поедет! Ясно?!
        Я успокаивающе положил руку на плечо Трайнулу. Лу тем временем продолжала допрос:
        - А что тебе нужно в Геенне, Рэнк? Как ты вообще, с твоей-то биографией, собираешься пройти через Врата Баала?!
        Вместо ответа одноглазый вздернул руку и медленно разжал кулак, показывая нам открытую ладонь. На ней вспыхнула багровая печать-пентаграмма с дьявольскими закорючками абиссала и большим оком в центре звезды. Глаз, словно живой, моргал, поднимая и опуская веко.
        - Печать-приглашение на Адские Игры?!  - ахнула Лу,  - у тебя? Но как?!
        - Не знаю, крошка,  - грустно улыбнулся Рэнк.  - Просто прилетело в один прекрасный день. Ты же знаешь, как это бывает. Теперь Король Демонов ждет в гости.
        - Мы возьмем тебя,  - произнес я, коротко взглянув на Лу.  - Нам по дороге. Трайнул, ты нашел своего лоцмана?
        - Не совсем. Он отлучился, вот-вот должен появиться здесь!  - с досадой бросил цверг,  - Может, встречали по дороге демона-игву по имени Ааз?

        Глава девятнадцатая

        Отправляться без лоцмана Трайнул категорически отказывался.
        - Вы не понимаете, что такое Стикс!  - кипятился цверг в ответ на наши уговоры.  - Его протоки петляют по всей Бездне! Почему ты думаешь, по реке особо не путешествуют вместо порталов? Ведь срезать можно! Да потому, что идти без проводника - значит наверняка сдохнуть! Мы имеем все шансы оказаться во владениях эболетов или в магмовом океане Инферниса! Извините, ребята, но терять «Абиссал» из-за вашей дури я не намерен!  - прямолинейно донес капитан свои мысли.
        Моя выходка с Аазом действительно вышла нам боком, как и предсказывала Фейана. Что за нелепое совпадение? Других демонов-перевозчиков Трайнул не желал рассматривать, сомневаясь в их квалификации. Нам нужен был именно этот лоцман, вынь да положь.
        Ну что ж…
        Переговоры попытались взять на себя Фейана и Лу. Как я и думал, они прошли безрезультатно. Ааз отверг золотые горы и равнодушно отодвинул в сторону стопку волшебных камней, кристаллов душ и Зубов Горгоны, которые выкладывали перед ним на стол. Упершийся демон, как бы странно это ни звучало, оказался хуже маленького ребенка, топающего ножкой и обиженно надувающего губы.
        ЛУ: Хоткот, может твоей «пешке» применить на нем свой дар убеждения?
        Но Вельди неожиданно оказалась бессильна. Едва взглянув на демона, спутница закусила губу. Лобик девушки пересекла тонкая морщинка, она на мгновение прикрыла глаза и сообщила:
        ВЕЛЬДИ: Он знает о моих способностях, видел на Пристани. Сейчас закрылся, стал непроницаем. Странно… наверное, ожидает. Возможно, я смогу через Грезы подчинить его, но напрямую, в лоб - нет.
        Словно почувствовав наши беззвучные переговоры, Ааз неожиданно сбросил капюшон. Мы увидели узкий костистый череп, вытянутую крокодилью морду. Раздвоенный черный язык, не прекращая, облизывал чешуйчатые губы. Он вперился горящими красными глазами в мое лицо и прошипел:
        - Вам-с нужно в Геенну-с по Стиксу-с? Ааз проведет вас-с. Мою цену вы-с знаете-с!
        Передо мной неожиданно всплыло окошко предлагаемого контракта. Мстительный игвар даже не изменил условия нашего старого договора. Он по-прежнему просил в оплату одну душу, и это попахивало изощренным издевательством. Я с трудом сдержался от искушения прибить нахальную тварь - очевидно, что перевозчик положил глаз на Вельди. И двусмысленность понятия «души» в контексте соглашения мне не нравилась всё больше. Коварный демон теперь находился в более выгодной позиции: он знал, чего от меня ожидать, а я, наоборот, мог только гадать о его намерениях.
        Вельди, ощутив мой гнев, внезапно обвила руками мою шею. Возле уха я почувствовал её теплое дыхание.
        - Соглашайся,  - неожиданно шепнула девушка,  - он хочет мою душу? Соглашайся, Хоткот.
        ХОТКОТ: Ты не понимаешь! Речь идет не только об одной смерти, повернуть договор можно по-разному…
        ВЕЛЬДИ: Соглашайся. Я же говорила тебе, что видела мысли демона. Мы ничем не рискуем, поверь мне.
        ХОТКОТ: Нет, Вельди. Это не обсуждается. Я не собираюсь рисковать тобой.
        ВЕЛЬДИ: Да, Хоткот. Прошу, соглашайся! Я - Повелитель Либроса, мой Хоткот. Неужели ты думаешь, что жалкий демон может удержать МОЮ душу?
        В тот момент я не понял, воздействовала ли Вельди на мой разум вопреки запрету, или я просто позволил себя убедить. Мысли и логика моего сопротивления ускользнули, будто смытые свежим осознанием правоты спутницы, упрямство и гнев внезапно растаяли. Как бы там ни было, я подтвердил и закрыл окошко контракта. Договор между нами и Аазом был заключен.
        Настоящие смысл, мотивы и цель этого события предстояло узнать уже скоро…

* * *

        Мы покинули Костяной Дворец следующим утром, загрузившись припасами и партией странных ящиков, запечатанных пломбами со знаком переплетающихся змей. Трайнул, само собой, не побрезговал контрабандой. Как любой бывалый капитан-дальнобойщик, он испытывал почти физические мучения, отправляясь без попутного груза. Команда «Абиссала» осталась прежней: я вновь увидел канонира Громобоя, штурмана и механику Обжору, целительницу Друмбу, глиняных големов, вращающих в трюме механизмы, приводящие в движение лопасти субмарины. Разве что место Рокки-Гробовщика занял другой непись, высокий и худой тифлинг, явно недавно нанятый капитаном в Гильдии Наемников.
        Воды Стикса мутны, даже свет артефактного прожектора, сделанного из сущностного кристалла Стража, с трудом пробивал их непрозрачную толщу. В иллюминаторах виднелись гигантские стебли подводной травы и мелькающие меж них змеистые тени. Впереди, на самом краю конуса света, скользил силуэт демона-игвы, направляющего движение корабля. Трайнул безоговорочно изменял курс, полностью доверяя его указаниям, и сперва меня это немного насторожило - ведь таким образом Ааз мог зловредно завести нас прямиком в ловушку. Однако, по словам капитана и Фейаны, наш договор не допускал двойного толкования. В справедливости их утверждений мы все убедились через несколько часов, когда «Абиссал» резко сбросил ход до самого малого, остановился и медленно опустился, практически лег брюхом на дно.
        Наверху, на смутно просматриваемой поверхности Стикса (мы шли на приличной глубине), появилось множество темных пятен, вереницей следовавших друг за другом. Фейана доложила о сотнях сигналов в сфере Поиска. Мы оказались на пути у какой-то армады, неторопливо плывущей по реке.
        - Адское воинство!  - сообщил Трайнул,  - наверняка одна из новых когорт Инфернального Легиона! Они частенько по Стиксу присылают подкрепления.
        - Может, и не Легион…  - задумчиво процедил Рэнк,  - но капитан прав, проверять незачем.
        Рэнк. Игрок с отметкой-приглашением на Адские Игры. Лу немного рассказала о нем - прежде они пересекались в мире Ахерона, где глава «Бестий» выполняла какое-то зубодробительно сложное многоступенчатое задание.
        Рэнк был охотником на демонов. Так назывался и род его деятельности, и, по странному совпадению, присвоенный системой эпический архетип. Неизвестно, что привело его в Бездну, но этот игрок-одиночка за полгода, проведенные в трех нижних мирах, заслужил репутацию «Ненависти» у большинства обитающих там демонических фракций. Хладнокровный, всегда ходящий по краю, он настолько четко просчитывал шансы, что ухитрялся выходить победителем из безнадежных, казалось бы, передряг. Киллрейтинг рассказывал о нем ярче, чем слова: четыре тысячи побед, всего двести с небольшим поражений. Эпическое снаряжение и волшебное оружие, сталь и магия Свитков, большинство киллов соло или в маленькой группе с превосходящими силами противника, многочисленные стычки с конкурентами, засады, драки в инстансах за лут… В киллах мелькали названия знакомых кланов - оппонентами Рэнка зачастую выступали обитавшие в тех же местах бойцы «Пандорума».
        Что же до Адских Игр… Мутная тема. Лу особо не желала откровенничать, пришлось воспользоваться информацией из Сети. Короче, через рандомные промежутки времени в цитадели Баала объявлялись Адские Игры: турнир смертельных поединков на шестнадцать участников. Расписания не существовало, все финалисты получали приглашение от Баала - ту самую печать, показанную нам Рэнком. Алгоритм выбора бойцов также оставался неизвестным, печати прилетали как игрокам, так и НПС различных рангов. Игроки получали приглашения всего три или четыре раза, существовала теория, что Баал собирает на Адских Играх лучших бойцов Бездны, а то и всей Сферы. Неизвестен был и главный приз. Возможно, об этом мог рассказать единственный из всех игроков, ставший победителем Адских Игр - некий Санта, бывший мембер «Пандорума», ныне по неизвестным причинам покинувший альянс.
        Болтали многое, слухов и сплетен вокруг таинственного турнира наплели столько, что разобраться в хитросплетениях правды и лжи не представлялось возможным. Мрачность Лу, вероятно, объяснялась банальной завистью - глава «Бестий», скорее всего, сама мечтала получить такое приглашение. С другой стороны, печать Адских Игр предоставляла Рэнку иммунитет и пропуск в Геенну, она могла помочь нам проникнуть в крепость Баала.
        Разминувшись с надводной армадой, мы двинулись дальше. Трайнул упомянул, что поднялся по Стиксу из Шипа, основного торгового хаба Бездны, связанного с Дырой какими-то Верхними Каналами, но демон-перевозчик повел нас совсем другим рукавом реки.
        Постепенно течение Стикса менялось, стало быстрее, с обеих сторон появились каменистые берега. Мелькнуло оповещение о смене мира, и мы поняли, что Ааз провел нас одним из протоков, являющимся тайными меж-мировыми вратами. Многие из них позволяли здорово срезать путь, но география течения была непостоянной, меняясь подобно паутине коридоров Бесконечных Путей. Без лоцмана, чующего все эти изменения и способного провести кратчайшим безопасным маршрутом, здесь было действительно делать нечего.
        Вскоре мы в этом убедились, когда река превратилась в стремительный ревущий поток, несущий скорлупку субмарины с бешеной скоростью меж черных глыб исполинских скал. Сила, бурлящая снаружи, заставила всех почувствовать свою никчемность перед бушующей стихией. Трайнул вцепился в штурвал, напропалую матерясь, не пристегнутых пассажиров швыряло от одного борта к другому. В трюме гулко перекатывался незакрепленный груз. Экстремальное приключение, в любой момент нас могло разбить о несокрушимые подводные утесы! Но мастерство капитана, опыт экипажа и Ааз, показывающий безопасный фарватер в изобилующем препятствиями русле помогли «Абиссалу» преодолеть сложный участок.
        Когда субмарина оказалась в спокойных водах, насквозь мокрый Трайнул хрипло скомандовал всплытие и приложился к фляжке. Перечить никто не стал, все понимали, что экипажу требуется небольшой отдых.
        Мир Агра. Огромная лиловая луна наверху, отвесные черные скалы берегов. Проток Стикса струился на дне обсидианового каньона, небо пронзали острые шпили горных вершин. По камням и утесам карабкалась густая зеленая растительность, воздух был тяжелым и жарким. По словам Фейаны, этот план представлял собой опаснейшие джунгли, наполненные змеями, ящерами и плотоядными демоническими насекомыми. Мир принадлежал богу Сету, и парочке Владык рангом поменьше. Из примечательных локаций Фэй отметила крепость Черный Саван в жерле погасшего вулкана, где правил демон-лич, повернутый на алхимических экспериментах, Пирамиды Змей, страну аборигенов-гноллов, приносящих кровавые жертвоприношения и огромный Заповедник, охотничьи угодья высших демонов, где разводились твари, страшные даже по меркам Бездны. Тем не менее по статистике здесь обитало не так уж и мало игроков. К счастью, в основном сконцентрированных на другом конце континента.
        Трайнул скомандовал погружение, когда к нам, собравшимся поглазеть на окрестности, начали приближаться летающие твари, отдаленно напоминающие комаров размером с человека. Прозрачные крылья, многосуставчатые когтистые лапы, заостренный кровососущий хоботок… Брр! «Бестии» оперативно отстрелили самых шустрых, но на смену погибшим поднялась целая туча, а из глубины джунглей начали доноситься трубные вопли, явно издаваемые какими-то гигантскими хищниками. Мы поспешили ретироваться.
        Следующий мир оказался не лучше. Мне запомнилась безжизненная марсианская равнина, изборожденная шрамами постоянных землетрясений. Небо исполосовали пылающие следы болидов, будто в этом измерении перманентно шел «Метеоритный Дождь». Тысячные табуны демонических кентавров, используемых Владыками Бездны как тяжелая кавалерия, с топотом и ревом пересекали каменистые пустоши. Иногда они впадали в боевое безумие, быстро заражающее все стадо, и жуткая лавина начинала вторжение в иные миры, стаптывая всё на своем пути.
        В последующем измерении бушевали жуткие ураганы. Адский, сшибающий с ног, пронизывающий ветер нес тучи острых, как бритва, песчинок. Они могли ошкурить любое существо, случайно угодившее в бурю. Фейана рассказала, что в центре континента находится источник: грандиозный смерч, рожденный заклинанием божественной мощи. Смерч сковывает какое-то могущественное существо, не давая ему выбраться из ловушки. Приблизиться к нему почти невозможно, и из-за бурь, и из-за орд демонов, постоянно патрулирующих равнины.
        Двигаться по Стиксу, скрываясь в его глубинах, оказалось очень хорошей идеей. За два дня, во время которых не произошло ничего примечательного, «Абиссал» миновал шесть слоев Бездны. На корабле менялись вахты, мы заступали на шестичасовые дежурства. По подсчетам Алекса, для преодоления такого же расстояния с помощью порталов нам потребовалось бы пересечь тридцать два измерения и сделать больше полусотни пересадок. По времени это заняло бы недели, даже если не учитывать неизбежных столкновений по дороге.
        Когда появлялось время, мы тренировались. Других развлечений на борту не имелось. Основным спарринг-партнером выступал АлексОрдер. Рунный мастер, несмотря на два не-боевых архетипа, на очень достойном уровне владел холодным оружием. Доктрина «Дозоров» заставляла постоянно поддерживать боевые навыки, и он сам был рад возможности отточить мастерство. Я же, вынужденный находиться в виртуальном мире, наконец-то начал «отращивать руки из плеч»…
        - Счет три-двенадцать? Ну все, хватит с меня!  - АлексОрдер в сердцах бросил тренировочный клинок.  - Смотрю, ты настоящим задротом стал, Кот.
        Я усмехнулся. В его устах, да и вообще в Сфере, «задрот» - не оскорбление, а скорее признание мастерства противника. Да, я брал верх в большинстве поединков, активно развивая фехтовальные навыки.
        - Любопытно,  - вдруг сказал Рэнк, искоса наблюдавший за нашими дуэлями. Охотник на демонов поднялся с места, подобрал деревянный клинок.
        ИГРОК РЭНК ВЫЗЫВАЕТ ВАС НА ДУЭЛЬ!
        Первый же удар оказался неожиданно тяжел. Он даже выбил единичку прочности из тренировочного меча, вынудив меня отступить на пару шагов. Ого, ничего себе!
        - Сколько Силы, Кот?  - неожиданно спросил противник.
        - Тридцать девять…
        - Мало. Поднимай. Нужно как минимум полсотни, иначе тебя сожрут.
        У самого Рэнка атрибут Силы наверняка превышал сотню. И Ловкость на уровне - одноглазый охотник на демонов ничуть не уступал в скорости. Я не мог его достать. Атаки из любых позиций наталкивались на академически выверенную защиту.
        - Ты используешь эсперанзу,  - снова заговорил Рэнк, обходя меня крадущимся кошачьим шагом и дразня ложными выпадами.
        - Это техника основана на выборе правильной позиции. На перемещение и опережение. Первая реакция мастера эсперанзы - это реакция ногами. И только потом - клинком. Так ведь учат эсперанзе, Хоткот?
        Он подмигнул мне.
        - Ты не мастер. Тебе дали основы, показали шесть базовых финтов и научили правильно перемещаться. Смотри!
        Он быстро атаковал. Я машинально сместился, пропуская его под «сильную» руку, выполняя заученный финт. Завершением движения должен был стать диагональный удар, но Рэнк каким-то образом оказался совсем близко, опередив меня. Я ощутил резкий тычок в бок. Мгновением позже гладкое деревянное лезвие коснулось моей щеки.
        - Как ты это сделал?
        - Я знал, в какую позицию ты будешь уходить. Твои ноги тебя выдают.
        Он отступил, снова поднял клинок.
        - Смотри, я покажу медленно, это просто…
        Рэнк, несомненно, сталкивался с мастерами фехтовального искусства, преподанного мне Гробовщиком. Он изучал ее, хотя в бою предпочитал свой, совершенно индивидуальный стиль. Охотник на демонов показал мне несколько приемов, которые можно использовать против эсперанзы. Это был уже следующая ступень, создание собственных, оригинальных финтов, абсолютно неожиданных для противника.
        На совместных вахтах мы начали заниматься уже втроем, а чуть позже к нам присоединились и скучающие бойцы «Бестий». Трайнул ворочал, глядя, как мы носимся по палубе, но, в конце концов, не выдержал и сам начал принимать участие в тренировках.
        Однако Бездна не была бы Бездной, если бы все прошло гладко. На четвертый день путешествия меня выдернул из «Отдыха» резкий толчок, выбросивший из уютного гамака, подвешенного в кубрике. Просыпаясь, я услышал жуткий скрип раздираемого железа, шум воды и матерящийся бас Трайнула, долетающий с верхней палубы. «Абиссал» дергался, пытаясь резко набрать ход. Что-то случилось!
        Навстречу по металлической лестнице, ведущей наверх, бурным ручьем хлынула вода. Субмарина явно получила пробоину! Подхватив встревоженную Вельди, я бросился на мостик.
        Там царила суматоха. Трайнул яростно выкручивал штурвал и дергал рычаги, на палубе, по щиколотку залитой водой, метался экипаж. С грохотом, в облаке дыма и искр, откатился лафет кормового орудия, из люльки выпал Громобой.
        - Бесполезно, кэп! Ему как слону дробинка!  - закричал он, надсадно кашляя.
        Корпус «Абиссала» потряс еще один мощный удар, сопровождающийся треском металла. Он оказался настолько силен, что мы не удержались на ногах. Большая часть иллюминаторов пошла трещинами, из лопнувших стыков переборок начала сочиться вода. Выглядело все так, будто спятивший великан со всей дури пнул субмарину, как попавшую под ноги назойливую болонку.
        ТРАЙНУЛ: Экстренное всплытие! Свистать всех наверх!
        Одновременно с командой прошло аварийное оповещение в «Гонце», призывая к срочному онлайну. Это означало, что нам угрожает смертельная опасность!
        «Абиссал» выскочил на поверхность как пробка из бутылки. Полусфера броневых плит раздвигалась, на нас дохнуло резким, пронизывающим холодом. Сверкающая белизна льда вокруг ослепила своей яркостью, заставив прищуриться. На мгновение даже показалось, что мы очутились на бесконечной снежной равнине, среди огромных ледяных торосов. Но потом за краем борта появилась свинцовая, темная кромка воды, и я понял, что мы плывем по безбрежному океану среди многочисленных льдин, перемежаемых белоснежными клыками исполинских айсбергов.
        - Где мы?! Что это за мир?  - зябко кутаясь, крикнула Вельди.
        - Ледяная Преисподняя!  - гаркнул Трайнул, до предела увеличивая скорость хода. Мелкие льдины, оказавшиеся на пути, хрустели и летели колючим крошевом на палубу субмарины. Экстренное всплытие позволило «Абиссалу» не пойти на дно, но корабль явно получил серьезные повреждения: несмотря на все усилия капитана, он двигался с трудом, рывками, не набирая даже половины прежней скорости.
        - Кто на нас напал?!  - крикнул я, пытаясь перекричать свист ветра и хруст ломаемого льда. Не оборачиваясь, цверг ткнул большим пальцем за свою спину, указывая на огромную ледяную гору, маячившую за кормой.
        Я не верил своим глазам. Исполинский айсберг, словно разумное существо, двигался в нашем кильватерном следе, нависая над «Абиссалом» зловещей тенью. Несмотря на все попытки ускориться, поврежденной субмарине не удавалось оторваться, ледяная гора медленно, но верно, сокращала разрыв.
        - Гром! Попробуй огненные заряды!
        Монструозный «Потрошитель», кормовое орудие корабля, снова изрыгнул сноп огня. На айсберге вспух огненный цветок разрыва, с грохотом в воду посыпался дождь ледяных осколков. Но, кроме небольшой выбоины, никакого эффекта залп не дал, преследующий нас противник даже не замедлил ход. Действительно, как слону дробинка…
        - Не проходит урон! Даже не пробиваем защиту!
        - Что здесь происходит?  - спокойно произнесла Фейана, появляясь на палубе. АлексОрдер рядом с ней раздвинул цилиндр подзорной трубы, с интересом разглядывая окружающий нас ледяной океан.
        - (Нецензурно), происходит, вот что!  - выругался Трайнул,  - этот гребаный плавучий остров внезапно ожил, когда мы проходили мимо! И начал таранить, как бешеный пес! Что за чертовщина, вы можете мне объяснить?!
        - Остров? Этот айсберг?  - удивилась «Первопроходец»,  - но он не определяется… просто объект, и всё!
        - Я что-то подобное читал…  - неуверенно сказал Алекс.  - Огромные ледяные острова, охраняющие побережье, уничтожающие корабли… Сейчас поищу в Сети.
        Вельди робко коснулась моей руки. Она пристально смотрела в сторону преследователя и вдруг тихо произнесла, словно извиняясь:
        - Хоткот, я не смогу помочь. У него нет разума, нет мыслей! Он вообще не живой. Это какая-то магия…
        - Магия? Мои заклинания Познания не проходят!  - нахмурилась Фейана.  - Элион?
        Но её пешка, «дракон-оборотень» в облике темноволосого мага в синей мантии, тоже отрицательно покачал головой. Это было по меньшей мере странно, Элион имел то ли седьмой, то ли восьмой ранг школы Разума.
        Тем временем оторваться не получалось, «объект» явно настигал нас. Его поведение не внушало ни малейших иллюзий, айсберг менял траекторию, следуя за маневрами «Абиссала», будто за рулем имелся опытный водитель, умеющий «сидеть на хвосте».
        - Грейте движок!  - яростно крикнул Трайнул в раструб жестяной трубы, ведущей в реакторное отделение субмарины. Капитан видел, что расстояние становится критически опасным. Тембр двигателя тут же изменился, он грозно зарокотал, «Абиссал» начал ощутимо набирать скорость. Однако я знал, что красный эллур, обогащенное топливо, нельзя использовать долго, он сжигает саму сущность движительного элементаля.
        - Десять минут!  - предваряя вопросы, выдохнул цверг.  - (Нецензурно), не успеем уйти? Где Ааз? Где ваша знаменитая Лу?!
        - Игву вижу впереди,  - сообщила Фэй, приложив палец к виску.  - «Бестии» тоже онлайнятся…
        - Мы уже здесь!  - раздался голос Лу.  - Что случилось?
        Ей хватило взгляда и нескольких брошенных слов. Стая «Бестий» взвилась в воздух, закружилась на безопасном расстоянии вокруг ожившего айсберга. На ледяной поверхности вспыхнули эффекты боевых заклинаний - конста Лу пробовала преследователя на зуб, используя различные виды урона. Никакого толку, с тем же успехом можно было обстреливать снежками гору. К счастью, дальнобойного оружия у айсберга не оказалось. Игнорируя атаки, он просто упорно плыл за нами.
        - Бесполезно! Мы не пробиваем его защиту,  - констатировала она, возвратившись на палубу.  - Познание Сути не проходит, зашкаливающий ранг управляющей магии, чуть ли не божественный. Это какой-то бродячий древний супербосс, тут нужен альянсовый рейд!
        - Пять минут!  - напряженно напомнил Трайнул о перегреве реактора. Пока мы разрывали дистанцию, но вскоре айсберг, движущийся с неумолимостью катка, догонит и подомнет субмарину.
        - Нашел!  - вдруг встрепенулся АлексОрдер, пребывавший в прострации.  - Вот, цитирую: «побережье Диора, где подо льдом сокрыты следы сражений минувших эпох, хранят от незваных пришельцев бродячие ледяные острова. Неизвестно, кем и когда они поставлены на стражу, но спасение от них - только в бегстве!» Это из «Описания Миров Бездны», том пятый. На форуме тоже есть информация, эти айсберги мешают приблизиться к скрытому континенту Ледяной Преисподней. Пишут, что пробовали убивать рейдом, не получилось. Проще расколоть гору.
        - Бегство не вариант! Какие еще есть предложения?
        - Истинный огонь!  - прищурилась Лу.  - Пусть Кот попробует истинный огонь!
        Я согласно кивнул. Попробовать стоило, против урона Синевы не существует резистов, на крайний случай есть «Огненный Воин». Встав на корме, я выпустил в ледяную гору «Огненный Болид», проверяя ее на прочность.
        И… никакого эффекта. Не больше, чем от выстрела «Потрошителя» или боевых заклинаний «Бестий». Я не пробил даже ледяной панцирь острова: так, слегка поцарапал. Грохот взрыва, небольшая выбоина, град осколков, рикошетящих в воду. Айсберг не остановился, он вообще не обратил внимания на комариный укус. Ну что, остается «Огненный Воин»?
        - Подождите!  - вдруг сказала Лу.  - Есть идея! Трайнул, возьми правее! Видишь вон ту гору? Можем пройти к ней максимально близко?
        - Хочешь их столкнуть? Не выйдет, он просто обогнет, и всё!
        - Делай, как говорю!  - вскипела Лу. Трайнул яростно крякнул, нецензурно помянув очень умных дамочек, но за отсутствием других идей изменил курс.
        «Та гора» представляла собой огромный утес, венчающий полосу нагромождения заснеженных торосов. Подобно полуарке моста, он далеко выдавался над водной гладью. Ледяной мыс значительно превосходил размерами даже нашего преследователя, а «Абиссал» вообще казался игрушечным на фоне блистающего голубоватого исполина.
        - Картинка в канале!  - сказала Лу.  - Я дам подсветку. Мы должны ударить все одновременно, кинетическим уроном. Я, вы, «Потрошитель», Кот… Кот, твои «Болиды» ведь усиливают урон друг друга, если взрываются в одной точке? Сможешь сделать как тогда с Гидрой в Тайнике?
        - Думаю, да,  - кивнул я, изучая присланную схему. На скриншоте Лу несколькими небрежными стрелками отметила мыс, айсберг, «Абиссал» и точку в узком месте «полуарки», куда мы должны ударить все разом. Она предлагала заманить и обрушить на преследователя нависающую глыбу утеса. Это могло сработать, при условии, что наши заклинания смогут расколоть исполинский ледник в уязвимом месте.
        Под утесом «Абиссал» шел в плотном ледяном крошеве, оставляя за собой широкую прореху, как ледокол. Огненный элементаль хрипел в умирающем двигателе, мы всматривались в зловещий силуэт неумолимо скользящего за нами айсберга. Почует ловушку или нет?
        Не почуял. Неведомые алгоритмы вели преследователя по максимально короткой дистанции. Он шел прямиком за подраненой дичью. Когда вошел в полосу тени под нависающим мысом, Лу хрипло прошептала:
        - Даю подсветку! Бьём по ассисту, на счет три! Раз… два… три!
        Рявкнул «Потрошитель», магические жезлы выплюнули сгустки энергии, Свитки освободили эпическую мощь «Землетрясений». Синева изрыгнула вереницу «Болидов», ревущими огненными эллипсами полетевших в цель. Все они сошлись в красной точке, которую подсвечивала лидер «Бестий», там расцвел невообразимый пламенный цветок. Ко мне в лог хлынула информация о нанесенном истинном огнем уроне, но визуально, кроме дождя осколков, забарабанивших по поверхности айсберга, ничего не изменилось. Утес стоял непоколебимой громадой, и на мгновение мне стало смешно - неужели мы действительно поверили, что наши жалкие попытки способны повредить такой махине?
        Но затем раздался оглушительный треск. По ледяному панцирю пробежала первая трещина. Громадные глыбы льда одна за другой, стали срываться сверху, с громким плеском вздымая столпы воды. Ледник трещал, на глазах раскалываясь на куски. Поднялся низкий, невообразимо грозный гул. Нависающая полуарка подломилась и со страшным грохотом рухнула прямо на проходящий внизу айсберг-преследователь. Целый пласт ледника, сползающий с мыса, тут же окончательно похоронил плавучий остров под бесформенной осыпью. Эти метаморфозы вздыбили огромную серую волну, концентрическими кругами расходящуюся вокруг места обвала. Наполненная большим и малым ледяным крошевом, она вполне могла сделать то, что не удалось айсбергу - окончательно добить «Абиссал».
        Крякнув, Трайнул резко крутанул штурвал, пытаясь поставить субмарину носом к надвигающейся водяной горе. Поползли вверх створки броневого пояса, но со всей очевидностью было поздно. Видя, что нам сейчас придет конец, я сгреб в охапку Вельди и бросился к капитану, одновременно крикнув:
        - Ко мне! Все - ко мне!

