Сохранить как .
Игра Кота - 4 Роман Прокофьев
        Один из Семи #4
        Война. В ее истребительное горнило втянуты тысячи игроков, все крупные альянсы Сферы Миров. В виртуальной реальности нет риска смерти, нет правил, нет ограничений. Но, когда эмоции зашкаливают, за игровым персонажем проявляется истинное лицо. Каждый должен сделать свой выбор. Слава, деньги или месть? Что выберет Кот?

        Игра Кота — 4
        Роман Прокофьев

        ГЛАВА 1

        Появившись в середине кланхолла Кондора, я оказался в эпицентре суетящейся толпы. Столько народу в клановом замке я еще не видел! Словно попал на оживленную площадь в день праздничных гуляний. Над головой безостановочно мелькали «птички», к воздушным пристаням причаливали астральные суда, с палуб которых сходили все новые и новые группы игроков.
        Меня оттеснили с круглого поля замкового респауна возникающие из воздуха Дозоры. Шел непрерывный онлайн клана, в рейде насчитывалось свыше восьми сотен игроков. Немного раздраженный голос Балиана в общем канале «Гонца» видимо, уже в который раз повторял одно и то же:
        ЕНОТ БАЛИАН:Формат рейда в шапке канала.* Контракты на броню и снаряжение стоят на альянс.* Кто готов, плюс мне в личку, я проверяю ваш эквип и распределяю в группу.
        БРОНТОЗАВР:Не вижу контрактов на тяжелую броню. Осталась только кожа и тряпки.
        ЕНОТ БАЛИАН:Как нет? Все уже разобрали? Триста комплектов? У кого там есть права на кланхраны еще… Дамиан, ХотКот, сделайте еще сотню контрактов на алли.
        Вот так и припрягли мгновенно, стоило появиться в игре и зайти в «Гонец». Мысленно чертыхаясь и одновременно проталкиваясь по кольцевой галерее, опоясывающей Кондор, я открыл интерфейс клановых хранилищ и начал один за другим штамповать контракты по указанному в шапке канала линку-шаблону.
        Хм, интересный набор. Кроме стандартных эликсиров Лечения, Противоядия, Регенерации, сопротивлений к различным видам урона там были совершенно необычные оружейные масла, дающие оружию дополнительные повреждения светом. Чтобы такую штуку использовали в ПВП рейдах, я видел впервые. Присутствовал комплект редких Свитков: «Острый Глаз», «Стрела Удачи», «Дух Лучника» — мощные стрелковые баффы на увеличение дистанции и урона. Броня, четыре предмета, вся синяя, с аффиксами на силу, телосложение и ловкость. Именно ее я не так давно закупал на Базааре по спискам Дозоров. И самое интересное — кроме стандартных стрел, прилагался пучок мастер-крафта, древки из темнодрева, мифриловый наконечник. На каждой сияло мощное благословение, наложенное истинным жрецом Богов Света. Штучная работа двух мастеров. Я начал догадываться, что в этом рейде нам попадется необычный зверь.
        ЕНОТ БАЛИАН:Что значит не хватает денег? Совсем нуб, что ли? Займи в клане. Компенс после боя, стандартные условия!
        Пять пятьсот стоимость контракта, не так уж и мало, но это себестоимость форматного рейдового комплекта. Стандартные условия компенсации — это значит, что игрок после рейда может сдать этот комплект назад в кланхран и получить деньги обратно, либо, если он погибнет в битве и потеряет часть вещей — их стоимость будет компенсирована кланом. Для чего нужно единообразное снаряжение, я примерно понимал — РЛ должен четко знать, что представляет собой боевая единица его рейда, какой ДПС может выдать, бафф или заклинание использовать — и от этого строится та или иная тактическая схема.
        Разобравшись с контрактами, я сам быстро переоделся и плюсанулся. Енот без слов переместил меня из гудящего множеством голосов общего канала в шестнадцатую группу, где я с радостью заметил рядом ники Валькирии, Пламеня, Нико, АлексОрдера. Все-таки у Балиана не голова, а дом советов — как он ухитряется среди нескольких сотен активных игроков помнить, кто с кем сыгран и действует слаженно? Я бы так не смог, честно. Да и видеть за суетящейся, орущей толпой стройную систему рейда с разными функциональными группами тоже не всем дано. Я успокоил себя тем, что для РЛ, наверное, таким же безумием кажутся тысячи разнообразных строчек аукционных лотов. Каждому — свое.
        Найти группу внутри кишащего игроками замка оказалось не так просто, несмотря на подсветку на карте. Я обнялся с Алексом, пожал руки Пламеня и Нико, удостоился воздушного поцелуя Валькирии.
        КОМТУР:Кто опять прыгнул в Фейры через клановый портал?! Вернись назад, (нецензурно)! Люди, вы реально запарили, команды не было!! Я сказал — только скауты!
        КОМТУР:Короче, народ, снимаемся с ручника, слушаем команды! Сбор в замке, никто никуда не заходит!
        Суматоха, толкучка, ругань в чатах, народу все прибавлялось. В рейд набилось уже под тысячу человек, а с учетом одного-двух НПС-спутников у каждого количество получалось очень внушительным. Я видел теги всех боевых кланов альянса — Дозоров, Enemy, Героев, Побратимов, Юнитов и Варягов. Пришли все, в таком массовом рейде я принимал участие впервые.
        — Комтур поведет рейд?  — спросил я у Алекса. Бородатый рунный мастер отрицательно мотнул головой:
        — Не думаю, слишком много народу. Не его калибр. Скорее всего — Мук.
        Нико уважительно присвистнул. Еще бы! Злой Мук! Еще одна легенда рускомьюнити, один из самых опытных, жестких и бескомпромиссных ПВП рейд-лидеров. Его клан, Enemy, когда-то начинал как сообщество любителей ПК, терроризировавшее нубов и крабов континента. Они сохранили костяк состава и считались самыми опытными и скилловаными бойцами СЕВЕРА, ни в чем не уступавшими “профи” Дозоров.
        Я пролистал список каналов “Гонца” вверх. Отличная штука этот мессенджер, вытеснивший прочие средства коммуникации за счет гибкой и удобной настройки. Сейчас все было устроено согласно классической схеме — группа рейд-лидеров сидит в отдельном канале, их слышат все, они слышат только лидеров групп, скаутов и других необходимых игроков. В командной комнате, кроме представителей СЕВЕРА, я заметил и несколько незнакомых ников с тегами РЕДа, Орды и даже Хирда! Видимо, действительно готовилось что-то грандиозное, раз необходима коммуникация с представителями крупных альянсов-союзников.
        Тем временем, прокашлявшись, слово взял молодой, чуть хрипловатый голос, принадлежащей тому самому Муку.
        ЗЛОЙ МУК:Всем привет, нубы! Спасибо, что собрались. Мы даже не надеялись на такой онлайн. Тысяча, юхуу!
        Несколько сообщений в чате, что он сам нуб и днище — взаимные подколки и стеб в алли всегда были обычным делом, субординация не имела значения. Мук довольно рассмеялся и сообщил:
        ЗЛОЙ МУК:В общем, вводная для тех, кто меня не знает. У меня два правила. Первое — не флудим в канале и чате. Второе — все бьем по ассисту. Кто флудит и не работает по праймари, сам будет праймари. Я не шучу.
        ЗЛОЙ МУК:Нас сегодня много, поэтому ассисты будут раздавать десять…нет, двенадцать таргет-коллеров. Сейчас я их назначу, а резервных, на случай своей смерти, они пометят сами. Бой ожидается серьезный. Пешек выпускайте сразу, как пройдем в портал, но пока нужны только саппорт, хил и дистанционный дамаг. Работать, скорее всего, будем с расстояния, по воздушным целям.
        Желтый диск солнца показал край над зазубренным горным горизонтом, время — седьмой час утра. Я ожидал пентаграммы, но вместо этого игроки по команде начали проходить в клановый телепорт. Каждый замок оборудован таким, это дополнительное преимущество сообщества — бесплатный доступ к портальной сети, связывающей все крупные НПС-Королевства Дорсы. Одна за другой группы исчезали в радужном сиянии телепорта.
        ЗЛОЙ МУК:Пункт назначения — Златые Фейры. По проходу сразу идем направо, через площадь до стены у западных ворот, поднимаемся и занимаем вот эти бастионы. Дальше не лезем, на птичках за периметр стен не вылетаем. Не дергаемся, ждем команды. В городе только союзники. Для особо одаренных повторяю — на нейтралов в городе не нападаем, даже красных. Бьем только праймари по ассисту. По команде.
        В Фейрах, знаменитой южной столице, главном торговом хабе Дорсы, солнце стояло уже высоко. Я много раз бывал здесь, в бело-мраморном античном городе на берегу рассекающего континент Длинного Моря, но никогда не видел в Фейрах такого оживления.
        Городской телепорт окружало двойное кольцо гоплитов, сомкнувших прямоугольные щиты и ощетинившихся внутрь круга остриями копий. Мимо них по улицам, вздымая облака пыли, маршировали квадратные каре НПС-отрядов, между которыми струились потоки игроков. Наполняя воздух хлопаньем крыльев, небо рассекали сотни разнообразных летающих маунтов. Над городом, почти касаясь килями высочайших башен, завис целый флот астральных кораблей под гроздьями белых парусов. Фрегаты, корветы, барки, шхунеры… я с удивлением увидел даже несколько тяжелых галеонов, расчехливших бортовые орудия. Судя по красным знаменам с фениксом и расцветке, суда в основном принадлежали Редам. Но их было реально много, навскидку этот флот не уступал тому, что привел Рой к астральной крепости Панд. Неплохую они армаду собрали, а у нас, смех один — на весь алли и двух десятков боевых кораблей не наберется. Звенья «птичек» с наездниками вились вокруг воздушной эскадры, не подпуская никого чужого.
        Кольцо гоплитов разомкнулось в нескольких местах, опознав и пропуская нас. НПС — гварды фракции, владеющей Фейрами, разительно отличались от воинов Народа Эйр. Шаблоном для них явно послужили античные бойцы, словно сошедшие с гравюр мифов о Древней Греции. Багряные плащи, бронза и золото анатомических доспехов, повторяющих рисунок мускулистых тел, гребнистые шлемы, короткие копья и мечи-ксифосы. Среди рядов спешащих на стены защитников я видел и иных: метателей с легкими тростниковыми щитами, вооруженных пращами и сулицами, юношей — флейтистов и шеренги фалангитов, несших на плечах монструозные копья. Фейранцы — большая и сильная фракция, контролирующая обширную область, десятки провинций. На нашем континенте их легионы считались сильнейшей НПС-армией. Кто же решил бросить им вызов? Неужели Дом Тьмы?!
        На трех широких бастионах, за крепостными зубцами в рост человека, внутри казематов, стены которых были испещрены множеством наклонных прорезей для стрелков, нашлось место для всех. Внизу, на стене, опоясывающей город, фейранские воины разводили костры под котлами со смолой, таскали камни для требушетов и передвигали стационарные стрелометы. Отсюда открывался прекрасный вид на окружающую местность. Справа переливалась синяя гладь Длинного Моря, белело множество лоскутков-парусов, удаляющихся от гавани. Часть воздушных судов под тегами самых разных кланов тоже поспешно отчаливала. На моих глазах в небе засияла и открылась воронка Астрального Портала и в него один за другим ушли два грузовых нефа.
        — Крысы бегут с корабля!  — зло усмехнулся кто-то рядом. Я с сомнением покачал головой — Златые Фейры были стартовой локацией, здесь обитало множество нубов, мирных жителей, крафтеров, крабов и торговцев. Был брошен вызов, объявлена война, провинция из безопасной превращалась в арену фракционного ПВП, и те, кто не желал рисковать, сейчас спешили перестраховаться и оказаться подальше от зоны боевых действий. Понять их можно было. Я примерно представлял, что может сделать сильный враг, захватив и оккупировав столицу фракции. Заполучив Ключ и Корону можно так переделать законы, что безопасный прежде город превратится в адский вертеп, а при особом цинизме вообще устроить геноцид НПС-населения, уничтожив «домашний» респ. Тао, в принципе, дал хороший урок, захватив Дан-на-Эйр. Тогда, к счастью, нам благоволила удача, и помог откат. А что будет сейчас?
        Зеленые холмы напротив города покрывало черное шевелящееся одеяло вражеских полков. Ирчи Дома Тьмы, как я и думал, их вьющиеся двухвостые стяги с белой короной невозможно перепутать. Они выстроились по вершинам холмов и не торопились нападать, а над ними вилась туча кричащих черных «птичек». Я уже видел таких — воздушная кавалерия Дома Тьмы, драксы, оседланные гоблинами. Летающий маунт, подозрительно смахивающий на плод порочной связи птеродактиля и дракона. Их клинья то приближались к городу, то вновь разворачивались и стремительно откатывались назад. Выманивают неосторожных игроков?
        ЗЛОЙ МУК:Полный ребафф рейда. Пока ждем, парни. Готовимся.
        Я проводил взглядом несколько «птичек», отделившихся от нашего рейда по направлению к одному из кораблей флота РЕДов, громадному галеону с багряными парусами, украшенными золотыми фениксами. Наше руководство спешило на флагман союзников, руливших всеми тактами сегодняшнего балета. И это было интересно. Я открыл интерфейс архетипа «Прокси Бога Теней» и активировал «Глаза», ощупывая местность в поисках теней — соглядатаев. Уверен, на корабле РЕДОВ есть несколько. Надо же быть в курсе, чего мы тут делаем.

* * *

        На палубе галеона, в тени вдоль высоких бортов, конечно, шевелились невидимые прочим мелкие Тени. Их глазами я видел, как несколько птичек приземлились на корабль, узнал фигуры Комтура, Олафа, Дона, поднимающихся на мостик. Но дальше меня ждало разочарование — они скрылись в ослепительной пелене, даже взгляд на которую внушал моей подопечной Тени дикий ужас. Кто-то подвесил «Круг Света» или схожее заклинание, чтобы оградить себя от гостей из теневого плана. Грамотно, правильно, молодцы. Я не отчаялся и все-таки отчасти добился своего — нашел маленькую Тень под лестницей, совсем близко. Увидеть ее глазами что-либо было невозможно, а вот разговоры было слышно отчетливо.
        …игроков.
        — Сколько?  — удивленно переспросил Комтур.
        — Шестьсот игроков. ПРОЕКТ, ЕРЕСЬ и Легион. И подкреплений не будет, глушилки раскиданы вокруг. Только через Астрал. Тысяч пятнадцать неписей, но без нее их можно не принимать в расчет. А Ананизарта одна, без свиты.
        — Ловушка. Дроп. Сто процентов,  — а это тоже знакомый голос, вроде бы Мук.
        — Естественно, мы тоже сразу так подумали. Иначе это самоубийство.
        — Панд мониторите?  — опять Мук,  — Капитаны джаггернаутов онлайн?
        — Да. Они в полной боевой готовности, сидят в Атросити. Четыре джаггернаута, пятьдесят плюс вымпелов поменьше, три тысячи игроков. Наверняка хотят упасть сверху, когда мы увязнем в битве.
        ….предлагаете?
        … в логинтрапе. Плюс Хирд и Рой поддержат флотами из Астрала. Они подлавливают нас, а мы подловим их.
        …на два фронта?!
        …не рано хвост на Панд поднимать?
        …в три раза больше при любом раскладе! Давно пора, у них всего четыре джаггернаута.
        Дальше было неразборчиво, тех, кто стоял далеко от лестницы, я вообще не слышал. Кажется, они оживленно спорили. Зато внезапно услышал голос Олафа, который, оказывается, присутствовал здесь:
        — Вы забываете о факторе Ананизарты. Это неизвестное слагаемое в нашей задаче. Вы исходите из того, что мы сможем ее одолеть. Не забудьте — тем же самым Пандам это не удалось. Она разнесла им астральный замок и спокойно ушла. Прецедентов уничтожения игроками сущностей восьмого ранга нет. И…
        …единственный шанс! Она одна, без свиты, а нас много и мы у своего респа. Отрежем ее от неписи и будем пробовать убить. Если получится, это сразу окончит войну.
        — Особенно если представить уникальный лут, уникальные достижения и…
        …Кровь Бога, Расовые Метаморфозы. Можно и рискнуть, игра стоит свеч.
        Затем они, судя по долетавшим обрывкам фраз, начали торговаться и делить шкуру неубитого медведя. Плохая примета, обсуждать, кому достанется еще не выбитый лут. С другой стороны, если не договорится заранее, при дележе бывшие союзники могут стать врагами. Кровь Бога, Кровь Демона — Олаф сильно интересовался этими вещами. Я поставил себе зарубочку выяснить, о чем идет речь. Один из предметов, выбитых мною с Дайне, Хозяйки Суккубата, вроде был той самой Кровью. Тогда я не воспринял ее всерьез, посчитав уникальным алхимическим ингредиентом, и Вещий быстро забрал. Интересно, как ее использовать и что она дает?
        …плану. Начинаем. Высылаем невидимок.

* * *

        Меня вывел из транса толчок в бок, которым привлек внимание стоявший рядом Пламень.
        — Ты что, заснул, Кот? Смотри, самое интересное пропустишь! В «Гонце» трансляцию начали!
        И верно. Атака, о которой говорили на флагмане РЕДов, началась, и нам включили сьемку, которую вел невидимый скаут через «Глаза Птицы». Стремительно приближался зеленый склон холма, на котором застыла тонкая женская фигурка. Ананизарта! Холодок пробежал по спине. Я узнал гордую посадку черноволосой головы, странные доспехи, в которых тени переплетались с языками пламени. Возле нее никого не было, богиня намного опередила свое войско. И сейчас, скрестив руки на груди, холодно изучала раскинувшийся далеко внизу город. Где-то там, куда она смотрела, среди тысяч копошащихся мурашей, были и мы.
        Неожиданно она распрямила руки, на лице появилась злая улыбка. В воздухе ослепительно сверкнул блик, словно зеркальцо поймало и отразило луч света. Я знал, что это, однажды видел в действии — Ананизарта обнажила Рагель, свой невидимый клинок. Богиню окружило концентрическое кольцо багрового огня, стремительно расширяющееся с каждой секундой. Вокруг нее вдруг начали проявляться корчащиеся, горящие фигурки, выхваченные огнем из невидимости. Богиня широко размахнулась, занося невидимое лезвие, неуловимый блик снова сверкнул, на миг обрисовав силуэт серповидного меча, растущего с каждой секундой. Там, где он прошелся, из воздуха вывалились разрубленные пополам игроки, избежавшие удара огненного кольца. Заблестело быстро-быстро, словно завращались лопасти исполинского пропеллера, зеленая трава на глазах покрывалась телами. Невидимый клинок Ананизарты доставал всех, удлиняясь на десятки метров. Отряд стелсеров, окружавший ее, был вырезан за полминуты.
        Последнее, что мы увидели до того, как очередная вспышка багрового пламени оборвала трансляцию — как богиня, глядя прямо в камеру невидимого скаута, медленно манит нас согнутой ладонью.

        ИНТЕРЛЮДИЯ: ПАНДОРУМ

        В алой глубине Астрала, над черной готической цитаделью, зависли четыре джаггернаута, прикованные монструозными цепями к Осколку Тверди. Самые большие и грозные боевые корабли Сферы, верх мастерства и технологий Миров-Кузниц. Исполины составляли ядро эскадры, множество кораблей поменьше окружало их со всех сторон, образовывая подобие огромной сферы.
        На одном из них группа игроков — верхушка, leadership альянса наблюдали за трансляцией, где черные орды, ведомые богиней Тьмы, подступали к огромному городу, раскинувшемуся на берегу моря. Один из них встал, выпрямился во весь немалый рост, подошел к ограждению борта, откуда были видны заполненные игроками палубы кораблей, сотни драконьих всадников, непрерывно снующих вокруг них. Пожалуй, нужно сказать несколько слов. Гипножаба*, все любят гипножабу.
        Спустя полминуты на главном канале альянса началась новая трансляция. На фоне черных знамен с пауком, попирающим сферу, бойцы «Пандорума» увидели худощавое, резкое лицо Шэдоу.
        — Привет, парни! Хочу сказать пару слов перед боем. Сами знаете, я больше люблю разговаривать на языке корабельной артиллерии, но сегодня — особый случай. Многие вообще не в курсе, зачем мы здесь собрались.
        — Начну с грустного. Недавно мы понесли потери, финансовые и репутационные. Да, печально, но это так. Всякие бичи уже начали вскукарекивать, что слухи о нашей непобедимости развеяны. Сегодня мы докажем, что они ошиблись.
        — Вы все — лучшие бойцы в Сфере Миров. Я знаю это, вы знаете, и они знают. Мы больше не будем разговаривать с врагами, настало время орудийной дипломатии. Пора преподать урок страха. Закатать бомжей так, чтобы все и думать забыли о том, чтобы бросать вызов «Пандоруму»!
        Картинка сменилась, лицо Шэдоу исчезло, появилась карта одного из миров, громадного зеленого континента, почти разделенного пополам узкой полоской пролива.
        — Видите этот мир? Многие из вас бывали там и узнали — это мир Дорсы. Красивый, с приятным климатом, богатый ресурсами, инстансами, месторождениями. Лакомый кусок, слишком большой для тех, кто может собрать всего лишь несколько тысяч штыков. Мы решили забрать его себе. И начнем мы вот отсюда…

        ГЛАВА 2

        Когда трансляция прервалась с гибелью последнего скаута, на мостике галеона РЕДов кто-то нервно рассмеялся. Затем заговорили, все разом.
        — Без паники. Это был пробный шар. Сколько они продержались, засекли?
        — Меньше минуты. Сорок семь секунд…
        — ….наши данные?
        — Да, тоже самое, что в ваших логах боя с ней, Комтур. Как и предполагали.
        — Урон от оружия смешанный, полностью игнорирует физическую защиту, ваншотит до десяти тысяч хитов. Проходит везде, в теневом плане тоже. Дистанция неизвестна, навскидку в радиусе пятидесяти метров всех достает. Решение — просто не подходить к ней близко.
        — Либо постоянно закидывать мясом, не давая передышки.
        — Да, как вариант. Но — не стоит забывать про ее рэйндж атаки. Они тоже очень опасны. “Багровый Огонь” сжирает все, даже магию. Еще может быть массовый Призыв, но тут мы подготовились. Есть две спецгруппы с замаксенными резистами, как раз на этот случай.
        ….сколько свой реген маны?
        — Да кто ж его знает, все заклинания познания она отрезистила. Четыре консты будет ее сушить. Все с эпик-архами, в спецшмоте — чернокнижники, черные целители, ведьмы…
        — Ну что, сделаем попытку намбер ван? Попробуем? У нас тут четырнадцать рейдов в общей сложности, должны прихлопнуть, как муху. “Серебряные”, “Гоэтия” и “Хаос” блокируют Тао и Багира и защищают фланги. “Север”, ваша задача — отрезать ее от основных сил. Прикроете нас с воздуха, чтобы непись не мешала. Особо не усердствуйте, ваш дпс может пригодиться. “Орда”, “Горгоны”, ополчение из нубов — идут в клинч. А мы ударим по ней.