        Глава двадцатая

        Удар огромной волны, наполненный ледяными глыбами, оказался подобен удару молота. Трещавший по швам «Абиссал» завертело как бумажный кораблик в весеннем ручье, через палубу с ревом перехлестывали серые валы. Не активируй я «Великий Щит Тени», за борт бы смыло даже переживших ударный эффект. Уже второй раз в походе эта защитная способность спасала нас.
        Тем не менее мы понесли потери. Не все успели укрыться за теневым куполом. В интерфейсе рейда несколько иконок краснели, медленно наливаясь чернотой. Пройдет минута, статус «умирает» сменится оповещением «мертв», и бесплотные души отправятся на ближайший респаун. А где он тут, совершенно неизвестно.
        ЛУ: Ника, работаем! Поднимай Друмбу в первую очередь! Морган, ты где? Смыло за борт, что ли? Маякни подсветку для хилеров!
        Ледяная вода вперемешку со льдом по колено наполняла верхнюю палубу опасно накренившегося «Абиссала». Усилиями двух целителей удалось воскресить всех погибших, но нарисовалась следующая проблема: промокших насквозь игроков и НПС начал жестоко кусать холод. Иконки «Замерзания» грозили превратиться в опасное травмами «Обморожение». У нас не имелось теплой одежды, необходимой в ледяных мирах, а «мокрое» обмундирование значительно понизило резисты к морозному урону.
        Кажется, даже Трайнул немного струхнул - он пытался крутить штурвал, но корабль не реагировал. Полузатопленную, полностью потерявшую управлению субмарину несло к подножию разрушенного нашими усилиями исполинского утеса.
        - Ничего, прорвемся, и не такое проходили!  - пытаясь ободрить нас, проворчал капитан,  - откачивайте воду из трюма! Обжора! Реактор не полностью сдох? Что с рулями?
        По невнятному и не вполне цензурному рапорту механика стало ясно, что перебиты управляющие трассы и поврежден трехлопастный винт субмарины. К тому же множество сотрясающих ударов не прошло даром: «Абиссал» потерял восемьдесят процентов прочности, потекли сочленения корпуса, заклинило пластины броневого пояса. Ни о каком погружении не могло быть и речь, субмарина едва держалась на плаву. Требовался срочный ремонт.
        Вода у одного из бортов неожиданно забурлила: длинным прыжком на палубу, на ходу трансформируясь, вылетел Ааз. Не обращая внимания на нас, пытающихся подручными средствами откачать воду, он прошипел капитану:
        - С-стойте! Нельзя причаливать сз-здес-сь!
        - Почему ты повел таким путем?  - спросил я его,  - почему не предупредил об опасности?
        - Ааз не выбирает-с, как потечет Стикс-с!  - на меня обратились немигающие алые глаза демона,  - Бродячих нельзя-с заранее распознать-с!
        - Нам нужно причалить к берегу, разбить временный лагерь, развести костер!  - поежилась Лу,  - снять дебаффы! Иначе мы все сдохнем от «Обморожения», здесь не курорт, это Ледяная Преисподняя!
        - И «Абиссалу» нужен срочный ремонт!  - подтвердил Трайнул.  - Подождите… Он просто так тоже не будет… Что не так, Ааз?
        Вместо ответа игва ткнул когтистым пальцем в наползающую громаду утеса. Ледяной панцирь сполз, похоронив под лавиной обломков бродячий айсберг, и перед нами предстал во всей красе огромный черный мыс, возвышающийся над суровым морем, освобожденный от ледника и снежных торосов.
        На всем его протяжении виднелись странные развалины, заполненные множеством статуй. Даже невооруженным взглядом было заметно, что они изображают крылатых небожителей, сражающихся с отвратительными чудовищами. Статуи, сделанные из чего-то, напоминающего черный лед, казались выполненными с тщательностью и необычайным искусством, отражающим мельчайшие детали.
        - Что это? Что это за чертовщина?  - пробасил Трайнул.
        - По-моему, это инстанс!  - сказала Лу, указав на едва заметную радужную пелену в воздухе, окружающую утес.  - Никогда не видела подобных сайтов.
        - Нельзя приближаться-с!  - прошипел Ааз,  - они плохие-с! Убьют всех-с!
        - Они?  - подняла бровь Фейана,  - там пусто, нет сигналов. Да, это сайт. Обвал, видимо, запустил триггер генерации. Я не опознаю инстанс.
        - Зато я знаю,  - произнес Рэнк, из-под приложенной ладони рассматривающий развалины.  - Одна из «Предвечных Битв». Видел уже такие.
        - Реликтовый боевой сайт, хранящий историю схождения в Бездну воинств Престола Света?  - ахнул АлексОрдер.  - Реально? Но это же редкость! Я читал, тут падает снаряжение и оружие эпохи Черного Поста, вплоть до эпиков!
        Рэнк неопределенно пожал плечами в ответ, чуть иронично усмехнувшись:
        - Приближаться не советую. При пересечении границы инстанса статуи оживают. Нам они не по зубам, это рейдовый данж.
        - О чём вы-с? Это Диор-с!  - настаивал Ааз, показывая в сторону кромки близких льдов.  - Сс-мерть!
        - У нас нет выбора!  - мрачно заявил Трайнул.  - Нужно причалить, просушиться и устранить основные поломки.
        Диор, Диор… считался третьим материком Ледяной Преисподней, хотя по размерам он больше напоминал огромный остров. Практически неисследованный загадочный ледяной континент, располагавшийся наособицу от остальных. Владений игроков нет, НПС-фракций нет или неизвестны, очень мало информации. Бушующие в небесах Ледяной Преисподней смертельные грозы мешали достичь его с воздуха, а суровый океан и бродячие стражи-острова бдительно охраняли побережье. Вообще в этом мире, судя по статистике и киллрейтингу, обитало совсем немного игроков, отзывы и комментарии на форуме большей частью говорили о сложном климате и враждебной окружающей среде.
        Мы поняли, о чём речь, когда сошли на берег и начали разбивать лагерь. Опасность угрожала отовсюду, сам климат загадочного материка оказался смертельным. До этого, по скупым объяснениям Ааза, мы шли в широкой теплой струе Стикса, чье течение пронизывало ледяной океан подобно кровеносной вене. Сейчас мы вышли из его влияния и сразу ощутили все прелести Ледяной Преисподней.
        Неутихающий ледяной пронизывающий ветер, сбивающий с ног. Чтобы двигаться, приходилось расходовать гораздо больше энергии, чем обычно, персонажи с невысоким показателем Телосложения и Силы вообще испытывали трудности - их банально сносило. Токсичный снег, превращающийся в медленный яд при попадании на незащищенные участки тела. Корка черного льда, которой мы начали обрастать, шагнув на берег, нещадно разъедала прочность доспехов. В завершение мы почти сразу подверглись нападению местных мобов: огромные ледяные черви атаковали лагерь. Гривастые, покрытые толстой чешуей твари доставили немало неудобств даже нашей подготовленной охране, в самых неожиданных местах выныривая из толщи льда.
        Как вообще можно существовать в таких условиях? Становилось понятно, почему Диор редко посещается игроками - выжить тут могла только хорошо подготовленная экспедиция. С подобранным составом, специальной экипировкой, мобильной точкой респа и правильными резистами. Ничего из перечисленного у нас не имелось, мы едва держались на берегу за счет бонусов лагеря, костров, усилий двух целителей и мага Воздуха, остановившего ядовитую пургу. Пока экипаж Трайнула, облачившись в глубоководные скафандры, пытался подлатать корабль, мы устроили небольшой военный совет.
        - Хороших новостей нет!  - мрачно оповестил Трайнул. Белоснежная борода цверга превратилась в сосульку, он с раздражением бросил наземь гаечные ключи, тут же покрывшиеся тонким налетом льда.
        - Все хреново! Движитель спалили на девяносто шесть процентов, реактору тоже полный песец… Шанс внезапного взрыва одиннадцать процентов! Герметичность нарушена, двигаться сможем только в надводном положении… Короче, «Абиссалу» нужен капитальный ремонт!
        - Здесь гавань с подходящей верфью вообще есть?  - спросил я.
        - Есть, но очень далеко, не доберемся. Да и НПС там изначально «Враждебны», дохлый номер!  - скривился Трайнул.
        - Из этого мира два портала: условно вверх, в Эгнмар, и вниз, в Сциллу,  - задумчиво проронил Рэнк.  - Я когда-то здесь был проездом. Из Сциллы всего три пересадки до Геенны.
        - В какой мир мы должны были попасть, следуя по Стиксу?  - спросила Лу.
        - Ааз всегда ведёт-с коротким путем-с!  - прошипел игва, с огромной неохотой присоединившийся к нам на берегу.  - Мы придем-с в Нифльхейм-с!
        - Ты сможешь привести нас в основное русло Стикса в Нифле?  - спросил Трайнул и, дождавшись кивка демона, продолжил: - Годится. Это обжитый мир. На Стиксе в Нифльхейме есть несколько крупных поселений с гаванью, аукционом. Например, Гниль… Туда ходят астральные корабли… Думаю, там можно достать запчасти для ремонта «Абиссала».
        - Согласна. Я тоже там бывала,  - кивнула Лу.  - К тому же Нифль, это один из четырех планов, где есть Врата Баала. Конечная станция нашего маршрута за ними - Геенна.
        - До Врат еще нужно добраться,  - усмехнулся Рэнк.
        После непродолжительного ремонта мы вновь отчалили. С огромным облегчением: токсичный снег, разъедающий экипировку черный лед, ветра и твари Ледяной Преисподней никому не пришлись по вкусу. Поврежденный «Абиссал» держался на поверхности, но гул и скрежет при каждом повороте рулевого колеса не внушали оптимизма, а из трюма приходилось постоянно откачивать просачивающуюся воду. День не задался, все зверски устали и нервничали, у большинства была сильно повреждена экипировка.
        Лавируя между льдин, мы продолжили медленное движение, вернувшись в течение Стикса. Опасный взрывом реактор заглушили, глиняные големы в трюме неутомимо вращали барабанные механизмы, приводя в действие искореженный винт корабля. Наученный горьким опытом Трайнул по широкой дуге обходил подозрительные айсберги, но нам повезло - бродячих островов больше не встречалось.
        Через несколько часов я впервые стал свидетелем межмирового перехода по Стиксу. Его течение следовало в устье огромного тоннеля, который привел нас в череду грандиозных пещерных каверн. Мы долго плыли по ним, следуя за рыбьим силуэтом Ааза, прожектор «Абиссала» выхватывал из сумрака ледяные своды, оскалившиеся множеством острых сталактитов. То, что мы пересекли радужную завесу врат в другой мир, я понял только по логу, всплывшему в трее:
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВХОДИТЕ В МИР НИФЛЬХЕЙМ!
        КЛАСС: G - НЕСТАНДАРТНЫЙ, ИЗМЕНЯЕМЫЙ МИР
        РАЗМЕР: БОЛЬШОЙ
        Ледяной тоннель превратился в обычный, и вскоре впереди появилось странное зеленоватое свечение. Мы выплывали в Нифльхейм, один из самых населенных и известных миров Бездны.
        Несмотря на сложное местоположение (почти на самом дне Нижних Миров) и неблагоприятные физические условия, Нифль был очень популярен у игроков. Почему? Все дело в антураже мрачной готики, из которой он состоял чуть менее чем полностью. Не знаю, из частей каких человеческих фантазий слепил его «процедурный», но результат получился славный.
        Из белого савана туманов выдавались острые шпили готических замков. Мрачно скалились горгульи на башнях, из ворот выезжали таинственные кавалькады всадников в черных плащах. В мрачном, мглистом небе цвета разбавленной зеленки с хриплым граем кружили птичьи стаи. В чаще скрюченных безлистных деревьев скрывались заброшенные склепы, в гробницах которых ждали посетителей пробужденные хозяева.
        И все в таком духе. Нежить, нечисть, вампиры, ведьмы, призраки всех сортов, жуткие некроманты и черные жрецы - на любой вкус. Нифльхейм был поделен на девять уделов, в каждом из которых заправлял Владыка, установивший свои законы. Я слышал о Дортене, повелителе некромантов и его супруге Хель, правивших подземным миром мертвецов и призраков, о жестокой графине-ведьме и Руадлаке, патриархе всех вампиров. Здесь с избытком хватало мрачных подземелий, таинственных историй и возможности причаститься к самым порочным, но таким притягательным источникам зла. Наверное, именно по этой причине Нифльхейм входил в десятку наиболее популярных миров Сферы. Многие игроки выбирали его своим стартовым миром при создании персонажа, особенно в среде англо-немецко-говорящего комьюнити.
        Всю эту информацию я почерпнул из Сети, рассказов Алекса и Рэнка и многочисленных видео, демонстрирующих все прелести здешнего существования. Для нас ценность заключалось в наличие Врат Баала - некоего портала в Геенну. С ним, правда, был связан какой-то странный подвох, о котором упоминала Лу при разговоре с Рэнком - требовалась то ли репутация, то ли что-то ещё…
        Солнца или иных светил в Нифльхейм не завезли. День от ночи отличался лишь степенью насыщенности мертвенно-зеленого неба. Стикс большей частью протекал мимо обрывистых берегов, острых и белых, как отполированная кость. Туман, неизменный спутник Нифля, сплошной пеленой скрывал всё, что таилось вдали. Мы держались настороже - в надводном положении субмарина вдвойне уязвима, а места здесь были крайне небезопасными, все бойцы консты Лу терпеливо находились в онлайне. Русло Стикса на границах НПС-Королевств - лакомое место для кемперов, поджидающих неосторожных путешественников по реке.
        Первым звоночком стал сигнал, который зафиксировал искатель Лу. Мы увидели крылатую тень, игрока на «птичке», пронесшуюся над нами.
        - Черт меня возьми, если это не скаут,  - констатировала Лу, и Рэнк согласно кивнул,  - впереди наверняка ждет кемп! К оружию, все! Полный ребафф! «Бестии», на отдельный канал! Рэнк, ты с нами?
        Охотник на демонов молча кивнул. Волшебные камни на его экипировке начали разгораться зловещим красноватым светом.
        - Плохое место, неудачное время,  - сказал он,  - У местных прайм-тайм, все в игре. Нас уже наверняка срисовали и ведут. Не повезло.
        - Подождите, ребята!  - попробовал увещевать их Трайнул.  - Может, разойдемся по- мирному, договоримся.
        - С кем ты собрался договариваться?  - фыркнула Лу.  - Открой киллрейтинг!
        Она, к сожалению, была права. Я с досадой глядел на красные строчки, ясно рассказывающие о том, что большинство киллов в ближайших локациях принадлежало моим старым знакомым.
        Пандам. Вернее, бывшим Пандам, ведь легендарным тикером теперь владел Джерхан. «Обливион», один из корневых кланов прежнего «Пандорума», по странному совпадению вернулся в Нифльхейм, потеряв джаггернаут, славу и имя в битве у Атросити.
        - Так, Птицын, ты в Вуали идешь на три лиги впереди, проверяй все подозрительные объекты. Кот, спустись в трюм!  - командовала Лу.
        - Почему это?
        - Если Панды узнают, что ты на борту, сюда насуммонится целая толпа желающих поквитаться!  - популярно объяснила «Бестия».  - Ты же у нас личность широко известная в узких кругах, хех! А тут есть шанс прорваться малой кровью.
        Определенная логика в её словах присутствовала. Я заперся в отсеке с грузом, задумчиво рассматривая фигурку Вельди, упакованную в статуэтку от греха подальше еще в Ледяной Преисподней. Однако ничего не мешало мне следить за происходящим на палубе через «Глаза Теней».
        Вскоре начали поступать донесения от наших скаутов. За излучиной реки действительно ждала засада.
        Солидный такой кемп. И мы неуклонно плыли прямо в его дружеские объятия.
        Над Стиксом, практически касаясь килями поверхности, зависли три пузатых туши летающих фрегатов. Сквозь открытые орудийные порты виднелись жерла готовых к залпу корабельных «Рокотов». Над ними скользил хищный силуэт быстрого кетча, в тумане вились десятки всадников на «птичках». Пара скифов в модификации «перехватчик», незримо сопровождавших нас, сбросили Вуаль и, больше не скрываясь, агрессивно приближались с флангов. Лезвия зазубренных гарпунов в цепных пушках зловеще блестели поверх разукрашенных бортов.
        Вот это встреча на Эльбе, как говаривал мой папаша! На мой взгляд, у консты Лу не имелось никаких шансов. Малой кровью! Даже если «Бестий» не пугало пятикратное численное преимущество врагов, артиллерия астральных кораблей уничтожит «Абиссал» парой залпов. Субмарина и так на ладан дышит, а скифы не дадут уйти. И кое-кто на борту оценивал ситуацию точно также.
        - Три фрегата, кетч с сеткометами, два скифа,  - услышал я холодный голос Рэнка,  - Лу, мы не вывезем.
        Лу промолчала в ответ, видимо, лихорадочно просчитывая расклад.
        - На что ты рассчитываешь? Восемьдесят девять сигналов, пусть половина «пешки», но это Панды, а не крабы.
        - Хочешь слиться, Рэнк?  - вспылила Лу.  - Вперед, никто не держит!
        - Просто хочу знать твой план,  - вздохнул охотник на демонов.  - Если он, конечно, у тебя есть…
        Ситуация мне крайне не нравилась. Победить мы не могли, максимум - достойно умереть, потеряв корабль и немного потрепав вражеский флот. Вступить с Пандами в бой означало проиграть.
        Были ли варианты? Мозг лихорадочно работал, отыскивая решение среди известных мне сотен трюков, хитростей и уловок.
        Варианты, естественно, нашлись. Свои самые лучшие победы я одерживал, вообще не вступая в драку.
        С одного из приближающихся скифов дали предупредительный выстрел, столп воды взметнулся перед носом «Абиссала». Сигнал был недвусмысленным, и хмурый Трайнул крикнул «Стоп-машина!», останавливая корабль.
        От летающей яхты отделилось несколько крылатых силуэтов. Через минуту трое игроков спрыгнули с «птичек» на палубу субмарины.
        - Таможенный контроль!  - хрипло каркнул тот, что был предводителем. Ник мне ничего не говорил, как и имена его друзей. Лингво-пакет опознал язык как немецкий, баварский диалект. В «Обливионе» я знал только их кланлидера, Гора.
        - Какой еще контроль?  - усмехнулась Лу. «Бестии» выстроились за ней в боевой порядок, и Панды не могли этого не видеть.
        - Ты капитан?  - не обращая на нее внимания, хладнокровно спросил боец «Панд», глядя на Трайнула, стоящего за штурвалом.
        - Я капитан и владелец судна,  - медленно произнес Трайнул.  - Везу торговый груз, никого не трогаю. Вам чего нужно?
        - Груз - это хорошо…  - усмехнулся игрок, по-хозяйски рассматривая «Абиссал»,  - Во сколько ты оцениваешь свой корабль и груз, капитан? Только давай честно, учти - мы проведем таможенный досмотр.
        - Тысяч в триста,  - не моргнув глазом, соврал цверг.  - А что?
        - Ложь. Только Чертеж твоей лодки столько стоит. Но пусть будет триста, окей. Слушайте внимательно, господин Трайнул! Хотите выжить и сохранить корабль с грузом? Это будет стоить вам триста тысяч. Иначе мы уничтожим его и убьем вас всех. Думаю, не один раз, вечер сегодня скучный.
        ТРАЙНУЛ: Как думаете, имеет смысл платить этим (нецензурно)? Может, разойдемся миром?
        ЛУ:НЕТ.
        РЭНК: Если только хочешь подарить им триста тысяч.
        ХОТКОТ: Они что, берут выкуп и всё равно убивают? Тогда на что расчет?
        ЛУ: На дураков.
        РЭНК: Панды всегда так делали. Ты же вроде не первый день в Сфере, Хоткот…
        ЛУ: Начинаю раздавать цели. Начинаем по моему сигналу…
        ХОТКОТ:Подождите! Дай мне одну минутку!
        Произнося это в «Гонце», я уже взбегал по сходням на верхнюю палубу.
        ЛУ: Кот, (нецензурно), что ты делаешь?
        Но я её уже не слушал. Азарт игры с большой ставкой охватывал знакомой эйфорией. Откинув маскировочный капюшон, выставив на всеобщее обозрение клан и ник, я открыто подошел вплотную к предводителю кемперов, кривя губы в усмешке. Панды решили поторговаться? Окей!
        - У меня есть встречный вопрос. Во сколько ты оцениваешь свой флот?

        Глава двадцать первая

        Представитель «Обливиона» беспокойно пошевелился, обменявшись настороженным взглядом с соседом. События приняли неожиданный оборот, они не ждали моего появления! Я не столь хорошо известен, как лидеры нашей коалиции, но после взрыва двух джаггернаутов, один из которых принадлежал как раз «Обливиону», игрок Хоткот наверняка внесен в клановый КОС-лист, напротив него стоит жирный красный минус, означающий репутацию «Ненависть»!
        - Ты что за (нецензурно), мать твою?  - неожиданно грубо спросил тот, что стоял справа. Он говорил на «африкаанс». И, очевидно, принадлежал к новеньким, потому что вожак бросил ему коротко:
        - Заткнись.
        - Кажется, сегодня удачный вечер! Хорошая добыча, нам попался сам Кот! Гор будет рад тебя видеть, fucking retard!  - продолжил он, плотоядно ухмыляясь. Я наблюдал за его руками - безоружные, они медленно ползли к поясу. Одна коснулась эфеса кинжала, вторая нервно поглаживала пряжку сумки-инвентаря. Панда в любой момент мог выхватить и активировать артефакт или Свиток.
        - Ты прав, добыча знатная,  - лениво потянулся я, в свою очередь жестом фокусника доставая из-под полы плаща некий предмет.  - Умный кот никогда не пренебрежет глупыми мышами. Так что, оценишь ваш флот сам или в киллрейтинге потом посмотрим?
        Я невзначай демонстрировал Пандам Сигнальный Рог, предмет-артефакт, служащий для открытия Астральных Порталов. На его сигнал, как на маяк, ориентируются спеллджамперы астральных кораблей, создавая собственные ворота в чужие миры.
        Глаза предводителя Панд расширились, он шумно выдохнул. Представляю, какая каша мгновенно начала вариться в его голове! Жертва неожиданно превратилась в охотника, в воздухе отчетливо запахло ловушкой. Беззащитный «Абиссал» вполне мог оказаться наживкой, а на другом конце лески, ожидая поклевки, сидит флот Роя, Хирда, Севера, или того хуже - ренегата Джерхана.
        Панды кто угодно, но только не дураки. Но то, что они тертые калачи, сейчас работало против них самих - профессиональные игроки Сферы все немного параноики и склонны видеть подставу даже там, где её нет. Я знал, как они думают, какой алгоритм сейчас прокручивается в их мозгах, какой диалог сейчас происходит на рейдовом канале.
        Они меня знают, наверняка отслеживают, и даже анонимность «алмазного» аккаунта тут пасует перед возможностями Сферы. Давно созданы сайты-надстройки, агрегаторы, мгновенно пробивающие персонажа, по нику и ряду других признаков отовсюду вытаскивающие всю доступную информацию: из киллрейтинга и базы достижений, из логов общих чатов и комментов на оффоруме. Да наверняка в их распоряжении, на скрытом разделе кланового форума имеется папочка, где есть подробное досье на игрока Хоткот, клан Дозоры, альянс СЕВЕР.
        И что же они там видят?
        А видят они, что именно я открыл портал флоту «Джихад» в первой стычке у Атросити. Видят, что мой ник фигурирует в астральных хот-дропах китайского пет-альянса, чьи торговые маршруты терроризировал «Стальной Отряд». И, наконец, видят приход рейда Джерхана мне на помощь не более недели назад, в результате чего ПРОЕКТ АД был разгромлен, а замок «Плачущий Дьявол» поменял хозяина.
        И все фибры их чуйки сейчас вопят, что это натуральная подстава, а неприятный холодок страха начинает сжимать ягодицы.
        Потому что поплавок дернул леску.
        Потому что пришел их черед. Потому что я сейчас поднимусь в воздух и открою Портал - и у них есть всего пара минут на размышление, потом большие пушки вражеской эскадры оставят от кемпа только прах и пепел.
        Да, это отчаянный блеф. Нет никакого флота, не будет Портала, и даже Сигнального Рога у меня нет, он вскоре развеется клочьями Тени. И нет никаких гарантий, что мой обман не раскусят. Однако, лучше так, чем бессмысленно умирать в неравном бою!
        ХОТКОТ: Лу, чек! Срубите их всех, быстро! Но добивайте только по моей команде!
        К чести главы «Бестий», она мгновенно сообразила, что к чему. Ее бойцы сработали столь быстро, что я даже не успел два раза моргнуть. Вся троица легла от ваншотов, увидев и услышав более чем достаточно. Впрочем нет, не всё.
        - Отличная работа!  - дернул я плечом,  - Лу, активируйте стоунджаммер! Не хочу, чтобы кто-то ушел…
        ХОТКОТ: Теперь добивайте их!
        ЛУ: Какой стоунджаммер, черт побери?! Откуда я тебе его возьму?
        ХОТКОТ: Какой-какой… подыгрывай, черт побери!
        ХОТКОТ: Трайнул, полный вперед! При на них со всей дури и пали со всех стволов!
        Вызвав тенептицу, я накинул Вуаль и поднялся в воздух. Наблюдатели с скифов наверняка зафиксировали и поняли всё, как нужно - как только невидимый всадник достигнет порога высоты, прозвучит Рог и вспыхнет Портал. Счет пошел на секунды - сейчас мы узнаем, увенчается ли успехом мой отчаянный блеф!
        Шедший параллельным курсом вражеский скиф пугливо дернулся в сторону, неожиданно форсировав движитель. Второй резко вильнул, уходя в туман. Я до боли сжал кулаки, наблюдая за тем, как они стремительно исчезают из зоны видимости. Сработало! Черт возьми, сработало!
        ПТИЦЕГОЛОВЫЙ: Они разворачиваются! Ставят паруса, начинают набирать скорость! Они уходят, Лу!
        «Абиссал» чохом пер на вражеский кемп, а тот поспешно ретировался. Не прошло и минуты, как об эскадре «Обливиона» напоминали только небольшие точки на горизонте. Удрали так быстро, как только смогли.
        МОРГАН: Ха-ха-ха! Только пятки сверкают!
        Я вернулся на палубу. По лицу расплывалась дурацкая улыбка фасона «до ушей».
        - А ты любишь играть по-крупному!  - вдруг сказал Рэнк.  - Однако… Первый раз вижу, как Панды разбегаются от пары слов. Браво!
        Он несколько раз хлопнул в ладоши, изображая аплодисменты. А вот Трайнул был менее сдержан.
        - Кот!!!  - взревел он, заключая меня в медвежьи объятья.  - С меня ящик грибного! Нет, два ящика! Тьфу, да проси всё, что хочешь!
        - Мог бы предупредить заранее!  - упрекнула Лу, наконец-то уловившая смысл моего трюк. Но, улыбнувшись, тут же добавила: - Но, должна сказать, красиво. Рассказали бы такое, ни за что бы не поверила…
        - Не поверила? Да мы струхнули, чистый слив же был!  - громыхнул Одрис, по-дружески хлопая меня по спине.  - Молодчина!
        К счастью, нас ловили на границе провинции, принадлежащей НПС, и дальше двигаться было почти безопасно. Я не знал настроек местных гвардов, насколько быстро они реагируют на агрессию внутри пределов своей территории, но, судя по просветлевшему лицу Трайнула, все было в порядке. Вскоре из белой пелены тумана показались очертания поселения по обоим берегам Стикса: острые шпили башен и огни в витражных окнах, гранитные дамбы и скрипящие причалы. Черные бронзовые цапли чопорно смотрели с опор замысловатых мостов, с набережной сквозь монокли и подзорные трубы наш странный корабль разглядывали не менее надменные зеваки.
        Большой город на реке назывался Близнецы. Наверное потому, что был пополам рассечен рекой и один берег как две капли воды походил на другой. Очень необычное место с необычным названием, начиная с расположения (кто же живет возле опасных вод Стикса?) и заканчивая обитателями. Большая часть жителей Близнецов принадлежали к расе крысолюдей или, по-простому, «крысаков». Она была доступна и для игроков, но крайне непопулярна: кому же захочется отыгрывать остромордой прямоходящей крысой? Местные же, однако, в большинстве были именно такими, причем неожиданно чопорно-нуарными, как сам город. Я с удивлением наблюдал за прогулками франтов с повадками аристократов, в беретах и при шпагах, держащих под ручку утонченных дам в викторианских платьях. Если не смотреть на морды и голые хвосты, волочащиеся по мостовой, можно было бы принять их за обычных НПС. Проживали тут и люди, и существа иных рас, но в гораздо меньшем количестве, нежели аборигены.
        Близнецами правил Шепчущий Герцог, таинственный Владыка, о котором очень мало что было известно. Вообще, по легенде город когда-то находился в Серых Мирах, а его население было самыми обычными людьми. Он оказался в Нильфхейме из-за таинственного события, связанного с интригами, магией и дьявольским контрактом. Целая история, из тех, что рассказывают вечерами у пылающего камина. Из-за проклятья и сами Близнецы, и его жители изменились, став совершенно иными существами.
        Трайнул быстро договорился с крысаками и загнал «Абиссал» в большой док, где на воде покачивались несколько длинных черных галер. Для ремонта требовались запчасти, которые можно было закупить в местном отделении аукциона. К счастью, ничего недоступного - сюда ходили рейсы «Улиток», даже с Базаара любой товар доставлялся в течение трех-четырех дней. После восстановления субмарины скрытно ускользнуть под водой не представляло большого труда.
        Нас ждал еще протяженный отрезок пути - двести лиг вниз по течению Стикса, вдоль жутковатых изуродованных лесов к легендарной Костяной равнине, по преданиям полностью состоявшей из скелетов. Река там ныряла в подземное царство Хель, мир мертвецов и призраков, протекала сквозь владения Дортена и где-то в его пределах через подводный колодец в глубинах исполинского Моря Мертвых соединялась с миром Геенны. Существовал и альтернативный пеший маршрут - пересечь плоскогорья, кишащие кошмарными тварями, и найти Врата Баала, межмировой телепорт, ведущий туда же. Но с Вратами был связан некий казус, который мне популярно объяснил Рэнк:
        - Они пропускают не всех и не всегда. Король Демонов любит шутить!
        Ремонт продлился два дня. Мы инкогнито облетели Близнецов и их окрестности. Город оказался родной локацией для многих игроков-новичков Нильфхейма, поэтому тут было сравнительно безопасно. Меня мрачная готическая атмосфера с обилием соборов, замков, кладбищ и фамильных склепов не вдохновляла, но надо признать - игроков здесь имелось предостаточно. Как типичных «крабов», проходящих квестовые цепочки и данжеоны в безопасных зонах, так и других, ловящих иную рыбку в мутной воде большого города. Я безошибочно определял их наметанным на Базааре глазом. Воры, разводилы, торговцы-спамеры, ПК, убийцы-суицидники… Мелькали и пресловутые Панды. Наверняка на меня был заказ, поэтому действовать приходилось крайне осмотрительно: маскировочный плащ плюс амулет Эха (не позволяющий гадалкам отследить местонахождение персонажа).

* * *

        - Он развел вас, как детей! Идиоты. Позорище. Упустить такой шанс…
        - Мы пробили его по всем правилам. Этот Кот - ходячая ловушка. Там, где он замечен, всегда…
        - Да, но не в этот раз! Зачем мы перебрались сюда, на гребаное дно миров?! Нильфхейм вне радиуса спеллджампа флотов Роя и Хирда! У них не было объявлено сбора!
        - Да, но Джерхан…
        - Зачем нам шпионы? Джерхан был в оффлайне, капитаны его джаггернаута - тоже! Сам «Несущий Бурю» заякорен у Атросити, у «Стальных» даже не было рейда! Кого бы он на вас дропнул, свою бабушку?!
        - Хрен знает. Но…
        - Заткнись и слушай! Они в городе, и там мы их не достанем. Но рано или поздно высунут нос. И вот тогда-то мы должны сделать всё правильно…

* * *

        Конечно, Панды затаили обиду. Они знали, что я находился в Близнецах, знали на чём и с кем я прибыл, и, несомненно, держали нас под наблюдением. Это не те люди, что простят пощечину и стерпят наглый обман. Сейчас, озлобленные, потерявшие почти все, загнанные на самое дно миров, они были вдвойне опасны. Я ожидал угроз, оскорблений, городского суицида, попыток испортить нашу репутацию у местной фракции или натравить стражу - но нет, ничего подобного не происходило. И это лишь настораживало.
        Скорее всего, они собирались напасть, когда мы выйдем в «дикие земли». Я не считал их глупцами, один трюк не прокатывает дважды, но сделал всё возможное: связался по своим каналам с союзниками и сообщил, что на примете есть вкусные цели. Не желаете поразвлечься, ребята?
        Вежливый интерес возник, но и нашим рейд-лидерам, и Джерхану требовалось больше конкретики. На самом деле такой дроп - проброс флота Астральным Порталом - отнюдь не фунт изюма, его нужно подготавливать заранее. Делать альянсовые оповещения, собирать флот, выводить его в Астрал. Короче, дело совсем не пяти минут. И «вхолостую», если на карте не стоят клановые интересы, суетиться никто не будет - это попросту дорого, любой спеллджампинг стоит топлива, топливо - это деньги…
        Короче, рассчитывать приходилось исключительно на свои силы. Ну что же, у меня имелась еще пара козырей в рукаве.
        Мы покинули Близнецов ранним утром, в максимально неудобное время для «Обливиона». В прошлом «Пандорум» за счет интернационального состава мог перекрывать все часовые пояса, но сейчас, судя по киллрейтингу, в Нильфхейме проживали лишь европейские кланы. Шансы незамеченными проскочить имелись, тем более воды Стикса экранировали сигналы для искателей, а отремонтированный «Абиссал» двигался на максимальной глубине.
        Ну и вроде бы спокойно проскочили. Решено было вообще ограничить всплытие кулдауном смены воздуха: один раз в двенадцать часов. По этой причине на борту воцарилась скучная тишина, перемежаемая скупыми командами Трайнула и редкими разговорами. Что за интерес смотреть в иллюминаторы, если там исключительно мутная серая вода? Изредка мелькали какие-то объекты, по типу небольших подводных инстансов, затонувших сундуков или остовов кораблей, иногда «Абиссал» пытались попробовать на зуб гигантские представители подводной фауны. Бронированная субмарина шла вперед, не отвлекаясь на эти привычные милые мелочи, лишь изредка Громобою приходилось отпугивать особо наглых тварей предупредительными выстрелами «Потрошителя».
        Через три часа мы поверили, что проскользнули сквозь кордон, через шесть успокоились окончательно. Через двенадцать, после контрольного всплытия, и вовсе решили, что поймали удачу за хвост, и немного убавили бдительность, снова распределившись на вахты и дав части игроков отдохнуть. Все шло благополучно, мы уверенно отматывали счетчик лиг, приближаясь по прихотливым изгибам Стикса ко входу в подземную часть Нильфхейма: Царство Мертвых, удел Дортена и Хель. Эти мрачные локации, растянувшиеся под третью континента, обеспечивали хай-энд контент местным игрокам и большей частью представляли собой арену свободного ПвП.
        Дни и ночи, проведенные на борту «Абиссала» не прошли даром. Я повышал скилл владения холодным оружием, очки мастерства щедро капали в боевые ветки навыков. Рэнк ставил нам с Алексом удары, делясь секретами охоты на демонов, Фейана показывала известные финты и уловки. «Первопроходец» неожиданно оказалась отменным бойцом, ничуть не уступающим нам, шестой-седьмой ранг навыков «Одноручного» и «Двуручного Оружия», полный порядок с координацией и реакцией. Даже Трайнул пару раз в охоточку погонял нас по палубе, выступая в роли бронированного «танка». Мы учили и учились друг у друга.
        Когда Лу не видела или «закрывала глаза», участвовали в тренировках «Бестий», волей-неволей подсматривая их ухватки и трюки. Несколько сотен дуэлей, одиночных и групповых, позволили в подробностях изучить все слабые и сильные места бойцов Лу. Конечно, это были игроки совершенно фантастического уровня, с заточенным под ПвП билдом, с великолепными природными данными, развитыми постоянной практикой, почти перфектными навыками и опытом тысяч поединков. Противостоять мощному, проламывающему напору Одриса, стремительным перемещениям Моргана или феноменальной ловкости Птицы было почти невозможно. Даже кастеры «Бестий» с невероятным мастерством владели любым оружием. Под технику эсперанзы, преподанную Гробовщиком, и приемы, почерпнутые в Дозорах, они подстроились без всяких проблем. Разница даже с моими прежними учителями была огромна - как между командой хороших любителей и «дрим-тим» суперзвезд, состоящей из чемпионов.
        Тем не менее, в основном выступая «мальчиком для битья», я даже иногда «затаскивал», заставляя противников удивленно переглядываться. Правда, очень редко.
        - Не комплексуй, Кот!  - как-то хлопнул меня по плечу Данте после десятка слитых без шанса поединков.  - Ты неплохо дерешься, совсем неплохо. Видно, что стараешься, видно школу!  - продолжил он,  - и ты растешь… Но выше хорошего середняка поднимаются немногие. Тут нужно что-то вроде искры божьей, если понимаешь, о чём я.
        Он усмехнулся и постучал согнутым пальцем по своему виску:
        - У тебя она есть, но вот тут.
        Рэнк покинул корабль через сутки, на следующем всплытии. Наши дороги расходились. Вдалеке белел Костяной Хребет, преддверие владений Хель. Уже скоро мы должны были сойти в подземное царство мертвых, последний отрезок маршрута перед спуском в Геенну. Рэнк предпочел другой путь, через пустоши, к непредсказуемым Вратам Бездны. Ничего неожиданного тут не было, он давно говорил, что воспользуется Печатью Баала. Напоследок охотник демонов пожал всем руки, прощаясь, а меня отозвал в сторону и сказал, внимательно глядя в глаза:
        - Не прощаюсь, Кот. Возможно, увидимся на Адских Играх.
        - Если туда продают билеты, хех!
        - Да. Напоследок дам совет. Так, на всякий случай,  - Рэнк неожиданно усмехнулся.  - Если вдруг не срастется пройти через Хель, воспользуйся моим маршрутом. Отсюда всего триста лиг.
        - У нас договор с Аазом. К тому же, ты сам говорил, Врата пропускают далеко не всех. Для нас - не вариант.
        - Да. Но если не будет выбора… Вот, я отметил путь на Карте, держи. Следуйте за вихрями, птички, Вуаль, ну, не мне тебя учить. Еще, насчет вашего проводника…
        Рэнк взглянул на речную гладь впереди, где виднелся костяной гребень рыбьей Формы нарезавшего круги демона, и неохотно произнес:
        - Не нравится он мне. Я раньше встречался с игвами. Этот - странный.
        - Что именно странно?  - спросил я.
        - Понимаешь, один из моих архетипов связан с демонологией,  - сквозь зубы произнес Рэнк. Делиться информацией он, как и большинство опытных игроков Сферы, не любил и, такое ощущение, уже пожалел, что развязал язык. Но, сказав «а», надо говорить и «б»…
        - Я могу видеть их ранг, свойства и так далее,  - процедил он сквозь зубы.  - Всех, вплоть до Владык. Помогает в деле, знаешь ли… Так вот, ваш Ааз не пробивается моей способностью. Конечно, есть исключения: иммун, редкий перк, специальный артефакт. Но…
        Внутри шевельнулось смутная тревога. О чем-то подобном говорила Вельди, когда я просил мысленно повлиять на демона. Игвы - НПС третьего, ну максимум четвертого ранга, действительно, ситуация выглядит немного странно. Ааз не тот, за кого себя выдает? Но «Гнев Звездного Металла», сбрасывающий ложные облики, не обнаруживает подлога. Тогда что? Нужно детально проработать вопрос, когда будет немного больше времени.
        Попрощавшись со случайным попутчиком, «Абиссал» вновь погрузился в пучину Стикса и двинулся вниз по течению, следуя прихотливым изгибам широкой реки. Путь был удивительно спокоен. Вообще без единой стычки мы миновали знаменитую Костяную Пустошь, огромную, бесплодную пустыню, сплошь усеянную миллионами скелетов самых разнообразных существ, от крысы до мастодонта. Эта весьма популярная в Нильфе фарм-локация высокоуровневой нечисти простиралась вплоть до самого Царства Мертвых.
        У входа в Хель Стикс разливался безбрежным туманным озером. «Абиссалу» пришлось всплыть, с помощью перископа осматривая окрестности. Уж очень хорошее место для засады.
        В белесой пелене виднелась огромная гора в форме вытянутого черепа чудовища, в пасти которого с шумели и пенились бурные потоки. Каждый клык вдвое превышал размером наше судно. Чьими-то руками их превратили в подобие башен, внутри которых горел мертвенный зеленый свет.
        - Там стоит стража Хель. Насколько я помню, ничего серьёзного, на нас вообще не должны сагриться, в воду не полезут…  - пробормотал Трайнул, приникший к окуляру перископа.
        - Нет там никого, ни живых, ни мертвых.  - трезво сказала Фейана.  - Ни одного сигнала.
        - Странно, всегда были…
        Клыки-башни медленно проплыли мимо, в озаренных свечением бойницах никто не появлялся. Я увидел мелькнувший серый силуэт - Морган, по беззвучному приказу Лу, в Тени метнулся вверх, проверить. Через несколько секунд он отрапортовал:
        МОРГАН: Пусто. Кости и паутина. Вижу останки не-мертвых, в луте треш, обгорелые кости, эктоплазма. На стенах следы огненного заклинания. Их перебили, и совсем недавно.
        ЛУ: Проверь вторую.
        МОРГАН: Принял. Пара секунд. Ух, адская гончая… Тут тоже все убиты, по следам - тоже недавно.
        ЛУ:Не нравится мне всё это. Дай вид сверху. Ага, вот так…
        - Что не так, Лу?  - недовольно спросил Трайнул,  - Чего ждем? Ааз показывает, что можно двигаться, впереди чисто.
        - Всё не так,  - коротко ответила Лу. Она резким движением вдела руку в ремни щита, подхватывая его, и кивнула своей команде, приказывая готовиться к бою.
        - Медленно, аккуратно сдавай назад. И выпусти нас наружу.