* * *

        ЗЛОЙ МУК:Подъем! Седлаем “птичек”. Все берут в ассист своих лидеров, поднимаемся до потолка! Дамиан, Голди, Карат — следующая очередь ассиста хилеров: рейд-лидеры, вы сами, саппорт-группа. Никто не должен умереть!
        Потолок — это максимальная высота подъема в Сфере, выше облачного слоя. Дальше нельзя, не пускает, поэтому и потолок. Обычно ее используют летающие корабли, “птички” редко поднимаются до таких высот — долго, значительная потеря энергии и скорости. Видимо, наши рейд-лидеры хотели “перепрыгнуть” врага и внезапно упасть на него сверху, замаскированные облачностью.
        Второе седло руха Алекса заняла его пешка — Эль, стройная эльфийка с роскошными, длинными черными волосами. Дополнительный жрец-хилер для нашей группы, надежда выжить, если все вдруг пойдет не так. Я почувствовал некоторую неловкость — давно пора было обеспокоиться собственной “птичкой”, но все время не доходили руки докачать очки мастерства. Приходилось напрягать товарищей.
        — Эй, Кот! Давай сюда! у меня свободно!  — пробасил Нико, указывая на дополнительное седло своего летающего маунта. Пока я залезал и закреплялся в затейливой упряжи руха, Мук уже отдавал приказы на взлет и распределял направления, так что пришлось догонять. Мы удостоились емкого и краткого эпитета от лидера нашей группы — знакомого еще по Либерти Аргентума.
        Красиво. Сотни одновременно взлетающих с крепостных стен, набирающих высоту игроков. В ушах завыл ветер, рух стремительно увеличивал скорость. Промелькнули паруса летающих кораблей. Земля быстро отдалялась, громадный город внизу становился меньше и меньше. Я видел правильные прямоугольники фаланг на привратной площади, ощетинившихся сариссами, видел скользящие во все стороны — над нами, под нами лавины крылатых рейдов других кланов. Словно винтики исполинского механизма, зашевелились, пришли в движение тысячи игроков, исполняя согласованные маневры.
        — Смотри, они начинают пристрелку!  — не обернувшись, прокричал мне Нико, показывая куда-то вниз, где на круглых площадках башен чернели конструкции осадных требушетов. Маленькие, игрушечные с высоты фигурки вкладывали в деревянные ложки боеприпасы — огромные бугристые валуны или пропитанные горючим маслом снаряды. По слитному сигналу рога, с громким щелчком они распрямились, выплюнув в неведомую цель сразу несколько десятков гостинцев. В кого они стреляют, враги же еще не подошли к городу? Но затем я увидел странное свечение, охватившее камни, летящие по крутой параболе, увидел, как на глазах они изменяют траекторию, уносясь к холмам — и понял, что на стороне фейранцев работает мощный телекинетический артефакт или группа магов, делающих снаряды управляемыми.
        Пролетев примерно половину пути, заряды, оставляющие за собой дымные следы, вдруг остановились, зависли в воздухе, словно пойманные мухи. А затем, нарушая все законы природы и тяготения, полетели обратно с все увеличивающейся скоростью. Ананизарта возвратила удар! Я успел расслышать испуганные крики снизу на стенах, когда они заметили, что горящие “подарки” возвращаются обратно. А затем — нарастающий свист, звуки тяжелых ударов, грохот взрывов! В нескольких местах мгновенно вспыхнули пожары. Рухнула от прямого попадания, осыпаясь водопадом обломков, одна из башен, хороня под собой разбегающихся бойцов.
        АРГЕНТУМ:Видели?! Ничего себе у нее “Телекинетика”!!!
        ЗЛОЙ МУК:Не отвлекаемся, там разберутся без нас. Не отстаем, нубасы!
        Вокруг все заполнил молочно-белый туман — мы вошли в облачность. Несколько секунд — и, пробив тонкий слой облаков, поднялись над ними. Внизу уже не было видно Фейр, там простиралась белоснежно-кучерявая равнина, больше всего похожая на бесконечную заснеженную степь. Рейд, повинуясь командам, лег на крыло и парил над ней, поднявшись на максимальную высоту.
        ЗЛОЙ МУК: Скауты, внимание, вы должны вывести нас прямо над ними! Искатели, не спим! Когда они начнут подниматься в нашу сторону, сразу репорт!
        Тишина в “Гонце” и полет над безмятежной облачной равниной, которой, казалось, и дела нет до происходящих глобальных событий, длился недолго. Далеко внизу в разрывах облачности замелькало множество черных точек, клубящихся, как огромный рой. И они стремительно увеличивались в размерах — черная туча заметила нас и поднималась навстречу!
        Выполняя спокойные команды Мука, рейд разделился на множество компактных групп, расходящихся подобно вееру. Большая часть ушла резким поворотом, огибая сверху подлетающего противника, но несколько отрядов устремились наперерез, метя прямо в гребень вздымающейся волны врагов.
        Слух резанули противные визжащие звуки, сливаясь в общий рев. Однажды услышав крик дракса, его не с чем не перепутаешь. Черные крылатые силуэты, выныривая из облачности, появлялись все ближе, их уже можно было разглядеть. Что такое наездник дракса, основа воздушной кавалерии Дома Тьмы? Это мелкий, зубастый ирч особой породы, с детства приученный управлять жутким чешуйчатым птеродактилем. Он вооружен мощным луком и связками особых джеридов — такие утяжеленные дротики, набирая ускорение при броске с высоты, пробивают навылет щиты и доспехи.
        ЗЛОЙ МУК:Юзаем Свитки на дистанцию и меткость. Далее — сближаемся до дистанции огневого контакта и начинаем отстреливать непись. Приоритета целей нет. Не разлетаемся в разные стороны, держимся компактно. Я якорь* для лидеров групп — общее направление движения за мной.
        АРГЕНТУМ: Внимание, шестнадцатая! Праймари в ассисте. Секондари в ассисте. Готовимся, огонь по команде. Не забываем про баффы и драконий яд.
        Эх, не люблю я это дело. Но надо. Приятной прохладой обдали баффы “Стрелы Удачи” и “Острого Глаза”, существенно увеличивая дистанцию, урон и крит. Блестящий наконечник стрелы окрасился голубыми потеками ДРАКОНЬЕГО ЯДА.Я на мгновение отключился, закрыл глаза, попытался поймать ритм движений руха, слиться с ним, как учили инструкторы.
        Близко, уже близко! Драксы, визжа, темной волной поднимались из облаков, уже можно было различить их зубастые длинные клювы, когти на сгибах кожистых крыльев и прижавшиеся к спинам фигурки наездников.
        АРГЕНТУМ:Сближаемся! Целимся! Три… два… один, огонь!
        Я нашел взглядом красную рамочку ассиста праймари, прикинул упреждение и выпустил стрелу, лишь на секунду после команды. Тем не менее, этого оказалось достаточно — цель, превратившись в ежа, мгновенно провалилась вниз, а мой лог был сиротливо пуст — мимо! Вторая цель, пока я перезаряжался, тоже успела сдохнуть — не все оказались такими косыми и медлительными.
        Нико, ругнувшись, вдруг резко бросил руха вниз. Мгновением позже я понял, зачем — начинался ответный обстрел, над нами в опасной близости просвистела густая сеть стрел. Одна из них неглубоко вонзилась в крыло нашей “птички”, но кажется, не пробила плотное оперение руха.
        АРГЕНТУМ:Следующие цели в ассисте! Не слоупочим*, огонь — по готовности!
        ЗЛОЙ МУК:Не снижаемся! Не отстаем! Работаем по ассисту! Хилеры, не спим, с какого мы теряем людей!!
        Внизу, на границе облачности, уже кипела схватка. Несколько наших групп в самоубийственной атаке врезались в гребень вздымающейся волны воздушной кавалерии Леди, и сейчас там мелькали зарницы боевой магии. Видимо, специально подготовленные отряды — можно было разглядеть голубоватые сферы каких-то волшебных щитов и взблески молний. Разом вспыхнуло с десяток, наверное, огромных огненных силуэтов,  — они выпустили фениксов, самых смертоносных существ для воздушного боя. Сотканные из чистого огня птицы мгновенно посеяли хаос в передовых порядках врагов, уничтожая все вокруг.
        Я, кажется, понял тактический замысел Мука: провести нас по касательной над поднимающейся тучей драксов, вытягивая их на себя, и перестрелять, пользуясь преимуществом в высоте и скорости. Работа почти ювелирная — выдержать дистанцию, не дать сблизится, не дать захлестнуть себя массой и втянуть в “собачью свалку” беспорядочной схватки. И надо сказать, проделал он все прекрасно, использовав преимущество высоты: враг оказался в роли догоняющего. Мы били на выбор, по ветру, сверху вниз, а они были вынуждены работать против ветра, теряя убойную силу стрел. Наездники драксов несли катастрофические потери, пытаясь прорваться к нам, они десятками погибали под прицельным огнем рейдеров СЕВЕРА. Им удалось настичь несколько групп и “съесть” их, но общая масса игроков, следуя за Муком-якорем, благополучно удерживала дистанцию.
        ЗЛОЙ МУК:Лол. Они картонные. Можете не праймарить. Фри файр, любая цель! Маги, не спим! Персонального пенделя выписать?! Отсекайте тех, кто прорвался, АОЕ!
        Сверкающий ливень “Ледяных Игл”, перемежаемый взрывами “Огненных Шаров” значительно охладил энтузиазм наездников драксов. Они с хриплыми криками отвернули, прекратили преследование, начали отступать по всему фронту столкновения. Кто-то на той стороне счел потери неприемлемыми. Повинуясь неслышимой команде, изрядно прореженная черная туча уходила в стороны, разрывая дистанцию.
        Следующим маневром оказался неожиданным, мы пробили облачность, снижаясь в крутом вираже. Внизу замелькали зеленые холмы, покрытые черным шевелящимся морем врагов. По нему-то мы и ударили, снова развернувшись широким веером, осыпая орды ирчей дождем стрел и выжигая в их рядах большие проплешины заклинаниями “Большого Огня”. Это походило на увлекательную игру, не более, непись не могла оказать серьезного сопротивления, лишенная воздушного прикрытия. Веселый тир, да и только. Мы прошли над их строем планируя, на бреющем полете, не целясь расстреливая плотную толпу. «Великие Молнии», «Огненные Стрелы», «Большой Огонь», «Ледяные Иглы» — рейд щедро поливал врага истребительными заклинаниями. Второго захода они не стали ждать — поспешно рассеивались, разбегались, оставляя на траве множество тел.
        ЗЛОЙ МУК:Не преследуем! Не преследуем! Кому, (нецензурно), сказал, не преследуем!! Молодцы. Молодцы. Продолжаем следовать за мной.

* * *

        Игроки. Наглые, самодовольные пришельцы из недоступного мира, норовящие везде установить свои правила. Они всегда раздражали Ананизарту самомнением и непоколебимой уверенностью в своем превосходстве. Игроки вели себя как хозяева, будто Сфера Миров по праву принадлежала им. Многие из них утверждали, что сама Сфера, Боги, и даже Равновесие, вся совокупность материальных и призрачных планов создана ими. Ха! Ананизарта помнила времена, когда о игроках никто и не слышал. Это потом, они появились и внезапно размножились, как в бедных домах заводятся надоедливые насекомые. Впрочем, их самомнение и наглость всегда были ахиллесовой пятой. Опасно считать себя лучше и умнее других, особенно когда для этого нет никаких оснований.
        То, что предстояло сделать, требовало огромного количества сил и энергии. Намного больше, чем имела богиня. Собственно, эта страшная магия лишь единожды пускалась в ход, и результаты оказались таковы, что даже Боги опасались мести Равновесия. Ее использовал Мезмир, Владыка Тьмы, ее брат-муж, ныне развоплощенный, лишенный Форм, и заключенный в страшной Астральной Тюрьме. Он владел странной способностью запоминать и использовать любые, хоть единожды виденные им заклинания. Где, в какой бездне ада, в каком из миров Сферы он почерпнул этот ритуал, никто не знал. Но Ананизарта получила эти знания в наследство.
        Древние чем-то походили на игроков. Они тоже были хитры, самоуверенны и изобретательны. Но их могущество удалось повернуть против них самих. Древние пали, их роду пришел конец, они погасли в забвении, оставив после себя руины, странные технологии и механизмы. Богиня не сомневалась, что игроков ждет подобная участь.
        Стоя на зеленом склоне, она смотрела, как со стороны Златых Фейр к ней приближается флот астральных кораблей, как небо темнеет от тысяч и тысяч летающих маунтов. Их совокупная мощь была велика, очень велика. Пожалуй, они всерьез могли навредить ей — или хотя бы заставить отступить.
        Хорошо. Этого она и добивалась — собрать всех врагов в одном месте, покончить с ними сразу. Очень удачное время и место. Златые Фейры, город- порт, контролирующей узкий пролив Длинного Моря, огромный мегаполис, центр торговых путей континента. Гнездо и оплот врагов, средоточие их власти и ресурсов. Сердце враждебных альянсов. Именно в него она нанесет смертельный удар!
        Богиня обладала множеством Форм, которые отличались разными свойствами. Начиная от человеческой аватары и заканчивая гигантским Драконом Черного Огня, наносящим дикий урон. Та, которую она собиралась принять сейчас, обладала замечательными защитными способностями, полностью игнорировала физический и часть стихийного урона. Вдобавок неплохо могла убивать.

* * *

        Рейд плавно разворачивался над беспорядочно бегущими ордами ирчей, опять набирая высоту и попутно отстреливаясь от небольших групп драксов, снова скапливавшихся неподалеку. Впрочем, опасности они не представляли, так, легкое беспокойство. Как-то чересчур быстро мы рассеяли и обратили армию НПС Дома Тьмы в бегство. Они же славились своей стойкостью в бою! Попахивало инсценировкой, ложным отступлением. Но мои мысли оставались моими, у нас есть старшие, рейд-лидеры, которые определяют тактику и стратегию этой битвы.
        Впереди, за гребнями холмов, на секунду ослепив всех вспышкой, поднялось огромное зарево, окруженное дрожащей аурой огня. Загромыхало так, словно одновременно начали палить десятки артиллерийских батарей. Навстречу нам, снова набирающим высоту, из облаков вывалился огромный огненный болид, оставляющий за собой широкий дымный след. Он с воем пронесся мимо, врезался в землю и с грохотом взорвался. Я запоздало сообразил, что это был летающий корабль, тоннажем не меньше фрегата, полностью охваченный пламенем, от верхушек мачт до киля. Ничего себе, кто его так приложил?!
        ЗЛОЙ МУК:Внимание! Сейчас от нас будет нужен максимальный ДПС. Всем приготовить «особые» стрелы. Распечатать спецбоеприпас. Магам — приготовить Свитки, полученные в кланхранах.
        Наконец-то мы набрали высоту, открылся вид за гребни, на окутанные дымом Златые Фейры. Между холмами и городом, на склоне, где впервые была замечена Ананизарта, творилось нечто невообразимое. Подобную картину я наблюдал в Астрале, у крепости Панд, когда богиня вырвалась на свободу, но сейчас битва казалась гораздо более масштабной.
        Не было больше тоненькой темноволосой девушки, была исполинская колонна, вихрь, торнадо, сплетенный из черно — багрового огня и достающая почти до облаков. Пронизанный молниями, охваченный аурой сотен заклинаний, он стремительно крутился вокруг свой оси, испуская множество пламенных щупалец и пытаясь затянуть в огненный водоворот летающие корабли, широким кольцом окружившие врага. Парочка стремительно снижалась по направлению к Фейрам, оставляя за собой дымные хвосты, остальные ожесточенно палили из всего бортового вооружения. Вокруг огненного смерча кружились тысячи и тысячи игроков на «птичках», сотни заклинаний ежесекундно врезались в пламенное плетение новой формы Ананизарты, без следа исчезая в нем.
        Внизу подступали пешие и конные отряды, перемежаемые огромными созданиями вроде ходячих деревьев или горных гигантов. Там тоже шел бой — не разглядеть с кем, но богиня явно призвала на помощь каких-то демонических существ. Такое скопление игроков я, да и многие, наверное, видели впервые. Первые видеоролики наверняка уже полетели на Винету*…
        КОМТУР:Цель почти не течет, она что, неуязвима?
        ЗЛОЙ МУК:Физику игнорирует, магию — частично. Сводка уже в канале…
        ЗЛОЙ МУК:Внимание! Сейчас от нас будет нужен максимальный ДПС. Всем приготовить «особые» стрелы. Распечатывайте весь спецбоеприпас, не жмитесь! Магам — приготовить Свитки, полученные в кланхранах. Сейчас или никогда!
        Мы приближались к устрашающему огненному вихрю. Я наконец, поймал его взглядом, фокусируясь, пытаясь оценить запас жизней. 91 %… Столб хитов богини до сих пор пребывал в зеленой зоне, почти не уменьшаясь, несмотря на миллионы вливаемого урона. Ничего себе, как же тебя убивать вообще?
        Есть один верный способ, конечно. Огненный меч может повторно захватить душу Ананизарты… правда, я сильно сомневался, что смогу вновь подобраться на расстояние удара. Тогда, в Хелт Акор, мне просто повезло — сработала активация Камня Кузни Душ, богиня была в слабой аватаре человека, и не ожидала подвоха. Сейчас ситуация другая. К тому же, как я понял из переговоров, союзники хотят именно убить ее в расчете на уникальные достижения и лут. Да и никто не просил меня вмешиваться вообще, а самому — природная скромность не позволяет. Посмотрим, как дальше пойдет дело.
        ЗЛОЙ МУК: Внимание, цель в ассисте, общая для всего рейда. Бьем по команде, с максимальной дистанции. Пять, четыре, три, два, один. Залп!
        «Особая» стрела, несущее благословление жреца Света, ушла в цель, за ней вторая и третья. Промахнуться было невозможно. Одновременно в торнадо-богиню врубились исполинские призрачные мечи, молнии и множество других заклинаний, эффекты которые было не различить в яростном полыхании вокруг Ананизарты. Столб хитов богини дрогнул и сократился на несколько волосков.
        КОМТУР:Ого, три процента сняли! Давайте, давайте, следующий заход!
        ОЛАФ:Внимание — инфа в канале союзников. У них прошло «Познание» через какой-то легендарный артефакт, изучаем данные.
        ЗЛОЙ МУК:Вижу, спасибо. Какая-то хрень. Откуда у нее столько маны? Невероятное количество. РЕДы ее сушат вообще?
        ОЛАФ: Я скажу больше — смотри за динамикой! Маны изначально было меньше. Она увеличивается по ходу боя — чем больше вливаем дамага, тем выше растет потолок маны. Похоже на ритуалы черных целителей. Мы сами накачиваем ее!
        ЗЛОЙ МУК: (Нецензурно) Стоп урон! Стоп урон, все, быстро!
        ОЛАФ:Поздно.

* * *

        Как всегда по утрам, Вельди работала в алхимической лаборатории. Кондор, замок Дозоров, в это время обычно бывал почти пуст, никто не мешал. А сегодня, к тому же, все игроки ушли на какой-то важный бой. Тишина, спокойствие. Почти как дома…
        Вздохнув и прикусив губу, девушка смешала и тщательно размяла в ступке листья ацелота и элессара. Процедив, влила получившийся сок в кипящий на слабом огне дистиллят. Жидкость заблистала перламутровыми блестками, на дне медленно таял «звездный камень». Теперь остается добавить кристаллический порошок, выдержать пять часов — и редкий эликсир «Слеза Мелиссы» готов. Он нейтрализует любой яд, полностью восстанавливает запас маны, прибавляет значение интеллекта. Маленькая победа, если получится. В Эйре травницы болтали, что «Слезу» правильно готовить умеют лишь эльфы. Ничего подобного!
        Кипящий дистиллят вдруг вздрогнул, выплеснулся на зашипевший огонь. Мелко задрожала, зазвенела посуда и склянки на стеллажах. Казалось, весь Облачный Замок от основания до высочайших башен пронзила вибрация. За открытым окном что-то вспыхнуло, снаружи донеслись встревоженные крики, хлопанье крыльев. Девушка подбежала к оконному проему, выглянула — и вдруг в ужасе отшатнулась назад, прижав руки к лицу.
        Там, над облаками, в небе открывались воронки Астральных Порталов. Из них, один за другим медленно выползали исполинские туши огромных кораблей, похожие на каких-то хтонических чудовищ. Ближайший нес под форштевнем гигантский демонический череп, клыкастая ухмылка и загнутые рога которого были хорошо знакомы Вельди. Девушка помнила этот корабль и его команду, они периодически возвращались к ней в кошмарных сновидениях.
        «Пандорум» пришел снова.