        Глава двадцать вторая

        Интуиция редко подводила лидера «Бестий», да и меня давно мучили подозрения - слишком гладко прошел путь, слишком хорошо всё складывалось. Ни одного сигнала, ни игрока, ни моба, это настораживало. Будто часть локации старательно зачистили прямо перед нами.
        И как назло, на коалиционных каналах три с половиной инвалида, нет знакомых ников.
        Засаду готовили с умом, толком и расстановкой. Подгадывали время и место, мы не должны были уйти ни при каком раскладе. Стоило кораблю настороженно замереть перед вратами Царства Мертвых, кто-то опытный понял, что рыбка готова сорваться. И отдал команду бить на поражение.
        Завертелось всё очень быстро.
        - Сигналы!  - взвизгнула Фейана. Почти одновременно на субмарину, всплывшую, чтобы выпустить команду Лу на оперативный простор, обрушился оглушительный удар. Сотрясение швырнуло нас навзничь, снаружи заревел огонь, стекла лизнуло рыжим пламенем. Вокруг - я видел это в иллюминаторах - появлялось множество игроков. Они возникали повсюду, взмывали из-за серых клыков скал и вырывались из вод Стикса. Несколько черных силуэтов астральных кораблей, сбросив Вуаль, стремительно приближались сверху. Их борта заморгали огоньками выстрелов, и возле «Абиссала» выросло множество водных столбов. Гул, грохот взрывов и обрушивающихся сверху водяных масс ворвался в корабль оглушающей какофонией. Бойцы Лу один за другим отчаянно ныряли в разверзшийся снаружи ад сквозь открытые люки.
        МОРГАН: Логин-трап! Они ждали! Их тут сотни!
        Обнаружить засаду, ждущую в оффлайне, почти невозможно. Логин-трап - старый и действенный трюк, я и сам использовал его не раз. Пока мы пытались прийти в себя, зашедшие по команде скаута в игру Панды пустили в ход свои домашние заготовки:
        ПРОТИВ ВАС ИСПОЛЬЗОВАНА ВЕЛИКАЯ ПАУТИНА! СКОРОСТЬ ВАШЕГО ДВИЖЕНИЯ СНИЖЕНА НА 90 %!
        ЛУ: (Нецензурно)! Дан, (нецензурно)!
        НА ВАС НАЛОЖЕНО ЗАКЛИНАНИЕ ВЕЛИКОГО ОЧИЩЕНИЯ! ВСЕ ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЕ И ОТРИЦАТЕЛЬНЫЕ ЭФФЕКТЫ РАЗВЕЯНЫ!
        ЛУ:Прорываемся! «Бестии», за мной! Кот, врубай свой щит! Трайнул, уходи на глубину! Пробуйте уйти!
        «Бестиям» каким-то образом всё же удалось выбраться из железной ловушки корпуса «Абиссала», содрогающегося от попаданий. Вокруг субмарины бушевал огонь и кипела вода. Конста Лу тут же потеряла двоих мемберов под шквалом перекрестного огня. Одного Ника успела воскресить, второго - нет. Пытаясь уйти из-под прицела, «Бестии» использовали портальную магию и выпустили Зверя, но сбросить ассист сработанного рейда было непросто даже для них.
        Трайнул отчаянно крутил штурвал и дергал рычаги, команда пыталась задраить люки, в которые ревущим дождем лился огонь вперемешку с водой. Мы хотели уйти поглубже, туда, где не достанут залпы летающих посудин «Обливиона». «Бестии» пытались отвлечь на себя рейд бывших Панд, выйдя на своем излюбленном кайтовом формате, но получалось, судя по всему, не очень… Слишком неудобная стартовая точка, слишком неожиданное нападение. И слишком велик урон, от ваншота не спасает даже самый лучший хилер!
        Из трюма выбежала встревоженная Вельди. Она изучала какую-то книгу и только по поднявшемуся шуму сообразила, что мы попали в ловушку. Подхватив девушку за руку, я встал поближе к Трайнулу и активировал «Великий Щит Теней», пытаясь прикрыть от огня самые уязвимые места субмарины - капитанский мостик, реактор и движители. Прочность серой сферы, окружившая часть корабля, тут же начала течь, противник бил очень больно, снося по два-три процента за залп.
        МОРГАН: Портал! Они открывают Портал!
        Оценив наши шансы сбежать, вражеский лидер бросил на стол козыри. Нас снова сковали «Великой Паутиной», и на этот раз некому оказалось её снять. Видно, сильно мы припекли задницу, раз Панды как фантиками раскидывались эпическими заклинаниями. «Абиссал» увяз в призрачных серых нитях, как толстый шмель в липкой паутине. А через открывшийся Астральный Портал на поле боя пришла кавалерия.
        ФЕЙАНА: Семь… восемь… двенадцать крупных сигналов! Приближаются! Выходят!
        Это были астральные корабли. Зеленое небо над озером закипело от парусов. Выныривая из радужной воронки, разворачивались фрегаты и корветы, последним пришел огромный линейный галеон. Остатки былой роскоши, громадного флота Панд, уничтоженного в битве у Серебряного Оплота и добитого в стычках поменьше - все они были здесь, знамена «Обливиона» развевались на флагштоках. Рейд-лидер противника так уверенно ввел в игру последние тяжелые вымпелы Панд, что я понял - бой проигран. Все просчитано, он знает, что дропа союзников не будет, и наверняка готов к любым сюрпризам.
        Бортовой залп эскадры сразу снял тридцать процентов теневого щита. Хуже того - часть попаданий пришлась в незащищенную корму «Абиссала», штурвал неожиданно вырвался из лап Трайнула, закрутившись бешеным вентилятором. Из переговорного рупора донесся крик Обжоры, сообщившего, что мы потеряли руль и гребной винт.
        Я судорожно прикидывал варианты. Единственное, что лезло в голову, это вылететь в облике Тени и врубить «Огненного Воина», попытавшись аннигилировать за минуту их флот. Но сначала нужно, чтобы «Абиссал» ушел на глубину под прикрытием Щита Теней…
        А вот с этим как раз имелись проблемы. «Паутина» держится пять минут, нас разберут на запчасти гораздо быстрее! Тяжелые удары корабельной артиллерии сотрясали «Абиссал», безжалостно срывая броневые пластины. Мой защитный купол прикрывал только часть судна, и канониры «Обливиона» перенесли огонь на более уязвимые места.
        ТРАЙНУЛ: Кинетиком бьют, (нецензурно)!!! Пятнадцать процентов у носо…
        Следующий залп просто-напросто оторвал нам ют. Носовой сегмент со страшным треском отломился, проваливаясь в глубину. Внутрь, прямо на нас, бешеным потоком хлынула вода. Фейана успела активировать «Воздушный Пузырь», но повезло не всем - находящийся на боевых постах экипаж субмарины оказался внутри полностью затопленных отсеков.
        «Абиссал» погибал. Я понял, что кораблю Трайнула конец, по всем правилам он уже должен идти на дно. Но нас удерживали на поверхности с помощью цепных пушек, зазубренные когтистые гарпуны которых надежно прихватили субмарину за холку. И Панды продолжали злорадно посылать в измочаленное судно залп за залпом, окончательно превращая его в решето.
        В бурлящей воде мелькнуло змеиное тело Ааза. Как демон рискнул подобраться к нам там близко, осталось загадкой. Как выжил в этой буре огня и магии, окружающей гибнущий корабль? Даже мой Щит стремительно кончался, его не хватило и на пять минут!
        ФЕЙАНА: Туда! Игва нас вывезет! Сейчас взорвется реактор!
        ТРАЙНУЛ:Я остаюсь на корабле! Уходите!
        Палуба с треском поднималась, Панды выбирали слабину цепей на гарпунах, вытягивая цель из воды. Очередной залп окончательно доконал теневой купол, инерция швырнула нас всех в воду, за пределы «Воздушного Пузыря». Я успел зацепиться за поручень, удержавшись на резко кренящейся палубе. Неумолимая сила оторвала от меня Вельди, девушка в катящемся потоке воды исчезла в огромном рваном отверстии, зиявшем на месте носовой части «Абиссала». Спустя мгновение область, где я видел спутницу в последний раз, вскипела от пронзивших воду пылающих болидов. Иконка Вельди покраснела до конца и тут же почернела. Я не мог поверить глазам - сколько ни пытался, все же не уберег девушку. Она погибла - в инвентаре появилась нефритовая фигурка, пошел суточный таймер возрождения НПС-спутника…
        Внутри будто что-то оборвалось. Я почувствовал, что начинает накатывать слепая черная ярость. Я человек по натуре не злой, но тут проняло даже мою толстую шкуру. Ну, держитесь, (нецензурно)! Зубами буду грызть.
        Однако сначала требуется выбраться наружу, а сегодня все шло кувырком. Я не успел активировать даже «Шаг в Тень», вблизи с оглушающим треском взорвалась «Шаровая Молния». «Ослепление»! «Ошеломление»! «Дезориентация»! Ударной волной меня выбросило из корабля, завертело в ревущих потоках. Пришел в себя, уже барахтаясь в воде, захлебываясь и идя ко дну.
        ФЕЙАНА: Хоткот, держись за меня!
        Лидер «Первопроходцев» сохраняла завидное хладнокровие. Она оказалась совсем близко. Схватив меня за руку, увлекла за собой, к мелькающему в глубине силуэту Ааза. Каким-то образом мы очутились внутри «пассажирского отделения» рыбьей Формы демона-перевозчика. Он будто проглотил нас, втянув вместе с водой. И стремительным броском удалился от субмарины. Корабль, приподнятый над поверхностью Стикса с помощью растянутых звенящих цепей, вдруг разорвало на несколько частей. Мощный взрыв взметнул огромный столп воды, тысячи обломков свистящим дождем обрушились в озеро. Иконки Трайнула и его команды почернели и погасли. Капитан ушел вместе со своим кораблем.
        ЛУ: (Нецензурно)!!! Вы где?!!
        Где бы мы ни были, это не помогло. Сегодня звезды сияли на стороне «Обливиона». Сверху упала тень, я увидел в воде решетчатые очертания разворачивающейся ловчей сети. Ими стреляли специальные сеткометы, разновидность удерживающих цепных пушек. Сделанные из толстых канатов, утяжеленные шарами с металлическими крючьями, такие сети в основном использовали при охоте на чудовищ класса «огромный». Демон-игва попал в нее, бешено задергался, запутываясь еще сильнее, изрыгнул нас, трансформируясь в попытках освободиться. Я снова едва не захлебнулся в горькой холодной воде, очутившись в клубке извивающихся тел. Сеть поволокли вверх, резко выдергивая на поверхность - и тут же, как только опутанная добыча показалась над водой, накрыли сталью и магией.
        Свист стрел, противное чпоканье попаданий, крики боли. Мне тоже досталось, резкая боль ожгла сразу в двух местах: бедро и плечо. Грохот разрывов оглушил в буквальном смысле - вспыхнули многочисленные дебаффы негативных состояний. Прямо в лицо плеснул огонь файербола. Нас беспощадно убивали, используя самые убойные заклинания. Ни Ааз, ни я, ни другие товарищи, попавшие в ловушку, ничего не могли сделать, просто не успели. Я даже не сумел вытащить Синеву, оглушенный и парализованный ударом «Великой Молнии».
        ВЫ МЕРТВЫ. КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ УДЕРЖАЛ ВАШУ ДУШУ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ? ДА/НЕТ?
        Я желал возродиться и надрать им задницу, несмотря на то, что две трети нашего небольшого рейда улетели на ближайший респаун, а драться продолжала только Лу и двое парней из её консты. Желал превратиться в крылатую тень, активировать «Огненного Воина» и уничтожить вражеские корабли, просто промчавшись сквозь них. Или сжечь «Огненными Болидами» к чертовой бабушке.
        Да! Я решительно кликнул иконку возле истекающего таймера и воскрес на месте смерти, в сетке, наполненной еще не успевшими исчезнуть безжизненными телами соратников. И тут же, не давая Пандам времени подсветить мой фрейм, ушел в Тень, на ходу выбирая форму для «Теневой Трансформации». Серый мир, громоздкие силуэты вражеские кораблей чернели совсем близко, и я скользнул к ним на призрачных крыльях, выбирая «Огненные Болиды» среди аффиксов Синевы. Для начала сожгу ими незащищенные Куполом кетч и корветы, затем перейду к более тяжелым фрегатам и галеону. На лету я вытянул клинок и с лезвия сорвались гудящие сгустки истинного огня. В материальном мире это выглядело так, будто пустота выстрелила очередью «Огненных Болидов», с ревом устремившихся к целям.
        Я ожидал пожара, взрывов, разлетающихся обломков - всего, что уже наблюдал, когда мои «Болиды» поражали астральные корабли. Это страшное оружие, способное уничтожить небольшое судно с одного-двух попаданий. И серьезно повредить, вывести из строя даже крупный корабль. В битвах за замки СЕВЕРа мы разбирали с помощью «Болидов» даже громадные линейные галеоны.
        Но я снова недооценил врагов. Уже однажды продемонстрированные трюки не годились, Панды быстро подбирали контрмеры.
        «Болиды», вместо того, чтобы взорваться, отскочили от кораблей, как теннисные мячики, ушли в небо и воду. В логе вспыхнуло:
        ВАША СПОСОБНОСТЬ ОГНЕННЫЙ БОЛИД ОТРАЖЕНА ЭФФЕКТОМ ЗЕРКАЛЬНАЯ КОЖА!
        Нечто подобное использовал Йота, охотившийся на меня в Дыре. Истинный Огонь - самый мощный вид урона в Сфере, но его можно отразить с помощью «зеркальной» магии, высших заклинаний Школы Воды.
        Второго шанса давать никто не собирался. Я видел несколько смутных силуэтов, севших на хвост - у «Обливиона» были свои теневики, и они моментально подсветили меня.
        Вспышка! Еще одна! Меня выбило из теневого плана, и фокус вражеского рейда даже не дал долететь до воды.
        ВЫ МЕРТВЫ.
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ 21890 ЕД. ОПЫТА. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 197010/1000000. ВЫ ПОТЕРЯЛИ 120 ЗОЛОТЫХ. ВЫ ПОТЕРЯЛИ ВЕЛИКОЕ ЗЕЛЬЕ РЕГЕНЕРАЦИИ. НА ВАС НАЛОЖЕН ПОСМЕРТНЫЙ ШТРАФ - 10 % КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ - 10 МИНУТ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        Любой из миров Сферы, за исключением Астрала и Бесконечных Путей, состоит из лоскутного одеяла провинций. Все они разные по размеру и свойствам, но объединяет их одно: в каждой локации-провинции есть два обязательных объекта. Телепорт, круг портала, и респаун, круг возрождения. Именно на респауне Костяной Равнины, далеко-далеко от места гибели, я и очутился. Вернее, мы - рядом виднелись размытые призрачные силуэты убитых ранее товарищей, почти всех, за исключением Моргана и Лу. Впрочем, долго их ждать не пришлось, «Бестии» появились минуту спустя.
        Живописное местечко - вокруг насколько хватало глаз равнина состояла из сплошного слоя костей. Больших и малых, виднелись даже костяки, явно принадлежащие каким-то исполинским чудовищам, между выбеленных ребер которых легко мог пролететь астральный корабль. Низкое мглистое зеленое небо завершало образ мрачной долины смерти.
        Конечно же, респаун оказался окружен. Глупо было бы предполагать, что нас хотят убить один-единственный раз. Это совсем не в духе Панд, и прошлых, и сегодняшних. Возле точки возрождения расположилось как минимум несколько десятков бойцов, держащих каменный круг на прицеле, невдалеке низко завис еще один летающий корабль. Словно лучи прожекторов, на респе скрестились неправильные овалы нескольких «Столбов Света». Противник подошел к делу со всей серьезностью. Ну, понятно, «Обливион» - немцы, люди методичные и основательные. Наверняка и стоунджаммеры расставили, и еще какую-нибудь пакость подготовили…
        Я возвел очи горе и вздохнул. Отчетливо пахнуло дежа-вю. Если наверху существует Творец, «процедурный генератор» или кто-то еще, чьей волей я постоянно оказываюсь на окруженных респах, то с фантазией у него слабовато. Повторяется.
        ЛУ: Ну, что? Все в сборе?
        ТРАЙНУЛ: (Нецензурно)!
        ХОТКОТ: Не переживай, кэп, купим тебе такой же корабль…
        ТРАЙНУЛ: (Нецензурно)!
        Да, все потеряли опыт, многие - вещи, а Трайнул вообще свое самое дорогое - субмарину. Корабль, правда, был полностью застрахован перед рискованным рейсом, но болело-то не меньше! После того, как непереводимая игра слов иссякла, началось обсуждение по существу:
        ЛУ: Внимание! Нужно прорываться, пока их тут мало. Основная часть - еще над озером, здесь всего полсотни. Семь минут ждем, пока спадет посмертный дебафф, и атакуем. Потом шансов не будет.
        ХОТКОТ: Согласен.
        ФЕЙАНА: Пятьдесят сигналов видно, а сколько еще в стелсе, Тени, под Вуалью?
        ЛУ: Без разницы, меньше их не станет. Кот, используй все, что есть. Мы должны прорваться. Те, кто сможет, активируйте Вуаль и бегите. Потом встретимся. Те, кто нет, уходите в оффлайн. Они не будут кемпить этот респ вечно.
        АЛЕКСОРДЕР: Не будут? Панды? Хм…
        Пока тикали минуты посмертной слабости, я прикидывал, что у меня есть. Из домашних заготовок: СЕРДЦЕ РИХАРА, обеспечивающее иммунитет к стихийной магии. Крутая штука, большинство самых распространенных заклинаний не причинят мне никакого вреда. По сути, в аватаре «принца-демона» с его резистами к физике я становился практически неуязвим. Использовать против Панд такой козырной туз не хотелось. Никто не знал, как сложатся наши отношения с «Бестиями» в дальнейшем. Светить артефакт нежелательно.
        Так, отметаем. Что еще? Из читерских свойств меча не использованы «Огненный Воин», два «Болида». В самом крайнем случае ударю «Смерчем». Из эффектов теневого архетипа активен… а, нет, ничего не активно, стервецы накрыли респаун широким овалом света, лишив возможности использовать Тень. Остается «принц-демон». Так, что там пригодится?
        ПРИНЦ-ДЕМОН
        РАНГ 2: ПОЛУКРОВКА
        ПАССИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        «ДИТЯ ТЬМЫ» (3/3)  - УВЕЛИЧИВАЕТ МОЩНОСТЬ ЗАКЛИНАНИЙ И РИТУАЛОВ ШКОЛЫ ТЬМЫ НА 30 %.
        «АУРА КРОВИ» (1/4)  - НЕРАЗУМНЫЕ И РАЗУМНЫЕ СОЗДАНИЯ БЕЗДНЫ ЧУЮТ ВАШУ КРОВЬ. СЛАБЫЕ ОПАСАЮТСЯ, РАВНЫЕ ГОТОВЫ ПРИСЛУШИВАТЬСЯ.
        АКТИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        «ДЕМОНИЧЕСКАЯ СИЛА» (5/5)  - ПОВЫШАЕТ АТРИБУТ ВАШЕЙ СИЛЫ НА 100 (3 МИНУТЫ /1 ЧАС).
        «ДЕМОНИЧЕСКАЯ КОЖА» (1/5)  - ПОВЫШАЕТ ФИЗИЧЕСКУЮ ЗАЩИТУ ВСЕХ ЧАСТЕЙ ТЕЛА НА 20. ПОВЫШАЕТ СОПРОТИВЛЕНИЯ К СТИХИЙНОМУ УРОНУ И МАГИИ ТЬМЫ НА 10 %. 1 МИНУТА/ 6 ЧАСОВ.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 3)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        БОЕВАЯ ФОРМА:
        «ПРИНЦ КРОВИ» (3/3)  - БОЕВАЯ ФОРМА МЛАДШЕГО ВЛАДЫКИ ДЕМОНОВ ИЗ РОДА БААЛА. ВСЕ ВАШИ АТРИБУТЫ ПОВЫШАЮТСЯ НА 40. ВСЕ ВИДЫ СОПРОТИВЛЕНИЙ ПОВЫШАЮТСЯ НА 50 %.
        СВОИМ ВИДОМ ВЫ ВНУШАЕТЕ УЖАС ОКРУЖАЮЩИМ ВРАГАМ. (30 МИНУТ/8 ЧАСОВ).
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 5)
        У меня, к сожалению, было не так много свободных очков атрибутов, чтобы развить демонический архетип полностью. Он больше «физический», рассчитан на прямое, грубое столкновение, жестокую драку - совсем не мой стиль. Хотя сегодня, для прорыва из кольца, возможно, именно «принц-демон» будет наилучшим вариантом. А если принять боевую Форму и использовать «Огненного Воина», то можно вообще превратиться в машину убийства. Я с мрачной решимостью вложил по четыре атрибута в «Демоническую Кожу» и «Ауру Крови», чтобы открыть третий ранг архетипа и выбрать новую активную способность.
        Есть! Открылась «Свита», весьма обширное описание гласило:
        «СВИТА» (0/10)  - КОРОЛЯ ДЕЛАЕТ СВИТА. И ХОТЬ ПОКА ЧТО ВЫ ЕЩЕ НЕ КОРОЛЬ, СВИТА ВАМ ВСЕ РАВНО НУЖНА. СЕЙЧАС В НЕЙ МОЖЕТ БЫТЬ ДВА БОЛЕЕ СЛАБЫХ ДЕМОНА. СВИТУ НЕОБХОДИМО СОБИРАТЬ САМОСТОЯТЕЛЬНО, УГОВАРИВАЯ, НАНИМАЯ ИЛИ ПОДЧИНЯЯ ВСТРЕЧЕННЫХ ДЕМОНОВ. ДЛЯ УВЕЛИЧЕНИЯ СВИТЫ РАЗВИВАЙТЕ УМЕНИЕ.
        Любопытно! Получалось, что я мог увеличить количество своих спутников до тринадцати существ, полностью прокачав способность. Этакие бесплатные «пешки» с урезанным функционалом. Призывать можно только на время, причем в мирах Бездны втрое большее. Ограничение по расе, по рангу НПС, постепенно снимаемое с развитием.
        ЛУ: Фэй, поняла? Сделать ребафф нам не дадут, деремся сразу. Цель - прорваться, всех не перебьем. Кот? Ты заснул? Готов?
        ХОТКОТ: Я готов. Приму боевую форму демона, не пугайтесь.
        ЛУ: Видели уже в Тайнике…
        ЛУ: Тишина на канале! Готовность - шестьдесят секунд. Начинаю обратный отсчет!
        Нас - полтора десятка, Панд - больше пятидесяти. Они на подготовленных позициях и ждут. Кто кого?
        Схватка вышла короткой и безумно яростной. Как только мы возродились, волшебники «Обливиона» предсказуемо накрыли респ зонтиком убийственной магии. «Большой Огонь», «Кислотное Облако», «Великие Молнии», «Ледяной Дождь» - все стихийные АОЕ-заклинания пошли в ход, сдобренные свистящим градом стрел. Мы тоже ждали, активировали все защитные возможности, что имелись, и потеряли лишь пятерых от первого, самого тяжелого удара. Остальным удалось прорваться и навязать врагам бой.
        Панды увидели, как из огненных клубов, скрывших точку возрождения, вырвалось огромное демоническое чудовище, сплошь покрытое черной чешуей с багровыми прожилками. Ростом и сложением раза в два крупнее стандартного игрового аватара, с короной острых костяных наростов на голове. Демона окружала аура Ужаса, а в одной из лап он сжимал казавшийся игрушечным синий клинок. Только по мечу и фрейму можно было опознать в чудовище игрока с ником Хоткот.
        Стрелы и дротики бессильно отскакивали от роговой брони, а удары демона отбрасывали противников на несколько метров, как груши для битья. Казалось, он жаждет крови, в слепой ярости набрасываясь на всех, кто вставал на пути. Сверху закружился хоровод стремительных «Бестий», выщелкивающих врагов, как орешки. «Обливион» начал нести незапланированные потери, теряя бойцов.
        Однако дирижер сегодняшнего концерта решил иначе. Борт фрегата вспух огнями выстрелов, испепеляя своих и чужих, сцепившихся в смертельной схватке. Раз, другой, третий. Стая крылатых существ, таившаяся под Вуалями, спланировала на поле боя. Винг элитных всадников протодраконов вел огромный крылатый демон.
        Они прошлись подобно смертельной косе, выкашивая уцелевших после орудийных залпов, дезориентированных и оглушенных противников.
        Я медленно поднялся с колен, тряся головой. Хиты мигали в желтой зоне. Взрыв заряда корабельного «Рокота» не проходит даром даже для демонической Формы. Две травмы, кровотечение, частичная утрата подвижности…
        - Гор! Гор! Гор!  - взорвались криками ряды бойцов «Обливиона».
        Напротив меня приземлился огромный демон, не уступающий в росте. Он напоминал Зверя, спутника Лу, но был гораздо крупнее. Черная зазубренная броня, стальная маска монстра, длинные, по пояс, дреды с вплетенными лезвиями.
        Гор, кланлидер «Обливиона», игрок-легенда. Обладатель уникального аватара снорка, демона-охотника из Ахерона. Я его уже видел, но никогда раньше - так близко. По агатовому металлу доспехов его свиты прокатывались знакомые разводы «Зеркальной Кожи», и я понял - «Болиды» не помогут. Эта сволочь подготовилась.
        - Предлагаю вам сложить оружие в обмен на пять минут времени. Когда они истекут, вы должны быть далеко-далеко,  - сказал я хрипло.  - Тогда, возможно, я не буду вас преследовать.
        Гор издал нечто, напоминающее нечленораздельный смешок, и поднял свое оружие, похожее на зазубренную косу.
        - Трудности с пониманием? Тогда объясню на пальцах. Видишь средний?
        Всегда знал, что не умею шутить. Вот и экс-Панды не оценили, набросились со всех сторон, я едва успел активировать «Огненного Воина» и следом - «Смерч». Самые мощные способности, что у меня были.

        Интерлюдия. Санта

        Неведомы дороги астральных странников. Случайны судьбоносные встречи или предопределены свыше? Никто не знает.
        Разве что тот, хранящий Равновесие, но речь сейчас не о нем.
        В глубинах Астрала Костяная Туча, следуя своим загадочным маршрутом, пересекла курс «Неуловимого», вдруг оказавшись ближе, чем маленький скиф, стремительно уходящий в дальний Поиск. Компас из «звездного металла» в руках капитана, эльфа по имени Сэй-Рус Ампарион, которого на самом деле звали Максим Рубцов, завертелся и направил стрелку в сторону ближайшего Ключа.
        И «Неуловимый» изменил курс. А вместе с ним изменила курс черная тень, игрок-невидимка, давным-давно сидевший на хвосте.
        Родители игрока, добропорядочные австрийцы, назвали его Поль Майер. В Сфере он был известен как Санта.
        Санта считал себя лучшим. Пожалуй, не без оснований. Недаром тысячи жертв говорили о Санте со смесью ненависти и восхищения. О нем ходили легенды. Первый в киллрейтинге Сферы. Единственный игрок, победивший в Адских Играх. Лучший среди элитных бойцов «Пандорума».
        И лишь сам Санта знал, кем, и для чего была дарована ему сила.
        Туча и «Неуловимый» нашли друг друга. Санта видел со стороны, как астральный клиппер Серебряного Оплота долго маневрировал, изучая повадки Облака. Видел, как Туча выпускала щупальца из тысяч не-мертвых, пытаясь захватить юркую цель. Он наблюдал и ждал - и когда «Неуловимый», окутавшись сияющей аурой, ринулся на приступ, невидимой тенью последовал за ним.
        В глубинах Облака, громадной бродячей суб-локации, созданной из миллионов мертвецов, скелетов и зомби, происходили странные процессы. Там, в тайнике, хранился один из Ключей, вместе со спящим хозяином, и его требовалось пробудить. Сэй-Рус знал, как это сделать, и у него был Компас, указывающий путь.
        И Санта неслышно шел следом.
        А потом внутри Облака, они встретились. Что-то произошло там, скрытое от посторонних глаз, невероятно важное, но неизвестное никому, кроме их самих.
        И Санта умер. Не так, как умирал в игре, сотни раз до этого.
        Умер по-настоящему.

        Глава двадцать третья

        Волна истинного огня, выпущенная Синевой, ревущим вихрем забушевала вокруг. Активировав аватар «Огненного Воина», я сбросил обличье «принца-демона» и превратился в летающую тень с помощью «Трансформации». Тень, отлитую из истинного пламени. Я описал круг, испепеляя прикосновением мечущиеся в синем огне живые факелы, в которые превратились окружавшие респ бойцы «Обливиона». И резким виражом взмыл вверх, воспарив над полем боя. Я высматривал цель.
        Целью был астральный корабль, державший точку возрождения под прицелом.
        Вырвавшись из огненного облака «Вихря», я устремился к нему. Но тут ждало разочарование - Панды тоже не стояли на месте. Капитан включил форсаж и стремительно удалялся. Скорость в форме Тени позволяла догнать его, но не за полминуты, остававшихся огненному аватару.
        Кроме того, сверху было прекрасно видно, что большинство экс-Панд успело каким-то образом выскочить из области поражения «Вихря». Очевидно, они ожидали этой атаки, и хотя часть сгорела, две трети противников ухитрились уцелеть. Скилл, «Зеркальная Кожа» или черные доспехи без прочности помогли выжить? Я не знал. Как бы там ни было, нежданчика опять не получилось. Более того, как только огненный пузырь «Смерча» иссяк, враг активировал какой-то артефакт. Призрачные зеленые лучи в течение нескольких секунд воскресили всех павших.
        Я использовал обе мощнейшие способности вхолостую. Гор (или кто там сейчас рулил «Обливионом») просчитал и предусмотрел противодействие всем моим ходам. Всем ли? Пока не пришло подкрепление, у нас еще были шансы вырваться…
        Я открыл интерфейс Тиары Принца-Консорта и выбрал «Великий Призыв». Карта Бродячего Суккубата - один из последних тузов за моими обшлагами, полетела на зеленое сукно.
        НЕДОПУСТИМАЯ ОПЕРАЦИЯ!
        Э-э-э… что?! Как это? Я еще раз активировал свойство Тиары. И снова получил лаконичную системку, извещавшую о невозможности действия. Но почему?
        Аналогичным образом не работал и индивидуальный призыв Хозяйки. Я неожиданно вспомнил, что после получения Печати Мара хотела отправиться в Ледяную Преисподнюю. С тех пор от назойливой демонессы не было ни слуху, ни духу. Возможно, у Суккубата не все пошло по плану, и они просто физически не могут откликнуться на зов?
        В любом случае, планы рушились. Буквально за несколько минут «Обливион» восстановил потери и окружил точку возрождения. Я невидимой тенью парил сверху, и это снова оказалось ошибкой. У них были игроки с теневым зрением, и на мне безошибочно скрестились световые колонны «Столпов Света». Ослепительная вспышка вышвырнула из Тени, рядом мелькнул крылатый черный силуэт, резкая боль взорвала голову.
        ИГРОК ГОР НАНОСИТ ВАМ КРИТИЧЕСКОЕ ПОВРЕЖДЕНИЕ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1240 ЕД. УРОНА! ВАША ЖИЗНЬ 0/1240. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ТРАВМУ «СОТРЯСЕНИЕ МОЗГА»! ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ - 6 ЧАСОВ.
        ВЫ УМИРАЕТЕ! ОСТАЛОСЬ 60 СЕКУНД ДО ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ! 59…58..57
        ИГРОК ГОР ДОБИВАЕТ ВАС.
        ВЫ МЕРТВЫ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        Добивание вышло красивым, крылатый хрен в полете отрубил мне голову. Черт, черт, черт! Кроме дебаффа, потери опыта и денег, с меня еще и вывалился правый наруч, четки Йоты, давным-давно полутанные в Дыре.
        ХОТКОТ:Ну, что дальше? Через двадцать минут пробуем еще раз?
        ФЕЙАНА: Сигналы…
        Над нами загорелась воронка Астрального Портала. Корабли, уничтожившие «Абиссал» у врат Царства Теней, возвращались сюда. Один за другим они выходили из радужного марева, окруженные стаями «птичек», занимали свою позицию в широком кольце, опоясывающем точку возрождения. Судя по поведению, Панды настроены были держать нас тут всерьез и надолго, раз даже сверху накрывали таким непроницаемым куполом.
        ФЕЙАНА: Теперь сто семьдесят шесть сигналов…
        ЛУ: Обложили. Нам не вырваться.
        АЛЕКСОРДЕР:Ну, вообще-то, можно написать петицию админам. Они вытаскивают с блокированных респов…
        ФЕЙАНА: Срок рассмотрения такого обращения до суток. Это первое. Второе - они вытаскивали с респа в Астрале, а тут я даже не знаю…
        ЛУ: Предлагаю выйти в оффлайн. Написать петицию, обдумать план и попробовать вырваться, когда они потеряют бдительность.
        Однако у «Обливиона» оказались иные планы. К каменному кругу подошел Гор в сопровождении группы приспешников. Я впервые услышал его низкий, ворчащий смех, который поддержали другие игроки «Обливиона». Это был издевательский хохот победителей, который резал слух, как скрип металла по стеклу. Кто-то из «Бестий» тихо, но натурально скрипнул зубами в «Гонце», взбешенный таким унижением.
        А затем, не успели мы опомниться, откуда-то из-за их спин ударил пучок зеленоватых лучей, впившихся в наши призраки. Я неожиданно вспомнил, на что они похожи. Резуциато, изделие Древних, странная пирамидка, когда-то попавшая мне в руки. Гор использовал нечто подобное, какой-то артефакт, только гораздо более мощный, с массовым эффектом принудительного воскрешения.
        ВЫ ВОЗРОЖДЕНЫ С ПОМОЩЬЮ ЭФФЕКТА «ОБРЕТЕНИЕ ПЛОТИ»!
        Мы все вернулись к жизни с единичкой хитов. И Панды, готовые и ждавшие этого, тут же еще раз нас убили.
        ВЫ МЕРТВЫ.
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ 17910 ЕД. ОПЫТА. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 161200/1000000. ВЫ ПОТЕРЯЛИ 243 ЗОЛОТЫХ. ВЫ ПОТЕРЯЛИ ЭЛИКСИР «ПОЦЕЛУЙ ДЬЯВОЛА». ВЫ ПОТЕРЯЛИ СВИТОК «ОЧИЩЕНИЕ». НА ВАС НАЛОЖЕН ПОСМЕРТНЫЙ ШТРАФ - 20 % КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ - 20 МИНУТ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        ЛУ:(Нецензурно)! Все, выходим в оффлайн!
        Хорошо бы, только как? У меня не имелось такой возможности! Мои товарищи один за другим исчезали, отключаясь от Сферы. У артефакта «Обливиона» тоже был какой-то кулдаун, так что они отделались всего одной смертью. А вот что делать мне?!
        Мозг работал с лихорадочной скоростью. Я не успею даже выхватить Синеву, пока мне сносят несчастную единичку хитов, не успею сделать ничего, разве что активировать какой-то мгновенный навык, не требующий долгого каста. Но какой?!
        Панды, обшарив тела и собрав выпавший лут, тем временем снова активировали свой луч. Кажется, они всерьез решили отыграться по полной за все свои несчастья.
        Кости. ИГРАЛЬНЫЕ КОСТИ ТЕНЕЙ, подарок Тормиса. Каждый бросок забирает атрибут, но и эффект абсолютно непредсказуем, а значит, экс-Панды не могут его предусмотреть! Главное, чтобы повезло…
        ВЫ ВОЗРОЖДЕНЫ С ПОМОЩЬЮ ЭФФЕКТА «ОБРЕТЕНИЕ ПЛОТИ»!
        ВЫ БРОСИЛИ ИГРАЛЬНУЮ КОСТЬ ТЕНЕЙ! ВЫ ТЕРЯЕТЕ 1 ЕД. ТЕНИ. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ТЕНИ (ВКЛЮЧАЯ ИЗМЕНЕННЫЕ АТРИБУТЫ) - 255.
        ВНИМАНИЕ, ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ ЭФФЕКТ…
        ВЫ АКТИВИРУЕТЕ СЛУЧАЙНОЕ ЗАКЛИНАНИЕ. СИЛА ЭФФЕКТА - РЕДКИЙ.
        ПОЗДРАВЛЯЮ, ВЫ АКТИВИРУЕТЕ «ТЕНЕВОЕ ЗРЕНИЕ»!
        Осечка. А вот Панды ее не допустили, одновременно я пытался ускользнуть в Тень, но не успел даже рыпнуться.
        ВЫ МЕРТВЫ.
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ 16120 ЕД. ОПЫТА. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 145080/1000000. ВЫ ПОТЕРЯЛИ 12 ЗОЛОТЫХ. ВЫ ПОТЕРЯЛИ ДОРОЖНЫЕ ПРИПАСЫ. ВЫ ПОТЕРЯЛИ ПОЛНЫЙ АТЛАС АЛЕКСОРДЕРА. НА ВАС НАЛОЖЕН ПОСМЕРТНЫЙ ШТРАФ - 30 % КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ - 30 МИНУТ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        ЛУ: Кот, выходи в оффлайн! Чего ты там ждешь?
        ХОТКОТ: Успокойтесь, я знаю, что делаю! Вот линк на трансляцию. Когда начнется армагеддон, будьте готовы быстро зайти…
        Стараясь не обращать внимания на выпадение предметов из инвентаря и сжав до хруста зубы, я приготовился к следующему раунду. И он не заставил себя ждать.
        ВЫ БРОСИЛИ ИГРАЛЬНУЮ КОСТЬ ТЕНЕЙ! ВЫ ТЕРЯЕТЕ 1 ЕД. ТЕНИ. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ТЕНИ (ВКЛЮЧАЯ ИЗМЕНЕННЫЕ АТРИБУТЫ) - 254.
        ВНИМАНИЕ, ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ ЭФФЕКТ…
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ СЛУЧАЙНЫЙ ПРЕДМЕТ. СИЛА ЭФФЕКТА - НЕОБЫЧНЫЙ.
        ПОЗДРАВЛЯЮ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ «ПОСОХ ИЗ ПАЛИСАНДРА»!
        ВЫ МЕРТВЫ…
        ЛУ:Кот, что ты делаешь? Выходи, тебя же просто фармят! Сольют всю экспу и весь непривязанный шмот…
        По опытам, проведенным с Олафом, стало понятно, что подарок Пантеона Теней может выдать абсолютно любой результат. Вопрос только в том, кто его определяет - случай или сами Боги Тени, ехидно посмеиваясь, подкидывают мне бесполезные эффекты?
        После пятой попытки я склонялся ко второму варианту. После десятой начал мрачно размышлять, не являлась ли Игральная Кость хитрой ловушкой, которой Тормис задумал слить мои атрибуты Тени? Ослабить потенциального конкурента? А что, за два последних раунда я потерял уже пятнадцать пунктов…
        ВЫ МЕРТВЫ.
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ 5620 ЕД. ОПЫТА. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 50586/1000000. ВЫ ТЕРЯЕТЕ… ВЫ ТЕРЯЕТЕ…
        ПОСМЕРТНЫЙ ШТРАФ - 90 % КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ - 1 ЧАС 30 МИНУТ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        ЛУ:Угомоните его, кто-нибудь…
        АЛЕКСОРДЕР: Не могу на это смотреть…
        ОДРИС: Они наверняка еще и видео пишут. Кот, реально, прекращай херней страдать!
        ФЕЙАНА: Я отправила петицию админам.
        Со стороны такая череда смертей выглядела, наверное, очень глупо. Я был уже наполовину раздет и потерял большую часть содержимого инвентаря. Но выбора-то, по сути, у меня не имелось - я все равно не мог выйти в оффлайн! Оставалось либо просто умирать, либо умирать, пробуя бросить кости.
        Повезло мне, по роковому совпадению, с тринадцатой попытки. К тому времени опытным путем было выяснено, что перезарядка артефакта экс-Панд занимает шесть минут, а шанс дропа из моего инвентаря составляет примерно четырнадцать процентов. На кукле персонажа остались только персональные или привязанные «замком» предметы экипировки.
        И вдруг, когда надежда была почти потеряна, выпало случайное заклинание легендарного уровня. Неужели Пантеон все же сжалился надо мной?
        «Великие Теневые Врата». Огромная, призрачно серая арка внезапно выросла посреди вражеского лагеря. По периметру горели символы теневязи, а темнота в проеме поглощала взгляды, будто черная дыра. Сами по себе Врата - заклинание не боевое, а подобие портала, путеводной нитью связывающее Сумеречный Шпиль с любой точкой Сферы Миров. Уйти туда, нам, конечно, не дадут, но…
        Панды, естественно, всполошились. Задергались, забегали игроки, шевельнулись, расходясь в стороны, астральные корабли. Но с Вратами ничего нельзя сделать, и скоро они это поймут. А мне нужно ловить свой шанс и надеяться, что во вражеском лагере не смогут заблокировать мои действия.
        В краткие минуты кулдауна воскрешающего луча я открыл «Глаза Теней» и потянулся туда, где за пределами ослепляющих пятен «Кругов Света» шевелились низшие Тени. Мало их осталось вокруг, распуганных буйством заклинаний. Один из них получил беззвучный приказ Господина и бесстрашно юркнул в арку Врат. Я летел через черную глотку тоннеля вместе с ним, смотрел его глазами.
        Сумеречный Шпиль, как всегда, был наполнен толпами бормочущих бродячих теней. Здесь, в месте паломничества, твердыне, средоточии могущества Тени, их было великое множество, низших и высших, всех таинственных представителей теневой иерархии, как подобных знакомому мне Белех-Мучителю, так и совершенно иных.
        И сейчас мой посланник обратился к ним на тенеязе с единственной, но недвусмысленной просьбой. Вернее, приказом.
        Мой ранг прокси - максимальный. Количество атрибутов Тени впечатляет. Описание способности «Разговор-с-Тенями» гласит, что Тени обязаны беспрекословно выполнять приказы Господина Теней. Ну что, проверим?
        ХОТКОТ: Чек! Готовьтесь!
        Символы на Теневых Вратах вспыхнули. Темная воронка исторгла поток теневых сущностей, настолько плотный, что он показался огромным единым щупальцем, неожиданно вынырнувшим из арки. Оно, это щупальце, смело и разметало бойцов «Обливиона» поблизости и вдруг распалось на тысячу частей, тысячу теней, жадно бросившихся на живую добычу. Те, кто обладал «теневым» зрением, могли углядеть их воочию, а те, кто нет, видели лишь тени чудовищных очертаний, вдруг появившиеся вокруг.
        Высшие Тени опасны, каждая разновидность по-своему. Кто-то, как Белех, утаскивает в теневой план и высасывает атрибуты, другие могут обретать плоть и разить острыми когтями, третьи способны поражать врагов сгустками энергии. Сегодня бывшим мемберам «Пандорума» пришлось познакомиться со всем арсеналом способностей разъяренных Теней, и клянусь, я не хотел бы оказаться на их месте. Я видел, как из Врат выскальзывают быстрые, хищные убунты, как вываливаются громадные нарглы, пожирающие все на своем пути. Человекоподобные хаароки, похожие на двухметровых пауков мараинты и прочие, чьих названий я не знал. Тысячи, тысячи и тысячи, и количество их все увеличивалось, они непрерывным потоком выплескивались из Врат, как вода из пожарного брандсбойта, заполняя все вокруг.
        Мгновенно воцарился ад. Вопили Панды, пытаясь организовать сопротивление, взмывали в воздух «птички», зарокотала корабельная артиллерия. Начали вспыхивать «Круги» и «Столбы Света», «Великие Молнии», еще что-то, но против такого сонма это было абсолютно бессмысленно. Мне самому стало немного страшно. Вокруг бесновалось море Теней, я даже не думал, что их может быть так много!
        ХОТКОТ: Упс, кажется, я слегка пересолил… Логиньтесь.
        АЛЕКСОРДЕР: Уже… (Нецензурно)!
        ЛУ: (Нецензурно)!!! Откуда их столько?!
        ХОТКОТ: От верблюда. Собирайтесь, надо уходить, пока Панды заняты.
        ОДРИС: Они же нас сожрут!
        ХОТКОТ: Нас - нет. Давайте, быстрее, уходим!
        ФЕЙАНА: Да можно не торопиться.
        И она, как ни странно, была права. Рядом с каждой секундой прибавлялось призраков погибших игроков «Обливиона». Все видимое пространство вокруг скрывал сплошной покров больших и малых теневых сущностей. Кто мог выжить в этом бушующем, разъяренном океане? Те летающие корабли, что успели среагировать, спасались бегством, другие были полностью облеплены Тенями, медленно дрейфовали, потеряв управление.
        Пара минут мародерства. Мы быстро обшарили ближайшие трупы, забирая потерянное имущество. Не все, но хоть что-то…
        ТРАЙНУЛ: Мы нашли его! Воскрешающий арт!
        Воскресший цверг поднял бугристую, зеленоватую сферу, испещренную знакомыми символами канн-эло. Как я и подозревал, работа Древних… Оффхенд мага, магический шар окутывало дрожащее, слабое волшебное сияние.
        ХОТКОТ: Забирай, и уходим!
        ТРАЙНУЛ: Э-э-э, нет! Я потерял «Абиссал», и хочу получить компенсацию! Я остаюсь здесь со своей командой, соберу с них лут!
        Я прекрасно понимал капитана: от количества вещей, которые потеряли Панды (и потеряют еще, если Трайнул решит воспользоваться найденным артефактом), просто разбегались глаза. Но никто не мог гарантировать, что «Обливион» не найдет способ избавиться от армии Теней! Да и сам Трайнул, честно говоря, находился в безопасности, только пока я был рядом.
        Но упрямый цверг не желал ничего слышать. Он уперся рогом - остаюсь, и все. Выпустил своих уцелевших «пешек» для сбора трофеев и махнул рукой, прощаясь.
        Простившись, мы сразу же вызвали «птичек» и взлетели. Уходить следовало быстро, накинув Вуаль и дезориентировав противника. За мной мгновенно потянулся шлейф теней-почитателей, подобных фанатам, протягивающим руки к кумиру, шагающему по ковровой дорожке. Выглядело это устрашающе, и заставляло нервничать моих товарищей. На несколько минут оставив их, я проделал большой круг почета над точкой респауна, сопровождаемый густым хвостом почитателей. Следовало сказать пару слов тем, кто пришел на помощь.
        И звучали они так, повторяемые тихим шелестом теней на разные тона:
        - Охраняйте. Убивайте. Преследуйте.
        Вокруг респауна сомкнулось плотное кольцо, но теперь уже моей стражи. Экс-Пандам придется хорошо потрудиться, чтобы выбраться отсюда. Развернутые стоунджаммеры сейчас работали против самих игроков. Теням не нужен отдых и сон, они невидимы и бдительны, лучших стражей не подобрать. Не удивлюсь, если людям Гора самим понадобиться писать обращение в техподдержку. Внезапно пискнула системка:
        ТОРМИСУ НРАВЯТСЯ ВАШИ ДЕЙСТВИЯ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1000 РЕПУТАЦИИ!
        Мы стремительно удалялись, оставляя за спиной окруженный «Обливион». На горизонте полыхнула зарница, долетел громовой раскат взрыва, потянулся черный дымный след. Наверное, разбился один из астральных кораблей. Жаль, что только один - очень хотелось поквитаться за «Абиссал». И пятнадцать смертей.
        Лихорадка и ярость боя постепенно отступали. Мы летели над бесконечной Костяной Равниной. Лу и Фэй обсуждали маршрут, Трайнул громко сетовал в «Гонце», что мы не успели полутать те сокровища с убитых Тенями игроков «Обливиона». У меня тоже пригорало насчет лута, но собирать трофеи не было никакой возможности. Никто не мог дать гарантии, что Панды не найдут способ разделаться с теневой армией.
        Возвращение к Царству Мертвых казалось предсказуемым, наверняка там будут сторожить вражеские скауты. Мы приняли решение пробовать прорваться через Врата Баала. Они лежали гораздо севернее, в локации, носившей странное название Моря Вихрей. Карта, которую мне передал Рэнк, пришлась весьма кстати.
        Море Ветров оказалась плоскогорьем, кошмарным лабиринтом диких каньонов, полных опасностей. Кроме множества зубастых хищников, здесь обитали целые стаи полудиких крылатых существ, похожих на людей с птичьими головами. Это была злобная и многочисленная НПС-фракция, состоявшая из нескольких племен, гнездившихся на обрывистых стенах ущелий. Неосторожные странники, судя по останкам на дне каньонов, были излюбленными объектами жестокой охоты. Даже под Вуалью миновать их галдящие города-гнездовья оказалось сложно, и тут небрежно оброненная Рэнком фраза - «следуйте за вихрями», обрела новый смысл. Море Ветров носило свое название не просто так - здесь дул яростный ветер, постоянно зарождались мощные смерчи. Набирая силу, они прокатывались по каньонам воюющими пыльными ураганами, и на время бури местное население пряталось в свои укрытия, похожие на ласточкины гнезда. Только двигаясь в пыльном следе такого вихря, можно было миновать лабиринт извилистых ущелий, к которому, к счастью, у нас был ключик - отмеченный охотником на демонов маршрут.
        Путь через Море Ветров стал самым тяжелым путешествием на моей памяти. Мы двигались двенадцать часов почти без перерыва, не сбрасывая Вуаль и останавливаясь, только чтобы восстановить энергию. После нападения на Стиксе паранойя насчет вражеских скаутов охватила почти всех, они чудились за каждым камнем. Лу считала, что мы должны достичь Врат за один переход, и мы сумели это сделать. Но, о, боже, как же тяжело он всем дался. Особенно тем, кто был вынужден сидеть в капсуле почти сутки напролет, полностью забив на реальную жизнь.
        Но вот они - знаменитые Врата Баала. Окутанные ореолом слухов, с неясной механикой работы, они оставались мертвым куском камня для одних и открывали врата в Геенну избранным счастливчикам. Причем, по рассказам очевидцев, Врата всегда приводили в разное место Геенны, могли вывести в арсеналы Разлома, а могли вышвырнуть в пустоту над пропастью, заполненной кипящей лавой.
        Полуразрушенная площадка из красноватого камня на одном из скальных карнизов. Развалины, в очертаниях которых угадывалось нечто зловещее. Мы долго кружили вокруг, проверяя обстановку, но рядом никого не было. Аура этого места отпугивала обитателей Моря Ветров, даже вездесущих крылатых.
        В центре развалин возвышалась прямоугольная плита, старая, выщербленная от времени. Красноватый камень был испещрен знаками абиссала, а в середине виднелись глубоко вырезанные линии символа Баала: окруженный языками пламени двурогий череп.
        - Ну и как активировать?  - поинтересовался я, разглядывая обелиск. На врата он не походил от слова совсем, но мы не могли ошибиться адресом.
        - Неизвестно,  - проронила Фейана, осторожно обходя плиту.  - Иногда сразу появляется привратник. Иногда срабатывает прикосновение или звук. Иногда - ничего не помогает. Зависит от просителя.
        - Это место - нечто вроде святилища. Я слышала, Баал лично оценивает всех, кто приходит к Вратам,  - сказала Лу,  - и принимает решение. Некоторые умирают.
        - Известны такие случаи,  - кивнула Фейана.  - Я хочу сделать скрины… ой!
        Она отскочила в сторону, выхватывая клинок. Из-под камней, шипя и свиваясь в кольца, вылезла огромная змея, покрытая необычной огненно-красной чешуей. Дрожа, она медленно подняла расплющенную голову на уровень наших лиц, раздвоенный черный язык яростно метался в пасти.
        - Стойте!  - приказала Лу своим бойцам, уже обнажившим оружие.  - Стойте…
        Змея внезапно превратилась в высокого ало-золотого чешуйчатого демона, с огромными перепончатыми крыльями и змеиной головой. С вытянутых клыков капал зеленоватый яд, желтые глаза смотрели презрительно и надменно. Он завернулся в кожистые крылья, будто накинул алый плащ, и выдохнул в нашу сторону небольшое облако огня.
        ФЕЙАНА: Внимание! Это привратник, один из высших чинов Геенны! Нам повезло! Не дерзите и не ввязывайтесь в драку, при желании он всех нас положит.
        Демон обозначился статусом МАУЛУРОС ПРИВРАТНИК, ДЬЯВОЛ ГЕЕННЫ.
        - Игроки! Кто вы, и чего ищете у Врат Баала?
        - Ищем пути к Королю Демонов, великий,  - склонилась Фейана.  - Позволь нам пройти.
        - Все ищут! Чем вы лучше других?!  - оскалился дьявол.  - Откройте имена и подойдите поближе…
        Колеблясь, мы скинули маскировочные капюшоны. Немигающий взгляд дьявола пробежался по нашим лицам, оценивая каждого, и неожиданно вернулся, вцепился в меня. Почуял через Ауру Крови?
        - Ты?! Как ты посмел?  - прошипел Привратник, делая шаг вперед и поднимая когтистую лапу.  - Ты, укравший Кровь дочери Баалора? Ты, игрушка Суккубата? Ты посмел явиться сюда и думаешь, что останешься безнаказанным?
        - Заткнись!  - прервал я гневную тираду. Синева, мгновенно вылетев из ножен, отточенным острием указала дьяволу прямо в клыкастую морду.
        Демоны и дьяволы понимают только язык хитрости и силы, лесть или мольбы бесполезны. Их нельзя упросить, их можно только заставить - когда не будет другого выхода. Этот Привратник - из высшей аристократии Бездны, не меньше четвертого ранга, значит, дорожит своей единственной жизнью. Положит нас всех, сказала Фэй? Я так не думал.
        - Заткнись и слушай!  - продолжил я.  - Как смеешь ты?! Один из Семи хочет увидеть Короля Демонов! И не ты, цепной пес, будешь решать, открывать ли ему Врата Баала! Делай свою работу, пока я не забрал твою душу за дерзость!
        Расчет был не столько на эпатаж и дерзость, сколько на то, что всеведущий Баал действительно наблюдает за нами. И Владыку Бездны должен заинтересовать дерзкий игрок с огненным мечом, стоящий на пороге Геенны. А если нет - будем «уговаривать» Привратника с помощью «пожирателя душ» и моего несравненного красноречия.
        Но в этот момент произошло нечто, событие которого мы не ждали, и оно изменило все планы, смешало все. С небес прозвучал чистый, торжественный звон колокола, в глобальном чате медленно проявились строчки:
        ШЕСТОЙ ИЗ СЕМИ ПОЯВИЛСЯ В МИРАХ СФЕРЫ!
        РАВНОВЕСИЕ НАРУШЕНО!

        Интерлюдия: Админы

        Ашот Багдасарович стоял у распахнутого окна, жадно вдыхая свежий воздух. Пальцы отчаянно пытались ослабить узел галстука. Возраст давал о себе знать, гипертония и щемящая боль в груди беспокоили всё чаще. В его распоряжении были самые лучшие врачи, но даже они разводили руками, советуя больше отдыхать и меньше нервничать. В последнее время следовать их рекомендациям становилось всё сложнее.
        - Ашот Багдасарович?
        - Да, Сарик. Проходите, присаживайтесь.
        В кабинете владельца корпорации присутствовали двое посетителей: Сарик, его помощник, фактически правая рука, и Лана Каминская, ослепительно стильная пепельная блондинка, новый руководитель проекта «Сфера Миров».
        - Лана, вы, как всегда, прекрасно выглядите. Что у вас?
        - У нас проблемы, Ашот Багдасарович. Смерть игрока.
        - Да, мне уже сообщили. Неприятная ситуация, что и говорить… Смерть, как я понимаю, наступила во время присутствия в Сфере?  - владелец корпорации нервно побарабанил пальцами по столешнице.  - От болевого шока? Апоплексический удар? Уже есть какие-то выводы от медиков?
        - Да, вот данные. Поль Майер. Участник проекта «Зеро». Скончался сегодня ночью, прямо в капсуле, предварительный диагноз - кровоизлияние в мозг при выходе из искусственной комы.
        - Нулевой проект, это одновременно и плохо, и хорошо…  - пробормотал Агасян, даже не взглянув на поданные документы.  - Какая причина смерти, в двух словах?
        - По мнению экспертов, смерть спровоцирована двумя факторами - резким обрывом связи и обратным воздействием на мозг.
        - Не понял. Каким еще обрывом связи?  - Агасян снял и протер пенсне.  - Они же намертво подключены. Это нулевой проект, там тройной контроль! И что за обратное воздействие?
        - Увы. Жесткий вариант обрыва связи со Сферой считался невозможным, но он произошел. Что-то принудительно отключило его от виртуальной реальности и выбросило из искусственной комы. Отчет из «Зеро» перед вами. Логи медицинской капсулы сейчас изучают эксперты, очень странные данные. Модуль нейроинтерфейса начал незапрограммированную активность.
        - Ничего не понимаю,  - вздохнул Агасян.  - Какую еще активность, Сарик? Выражайтесь яснее, черт побери! Модуль нейроинтерфейса - патентованная, давно прошедшая все испытания технология!
        - Нейроинтерфейс спалил парню мозги, Ашот Багдасарович,  - твердо сказал Сарик.  - Знаю, считается, что его невозможно взломать, но специалисты утверждают, что обнаружили следы вирусной прошивки.
        - Диверсия? Промышленный шпионаж?? Происки конкурентов? Какие варианты?
        - Не в моей компетенции. Задайте эти вопросы СБ. По моему скромному мнению - по всем пунктам «нет». Похоже на последствия бага Сферы.
        - Что еще за баг? Вы понимаете, что говорите?! Это же критическая уязвимость! Если возможен вариант со взломом, мы должны отозвать все произведенные нами капсулы, а это десятки миллионов модулей нейроинтерфейса!
        - Я это прекрасно понимаю,  - отчеканил Сарик.  - Поэтому, предлагаю дождаться полного, детального отчета технических экспертов и уже на его основании делать выводы. И принимать конкретные решения.
        - Хорошо, поторопите их! Это дело первостепенной важности… В остальном действуйте как обычно - свяжитесь с родственниками, выплатите компенсацию, поработайте с информ-сетями, чтобы не поднялась шумиха.
        - Уже работаем. Дело в другом, Ашот Багдасарович,  - сказал Сарик,  - самое интересное… Насчет бага. Возможно, Лана лучше объяснит.
        - Несмотря на отключение от Сферы и смерть, аватар Майера в игровом мире не исчез,  - произнесла блондинка, в упор глядя на начальника.  - Он продолжил действовать так, будто по-прежнему находится под управлением игрока! И мы не можем установить с ним связь.
        - Вы что, шутите?
        - Я абсолютно серьезно, Ашот Багдасарович.
        - Что за чушь?  - раздраженно бросил Агасян.  - Каждый персонаж Сферы привязан к личному аккаунту, в конце концов!
        - Мы сами не понимаем, что происходит. Технически это невозможно, такого функционала не существует. Специалисты разводят руками. Аватар Майера обрел автономность и действует самостоятельно, подобно НПС-персонажу.
        - Это какая-то мистика!  - нахмурился армянин.  - Как вы можете объяснить сей феномен, дорогая моя?
        - Пока есть только несколько рабочих теорий. Позвольте для ясности я изложу с начала, хорошо? Как вы знаете, вселенная «Сферы Миров» основана на бесконечной «процедурной генерации», выполняемой специальной саморазвивающейся нейросетью, ноу-хау команды Балабанова. Так называемый «процедурный генератор». К сожалению, конкретная информация по нему утрачена, нам известны лишь общие принципы функционирования.
        - Лана, давайте без прологов. Это всем известно. Не было бы «процедурника» - не было бы Сферы! Скажу больше, ноги у этого проекта растут из военных разработок, над которыми в свое время трудился покойный Андрей Петрович.
        - Хорошо. Некоторое время назад в Сфере начали появляться «аномальные зоны» - некие локации, полностью скрытые от нас и невероятно защищенные. Так как генерируемая вселенная находится в произвольно расширяемом «облаке», мы не обладаем контролем над тем, сколько их и что там происходит. Есть догадки, что «процедурник» создает их, отвечая на нарушения Равновесия. Так вот, Поль Майер перед смертью проник в одну из таких зон. Именно там произошло нечто, сделавшее его персонажа автономным. Мы предполагаем, что управление над аватаром Майера перехватил сам «процедурный генератор». Естественно, с помощью специально созданного искина. Возможно, отключение от Сферы и смерть произошли именно в результате такого «захвата».
        - Так. Очень интересно. А зачем, вы можете сказать?  - процедил Агасян.
        - Это еще интереснее. Помните наши доклады о протоколе «Семь Братьев» и Ключах? Все эти события непосредственно связаны с ними, все крутится вокруг этих Ключей…  - проронила Каминская.  - В Костяной Туче, локации, где пропал Майер, оказывается, хранился один из этих предметов. Шестой по счету. И персонаж Майера, Санта, стал его носителем. Мы предполагаем, что «процедурный» использует этого персонажа для восстановления Равновесия. Так, как он его полагает. Управляет Сферой именно «процедурник», согласно своим алгоритмам, а вовсе не мы. Что с этим делать, я, честно говоря, не понимаю, рычагов воздействия у нас почти нет.
        - Вы сказали «почти»?
        - Да, почти. Ключи… мы считаем, что именно они каким-то образом влияют на алгоритмы «процедурного»,  - произнесла Лана.  - Сложно сказать как, почему, и зачем, но связь существует.
        - Аналитическая группа пришла к тому же выводу,  - кашлянул Сарик, привлекая внимание.  - Косвенные данные… Команда Балабанова начала работать над «Семью Братьями» сразу после перезапуска Сферы. После инцидента с миром Таэрланда. Скорее всего, Ключи предназначены для ручного управления «процедурным генератором».
        - Тогда в чем проблема? Заберите их и используйте по назначению!  - нахмурился Агасян.
        - Не выйдет. Разрыв связи между владельцем и Ключом вызовет сбой Равновесия и непредсказуемую реакцию «процедурного»,  - сообщила Каминская.  - Возможны совсем негативные варианты, с полной остановкой игровых миров.
        - Тогда что вы предлагаете, Лана?
        - Ситуация выходит из-под контроля. Мы должны понять, как работают Ключи. Вижу только один безопасный вариант - использовать Рашидова, единственного доступного игрока с Ключом.
        - Рашидов? Этот парень с забавным прозвищем, как его там… Кот?  - Ашот Багдасарович откинулся в кресле, осторожно помассировал висок.  - Им занимается СБ, там какая-то мутная история,  - сообщил он.
        - Да, я имела разговор с Юрием Михайловичем!  - Каминская подняла изящные светлые брови, вопросительно глядя на босса,  - кроме того, я поддерживаю контакт в Сфере с самим Рашидовым. Насколько я понимаю, он похищен, подключен к капсуле глубокого погружения, его заставляют выполнять странные задания внутри игры. Кто?
        - Это не ваша компетенция, дорогая моя,  - усмехнулся Агасян,  - мы как раз пытаемся разобраться, кто за всем этим стоит. Форсировать события нежелательно.
        - Я понимаю. Но поймите и вы, все это - смерть Майера, похищение Рашидова, баг с персонажем - взаимосвязано, все вращается вокруг этих самых Ключей! А Рашидов - единственный доступный носитель! Он нам нужен!  - настаивала Лана,  - если вы можете вытащить его, вытаскивайте сейчас. Во-первых, обеспечим его лояльность и готовность добровольно сотрудничать. Во-вторых, после случая с Майером - кто может дать гарантию, что то же самое не произойдет с Рашидовым?
        - Весь «Зеро» перевели в режим круглосуточного мониторинга подключенных людей,  - добавил Сарик.  - В случае с Рашидовым это невозможно. Боюсь, Ашот Багдасарович, Лана права. Кота надо вытаскивать.
        Агасян задумчиво пожевал губами, размышляя. Затем произнес:
        - Хорошо, я подумаю. Лана, спасибо, вы свободны. Сарик, найди и пригласи начальника СБ.