        ГЛАВА 3

        Огненная колонна, в которую превратилась Ананизарта, размерами была сравнима с мега-чудовищами, подобными Стражу-осминогу из Дыры или Колоссу Древних. Я искренне надеялся, что у наших РЛ продумана схема противодействия таким исполинским монстрам.
        ЗЛОЙ МУК:В стороны! Все! Рассыпаемся, быстро!!!
        Торнадо, словно распустившись, выпустило десятки пламенных щупалец, жадно ловя зазевавшихся игроков. Одно из них, диаметром с корпус астрального корабля, летело прямо на нас. В лицо ударила усиливающаяся волна жара, в трее вспыхнули иконки огненных дотов. Нико, ругаясь, бросил руха в отвесное пике. Только его реакция спасла нас от неминуемой смерти. Громадная птица, негодующе крича, камнем упала вниз. Тлеющее хвостовое оперение оставляло за собой дымный след.
        Беспорядочно хлещущие воздух огненные плети внесли жуткое опустошение в ряды игроков. В одном нашем рейде не досчитались более сотни бойцов. Обломки разбившихся кораблей усеивали равнину, пылая и чадно дымя, остальные поспешно отдалялись, подняв паруса. Сражение внизу и не думало утихать, но оно больше походило на беспорядочную схватку, где в кучу смешались все подряд. Краем глаза я заметил, что прямоугольники фаланг покинули Фейры и двигаются в нашу сторону. Глупцы, на что они рассчитывают?
        ЗЛОЙ МУК: Без паники. Регруп в Фейрах. Все выжившие собираемся около меня. Погибшие — воскрешаемся, ждем на стартовой точке.
        КОМТУР: Ничего страшного. Первый вайп — в порядке вещей. Сейчас попробуем еще раз…
        Но второй попытки нам никто не собирался давать.

* * *

        Эффект Двойной Спирали Духа оказался сюрпризом для игроков. Единственным правильным вариантом для них было отступить, бежать, выждать время. Но — самоуверенность, они предпочли обрушить на нее всю свою мощь. Это было ошибкой.
        И теперь Ананизарта играла, как злая кошка с пойманной мышкой. Изредка она позволяла ранить себя, враги должны верить, что победа возможна. Дикий урон, который они наносили, проходя через плетение Спирали, превращался в силу, энергию, мощь. Игроки сами напитывали богиню бесконечной силой, пытаясь ее уничтожить. Каждый удар, каждое заклинание делало ее немного могущественнее. Спираль Духа, вершина магии Школы Разума, делало заклинателя почти неуязвимым. Да, на время, и расплачиваться приходилось собственными атрибутами Духа, но оно стоит того!
        Пора. Вложив часть сил, Ананизарта вновь трасформировала аватару, за минуту разогнав врагов, как тучу надоедливой мошкары. Замерла на секунду, концентрируясь для предстоящего волшебства. Энергии, влитой в нее игроками, должно хватить…
        Бездну лет назад, во времена, когда мир был иным, а боги совсем юными, Мезмир, еще не получивший титула Владыка Тьмы, задумчиво спросил ее, глядя на ночное небо:
        — Ани, тебе нравятся звезды?
        — Не знаю. Они так далеко…
        — На самом деле близко. Механика небесных сфер подчиняется законам этого мира. Мне кажется, можно сорвать и звезду с неба, лишь бы хватило Силы…

* * *

        Мы возвращались в Фейры, внизу замелькали крепостные стены и бастионы, заполненные сотнями НПС и игроков. Над нами перестраивались астральные корабли, из открывающихся порталов появлялись новые, битком набитые свежими бойцами. Резервы? Я с удивлением узнал эмблемы Хирда и Роя, вставшего на дыбы медведя Коммунистов. Рейд приземлился на прежнее место, соединяясь с ожидающими нас ранее погибшими ребятами.
        ОЛАФ:Чек! Внимание! Она обнулила ману! Она что-то кастует!
        ЗЛОЙ МУК: Что именно?
        ОЛАФ:Нет данных! Но…разом ушло тринадцать миллионов маны!
        ЗЛОЙ МУК:Наверняка какая-то пакость. Так, ладно. Все юзаем «Призрачный Щит»! Защитные баффы по максимуму! Эликсиры и камни на резисты!
        КОМТУР:Скаутов слышали? Войска Ананизарты поспешно отступают от Фейр по всему фронту!
        — Что? Видите? Что это такое?!
        Игроки зашевелились, показывая руками, гул удивленных голосов заполнил все вокруг. Я протолкался к зубцам, посмотрел в указанном направлении, приложив ладонь ко лбу, чтобы не ослепнуть от льющегося прямо в глаза света.
        На небе появилась, засияла яркая точка, ежесекундно увеличиваясь в размерах. Через несколько мгновений она могла соперничать с солнцем нарастающим яростным блеском. Внезапно быстро начало темнеть, в лицо ударил резкий порыв ветра, всколыхнувший волосы, взметнувший полы плащей. Его напор все усиливался, он завыл в башнях, заставил затрещать знамена и паруса летающих кораблей. Облака, словно испугавшись, стремительно бежали прочь по темнеющему небосводу.
        — Что за хрень происходит?  — сердито спросил кто-то рядом.
        Я не знал. Никто не знал. Никто никогда не видел ничего подобного. Яркая точка превратилась в огненный, нестерпимо блестящий шар, приближающийся к нам. Он оставлял за собой белый инверсионный хвост, протянувшийся пушистой косой линией от самых верхних слоев атмосферы. Послышался долгий, угрожающе низкий гул. Создавалось ощущение, что этот планетарный снаряд нацелен в город и летит прямо на нас. В «Гонце» озабоченно переговаривались рейд-лидеры.
        ОЛАФ:Похоже на комету…настоящую!
        ЗЛОЙ МУК: Надо уходить под Купол главной цитадели Фейр!
        ОЛАФ:Не вариант, непись не пустит, у половины нет репутации. РЕДы запускают защитные артефакты, но…
        ЗЛОЙ МУК:Что они предлагают? Быстрее решаем! Эта штука сейчас нас всех прибьет!!
        КОМТУР: Думаю, надо…
        Пока они препирались, время отступать вышло. Блеск стал нестерпимым, все отвернулись, не выдерживая яркости. Ревущий, падающий с неба огненный шар стремительно рос в размерах, занимая уже полнеба. Громоподобный гул заложил уши, заглушил все прочие звуки. На город набегала волна тени, скрывая стены, бастионы, античные портики и колоннады густой, непроглядной темнотой. Воющий ветер, все усиливаясь, едва не валил с ног. НПС и игроки в ужасе покидали стены в поисках укрытия. Астральные корабли, смешавшись в беспорядке, пытались уйти во вновь открываемые Астральные Порталы.
        ЗЛОЙ МУК:(Нецензурно)! Все, уходим Камнями Ду….
        Многие попытались активировать Камни, но было поздно! У нас не оставалось нескольких секунд, необходимых для непрерывного каста.* Почти все присели, в ужасе заслоняясь от приближающейся смерти. Огромная комета, вырванная с неба Ананизартой, рухнула на Златые Фейры.
        Взрыв! Небо встало на дыбы и ударило землю, выбив тысячи осколков. Все вокруг заполнил ревущий огонь, в мгновение ока смешавший и разбросавший нас. Великий Щит Теней, который я почти инстинктивно успел активировать в последнюю секунду, мгновенно лопнул, как сырое яйцо под ударом кузнечного молота. Космические цифры урона рванулись в лог, все сотни иконок нашего рейда мигнули алым и почернели. Массовый ваншот!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 860 ЕД. УРОНА ОТ «ВЕЛИКАЯ КОМЕТА МЕЗМИРА». ВЫ УБИТЫ.
        ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        Я осознал себя на респе, в толпе таких же призраков. По идее, сейчас мы должны оказаться на привратной площади, но местность я не узнавал, да и сам круг возрождения был наклонен под странным углом. Черная с багровыми прожилками земля, клубящийся дым, заполненный огненными искрами, в тучах которого с трудом угадывались разрушенные, пылающие останки зданий. Где мы? Что случилось с городом?
        КОМТУР:(Нецензурно), (нецензурно)!!!
        ОЛАФ:(Нецензурно), она уничтожила город.
        ЗЛОЙ МУК:Стойте, (нецензурно)! Не возрождаемся!! Не выходим с респа!!
        БАРА НОРКИНС:Что происходит, вы вообще можете нормально объяснить?!
        ОЛАФ:Пипец происходит. В голове не укладывается. «Великая Комета»….внеранговое терраформирующее заклятье. Как это вообще возможно, (нецензурно)?!

* * *

        Вновь принявшая человеческую форму, Ананизарта улыбалась. Земля под ногами ходила ходуном, над местом, куда обрушилась “Великая Комета”, распускалось огромное грибообразное облако дыма, извергающее огненный дождь раскаленных осколков. Со стороны залива обнажилось морское дно. Исполинская волна, увенчанная белоснежной шапкой пены, полукольцом уходила от побережья, погребая под собой спешащие прочь парусники.
        Когда дым немного рассеялся, стало видно, что Златых Фейр больше нет. На их месте зиял громадный, черно-багровый кратер, внутри которого бушевал пожар. Не уцелело ничего — двойное кольцо стен, бастионы, улицы и площади, лавочки ремесленников и дворцы с колоннадой, все, все было обращено в прах и пепел. Этой участи избежал только Дворец Архонтов, центральный узел фракции, прикрытый Куполом Магического Щита. После уничтожения защиты здание оказалось под эффектом временной «Неуязвимости», его шпили еще возвышались посреди горящих развалин. Но недолго стоять и им.
        Ибо за огнем придет вода. Отхлынувшая от берега из-за взрывной волны, она уже возвращалась обратно, бурными водопадами низвергалась в образовавшийся глубокий котлован. Сталкиваясь с раскаленными камнями и огнем пожаров, вода начала испарялась, облака белого пара совершенно заволокли разрушенный город. Через несколько минут на месте Златых Фейр будет новая, идеально круглая бухта, на дне которой среди развалин станут гордо возвышаться шпили Дворца Архонтов. Там же, под водой, окажутся портальные круги, точки возрождения и “домашний” респаун местной фракции. Выбраться оттуда будет нелегко…
        Послышались резкие, визгливые крики. Черная туча наездников драксов вновь возвращалась, поднимаясь над гребнями холмов и устремляясь к кратеру, заполняющемуся водой.
        Ананизарта улыбалась. Сейчас на круге возрождения, который вот-вот станет подводным, очень, очень много игроков. Игроки обладают странной способностью — возрождаются мгновенно. Но есть и обратная сторона монеты — при смерти они теряют часть своего имущества и сил…
        Они будут пытаться выйти, им придется всплывать на поверхность, чтобы снова принять бой…Кружащие над водой воздушные всадники встретят их, дезориентированных, барахтающихся в чужой стихии, не имеющих твердой земли под ногами.
        Они убьют игроков столько раз, сколько потребуется, чтобы заставить уйти отсюда.

* * *

        Те, кто пробовал возрождаться, тут же умирали, мгновенно сгорая. Я почти физически ощущал изумленное недоумение тысяч игроков, внезапно оказавшихся на респе. Общий чат кипел от разноязычных сообщений, в нашем “Гонце” озабоченно переговаривались рейд-лидеры:

        ЗЛОЙ МУК:Не возрождаемся! Ну чего непонятного? Огненная аура убивает за два тика! Что там РЕДы, Тихон?
        КОМТУР:Да ничего. Все в шоке. Рассуждают насчет петиции админам. Хотят просить откат. Мораль у всех ниже плинтуса…
        ОЛАФ:Можно понять, уничтожен город! Киллрейтинг еще не подтянул логи, глючит, но ваншотнуло всех одним ударом. Слит весь флот!

        Да уж. Я на секунду задумался, как отреагирует на все это администрация Сферы. Очень интересная ситуация. По сути, одним махом низложена вся фракция, к которой тысячи игроков годами копили репутацию. В огне погиб целый город вместе с мирным населением, аукцион и его склады, воздушные пристани, отделение “Золотого Хомяка”, множество принадлежащей игрокам недвижимости и вещей. Потери, наверняка, измеряются миллионами и миллионами золотых. Как админы будут разруливать все это? Грядет грандиозный скандал, я не завидовал техподдержке. Их ждет несколько веселых деньков по разгребанию тысяч петиций.

        КОМТУР:В общем, там срач начинается… Хирд вообще вышел.
        ВОРОН:Скаутов доклады видите? Драксы возвращаются!

        Откуда-то внезапно появилась вода. Сначала небольшие ручейки, с шипением проделывающие себе путь по раскаленной земле, потом вокруг забурлили полноводные потоки. Все заволокло плотным белым туманом, уровень воды стремительно рос, затопляя все вокруг. Целое наводнение! Мы оказались ниже уровня Длинного Моря, и оно с жадностью заполняло впадину. Буквально за несколько минут все скрылось в мутной светло-зеленой взвеси, теперь респ оказался на морском дне. И как отсюда выбираться?! Выныривать и выплывать?

        КОМТУР:Стоп. Внимание!!! У меня плохие новости. Гляньте в клановые логи.
        ЕНОТ БАЛИАН:(нецензурно)!
        ЗЛОЙ МУК:Панды.
        КОМТУР: Да. Только что атакован Кондор. Три джаггернаута с саппортом. Сносят Купол.
        БЕЗУМЕЦ:У нас тоже. Выход из пентаграмм. Атакованы три…. нет, четыре пограничных форпоста. «Асгарды», петы Панд. Пять атак.
        ВОРОН:У нас пока чисто.
        ЗЛОЙ МУК:Они с юга напали. У нас тоже замок атакован. И четыре форта одновременно. И это не конец.
        ЗЛОЙ МУК:Суки! Они знали, что мы будем здесь. И ударили сразу в куче мест. Решайте с союзами, надо возвращаться домой, они сейчас загонят нам все в осадный режим!

        «Пандорум» нанес ответный удар. Всего за пять минут мы насчитали более семидесяти одновременных атак на разные объекты альянса СЕВЕР. Из разрозненных сообщений наших лидеров, докладов скаутов и строчек клановых логов мало-помалу вырисовывалась общая картина.
        В разгар битвы с Ананизартой альянс “Пандорум”, дропа которого все ждали здесь, атаковал совсем в другом месте. Не мудрствуя лукаво, используя свою возможность открывать Астральные Порталы, Панды решили поставить СЕВЕРУ шах и мат в два хода. Ключевые замки и форпосты боевых кланов подверглись массированному нападению. Масштаб брошенных в дело сил поражал воображение. Кроме непосредственно “Пандорума”, на юге Дорсы высадились тысячи игроков союзных с ним альянсов. Их презрительно называли “петами”, намекая на подчиненное положение в иерархии, но на деле это были закаленные бойцы, населявшие жестокие миры Бездны. В основном англо-и-испано говорящие, хотя там присутствовали и знаменитые 13-th, датский “Асгард”, французская «Федерация», и даже польские “IG”. Всеобщее нападение было прекрасно скоординировано по времени. Цели определены, рекогносцировка проведена заранее, в нужный момент скауты открыли пентаграммы. Они одновременно атаковали большинство ключевых форпостов, держащих под своим территориальным влиянием важные провинции, и три из пяти замков — Дозоров, Enemy и Heroes.

        ЗЛОЙ МУК: Однако красивый ход, (нецензурно)! Шах и мат!
        ВОРОН:Спокойнее, не галдите. Мы сейчас туда можем портал открыть? Часть фортов потеряем, но что-то можно попробовать защитить!
        БЕЗУМЕЦ:Скауты выдвинулись. Но не успеют. Через НПС пробуем сейчас, ищем портальщиков!
        ОЛАФ:Успокойтесь, действительно! Да, половина атакованных фортов третьего уровня, их потеряем. Ничего фатального. Остальные просто загонят в «Неуязвимость». Они выйдут в нашу тайм-зону, еще есть время!
        БЕЗУМЕЦ:Судя по логам, Панды решили сюда всех своих подпевал переселить?
        КОМТУР:Да, репорты в альянсе видишь? Массовый деплой.* Это война на уничтожение.
        ЗЛОЙ МУК:Veni, vidi, vici!* Действительно, зачем тратить время на перехват территориального влияния, если можно так, сразу снести главные замки.
        КОМТУР:Вилка. Все защитить не сможем, придется выбирать. На какой таймер у вас выведен замок, Мук? Кондор выйдет из «Неуязвимости» через 26 часов.
        ЗЛОЙ МУК: Через двенадцать с половиной часов.

        Я понимал, о чем они толкуют. Механизм владения провинциями в Сфере основывался на территориальном влиянии, которое давали форпосты и замки. Чем выше уровень форта — тем больше радиус влияния. Разрушь форпост — провинция станет нейтральной и ее можно перезахватить. Но это непростая задача. Купол магического щита фортов четвертого уровня, даже если его уничтожить, автоматически вводил фортификацию в осадный режим, включал «Неуязвимость», время которой зависело от количества заложенного в реактор Магического Щита эллура. Максимум — около двух суток. Это позволяло защитникам успеть подготовится к штурму, если нападение было совершено в неудобную тайм-зону. С другой стороны, сам апгрейд до четвертого уровня требовал дикого количества времени и ресурсов, поэтому апали только самые важные форпосты.

        Но вообще, в любом случае, это катастрофические новости. Потянуть “Пандорум” даже в одной ключевой точке СЕВЕР объективно не сможет. Мы играем в разных лигах, без сильных союзников нас размажут. Я почувствовал мандраж — кто знает, не я ли являлся невольной причиной того, что Панды положили глаз на земли нашего алли?
        Тем временем вода полностью скрыла все окружающее. Теперь центральный респаун Златых Фейр находился на морском дне. Как будут вести себя возродившиеся через сутки НПС, хотел бы я знать. Сегодня Сфера подкидывала всем жуткие сюрпризы.
        Начиналась обычная в таких случаях неразбериха. Фейры были уничтожены с ходу, и теперь никто не представлял, что делать. Респаун затоплен, склады и аукцион оказались недоступны. Основное преимущество боя на своей земле — возможность быстро восстановить силы, переодеть шмот и пополнить расходники пропала. У многих местных здесь находилась точка привязки, и уходить Камнем Душ им было некуда.
        Над новорожденной бухтой в расползающемся облаке тумана царил дикий хаос. Роились сотни драксов, убивавшие постоянно возрождающихся и всплывающих игроков. В городе погибло множество людей, не входящих в рейдовые отряды, они пытались выбраться и умирали снова и снова. Привлеченные жаждой наживы, слетались со всех сторон ПК-стервятники, стремясь залутать погибших и пополнить свой киллрейтинг свежими убийствами. Началось адово побоище, где в кучу смешались все — союзники, нейтралы, враги. По тревожным донесениям скаутов, рейды ПРОЕКТА АД и ЕРЕСИ, объединившись, опрокинули заслон и тоже приближались к городу. Ход сражения складывался неудачно для нас, повеяло тревожным запахом беды.
        И еще совсем рядом находилась Ананизарта, подходили ее легионы, так легко обращенные нами в бегство при первой стычке. И уравновесить их нечем, все НПС фракции Фейр были уничтожены взрывом «Великой Кометы».
        Из обрывков фраз в «Гонце» я понял, что РЕДы так и не могут договориться о повторной попытке убийства богини или хотя бы организованном сопротивлении. Союзники отваливались один за другим, покидая локацию. Коалиция, собранная против Ананизарты, разваливались на глазах. По идее, требовался всеобщий регруп, но привязка Камней у кланов разная, и осуществить его быстро оказалось невозможно. Дело осложнялось нападением «Пандорума», в результате которого мы теряли кучу форпостов. После этих известий большинство игроков СЕВЕРА уже не горело желанием драться за РЕДов, своя рубашка ближе к телу, требовалось защитить клановые владения. Как выкручивались Злой Мук, Комтур и Ко, общаясь с союзниками, я не знал. Получалось, что мы кидали их здесь, оставляя без поддержки в решающий момент. Придут ли после такого они нам на помощь? Тем не менее, через несколько минут тревожного ожидания мы получили команду уходить Камнями Душ или клановым порталом. Новой точкой сбора был назначен Кондор.
        Мы возвращались домой, оставляя Фейры на растерзание Ананизарте и Дому Тьмы. Настроение было подавленным. Все понимали, что нас ожидает долгая, тяжелая война с превосходящим по силе врагом, из которой, скорее всего, мы не выйдем победителями. «Пандорум» еще не проиграл ни одной большой кампании.
        Дан-на-Эйр, потом пересадка — и снова Облачный Замок. Мы опоздали. Сделав свое дело, атаковавшие Кондор джаггернауты Панд уже исчезли. Обгорелым клыком торчал разрушенный остов башни Магического Щита, взорвавшийся при активации режима «Неуязвимости». Обычно голубой Купол замка тускло подсвечивал багровым, множество функций цитадели перестали работать. Через двадцать пять часов неуязвимость спадет, Кондор станет доступен для атаки. И «Пандорум», скорее всего, придет снова — добивать, теперь уже окончательно.
        Комтур собрал всех Дозоров в кланхолле и устроил небольшой брифинг.
        КОМТУР:Не буду много говорить. Сами все понимаете. Панды хотят нас выселить, все серьезно. Речь идет о выживании нас, как клана, как альянса. Нужно выложиться на двести процентов, ребята. Кто занят в реале — берите выходные, отпуска, отгулы. Спать особо не придется. На ближайшие сутки у нас двадцать восемь таймеров, первый — через шесть часов. Готовьтесь. Формат рейда будет известен где-то за час.
        КОМТУР:Что ты там спрашивал, Хаман? Кондор? Замок в осадном режиме, выйдет через сутки. Будем оборонять, конечно. Позовем на помощь всех, кого только сможем. Нужен будет максимальный онлайн.
        КОМТУР:Вывозить имущество из замковых хранилищ? Эвакуации не будет. Мы собираемся сражаться. Кто желает, препятствовать не будем. Договоритесь с Борландом, пусть подгонит неф, за несколько ходок вывезете все в Эйр.
        КОМТУР:И запомните, ребят — от войны нельзя убежать. Ее можно только достойно встретить!