        Глава двадцать четвертая

        ШЕСТОЙ ИЗ СЕМИ ПОЯВИЛСЯ В МИРАХ СФЕРЫ!
        РАВНОВЕСИЕ НАРУШЕНО!
        Надпись в глобальном чате была совершенной неожиданностью для нас. Только что кто-то стал обладателем предпоследнего Ключа. И, судя по всему, им стал игрок. Когда свои Ключи брали НПС - Гробовщик, Первая Дева, тот загадочный Кованый, сообщений о нарушении Равновесия не было…
        Лу закусила губу, беспокойно пошевелившись. Даже не представлял, что творилось сейчас у нее в голове. «Бестии» держали руки на оружии, но пускать его в ход не пришлось. За спиной надменного Привратника на каменной стеле пронзительно ярко загорелась метка Баала. Огонь моментально расползся по поверхности, образовав пламенный провал портала, повторяющий форму рогатого черепа - символ Короля Демонов.
        Не знаю, что тому послужило причиной: вызывающая демонстрация Синевы или глобальное сообщение о новом Ключе. Но, кажется, Баал приглашал нас в гости.
        - Не мне спорить с волей Владыки… Но мы еще встретимся, Один из Семи,  - зловеще пообещал дьявол, отступая в сторону и надменно заворачиваясь в плащ красных крыльев. Спустя секунду, обратившись в ало-золотую змею, он с шипением юркнул в пирамиду камней, окружавшую дольмен.
        А Врата, стоило шагнуть поближе, жадно втянули нас в огненную глотку.
        Геенна встретила дымным суховеем, наполненным жаром и мельчайшими искорками. Будто крошечные иглы, они неприятно кололи лицо. Портал выплюнул нас на скальный уступ, узкой стрелой нависший над исполинским разломом. И исчез.
        Красный растрескавшийся камень. Пронзительно-желтое, как кошачий глаз, небо, расчерченное фиолетовыми зигзагами. И черные дымные столбы, образующие громадные чадные тучи, сплошной пеленой скрывающие горизонт. Безрадостный, какой-то инопланетный пейзаж.
        - Ну, с прибытием!  - усмехнулся Одрис.
        - Куда нас выбросило?
        - Туда, куда нужно. Смотрите!
        Лу бестрепетно подошла к самому краю обрыва, поманив нас рукой. Внизу простиралась пропасть, равной которой я еще не видел. Колодец с рваными краями, дыра в поверхности планеты космического размера. Ее ширина достигала десятков лиг, противоположная сторона едва просматривалась, теряясь в туманном мареве. Дна вообще видно не было. Пламенные реки магмы, вырываясь из устьев обрывающихся каньонов, огненными водопадами срывались вниз, тягучими желтыми потоками струились по отвесным скалам. И прямо между ними росли укрепления. Вся поверхность исполинского провала, насколько хватало глаз, была превращена в крепость.
        Это был огромный, непредставимый город-колодец. Крепость из багрового камня и черного железа. Здания сотнями уступов карабкались на скалы, зазубренными шпилями нацеливаясь в небо. Конца и края видно не было, демонический муравейник терялся глубоко внизу, утопая во тьме. Там что-то гремело, чадило, вращались какие-то огромные механизмы, доносился неумолчный металлический грохот. На улицах передвигалось множество фигурок, с высоты казавшихся мельчайшими букашками. Нечто схожее я наблюдал на Базааре, крупнейшем мегаполисе Сферы, что мне приходилось посещать. Но по ощущениям, твердыня Баала превосходила размерами даже торговую столицу игровой вселенной.
        - Ох-ре-не-ть!  - кратко сформулировал я первые впечатления.
        - Разлом, величайшая крепость Сферы,  - медленно, завороженно произнесла Фейана, вставшая рядом.  - То, что мы видим, лишь верхушка айсберга, большая часть города находится внутри скалы, тянется на сотни лиг вглубь и вширь.
        - Ты серьезно?  - усомнилась Лу, пристально вглядываясь вниз.  - Сколько же здесь народу живет?
        - Никто не мог сосчитать и каталогизировать. Как минимум, несколько миллионов НПС. Тут сосредоточена большая часть населения Бездны.
        - И меньше пятидесяти тысяч игроков!  - произнес я, проверив ежедневный онлайн Геенны.  - Что-то не сходится, Фэй!
        - Так и есть, сюда очень сложно попасть,  - подтвердил АлексОрдер.  - Нет старта для новичков, большие требования к репутации. Геенна считается хай-энд контентом для игроков, качающих репутацию с демоническими фракциями. Не освоив предыдущие миры, сюда не стоит соваться…
        - Какой план? Есть подробные карты Разлома?  - спросила Лу.
        Я пожал плечами. Конкретного плана у меня не имелось, за отсутствием вводных данных. Лишь парочка зацепок, афишировать которые пока не стоило. Предполагал разобраться на местности, ближе к делу. Однако размеры адской крепости навевали некоторую тревогу. Лу, очевидно, тоже здесь раньше не бывала…
        - Полной Карты не существует. Есть Карты отдельных мест и районов Разлома, полностью он так велик, что займет несколько Атласов. Придется действовать наощупь!  - обрадовал меня АлексОрдер.
        - Какие здесь настройки безопасности? Как ведет себя стража?
        - Согласно информации с форумов, жуткая смесь бюрократии с жадностью и коварством. Искаженные законы НПС-Королевства, примерно желто-зеленая зона. В разных местах по-разному, все зависит от связей.
        - У меня есть тут контакт. Не очень надежный, но другого не нашлось. Фанат. При встрече должен нас сориентировать,  - неохотно сказала Лу, не дождавшись инициативы с моей стороны.  - Но пока не выходит на связь. Предлагаю такой вариант: пробуем проникнуть внутрь, сливаемся с толпой. Попробуем отыскать порталы. Надо найти тихое место, где можно привязать Камни Душ. Полетели, нечего здесь маячить!
        За что люди любят Сферу? Наверное, вот за такие моменты, когда, оседлав воздушного маунта и чувствуя дрожь его тела, упругие взмахи крыльев, ты рушишься вниз с края пропасти, которая и не снилась всем альпинистам Земли. И напор воздуха бьет в лицо, развевает волосы, ты видишь далекую землю внизу и ощущаешь бешеный приток адреналина. А рядом проносятся другие крылатые силуэты, и друзья машут тебе руками, обернувшись с седел огромных птиц. Все реально, все - как в жизни, за одним исключением - ты знаешь, что никогда не умрешь…
        Мы летели над Разломом в Вуали, медленно опускались по спирали, пытаясь сориентироваться. Внизу проплывали бесконечные ярусы города-крепости, скрытые тусклым облаком смога. Разлом чадил, как земные фабрики двадцатого века, в сухом воздухе ощущался привкус расплавленного металла. Звуки мощных ударов, злой железный лязг и скрежет доносились будто бы из-под земли, все вибрировало и сотрясалось, из решетчатых колодцев вырывались обжигающие столбы пара, сменяемые вонючим дымом. Мы видели оборонительные рубежи, железных ярусы которых облюбовали крылатые демоны-легионеры. Рядом с ними ворочались прикованные гигантские создания, подобные огромные гориллам. Видели похожие на зазубренные крючья башни и тупорылые туши адских пушек в бойницах. Видели летающие пристани и невиданные модификации астральных кораблей, похожие на монструозных железных жуков. Несмотря на свои размеры, Разлом охранялся, и охранялся очень серьезно.
        И мы убедились в этом на собственном опыте. Стоило сбросить Вуаль - а сохранить невидимость в плотных облаках оказалось невозможно, как нам на плечи тут же сел патруль стражей. Стандартная шестерка крылатых демонов, очень похожих на воинов Инфернального Легиона. Они принудили нас приземлиться на плоскую пустынную вершину одного из зданий, и тут же окружили. А дальше события развивались по стандартному сценарию Сферы, когда патруль гвардов задерживает в пределах НПС-Королевства лиц, не имеющих допуска на его территорию. За небольшим исключением - местные стражи порядка оказались удивительно наглыми и явно напрашивались на драку. Злобный рык на абиссале просто оглушал, не давая опомниться:
        - Капюшоны долой! Руки за голову! Оружие убрать! Есть регистрация? Где клеймо Владыки??!!
        Схема везде простая: при отсутствии нужной репутации, кармы или предмета-пропуска НПС-гварды выпроваживали, задерживали или убивали на месте нарушителя - в зависимости от фракционных правил и тяжести преступления. Драться с ними отваживались только самые глупые или самые хитрые, потому как стража олицетворяла закон, являясь воплощением настроек безопасности. Обойти, обмануть или убедить таких НПС было очень сложно, хотя умельцы существовали. На этой механике, например, была построена вся схема суицидных убийств на Базааре.
        - Клянусь задницей балорга, у нас нарушение границы! На колени, мягкокожие! Как проникли в Разлом? Клянусь Баалом, вы пожалеете, что сунулись в Геенну! Эй, ты, сучка! Уши не чистишь? Палку - убрать в инвентарь!
        Плеть, вспыхнув огнем, хлестнула Нику, отрешенно сжимающую жезл белого целителя, вызвав у девушки вскрик боли и ярости. Нику тут же загородил Одрис, выхватывая секиры. Судя по пыхтению, бородатому воину не терпелось врезать наглым гвардам. Демоны-легионеры, злобно скалясь, сомкнулись вокруг, готовые к драке.
        ЛУ: Стойте! Они разводят нас на агру!
        АЛЕКСОРДЕР: НПС?!Ты серьезно?
        ЛУ: Да! Будем драться - набежит еще целая толпа, мы в Королевстве. Шансов нет, плюс окончательно загубим репутацию.
        ОДРИС: А что ты предлагаешь, терпеть и сдаваться?!
        ЛУ: А что, у нас есть выбор?!
        ХОТКОТ: Подождите, я попробую переговорить…
        Кажется, стоило проверить «Ауру Крови». По описанию, она должна действовать на всех демонов, а сила влияния зависит от уровня архетипа. Сейчас он третий, возможно, что с третьим рангом НПС получится договориться.
        Моя боевая Форма «принца» заставила ближайших легионеров отшатнуться и зашипеть от неожиданности. Я на две головы превосходил их ростом и сложением, гораздо более внушительный и брутальный, чем сами патрульные.
        - Высший! Тысяча проклятий! Кровь Баалора, ты игрок, и ты - Высший?!  - непонимающе прорычал командир патруля,  - как такое возможно?!
        - Баал расскажет! В чем дело?! Эти игроки - под моей защитой! Убирайтесь!  - приказал я как можно более наглым тоном. Эти стражи - не Привратник, и даже не эриния Инфернального Легиона, среди них нет Высших Демонов, и они должны испытывать священный трепет перед моей Кровью!
        Демоны-гварды впали в некий ступор, замерев. Кажется, мне удалось немного загрузить их искинов. Наконец, старший открыл клыкастую пасть:
        - Высший, ты говоришь, что это мясо принадлежит тебе? Какому Владыке служишь ты сам?
        - Я сам себе Владыка,  - прорычал я в ответ.  - И это - мои люди!
        - Тогда почему на них нет клейма?!
        - Не твое дело!
        - А может, ты сам шпион Алой Умбры, Высший?  - подозрительно принюхался демон,  - и высматриваешь тут, сколько у нас арристо, где расставлены хеллфайры, чем вооружены галлоримы?
        - Какой еще Умбры?
        - Кровавые истязатели напомнят, какой. Ты еще здесь, игрок с кровью Демона? Хочешь составить компанию своим мягкокожим? Мы их забираем. В тюрьме разберутся!  - принял решение старший дьявол.  - В цепи!
        Не прокатило. Архетип «принца-демона» автоматически поднимал мою репутацию до «Уважения» у всех демонических фракций Бездны, в том числе у «Стражи Разлома», чьим подразделением являлись абиссалы. И «Аура Крови», вынуждающая слабых демонов подчиняться, не переломила алгоритмы безопасности. Наверное, тут могли бы сработать умения Вельди, но таймер воскрешения девушки еще не подошел к концу.
        ЛУ: Внимание! Не сопротивляемся. Не сопротивляемся, Одрис! Придется немного потерпеть…
        ОДРИС: (Нецензурно)!
        ЛУ: Нам все равно нужно попасть внутрь. Не все ли равно, как? Из тюрьмы найдем способ сбежать. Кот, ты встретишься с моим контактом.
        ХОТКОТ: Хорошо. Попробую вас вытащить.
        Дьяволы, казалось, были удивлены и даже разочарованы сговорчивостью жертв. Лу была права - патрульные явно надеялись поживиться нашей экспой. Демонстративно не обращая на меня внимания, они быстро сковали остальных шипастыми черными цепями (дебафф «Арестован», состояние «Опутан», невозможность пользоваться оружием, снижение скорости передвижения). При этом НПС усердно зло-и-сквернословили, не жалея эпитетов, среди которых «глупые мягкокожие» и «трусливое мясо» были наиболее безобидными. После чего, легко подхватив арестованных, с хохотом и ревом улетели, быстро потерявшись в дымных облаках.
        А я остался один. Подойдя к краю, заглянул в бездонный колодец Разлома, на заполненные тысячами зданий ярусы, уступами растущие вверх из подземной тьмы. Интересно, где здесь ближайшее отделение «Золотого Хомяка»? Мне срочно был нужен аукцион и немного наличных.

* * *

        Те, кто меня хорошо знают, никогда бы не поверили, что Кот сунулся бы в Геенну неподготовленным. И, конечно, оказались бы правы, за долгую неделю ожидания похода я перерыл всю Сеть и потратил несколько часов жизни, просидев на официальном форуме. Но, к сожалению, ни каналы Клуба состоятельных джентльменов, ни поиски проводника с рекомендациями на оффоруме не дали результата. Не то чтобы желающих заработать круглую сумму не находилось, они просто мне не подходили. От девяноста процентов пахло разводом, оставшиеся десять не нравились по иным причинам, например, бывшей клановой принадлежности или явной ангажированности. Контакт Лу, игрок с пафосным ником Мелькор, кстати, тоже был вычеркнут из моего списка. Очень мутный киллрейтинг, похожий на статистику суицидника.
        Однако других вариантов не было. Лу настаивала, что он передаст мне некие предметы, позволяющие спокойно передвигаться по Разлому, не опасаясь проверок стражи. Но во-первых, требовалось обзавестись проводником, а во-вторых, немного познакомится с крепостью.
        Разлом представлял собой мегалокацию. По площади она занимала, наверное, с десяток провинций, размер небольшого континента! Этакий вертикальный мегаполис Сферы с сотнями занимательных мест, которые стоило бы посетить. Множество рас и фракций Бездны сосуществовали здесь, образуя причудливый конгломерат под властью Баала. Игроки только приступали к поеданию этого многослойного пирога, сплетения заданий, отношений и интриг, о подноготной которых и не слыхивал большой мир. Здесь можно было найти эксклюзивный товар, невиданный даже на Базааре. Или получить любую услугу. Я видел, как полуобнаженная чернокожая суккуба откровенно предлагала себя прохожим, видел странных безглазых существ, торгующих с рук осколками черного оникса, видел распятого, полуживого демона, которого использовали как мишень для стрельбы. С оград смотрели отрубленные головы, а зола и песок заносили на грязных мостовых изломанные кости. Несомненно, адский колорит добавлял перчику, жизнь и смерть здесь ценились дешево, а пытки и боль были в порядке вещей.
        К моему удивлению, среди множества существ, увиденных внутри Разлома, большую часть составляли обыкновенные тифлинги, гуманоиды с примесью дьявольской крови. Попадалось много НПС в рабских ошейниках. И, естественно, демоны. Наверное, все шестнадцать уродских разновидностей, перечисленных в «Демономиконе Альбуса».
        Кроме размеров и антуража, Разлом мало чем отличался от стандартного НПС-города. Он жил своей жизнью, которой не было дела до игрока в маскировочном капюшоне. Я блуждал три часа между ярусами, беспорядочно пересаживаясь в порталы, пока не вышел на Хвост Дракона - огромную спиральную лестницу, бесконечным кольцом пронизывающую весь Разлом. Там дело пошло полегче, я даже встретил нескольких игроков (арабов, судя по никам) и, тщательно расспросив их, отыскал локацию, где находились «Золотой Хомяк», аукцион и отделение Гильдии Наемников.
        Ну наконец-то! Оттуда я вышел спустя два часа, полностью снаряженный, с новой временной «пешкой» - маленьким летающим импом с забавным ником Зашквар. Игрок, выставивший его в Гильдию, явно был моим соотечественником, что сразу расположило к себе. Имп, похожий на годовалого краснокожего ребенка с клыками, когтями и парой маленьких крылышек, по сути, был бесполезным спутником - меньше пяти тысяч ОМ, слабые навыки Школ Огня и Тьмы, зачатки Поиска и Предсказания. Единственным его достоинством являлся седьмой ранг «Знания Бездны», мелкий бес родился в недрах Разлома, прекрасно ориентировался в титанической крепости и мог многое рассказать о ее обитателях. А мне как раз необходим был проводник.

* * *

        Место встречи, назначенное информатором Лу, не нравилось все больше с каждым новым поворотом темных коридоров. Стены сочились зловонной слизью, навстречу попадались исключительно подозрительные личности, оценивающе оглядывающие мой силуэт. Тут обитало жуткое отребье даже по меркам Бездны: куски слизи, бормочущие падальщики, человекоподобные дикобразы. Дерьмодемоны какие-то, прости господи. Даже Зашквар, ведущий меня вглубь темного лабиринта, жалобно заныл:
        - Хозяин, не пойдем дальше, плохое место, дурное место! Здесь стоки, очистные колодцы, отстойники… Плохие твари живут. Падаль сюда скидывают, потом приходят краггов на это место собирать. Стража сюда даже не заглядывает!
        Желтая зона!
        Я не доверял сделкам вне контракта и аукциона, в окне обмена предметами, и все аргументы насчет запрещенных вещей, НПС и «надо поговорить с глазу на глаз» только усиливали подозрения. Попахивало ловушкой, западней с целью развести, убить и ограбить. Но - Геенна закрыта от остальной Сферы, сюда нет постоянных рейсов с Базаара, нет стабильной связи с основным рынком Сферы. Соответственно и ассортимент сильно ограничен, балом правят перекупщики. Учитывая, что игроков тут по меркам Сферы - пшик, а НПС не пользуются игровым аукционом, большинства полезных предметов просто нет в продаже. Так и приходится лазить по всяким трущобам! Добровольно я бы сюда никогда не сунулся.
        Парень с ником Мелькор, по шпаргалке лингвера - шотландец, ждал меня в темной пещере, освещаемой лишь фосфоресцирующим ядовито-зеленым озером, в которое, булькая, стекала противная слизь из монструозных ржавых труб. Он стоял в центре и, когда увидел меня, демонстративно поднял свободные руки.
        - Принес то, о чем договаривались?  - спросил он, когда я приблизился.
        - Принес. А ты?
        Мелькор небрежно похлопал по набитой сумке-инвентарю, стоявшей на земле.
        - Все здесь. Давай.
        Я извлек из инвентаря и небрежно подбросил эпический волшебный камень, потребованный им в счет оплаты. КАМЕНЬ КРЫЛЬЕВ ВЕТРА, не хухры-мухры. Открылось окно обмена, в котором я увидел сумку с десятью комплектами неких ПЛАЩЕЙ ОСКВЕРНЕННЫХ. Осталось поставить галочку, подтверждая обмен. Старинная, архаичная система, зачем-то сохраненная разработчиками в Сфере.
        Он жадно протянул руку, получил камень, ногой толкнул мне сумку с плащами. Моя вера в людей была готова выйти из отрицательной зоны - кажется, в кои-то веки, меня не пытались провести.
        Но нет, ничего подобного. Стоило коснуться рюкзака, тут же сработало «Шестое Чувство», ледяным холодом уколов темечко. Я инстинктивно отступил, и вовремя - место, где только что стоял, взорвалось ворохом тонких щупалец. Рут, какая-то разновидность удерживающей магии. Значит, все же западня!
        Дружки Мелькора хорошо спрятались, используя какие-то артефакты или классовые умения, и, вероятно, их нападение стало бы неожиданностью для другого игрока, даже с навыками искателя.
        Но «Гнев Звездного Металла» палит такие штуки.
        Он сбросил их невидимость за десять шагов, когда они уже вытащили оружие и ринулись в атаку. Правильное пати убийц: два милишника, маг-дамагер и хилер на подстраховке. Сам Мелькор, видимо, должен был выступать в роли лутальщика. Наверное, давно работали вместе и имели неплохой скилл. Не знаю.
        Но они не ожидали встретить здесь теневика. Их оружие пронзило пустоту, когда я внезапно шагнул в Тень. Первому, пролетающему мимо, подставил лезвие Синевы, рассекшее его пополам, второго достал быстрым выпадом в спину. Убивать из Тени легко, особенно клинком, которому достаточно одного удара.
        И тут же крылатой тенью скользнул к магу, готовившему какое-то убойное заклинание. Не хватало еще лечь тут под АОЕ, как когда-то на торговой площади Эйра. Маг взорвался летучим облаком пепла, уронив какие-то ништяки. Жрец, увидев внезапную смерть своих товарищей, бросился бежать. Дурак, он даже не представлял мою скорость в аватаре крылатой тени. Умнее других оказался Мелькор - когда началось непонятное, он активировал Камень Душ. Я облетел его, и, выйдя из Тени, внезапно всадил ему в живот кривой кинжал. Удар оказался критическим, снес половину хитбара, активировал травму и кровотечение. Парень кулем повалился на землю, чуть не искупавшись в ядовитом озере.
        - Говори!  - приказал я, поставив ему колено на грудь и медленно поворачивая нож в ране. Не знаю, какие там у него настройки погружения были установлены, но задергался Мелькор так, будто его по-настоящему резали на куски. Как обычно - тот, кто любит причинять боль, сам же ее боится.
        - Ох! (Нецензурно)! Ай! Ааа! Что ты делаешь?! Эй, остановись, бро, я же кровью истекаю! Ты что, садист? Я же принес плащи!
        - Ты обещал Лу помощь. И информацию,  - процедил я.  - Сказал, что ты фанат. Сам решил поживиться или кто-то надоумил?
        - Ты не Лу. И не из «Бестий»… Когда ты написал, мы пробили тебя,  - неохотно признался противник.  - Ничего личного, бро. Просто за твои уши хорошо платят…
        Черт! Я и предполагал нечто подобное.
        - Значит, меня заказали? Кто, Панды?
        - Не знаю, просто за тебя висит награда. Было по десять тысяч за ухо, со вчерашнего дня - по пятьдесят. Кто-то тебя сильно недолюбливает…
        Если со вчерашнего, то однозначно, дело рук Гора. Видимо, на респауне мои Тени потрепали самолюбие лидера «Обливиона», раз он так расщедрился. Ну что ж…
        В целом, все было понятно. Я нажал на клинок, делая рану глубокой и обширной. Мелькор заныл, тщетно пытаясь освободиться. Он уже понял, что выжить я ему не дам.
        - Всего пятьдесят? Запомни - надо брать больше, когда не понимаешь, в чем подвох.
        Я неожиданно отпустил его. Встал, и заглянул в брошенную в начале боя сумку-инвентарь. Как я и думал, она оказалась пустой. Никаких плащей там и в помине не было.
        Трюк с обменом, в сущности, классика. Его использовали мошенники в самых первых ММО, он всем известен, но от этого не становится менее эффективным. Я всегда поражался, что находятся люди, продолжающие покупаться на такие вещи. Суть проста: покупатель и продавец в окне торга выставляют свои вещи, и жмакают зеленую галочку, подтверждая сделку. Казалось бы, все предельно открыто, но в последнюю секунду ловкач меняет ценный предмет на бесполезную подделку, схожую только иконкой. Или забирает из предмета-контейнера, что и проделал мой новый знакомый.
        - Ничего личного, бро!  - усмехнулся Мелькор, пытаясь подняться.  - Это просто бизнес.
        - Согласен. Камень Ветра тебе точно нужен?
        Паршивец хотел развести меня, подсунув пустышку, убив, полутав и получив награду - четыре плюса, сложно удержаться от соблазна. И оказался обманут сам. Я с усмешкой смотрел, как эпический волшебный камень тает, распадается в его ладонях клочьями Тени.
        Зачем отдавать подозрительному типу настоящий камень, когда можно обойтись теневой имитацией?
        - Ты… где камень? Куда он делся?
        - У меня, конечно!  - я с ловкостью фокусника извлек и подбросил настоящий Камень Крыльев Ветра.  - Хочешь получить его?

        Глава двадцать пятая

        Мелькор облизнулся и медленно кивнул, неотрывно глядя на Камень, сияющий в моих руках. Хорошая вещь, при активации отклоняет порывами ветра стрелы, дротики и прочую метательную гадость. Недаром стоит пятьдесят штук.
        - Предлагаю вернуться к началу разговора,  - сказал я, подталкивая ему пустую сумку, и снова открывая окно торга. Второй раз провести друг друга не получится, и шотландец это знал.
        - Ага, а потом прикончишь меня…
        - Обещаю: лично я тебя не трону.
        - А… лут дашь забрать?  - невнятно спросил Мелькор, кивнув на части экипировки, потерянные его развеянными друзьями.
        - Какой разговор, бро. Конечно. Зачем мне ваш трэш?
        Когда ПЛАЩИ ОСКВЕРНЕННЫХ оказались в моем инвентаре, я облегченно вздохнул и тут же пометил их «замком», используя специальный донатный Свиток, приобретенный на аукционе. Рисковать не стоило. Мелькор, подобрав лут с приятелей, бросился к выходу. Я не препятствовал, ведь обещал, что не буду трогать. Лично.
        «Призыв Теней». Большая хищная Тень, высшее создание, подобное Белеху, выскользнула из ниоткуда, призванная способностью прокси. Таким даже не нужны команды. Буквально через несколько секунд из коридора, куда удалилась моя жертва, донеслись истошные вопли.
        Не повезло Мелькору, наткнуться на такого хищника. Тварь затащила его в теневой план и прикончила буквально за несколько секунд. Я склонился над высосанным, изломанным телом, небрежно выброшенным наружу. Оно замерцало и исчезло, оставив после себя кучку потерянных вещей. Люблю игроков с красной кармой - с них всегда падает много лута. Мне повезло, среди зеленого хлама и расходников сиял фиолетовый ореол Камня Крыльев Ветра. Самому пригодится, не стоит делиться с всякими проходимцами. Ничего личного, бро. Просто бизнес.

* * *

        Самое страшные - первые секунды пробуждения «пешки», призванной после посмертного тайм-аута. Пока НПС в статуэтке, в состоянии «артефактной компрессии», время для них останавливается. Первые секунды пробуждения следуют сразу после последних секунд смерти, которая не всегда бывает легка. А у неписей, в отличие от игроков, нет встроенных в капсулу фильтров боли…
        Вельди, появившись на свет, здорово меня напугала. Девушка упала на пол, судорожно изгибаясь и лихорадочно пытаясь вдохнуть воздух. Она беззвучно хрипела, будто захлебываясь, потом хрип сменился приступом лающего кашля. Широко раскрытые зеленые глаза молили о помощи
        - Вельди, тише! Все в порядке…  - я подхватил ее на руки и закачал, как маленького ребенка.  - Все хорошо…
        Вцепившись в меня, Вельди жалобно заплакала. Несмотря на пятый ранг, звание «волшебницы Древних» и всю новообретенную силу, эмоционально она оставалась той же девушкой из магической лавки, в которую я заглянул на первой неделе игры.
        - Я… умерла?
        Я молча кивнул.
        - Значит, вот какова смерть,  - помолчав, тихо сказала Вельди.  - Я помню, как упала в воду и начала захлебываться. А потом увидела вспышку. Больно, я вся горела и не могла даже кричать. Очень больно. А потом ты призвал меня. Сколько прошло времени, Хоткот?
        - Почти два дня.
        - Что произошло, расскажи. Где мы?
        Я кратко поведал девушке про наши приключения с момента ее гибели. Вельди внимательно слушала, потом сказала:
        - Значит, мы в Геенне, царстве Короля Демонов. Брр, не верится даже. В детстве нам рассказывали страшные сказки про него. Нужно выручить твоих друзей из тюрьмы, Хоткот. Ты уже придумал, как?
        Теоретически каталажку, куда угодили «Бестии» с Алексом и Фейаной, можно было покинуть множеством способом. Я общался с ними в «Гонце», и арестанты сообщили, что могут выбраться и своими силами: для игроков с их уровнем скиллов взломать двери камер, украсть ключи у стражи или просто уйти с помощью стелса, Вуали или Тени не представляло сложности. Другое дело, что проблемы с передвижением по Разлому это не решало. Наоборот, усугубляло ситуацию для беглецов - потеря репутации, клеймо «преступников», скромные радости в виде облавы на плечах и награды за голову. Следующее столкновение со стражей стало бы фатальным. А мы не знали, сколько времени придется провести в Разломе, подбираясь к нашей цели.
        Система подсказала, как быть, выдав ворох заданий Лу и Ко. Изучив их, я пришел к выводу, что кроме силового и скрытного, существует вполне легальный способ покинуть тюрьму. Здесь, в Бездне, процветала коррупция, все покупалось и продавалось. Демоны - алчные и жадные твари, и никогда не упускали случая сделать маленький гешефт.
        - Значит, ты хочешь подкупить тюремщиков и просто забрать их оттуда?  - удивленно спросила Вельди.  - А я тогда зачем?
        Роль девушки заключалась в подстраховке. Если что-то пойдет не так, демоны окажутся неподкупными или события начнут развиваться непредсказуемым образом, ее способности магического убеждения помогут нам разрешить проблему. Кроме того, я хотел, чтобы она потренировалась.
        Когда мы формировали ее билд, решили оставить в запасе тридцать свободных атрибутов. Для чего? Баал, как утверждалось, был сильнейшим прорицателем в Сфере Миров. Если сравнивать с игрой в покер, он был мошенником, способным подсматривать карты оппонентов. Именно поэтому подспудно не хотелось «светить» ему все наши козыри. Скрытые Таланты Вельди - как новая раздача в покерной партии, неизвестно, какая карта придет, какая комбинация в итоге окажется на руках игрока. Наивно? Наверное. Но именно этот вариант рекомендовал использовать Олаф, прозванный Вещим. Невозможно предвидеть то, чего еще нет.
        Я открыл архетип «Псайкер Древних» и залез в копилку свободных атрибутов. Минус три пункта, чтобы изучить новый Талант…
        ПСАЙКЕР ДРЕВНИХ
        РАНГ 5: МЕСМЕР
        ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        ЗАЩИТА РАЗУМА (4/4)  - Ваш разум непроницаем и неуязвим для вражеского влияния. Только воздействия легендарного уровня способны пробить ваш ментальный блок.
        ЭКСТРАСЕНСОРНОЕ ВОСПРИЯТИЕ (4/4)  - Вы считываете психоэмоциональную матрицу существ, воспринимаете всплески ментальной энергии, видите эфирных созданий и духов, способны входить в контакт с призрачными существами.
        АКТИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        ВЕСТНИК (5/5) - С помощью телепатических способностей вы можете связаться с любым существом/группой существ в Сфере Миров. Расстояние не имеет значения. 1 час/сутки
        ДОМИНИРОВАНИЕ (5/5) - Используя менторский голос и гипнотический взгляд, вы можете заставить выполнить любой ваш приказ, включая суицидальный. Шанс подчинения зависит от Интеллекта и Воли жертвы. 10 минут/8 часов.
        ПСИХОКИНЕЗ (5/5)  - Усилием воли вы способны управлять материальными объектами. Перемещать (психопортация), изменять (психометаболика) или оказывать физическое воздействие (психокинетика) на объекты и живых существ.
        ТАЛАНТ:
        АУРЫ ВЛИЯНИЯ (7/7) - Вы можете создавать постоянные психоэмоциональные ауры, воздействующие на существ вокруг вас. Сейчас доступны: АУРА ВООДУШЕВЛЕНИЯ, АУРА РАЗДОРА, АУРА СОМНЕНИЯ, АУРА НАДЕЖДЫ, АУРА ОТЧАЯНИЯ, АУРА ЭЙФОРИИ, АУРА БЕЗУМИЯ
        ТАЛАНТ:
        СОЗДАНИЕ ОТРАЖЕНИЙ (1/7)  - Вы можете создавать собственные психоактивные копии, имеющие разум, память и способности оригинала, за исключением «Создания Отражений». Копия полностью послушна создателю и выполнит любой его приказ, включая приказ об исчезновении из этого мира. Каждая вновь созданная копия ослабляет создателя и ранее созданные копии. Сейчас доступна: 1 копия/24 часа (для развития способности повышайте ранг Таланта)
        Так! Создание отражений, которых на пике может быть семь! Очень интересно. Последний Талант позволял создавать абсолютные копии Вельди, хоть и с ослабленными способностями, но тем не менее - огромный простор для разнообразной тактики! Целый гарем зеленоглазых «Повелительниц Либроса»! Жаль только, время жизни фантома, судя по всему, ограничено всего сутками… Я задумчиво поскреб затылок. Не с помощью ли такой копии Ни-Эл разговаривала с нами в Тайнике? Система снова, в который уже раз, подкидывала мне чит.
        - Интересно, Хоткот. Если я вызову такую копию, мы с ней поругаемся или станем подружками?  - вдруг спросила Вельди.  - Как ты думаешь? Можно попробовать?
        - Нет, пока не нужно, время отката способности - сутки…
        - Хотя нет, не стоит. Это же тоже буду я, верно? А если я, то есть она, начнет на тебя вешаться? Я же буду ревновать. Получается, что и она будет. То есть я. Она же - я. Ой, я запуталась…
        - Думаю, ты преувеличиваешь. Копия - просто часть тебя, которая на время отделяется. У нее собственный разум, но в тоже время она - это ты, с твоей памятью, а значит, понимает, для чего создана…
        - Ох, слишком сложно для глупой девушки, господин Кот,  - притворно вздохнула Вельди, но глаза ее лукаво блестели, и я понял, что спутница полностью пришла в себя.

* * *

        Ржавая, шипастая дверь с жутким скрипом отворилась. В камеру, представлявшую собой небольшую пещеру с необработанными стенами, покрытыми плесенью и зловонной лужей, полной костей, в центре, зашли трое.
        Первый - огромный краснокожий демон-тюремщик с факелом, позвякивающий цепями. Он рявкнул во всю глотку:
        - Встать, МЯСО! Чего разлеглись?! За вами пришел покупатель!
        За ним - двое, темноволосый игрок и сопровождающая его девушка в капюшоне. Игрок подмигнул узникам, рассевшимся в дальнем углу, и сказал негромко, зажимая нос:
        - Воу-воу, воняет-то как! Надеюсь, вы отключили фильтры запахов?
        - Жди нас снаружи. Проводишь до выхода,  - тихо произнесла его спутница, обращаясь к тюремщику. Громадный демон, обмотанный, как доспехами, множеством цепей, подобострастно склонился и выполнил приказ. Игрок довольно кивнул и ловко перебросил встающим заключенным рюкзак-инвентарь, плотно набитый чем-то.
        - Что это за хрень?  - удивился Одрис, вытаскивая и рассматривая большой ядовито-желтый плащ с остроконечным капюшоном, похожий на длинный балахон. На груди и спине повторялся черный символ закрытого глаза.  - Ку-клукс-клан какой-то…
        - Просто хрень. Переодевайтесь.
        - Это же Плащи Оскверненных,  - удивленно сказала Фейана,  - безумной фракции, в которую попадают зараженные демоническими болезнями: колдовским мором, смертельной гнилью и так далее… От них все стараются держаться подальше.
        - Вот именно, переодевайтесь.
        - Не прошло и года!  - недовольно буркнула Лу.  - Почему так долго, Хоткот?
        - Возникли всякого рода сложности. В том числе с твоим человеком.
        - Так я думала! Он почему-то добавил меня в «черный список». Что случилось?
        - Он хотел меня убить и ограбить.
        - Ну, ты достал плащи, это главное,  - философски заметила Лу.  - С тюремщиками как договорился?
        Я вздохнул. Тюрьма, куда засунули моих товарищей, была огромным комплексом инстансов в одной из нижних локаций Разлома. В этом многоярусном лабиринте, зуб даю, можно было пропасть на пару месяцев, зарабатывая репутацию с фракцией тюремщиков, выполняя квесты и исследуя потайные закоулки.
        Долго рассказывать, как Вельди подчинила стражу, заставив пустить нас внутрь. Как я прикончил сорвавшегося с цепей огромного цербера, бродившего на одном из ярусов. Как мы двигались в Тени, избегая встреч с многочисленными патрулями, мимо пыточных, камер и ям, заваленных гниющими трупами. Без импа-проводника, безошибочно указывающего направление, этот путь стал бы настоящим испытанием.
        Апофеозом, после стражей, огненного яруса истязателей и падальщиков, пирующих на останках, стала встреча с местным боссом - комендантом тюрьмы, высшим демоном, похожим на огромную скользкую жабу. Главным искушением было не прибить мерзкую тварь, облизывающую плотоядным взглядом Вельди, в процессе разговора. С помощью моего красноречия, чуть приправленного способностями девушки, мне удалось выкупить свое имущество - игроков, накануне арестованных стражей. Архетип «принца-демона» здорово помог в переговорах, иначе он меня бы не стал и слушать. Ворон ворону глаз не выклюет, как-то так на сей счет выражался мой папаша. Как бы там ни было, он стал немного богаче, я немного беднее, но пойманные накануне игроки получили возможность спокойно покинуть пределы локации. Терять время на долгий рассказ обо всех этих подробностях не хотелось, поэтому я кратко объяснил Лу:
        - Как договорился? Использовал свою любимую способность.
        - Какую?
        - Платежеспособность. Переодевайтесь, у нас мало времени. Пора надрать задницу этому вашему Королю Демонов.

* * *

        Если вы думаете, что попасть на прием к Королю Демонов легко и просто, вы глубоко ошибаетесь. Считается, что он правит Разломом и всей Геенной, и единственный, кому известны все тайны этого мира. Считается, что ему ведомо все, что происходит в закоулках адской крепости. Но найти его - задача не из легких. Король Демонов - личность непубличная, откровенный мизантроп. Все известные случаи явления Баала широкой публике можно было сосчитать по пальцам одной руки.
        Мы изучили все задокументированные факты и попытались выйти на очевидцев. Пытались переговорить с игроками, имеющими высокую репутацию с коронной фракцией Владыки Бездны. Результаты были неутешительны. Сущность девятого ранга, которая называла себя Баалом, не имела места постоянной дислокации. Более того, он всегда появлялся под новой маской, в новом, порой совершенно неожиданном обличье.
        Бегать по Разлому, осквернять его капища или убивать высокопоставленных Владык не имело никакого смысла. У нас была прекрасная зацепка, лучшая из всех возможных.
        Адские Игры. Соревнование лучших бойцов Сферы Миров по версии Короля Демонов. Один из самых загадочных турниров, у которого не имелось расписания, четкого списка участников и определенных правил. Ни единого видео в Сети, хотя игроки несколько раз принимали участие, а один даже стал чемпионом. Создавалось впечатление, что Адские Игры проводились спонтанно, как только Владыке Бездны хотелось поразвлечься. И тут нарисовался хороший шанс: Баал, несомненно, инкогнито присутствовал на поединках, победитель получал награду лично от него. Что именно и как это происходило - оставалось в секрете. Мы быстро выяснили, где будут проводиться Игры и как туда можно попасть.
        И это оказалось неожиданно легко. В Разломе в эти дни все только и делали, что говорили об Адских Играх, делали ставки, обсуждали возможных участников. Забавно, что лишь несколько участников объявили публично о получении Печати-приглашения. Количества и имен остальных никто не знал. Наш друг Рэнк в списке значился, и был он там пока единственным игроком.
        Почти в каждом НПС-поселении есть арена-ристалище. В Сфере обожают поединки, обычные и групповые, гладиаторские бои возведены в ранг искусства. Это некий культ, важной частью которого являются и игроки. Постоянно проводятся какие-то соревнования, кубки, турниры, чемпионаты, причем на разных уровнях, как среди любителей, так и «профессиональные», организованные администрацией. Лу и «Бестии», созданные для таких развлечений, многое могли бы рассказать об этом.
        Подобная арена имелась и в Разломе. Огромный стадион-колизей, рассчитанный на тысячи зрителей. Кровавые игрища проводились на ней каждый день, местные жители обожали такие зрелища. В преддверии объявленных Адских игр там начался настоящий ажиотаж, свободных мест не было. Пришлось мониторить местный аукцион несколько часов, прежде чем я сумел выкупить нужное количество билетов, представлявших собой браслеты из знаменитой черной стали Геенны. Дешевле десяти тысяч не выставляли, и это на обычные трибуны амфитеатра, не партер, не отдельные ложи… Кто-то прошаренный очень хорошо наварился.
        Я успел вовремя - вскоре мы узнали, что все участники прибыли и Адские Игры стартуют завтра.

* * *

        «Сангвиниум» - так называлась арена Разлома. Она была выстроена в форме классического античного колизея - полукруглая чаша амфитеатра, вздымающегося над овальной ареной, напротив него - партер и ложи для знати. Их, по слухам, занимали исключительно Владыки со свитой. Где-то там незримо, а может, и во плоти, присутствовал и Баал.
        Сейчас здесь кипело от народа. Вот-вот должны были начаться Игры. Тысячи демонов, человекоподобных и не очень, занимали свои места на трибунах. Стоял сплошной шум, свист и гвалт. Только вокруг группы «Бестий», похожих на желтых пингвинов из-за длиннополых балахонов Оскверненных, оставалось свободное место. Я не смог сдержать улыбки, глядя на них - плащи Мелькора реально работали, народ сторонился, если не сказать - шарахался. Но и внимания они привлекали на порядок больше.
        ЛУ: Все готовы? Все помнят, что делать? Осечки быть не должно.
        Наш план прост и дерзок, и смахивает он на террористический акт. Мы хотели напасть на Баала во время церемонии награждения победителей. Он будет вынужден появиться, и вот тогда на сцену выйдем мы. Подготовленные и заряженные всем наиболее убойным, что только нашлось в арсеналах. Я ударю «Вихрем», уничтожая все вокруг, выиграв тем самым пару минут времени. Вельди возьмет под контроль выживших, «Бестии» обеспечат силовое прикрытие. А мне предстоит сделать главное - прикончить Короля Демонов «Огненным Воином» либо поймать его «пожирателем душ».
        Самоубийство, в котором мне отводилась почетная роль камикадзе. Основным демиургом плана была Лу. Слишком прямолинейно и просто, подходит только для того, чтобы спровоцировать Владыку Бездны. Я был уверен, что такое продуманное существо, как Баал - если рассказы о нем правдивы, найдет способ избежать удара или предотвратить его. Но если получится привлечь внимание, мне есть что предложить Королю Демонов!
        Оглушительный рев перекрыл шум стадионной толпы, и мгновенно воцарилась тишина. Высоко над ареной появилась полупрозрачная огненная схема, изображающая турнирную таблицу. Восемь пустых овалов, в которые пока не были вписаны имена участников. Только восемь участников? Так мало?
        ЛУ: Всего восемь?! На прошлых Играх было двадцать четыре!
        ОДРИС: А на самых первых - всего четверо…
        ХОТКОТ: Раньше закончим.
        Громом сверху прозвучал голос невидимого распорядителя, заставив немного вздрогнуть от неожиданности:
        ПО ВОЛЕ БААЛА! СЕГОДНЯ! СЕЙЧАС! НАЧНУТСЯ АДСКИЕ ИГРЫ!
        ВОСЕМЬ ВОИНОВ БУДУТ СРАЖАТЬСЯ НАСМЕРТЬ!
        ПРАВИЛА ПРОСТЫ - В АДСКИХ ИГРАХ НЕТ ПРАВИЛ!
        Правила действительно просты, в поединке участники могут использовать любую экипировку, заклинания, Свитки - все, что у них есть, за исключением помощи посторонних, будь то спутники или призванные существа. Бои ведутся попарно, до окончательной смерти одного из соперников. Для НПС высоких рангов, если они есть в числе участников, это действительно смертельный риск.
        ВЫЗЫВАЕТСЯ ПЕРВЫЙ УЧАСТНИК!
        КОВАРНАЯ И ОПАСНАЯ СОБЛАЗНИТЕЛЬНИЦА, НАКАЗАННАЯ ЗА ПРЕДАТЕЛЬСТВО. У НЕЕ ЕСТЬ ТОЛЬКО ОДИН ШАНС СОХРАНИТЬ СВОЮ ЖИЗНЬ! ЧТОБЫ ВЫЖИТЬ, ОНА ДОЛЖНА ПОБЕДИТЬ В ИГРАХ!
        Материализовавшись в воздухе, на желтый песок арены рухнула большая шипастая клетка, выкованная из черного железа. Часть шипов была обращена остриями вовнутрь, окружая сжавшееся в центре существо. Одна из стенок темницы при падении упала, и оно выбралось на свободу. Зрители увидели стройную обнаженную девушку, одетую лишь в собственные черные волосы. Мгновение - и она преобразилась, превратившись в большую крылатую суккубу, вооруженную луновидным щитом и короткой многохвостой плетью - флагрумом. Я прищурился, не веря своим глазам. Так вот почему она не отвечала на попытки Призыва…
        Огненными письменами вспыхнуло в таблице первое имя, и тут же его продублировал громовой голос оратора:
        МАРА, ХОЗЯЙКА БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА!
        ВЫЗЫВАЕТСЯ ВТОРОЙ УЧАСТНИК!
        Я вдруг почувствовал резкую боль, жжение на правой ладони. Припекало, будто я сунул руку в огонь. Взглянув на нее, я внезапно похолодел от неожиданности.
        На ладони проявлялись огненные линии Печати Баала, приглашения на Адские Игры.

        Глава двадцать шестая

        …ИГРОК-ТОРГОВЕЦ, КОТОРЫЙ МОЖЕТ ПРОДАТЬ ДЬЯВОЛУ СОБСТВЕННУЮ ДУШУ! НО ОН НЕ ТАК ПРОСТ, КАК КАЖЕТСЯ С ВИДУ! ГОВОРЯТ, ЧТО ПОСЛЕ ВСТРЕЧИ С ТОРГОВЦЕМ БЕССЛЕДНО ИСЧЕЗЛИ НЕСКОЛЬКО ВЛАДЫК ДЕМОНОВ!
        Я неотрывно смотрел на ладонь, где горела огненная звезда Печати Баала.
        ПЕЧАТЬ АДСКИХ ИГР.
        МАЛАЯ ЛЕГЕНДАРНАЯ ТАТУИРОВКА. ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ - ???
        «ПРИГЛАШЕНИЕ БААЛА» - РЕПУТАЦИЯ СО ВСЕМИ ДЕМОНИЧЕСКИМИ ФРАКЦИЯМИ БЕЗДНЫ ПОВЫШАЕТСЯ ДО «УВАЖЕНИЯ». ВЫ МОЖЕТЕ ВОСПОЛЬЗОВАТЬСЯ ВРАТАМИ БААЛА, ВЕДУЩИМИ В МИР ГЕЕННЫ, ЧТОБЫ ПОПАСТЬ НА АДСКИЕ ИГРЫ.
        Означать это могло только одно - сами того не понимая, мы участвовали в игре Короля Демонов. Он все знал, отслеживал наши планы и, совершенно очевидно, захотел немного поиздеваться. Скорее всего, решил стравить нас на арене.
        Первоначальный план летел псам под хвост, нужно было срочно импровизировать.
        ЛУ: Что происходит?!!!
        ХОТКОТ: Он все знает.
        ХОТКОТ, ПО ПРОЗВИЩУ КОТ!
        В следующий миг меня телепортировало на арену и разговаривать в «Гонце» стало совершенно некогда. Черный силуэт Мары в боевой Форме мелькнул справа, я увидел алый огонь ее глаз в прорези шлема, услышал стон воздуха, рассекаемого легендарной плетью. Драка началась без объявления, и «Сангвиниум» слитно ахнул, когда я на рефлексах, буквально на кончиках пальцев уклонился от удара.
        - Тыыы!  - Хозяйка Суккубата зашипела как разъяренная кошка.  - Все из-за тебя!!!
        - Воу-воу, успокойся, дорогая!  - попытался я урезонить старую знакомую, лихорадочно оглядываясь по сторонам.  - Как ты сюда попала?
        Кругом - желтый песок арены, окруженный высокой каменной оградой, выше - полукруг ревущего амфитеатра и балконы лож, откуда за Играми наблюдает аристократия Геенны. Наверняка где-то там и Баал… Как до него добраться?
        Пока - никак. Пока - надо угомонить разбушевавшуюся демонессу, злющую, как тысяча отвергнутых женщин.
        Вместо ответа суккуба атаковала вновь. Используя технику эсперанзы, я опять уклонился от взмаха огненной плети, присел, пропуская над собой отточенную кромку щита-луны, едва не снесшую голову. Моментально развернувшись, Мара обратным движением зацепила меня когтистой лапой, легко швырнув на песок.
        Удар Хозяйки сразу лишил доспех трети прочности, полностью разодрав наплечник и добравшись до тела. Плечо пульсировало болью, затикал отравляющий дот. Мара, кровожадно рыча, торжествующе продемонстрировала левую руку амфитеатру «Сангвиниума». Горящие зеленым свечением зазубренные когти демонессы обагряла первая на Адских Играх кровь. Моя кровь. Стадион заревел, в неистовстве вставая с мест.
        «Кровотечение»! «Отравление»! Мой хитбар начал медленно таять, требовалось срочное лечение. Но никто не собирался давать время достать и выпить эликсир. Мара была очень быстра и она продолжала нападать. Флагрум Хозяйки со свистом пластал воздух, сверкали отточенные края щита-луны. Я, как мог, пытался избегать прямых атак, и несколько раз это удалось, но стремительная ярость королевы суккубов не оставляла выбора. Внезапно я осознал, что вполне могу проиграть схватку - если продолжу миндальничать и не буду работать на все сто процентов своих возможностей.
        Синева вылетела из ножен, вспыхнув синим огнем. Восторженно заорали трибуны. Сделав финт, я шагнул в Тень, бросаясь к темной когтистой фигуре, настороженно оглядывающейся в поисках исчезнувшего противника.
        Но я ее немного недооценил. Мара уже видела трюки с Тенью в моем исполнении, а демоны быстро учатся. Зрители увидели, как демонесса подхватила пригоршню песка с арены и развеяла ее вокруг, крутанувшись волчком. Каждая песчинка запылала ослепительно-багровой искрой, вьюгой угольков рванувшись навстречу мне в Тени. Урона почти не прошло, но тлеющие огоньки отметили меня, и Мара с криком рванулась наперерез, безошибочно угадав направление движения.
        Почему игрокам сложно выйти победителем из поединка с НПС высоких рангов? Даже третий ранг считается групповой целью, а четвертый и пятый - рейдовой. И дело даже не в свите, которая обычно сопровождает знать, а в их атрибутах и навыках. Они двигаются быстро, бьют точно и сильно. Когда я тренировался в Либерти, Балиан вызывал на арену знакомых грандов и считал, сколько ударов рекруты смогут отразить. Вначале я ложился с третьего-четвертого, но чем больше базовых атрибутов Силы, Телосложения, Ловкости получает игрок, чем больше очков мастерства прокачивает в соответствующих навыках, тем проще становились такие бои. Твоя скорость и рефлексы растут, повышается личный скилл - и вскоре ты на пределе возможностей делаешь казавшееся невозможным…
        Жесткое, почти хоккейное столкновение! Толчок сбил меня с ног, мы покатились, сплетаясь в объятиях. Мара была сильнее, она оказалась сверху, сжимая колючим капканом бедер. Отбросив щит, вцепилась в руку с Синевой, вывернула запястье, не давая нанести удара. Глаза Хозяйки Суккубата полыхнули адским пламенем. Флагрум медленно поднялся, готовясь к финальному аккорду схватки.
        - Дура, я хочу спасти тебя!  - выдохнул я в искаженное злобным торжеством лицо. Но уговоры, видимо, были бесполезны, она находилась в боевом трансе, охваченная жаждой убийства. Будь на моем месте другой игрок, тут бой, скорее всего, и закончился бы.
        Но на моем месте был я.
        Боевая Форма «принца-демона»! Расклад сил моментально поменялся. Мой аватар, превратившись в чудовище, тут же сбросил королеву суккубов, с легкостью преодолев сопротивление. Плюс сто сорок единиц Силы - не фунт изюма. От оплеухи Мара покатилась по песку. Больше испытывать судьбу я не собирался - сгреб демонессу свободной рукой и ударил ее Синевой, с шипением пронзившей зазубренный доспех. Вскрикнувшая Мара исчезла в ослепительной вспышке, наградив меня очередным логом.
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ МАРЕ, ХОЗЯЙКЕ БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА! ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: МАРА - НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ ЧЕТВЕРТОГО РАНГА, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ. ВЫ ПОХИТИЛИ ЕЕ ДУШУ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        ВНИМАНИЕ, ВЫ ЯВЛЯЕТЕСЬ КОНСОРТОМ ХОЗЯЙКИ СУККУБАТА!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ДВОРЦОВЫЙ ПЕРЕВОРОТ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ПЛЕНИВШИЙ КОРОЛЕВУ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        К логу прилагался квест:
        ВАМ ПРЕДЛАГАЕТСЯ ФРАКЦИОННОЕ ЗАДАНИЕ «ПОСЛЕДНИЙ ИЗ СУККУБАТА»!
        УНИКАЛЬНОЕ ИСТОРИЧЕСКОЕ ЗАДАНИЕ.
        ВЫ - ПОСЛЕДНИЙ ВЫСШИЙ ДЕМОН БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА, НАХОДЯЩИЙСЯ НА СВОБОДЕ. ВСЕ ПРОЧИЕ МЕРТВЫ ИЛИ УДЕРЖИВАЮТСЯ В НЕВОЛЕ. СПАСИТЕ ИХ И ВОССТАНОВИТЕ ФРАКЦИЮ, ЛИБО СНИМИТЕ ТИАРУ КОНСОРТА И ЗАБУДЬТЕ О СУЩЕСТВОВАНИИ СУККУБАТА.
        НАГРАДА: ПРЕДМЕТ, РЕПУТАЦИЯ, ВАРИАТИВНО.
        ВНИМАНИЕ: ПРИ ОТКАЗЕ ИЛИ ПРОВАЛЕ ЗАДАНИЯ ВЫ ПОЛНОСТЬЮ ПОТЕРЯЕТЕ РЕПУТАЦИЮ С БРОДЯЧИМ СУККУБАТОМ. ВСЕ ПРОЧИЕ ФРАКЦИИ БЕЗДНЫ ТАКЖЕ ИЗМЕНЯТ К ВАМ СВОЕ ОТНОШЕНИЕ.
        «Сангвиниум» заревел, приветствуя победителя первого боя. Что-то там вещал голос диктора-распорядителя, но я его не слушал: жизнь мигала в красной зоне, сжираемая отравляющим дотом. К счастью, в инвентаре нашелся нужный эликсир, снявший яд когтей бешеной суккубы. Я перевел взгляд на медленно угасающий клинок Синевы. Пусть Хозяйка посидит внутри, пока я решаю, что сделать с Бродячим Суккубатом. Искушение наконец-то снять Тиару и навсегда избавиться от визитов назойливых демонесс было очень велико, но с другой стороны, Призыв не раз выручал меня в трудных ситуациях…
        Печать вновь ожгла ладонь, телепортировав с арены. Не на прежнее место - я оказался наверху, в одной из лож на просторной каменной террасе, с которой открывался прекрасный вид на арену.
        И я был здесь не один.
        Он стоял, опираясь о баллюстраду, задумчиво глядя вниз. Высокий и худощавый, на вид обыкновенный человек средних лет, в совершенно неуместной здесь земной одежде: рваных джинсах и белой футболке с принтом Нью-Токио. При моем появлении он обернулся, протянул узкую ладонь. Рукопожатие было крепким.
        - Рад познакомиться, Хоткот. Много о тебе слышал.
        Сначала я решил, что человек - представитель администрации «Сферы», неожиданно вышедший на связь. Но, опровергая эту мысль, над моим собеседником загорелся багрово-черный статусник.
        БААЛ, КОРОЛЬ ДЕМОНОВ.
        - Что, не ожидал?  - усмехнулся он, прочитав гамму эмоций на моей физиономии,  - по-другому представлял меня? Более инфернальным? Примерно таким?
        Он махнул на арену, где материализовался громадный демон, первый боец второго поединка. Настоящее адское создание, не меньше десяти футов роста и соответствующего сложения. Четырехрукое, окутанное огненной аурой, клыкастое чудовище, опирающееся на толстый шипастый хвост. Крученые витые рога, гипертрофированно огромные мышцы, черная чешуя переходила в роговую броню, похожую на тяжелый рыцарский доспех. Зазубренные тесаки, которыми был вооружен дьявол, казались размером со среднего человека.
        - Шакраам, бывший генерал Инфернального Легиона. Один из сильнейших дьяволов вне ранга Владык!  - произнес мой собеседник, вновь опираясь на перила и переводя взгляд вниз.  - Известен как «Разрушитель». Это будет интересный бой. Посмотрим, что против варлорда Бездны сможет сделать игрок, ставший настоящей занозой в заднице демонов Ахерона…
        Голова шла кругом, я ничего не понимал и не мог собраться с мыслями. Лу и «Бестии» взволнованно галдели в «Гонце». Это Баал?! Этот парень с удивительно знакомым лицом (кстати, откуда?) и есть знаменитый Король Демонов?! Зачем он явился мне и разговаривает, будто со старым товарищем?
        Следующим на арене появился знакомый мне Рэнк. Светловолосый охотник на демонов приветственно раскланялся, приподняв тулью кожаной шляпы. Напротив чудовища он казался маленькой и совсем незначительной фигуркой.
        - Понимаю, у тебя много вопросов, Кот,  - невзначай заметил Баал,  - и ты получишь свои ответы… но давай сначала насладимся зрелищем.
        Я смотрел на него в Тени. И… ничего. Внешность моего собеседника не изменилась. Разве что худощавый силуэт окутывала странная пульсирующая аура, от которой куда-то далеко-далеко в неизвестность тянулась тонкая, почти незаметная ниточка. Понятно… планы покончить с Королем Демонов одним ударом можно забыть. Передо мной его аспект, нечто вроде дополнительного аватара, управляемого извне настоящим, истинным воплощением. Я слышал о такой способности демонических Владык, в чем-то подобной психо-копиям Вельди или проекциям Богов. Существо, беседующее со мной - всего лишь один из ликов Баала…
        Поединок начался с нескольких волн огня, выдохнутых демоном не хуже дракона. Рэнк спокойно, даже играючи, перепрыгнул через них, используя «Двойной Прыжок» и «Невероятное Сальто». Будто девчонка во дворе, уверенно прыгающая через резиночку. Раз-два, раз-два-три. В руках охотника на демонов появился украшенный рунами арбалет, на ходу он несколько раз выстрелил в чудовищного противника. Стрелы, будто целиком отлитые из серебра, встретились с защитным пропеллером закрутившихся тесаков - с невероятной скоростью дьявол отбивал их в стороны, высекая искры. Но одна каким-то образом нашла дорожку, вонзившись точно в щель черной костяной брони, между бедром и выпуклыми пластинами ороговевшего пресса. Неприятная рана! Шакраам взревел, разбрызгивая огонь во все стороны, на песок арены капнула дымящаяся черная кровь.
        - «Неизлечимая Рана»!  - оценивающе цокнул языком Баал.  - Хорошее начало! У твоего друга интересные способности, Хоткот. Не так уж много игроков, имеющих сразу три эпических архетипа. А уж тех, у кого они так прекрасно сочетаются, усиливая друг друга, и подавно. Здесь мы имеем «Охотника на Демонов», «Монстробоя» и…
        Тот, кто представился мне Баалом, не только внешне выглядел, как житель Земли, он непринужденно, разговаривал на жаргоне геймеров. Так, будто этот язык был для него родным. НПС Сферы общаются несколько иначе, даже те, кто нахватался у игроков всяких словечек. Я невзначай сфотографировал его и отправил картинку в поиск. По худощавому лицу невозможно было определить национальность, но черты почему-то казались мне знакомыми!
        Словно почуяв мои мысли, Баал зацепил взглядом и продолжил, усмехнувшись:
        - Впрочем, пусть будет сюрпризом. Он ведь твой возможный противник… узнаешь сам.
        Тем временем преимущество Рэнка сделалось очевидным. Ужасающий, сокрушающий напор дьявола проваливался в никуда. Наверняка Шакраам был бы непобедим в прямой схватке грудь на грудь, но охотник демонов использовал совершенно иную тактику. Я помнил тяжеловесную мощь его ударов и слова, брошенные при первой дуэли на субмарине Трайнула. Наверняка Рэнк, с его-то атрибутом Силы, мог выдержать удары тесаков варлорда Бездны. Но он не хотел, изматывал противника, держался на дистанции, поливая стрелами и чем-то еще, вроде сияющих нестерпимым огнем сюрикенов. Удивительно точные попадания в щели тяжелой брони каждый раз вызывали у дьявола вопль ярости и боли. Пламенные приветы Шакраама впустую опаляли песок арены, а его хитбар медленно, но неумолимо сокращался, вползая в желтую зону.
        За бойцом Инфернального Легиона уже тянулся черный кровавый след. Раны, нанесенные Рэнком, не исцелялись. Чувствуя, что теряет силы, дьявол отчаянно завыл, окутываясь темной аурой. И принял иную боевую Форму.
        - Зря!  - заметил мой визави, глядя на лобастое гибкое черное чудовище, вытянувшееся в длинном прыжке. Эта Форма была быстрее, но и гораздо более уязвима. Рэнк мгновенно преобразился, изменил тактику, приняв новые правила игры. Он больше не уходил от боя, наоборот, вступил в него, активно отражая удары когтей прямым полуторным мечом. Со свистом рассекала воздух откуда-то появившаяся цепь с четырехсторонним крюком на конце. Мгновенно раскрутив ее над головой, охотник на демонов ловким броском опутал шею и передние лапы твари, лишив ее подвижности. Дьявол споткнулся и неуклюже рухнул на песок. Спустя пару секунд цепь лопнула, взорвавшись множеством звеньев, но этих мгновений хватило - Рэнк оказался у него на загривке и моментально вонзил клинок между шеей и основанием черепа.
        Критический удар в уязвимое место! Вогнал и налег всем телом на крестовину, загоняя лезвие на всю длину и одновременно поворачивая его. Хруст! Во все стороны брызнули осколки роговой брони, визг чудовища жутким ультразвуком пронзил воздух, ввинчиваясь в уши. Черная кровь хлынула фонтаном! Шакраам, оглушающе визжа, проковылял еще несколько шагов и рухнул наземь, содрогаясь в конвульсиях. Громадная голова была почти отделена от тела монстра. Рэнк, вытащив клинок, ловко соскочил со спины чудовища и театрально раскланялся ревущим трибунам. Чистая победа, ничего не скажешь!
        Игрок, способный без читерских трюков, на одной тактике, знании слабых мест и скилле, в одиночку затащить высшего демона, вызывал восхищение. Это настоящий подвиг. Пусть даже без свиты, за неполные десять минут так хладнокровно размотать одного из сильнейших дьяволов Инфернального Легиона… Я почувствовал, как по телу пробежала нервная дрожь - ведь выходило, что мы с Рэнком деремся в полуфинале. Когда встретил охотника на демонов, увидел его Печать и узнал об Адских Играх, я не мог и предполагать, что мы будем драться на глазах Баала. Неисповедимы пути твои, господи…
        В «Гонце» Лу взволнованно сообщила, что тоже получила Печать-приглашение. Я чего-то подобного ожидал, поэтому особенного удивления уже не было. Когда Игры начались, сразу стал очевиден хитрый план Баала: как хищных пауков, насыпать всех пришедших по его душу в банку и посмотреть, кто в итоге выйдет победителем. Странно только, что он решил пообщаться со мной в процессе. Зачем? Почему именно я? Или - из-за Ключа?
        ЛУ: Хоткот, ты сейчас где?
        ХОТКОТ: Наверху, в одной из лож. Беседую с одним… демоном.
        ЛУ: Смотри, все складывается даже удачнее - победитель Адских Игр лично встречается с Баалом. Это наш шанс…
        - Зачем вы это делаете? Эти Игры, бои?  - не выдержал я.
        - Зачем?  - повернул ко мне лицо Владыка Бездны.  - Цель проста: сегодня я хочу посмотреть в деле избранников моих, скажем так, конкурентов. Как ты уже догадался, я знаю все: кто вы, откуда и зачем сюда прибыли. Знаешь, очень интересно, кто возьмет главный приз: у всех примерно одинаковые шансы.
        - А какой главный приз?
        - О, всех мучает этот вопрос, верно? Но я тебе отвечу. Это желание. Я исполню любое желание победителя Адских Игр.
        На арену вышел новый участник. Игрок, некий Кодзима из клана «Хаттори». Судя по имени и клановой принадлежности - японец, по экипировке - архетип, базирующийся на ловкости и уклонении. «Бестии» взволнованно загомонили, из переговоров на канале я понял, что Кодзима - известный киберспортсмен, его клан - один из основных соперников «Бестий». Здесь он тоже явно появился не просто так.
        Противником Кодзимы оказалась жутковатая маленькая девочка, длинноволосая, с грустным заплаканным лицом. Судя по гробовому молчанию трибун, «Сангвиниум» не особо обрадовался ее появлению. Почему - выяснилось чуть-чуть позднее. Девочка оказалась самым страшным противником из всех виденных мною сегодня НПС. Высшая вампирша, она виртуозно превращалась в гигантскую летучую мышь с пастью, как у акулы. Ее ультразвуковые ударные вопли сбивали с ног, а магия крови делала почти неуязвимой - кровь, капающая из нанесенных Кодзимой ран, усиливала способности. Японец, виртуозно владеющий боевым хлыстом, выживал только за счет невероятной скорости и ловкости. Казалось, он совершенно потерялся, и я совсем не удивился, увидев, что девочка все же добилась своего, впившись клыкастой пастью в горло Кодзимы. Тем невероятнее был эффект, когда в следующий миг маленькую вампиршу раздуло и разнесло на части. Серьезно, она взорвалась как перекачанный воздушный мяч! Шатающийся боец «Хаттори» на последних крохах жизни сумел отхилиться, обеими руками зажимая обширную рану на шее.
        - Хитрец!  - покачал головой Баал, комментируя происходящее.  - Не ожидал. Думал, не догадается… Жаль Лиа, конечно, но туда ей и дорога. Ты понял, что произошло, Кот?
        - Честно говоря, нет,  - признался я.
        - Поняв, кто она, Кодзима незаметно выпил особый эликсир. «Серебряная Кровь», его часто используют охотники на вампиров. Он насыщает кровь серебром, делая ее смертельным ядом для демонических существ.
        - Это одежда, манера разговора… Вы же не НПС. Кто вы такой?
        - Давай на ты,  - усмехнулся Баал.  - Не верю, что ты еще не догадался. Ты же умница, Кот, хоть и не понимаешь, в какую игру ввязался.
        ЛУ: Пожелайте мне удачи.
        Глава «Бестий» появилась на желтом песке в своем привычном доспехе, похожая на древнегреческую воительницу. Выпуклый круглый щит, короткий ксифос, фестончатая юбка из кожаных полос, не прикрывающая загорелые коленки. Тряхнув черной гривой, Лу неожиданно крутанулась в быстром пируэте, вызвав рев восхищенных зрителей. Я знал, насколько опасна ее обманчивая внешность, прикрывающая стальную волю и невероятное боевое мастерство.
        И снова соперником стал НПС. Вылитый Мефистофель - бархатный берет, изящная эспаньолка, изысканные манеры. Он был вооружен светящейся золотыми рунами рапирой и парой пистолетов, заткнутых за широкий пояс. И далеко не прост, этакий аристократ Бездны, за плечами которого наверняка таилась интересная история.
        - Эскудиал, Повелитель Желаний…  - негромко прокомментировал его появление Баал.  - Инкуб королевского рода, прямой потомок Астарты. Ох, не хотел я его выпускать… но он сам ищет смерти.
        - В смысле: сам ищет?  - не понял я.
        - О, это долгая и запутанная история. Любовь зла - не только игроки влюбляются в жителей Сферы, но и наоборот. Девушка-игрок свела его с ума. Эскудиал стал бесполезен, более того - опасен. Для всех лучше, если…
        - Это ты так решил?  - не выдержал я.
        - Нет, не я. Судьба, Равновесие, Провидение,  - подмигнул Баал.  - Я лишь немного помогаю…
        С первых же тактов поединка стало ясно, что инкуб прекрасный фехтовальщик, использующий знакомый стиль эсперанзы. Техника его была безупречна, золотая шпага отражала все быстрые атаки Лу. Девушка кружилась вокруг, наскакивая с разных сторон, но демон не уступал в скорости и реакции, спокойно парируя удары. Улучив момент, он выхватил из-за пояса пистоль и выпалил в упор, окутавшись едким облаком дыма. Лу, естественно, успела закрыться щитом, но пуля превратилась в громадный файербол, разорвавшийся со страшным грохотом. Взрыв отбросил лидера «Бестий», полностью охватив жадным пламенем.
        Баал удивленно поднял левую бровь. Но Лу оказалась не так проста - абсолютно невредимая, она выскочила из огня, набрасываясь на противника с новой силой. Более того - девушку теперь окутывал огненный шлейф, оставляющий искрящийся след.
        - «Инверсия Миониса», превращает три магических удара в активную защиту…  - пробормотал Король Демонов, искоса взглянув на меня.  - Очень редкий аффикс. Знал о такой способности, Кот?
        Я отрицательно помотал головой, внимательно наблюдая за схваткой. В победе Лу, зная ее обширный арсенал и возможности, я почти не сомневался. И очень зря! У принца-инкуба тоже оставались козыри! «Сангвиниум» дружно взвыл, «Бестии» охнули, а я вздрогнул, когда рапира Эскудиала, превратившись в золотистый луч, прянула прямо в девушку, внезапно навылет пронзив фигуру сквозь подставленный щит. Хиты Лу мгновенно скатились в ноль, демон-фехтовальщик применил ультимативную способность!
        - Клинок Эскудиала носит имя «Сияющий»,  - пояснил Баал.  - Это легендарное оружие. Ценой полной потери прочности моментально наносит несколько миллионов урона. Гарантированно убивает одного противника.
        Ого! Вот это чит, не хуже моей Синевы. То есть хуже, конечно, но тоже имба. Несколько миллионов урона… понятно, почему этот демон так опасен. А Лу, выходит, проиграла. Я воспринял это спокойно, даже с некоторым злорадством. И зря, потому что мы все, включая Эскудиала, ошибались.
        Да, пронзенная насквозь Лу упала на песок арены. Она была, безусловно, мертва. Инкуб взглянул на нее, потом на обломок своей рапиры - и размашисто поклонился толпе. Когда выпрямился, его голова слетела с плеч и, кувыркаясь, подлетела высоко-высоко, а тело разделилось на несколько кусков, нашинкованных свистящим вихрем ксифоса. Лу соткалась у него за спиной из бесплотного призрака. Выходит, не только у меня имелась инкрустация Камня Кузни Душ…
        - Предательский удар, не находишь?  - спросил Баал.  - Мотай на ус, Хоткот…
        Я не отвечал. Параллельный просмотр галереи фотографий закончился. Я нашел фото очень похожего на Баала человека. Причем оно фигурировало в архиве, не так давно присланном мне Магистром - в том самом небольшое досье на всех погибших разработчиков, участвовавших в проекте «Семь Братьев». Обломки мозаики наконец-то складывались в более-менее понятную картину. Значит, Магистр послал нас вовсе не за Скипетром, все разговоры о нем - просто прикрытие. Он послал нас за Ключом.