        ИНТЕРЛЮДИЯ: АДМИНЫ

        НОВОСТНОЙ ВЫПУСК «ВЕСТНИКА СФЕРЫ», VIDEO-NET
        Итак, сегодня все наше внимание снова приковано к миру Дорсы, обители русских альянсов Сферы. Сейчас на их долю выпало тяжелое испытание. Война!
        Камера показала удар кометы и взрыв, пылающие Фейры, сгорающие в волне огня ряды фалангитов, парящую воронку заполненного водой кратера — все, что осталось от великого города.
        Ананизарта, глава пантеона Тьмы, продолжает свою победоносную поступь по континенту. Никто не ожидал такого сокрушительного удара! Попытка игроков объединиться и противостоять богине провалилась, закончившись полным уничтожением города! Да, со времен затопления Таэрланда такого накала страстей еще не было!
        Погибло множество игроков, вообще не принимавших участия в боевых действиях. Они во мгновение ока потеряли свое имущество, доступ к точке возрождения, аукциону и банковским ячейкам «Золотого Хомяка»! Возмущение не знает границ, многие поговаривают об отмене подписки! Администрация игры пока хранит молчание, мы с нетерпением ждем официального ответа!
        А тем временем, пользуясь этой неразберихой, на западные земли Дорсы внезапно напали силы знаменитого «Пандо….
        — Дальше можно не смотреть,  — Йошито Ямато остановил изображение.  — Вот, Ашот Багдасарович, вкратце у меня все. Форс-мажор, игроки требуют компенсаций. Техподдержка завалена тысячами обращений.
        На этот раз срочная вечерняя оперативка происходила без личного визита инвестора. Он присутствовал виртуально, через видеостолб, в котором отчетливо просматривалось изображение грузного армянина в полу расстёгнутой рубашке, вальяжно развалившегося в мягком кресле. Судя по деталям обстановки, попадающим в видеостолб, Агасян находился в люксовом номере какой-то гостиницы.
        — Мда.  — Агасян задумчиво пожевал губами,  — Скажите, Ямато, вы по каждому пустяку будете теперь мне звонить?
        — Памятуя о вашем недовольстве моими действиями в прошлый раз, я решил сообщить вам о сложившейся проблеме. Это далеко не пустяк, нам придется расходовать ресурсы вне отведенных бюджетных рамок. Чтобы не возни…
        — Понятно,  — перебил его инвестор.  — А как вообще такая ситуация могла произойти? Вы что, вообще не можете контролировать поведение ваших неписей? Скрипт им поменять, что ли!
        Ямато вздохнул. Сложно в десятый раз объяснить инновационные схемы Сферы человеку, который по старинке рассматривал ее как запрограммированное падение кубиков в тетрисе.
        — Нет, не можем. Продвинутые искины, управляющие их поведением, обладают свободой воли. Собственно, именно это и делает миры Сферы «живыми», а события в ней — непредсказуемыми.
        — Ладно, ладно…Но сейчас Сфера работает? Все миры, в том числе экспериментальные? Те, что используются для Проектов?
        — Сфера работает,  — признал Ямато.
        — Вот и чудесно. Прошлый раз ситуация была намного серьезней, нас долбили сверху, под угрозой оказалось сами-знаете-что. Поэтому и пришлось использовать вашу идею с «откатом». Но она дорого нам обошлась, оставим это средство — на самый крайний случай.
        — Игроки возмущаются, Ашот Багдасарович. Будет грандиозный скандал, если мы спустим все на тормозах.
        — Вообще-то все в рамках игровой механики, Правил и Соглашения,  — осторожно вставила заместитель Ямато по маркетингу и продвижению, грациозная пепельная блондинка Лана Каминская,  — мы можем полностью отказать в компенсации. Вопрос только нашей лояльности. Я бы рекомендовала…
        — Ну, дочка, говори,  — ободряюще улыбнулся из видеостолба Агасян.  — Чтобы ты предложила?
        — Любой скандал — это хорошая реклама. Чем сильнее разгорается пожар сплетен, тем больше бесплатной рекламы получает наш проект. Я приведу в пример два похожих инцидента в истории Сферы: Затопление Таэрланда и Сожжение Ринпорта. Последний, кстати, очень похожая ситуация, серьезно пострадал целый город. После каждого из них, после скандала и демонстративного ухода ряда игроков наблюдался бешеный скачок интереса, и соответственно, прирост подписок. И ушедшие, кстати, тоже через какое-то время возвращались, Сфера — сильный наркотик, аналогов в нашей нише нет.
        — В правильном направлении мыслите,  — довольно согласился инвестор.  — Мне нравится эта идея. Из события мирового масштаба, конечно, надо делать рекламу и привлекать новых игроков. Но и лояльность тоже необходимо проявить. Надо быть гибкими. Ямато, что вы сможете спасти из потерянного имущества?
        — Ну, если использовать нейровизоры, думаю, многое,  — задумчиво произнес японец, пощипывая узкий подбородок.  — Содержимое пространственных хранилищ, типа сундуков, сумок и ячеек, все активы «Золотого Хомяка» и аукционное имущество… Придется работать практически вручную, это займет очень много времени! И в конечном итоге многое, например, недвижимость или оборудование, транспортные средства, корабли — восстановить невозможно.
        — Ничего страшного. Я разрешаю вам использовать для компенсации любые игровые ресурсы, исключая деньги и игровое время. Но — выставьте это как жест доброй воли, а не признание своей вины администрацией Сферы. Это, надеюсь, понятно? Короче, раздавайте финтифлюшки из запасников, одновременно постаравшись вытащить оттуда все возможное. Ну а вы, Лана, знаете что делать. Раздувайте и подбрасывайте дровишки, запустите еще несколько рекламных роликов на основе этого эвента.
        — Ашот Багдасарович, у меня вопрос,  — сказал Йошито,  — Что, если все это будет повторяться? Что нам делать? Богиня, судя по всему, останавливаться не собирается. Будем каждый раз подчищать за ней «хвосты»? Извините, но это не вариант. А если подобное случится одновременно в десятке миров? Нам просто не хватит рук. Нужно кардинальное решение проблемы.
        — Насколько я вас знаю, Ямато, у вас оно уже есть,  — нахмурился Агасян.  — Ну, выкладывайте!
        — Да, есть. Изучая Сферу, я постоянно натыкаюсь на следы моих предшественников. Балабанов и Ко, судя по всему, тоже не могли справиться административными средствами с результатами «процедурной генерации». История с Таэрландом это ясно показала. Но у них был какой-то ключик, с помощью которого они использовали внутренние игровые возможности, сгенерированные самой Сферой.
        — Не понимаю. Выражайтесь яснее!
        — Архивы уничтожены, и я могу только предполагать. Но, вероятно, у них были мощные цифровые воплощения, с помощью которых они и решали подобные проблемы. Ультимативно. Изнутри игры, понимаете? Я предлагаю использовать их тактику. Но для этого мне необходим ваш карт-бланш.
        — Карт-бланш?
        — Да. Потому что мы до сих пор не понимаем, как работает авто-балансир, этот самый Закон Равновесия. Ответ «процедурного» запутанный, порой принимает совершенно неожиданное обличье. Часто противодействие скрыто или отложено, отследить его невозможно. Совершенно ясно, что завоевательный поход Ананизарты — реакция «процедурника» на что-то. Но на что? Есть, конечно, предположения…
        — И вы боитесь, что ударит по вам, если полезете — утверждающе произнес Ашот Багдасарович.
        — Не по нам. По всем игрокам Сферы.

        ГЛАВА 4

        — Мне страшно, Хоткот,  — глаза Вельди были красными. Видимо, девушка только что плакала.
        — Когда они пришли снова, я вообразила, что…  — она запнулась на полуслове,  — Что они вернулись, опять пришли за мной! И испугалась. Неужели они не оставят нас в покое? Игроки говорят, замок падет…
        — Не падет,  — твердо сказал я, сжимая ее руки.  — Не падет.
        По правде говоря, я не был уверен в своих словах. Военная машина “Пандорума” закрутилась, и остановить ее будет очень тяжело. Но — пробовать можно и нужно. Даже маленький камешек, попав между шестеренками, способен сломать работу целого механизма.
        До ближайшего таймера оставалась еще пропасть времени. Большинство Дозоров занялись подготовкой к рейдам, кто-то бросился вывозить из кланхранов все нажитое непосильным трудом. К счастью, таких было немного.
        Лидеры клана удалились на военный совет. Пока меня не напрягли чем-то неожиданным и приятным, я быстро и незаметно улизнул. Кое-что требовало моего присутствия, тем более действовать я собирался, в целом, на благо Дозоров.
        Портал в Хелт Акор, в Великий Храм Теней, вшитая особенность моего плаща. Если бы мог, взял бы с собой Вельди, чтобы девушка в безопасности переждала эту войну в святилище серого бога. Но — портал перемещал только одного персонажа.
        В Храме Тормиса ничего не изменилось. Свет и неуловимая игра теней между тремя ипостасями бога торговцев и воров. Негоже приходить в Храм без подарков. Я осторожно коснулся каменной ладони Нищего, оставляя на ней подношение — один из предметов, снятых с убитых наемников Панд в Дыре.
        Сзади негромко зааплодировали, я резко оглянулся — пустота, но теневое зрение уловило быстрое движение шлейфа теней к алтарю. Спустя секунду на нем материализовался Тормис. Привычное обличье человека в коричневом плаще с капюшоном. Он повертел в руках, осматривая, подношение — “синего” качества пояс — перевязь, потом небрежным броском вернул его мне.
        — Кот, Кот. Зачем мне это барахло?  — мягко упрекнул бог,  — Не для этого я тебя здесь поджидаю. Расскажи лучше что-нибудь интересное.
        Тормис обожает чужие тайны и секреты, это его любимая жертва. Однако мне нечего было поведать ему сегодня, о чем я и сообщил.
        — Можешь заплатить ответом на вопрос,  — усмехнулся мой собеседник,  — Зачем ты притащил сюда ЭТО?!
        Он ткнул рукой в сторону, и одна из стен Храма исчезла, открыв нам вид на цитадель Серебряного Оплота, мирно парящую в воздухе в противоположном конце пещеры. К нему тянулись множество гибких шлангов от эдровых колонн, делая летающую крепость похожей на осьминога, выпустившего тучу щупалец. Романова, видимо, активно пополняла запасы эллура. Надо бы не забыть выставить ей счет, месторождение-то мое… Я мельком удивился, как все изменилось за время моего отсутствия. Пещера выглядела обжитой: йорди развернули бурную деятельность, вся каменная поверхность была утыкана десятками черных игл, построен основательный лагерь, лаборатория и цех по первичной переработке эллура. Голубое озеро, окружающее Зиккурат, возле которого и сейчас копошилось множество коротышек в пузатых защитных скафандрах, значительно обмелело.
        Я внезапно осознал, что Тормис находится в отнюдь не благодушном настроении. Он выглядел спокойным, но Тени кипели вокруг него, обвивая непроницаемым коконом. Ну да, скорее всего, Романова. Она кого угодно из себя выведет.
        — Я выполняю твое задание,  — твердо ответил я, глядя ему в глаза.  — Ты же хочешь переместить свой Храм на Звездную Дорогу? Это — первый шаг.
        — Ты разбудил силу, о которой не имеешь представления.
        — Кстати, Звездная Дорога — это где?  — после небольшой паузы спросил я,  — Она находится в материальном мире или в плане Теней?
        — Звездная Дорога — это мост между мирами,  — неохотно ответил Тормис.
        — Это Астрал? Либра? Тень? Туда можно попасть, открыв Астральный Портал, пентаграмму или…
        — Или!  — прозвучал новый насмешливый голос. Рядом с нами внезапно материализовалась еще одна фигура. Стройная, в иссиня-черной облегающей одежде и серебряной маске. Тени в испуге бросились от нее, я опять уловил краем глаза движение — Тормис, исчезнув в материальном мире, ушел прочь и в теневом. Это странное, непонятное поведение — в восстановленном Храме Теней, средоточие своей силы, Бог Теней в страхе бежал? Или Романова действительно настолько сильна?
        — Твой покровитель не из храбрецов, честно говоря,  — усмехнулась Первая Леди.  — Я его знаю. Тормис всегда предпочитал действовать чужими руками и не вступать в открытое противостояние.
        Я вздохнул, внимательно изучая ее “теневым” зрением. Потом, не спеша ответил:
        — Хороший трюк. Можешь научить?

        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ТОРМИСОМ ПОВЫШЕНА НА 50! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 4010/15000 (УВАЖЕНИЕ)

        Негромкий смешок. Бог Обмана, что с него взять? Игры, маски. Фальшивая Романова растаяла в воздухе, неуловимо превратившись в худощавого мужчину в подогнанном снаряжении из темной кожи, закутанного в плащ, с полностью скрывающей лицо повязкой. Лишь в узкой полоске поблескивали знакомые мне глаза. Тормис принял не виденную мною прежде форму Вора, я узнал ее по сходству с каменными статуями Храма.
        — Я дам небольшой совет, Кот,  — сказал Бог.  — На тебя охотятся сильные враги. Они не отступят. Вам их не одолеть. Но силу не всегда побеждают силой. Присмотрись к своему окружению. Там есть кое-кто, способный склонить чаши весов вашей войны.
        Лицо Тормиса неуловимо изменилось, из-за плеч выдвинулись рукояти двойных мечей, на груди блеснул знакомый символ. Я глубоко вздохнул. Вот это подсказка! Я, конечно, подозревал нечто подобное, но… Полученную информацию следовало обдумать, и более того — правильно ей распорядиться. Тогда, действительно, просматривался некий шанс.
        Кажется, аудиенция окончена. Крылатый теневой сгусток с бешеной скоростью рванулся вверх, покидая Храм. Интересно, я также быстро двигаюсь, используя «Теневую Трансформацию»?
        Невидимые валькирии Романовой, к счастью, не трогали меня, хотя во множестве патрулировали пещеру. Вуаль странного стелса Дев не идеальна — я видел смутные силуэты «теневым» зрением, да и обычным можно было разглядеть дрожание воздуха в местах их пролета. Надеюсь, они не обижали моих йорди?

* * *

        — Пусть твой серый друг не боится. Мы здесь не задержимся,  — задумчиво сказала Первая Дева.  — Как только хранилища заполнятся и Сияние восстановят, мы уйдем.
        — Он не боится. Скорее немного обеспокоен вашим присутствием.
        — Знаю. Он пробовал шпионить за нами, по своему обыкновению,  — насмешливо фыркнула Романова.  — Но Серебряный Оплот хорошо защищен. Не вышло, вот он и расстроился. Можешь ничего не говорить, профайлы всех сущностей от шестого ранга есть в моем досье. Это моя бывшая специализация вообще-то. Так что кто такой Бог Теней, и с чем его едят, я представляю получше некоторых. Непонятно только, что он в тебе нашел?
        Я с улыбкой постучал кончиками пальцев по рукояти Синевы.
        — Ну да, скорее всего,  — кивнула Романова.  — Без Ключа ты бы никогда не смог найти и освободить его Храм. Да и психотип, видимо, подходящий, такие вещи они определяют безошибочно.
        — Кстати, а что такое Звездная Дорога?  — как можно более небрежно, словно между делом спросил я.
        — Звездная Дорога? Откуда ты знаешь?  — удивилась Романова, но ее перебил молчащий доселе Свечкин:
        — Она же Великая Лестница. Стабильный меж-мировой инстанс, нечто вроде моста, связывающего Верхние Миры и Бездну. Обитель Богов.
        — Работает по принципу Хелт Акор? То есть ваша цитадель, допустим, сможет прыгнуть туда?
        — Зачем? Божественные сущности могут воспринять такое вторжение, как атаку. Война с ними совершенно ни к чему!  — нахмурилась Первая Дева.
        — Ответь просто: да или нет?  — настаивал я. Ответ был очень важен.
        — Теоретически Оплот может прыгнуть в любое место Сферы. Ограничений нет, нужна лишь наводка на маяк.
        — Отлично!  — улыбнулся я.  — Тогда я определился с моими наградами!
        — Неужели! Ну, и что же ты выбрал?  — мрачно спросила Первая Леди, сверля меня взглядом через прорези серебряной маски.
        Я усмехнулся. Готовясь к предстоящему разговору, я долго раздумывал, какую тактику избрать, чтобы получить желаемое. Настраивать против себя бывших разработчиков не хотелось. Но — они собирались использовать меня, так почему я не должен использовать их? Если смотреть в суть, я им нужен, необходим, как джокер в игре с Балабановым; не столько я, сколько мой Ключ и статус Одного из Семи. Поэтому возможности надо использовать на полную катушку: я буду диктовать условия, они их принимать.
        — Во-первых, хотел поинтересоваться, все идет нормально с пополнением запасов эллура?
        — Еще пара часов, и хранилища будут заполнены. Работы по восстановлению Магического Щита займут около суток. После этого можем приступать к поэтапному выполнению плана.
        — Отлично! У меня есть маленькая встречная просьба,  — улыбнулся я.  — В качестве ответной услуги. У меня здесь, как видите, небольшой бизнес. Можете попутно захватить немного груза? После того, как Оплот выйдет в обычный мир, его заберет астральный грузовик.
        — А нашему юному другу палец в рот не клади!  — засмеялся Свечкин,  — Смотри, Лена, так опомниться не успеем, как будем выполнять регулярные рейсы Хелт Акор — Базаар, вывозя груз эллура!
        — Захватим. В качестве исключения, один-единственный раз!  — после недолгого размышления вынесла решение Романова.  — Что насчет остального?
        — Я пока остановился на двух. Покажи еще раз, пожалуйста, фракционные награды Ордена Дев,  — попросил я.
        Полупрозрачное окошко вновь возникло передо мной.
        Когда-то игроки разгадали тайну Миров-Кузниц и получили доступ к технологиям дромонтов. Результатом был ошеломляющий переворот геймплея — появились летающие корабли, Астральные Порталы, спеллджамперы, движители, работающие на энергии пойманных элементалей, защитные Купола, маг-реакторы и маг-орудия. И джаггернауты, несущие на борту сотни игроков и способные разрушать клановые замки. Сейчас я, единственный в Сфере, имел эксклюзивный доступ к нечто подобному, хотя и меньшего масштаба.
        Орден Дев предлагал множество модификаций для астральных кораблей, значительно увеличивающие их характеристики. Разнообразный фракционный рангоут, превосходящий стандартные образцы. Тьму новых Рецептов, Техник и Чертежей, некоторые из которых могли в корне поменять тактику игры. Предметы и волшебные камни с новыми, невиданными аффиксами. Чего стоила только фракционная Вуаль, выпускаемая в трех вариантах — легком (для игрока), среднем (корабля) и тяжелом (цитадели). Большинство Чертежей, правда, использовали сложные цепочки производства, зачастую с уникальными вещами в качестве ингредиентов, добываемых в схронах Древних.
        Я долго раздумывал, что выбрать. Конечно, хотелось получить вундервафлю в личное пользование, но тщательное изучение ассортимента повергло в некоторое уныние. Во-первых, вещей, более мощных, чем Ключи Семи Братьев, в Сфере, видимо, просто-напросто не существовало. Один игрок, каким бы сильным он не был, не в состоянии бросить вызов целой армии. А мне требовалось не только победить…
        И, во-вторых, все остальное было настолько вкусным, что я буквально разрывался на части, прикидывая перспективы. Даже скриншоты компонентов и цепочек производства, которые я тщательно сохранял, могли произвести переворот на рынке Базаара, не говоря уже о появлении самих предметов.
        В окошке наград я отметил две позиции — одну в середине, а другую в конце списка. В случае, если обычные игроки когда-нибудь начнут набирать репутацию к Девам, первая будет доступна примерно через пару недель, вторая — неизвестно когда. Заработать «Восхищение» с НПС-фракцией дело минимум нескольких месяцев, если не лет.
        Обе награды были ЧЕРТЕЖАМИ. По ним производились уникальные предметы Ордена Дев.

        ЧЕРТЕЖ АМУЛЕТА ВУАЛИ
        ЧЕРТЕЖ. ОРИГИНАЛ. КОЛИЧЕСТВО КОПИЙ — НЕ ОГРАНИЧЕНО.
        КАЧЕСТВО — РЕДКИЙ
        ПОЗВОЛЯЕТ ПРОИЗВОДИТЬ АМУЛЕТ ВУАЛИ.

        Амулет Вуали — эксклюзив Ордена Дев, магический талисман с уникальным аффиксом Вуали, позволяющим скрывать флером невидимости своего носителя. Валькирии Оплота были невидимы именно благодаря этим амулетам. Присутствовали жесткие ограничения — к примеру, Вуаль сбрасывало любое соприкосновение с материальным объектом, передвигаться в ней возможно исключительно по воздуху. «Левитация», «Полет», «Крылья Ветра» — всевозможные заклинания в помощь. Всадник тоже мог окутать своего летающего маунта флером Вуали, но только «птичек» небольшого размера. Но все равно — я чуял, что такой амулет мгновенно станет хитом продаж, стоит ему появиться на аукционе. Более того, у меня практически созрел хитрый план сбыта, имеющий прямое отношение к нашей войне с Пандами.

        ЧЕРТЕЖ МОДУЛЯ ИМПУЛЬСНОГО СДВИГА
        ЧЕРТЕЖ. ОРИГИНАЛ. КОЛИЧЕСТВО КОПИЙ — НЕ ОГРАНИЧЕНО.
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ.
        ПОЗВОЛЯЕТ ПРОИЗВОДИТЬ МОДУЛЬ ИМПУЛЬСНОГО СДВИГА.