        Интерлюдия: Агасян

        - Значит, Юра, ты утверждаешь, что наш Ямато - засланный казачок?
        - Так точно, Ашот. Мы его раскололи. Ниточки тянутся к активистам «Новой Японии», но они тоже просто ширма.
        - Как же тогда его наша СБ вообще пропустила?!
        - В реале он абсолютно чист. Вербовка и влияние оказывались там, где наши возможности пасуют - в мире Сферы. Кроме того, работали с ним профессионально. Психологи, использующие приемы социальной инженерии. Я очень удивлен, можно сказать даже - восхищен, тонкостью их работы.
        - Военные нас с дерьмом съедят,  - устало вздохнул Агасян,  - он же имел допуск к информации по номерным проектам!
        - Вот именно. Поэтому расследование мы проводим своими силами, результаты у тебя, решай, как поступить… Сдать его «Аресу» или тихо забыть.
        - А цель? Промышленный шпионаж? Технологии Балабанова?
        - Нет. Дискредитация «Сферы Миров». Наш самурай - марионетка, но если сложить два плюс два, становится понятно, что все нарушения игрового баланса неслучайны. Помнишь доклад о действиях его игрового аватара? Ямато, используя служебные возможности, старался расшатать Сферу изнутри. Цель проста - вызвать скандал, катастрофу таких масштабов, что игроки побегут из проекта. И частично ему это удалось… Кроме того, информационные ресурсы в Сети, как по команде вбрасывающие и раскручивающие негативные новости, тоже финансируются из анонимных источников. Кстати, ты удивишься, но группа, похитившая Рашидова-Кота, играет за ту же команду. Нас торпедируют сразу с нескольких сторон, Ашот.
        - Я так и думал, что против нас плотно играют…  - задумчиво пробормотал Агасян.  - Конкуренты? Вы выяснили, кто стоит за этим? У каждой проблемы есть имя и фамилия, Юра. Я должен их знать.
        - Пока нет. Но мы потихоньку разматываем клубочек. Я впервые сталкиваюсь с подобными предосторожностями. Очень хитрые и продуманные типы, видимо - долго готовились. Разветвленная организация, законспирированная по принципу ячеек. Странный стиль работы, полная анонимность. Настоящие хозяева тщательно скрывают свое лицо.
        - Анонимность? В наше время?  - переспросил Агасян.  - Источник финансирования выяснили?
        - Да. И сейчас ты крепко удивишься. Там запутанная схема транзакций, но я привлек ребят из отдела Хофнера, они помогли разобраться. Их финансируем мы, Ашот.
        - Мы? Как так?
        - А вот так. Основной источник - средства, выведенные из Сферы. Там много звеньев, но суть одна: некто реализует игровые ценности через сеть посредников, маленькими порциями выводя реальные деньги из игры, затем объединяя и используя их против нас же. В схеме задействованы тысячи настоящих и подложных счетов, электронных кошельков, множество ничего не подозревающих игроков. Ну, это отдельная тема… Хофнер на ушах стоит, скоро получишь докладную записку. Боюсь, тебе придется почистить «Золотой Хомяк» - без «своих» там явно не обошлось…
        - Час от часу не легче!  - пробормотал Ашот Багдасарович.  - Вот это новости. Ты меня решил до инсульта довести, Юра? Открой окно, пожалуйста… И скажи Оксане, чтобы принесла минералки.
        - Помнишь тот фонд, хотевший выкупить Сферу? Тоже наверняка их креатура,  - заговорил он, когда самочувствие немного успокоилось.  - Думается, наш проект пытаются подорвать изнутри, одновременно торпедируя снаружи. Готовится что-то грандиозное. Как тогда, во время инцидента с Таэрландом, помнишь? Когда ситуация станет критической, поставят перед нелегким выбором: или продавать за копейки, или «лопнуть» мыльный пузырь. Мне нужны имена, явки и пароли, Юрий Михайлович. Что насчет людей, удерживающих Рашидова? Пробовали их пробить?
        - Мутная история!  - с досадой сказал начальник СБ,  - мы отслеживаем и ведем их, большинство - полукриминальные одноразовые типы, ничего интересного. Есть один, может быть полезным, вот информация… Но для работы по нему требуется твоя виза.
        Агасян взял листочек, пробежал по нему глазами:
        - Лев Янович, он же Злобин, он же Степаненко, он же Яровой… Ого, ничего себе! Получается, что…
        - Вот именно! У меня стойкое ощущение, что против нас работает кто-то из…  - крепыш-безопасник поднял палец и указал в потолок.
        - Не может такого быть, им-то зачем?  - отрезал Ашот Багдасарович, внимательно изучая листочек.  - Но фигура интересная, да. Скорее всего, отставник. Слушай, получается, что в тридцатых они могли пересекаться с Балабановым в институте «Омега»…
        - Так точно. Из «Омеги» своими ногами не уходят, там пожизненная подписка, с его-то званием! Это и настораживает, Ашот!  - сказал начальник СБ.  - Кроме того, есть некоторые странности.
        - Какие?
        - Следящее оборудование моих людей периодически глючит. Будто у них ходячая станция помех или супер-хакер, умеющий взламывать автономные устройства.
        - Взламывают, говоришь?  - задумчиво проронил Агасян.  - У нас тут вчера тоже случился мистический инцидент со взломом нейроинтерфейса капсулы. Спецы в один голос утверждают, что такое невозможно, но… Совпадение?
        - Я скорее поверю в супер-хакера,  - ухмыльнулся Юрий Михайлович.  - Так что, Ашот? Технически освободить Рашидова мы можем. Как я понимаю, парень важен твоим яйцеголовым в Сфере?
        - Да, к нему привязана штука, влияющая на это дурацкое Равновесие!  - выругался Агасян.  - И зачем только команда Балабанова придумала эти идиотские условности! Саморазвитие, бесконечная генерация, абсолютная неповторимость…  - будто передразнил он кого-то.  - А в итоге, сплошные проблемы!
        - Ну, команда Петровича делала не просто игру,  - заметил Юрий Михайлович.  - Насколько я помню, они все время говорили о создании симуляции живого мира.
        - Слушай, Юра, хоть ты не начинай, а? Уже всю плешь проели, да!  - в сердцах хлопнул ладонью по столу Агасян.  - Добро даю, Рашидова вытаскивай к нам. Бери этого Льва Яновича за одно место и вытряси, на кого они работают!

        Глава двадцать седьмая

        - Такеши Керимов?  - негромко произнес я, не отводя взгляда. Баал утвердительно опустил веки, чуть дернув подбородком. Уголки губ поползли вверх, складываясь в саркастическую усмешку, с которой его прототип был запечатлен на большинстве снимков.
        Знаменитая личность. Один из самых известных разработчиков, ученик легендарного Такиями, создатель системы ИИ, используемых НПС Сферы Миров. Творец того самого самого «ассоциативного искусственного интеллекта», полностью копирующего паттерны человеческого мозга. Одной из главных гордостей Сферы - ведь именно «живые» неписи делали виртуальный мир таким привлекательным. Значит, за личиной Баала скрывается шестой «спящий» разработчик из команды Балабанова?
        - У меня два вопроса,  - медленно сказал я.  - Почему вы не в стазисе? И где ваш Ключ?
        Баал-Керимов негромко рассмеялся.
        - Я - плод эксперимента. Первого удачного опыта «оцифровки». Знаешь, до разработки «Семи Братьев» было несколько попыток контролировать «Сферу». Тебе не рассказывали об этом? Проект «Аполлон», например… Мы пытались создавать аватаров-Богов с супер-способностями, чтобы управлять изнутри, направлять процессы в нужное русло. Ничего не вышло, конечно. Баал - один из реликтов той эпохи. Бездна и населяющие ее существа оказались слишком опасны, чтобы терять над ними контроль. Поэтому был придуман и создан я: Баал, первый цифровой клон с матрицей Керимова.
        - Остальные ничего не говорили о тебе.
        - Они знают, как знают и то, что им лучше сюда не соваться. Почему - расскажут сами, если захотят. Видишь, они нашли способ прислать тебя. Как ты думаешь, зачем?
        - За Ключом?  - шепнул я пересохшими губами. Баал разговаривал вполне доброжелательно, даже охотно, но за маской проскальзывало нечто неуловимое, будто звериный оскал в любой момент мог прорваться наружу.
        - Ключи…  - усмехнулся мой собеседник.  - Ты хочешь правды? Выходи на арену, потрать еще одну жизнь и мы продолжим разговор.
        Главное - не потерять все девять! Моего согласия никто, естественно, не спрашивал. Телепортация - и я внизу, на песке «Сангвиниума», распорядитель объявляет участников полуфинала, и через несколько секунд напротив появится Рэнк…
        Так! Я открыл интерфейс и, торопясь, разблокировал «Изменчивость Теней». Каждая активация этой способности стоила единицу Теней, но выбирать не приходилось - с родными статами бой будет игрой в одни ворота. Я должен его чем-то удивить…
        Демонический архетип против Рэнка не имеет смысла, у него бонусы как раз против таких. Наловчился их убивать, поэтому ставить надо на что-то иное. А что другое? У меня оставались только Синева и Тень.
        Сотню в Телосложение, сотню в Ловкость, оставшиеся три десятка - в Удачу. И пусть мне повезет!
        ХОТКОТ: Дайте информацию по «Охотнику на Демонов» и «Монстробою»!
        ЛУ: Ого, а ты нацелен на победу? Шансов маловато, не люблю Рэнка, но он - профи…
        Это так. Наши дуэли и совместные тренировки в пути дали понять, что охотник на демонов - очень крепкий орешек. Правда, он специализировался на охоте на монстров, а не игроков, что оставляло некоторые надежды.
        Передо мной с шелестом развернулись описания архетипов. Детальный анализ за несколько секунд сделать невозможно, но я хотя бы буду знать, чего опасаться больше всего. С «Охотником» все более-менее понятно - специализированный класс для поиска и уничтожения демонов. Все примочки в елочку. А вот «Монстробой» - интересно, очень интересно. Игнор Ужаса, игнор очарования, игнор стана и блайнда, возможность наносить незаживающие раны…
        - Привет, Кот!  - услышал я хриплый голос Рэнка.
        Охотник на чудовищ стоял в трех шагах. Поединок начался, и я резко свернул все окна дополнительной реальности, готовясь к драке.
        - Привет!  - усмехнулся я.  - Не думал, что выйдет так?
        - Бывает!  - сказал он, пристально глядя на меня.  - Ну что, ты готов?
        Окей. Обнаженная Синева отбросила синий ореол свечения, вновь вызвав взрыв рева на трибунах - то ли гневного, то ли одобрительного. Для начала испробуем «Болиды»… У Рэнка появился арбалет с вращающимся барабаном, наполненным серебряными болтами. Серебряными? Нет, на другую дичь охотник выбрал иное снаряжение!
        В первые секунды схватки мою жизнь спас Камень Крыльев Ветра, вставленный в одну из ячеек инкрустации. Как хорошо, что я не отдал его шотландцу! Туманная воронка вихря отклоняла метательное оружие, всего тридцать секунд, но в бою мгновения бесценны. Арбалетный болт, нацеленный в корпус, взорвался в стороне, взметнув песчаный фонтан с меня ростом. За ним - следующий, все вокруг сплошной пеленой застил огонь вперемешку с песком. Барабан оружия монстробоя закрутился, без остановки выплевывая взрывающиеся стрелы. Любое попадание просто разорвет меня на части!
        В ответ в Рэнка полетел «Огненный Болид». Взрыв истинного огня был более внушительным, но охотник на демонов играючи перепрыгнул расплескавшийся пламенный цветок, легко угадав траекторию удара. Тем не менее «Болид» отвлек его внимание, и я, воспользовавшись этим, ушел в Тень.
        «Призыв Теней»! Я рассчитывал на своих верных помощников, необходимое звено для «Трансформации», но система неожиданно выдала:
        ДЕЙСТВИЕ ЗАБЛОКИРОВАНО ПЕЧАТЬЮ БААЛА! ВЫ НЕ МОЖЕТЕ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ПРИЗЫВ СУЩЕСТВ НА АДСКИХ ИГРАХ!
        Рэнк тем временем действовал спокойно и уверенно. Казалось, на любой мой трюк у него есть домашняя заготовка. Раз - и монстроборца окутал яркий светящийся ореол. Два - ослепительно засияло оружие и наконечники стрел. Три - в мою стремительную тень полетел веер метательных звезд, брошенных так, что уклониться при всем желании невозможно.
        Даже запредельная Ловкость не спасла. Один сюрикен ужалил щеку, второй оцарапал плечо, третий больно впился в бедро. К счастью, усиленное Телосложение и физическая защита помогли пережить попадания, но все равно удары вышли очень чувствительными.
        ОДРИС: Кот, не тупи! Он тебя видит! Размотает на дистанции, как бог черепаху! Иди в клинч, навязывай ближний бой! Используй свой меч!
        Да, несомненно, Рэнк обладал теневым зрением и способностью зачаровывать оружие против теневых созданий. «Вспышка»! Еще одна! Я уворачивался, как мог, пытаясь избежать разрезающих Тень световых волн. Инициативу захватил противник, навязывая свой стиль боя, в котором, как верно заметил Одрис, мне ничего не светило.
        Нужно было срочно менять тактику! Пытаясь отвлечь внимание, я выпустил три «Болида» подряд. Половина арены утонула в гневном море пламени. Такая мощь могла бы уничтожить любое чудовище, но не ловкого и хладнокровного Рэнка, привыкшего к огненным фокусам демонов. Он взвился вверх и, используя плащ как планер, по широкой дуге вылетел из зоны поражения. На ходу охотник бросал вниз какие-то металлические штуковины, мгновенно исчезающие в песке.
        МОРГАН: Ловушки! Осторожно, он ставит ловушки, не попадись! Вруби «Восприятие»! Смотри под ноги!
        Пользуясь заминкой, я в Тени бросился вдоль края арены, на ходу собирая теней. Мне не давали «Призыва», но мелкие теневики есть везде, даже на арене Адских Игр! Через несколько секунд иконка «Трансформации» засветилась, и я активировал привычный крылатый аватар, принимая облик летающей высшей тени.
        Такое воплощение обладает сверхскоростью. Время словно притормозило свой ход, я видел как медленно приземляется в полуприсесте Рэнк, как он безошибочно находит меня взглядом, тянется к перевязи, как пятиконечные метательные сюрикены отрываются от его пальцев, сияя, как маленькие звезды. Но они пронзили пустоту, меня там уже не было. Скорость и маневренность высшей тени, усиленные вложенной Ловкостью, поражали. Я моментально облетел арену, и, подобно огромному скату, взмыл вверх. Авель когда-то показывал прием: как исчезать для противника, выходя из поля зрения. Рэнк потерял меня всего на пару мгновений, но этого было достаточно. Когда нашел взглядом, разворачиваясь и одновременно вскидывая к плечу приклад арбалета, я уже метеором падал сверху, летел стремительной молнией, непредсказуемым зигзагом обходя свистящие навстречу стрелы.
        Ореол света, окружающий охотника, выбил из Тени в нескольких метрах от цели. Но инерция полета швырнула меня прямо на него, в клинч, в ближний бой, где любое касание Синевы будет означать смерть. Рэнк это понимал, но выбора не оставалось - он отпарировал нацеленный в сердце выпад своим полуторником и тут же отбросил, шипя от боли, обугленную рукоять. Огненный меч уничтожал прочность предметов, а у противника не имелось Черного Оружия.
        Он как-то успел меня достать - в боку вспыхнула плеть боли, тревожно замигала иконка ранения, мягко вывернулся из-под удара Синевы. Возможно, и ушел бы снова, но неожиданно вскрикнул от боли, припадая на колено. Его ногу с громким щелчком поймал клыкастый обруч капкана, внезапно выскочивший из песка. Моя внезапная атака все же заставила его ошибиться - вынужденный изворачиваться в ограниченном пространстве Рэнк попал в собственную ловушку!
        Второго шанса могло не представиться. Я молниеносно ударил наискось, не давая ему опомниться. Удивительно живучий Рэнк отбил первый удар дагой, второй - ложем рунического арбалета, потеряв оба предмета, но третий отразить было нечем. Охотник на демонов исчез в яркой вспышке, оставив небольшое облачко пепла.
        Вот и все. Меня слегка потряхивало от обилия адреналина.
        РЭНК: GF, Кот! Отличный бой! Забери, плиз, мои вещи. Потом обменяемся.
        Сообщение сопровождалось смайликом. Я поднял оставшиеся на месте гибели противника предметы: обломки меча, арбалета и перевязь. Употребил два лечебных эликсира и без сожаления снял почти потерявший прочность кожаный нагрудник. На теле расползались кровавые пятна. Мигала «Неизлечимая Рана», пульсировало «Кровотечение». Если продолжать в том же духе, то от меня мало что останется…
        Впрочем, победителю, видимо, полагались некоторые бонусы. Под рев «Сангвиниума» меня снова переместило на знакомую террасу.
        - Поздравляю, Кот!  - поприветствовал меня Король Демонов.  - Что ты кривишься? Больно?
        Он щелкнул пальцами. Зеленый столб исцеляющей энергии обрушился сверху приятным щекочущим водопадом, уничтожая все следы двух поединков. Хиты, энергия, все показатели вернулись в норму. Даже в голове прояснилось, будто я принял освежающий душ.
        - У тебя интересные способности, очень редкие, на самом деле.
        - Такие только у меня и Майкла Джексона,  - ответил я любимой папашиной прибауткой, почему-то пришедшей в голову. Интересно, кто такой этот чертов Джексон? Всегда забывал посмотреть.
        - Бывает. Итак, ты в финале и в одном шаге от исполнения своего желания.
        - ЛЮБОГО желания?  - уточнил я.
        - Любого в пределах моего могущества. То есть - осуществимого в Сфере Миров.  - прищурился Баал.  - В реальном мире - том, который ты считаешь реальным, я не смогу тебе помочь.
        - Тот, который ты считаешь реальным… звучит угрожающе.
        - Сфера была создана как симуляция. Но почему ты думаешь, что она может быть только одна?  - спросил меня Керимов.
        - Не понимаю.
        - Как-нибудь расспроси своего друга Олафа, как оракулы делают предсказания. Это подобие мгновенной симуляции тех или иных событий. Архетип создан «процедурным генератором», а его возможности в тысячи раз превосходят любого местного провидца. «Процедурный» способен скопировать любой отдельно взятый участок Сферы, запустить симуляцию событий и просчитать результат. Таких моделей может быть множество, симуляция в симуляции, и все их обитатели считают себя настоящими, хотя они всего лишь симулякры…
        Я не совсем понимал, о чем он говорит, и Керимов это понял. Он сменил тему:
        - Ладно, оставим это. О чем мы говорили, о Ключах?
        - Да.
        - Да, Ключи. Аварийный протокол «Семь Братьев». Ты никогда не задумывался, Хоткот, почему именно ты нашел меч?
        - Случайность. Карты так сложились.
        - Вероятность примерно такая же, как у колоды, высыпанной на пол, сложиться флеш-роялем каждой масти,  - усмехнулся Баал.  - Да, в Сфере правит бал рандом, но не в твоем случае. Ты был взвешен, измерен, оценен, просчитан в тысячах симуляций. И только после этого «случайно» попал в «случайное» стечение обстоятельств, сделавшее тебя владельцем Синевы.
        - Ты имеешь в виду, что меч мне специально подсунули? Но зачем?
        - А теперь мы возвращаемся к истории создания «Семи Братьев». Семь разработчиков, семь волшебных Ключей… Красивая история, похожая на сказку. Но с прозаичной приставкой «аварийный протокол». Аварийный, понимаешь? Если «Семеро» просыпаются, это означает, что полыхает пожар, воет сирена, пора тушить огонь.
        - Я все это уже слышал. В чем смысл?
        - Смотри, начинается бой!  - вместо ответа сказал Баал, вновь переводя взгляд на арену.  - Дежавю. Они встречались не так давно. Ты смотрел финал «Королевского Кубка»? Лу была великолепна и не заслуживала поражения. Признаюсь, я немного подстроил события, чтобы дать ей возможность взять реванш. Должен же кто-то восстановить справедливость в этом мире?
        Лу и «Бестии» внезапно ушли на отдельный канал. Девушка появилась на арене первой, замерла в боевой стойке, выставив перед собой щит и отведя назад руку с клинком. Я видел, что Лу напряжена, как струна, готовая взорваться вихрем аккордов стремительной атаки. Кодзима, вышедший через несколько секунд, тут же начал обходить ее мягкой, крадущейся походкой. В его руке развернулся гибкий хлыст, окруженный рубиновым волшебным сиянием. Он щелкнул в воздухе, Лу отбила щитом шипастый кончик. Искра магической энергии не причинила ей вреда, но сила удара заставила девушку дрогнуть. Кодзима, несмотря на обманчивую тонкость, был очень силен!
        Они сошлись, начали яростно обмениваться ударами. Если Лу представляла классический тип воина-милишника, использующий силу, скорость и фехтовальное искусство, то Кодзима явно тяготел к плуту-ассасину, прокачанному в ловкость. Он извивался в пируэтах и уклонениях, с невероятным мастерством парируя атаки Лу длинным кнутовищем и кулачным щитом. При всей обманчивой простоте прямолинейного стиля Лу я видел, как тяжело приходится ее противнику. «Бестия» была хороша, она явно доминировала, заставив бойца «Хаттори» полностью уйти в защиту.
        - Почему они не используют метательное оружие?  - не удержался я. На месте Лу я бы давно попробовал достать верткого противника чем-то подобным.
        - У обоих волшебные камни с отталкивающими аурами, плюс открыто «Отбивание Стрел»,  - пожал плечами разработчик.  - Против бойцов экстра-класса метательное оружие не очень эффективно. Смотри!
        В этот момент «Хаттори» каким-то образом удалось захлестнуть руку Лу с ксифосом своим боевым бичом. У девушки вырвался вопль боли, клинок полетел на песок, на обнаженной коже руки остался змеистый кровавый след. Кодзима ловко провел «Обезоруживание»!
        Этот эпизод, казалось, окончательно привел «Бестию» в ярость. Мощным ударом щита она отбросила противника, едва не повалив его наземь. В руке Лу появилось запасное оружие - короткое копье с узким ромбовидным наконечником. Оно легло как влитое в специальную выемку на щите, отбросив холодный блик.
        - Лу - «танцор с копьем», наверное, лучшая в Сфере,  - задумчиво проронил Баал.  - Странно, что она редко применяет эти умения! Мало кто умеет правильно драться с копейщикам.
        Кодзима один за другим активировал заготовленные Свитки. Но магические удары не проходили - Лу была надежно защищена «Инверсией Миониса». Она легко затанцевала вокруг противника, с такой ловкостью действуя копьем, что я понял, почему архетип называется «танцором». Выпад следовал за выпадом, японец не успевал отбивать стремительные броски жалящего копья, наносимые из самых разных позиций. Через минуту схватки он получил первое ранение, еще через одну - второе, и начал истекать кровью.
        Лу уверенно загоняла его, как охотник опасного зверя, короткими выпадами копья отрезая все попытки вывернуться. Напрасно свистел волшебный кнут, не помогали вольты и ловкие пируэты - сегодня «Бестия» просто была лучше. Несмотря на отсутствие зрелищных эффектов, этот поединок показался мне лучшим из увиденных сегодня - такое напряжение эмоций, ярости, злости и жажды победы витало над ареной. Сошлись два старых, принципиальных соперника, и исход для каждого был очень важен.
        Трибуны дружно ахнули, когда хитрый Кодзима пошел ва-банк. Видя, что уступает, «Хаттори» сорвал с пояса какой-то флакон и исчез, развеялся клубами серого дыма. Я переключился на «теневое зрение» и увидел, что японец, превратившись в призрачный силуэт, тихо крадется к Лу по краю арены.
        - «Призрачный Аватар»!  - кивнул Керимов, неотрывно глядя на схватку.  - Но зря, у Лу есть «истинное зрение»…
        Кодзима, вероятно, этого не знал. И Лу сообразила, она сделала вид, что потеряла исчезнувшего противника, растерянно крутя головой. «Хаттори» ринулся на нее со спины и попался в расставленную западню. «Бестия» молниеносно развернулась и встретила его выпадом копья. Вылетевший из невидимости японец с хрустом напоролся на выставленное острие, повис на нем, пронзенный насквозь. Рухнул на колени, вцепившись руками в древко. Его регенерация, усиленная эликсирами, боролась с уроном, но столб хитов медленно вползал в критическую зону. Лу, выпустив копье, с гортанным выкриком взвилась в своем коронном прыжке, ярко блеснул подобранный ксифос. Голова Кодзимы, слетев с плеч, полетела наземь, тело бойца «Хаттори» глухо стукнулось о песок. Вокруг него тут же образовалась темное пятно. Реванш был взят.
        - Любит она бошки рубить,  - ухмыльнулся Баал.  - Два боя - две головы. Не опасаешься за свою, Хоткот?
        Я невольно поежился. Против Лу, за время совместных странствий узнавшей меня как свои пять пальцев, шансов не было вообще. Если только «Вихрь» и «Огненный Воин», супер-читы оружия Семи Братьев. Но зачем? Ради чего?
        - Ну что, небольшой перерыв перед суперфиналом?  - усмехнулся Король Демонов.  - Хитрость против мастерства? Я бы поставил на Лу. Или у тебя еще остались трюки? Говорят, Кот, загнанный в угол, превращается в тигра. Я люблю такие моменты, от них кровь становится горячее,  - продолжил он.  - Что ты молчишь, Кот? Как тебе мои Игры?
        - Говорят, никогда не знаешь, ты играешь с кошкой или кошка с тобой?  - отшутился я.
        - Ого, шутка со смыслом! Приму к сведению. Продолжим наш сеанс разоблачений?
        - А ты не боишься откровенничать в чужие уши?  - с намеком спросил я.
        - Нет. Они не слышат, на Адских Играх все заблокировано. Мне для этого не нужны трюки. Говори смело.
        - Так что не так с «Семью Братьями»?
        - Все не так. Запуска не было. В реале произошла катастрофа. А потом внезапно «проснулся» Магистр. И началась охота за Ключами. Ключ нашел ты, нарушив Равновесие - они вообще не предназначены для игроков. «Семь Братьев» - аварийный сценарий, на случай полного выхода из строя «процедурного генератора». А тут мы имеем искусственно созданный кризис, который кое-кто пытается сделать всеобъемлющим. Находка Ключей игроками, пробуждение «спящих», Странники, «пожиратели душ», новые имба-архетипы НПС - все это звенья одной цепи. Кто-то раскачивает Сферу, Хоткот.
        - Раскачивает? Но кто? Вы говорите о Балабанове? И главное - зачем?
        - Балабанов работает на проект «Гея». Что это такое, спроси у своих друзей. Они марионетки, орудие, хотя сами считают иначе. Нет. Романова и ее компания не лучше. Фанатики. Они взяли Ключи и ищут остальные, не понимая, что своими действиями только усугубляют кризис. Их тоже используют, просто по-другому. Как и тебя, кстати.
        - Почему вы не встретитесь и не скажете им это лично?
        - Есть две причины. Во-первых, это абсолютно бесполезно. Ничего не изменит. Во-вторых, мое вступление в игру еще больше ускорит кризис. Это как лавина: чем больше камешков, тем сильнее она становится. Вижу, что не понимаешь… Смотри - ты и твои друзья, весь ваш поход - это попытка расшевелить Равновесие. «Торпеды», «пули», которыми атакуют меня в надежде на активное противодействие. Напасть на Баала, используя Ключ, ему же придется как-то защищаться…
        - Я не понимаю одного: кому и зачем все это нужно?  - спросил я, все больше хмурясь. Разговор принимал не очень приятный оборот, я находился в капсуле под контролем людей Балабанова, они вполне могли заставить меня атаковать Короля Демонов. Но пока таинственные наблюдатели на канале молчали, и я решил получить как можно больше информации. Баал явно хотел чем-то со мной поделиться.
        - Кому и зачем…  - усмехнулся Керимов.  - Кому и зачем… «Процедурный генератор» - система с заложенным свойством саморазвития. Он обучается, изучая и анализируя имеющиеся данные, мир, нас самих, так сказать, «измеряя нашу душу». А потом применяет опыт, выявленные закономерности, паттерны человеческого поведения, уже в новых обстоятельствах. Короче говоря - если нужно заставить людей совершить определенные действия, он найдет способ это сделать. Это такой адски сложный «черный ящик» с абсолютно непрозрачными алгоритмами принятия решений. Поэтому кому - лежит на поверхности. А вот зачем…
        - Почему вы мне все это рассказываете?  - прервал я его.
        - Перед вашим приходом я провел множество симуляций, моделируя исход нашей встречи. Любопытные результаты - в пятидесяти семи процентах случаев вам удавалось заставить меня использовать Ключ, а в шести - завладеть им. Кроме того, существует ненулевая вероятность моей смерти от «Огненного Воина». Совершенно негодный расклад, как ты понимаешь. Поэтому я решил использовать самый благоприятный с точки зрения статистики вариант - все тебе рассказать первым. Тактически я проиграю, но стратегически Сфера очень многое приобретет.
        - Значит, Магистр, по-вашему, свихнулся, а Романову используют?  - спросил я.  - А что предлагаешь делать ты сам? Процесс уже запущен, как с ним бороться?
        Баал улыбнулся, печально и немного высокомерно.
        - Бороться не имеет никакого смысла. Имеет смысл попытаться вернуть статус-кво. Иными словами, сложить оружие, поднять руки, возвратить Ключи в схроны. Любая борьба так или иначе приведет к коллапсу.
        - Это невозможно.
        - К сожалению, ты прав. Но я тоже могу ошибаться. Ты понимаешь, что вы вообще могли не попасть в Геенну? Я принял решение пропустить и провести Адские Игры с вашим участием после глобального сообщения о находке шестого Ключа. Я понял, что судьба стучится в мои ворота, и если не ты - то скорее всего, найдется иной способ добраться до моего Ключа. И вероятности в нем могут стать совсем неприятными. Вопрос времени, понимаешь?
        - Не доходит, наверное, я тупой. Но ладно. Итак - для чего ты запихнул нас на арену?
        - Чтобы исполнить любое желание победителя, Кот,  - снова улыбнулся Баал.  - Кстати, мы очень долго болтали. Тебе нужно готовиться к финальному бою.