        Это маго-техническое устройство венчало линейку оборудования для цитаделей. Получить одну копию такого чертежа в награду можно, только вкачав перфектную репутацию с Девами. Нескоро, ох нескоро игроки вообще узнают о его функциях. МОДУЛЬ ИМПУЛЬСНОГО СДВИГА был репликой оборудования, позволяющего Серебряному Оплоту перемещаться между мирами. Судя по описанию, устанавливаться такой модуль мог только в ячейку замкового кипа, занимая место одного из усилений цитадели. Подключенный к мощному маг-реактору, он открывал прямые меж-пространственные тоннели, позволяя мгновенно перемещаться как в обычных мирах, так и между ними. Без пентаграмм, Астральных Порталов, напрямую. Правда, каждый прыжок требовал колоссальных затрат энергии, но игра стоила свеч. Если бы удалось раздобыть вместе с ним Чертежи ЗАМКОВОГО ЛЕВИТАТОРА, ПРЕЦЕТРОНА СИЯНИЯ, РЕПЛИКАТОРА ДУШ и еще парочки модулей, то постройка летающих цитаделей, копирующих Серебряный Оплот, стала бы чисто технической задачей.
        — Ты, кажется, ошибся строчкой,  — холодно заметила Елена, изучив мои требования,  — Оригиналы выбранных Чертежей существуют в единственном варианте. Какое количество копий тебе сделать?
        — Нет, не ошибся!  — ухмыльнулся я,  — Мне нужны именно оригиналы!
        Чертежи, Рецепты, Техники Развития в Сфере делятся на два вида: оригиналы и копии, которые с них могут снять Книжники. По оригинальному Чертежу можно произвести бесконечное количество предметов, по копии число ограничено. Копия — расходник, поэтому большинство крафтеров стараются обзавестись оригиналами. Но это не всегда возможно, для вещей высокого ранга оригинальный Чертеж или Рецепт — редкость. И стоит, бывает, очень хорошо. А для фракционных наград оригиналов вообще никто не видел, это штучные вещи,  — они находятся за семью печатями, как одно из главных богатств НПС. Что логично — если дать возможность делать аналоги всем подряд, кому будет нужна фракционная линейка? Если забрать у Дев оригиналы Вуали и Сдвига, они больше не смогут крафтить эти предметы. Опрометчивое обещание Свечкина выдать любые три вещи дало мне огромное поле для маневра. В общем, я нагло требовал невозможного и знал это.
        Романова и Свечкин обменялись долгими взглядами. Гробовщик пожал плечами, с видом — ну что я могу поделать? Вот такой он, этот Кот. Наглец и прохвост, а что делать?
        — Хоткот, мы не можем отдать тебе оригиналы Чертежей,  — спокойно, как маленькому ребенку начала втолковывать Первая Дева.  — Это просто-напросто невозможно. Это же оригиналы! Без них фракционная наградная линейка будет неполной. Давай я сделаю тебе любое количество Копий, это тоже самое…
        — Разговор шел о трех любых предметах,  — отпарировал я.  — Ограничений не было. И да, я понимаю, что такое оригиналы и чем они отличаются от копий. Не надо пытаться ввести меня в заблуждение.
        Торговлю всегда надо начинать с более высоких позиций, чем хочешь получить. Это азы. Назовешь реальную ставку — оппонент начнет снижать, и в результате получишь меньше, чем нужно. Просить надо больше, в итоге можно сторговаться на то, что изначально запланировал. Я всегда следовал этой тактике, и редко оказывался в пролете.
        — Ну, я еще могу понять насчет Вуалей…Но зачем тебе Чертеж Модуля Сдвига? Ты требования к крафтеру видел? А список комплектующих? Там даже для первой цепочки производства нужны «Магический Изобретатель», «Артефактор» или «Реликтор»… У тебя есть мастера с такими архетипами? Сомневаюсь.
        — А у вас есть?  — отреагировал я,  — За такой Чертеж можно выручить миллионы. Если предложить его нужным людям.
        — Думаю, знаю, зачем Коту Модуль Сдвига,  — с невинным видом предположил Свечкин.  — Включим логику! Мы имеем Великий Храм, запертый в схроне Древних на Путях. Мы имеем мутные вопросы о Звездной Дороге, упоминаемой одной строчкой в бэке. Мы имеем тесное общение подозреваемого с Богом Теней. Ух, чую, дело попахивает легендарным квестом!
        — Верно, мне нужно найти способ перенести Храм на Звездную Дорогу,  — не стал отпираться я.  — И Чертеж нужен мне именно для этого. Сначала сделаю с него копию, потом оригинал продам. На вырученные деньги найду артефакторов и необходимые материалы. И построю…
        — Нууу, если дело только в этом…  — процедила Первая Дева,  — Если дело только в этом, все просто. Мы построим и дадим тебе готовый Модуль Сдвига. У нас остается оригинал, ты выполняешь свой квест.
        Среди наград Оплота нет готовых Модулей. Только Чертежи, а процесс постройки, и правда сложен. И очень дорог. Половину материалов калькулятор крафта вообще не расценивал — это означало, что они никогда не появлялись в продаже. На самом деле я блефовал, предполагая самостоятельно построить такую штуку. Это заняло бы кучу времени и отняло много сил. Мне изначально нужен был готовый модуль, но начни я разговор с этого, ничего бы не добился. Ведь в торговле никогда нельзя просить, нужно плавно подвести оппонента к тому, чтобы он сам предложил дать то, что ты хочешь получить. Это просто на самом деле, если приложить малость усилий.
        Поломавшись немного для вида, я согласился на предложенные условия. Вместо оригинала Чертежа Вуалей удалось получить тысячу готовых амулетов (больше просто не было в хранилище), и копии на изготовление еще тысячи. Бонусом я выторговал также копии чертежей корабельных Вуалей — правда, всего пятьдесят штук, но больше и не требовалось.
        Романова и Свечкин настаивали, чтобы я выбрал и третью позицию наград, но пришлось отказаться. Выбор третьей плюшки зависел от возможного развития событий. Пока и с двумя заморочек будет выше крыши, найти бы время на все! Я почти физически ощущал, как не хватает времени осуществить все задуманные ходы.
        Это означало, что дело вертится.

* * *

        Добыча эллура кланом Йордас шла даже лучше, чем я предполагал. Более пятидесяти тонн кристаллизованного, очищенного и подготовленного к продаже эллура уже возвышалось молчаливыми пирамидами, готовое к вывозу. Еще столько же сырья было в работе. Цверги Дьярви взяли хороший темп. Также росли горы попутно добываемых горных богатств: полупрозрачные, как рыбьи кости, друзы эдры, россыпи фиолетовых кристаллов морнлода, зеленовато-серебряный сильверит и багровые глыбы греорда. Пожалуй, груза уже было достаточно, чтобы забить трюм астрального нефа. Самая главная сложность заключалась в доставке всего этого богатства на Базаар, и если насчет первой партии вопрос был решен, то для транспортировки последующих требовалась прочная, работающая, безопасная логистика. То, что практически невозможно в Хелт Акор без поддержки сильного рейда игроков.

        Дьярви требовал немедленного пополнения ресурсов, человеческих и материальных. Меня ждал еще один список, в дополнение к предыдущему. Кажется, молодые рудокопы вошли во вкус и решили развернуться здесь по полной программе. Я обещал сделать все возможное, конечно, но не все зависело только от меня. Впрочем…
        Следующим пунктом назначения был Базаар.

        ИНТЕРЛЮДИЯ: СЕВЕР

        ЛОКАЦИЯ: ДОРСА, КОНДОР, КЛАНОВЫЙ ЗАМОК «ДОЗОРОВ»
        — Ближайшие таймеры через восемь часов, четыре форпоста на юге. Выходят из осадного режима почти одновременно, с разницей в две-три минуты, так что придется выбирать. Все защитить не сумеем. Есть предложение воткнуть в обвес фортов большие стоунджаммеры.
        — Бесполезно. Во-первых, радиус невелик, во-вторых они могут прийти Астральным Порталом, его не заблокируешь.
        — Отсечем хотя бы часть.
        — Нет смысла, Комтур прав!  — жестко произнес Злой Мук,  — Только сами себе ограничим пространство для маневра: мы-то можем прыгать только через пентаграммы. А вот остальные форты имеет смысл оснастить глушилками — чтобы не раздергивали нас в разные стороны. Максимально усложним врагу задачу. Скауты у всех расставлены, надеюсь? Мастера порталов готовы? Воспитательную работу провели? Никто есть, спать, жену ублажать в самый важный момент не убежит? Что с союзниками, Олаф?
        — Пока обработал только часть. РЕДы не придут. У них свои проблемы, войска Ананизарты добивают форты, оккупируют провинцию. Я говорил с лидерами Роя, в принципе они готовы поучаствовать, чисто for fan, но в своей тайм-зоне. Первые таймеры — это глубокая ночь для них, рассчитывать не стоит. Хирд однозначно отказался, не хотят портить отношения с Пандами. Обещали помочь материально. Мой человек сегодня встречается с ними на Базааре. Пока больше ни с кем не успел связаться.
        — Я тоже разговариваю со многими,  — кивнул Мук,  — Усиление «Пандорума» никому не нравится. Они же решили выселить нас отсюда. Место займут их петы.
        — Серьезно?
        — Да. Фулл деплой*. Посмотрите сводки: астральные нефы один за другим разгружаются в Финиарах. Везут все свои пожитки. Я навел справки — вся эта движуха не просто так. Союзники «Пандорума» массово переселяются сюда. Они покинули Бездну, миры Инферниса и Баалорга, там кто-то дал им крепкого пинка под зад. В этом вся причина войны — Панды подыскали новый дом своим друзьяшкам.
        Олаф и Комтур обменялись встревоженными взглядами. Безумец, лидер «Героев», негромко рассмеялся:
        — Ты извини, Мук, но звучит как бред. Кто мог выгнать союзников Панд из миров Бездны?
        — Там странные вещи происходят. Панды же фармили души, чужими руками. Вот и дофармились. «Процедурник», походу, дал обратку. Появились новые неписи, которые начали щемить им хвост, да так, что бежать пришлось сломя голову.
        — Неписи?
        — Да хрен его знает. Информация из третьих рук, никто не хочет особо делиться,  — нахмурился Злой Мук — Ну да, неписи или непись, я не понял. Какие-то Странники. Пруфов нет, за что купил, за то продаю. Туда вроде отправилась разнюхивать, что да как экспедиция «Первопроходцев».
        — Ладно, это мелочи. Нужно решать, как спасать наш альянс. Или спасаться,  — сказал Ворон, кланлидер «Варягов». Его клан, населяющий северное побережье Дорсы и острова в Море Ветров, пока не пострадал от атак, так же как и «Побратимы», жившие чуть восточнее. Панды высадились на юге, и вектор их атак приходился именно оттуда, от границ Дикого Поля.
        — Я так понимаю, что приказа о массовой эвакуации и вывозе активов не будет?  — продолжил Ворон.
        — Есть мнение, что такой приказ подорвет моральный дух бойцов,  — осторожно ответил Олаф.  — Есть мнение, что злее драться будут, когда есть что терять. Самое ценное из кланхранов, конечно, стоит вывезти. Но так, чтобы никто не догадался.
        — Значит, лапки поднимать вверх никто не собирается!  — кивнул Ворон.  — Это хорошо, товарищи, это хорошо. Настрой боевой, это мне нравится. Ну а шансы вы прикидывали? Сто против одного, как по мне.
        — Панды сильнее и количественно, и качественно,  — согласился Злой Мук,  — Я даже не знаю, что с ними делать в открытом бою. Есть вариант тактики «кинжальных» уколов, будем изматывать их, перерезать коммуникации, нападать на тыловые форты, ловить грузовики и караваны. Уже начали.
        — Они все равно навяжут нам генеральное сражение — на выходе из «Неуязвимости» замков и ключевых фортов придется драться,  — сказал Комтур,  — Но, я бы заранее нас не хоронил. Союзников Панд мы вполне потянем.
        — Да и сам «Пандорум» уже не тот!  — подхватил Олаф.  — Они недавно потеряли два джаггернаута, почти потеряли замок. С ними можно драться и побеждать! Если подключим всех возможных союзников, выступим единым фронтом — шансы у нас есть.
        — Я видел килллисты джаггернаутов в битве с Роем,  — кивнул Мук,  — Очень странные. Там руку приложил один из ваших новичков с каким-то супероружием, верно? Хотелось бы поподробнее об этом. Его можно будет как-то использовать против них еще раз? А насчет союзников, Олаф — я-то согласен, но это утопия. Ты же знаешь.
        Он выпрямился и закончил очень жестким тоном:
        — За всю историю Сферы еще никому не удалось объединить ру-альянсы против единого врага.

        ГЛАВА 5

        Суетливая жизнь Базаара не изменяла себе. Днем или ночью, в любой тайм-зоне здесь кипела толпа игроков и неписей, стоял дикий галдеж, по узким улочкам к величественным иглам башен проталкивались караваны с товарами, над их головами плыли сотни астральных кораблей, цепочками выстраиваясь к воздушным пристаням.
        Выйдя из портального круга, я надвинул капюшон. Охота за мной, объявленная Пандами, не прекращалась, поэтому в людных местах стоило держаться настороже. Постепенно я становился параноиком, которому мерещится угроза за каждым углом: только завидев звено суицидников на «птичках», неспешно планировавших над кварталом, я мгновенно ушел в Тень. Они походили на стервятников, с высоты высматривающих добычу. Впрочем, лучше подуть на воду, чем оказаться на респе! Болтали, что существуют артефакты и архетипы, способные дистанционно прощупывать шмот, надетый на игроков, определяя его ценность. А я заметно так подрос в плане «одетости» — двумя легендарками могут похвастаться немногие. И плевать, что они персональные, прикончат просто из спортивного интереса.
        В теневом плане Базаар почти не изменился — мимо шел нескончаемый поток народа, расплывчатые громады башен, как облака, темнели над головой. Что интересно, стражи-Кованые, патрулирующие улицы и охраняющие входы, отбрасывали ауру света, а у дромонтов-предводителей прожекторы глаз, по-видимому, пронзали даже Тень. По крайней мере, проникнуть незаметно в торговую башню мне не удалось. Интересная фракция эти механические НПС, населяющие конгломерат Миров-Кузниц, я многое читал про них, но поближе познакомиться так и не довелось.
        VIP-апартаменты «алмазных» приняли меня, как родного. Плеснув в бокал аналога местного коньяка, я попытался немного расслабить мозг. Предстоял долгий и сложный день.
        В личке и «Гонце» давно домогался Олаф. Я вышел на связь и меня тут же завалили поручениями, попутно попеняв на самодеятельность. В общем, требовалось поработать на благо клана: срочно закупить и доставить в Дорсу множество совершенно необходимых для ведения боевых действий вещей. Кроме того, мне нужно было встретиться с каким-то Даром из Хирда и забрать у него нечто настолько важное, что передать через аукцион или контракт не представлялось возможным. Только из рук в руки. Зачем такие сложности? Вещий даже выделил денег на дорогущий «замок» — Свиток из донат-шопа, на время блокирующий возможность потери определенного предмета из инвентаря.
        Почти все дежурные лоты, мои собственные и клановые, уже слетели или ушли вниз аукционного списка, заслоненные свежими позициями конкурентов. Нужно обновлять цены. Но текучка потом, потом. Я открыл письмо Олафа и аккуратно закупил все по списку — несколько корпусов летающих кораблей небольшого тоннажа, стоунджаммеры, маг-орудия, разнообразные боеприпасы к ним и просто дикую кучу расходников: эликов, Свитков и ингредиентов заклинаний. В перечне фигурировали знакомые мне «Серебряные Колокольчики», алхимические бомбы для осадных орудий, причем в хорошем таком количестве. Интересно, как их собираются использовать Дозоры?
        Следующим шагом связался с Борландом и выставил на него контракт — «Крабочудовище» должно было успеть доставить груз до начала последнего боя в точки назначения: замки Энеми, Героев и Дозоров. К моему удивлению, Кита даже не пришлось мотивировать двойной оплатой. Несмотря на блокаду замков СЕВЕРА, он решил рискнуть, лишь попросив, чтобы астральный неф по прибытию прикрыли боевым рейдом на случай дропа Панд или их помощников.
        Поиск товара по особой приписке: Свитков или заряженных артефактов с разрушительными заклинаниями эпического уровня занял немного времени. Рынок прошерстили, он похудел, как всегда в случае большой войны. Все вкусное уже выгребли. Удалось выкупить парочку «Метеоритных Ударов», ритуал “Копья Кроана”, один фиолетовый «Призыв Минотавра» и с десяток «Мечей Воздуха» — слезы, в общем. Надеюсь, в кланхранах есть что-нибудь посущественнее.
        Небольшой анализ движения цен дал неутешительные результаты: торговцы «Пандорума» мониторили рынок и выкупали ценные массовые спеллы. Чтобы опередить их, требовалось круглосуточно дежурить на этих лотах, либо выходить напрямую на продавцов. Времени на это у меня просто не оставалось. Также я отметил активность врагов в скупке эллура, все виды этого сырья стабильно росли в цене. Что понятно, постоянные перемещения астрального флота кушают массу топлива.
        Небольшая, но сладкая месть: вещи охотников за моими ушами, выбитые в Дыре, с приятным звоном ушли на открытый аукцион. Инвентарь наконец-то почти опустел. Подумав, я кинул ссылку на лоты в личку Рандому, наиболее адекватному из всех противников. Пусть поборются за свои сетовые вещи, это благотворно влияет на повышение цен.
        Порадовал исполненный Трайнулом контракт — груз из Дыры уже ждал на аукционных складах Базаара. Значит, капитан субмарины все же ушел от назойливых преследователей и ухитрился выполнить наши договоренности. Легендарные ингредиенты, лут, доставшийся со Стража, приятно порадовал стоимостью, когда я начал проверять рынок на предмет аналогичных предметов. Расцененные позиции тянули на двести тысяч по скупке и почти на триста — по лотам предложения. Часть вообще не имела цены — подобный товар никогда не продавался на Базааре, его не было в базе торговых операций. А не сделаться ли мне охотником на уникальных монстров? Это очень прибыльное занятие, черт побери!
        Можно, конечно, тоже выставить их на аукцион с открытой верхней ценой — кто больше предложит. Но, подумав, я решил немного притормозить. Редкий товар — это ценный козырь. Его можно не просто продать, а еще и оказать этим услугу, наработать нужный контакт. Никогда не поздно обратиться в канал Клуба — сообщество русскоязычных торговцев Базаара, в котором присутствовали все более-менее крупные воротилы местного бизнеса. Конечно, они составляли лишь малую часть акул главного хаба Сферы, но связи и наработки имелись, как и контакты людей, контролирующих ту или иную часть рынка. Самое ценное, что есть в мире — это связи и информация.
        Да, информация. Не так давно я кропотливо изучал политическую ситуацию в Сфере Миров, копал статистику, задавал нечаянные вопросы сведущим людям. Меня всегда интересовали такие вещи — зная расклад сил, гораздо проще прогнозировать события и составлять планы. Кланы, альянсы, мультиигровые сообщества, занимающие ведущую роль в Сфере — вот, кто меня интересовал.
        Одним из них был Хирд. Огромный русскоязычный альянс, он объединил десятки тысяч игроков из Восточной Европы и Российской Конфедерации своей подчеркнутой интернациональностью, и, что греха таить, невысокими условиями входа. Хирд принимал почти всех — находилось место и нубам, и откровенным крабам, и отъявленным ПВП-шникам. Особенно хорошо там чувствовали себя игроки, предпочитающие «мирные» профессии и крафт. По численному составу Хирд давно уже перегнал все остальные ру-алли вместе взятые, и с каждым новым оборотом Сферы набирал все большее влияние. Хирд всегда старался не воевать, а покупать. Там, где купить не удавалось, они пытались действовать дипломатическим путем. В войну вступали, только когда выбора не оставалось. Сначала терпели поражения, мало-помалу набираясь опыта, становясь все более опасными врагами. Сейчас Хирд, однозначно, был одним из самых крупных игроков на политической арене Сферы. Они активно фармили Хелт Акор, держали под контролем часть рынка Базаара, владели целым материком в арктическом мире Берга, протянули свои клановые щупальца в Миры-Кузницы и преддверие Бездны. Имели
большой флот астральных кораблей, ходили слухи, что Хирд обзавелся даже джаггернаутом. В мире Дорсы хирдманны не присутствовали, но с большинством местных альянсов старались поддерживать нейтрально-дружеские отношения.
        Именно с представителем Хирда Олаф поручил мне встретиться в одной из башен Базаара. Дар, Дар — где-то я уже слышал это имя, кажется. Ах, да, чат Клуба. Представитель Хирда тоже присутствовал в нем. Торговец?
        Не знаю, что делал хирдманн на Базааре, но VIP-апартаменты, которые занимал этот самый Дар на семнадцатом этаже, размерами и шиком значительно превосходили мои. Тоже «алмазный» аккаунт? Позолота, мрамор и драгоценное «самоцветное» стекло, персональная парочка Кованых, охраняющая вход. Когда я вошел, хозяин жадно курил кальян, окруженный облаками дыма. В воздухе плавал специфический сладковатый аромат.
        — Будешь?  — буркнул он вместо приветствия.  — Хорошо прочищает мозги.
        Я плюхнулся на сиденье напротив, откровенно разглядывая хирдманна. У них была своя фишка, некий отыгрыш — представители костяка альянса предпочитали играть аватарами подземных рас: гномами, дварфами, цвергами. Дар был субтильным гномом с тучей рыжих косичек, умным лицом, длинным носом и старомодными очками в тонкой оправе, которые придавали ему вид интеллигента.
        — ХотКот? Клановый торговец СЕВЕРА? Будем знакомы!  — сказал гном.  — Олаф предупреждал о твоем визите.
        — Мы знакомы,  — прищурился я.  — Уже встречались. В Хелт Акор.
        Я вспомнил его. Ник был мне знаком не только по чату Клуба, но и по переговорам Дозоров, когда мы встретили на Бесконечных Путях рейд Хирда. «О, это же Дар, старый знакомый», сказал Олаф, когда таргетколлеры подсветили для ассиста хирдманна, вызвавшего аватару Трогга. Значит, Дар и был тем самым «истинным жрецом», оружие которого сломал Авель. Интересная встреча.
        — Да? Возможно,  — после небольшой заминки ответил гном, поправляя очки.  — Я тебя не помню…ну да не суть. Надеюсь, ты подготовился? Такими вещами не рискуют.
        Я кивнул, и Дар, неуловимым движением выставил на стол небольшой узорчатый флакончик, запечатанный причудливой золотой пробкой в виде демонической пасти. Внутри пенилась темно-багровая густая субстанция, пульсируя, как бьющееся сердце.
        ЭЛИКСИР «РАСОВАЯ МЕТАМОРФОЗА»
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАСТЕР — ДАР ВЕТЕР.
        ЭФФЕКТ — ?????
        Ого, легендарный эликсир! Такие эксклюзивные предметы не попадают на рынок, ингредиенты очень дороги, сварить может только «великий мастер», перфектно изучивший алхимию. Их делают под заказ, под клиента, который обычно сам предоставляет необходимые материалы. И эффекты крайне мощные, а здесь они вообще помечены знаками вопроса. Непредсказуемы? «Расовая Метаморфоза»…это название упоминали лидеры РЕДОВ и СЕВЕРА, обсуждая тактику боя с Ананизартой. Там еще говорили про Кровь Богов и Кровь Демонов, над которой так трясся Олаф.

        В Хелт Акор нам упало два образца Крови Высшего Демона, один с Дайне, другой с Харва, Консорта Суккубата, чья Тиара перешла мне по наследству. Первый забрал Олаф, а вот второй по-прежнему пылился в дальнем уголке банковской ячейки «Золотого Хомяка». Застывший багровый сгусток, чуть светящийся изнутри. Я сложил дважды два и понял, что ключик к разгадке Крови сидит передо мной.
        — А почему не видно эффекта?  — спросил я для начала разговора, на свет разглядывая эликсир.
        Дар хмыкнул, вновь берясь за кальян.
        — Слушай, ХотКот. Или как там тебя,  — сказал он недовольно,  — Что за вопросы? Эффект определится, когда элик выпьют. Олаф в курсе.
        — Я так понимаю, что сварил его ты, правильно? Есть интересное предложение, как раз для алхимика.
        Дар неопределенно хмыкнул, вновь берясь за кальян. Весь его вид показывал, что мне пора убираться вместе со всякими дурацкими предложениями. Но когда я линканул ему в личку несколько предметов, оставшихся после Стража — тех самых, без цены, на которые хотел объявлять аукцион, гном застыл, не донеся мундштук до рта.
        — Хм. Хмм. Хммм!  — сказал он после небольшой паузы.  — Откуда у тебя это? Есть еще?
        — Есть.  — Улыбнулся я,  — Но часть уже выставил на продажу.
        — Снимай немедленно. Все заберу. И если есть канал добычи, можем обсудить сотрудничество.
        Обсудить, конечно, можем. А можем и не оэбсуждать. Меня чрезвычайно занимала изнформация по Крови и полученному эликсиру. А также елще один щекотливый момент. Я доступно дэал понять Дару, что готов поработать с ним — но только если гном поделится сведениями о Крови и свойствах эликсира «Расовых Метаморфоз», причем сохранит это в секрете от моих кланлидеров. Я же гарантировал полную конфиденциальность со своей стороны. Да, риск, конечно, присутствовал, что он заложит меня Олафу, но что мне предъявить? Неуемное любопытство?
        — Гм. В общем-то, это никакой не секрет,  — задумчиво произнес хирдманн после некоторого раздумья.  — То, что ключевым ингредиентом «Метаморфоз» является Кровь, ты правильно догадался. Просто мы не знаем, багованный это эффект, или нет, поэтому лучше не привлекать внимания админов. Понимаешь, о чем я? Поменьше логов.
        Дальнейшее, что он рассказал… Свойство у Крови было только одно, зато насмерть убойное. Эликсир “Расовая Метаморфоза” мог изменить расу игрока, выбранную при старте. Вернее, даже не изменить, а сделать игрока полукровкой, наделив его удивительными способностями. Кровь Бога превращала в Полубога, Кровь Высшего Демона трансформировала в полудемона. Она даровала силу и могущество, уникальные архетипы и возможности, недоступные обычным игрокам.
        Я с улыбкой поинтересовался, могу ли я сделать заказ еще на один такой эликсир. Кровь Высшего Демона, случайно попавшую мне в руки, следовало использовать — и вот она, возможность. Дар не удивился, хотя и вцепился в меня, как клещ, выпытывая, где мы раздобыли сразу два образца Крови. У него даже имелась свободная копия Рецепта, но цена, озвученная алхимиком, повергла меня в некоторый шок. Совсем недешево стоили «Расовые Метаморфозы». Я бы даже сказал неприлично дорого, бутылочка эликсира, стоящая как астральный фрегат с обвесом — это, знаете ли…
        И, тем не менее, я решил сделать заказ. Деньги — это всего лишь деньги. Сейчас они у меня были, а некоторые возможности предоставляются единожды. Нужно ковать железо, пока горячо, и я передал Дару имеющуюся у меня Кровь.
        — Эта другая, поменьше, хотя тоже выбита с высшего демона,  — недовольно пробормотал гном, изучая ингредиент.  — Где вы их фармите, хотел бы я знать, это же верхушка фракций… Сразу предупреждаю: эффекты могут отличаться! Причем значительно. Олафа предупреждал, тебе тоже говорю — после применения вышлите мне скриншот с эффектами. Для каталогизации. Обязательное условие!
        — Договорились. Есть еще один вопрос. Хотел поговорить о вашем участии в…
        — Нет! «Север» уже обращался к Хирду,  — недовольно оборвал меня Дар.  — Мы не будем воевать с Пандами.
        — Я не об этом. Хотел поговорить о Хелт Акоре.
        — И что же ты такого знаешь о Хелт Акоре, чего не знаем мы?  — прищурился гном.
        Я молча послал ему в личку давно подготовленный скриншот карты, полученной от Тормиса, где все ключевые данные были замазаны. И — оранжевый линк ФРАГМЕНТА КАРТЫ ХЕЛТ АКОР, подтверждающий, что такой предмет есть у меня на самом деле.
        — Что же, я действительно рад нашему знакомству, ХотКот,  — после паузы медленно сказал Дар.  — Значит, ты и есть тот игрок с Геном Древних, получивший от Тормиса второй из четырех Фрагментов. Не скрою, мы давно охотимся за ними. Сколько ты хочешь за него? Могу сразу предложить пятьсот тысяч.
        — Значит, их четыре? То есть, собрав все, получится полная карта?  — проигнорировав предложение, спросил я. Насчет полной карты он меня порадовал, но основная ценность Фрагмента заключалась в отметках — «кодах» Перекрестков. Хирдманн прекрасно знал, что такая информация бесценна — ведь она позволяет перемещаться по узловым точкам паутины Хелт Акор не наугад.
        — Да. Ты не читал бэк, что ли? Составив полную карту Бесконечных Путей, можно найти их центр, где, по легендам, находится разрушенная столица Древних, Раг-Мор-Кор. Ну, так что, договоримся? Называй свою цену.
        Думаю, договоримся,  — согласился я,  — Но не так, как ты думаешь.

        ГЛАВА 6

        — Значит, эллур. Много там эллура?  — спросил Дар, и, дождавшись моего кивка, продолжил: — Ничего у тебя не получится. Затея обречена на провал. С нами еще можно договориться, но основные месторождения держат «шершни». Рой, слышал о таких?
        — Слышал, конечно. Ладно, это мои проблемы,  — не стал заострять внимание я.  — Насчет конвоев в Хелт Акор мы договорились?
        — Да. У нас есть один клан, который постоянно ищет на Путях такие сайты. Они будут рады помочь. Правда, тебе придется немного поделиться. Вот контакт, Совух, «Совиный Легион». С ними расплатишься бартером, эллуром, со мной — координатами. Один караван — один Перекресток. По рукам?
        Несколько минут мы обсуждали условия, а потом подписали взаимовыгодный контракт. Хирд обеспечивал сопровождение моих караванов из Хелт Акор, я платил постепенной передачей сведений из ФРАГМЕНТА КАРТЫ, полученной от Тормиса. К сожалению, соглашение о совместных торговых операциях на Базааре Дар даже обсуждать отказался, а жаль. Я хотел попробовать покачать рынок эллура, ручеек которого вот-вот начнет течь на мои аукционные склады. Позиция была очень серьезной, дорогой и объемной, и одному мне даже не стоило пробовать сдвинуть ее с места. Нужны были средства и возможности на порядок большие, чем несколько миллионов, которые я был готов вложить в это дело.
        С гномом мы расстались почти приятелями. Закончив с переговорами и встречами, я посвятил некоторое время торговой рутине: выставил дежурные лоты, подчищая остатки складов, раздал необходимые ЦУ аукционным представителям. Оставалось только одно важное дело. Я подсознательно откладывал его «на потом», поскольку решение вызывало внутреннее противоречие.
        Вуаль Дев. У меня имелась тысяча готовых амулетов — Романова подчистую выгребла арсенал Оплота, чтобы расплатится со мной, и сотня Чертежей, по каждому из которых можно было произвести еще десять. То есть, в перспективе, две тысячи эксклюзивных предметов.
        Я внимательно изучил копию Чертежа. Цепочка крафта была достаточно сложной, компоненты для изготовления — сплошь редкими. Но — ничего запредельного! Фракционная Вуаль требовала совместной работы трех мастеров: Ювелир создавал из обычных составляющих амулет-оправу, Заклинатель накладывал особый эффект на волшебный камень, а Артефактор соединял все это в готовое изделие.
        Одной из целей моего визита на Базаар была оценка возможности изготовления таких амулетов, и в будущем — постановки производства на поток. Изучив аукцион, я сделал вывод, что ничего сложного в этом нет. Большинство компонентов имелось в наличии, требования к мастерству крафтеров оказались средними. Себестоимость производства одной Вуали невысока, всего около тысячи золотых. Имея необходимое количество наградных Чертежей, при желании можно быстро завалить рынок Вуалями.
        Эксклюзивный товар, которого нет ни у кого, способный, в перспективе, перевернуть геймплей. Я не забыл, как Девы-невидимки почти мгновенно перебили экипаж корабля, состоящий из бывалых охотников «Пандорума». Вуаль может принести громадные доходы, а может стать страшным оружием в войне. Несколько минут я колебался между жаждой наживы и чем-то мало осязаемым, обычно называемым «совесть». Потом в голову пришла отличная мысль, мгновенно выстроившаяся в стройную схему. Почему бы и нет, черт побери?
        Несколькими кликами я добавил Вуали к списку груза, который вскоре должен был забрать в Кондор неф Борланда. И принялся подсчитывать общее количество компонентов, нужное для крафта по всем имевшимся у меня Чертежам. С губ при этом не сходила легкая улыбка. Как не крути, но Кот всегда отдает свои долги. Особенно, когда за это хорошо платят!
        Заключительные штрихи, проверка транспортных контрактов. Сегодня мои грузовые барки выполняли несколько последних рейсов из Дорсы: с приходом в наш мир Панд логистика там становилась крайне опасной. Интересно, что произойдет с кланами «крабов» — арендаторами альянса, когда война вспыхнет в полную силу? Вступят в ряды «боевиков», разбегутся или просто поменяют сторону? Пропаганда «Пандорума» уже начала работать, на альянсовой почте висело отмеченное восклицательным знаком письмо, пересланное кем-то из наших. Обращение Панд к альянсу «Север», которое враги активно линковали в общие чаты.
        КОМУ: АЛЬЯНСУ «СЕВЕР», ВСЕМ ЖИТЕЛЯМ ЭТИХ ЗЕМЕЛЬ
        МЫ ПРИШЛИ, И ЭТО НЕ ИЗМЕНИТЬ.
        ВАШИ ЗЕМЛИ СТАНУТ НАШИМИ, И ЭТО НЕ ИЗМЕНИТЬ ТОЖЕ.
        У ВАС ЕЩЕ ЕСТЬ ВРЕМЯ, ЧТОБЫ УЙТИ, СОХРАНИВ НЕМНОГО ИМУЩЕСТВА. ВОСПОЛЬЗУЙТЕСЬ ЭТОЙ ВОЗМОЖНОСТЬЮ. ПОТОМ ВЫ ПОТЕРЯЕТЕ ВСЕ.
        ПОВТОРЯТЬ ЭТО ПРЕДЛОЖЕНИЕ НЕ БУДЕМ. БЕГИТЕ, ИЛИ СРАЖАЙТЕСЬ И УМРИТЕ.
        SHADOW, CLAN «EVTANAZIA», ALLIANCE «PANDORUM»
        Пафосные сукины дети. Послание должно было посеять панику и лишить нас надежды. В ответ сразу несколько кланлидеров запостили воодушевляющие письма. Особого изменения в структуре нашего альянса и количестве игроков я не заметил — разве что отвалился один небольшой клан, обитавший как раз на югах, в местах первых ударов врага. Эвакуировались, наверное, в панике, пакуя пожитки и разбирая обвес клановых баз.
        Хирд воевать с Пандами отказался, интересно, кто придет на помощь? РЕДы? Вряд ли. Я наискосок просмотрел оффорум Сферы, не на шутку взбаламученный вчерашним уничтожением Златых Фейр. Ананизарта продолжала действовать — вторгшиеся орды завершали оккупацию провинций, ранее принадлежащим фейранцам. Следующей целью, очевидно, станут обширные клановые владения «красного» альянса, расположенные южнее. На форуме, конечно, творился сущий ад. Вопили, плакали и причитали сотни игроков, потерявшие имущество в результате удара Великой Кометы. Развлекались тролли. Администрация чего-то там компенсировала, но явно совершенно недостаточно. Произошедшее в рамках игровой механики и не выходит за пределы Соглашения, утверждали комьюнити-менеджеры. Множество игроков грозили отменой подписки и уходом в другие проекты. РЕДЫ так вообще поставили ультиматум — откат или полная компенсация, иначе альянс в полном составе покидает Сферу. Я усмехнулся — понты, блеф, покричат и вернутся, проектов подобного калибра на горизонте просто не существовало. Все прочие виртуальные миры после Сферы казались жалкими поделками. Впрочем,
из всей этой вакханалии стало понятно, что в ближайшее время помощи от союзников не будет.

        О начале нашей войны с «Пандорумом» тоже нашлось несколько новых тем. В целом, в шансы небольшого русского альянса противостоять катку Панд никто не верил. Ставки на нас не принимались. Да, в «Севере» было много опытных, скиллованных бойцов, имелись хорошие, известные рейд-лидеры, подобно Муку или Комтуру, но этого совершенно недостаточно. Нас превосходили и в количестве, и в классе, и в снаряжении, и в размере астрального флота. В последнем — на несколько голов. Наши кланы только начинали обзаводиться летающими кораблями, тогда как Панды могли выставить сотни вымпелов.
        Более интересен был топик «Исход из Бездны». Оказывается, вассалы Панд переезжали к нам на постоянное проживание! Здравствуйте, я ваша тетя, буду теперь у вас жить, как любил говорить мой отец. Сразу в двух мирах Бездны произошло нечто, начавшее внезапную миграцию карманных кланов «Пандорума». Что заставило сняться их с насиженных мест, никто особо не понимал. Поговаривали о каких-то сверхсильных НПС, появившихся там после многократных предупреждений о нарушении закона Равновесия. Якобы «процедурный» генератор запустил ответную реакцию сбору душ, проводимому Пандами руками их вассалов. Подробностей не нашлось, кроме одного посмертного видеоролика плохого качества: все в дыму, изображение вибрировало, в кадре вспыхнул жалящий фиолетовый луч, а затем на секунду мелькнул размытый черный силуэт, отчасти напоминающий огромного паука. Форумчане делали раскадровку и обсуждали необычное существо и так, и эдак, но ничего дельного никто сказать не мог.
        Любопытно — я поставил себе зарубку переговорить об этом с бывшими разработчиками в Серебряном Оплоте. Пока времени не оставалось. В шапке альянсового канала висело сообщение с ближайшими таймерами: больше суток были расписаны очень плотно. Четыре форпоста на юге, потом важный бой за Дарк, замок Enemy, следом еще два форта, выход из «Неуязвимости» замка Heroes, опять форты, пять — и, через шестнадцать часов, финальный аккорд: бой за Кондор.
        Сбор начинался скоро, меня уже дергали в личке: руководство альянса очень хотело о чем-то поговорить.

* * *

        ЛОКАЦИЯ: ФОРПОСТ КЛАНА HEROES, ЗАПАДНОЕ ПОБЕРЕЖЬЕ ДОРСЫ
        — Значит, вот он какой, ваш знаменитый Кот.  — Злой Мук, не торопясь, обошел меня по кругу, внимательно рассматривая, словно некую диковинку.
        — Требованиям альянса не соответствует, информацию о себе тоже отказывается мяукать,  — продолжил он.  — В топку таких Котов.
        Злой Мук играл тифлингом, представителем демонической расы, доступной только «золотым» аккаунтам. Никогда не понимал людей, выбирающих себе аватара с такой устрашающей внешностью. Выглядел он, конечно, брутально — здоровенный, мускулистый, с горящими адским огнем глазами и роговыми наростами на татуированном безволосом черепе. Но вот насколько комфортно ему живется в бытовом плане?
        Я усмехнулся. Шутки шутками, но выполнить их требования, то есть полностью раскрыть свой профайл лидерам алли, я не мог. Бог с ними, со свойствами архетипа, с аффиксами меча — многое из этого Дозоры знали и так. Но в логах слишком много следов, которые неизбежно поднимут кучу вопросов: Колосс, Ананизарта, Страж, Свечкин, Суккубат, Серебряный Оплот. Слишком многое поставлено на карту.
        — Кот, пойми, речь идет о судьбе нашего альянса!  — сказал Комтур,  — Ты как-то ухитрился угнать джаггернаут, а потом взорвать его. Мы хотим знать все!
        — Ну, в принципе, как, понятно,  — ввернул Олаф.  — «Колокольчиками», я предлагаю перенять эту тактику: использовать брандеры, груженные бомбами, против тяжелых целей.
        — Фантастика!  — отмахнулся Мук,  — Грузовики не успеют доползти, их расстреляют на подлете. И потом, они все равно не пробьют щит джаггернаута. Только несколько взрывов подряд, а это уже фантастично вдвойне.
        — Щит может снять ХотКот «Огненным Воином»,  — настаивал Вещий.
        — То есть, ты предлагаешь построить нашу тактику вокруг одного-единственного игрока?  — фыркнул кланлидер Enemy.  — Новичка, возможностей которого мы до конца не знаем, полный профайл не видели, да и вообще, все это попахивает каким-то хитрым трапом*!
        — Если вы хотите сражаться с таким врагом, как Панды,  — продолжил он после паузы,  — то надо иметь охрененную идею, как их победить. А не ставить на темную лошадку, которая вполне может оказаться чьим-нибудь засланцем.
        — Шпионы Панд в «Севере» есть,  — согласился я.  — Но это не я. Не там копаешь, смотри ближе к верхушке.
        — В общем, предлагаю сосредоточиться на договоренностях с союзниками,  — повернулся Злой Мук к остальным кланлидерам.  — Нам срочно нужен человеческий ресурс, иначе Панды нас просто размажут.
        — Собираем ополчение из крабов,  — подал голос угрюмый Ворон,  — Многие уже вступили. Скилл, подготовка — нулевая, но как мясо сойдут.
        — Это они пока не знают, во что ввязались,  — криво усмехнулся Комтур.  — Пара боев, разбегутся кто куда. Уже проходили.
        — Со мной связался Жетон, из Дикого Поля,  — вдруг сказал Черный Дон, кланлидер «Юнитов», хорошо знакомый мне по приключениям в самом начале карьеры.  — Панды закрепляются по границам Поля, его это нервирует. Хочет принять участие в войне.
        — Это который подмял под себя всех разбойников пограничья?  — скептически поднял бровь Мук,  — Неужели. И сколько они выставят?
        — Думаю, четыреста-пятьсот человек легко соберут,  — осторожно ответил Дон.
        — Отказываться не будем, сейчас нужна любая помощь. Пусть приходят.
        Я осторожно кашлянул, кланлидеры обернулись в мою сторону.
        — Ты говорил про идею, чтобы победить,  — сказал я,  — У меня есть одна штука, которая может помочь, но есть и одно условие. Вы не будете спрашивать, откуда я ее взял, и обещаете сохранить все в секрете.

        С этими словами я достал из инвентаря и положил на стол перед ними одну из фракционных Вуалей Дев. Злой Мук подцепил пальцем цепочку амулета, поднял его, вглядываясь в голубое сияние волшебного камня, затем покачал головой, передавая Вуаль Комтуру.
        — Хорошая штука, не видел раньше,  — прокомментировал он,  — Невидимость в полете. Награда за квест? Но — один амулет не поможет в войне, каким бы уникальным он не был.
        — Один — да. А тысяча?  — ухмыльнулся я.

* * *

        Как только первые форпосты «Севера» вышли из оборонительного режима, начались боевые действия. Бои вспыхнули с такой яростью, что сложно восстановить точную хронологию событий. Для многих игроков они, начиная с первых таймеров, слились в один бесконечный двадцатичасовой бой. Пауз не было, круглосуточные сражения без перерывов: тысячи бойцов бросались друг на друга, как озверевшие псы. Битвы кипели по всему фронту, таймеры сменяли друг друга, бесконечная рубка продолжалась. Игроки умирали, воскресали, тут же снова вступали в драку, и так по кругу. Сложно передать эмоциональный накал и ярость тех боев; никогда в Сфере ранее я не видел ничего подобного.
        Я хорошо запомнил, как мы собрались и ждали врагов на стенах первого форта «Героев», тысяча четыреста человек, разделенные на два рейда. Таймер «Неуязвимости» отсчитывал последние минуты, Купол укрепления вот-вот должен был исчезнуть. Молчали, у всех слегка тряслись поджилки — ведь мы впервые сходились в бою с непобедимым «Пандорумом».
        И Панды пришли. Когда тикали последние секунды, скауты начали репортить в «Гонце» о приближении вражеских сил.
        ИНКЕР:Идут. Открываются семь…десять…четырнадцать пентаграмм!
        АМОРАЛ:Зафиксированы маяки для Астральных Порталов! Сигналов…много! Сливаются.
        ЗЛОЙ МУК:Нужна точная информация. Сколько?
        Мы уже и сами визуально наблюдали полукольцо вспыхивающих пентаграмм на земле. Оттуда хлынул вал игроков, нескончаемый поток «птичек». В воздухе зажглись радужные воронки порталов, которые невозможно было сосчитать. Когда из них вышли астральные корабли, небо резко потемнело от сотен парусов, заслонивших солнце. Мы знали, что врагов будет больше…но не настолько же!
        КОМТУР:Джаггернауты не выкатили. Берегут.
        ЗЛОЙ МУК:Да, вижу. Сводка по количеству есть?
        АВЕЛЬ:Короче: триста четырнадцать вымпелов, из них двадцать тяжелых галеонов. На борту примерно две с половиной тысячи Панд. Плюс четырнадцать групп поддержки от ста до трехсот человек — их союзники. Всего — почти шесть тысяч…
        КОМТУР:Короче, пятеро на каждого. И корабли. А что у нас?
        ЗЛОЙ МУК:Наши яйца.
        С этой хлесткой фразы и началась бесконечная битва, которая позже войдет во все хроники Сферы Миров под именем «Штурм Севера».