* * *

        ХОТКОТ: Слушай, Лу! Тебе ведь важно победить в Адских Играх? Титул, звание, достижение, верно?
        ЛУ: Почему ты спрашиваешь?
        ХОТКОТ: Давай я, как настоящий джентльмен, просто уступлю тебе победу?
        ЛУ: Что?
        ХОТКОТ: Солью тебе бой. А ты обещаешь исполнить одно мое желание.

        Глава двадцать восьмая

        Лу появилась на арене первой. Она небрежно стряхнула шлем, резким движением отбросила щит, оставшись в чешуйчатой бригантине. Отточенный ксифос со свистом разрезал воздух, сплясав шипящую мельницу. Давала фору? Пожалуй, нет. В этом поединке важна быстрота и подвижность, физическая защита не имеет значения, когда у противника огненный меч.
        На самом деле, не важно, кто из нас победит. У каждого есть изготовленная мастером порталов печать, активация для малой пентаграммы. Если победит Лу, она призовет меня к трону Баала, если выиграю я - открою путь ей и «Бестиям».
        Таков план.
        Но для Лу крайне важно стать чемпионом, победителем Адских Игр. Это титул в копилку ее достижений, мощный буст чувства собственной важности, редчайшая регалия среди ПВП-шников Сферы Миров. Ей очень нужна эта победа.
        А нужна ли она мне? Нет. По большому счету - нет. Сказать, что я не тщеславен - значит погрешить против истины, но сейчас рациональность шепчет - зачем? Слава, известность, шепот за спиной и пристальное внимание множества глаз - зачем оно скромному торговцу?
        Лучше взять наличными, как говорил мой отец. Мне нужно только желание.
        Лу не знает, что я беседовал с Баалом. Она не знает, что желание - награда. Нужно убедить ее, что победа стоит небольшой уступки.
        ХОТКОТ: Ты не передумала?
        ЛУ: Negative! Здесь какой-то подвох.
        Я пожал плечами, усмехаясь. Нет, так нет. Возможно, «Бестия» изменит свое мнение, когда поединок окажется не таким простым, как она думает.
        Трибуны засвистели, заорали, призывая к активным действиям. Лу стояла неподвижно, опустив руки и ожидая моей атаки. Она отдавала инициативу, кажется, решив продемонстрировать мастер-класс. Ну что ж, главное - не слиться в первые минуты…
        Первый, проверочный удар, сопровождаемый финтом. «Бестия» играючи увернулась. Второй и третий тоже напрасно распластали воздух - Лу спокойно, без лишней суеты пропускала синий клинок возле себя, чуть меняя позицию. Она не пробовала контратаковать или парировать, просто уклонялась. Я «включился», работая уже в полную силу, заставил девушку затанцевать в легких пируэтах. Бесполезно - мои финты она «читала», а более высокая скорость и перфектные навыки уклонения позволяли «Бестии» без труда избегать ударов моего клинка.
        Противное ощущение бессилия, когда ты понимаешь, что ничего не можешь сделать. Несколько раз подобное чувство заставлял испытывать Тао, и теперь - Лу. Сколько же нужно тренироваться, чтобы догнать вас, чертовы задроты?!
        Момент, когда «Бестия» перешла от обороны к атаке, я не уловил. Особенно ярко сверкнул ксифос, бедро рванула острая боль. Теплые струйки быстро побежали по ноге, система снова, (в которой уже раз сегодня?), сообщила о ранении и опасном «Сильном Кровотечении». Клинок Лу, вспоров кожаные накладки, глубоко рассек мякоть бедра.
        Приняв решение сменить тактику, я отпрыгнул назад, одновременно уходя в Тень. Посмотрим, что она скажет против летучей, стремительной тени!
        Сказать главе «Бестий» было что. Она подготовилась. Лу выхватила какой-то Свиток, активируя запечатленное заклинание.
        Небеса разверзлись, залив арену «Сангвиниума» ослепительными лучами «света вечного». Не хватало только органной музыки, сонма поющих ангелов и сакраментального бородатого старичка на облаке, делающего пассы руками. Трибуны взвыли - высокоранговая магия Света не пришлась по вкусу жителям Геенны.
        Свет выжигал, не оставляя места серому миру. Низшие тени распадались, съеживались, корчась в пароксизмах жгучей боли. Заклинание называлось «Изгнание Теней». Я не избежал удара - охваченный опаляющим жаром, мгновенно вылетел из Тени, оглушенный и дезориентированный.
        Тут-то и наступил бы конец схватки, «Бестия» не упустила бы шанса, не прими я форму «принца-демона». Этого она не ожидала, ксифос со звоном отлетел от льдисто блестящих пластин ХОРГОСА, шкуры-честа дьявола Нессу, который я рискнул надеть перед боем. Даже находясь под дебаффами, я ухитрился отмахиваться Синевой и когтистыми лапами от наседающей соперницы. Атрибуты, вложенные в Телосложение, позволили пережить еще несколько пропущенных ударов, хотя хорошего настроения они мне, конечно, не добавили.
        ЛУ: Кот, не надоело? Ты истекаешь кровью, давай закончим быстро…
        ХОТКОТ: Как ты там сказала? Negative!
        Да, несколько полученных ран, два кровотечения, здоровье в желтой зоне. Но почти три тысячи хитов в аватаре демона позволят прожить еще минут пять. Заранее поднимать лапки вверх - совсем не мой стиль.
        Лу, яростно тряхнув черной гривой, волной расплескавшейся по плечам, отпрыгнула назад, легко обегая меня полукругом. Она была прекрасна в горячке боя - фурия, гибкая воительница, быстрая, расчетливая и уверенная в победе. Наблюдать за мастерами своего дела - настоящее удовольствие.
        Трибуны ахнули, когда, закончив свой гибельный разбег, она внезапно взмыла в воздух. Коронный удар Лу, сверху, в «Двойном Прыжке», неуловимо быстрый и неотразимый. Многие пытались скопировать стиль «Бестии», ни у кого не получалось. Я ожидал его, но тоже упустил момент, когда она второй раз оттолкнулась от воздуха. Лезвие Синевы и когти левой руки зацепили лишь пустоту, а Лу, мелькнувшая рядом подобно коршуну, не промахнулась. Боль ожгла шею, прострелив все тело, клинок ксифоса вошел точно между шеей и плечом.
        Вошел, повернулся, с хрустом раздвигая роговые пластины брони, и вышел обратно, вытаскивая за собой шлейф багрово-черной крови. Критическое повреждение! Удар в уязвимую точку мгновенно снес большую часть хитов. Лу даже не пришлось добивать - здоровье кончились через несколько секунд, выплескиваясь в бурном «Артериальном Кровотечении». Окружающий мир густо покраснел, непослушное тело, сделав еще пару шагов, кулем рухнуло на песок.
        Смерть. Амфитеатр стадиона вставал с мест, с диким ревом приветствуя победителя Адских Игр. Лу же неотрывно следила за мной, напряженная до предела - она, естественно, знала о КАМНЕ КУЗНИ ДУШ, о том, что поединок еще не закончен. Знала - и ринулась вперед, когда из призрака вновь соткалось черное демоническое чудовище, сжимающее горящий синим огнем меч.
        Я ожидал ее атаки. Ждал и считал секунды. Позволил ей, пролетающей мимо, поймать себя на противоходе - и включил Щит Теней, накрывая нас непроницаемым серым Куполом. Лу с ходу врезалась в туманную преграду, упала от неожиданности, но тут же сгруппировалась, вскочила, снова начала обходить меня, выставив клинок. Теперь мы были заключены вдвоем внутри защитной полусферы диаметром два десятка шагов.
        - Ну и чего ты этим добьешься?  - насмешливо спросила «Бестия»,  - Думаешь, не смогу разделаться с тобой на пятачке?
        - Сможешь, конечно!  - ухмыльнулся я в ответ, показывая Синеву, начавшую гневно пульсировать. На клинке вспухал шар истинного огня. Я направил острие вниз и спросил Лу:
        - Как думаешь, а выжить сможешь при взрыве «Болида»? От тридцати до ста тысяч урона. Считаю до трех. Раз!
        - Ты с ума сошел?! Ты же тоже сгоришь!
        - Пофиг. Всего лишь желание, Лу. Два!
        - Ладно, черт с тобой! Одно желание! Только, чур, без обнаженки!
        - Извини, у меня принцип - не верить на слово. Вот контракт, Лу. Там все прописано.
        - Ты, (нецензурно), охренел, что ли?
        - Два с половиной!  - ответил я. «Болид» на клинке Синевы вырос до размера футбольного мяча, гневно зашипел, готовясь сорваться с лезвия. Лу не могла не понимать, что я не шучу. Отменить «Болид» невозможно. Еще секунда - и мы исчезнем в эпицентре испепеляющего взрыва!
        Контракт мигнул и погас, подписанный главой «Бестий». Словно играя в фанты, она обязывалась исполнить одно мое желание, штрафные санкции - максимальные: миллион золотых и месячный дебафф «Клятвопреступника», срезающий девять десятых характеристик. Месяц можно пережить, но отметку в био персонажа, как памятную медаль, не очистить и не скрыть от любопытных глаз. Нарушить договор - значит потерять репутацию.
        Я поднял Синеву и выстрелил «Болидом» вертикально вверх, вызвав таким салютом очередной приступ воплей на трибунах. В следующую секунду ощутил, как клинок окончательно разозленной Лу входит мне под подбородок. Привычный болевой спазм рванул нервные окончания, и с наслаждением я осознал, что этот балаган наконец-то закончился. Адские Игры получили своего победителя.

* * *

        Лу подсознательно ожидала другого антуража. В ее понимании Престол Короля Демонов должен был выглядеть совсем иным. Где вопящие, ободранные мученики на крестах и отвратительные демоны, с наслаждением хлещущие их шипастыми бичами? Где ужасная свита из демонических Владык, шепчущихся за престолом? Где полуобнаженные суккубы, извивающиеся внутри железных клеток? Где кровь, кишки и огромное рогатое чудовище на троне?
        Ничего подобного.
        Были плиты пола, черные и красные, переплетенные в красивом узоре. Химерический узор резьбы на стенах и колонны в виде абстракций. И трон, знаменитый Престол Короля Демонов, алый как кровь, похожий на распростершего крылья окровавленного нетопыря. А на нем - Баал.
        Он был совсем не ужасен на вид. Не демон, не монстр, не чудовище - обычный человек. И от этого было еще страшнее.
        - Итак, Лу. Лу, знаменитая «Бестия»,  - произнес Король Демонов,  - Я рад познакомится с тобой. А ты?
        Лу совсем не ожидала, что все будет происходить вот так. Она смотрела «истинным зрением» на существо со статусником БААЛА, КОРОЛЯ ДЕМОНОВ, и видела, что перед ней аватар-маска, не имеющий могущества и силы подлинного Владыки Бездны. И никакого Скипетра, настоящей цели путешествия, при нем нет…
        - Это честь и для меня!  - коротко поклонилась она.
        - Вижу, ты слегка удивлена. Представляла меня совсем по-другому?
        - Да. Это несколько… неожиданно,  - призналась Лу.
        - Видишь, все не совсем так, как мы думаем. Вернее, совсем не так. Но не будем тянуть. Ты победила в Адских Играх, и я хочу вручить награду. Она проста - исполнение любого твоего желания. Не стесняйся. Все, что угодно, доступное в Сфере Миров!
        Лу замешкалась. Контракт на желание, подписанный с Котом во время финального поединка, предстал совсем в ином свете. А она-то думала, что хитрожопый мутный торговец хочет как-то использовать ее в дальнейшем… Выходит, все гораздо проще - он знал, что наградой будет желание! Вот сучий хвост, снова обманул! Лу ощутила знакомое раздражение: Кот просто бесил ее, он всегда шел впереди на один шаг. И всегда имел какой-то козырь в кармане! Когда не знаешь, чего ждать от человека, одно его существование заставляет нервничать.
        - Думаешь, знал ли Кот о награде?  - неожиданно усмехнулся Баал, будто прочитав ее мысли.  - Подскажу: знал и пытался подстраховаться. Но оставим это на его совести. Ты победила. Желай!
        - Я хочу получить в награду Скипетр Баала!  - решилась Лу.
        - Скипетр? Скипетр Баала?!  - медленно переспросил Владыка Бездны. Лу ждала гнева, судорожно сжимая в руке печать пентаграммы, но он вдруг усмехнулся, с выражением глубокого удовлетворения откидываясь на спинку трона.  - Ну что же, уговор есть уговор! Забирай.
        Лениво поднял руку, щелкнул пальцами.
        В центре зала вдруг раздвинулся пол и наверх выехал постамент с серым каменным кубом, на котором синим ореолом лучился последний Ключ. Скипетр, вернее - волшебный жезл. Знакомый стиль работы, звездный металл, изящные обводы, так и просящиеся в руку.
        Лу ничем не выдала свои чувства. Скипетр Баала и Ключ Семи Братьев - одно и тоже? Пусть, так даже лучше. Она поднялась по ступеням, протянула руку - и наткнулась на невидимую преграду.
        - Как ты видишь, Скипетр одновременно является седьмым Ключом. Магистр знал, но стреле, запущенной в цель, незачем думать. Правда, Лу?
        Магистр? Он знает о Магистре? Что еще он знает?! Лу интуитивно ощутила, как вокруг сгущается опасность. В животе началась холодная щекотка. Это создание вело с ней какую-то странную, непонятную игру. Ее пальцы сомкнулись на печати-пентаграмме. Призвать Кота и «Бестий»? Или еще рано?
        - Я знаю все. О тебе, Коте, Магистре - гораздо больше, чем ты думаешь,  - сказал Баал,  - И оставь в покое печать, неужели ты думаешь, что сможешь просто открыть портал к престолу Короля Демонов? Сюда приходят только по моей воле.
        Черт!!! Иконка печати и правда была серой, неактивной. Кроме того, Лу вдруг заметила, что больше не слышит шум голосов на канале «Гонца». Встроенный плагин мессенджера каким-то образом отключился! Все шло не по плану.
        Она осторожно ощупывала преграду. Постамент с Ключом был заключен в непроницаемую клетку. Баал тем временем продолжал:
        - Прежде чем ты получишь Ключ, я немного расскажу о нем. Это седьмой, последний предмет Семи Братьев, он называется «Энгос», что означает «Судьба». У всех Ключей уникальные свойства, дополняющие друг друга, этот предназначен для управления, контроля и исполнения приговора. Предполагалось, что его хозяином должен стать я… Хочешь знать, почему я не взял его?
        - Да.
        - Потому что я не смертник!  - расхохотался Баал,  - Вы даже не представляете, что начнется, когда Король Демонов усилит себя Ключом Семи Братьев! Равновесие полностью сорвется с катушек, будущее застилает кровавая муть. У меня, в отличие от игроков, всего одна жизнь.
        - То есть…
        - Да. Ключи-не игрушка. Ты должна понимать, что твоя жизнь измениться полностью, ты станешь фигурой в большой игре. Пожалуй, Кот может многое рассказать об этом.
        В тронном зале появился новый игрок. Торговец, сложив руки на груди, спокойно осмотрелся, остановив взгляд на скипетре на постаменте.
        - О, Ключ!  - прокомментировал он.  - Вижу, ты решил ускорить события.
        - У нас не так много времени, как вы думаете,  - ответил Баал.
        - Окей, как знаешь. Ты уже ввел ее в курс дела?
        - Решил, что ты лучше справишься.
        - Воу-воу!  - улыбнулся Хоткот,  - Хорошо! Лу, в общем, буду краток: нас круто поимели. Нет никакого Короля Демонов, есть бывший товарищ Магистра. Нет никакого Скипетра, есть последний, седьмой Ключ. Как ты понимаешь, наш работодатель был в курсе. А ты?
        - А какая разница?  - хрипло отозвалась Лу. Она пыталась выйти на связь с Магистром через экстренные каналы, но все попытки были безрезультатны.  - Что это меняет? Нас послали за Скипетром, я заберу его, и дело сделано.
        - Послушай!  - Кот поднял вверх указательный палец,  - Если ты ввяжешься в это, слезть уже не получится. Взяв Скипетр, ты подпишешь себе приговор. Вкратце: Ключи - это девайсы, предназначенные админам, они нужны для управления Сферой. Игру ведут основатели Сферы друг против друга, и против нынешней администрации, ставки очень высоки. Тебе оно нужно?
        - Слова!  - коротко бросила Лу,  - Ничего больше, просто пустые слова. Ты сейчас о чем? Хочешь, что бы я отказалась в шаге от цели?
        - Ну, будем считать, что я взывал к голосу разума. Есть один нюанс!  - улыбнулся Кот,  - Ты должна мне одно желание.
        - Да, проигранное желание, серьезный аргумент,  - качнул головой Баал,  - Пожалуй, не буду вмешиваться. Решайте сами, кому достанется Ключ. У вас пять минут.
        И он исчез, оставив трон пустым. А над Ключом-Скипетром на постаменте загорелись цифры таймера обратного отсчета.
        4.59

* * *

        Когда хитрец-разработчик исчез, оставив нас тет-а-тет с «Бестией», я сразу понял, что все предыдущие поединки были лишь тренировками. Настоящий финал Адских Игр пройдет здесь, сейчас, и главным призом в нем будет седьмой Ключ, лежащий в центре зала на постаменте. Наступил момент истины, стало понятно, зачем и почему Магистр послал нас именно сюда, и почему Ключ должна взять Лу.
        У Скипетра-Ключа есть аффикс «Казни», обнуляющий персонажа и уничтожающий привязку «истинного владения». Обладатель Скипетра способен «отвязывать» другие Ключи и окончательно уничтожать их владельцев. Когда я узнал это, расклад стал кристально ясен. Лу, получив Скипетр, первым же делом покончит со мной. Или вторым, неважно. А зачем Магистру человек, не имеющий Ключа, но знающий слишком много конфиденциальной информации? Правильно. Незачем. Мне ставили незатейливую вилку: отдай Ключ и умри, или не отдавай Ключ, тогда мы тебя сначала помучаем, а потом, скорее всего, тоже прикончим.
        Ну, ничего, мы еще посмотрим, кто кого. Пока есть шансы, и я буду драться до конца.
        Конечно, людям Магистра сейчас проще всего вытащить меня из капсулы и позволить ей завладеть Скипетром. Но возле Престола Короля Демонов все способы связи с внешним миром оказались заблокированы, и сейчас это играло мне на руку.
        - Контракт, Лу!  - напомнил я.  - Давай решим все миром. Магистр получит свой Скипетр, но принесу его я.
        - Ты серьезно думаешь, что штрафы за срыв контракта остановят меня?  - весело фыркнула Лу,  - Неприятно, конечно, носить клеймо «Клятвопреступника», но ставки слишком высоки. Решил развести меня этим желанием? Не выйдет.
        - К сожалению, у меня нет выбора, Лу.
        - Почему? Мы же договорились.
        - Потому что, взяв Скипетр, ты используешь его против меня, чтобы лишить меча. «Казнь», верно? Ведь именно таковы инструкции Магистра?! Кот останется без Ключа и без персонажа, отличный расклад! А Магистр получает сразу два Ключа.
        - Ты же сам говорил, что хочешь выйти из игры.
        - Верно, но есть один нюанс - я хочу выйти из нее живым. Пока Ключ у меня, я интересен, без него шансы выжить стремятся к нулю. Поэтому, Лу, для меня это вопрос жизни и смерти. Скипетр я тебе не отдам, это слишком опасно.
        Лу помолчала, обдумывая услышанное. Ее наверняка тоже держали на коротком поводке люди Магистра. Не знаю, чем зацепили, мы никогда не разговаривали об этом. Но, возможно, у нее тоже не было выбора.
        3.49
        «Бестия» медленно покачала головой.
        - Извини, Кот,  - сказала она,  - Но я тебе не верю. Выбор есть всегда, и ты свой уже сделал.
        Она рассчитывала легко справиться со мной. За плечом Лу появился Зверь, рыкнул, расправляя черные крылья. «Бестия», не отходя от пьедестала, коротко указала на меня, бросив несколько слов на абиссале. Демон зарычал, тряхнул гривой заплетенных, блестящих металлическими нитями косичек. По его телу побежала цепочка искорок, скрывая камуфлирующим стелсом.
        Драться с чемпионкой Адских Игр и демоном-охотником, легко способным одолеть группу игроков, я не собирался. Именно для этого случая берег и хранил «Смерч», в душе надеясь, что до него не дойдет дело.
        Дошло.
        Истинный огонь полыхнул, распространяясь во все стороны жгучим пламенным вихрем, заревел, скрывая все в пылающих клубах. В закрытом помещении он - неумолимая смерть, на респе Серебряного Оплота я так положил тысячный рейд «Пандорума».
        Сжавшись, я ждал тридцать секунд в слепом оке «Смерча». Ждал мерцающий конвертик киллиста с убийством Лу, но его не было. В боевом логе мелькнула только смерть Зверя. Когда пламя опало, увидел черный, полностью обугленный зал. Невидимая клетка, окружающая седьмой Ключ-Скипетр, уцелела, таймер исправно отсчитывал секунды.
        2.30
        Возле него, на прежнем месте стояла «Бестия», прикрытая сияющим, ослепительно-белым куполом щита. Нечто вроде моего Щита Теней, только из Школы Света. Поставил и удерживал его рыцарь, рослый черноволосый мужчина в доспехах Ордена Лилии, вооруженный монструозным цвайхандером. Новая, прежде невиданная мною «пешка» Лу, наверняка - «домашняя заготовка». Подарок Балабанова?
        - Магистр предупреждал, что ты можешь взбрыкнуть у цели!  - произнесла Лу, прикрытая щитом-куполом,  - Один вопрос: как ты узнал про «Казнь»?
        - Из твоих снов,  - ответила Вельди, появляясь рядом со мной. Девушка откинула капюшон, коротко взглянула на меня, кивнула. В глазах «волшебницы древних» была спокойная решимость. Она запустила «Витание в Грезах», набирая энергию. Вокруг Вельди поползли, сгущаясь, туманные струйки Либроса. Пронизанные радужным сиянием, они росли на глазах, ширились, собираясь из ниоткуда. Девушка замерла, полузакрыв глаза, несколько мгновений - и весь пол зала подернулся дымкой радужного тумана.
        Меня коснулась мысль Вельди, в голове немного виновато прозвучал печальный голос девушки:
        ВЕЛЬДИ: Прости, Хоткот. Но это как раз тот момент, о котором ты говорил… Смертельная опасность.
        Лу выпрямилась, прямая, грозная, указала рыцарю на нас резким жестом. Она уже видела в деле Вельди, видела в деле Ни-Эл и сразу сообразила, чем грозит шевелящийся белесый туман. Отродья Либроса, порождения Снов и Грез, нельзя напугать, остановить или победить. Их можно только уничтожить.
        И вновь, вторично за сегодня - «Изгнание Теней»! На этот раз паладин использовал его, и стало понятно, откуда Лу взяла Свиток с эпическим, если не легендарным заклинанием. Я прикрыл глаза ладонью от льющегося сверху нестерпимого света. Кроме уничтожения Теней, он сжигал все потустороннее - духов, призраков. И существ Либроса тоже. Радужный туман, начинавший приобретать кошмарные очертания, исчез, будто сдутый порывом ветра. «Витание в Грезах» было прервано, Вельди покачнулась, с трудом сдерживая головокружение.
        Из пелены света выступил новый спутник Лу. Сияющий и грозный паладин, рыцарь Света, окутанный ярчайшим ореолом. Воздев одной рукой огромный клинок, казавшийся ослепительным белым лучом, он чистым юношеским голосом возвестил:
        - Отступники! Во славу Ордена, во имя Света - сдавайтесь или примите смерть!
        1.40
        Ага, сейчас. Пока паладин разглагольствовал, я выпустил в него последний, шестой «Болид». Таких пафосных ораторов люблю только с поджаристой корочкой.
        Увидев угрозу, Гэллион (так звали рыцаря)  - выставил вперед безоружную руку. Полусфера светового купола прикрыла паладина подобием выставленного вперед щита. «Болид», с грохотом взорвавшись, на мгновение скрыл ее огненным клубом, но когда огонь рассеялся, я увидел невредимого врага.
        Вот это монстр, пережить удар «Болида»! Я невольно поразился - НПС Магистра был далеко не прост. Видимо, Лу берегла его на крайний случай, готовясь сделать мне сюрприз.
        ХОТКОТ: Вельди, попробуй взять его под контроль!
        - Замрите! Приказываю вам - замрите!
        В голосе девушки было столько силы, что он показался незнакомым. Я мгновенно замер, остановился, подчиняясь неумолимой силе, звучащей в нем. Странно работала эта запретная магия подчинения - внезапно подсознательно понимаешь, что ты должен, вот непременно обязан остановиться, нельзя двигаться, надо замереть! Тело действует на уровне инстинктов, разум подыскивает тысячи подходящих причин, можно бороться, сопротивляться, но боже, как же это сложно!
        ВЕЛЬДИ: Пробую! Ничего не выходит! Не могу даже проникнуть, его сознание… обжигает!
        Она бросила взгляд в мою сторону, видимо поняв, что зацепила, и меня отпустило, каша в голове исчезла, вернулась прежняя легкость движений.
        Лу, к счастью, не предпринимала активных действий - она замерла возле постамента деревянной куклой, с трудом шевелясь. А вот Гэллион ринулся на нас.
        1.03
        Аура паладина обжигала, цвайхандер казался лучом света. Он падал сверху, я парировал Синевой, и двуручный клинок Гэллиона разлетелся тысячью осколков, мгновенно потеряв прочность. Инерция удара отбросила меня в сторону, впечатав спиной в обугленную колонну. Жизнь замигала в желтой зоне. Паладин был чудовищно силен!
        Осколки цвайхандера, не долетев до пола, сияющими искрами закружились вокруг обломка лезвия, вновь вливаясь в растущий на глазах клинок. Мгновение - и меч рыцаря восстановился, Гэллион неумолимо шагнул вперед. На этот раз он повернулся к Вельди.
        Я внезапно понял, что паладин «заряжен» Магистром, его не остановить стандартными способами. Требовалось нечто особенное, какой-то трюк, о котором они не подозревали, готовя свое оружие. Он успокоится, только когда прикончит нас обоих.
        Передо мной внезапно вспыхнуло алое мигающее окно дополненной реальности.
        ВНИМАНИЕ! ЗАКОНЧИТЕ ВАШ СЕАНС ДЛЯ ВЫХОДА ИЗ VR-ПРОСТРАНСТВА!
        Это системное сообщение капсулы. Кто-то снаружи жмет специальную кнопку, сигнализируя, что мне нужно выйти из Сферы. Теоретически, чтобы резко не обрывать связь (это считается вредным для здоровья), я должен закончить игровой сеанс, жмакнув «ВЫХОД». И меня достанут из капсулы веселые ребята Льва Яновича и Ко. Значит, Лу все же достучалась до босса…
        Да пошли вы! Вытаскивайте аварийно, раз вам нужно!
        0.34
        Девушка отступала назад, и я рывком вклинился между ними. Счет пошел на секунды, нельзя было терять времени. И я пошел ва-банк. Бросился, как камикадзе, прямо под удар Гэллиона, одновременно открывая интерфейс Синевы. То, что трюк получится, не мог гарантировать никто, но выбора не было!
        Сияющий меч рыцаря пронзил меня насквозь.
        Но мгновением прежде я успел активировать «Огненного Воина».
        Аватар, состоящий из истинного огня, неуязвим целую минуту. Поняв, что обманут, протеже Магистра среагировал мгновенно. Я не мог не отметить его скорость, координацию и умение держать дистанцию - при таких-то габаритах… У него все бы получилось, если бы не одно но.
        У демона руки длиннее.
        Я трансформировался в «принца-демона», разом увеличившись в полтора раза, и легко дотянулся до паладина, заключив в братские объятия. В облике «Воина» нет дела до опаляющей ауры Света, щита и святого урона. Истинному Огню все равно, что сжигать.
        ВЫ НАНОСИТЕ 15555 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ ГЭЛЛИОНУ, ПАЛАДИНУ ОРДЕНА ЛИЛИИ-НА-МЕЧЕ. ГЭЛЛИОН УМИРАЕТ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ….
        0.00
        Резкий звуковой сигнал возвестил, что мы опоздали. Таймер прекратил свой бег, и невидимая клетка вокруг Ключа исчезла. Лу, стоявшая возле постамента, протягивала руку, готовясь схватить Скипетр. На ее лице появилось торжество.
        - Стой!  - ровным голосом приказала Вельди. Светлые брови моей спутницы сомкнулись, образовав морщинку, глаза засияли грозным нефритовым огнем.
        Ладонь Лу остановилась в нескольких сантиметрах над Ключом. На лице «Бестии» отразилась яростная борьба, она словно пыталась совладать с собственным телом, вдруг отказавшимся подчиняться. И ей это удавалось - медленно, миллиметр за миллиметром ладонь поползла вниз.
        Вельди оглянулась на меня, будто ища поддержки. Мы не успевали, и оба понимали это - через несколько мгновений пальцы Лу сомкнутся на синем жезле Скипетра.
        ВЕЛЬДИ:Не получается, у нее сильная воля!
        ХОТКОТ:Бери, Вельди! БЕРИ ЕГО САМА!
        Вельди резким движением вскинула руку - и Ключ, в каких-то миллиметрах разминувшись с пальцами Лу, соскользнул с постамента, прыгнув прямо в руку моей спутницы.
        СЕДЬМОЙ ИЗ СЕМИ ПОЯВИЛСЯ В МИРАХ СФЕРЫ!
        Словно в недоумении, она взглянула на него, потом на меня. Лу застыла неподвижной статуей, бессильно опустив руки. Я попытался улыбнуться Вельди, но вместо улыбки вышла какая-то кривая ухмылка.
        Вокруг вспыхивали окошки дополненной реальности, предлагающие добровольно отключится от Сферы. Кто-то снаружи настойчиво пытался вытащить меня из капсулы. Я закрывал их, не глядя, но скоро им там надоест впустую нажимать кнопки, они используют аварийное отключение и достанут мою тушку. Что со мной будут делать? Не знаю. Знаю одно, теперь я связан со Сферой не одним, а двумя Ключами, и избавиться от Кота будет в два раза труднее.
        Наше молчание прервали аплодисменты. Баал, вновь появившись в зале, встал с трона и громко хлопал в ладони.
        - Молодцы, просто превосходно!  - произнес Король Демонов, довольно улыбаясь,  - Мои прогнозы, как обычно, оказались абсолютно верны. Лу - не переживай, у тебя было всего семь с половиной процентов вероятности взять Ключ. Кот - молодец, ты сделал все, как в симуляции. Отдельное спасибо, что привел сюда «Владычицу Либроса», именно этой жемчужины не хватало в моей коллекции. Теперь, возможно, мы действительно сумеем все изменить…
        - Что все это значит?  - резко спросил я.
        - Ну, раз вы все высказали свои желания, пришло время озвучить мое!  - ухмыльнулся Баал. Он подбросил на ладони и поймал двумя пальцами крупный, прекрасно ограненный алый камень, сияющий волшебным ореолом. Я уже видел его, однажды даже держал в руках.
        КАМЕНЬ ТРАНСФОРМАЦИИ, принадлежавший ранее Хозяйкам Суккубата.
        Баал неуловимо перевоплотился в длинного, сгорбленного демона в рваном черном плаще. Ааз, перевозчик через Стикс, собственной персоной стоял перед нами, усмехаясь во всю крокодилью пасть. Забытый контракт на душу Вельди, с шорохом развернулся передо мной, перекрывая аварийные окна. Напротив моей подписи уже стояла зеленая галочка, а сейчас она появилась возле подписи Ааза, в которой, из-за сложной вязи абиссала, теперь можно было различить инициалы Баала.
        - Я хочу ее душу!  - озвучил Владыка Бездны.
        ВЕЛЬДИ: Нет! Хоткот, НЕТ!!!
        Но было поздно. Протягивая ко мне руки, она растаяла, исчезла, пропала. В ладони вернувшего привычный облик разработчика появилась нефритовая фигурка девушки с котом. Он удовлетворенно кивнул, с любопытством разглядывая ее на свет.
        Я внезапно понял, что ситуация была просчитана давно. Возможно, как только мы вступили в пределы Бездны, Король Демонов начал вести нас нужными тропами. Когда мы встретились с Аазом впервые, он уже подбирал ключик.
        Керимов-Баал, умеющий моделировать будущее, лучший оракул Сферы, с самого начала знал, что мы с Лу вступим в схватку за Ключ. Он специально создавал условия, чтобы в этом поединке именно Вельди получила Скипетр. Он не хотел сам брать Ключ, но не желал также выпускать его из своей зоны контроля. А что может быть проще и надежнее, когда Ключом владеет «пешка», да еще и не твоя собственная, а приобретенная по бессрочному контракту у одного наивного дурака?
        Всегда найдется кто-то умнее тебя, гласила одна из мудростей моего папаши.
        Я глухо застонал, приподнимаясь. Баал, ощутив мою злобу и боль, резко обернулся:
        - Не расстраивайся, Кот. Ты отлично сыграл свою роль. Мы еще увидимся. Прощайте!
        Я хотел бы ответить, но не мог. Люди снаружи наконец-то поняли, что придется извлекать меня по жесткому сценарию и начали отключать меня от Сферы самостоятельно. Поперек тускнеющего мира вспыхнула алая надпись:
        ПОТЕРЯ СОЕДИНЕНИЯ!
        А потом наступила темнота.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к