        ГЛАВА 7

        На первых двух таймерах нас просто раскатали в тонкий блин. Нам удалось лишь слегка потрепать их, сбить несколько скифов и корвет. Сокрушительный фокус корабельной артиллерии и ассист доброго десятка рейдов просто аннигилировал наш хил и саппорт, а затем рукопашная схватка довершила дело. Сопротивлялись мы упорно, до последнего игрока, но против такой мощи лобовое столкновение было бессмысленно. Лишь один светлый миг: после полуторачасовой резни, на третьем форпосте Панды слегка расслабились, почувствовав силу — а может, решили немного поберечь корабельное топливо. Прыгать через Астрал каждый раз — затратное удовольствие, страшно представить, сколько такой флот жрет эллура. В общем, они не пришли, послав разбираться две тысячи своих подпевал из французских, польских, датских кланов, тех самых, кем планировали заселить наши земли. Злой Мук сполна воспользовался предоставленным шансом: вынув из рукава резервный рейд «крабов» — ополченцев, ждавший в засаде, он умело разделил вражеские силы. В жесткой рубке, мы отчаянно разменивались киллами, но наш респ был ближе, и враги кончились быстрее. Третий
форпост удалось удержать, отстроенный Магический Щит вновь окутал его новым Куполом.
        На четвертом Панды не повторили ошибку. Пришли все: и союзники, и флот Панд, и эскадра вассалов — еще тридцать боевых кораблей. Шансов не было от слова вообще, и Мук, плюнув, даже не стал защищать форпост. Вместо этого он внезапно разделил рейд на несколько десятков мелких групп, которые начали с разных сторон “драконить” разрушающий укрепление флот врага. Тактика «осиного роя» оказалась неожиданно эффективной — мы потеряли форт, но вылезли в плюс по киллам и даже уничтожили несколько отставших кораблей. Попутно всплывали слабые места армады «Пандорума»: множество астральных судов разного тоннажа не могли поддерживать единую скорость и совершать общие маневры, плюс координация у противника, судя по всему, находилась не на высшем уровне. По крайней мере, даже мой неопытный взгляд заметил, что они с союзниками действовали не согласованно, часто мешали друг другу. Да и многочисленные прихвостни Пандорума, казалось, сражаются каждый сам по себе. В этом заключалась их уязвимость.
        Почти сразу после четвертого форпоста выходил важный таймер: Dark, клановый замок Enemy. Злой Мук сообщил нам, что драки на фортах — цветочки, легкая разминка и проба сил, а вот под замком ожидается настоящая бойня. Просто так отдавать Дарк никто не собирался, он был прекрасно укреплен, и наши лидеры готовили противнику сюрпризы. И мне отводилась в их плане одна из главных ролей.
        Enemy никогда не были большим кланом. Полторы-две сотни бойцов, это максимум, что они собирали. Но «враги» были старыми, опытными задротами, познавшими все нюансы темного искусства убийства других игроков. Недаром они малыми силами крепко держали весь Окаем, не раз отбивая нападения многочисленных японских альянсов. И их замок, Дарк, был таким же — небольшим, но дерзко бросающим вызов.
        Он находился на одном из скалистых островов западного побережья Дорсы, на неприступном утесе, возвышающимся над вечно бушующим океаном. Черная трехбашенная твердыня, рвущаяся в небо острыми иглами шпилей. Кланы всегда старались возводить свои замки максимально неприступными, тщательно выбирая место постройки, и Enemy тут не были исключением. С одной стороны — пропасть, обрыв, внизу клыки скал грызет прибой, с другой — узкий, крутой каменистый склон, едва намеченная дорога.
        Мы молча готовились к обещанным «ягодкам». Народу прибывало, через замковый портал подходили все новые и новые группы игроков. Мелькали незнакомые теги кланов, помеченные голубым плюсом временных союзников. К своему удивлению, я узнал несколько примелькавшихся названий: «Горгоны», «Хаос», «Тайга», «Красный Октябрь» — они принадлежали к свите Редов, сражались вместе с нами в Фейрах. Навскидку, защищать Дарк пришло больше двух тысяч игроков, что уже неплохо. Сдавать замок Злой Мук явно не собирался.
        Моя идея с Вуалями принята. К сожалению, ее нельзя было использовать немедленно, неф Борланда разгружался в Кондоре только через несколько часов, в маленькое окошко между таймерами, когда Комтур согласился выделить рейд прикрытия. Предстояло также тщательно обдумать тактику их применения в бою. Но, в целом, мы обо всем договорились — и о производстве новых Вуалей по моим Чертежам клановыми мастерами, и об оплате потерянных в бою фракционных амулетов. Вместо того чтобы обрушивать рынок Базаара внезапным предложением, я сразу нашел клиентов на всю партию — мой собственный альянс. Одновременно, проявляя такую лояльность, я зарабатывал репутацию у руководства и щелкал по носу Панд. Если получится, конечно.
        Как бы там ни было, несколько первых боев нам предстояло провести без помощи эксклюзивной невидимости Дев.
        — Парни, ключевых пешек поберегите!  — тихо бросил Дамиан, проходя мимо рядов Дозоров, выстроившихся на стенах. Тут же пополз шепот, игроки вполголоса передавали друг другу рекомендацию. Говорило оно о многом: НПС-спутников предлагалось приберечь до таймера осады Кондора. Потеряв «пешку» в бою сейчас, вызвать следующий раз можно через сутки, а значит, свой собственный замок защищать придется без помощи порой незаменимого непися. Мук и его люди, естественно, будут напрягаться изо всех сил, сражаясь за Дарк, это их дом, клановый замок, в него вложено огромное количество усилий и ресурсов. А нам, значит, предлагалось поберечь ключевых пешек? Интересный расклад, или лидеры считают, что генеральное сражение произойдет не здесь?
        До атаки оставалось меньше получаса. По башням и стенам, укрываясь массивными зубцами, расставляли тяжелые маг-орудия, вдобавок к имеющимся в защищенных казематах. На лебедках поднимали из колодцев замковых подвалов клетки с ярившимися внутри чешуйчатыми монстрами. Раздавали Свитки, эликсиры и боеприпасы из клановых хранилищ — не жалея, с запасом. Беречь ресурсы больше не имело смысла, замок сегодня мог пасть. Из главной башни Дарка, черной четырехгранной иглы, доносилось приглушенное заунывное песнопение, узкие бойницы цитадели источали красное мерцание.
        — Они призывают Лота, моего братца,  — тихо прошелестел рядом знакомый голос. Я оглянулся, но Дозоры молчали, справа было пусто. Зато в теневом плане я увидел фигуру, меняющую облик, окруженную вьющейся свитой теней. Тормис! Неожиданный визит. Он молча стоял рядом.
        — И что, он придет?  — тихо спросил я,  — А ты, можешь помочь нам?
        Тормис промолчал, затем приблизился, заглянул мне в глаза. Все же, видя суть в плане Тени, приходит понимание, что мой Бог отнюдь не добр. Его лицо ежесекундно менялось: Нищий, Посланник, Вор, метаморфозы пугающе подчеркивали чуждость Тормиса человеческому миру.
        — Я уже помогаю…Вам не победить силой оружия,  — предупредил он.  — Но возможность есть, главное, ее правильно использовать. Ты сможешь, если захочешь.
        Бог снова видоизменил внешность, превратившись в знакомого мне персонажа, во второй раз намекая, о чем он говорит. И наконец-то до меня полностью дошел смысл его совета.
        — Эй, Кот, ты что-то спрашивал?  — толкнул в бок Пламень. Я отвлекся, а когда обернулся, Тормис уже исчез. Зато алое свечение из окон главной башни усилилось, превратилось в ауру, окутывающую всю цитадель. Оно расширялось, за считанные секунды захватив нас, и остановилось, лишь достигнув внешних границ замковых стен.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БЛАГОСЛОВЕНИЕ ЛОТА, БОГА ВОЙНЫ И КРОВИ!
        ВАША НАДЕЖДА УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА 5! ВАШ ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА 20 %!
        ВЫ НАХОДИТЕСЬ ПОД ДЕЙСТВИЕМ ЭФФЕКТА «ПРИКОСНОВЕНИЕ ЛОТА»! ЗАПАС ЭНЕРГИИ ВОЗРАСТАЕТ НА 100 %. СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ ЭНЕРГИИ ВОЗРАСТАЕТ НА 100 %.
        ВЫ НАХОДИТЕСЬ ПОД ДЕЙСТВИЕМ ЭФФЕКТА «ЯРОСТЬ КРОВИ»! СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ ЖИЗНИ ВОЗРАСТАЕТ НА 50 %. ВЫ НЕВОСПРИИМЧИВЫ К ЭФФЕКТАМ КРОВОТЕЧЕНИЯ, ОГЛУШЕНИЯ, ОСЛЕПЛЕНИЯ И ДЕЗОРИЕНТАЦИИ.
        СРОК ДЕЙСТВИЯ — 12 ЧАСОВ.
        Ого, в результате молитвы мы получили хороший божественный бафф! Лот, которого Тормис назвал «братцем», тоже принадлежал к пантеону Тени и считался лучшим воином среди Богов. Его появление бы нам сегодня пригодилась, но рассчитывать на это без веских причин нельзя. Боги крайне редко вмешиваются в свары игроков, опасаясь мести Равновесия. Только Ананизарта как с цепи сорвалась.
        Алая аура продолжала усиливаться, превращаясь в красный, физически ощущаемый туман, почти скрывший силуэт главной башни. Из него стремительно складывались очертания странных существ, сотканных из полупрозрачной багряной взвеси, похожей на мельчайшие капли крови. Мы завороженно наблюдали, как появляются и растут гигантские алые птицы, медленно начавшие кружить вокруг цитадели. Абрис птиц был фиолетовый, эпический, размером они едва не превосходили летающий фрегат.
        — Кровавые Ястребы!  — донеслись возгласы игроков. Я быстро нашел информацию — дар Лота, его символы, крылатые питомцы, крайне опасный Призыв легендарного уровня. Зафиксировано в истории Сферы лишь три применения, каждое привело к катастрофическим последствиям и грандиозному срачу на форумах. Да, кажется, сегодня будет весело.
        Четвертая крупная битва за последние несколько часов. Со многих игроков еще не слетел посмертный дебафф. Мелкие стычки и не прекращались по всему фронту: Панды пытались закрепиться в захваченных провинциях, наши летучие отряды не давали им спокойно отстроиться. В алли чат почти без перерыва летели линки киллов и смертей, несмотря на то, что бой за замок еще не начался. Он будет ключевым для юго-западных владений «Севера» — потеряв замок, мы потеряем замковый респаун и портал, упадет суверенитет провинций, территориальное влияние, и дать отпор будет сложнее в несколько раз. Скорее всего, регион окажется потерян, остальные форты враги спокойно добьют за пару дней.
        — Может, не придут?  — с надеждой спросил Нико, когда прошла последняя минута, а скауты по-прежнему молчали. Ага, сейчас. Придут, конечно, просто с опозданием. Впрочем, куда им торопиться — окно уязвимости шесть часов, можно заставить врага понервничать. Ведь нет ничего хуже ожидания.
        «Пандорум» владел искусством психологической войны. Мы все издергались, несколько раз обновляя баффы. Только через час скауты наконец оживились, и рейд-канал в «Гонце» взорвался от донесений. Вокруг замка в небе начали вспыхивать знакомые воронки Астральных Порталов, а горизонт потемнел от огромной тучи игроков на «птичках», шедшей от материка. Панды пришли в уже известном, виденном нами составе: ударный кулак из трехсот плюс летающих кораблей, несколько тысяч игроков вассальных кланов. Всесокрушающая армада, в которой для полного счастья не хватало четверки джаггернаутов: враги берегли их, не торопясь вводить в бой.
        Вышедший из Астрала флот окружил замок со всех сторон, став подобием сферы с центром в виде Дарка, сотни кораблей подтягивались поближе, готовясь открыть огонь, а навстречу им разворачивались орудия цитадели и с яростным криком рванулись Кровавые Ястребы.
        Что рассказать о той битве? Как тучи стрел с «драконьим» ядом на наконечниках косили ряды вражеских «птичек», волны которых раз за разом захлестывали стены замка? Как бешено рубились защитники, не давая врагу прорваться во внутренние помещения цитадели? Как падали вниз, разбиваясь у подножия скал, горящие астральные корабли? Как рушились башни, горел камень, и трещины бежали по вековым камням, не выдерживая буйства тысяч используемых заклинаний? Как множество Призывов бушевали внизу замка, убивая всех, кто попал им в лапы? Как охрипли таргет-коллеры, выкрикивая названия кораблей и ники целей? В этом сражении ярость столкнулась с яростью, коса «Пандорума» нашла на камень замковых стен Дарка.
        Злой Мук применил уже однажды опробованную тактику «кинжальных» ударов. Оставив замок под защитой тысячи игроков и тысячи «пешек», успешно отражающих атаки, он разделил вторую тысячу на несколько десятков вингов-крыльев, каждое из которых действовало самостоятельно. Эти отдельные боевые единицы атаковали с разных сторон летающую армаду «Пандорума», каждый свою цель, вынуждая их защищаться, рассеять усилия, снять концентрацию огня с замковых бастионов. Главной угрозой были галеоны — огромные летающие крепости, опасные не столько тяжелым вооружением, сколько установленным спеллджампером. Именно эти корабли открывали Астральные Порталы, обеспечивая возможность флота Панд внезапно появиться в любой точке мира. Кроме галеонов, спеллджампер устанавливался только на сверхтоннажники: джаггернауты и астральные нефы.
        Галеоны и стали целью номер один. На них сосредоточили огонь тяжелые замковые «Рокоты», их пытались подцепить на крючок гарпунные баллисты. Но — как любой крупной корабль, галеон оснащен защитным Куполом, не таким мощным, нежели щит форта или джаггернаута, но тоже внушающим уважение. Прежде чем уничтожить корабль, надо сбить Купол.
        Сначала нам сопутствовала удача. Кровавые Ястребы, подарок Лота, внесли некоторую сумятицу в ряды Панд. Они сеяли страх и ужас, падая сверху на незащищенные Куполом суда, ломая мачты, дробя ударами клюва корпус, сгребая когтями игроков с палуб. Непрерывно работала артиллерия с обеих сторон, связывая замок и корабли десятками разноцветных лучей, и сотни АОЕ-заклинаний искрились тысячью взрывов. Обороняться всегда проще: находясь под защитным бонусом замка, мы работали по пристрелянным секторам из укрепленных казематов. Пандам и их союзникам было сложнее, они начали терять корабли.
        Первым лопнул Купол одного из галеонов, на него тут же перенесли праймари, и буквально за минуту превратили в пылающий шар огня. Очень скоро рухнул второй, ударившись о стены замка и рассыпавшись тысячью обломков. Радостные вопли в голосовом канале «Гонца» просто превратились в оглушительный рев. Третий и четвертый зацепили на несколько тяжелых гарпунов и уверенно держали, постепенно подтягивая ближе. Меньшие корабли никто не считал — скифы, корветы и даже фрегаты горели и разбивались, на палубах многих судов кипел рукопашный бой. Враг начал терять свое численное преимущество, весы боя заколебались.
        Да, нас было меньше, один против троих. Но умирая, бойцы «Севера» воскресали на замковом респауне и тут же бросались в бой. А вот воины коалиции «Пандорума» появлялись далеко — ближайшая точка возрождения находилась на материке, почти в двадцати лигах. Минимум полчаса хода, а учитывая, что мы старались в первую очередь выбивать их летающих маунтов с помощью «драконьего яда», и того дольше. Поэтому количество нападающих таяло, а защитников оставалось прежним. Видя всю эту картину, я начинал понимать, как сложно взять грамотно расположенный, хорошо укрепленный, и активно обороняющийся замок, даже имея громадный численный перевес.
        Видя, что напор врага ослабевает, Злой Мук бросил на чаши весов свои последние козыри: пять сотен свежих игроков с «пешками» вышли из Астрального Портала, сопровождая небольшую эскадру из пятнадцати боевых кораблей: галеон, пять фрегатов, корветы и скифы. Я узнал наши стяги и паруса: это были суда «Дозоров», «Варягов», «Побратимов», корпуса и рангоут которых я собственноручно закупал на Базааре. Удар их был внезапен и неотразим: вспыхнуло сразу несколько вражеских кораблей, фланг «Пандорума» смешался в беспорядочной схватке.
        Началась «собачья свалка», неуправляемая резня, где перемешались все противостоящие стороны. И нам она была на руку — главное преимущество врага, огневая мощь флота, оказалась потеряна, корабельная артиллерия не может стрелять, рискуя зацепить своих. В рукопашной схватке бойцы «Севера» едва ли уступали в скилле Пандам и их союзникам, и на нашей стороне были орудия замка, защитный бонус и мощный божественный бафф.
        — КОТ!  — хриплый голос Злого Мука неожиданно оглушил, рейд-лидер подключил личный канал связи со мной.
        — Твой выход! Перекинул тебя в третий винг, они прикроют. Добейте «Энтерпрайз», потом переключайтесь на «Альфу»!
        Все это время я провел в защищенном каземате, не принимая участия в схватке. Как выразился Злой Мук на военном совете, «такой пирожок мы прибережем на ужин». Строго-настрого запретили высовываться без команды, и использовать огненный меч. Обидно, конечно, мне пришлось наблюдать за побоищем через бойницы и «глазами теней», завистливо косясь на непрекращающийся поток киллов у товарищей.
        Третий винг — элита Enemy. Бойцы, сплошь закованные в эпическую броню, излучающую волшебное сияние, верхом на рихарах и протодраконах. От всадников Панд они отличались разве что плюсовым статусом и альянсовым тегом. Они подхватили меня, освободив место на чешуйчатой спине боевой «птички», прикрыли сверху и с флангов. И мы понеслись внутрь кипящего боя, в ад, пронизанный молниями заклинаний, наполненный горящими кораблями и тучами дерущихся воздушных маунтов.
        ЗЛОЙ МУК:Третий, седьмой, восьмой! Праймари — «Энтерпрайз»! Повторяю, праймари — «Энтерпрайз»! Не дайте ему уйти!
        Я отметил цель, помеченную красной рамочкой праймари — неповоротливый трехпалубный галеон, уже потерявший половину прочности Купола-щита. В его борту торчало несколько тяжелых гарпунов со свисающими обрывками цепей, часть орудийных портов продолжала изрыгать огонь.
        ЗЛОЙ МУК:ХотКот, твоя задача — снять ему щит! Парни сделают все остальное!
        ХОТКОТ:Принял.
        В нашу стороны летели шаровые молнии, но винг общим, слитным движением легко уклонился. Прозрачный голубоватый пузырь Купола, сквозь который просвечивали громады парусов и фигурки экипажа на палубе, стремительно приближался. Я вытащил Синеву, направляя ее в сторону галеона, клинок мгновенно налился синим пламенем, заставив оглянуться на меня воинов Enemy, прикрывающих фланги.
        «Огненный Болид»!
        Сгусток Истинного Огня ушел точно в цель, вызывая оглушительный взрыв, окончательно выключивший Купол вражеского корабля. Второй, выпущенный следом (по правде говоря, я не был уверен, что один «Болид» полностью уничтожит щит), рванул в районе высокой кормовой надстройки, разворотив и практически оторвав ее. В результате взрыва разлетелась бизань мачта, вспыхнули паруса, с воплями падали вниз погибающие члены экипажа. На лишенный защиты «Энтерпрайз» тут же налетели два наших винга, заливая палубу сплошным покрывалом «Большого Огня» и полируя сверху «Великими Молниями». Моя группа тоже спикировала вниз, бесстрашно ныряя прямо в волну пламени, бойцы Enemy спрыгивали с “птичек”, с ходу вступая в бой с ошеломленными врагами. Пришлось пережить несколько минут безумия на палубе, игроки и НПС, многие из которых горели, бешено рубились, убивая друг друга всеми доступными способами. Три винга, выделенные Муком для удара по галеону, похудели наполовину, потеряв сорок из семидесяти бойцов состава, но задачу выполнили: «Энтерпрайз» был зачищен и пущен ко дну! В буквальном смысле — его горящий остов рухнул в
море, оставив за собой жирный дымящийся хвост.
        ЗЛОЙ МУК:Не тянем, возрождаемся! Остатки седьмого, тринадцатого — в третий, остальные подтягиваемся, быстро!
        ЗЛОЙ МУК:Следующая цель — «Альфа», в подсветке! Не упустите!
        «Альфа», большой красно-синий корабль, активно набирал скорость, явно пытаясь выйти из боя. Я не понимал, что происходит, не видел общей картины: мы находились в центре сражения, вокруг кипел ожесточеннейший бой. Драконьи всадники «Пандорума» сцепились с воздушной кавалерией нашего альянса, свирепствовали Кровавые Ястребы Лота, одновременно палили десятки кораблей, воздух дрожал от яростных криков и взрывов заклинаний.
        Опытным путем мы установили, что Купол галеона выдерживает одно попадание «Огненного Болида», теряя почти три четверти прочности. Второе добивает щит, но «Болидов» у меня всего шесть, а это значит — я смогу помочь уничтожить не более трех кораблей за бой. Учитывая количество вымпелов «Пандорума», это страшно мало.
        «Альфа» горела, но жила и активно отстреливалась, мы несли потери. Галеон окружала стая драконьих всадников, не давая взять его на абордаж. Винги «Севера» вились вокруг, маневрируя, уклоняясь от ближнего боя, атакуя с разных сторон и стараясь по ассисту выбить защищающих корабль Панд. У меня создалось впечатление, что в этой битве мы перемололи уже столько воинов противника, что количество сравнялось. Нападение явно захлебнулось собственной кровью, инициатива переходила к нашему альянсу.
        И, видимо, это понимал не только я. Потому что «Гонец» вдруг опять взорвался воплями, на этот раз отнюдь не радостными, а небо вновь расцвело радужными пятнами Астральных Порталов. Кто-то из стратегов «Пандорума» решил побить наши вскрытые карты четверкой козырных тузов.
        ЗЛОЙ МУК:Джаггернауты!
        КОМТУР: «Эребус», «Дарвин», «Несущий Бурю», «Шокдаун»…Все здесь.
        ЗЛОЙ МУК:ВНИМАНИЕ: ВСЕМ! Бросаем все цели, расходимся в стороны. Вы куда, дебилы, стойте! В РАЗНЫЕ стороны. Праймари сейчас будет озвучено…
        Массивные туши джаггернаутов не спеша выползали из воронок Порталов. Я узнал демонический рогатый череп на форштевне «Несущего Бурю», хищные обводы черного «Дарвина», монструозный «Эребус», красный, как пожарная машина. Четвертый, новенький «Шокдаун», вступил в строй вместо погибших «Левиафана» и “Рагнарока”, на нем держал флаг Шэдоу. Вокруг исполинских кораблей, как осы возле ульев, зароились тучи драконьих всадников.
        — Кот! Слышишь меня?  — снова заговорил со мной в отдельном канале Злой Мук.
        — В общем, сейчас попробуем доставить тебя к джаггернаутам. Будем повторять фокус, о котором ты рассказывал. Применишь свою фишку с истинным огнем, чтобы снять щит, понял?
        Я понял — он хотел воспроизвести трюк, позволивший мне захватить и угнать от Атросити покойный «Рагнарок». «Огненным Воином» аннигилировать непробиваемый Купол джаггернаута. А дальше… я не знал, что будет дальше, потому что откат «Воина» — сутки, и применить его я смогу только один-единственный раз. Ну что же. В голову опять полезла отцовская поговорка: Партия сказала надо — комсомол ответил: есть!
        А затем меня внезапно настиг мгновенный приступ острой боли, словно тысячи игл пронзили все тело. Задыхаясь от нее, я очнулся в сумраке, осознав себя на узорчатом каменном круге, посреди множества возникающих из воздуха и тут же бегущих куда-то игроков.
        ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        Я узнал замковый респ Дарка. Взглянув в лог, понял: меня ваншотнули, урон мгновенно получен более чем от полусотни игроков. Кто-то подсветил Кота для рейдового ассиста Панд.
        ЗЛОЙ МУК:Кот! Чего молчишь?! Ты меня слышишь?
        АМОРАЛ: Его сфокусили. Следом нас АОЕ накрыли, почти все на респе.
        ЗЛОЙ МУК:Понятно. У вас две минуты на регруп.
        Пол под ногами вздрогнул, снаружи донесся оглушительный взрыв. За ним — еще один, и еще, каждый сотрясал замковую цитадель до основания. Баффаясь на ходу, мы взлетели на замковые стены, укрываясь за огромными зубцами. Картина, представшая нам, была неутешительной: все четыре джаггернаута, не обращая внимание на кипевший вокруг бой, ударили из своего супероружия по главной башне крепости.
        «Колосс», гигантский курсовой лучемет, самое мощное оружие в Сфере, сделанное руками игроков. В его основу лег «Глаз Колосса», артефакт Древних, крайне редко попадающийся в высокоуровневых сайтах Хелт Акор. Слепящие, ярко-алые, толстые столбы энергии, исходящие от джаггернаутов, очень походили на взгляд Колосса, которым мне довелось управлять. Четыре луча буравили иглу клановой цитадели, и на наших глазах по несокрушимому черному монолиту побежали глубокие трещины.
        ЗЛОЙ МУК:Пипец! Тридцать процентов сняли, нет, уже пятьдесят!
        КОМТУР: Надо снять фокус с замка!!
        По моему, у наших рейд-лидеров началась небольшая истерика, голоса нервно срывались, переполненные эмоциями. Отчасти я их понимал, ударный кулак джаггернаутов общим залпом мгновенно ополовинил прочность замка. Под лучами “Колоссов” цитадель начала быстро разрушаться — в месте попадания крошился камень, с треском откалывались громадные глыбы, на головы защитникам полетел густой град обломков.
        ЗЛОЙ МУК:ВНИМАНИЕ! ВСЕМ! ВСЕМ РЕЙДАМ!! Атакуем джаггернауты!! Праймари — “Шокдаун”! Все, (нецензурно), абсолютно все — атакуем “Шокдаун”!!!
        Волна воздушных всадников поднялась со стен Дарка, в самоубийственной попытке пытаясь захлестнуть суперкорабли “Пандорума”, отвлечь их экипажи, вынудить снять концентрацию огня с замковой цитадели. В атаку пошли все: игроки, “пешки”, наемные НПС, до этого оборонявшие стены — было ясно, если не остановить джаггернауты, скоро защищать будет нечего. С разных сторон отчаянно налетали поредевшие винги, стараясь прорваться к джаггернаутам сквозь ряды астральных кораблей, поспешно перестраивающихся в защитную сферу.
        Схватка была жуткая, дикая, беспорядочная резня в воздухе, визжащие ливни стрел и дротиков, мелькающие разноцветные лучи “Пик” и “Рокотов”, клубы огня, грохот взрывающихся заклинаний и дикий рев драконов, визг умирающих “птичек”. Орали рейд-лидеры в “Гонце”, требуя от игроков невозможного. Для меня бой закончился быстро: опять убили на половине пути. Это означало только одно — игрок ХотКот добавлен в список приоритетных целей, и за каждым его движением следят специальные таргет-коллеры, мгновенно дающие подсветку и ассист, как только цель появляется в пределах досягаемости. Почетно, конечно, что меня так опасаются, но я бы, честно говоря, предпочел остаться неизвестным.
        КОМТУР:Бесполезно. Они праймарят всех РЛ по списку, Мук! Где-то есть крыса…
        ЗЛОЙ МУК: Еще раз!!! Пробуйте!!! Замку осталось жить минуту…
        В этот момент, в очередной раз выбегая с респауна, я очень пожалел, что отдал амулет Дев Муку. Рейд-лидер сейчас парил где-то высоко, наблюдая картину боя из-под Вуали. Ему, конечно, важно все видеть и быть при этом в безопасности — ведь известных РЛ всегда стараются убить в первую очередь, но сейчас она бы больше пригодилась мне!
        Сопровождающие бойцы третьего винга, к которым я был формально приписан, потерялись где-то в безумии последней отчаянной атаки. Над головой алые лучи, исходящие от джаггернаутов, продолжали крошить камень кланового кипа. Крепость пронизывала сильная вибрация, он дрожал, бился, как пойманный зверь. Еще немного — и все! Панды даже не собирались захватывать замок, они хотели полностью уничтожить его.
        “Шаг в Тень”!! Я действовал не по плану, но это был последний шанс — прорваться к кораблям Панд в Тени и попробовать снять щит джаггернаута “Огненным Воином”.
        “Теневая Трансформация” вновь подарила мне два призрачных крыла. Я взмыл вверх, нашел в черно-сером мире теней массивную тушу “Шокдауна” и ринулся к ней. Полет в Тени давал огромное ускорение, мелькающие силуэты игроков, “птичек” и кораблей за несколько секунд остались позади. Вот он, флагман Панд, исполинский корабль, прикрытый светящимся пузырем защитного Купола. Я видел его палубу размером с футбольное поле, видел застывшие на ней ряды игроков, показалось, что даже разглядел высокую, худощавую фигуру Шэдоу на капитанском мостике…
        Последним, что я заметил боковым зрением, были две темных силуэта, стремительно мелькнувшие справа. Крылатые тени, чей точный облик я не успел запомнить. Но они, как и я, присутствовали в мире теней, как и я, видели все, что здесь происходит. Глупо было предполагать, что “Пандорум” не имеет своих теневиков, охраняющих корабли как раз от такой атаки. Я засветил свои способности в Атросити, и позже — в Дыре, а враги никогда не повторяли одну и ту же ошибку дважды.
        Ослепительная вспышка вышвырнула меня в материальное пространство. Я летел, падал прямо в бездну, сквозь сферу сражающихся кораблей, мимо четверки джаггернаутов, скрестивших лучи своего главного калибра на замковой цитадели. Приближалась кипящая, беснующаяся поверхность моря, торчащие из нее черные клыки скал. Но даже разбиться мне не дали: сфокусили еще раз, подстрелив влет, в свободном падении.
        Здравствуй, замковый респ! Давно не виделись. В очередной раз я выбежал из длинного коридора, ведущего наверх, соревнуясь в скорости с другими игроками. Взбежал на стену — и понял, что нам конец, бой проигран. Алые лучи “Колоссов”, яростно сверлящие четырехгранную иглу главной башни Дарка, ослепительно блеснули. Не выдержав напора, главная цитадель замка с оглушительным грохотом взорвалась, обрушиваясь вниз водопадом обломков. Громадные каменные глыбы в туче огня и дыма летели прямо на нас, и я инстинктивно сжался, готовясь к очередной смерти.

        ИНТЕРЛЮДИЯ: СЭЙ-РУС

        Стояла глубокая ночь, звезды колючими огоньками посверкивали с черного покрывала небосвода. Здесь, среди величественных горных громад Северного Пояса, вдали от населенных мест, в ущельях, где гнездились дикие драксы, всегда было холодно и пустынно. На карнизе одного из обрывов, над глубокой пропастью, зияла черная дыра пещеры. Абсолютно недоступное место — если точно не знать, где находится, в жизни не найдешь. Не так давно одному игроку повезло-или не повезло, побывать внутри, после этого многие тщательно обыскивали горы в поисках этой пещеры — но безрезультатно. Немудрено, она появлялась и исчезала в разных областях горной цепи, причем доступна была не более получаса в сутки. Динамическое событие с блуждающими координатами, наткнуться можно только случайно.
        И, тем не менее, нашелся кое-кто, кто отыскал пещеру второй раз. На недоступном скальном козырьке темнела цепочка маленьких следов, ведущих в мрачное устье прохода. Внутри, после небольшого извилистого коридора находилась камера с пустым каменным кубом, на который ниоткуда падал луч света. В ней стояла невысокая женская фигура в облегающей черной одежде. Она тщательно изучала стены и наконец, нашла то, что не заметил предыдущий визитер: семиконечную звезду, вырезанную на поверхности камня.
        От прикосновения руки в черной перчатке линии звезды вспыхнули синим огнем, с негромким гулом отъехала вверх одна из стен, освобождая проход в новое, более просторное помещение.
        Там, внутри, находился только один предмет: прямоугольное каменное ложе, открытый саркофаг, в углублении которого лежало человеческое тело. Женщина тихо, неслышно подошла совсем близко, сняла серебряную маску, скрывавшую ее лицо. Она долго смотрела на лежащую фигуру, изучая золотистые волосы, гордый, ястребиный профиль, тонкие сильные пальцы, неподвижно замершие в слепках каменных подлокотников.
        — Вот ты каков. Значит, Сэй-Рус Ампарион, принц третьего дома Им Энои…  — задумчиво прошептала она.  — Интересный выбор.
        Елена Романова, известная в Сфере Миров, как Первая Дева, наклонилась и сделала то же, что совсем недавно сделал с ней игрок, известный как ХотКот — поцеловала спящего мужчину в неподвижные губы. Через несколько секунд, видя, как он медленно открывает глаза, пытается приподняться, вцепившись пальцами в края каменного ложа, она улыбнулась и сказала:
        — Здравствуй, Максим.

        ГЛАВА 8

        После взрыва цитадели Enemy наше поражение было предрешено. Джаггернауты утюжили замок, пока от него не осталась обугленная куча развалин, перегруппировавшиеся на респе и подоспевшие войска врагов вырезали уцелевших защитников. Огромной удачей оказалось то, что Ворон, командовавший эскадрой альянса, успел спасти большую часть наших летающих кораблей.
        Мы были подавлены, но не сломлены. Врагам дорого обошлась эта победа. “Пандорум” потерял сорок вымпелов, в том числе четыре галеона. Мы бы даже выиграли по количеству и эффективности убийств, если бы на другую чашу весов рейтинга не упал тяжелый килл замковой цитадели. Итогом четырехчасового штурма стало понимание — мы могли выстоять. С Пандами можно драться, Панд можно побеждать. Единственное, что помогло им выиграть — численное превосходство и чертовы джаггернауты. Проклятый каток астрального флота, фокус которого сносил все на своем пути.
        Решимость наших лидеров все еще была высока. Я оценил уровень организации и дисциплины — суматохи и беспорядка почти не наблюдалось, боевые кланы “Севера” работали четко, как хорошо смазанный механизм. Часть игроков отваливалась поспать два-три часа, зачастую не выходя из Сферы, отрубаясь прямо в капсулах. Их заменяли другие, тут же вступавшие в бой на таймерах фортов или уходя в партизанские рейды. Битва не прекращалась ни на секунду, весь юго-запад Дорсы полыхал.
        И, тем не менее, мы проигрывали. Замок “Героев”, укрепленная твердыня на острове посреди слияния Альдо и Руны, охраняющий южные владения альянса, был уничтожен следующим. Штурм длился не больше полутора часов — как рассказали друзья, дело не обошлось без предательства. Кто-то из своих уничтожил компонент защиты, обеспечивающий недоступность замка для вторжения из Тени — и отряд теневиков “Пандорума” сумел проникнуть внутрь. Они разлогинились в святая святых — кланхолле, возле замкового респауна, а во время боя внезапно ударили в спину защитникам. С помощью то ли артефактов, то ли ультимативных заклинаний бойцам Панд удалось в самый ответственный момент заблокировать точку возрождения. Враги ворвались на стены, внутри, по рассказам очевидцев, кипела безумная схватка. Видя, что кип не удержать, Безумец принял решения взорвать цитадель — попав в руки противника, замок стал бы прекрасным опорным пунктом. Крепость взлетела на воздух вместе с тысячами защитников и атакующих, благо кланхран, предвидя такой исход, заранее набили “Колокольчиками”.
        В ответ Злой Мук устроил сокрушительный рейд по тылам противника, снося все заложенные вассалами «Пандорума» форпосты, не давая закрепиться и создавать линии снабжения. Впрочем, скорее это было ударом отчаяния — все понимали, что рано или поздно враги все равно сделают это.
        Я лично, правда, в тех боях не участвовал. Пользуясь случаем и близостью Ордена, мне пришлось навестить Магистра. Особого желания увидеть его, памятуя рассказ Свечкина, я не испытывал, но он, наоборот, жаждал со мной пообщаться. Подсознательно я откладывал разговор, как очень тяжелый, а возможно, и судьбоносный момент. Я играл с огнем и прекрасно понимал это.
        Ну что ж. Папаша мой говаривал: будь хорош во лжи. Тогда ты будешь хорош во всем. Я всегда гордился своим хладнокровием и непроницаемостью. Предстояло проверить, каково же это на самом деле.
        Красная цитадель фракции Ордена Лилии и Меча находилась совсем недалеко от театра боевых действий. Но и флоты “Пандорума”, и наши группы старательно огибали границу принадлежащего братству небольшого кусочка земли. Паладины, судя по всему, шутить не любили, и сразу же заставили себя уважать — я заметил обгоревшие останки остова летающего корабля у подножия холмов, несколько свежих подпалин на бастионах крепости. Пробовали на зуб, что ли? Местность вокруг патрулировали сильные рыцарские отряды, внутри тоже царило необычное оживление: множество вооруженных НПС и нейтральных игроков. Прежде пустынная и тихая цитадель превратилась в разворошенный муравейник.
        Магистр принял меня сразу.
        — Переходи к делу!  — велел он, выслушав еще раз рассказ о схватке со Свечкиным,  — Видео твое я уже видел. Что он рассказал тебе еще?
        — Он пытался обвинить вас в своей смерти в реале,  — сказал я,  — Утверждал, что именно вы подстроили авиакатастрофу. Пытался привлечь на свою сторону.
        — Понятно. После того боя он больше не выходил на связь с тобой?
        — Нет. Но, я думаю…
        — Не надо ничего думать. Слушай меня внимательно, Кот. Если он выйдет на тебя снова — а он обязательно выйдет, им нужен твой Ключ, соглашайся с ним сотрудничать,  — сказал Балабанов, пристально глядя мне в глаза.
        — Зачем? Кому “им”? И вообще, я хотел бы объяснений!  — возмутился я.  — Ваши слова опровергают друг друга. Я-то думал, он ваш товарищ…
        — Свечкин очень сложный человек,  — произнес Магистр,  — Мы с ним долго работали бок о бок и знаем друг друга, наверное, лучше, чем братья. У нас с ним личное… недоразумение. Насчет самолета — надеюсь, ты не поверил в эту чушь?
        — Если бы поверил, не стал бы пробовать принести вам его вместе с Компасом — в мече!  — погладил я рукоять Синевы,  — К сожалению, трюк не удался.
        — Я рассчитывал, что он в стазисе,  — задумчиво сказал Балабанов,  — Значит, подстраховался. Готовился. Очень плохо, что ты позволил ему взять Ключ. Теперь придется искать способы…
        Он прервался на полуслове, замолчал, испытующе глядя на меня. Я тоже решил помалкивать — мяч находился на поле собеседника.
        — Олег, ты ведь неглупый человек,  — наконец сухо, жестко заговорил Магистр.  — К сожалению, в Сфере невозможно полностью отслеживать твои действия, ты это прекрасно знаешь. Я понимаю, что ты что-то недоговариваешь. Сейчас начинается игра за Ключи, кто первый найдет их — завладеет Сферой. Надеюсь, ты выбрал правильную сторону? Понимаешь ведь, что в твоей жизни все может измениться, если пойдешь против меня?
        — Пугаете?  — усмехнулся я.
        — Просто предупреждаю,  — без улыбки ответил Балабанов,  — Ты достаточно умен, чтобы все понять без лишних слов.
        — Я, вообще-то, на вашей стороне. Но, как минимум, хотелось бы побольше информации. Не люблю играть втемную,  — я не отводил взгляд.
        — Насчет самолета — полный бред, конечно. Я вместе с ними находился на борту погибшего самолета, есть куча свидетелей. Не хочется выносить сор из избы, но у нас действительно был конфликт в группе разработки, расколовший ее надвое,  — неохотно заговорил Балабанов. Видно, что эта тема не доставляет ему особенного удовольствия.
        — Разные взгляды на будущее Сферы. Сложно объяснить тому, кто не варился в этом котле. В целом, мы поняли, что выпустили джинна из бутылки, случайно создали нечто трансцендентное, превосходящее создателей. Ты смотрел видео с моих конференций? Я рассказывал там об этом.
        Я подтвердил кивком, и Магистр продолжил:
        — Все зависит от уровня технологий. Наших предшественников ограничивала энергия и производительность. Синтез Смита обрушил нефтяной рынок, но дал безграничный энергетический ресурс. Уравнения Такиями позволили создать мощнейшие искусственные интеллекты. Те законы, что мы воссоздали в Сфере, детализацией мало отличаются от процессов нашей вселенной. Бесконечно сложная математическая формула становится реальностью. Возможно, схожим образом когда-то был создан и наш мир. Как бы ни сложно было в это поверить, мы стали Творцами новой реальности. Сложно поверить, сложно осознать ответственность, сложно дифференцировать подход. Наши внутренние конфликты заключались именно в этом. Кто-то подходил утилитарно — Сфера Миров: наше детище, значит нужно использовать ее в своих целях. Деньги, научные разработки, и так далее. Тебе не нужно бы этого знать, но на базе Сферы были созданы одиннадцать инновационных проектов. Часть из них до сих пор засекречена. Исследования, которые там ведутся, теоретически способны перевернуть…
        Он прервался, замолчал. Я не комментировал. Тема, которую поднял Балабанов, была крайне интересной, хотя и проходила где-то между «конспирологией» и «безумием». Я чувствовал, что он может рассказать нечто важное.
        — В общем, Сфера начала защищаться,  — снова заговорил он,  — Таэрланд, восстание НПС, Костяная Туча. Все это цветочки грядущего. «Процедурный», подчиненный закону Равновесия, который в сущности является залогом существования Сферы, начал рассматривать игроков как чужеродные элементы, вносящие дисбаланс. Админов — как противостоящую сторону. Игра, как бы это парадоксально не звучало, стала опасна для игроков. В связи с этим мы и разделились на два лагеря, создали Ключи и цифровые слепки самих себя в телах НПС. Одни предлагали продолжать использовать Сферу, другие — закрыть проект и уничтожить ее. Свечкин, кстати, как раз убежденный сторонник уничтожения. Ты подумай только — уничтожить сотни уникальных миров, миллионы живых существ, по сути ничем не отличающихся от людей! На мой взгляд, это величайшее преступление в истории человечества.
        — Можно подумать, вы гуманист,  — не удержался я,  — Ваша-то цель какая? Власть и деньги?
        — Трансгуманист,  — не отводил глаза Балабанов,  — А Ключи, Сфера, власть и деньги мне нужны для одной-единственной цели, и я уже озвучивал ее. Черт возьми, да я просто хочу выбраться отсюда!
        — Звучит как ненаучная фантастика,  — сказал я.
        — И, тем не менее, такой проект реален, он существует и запущен. Если перемещение сознания возможно в одну сторону, значит, возможен и обратный процесс. Смерть — не конечная остановка, «цифровое бессмертие» реализуемо, и своим примером я докажу это.
        — Если это так, почему Свечкин и другие ваши оппоненты не хотят того же?
        — Вот и спросишь их сам!  — усмехнулся Магистр,  — Твой Ключ нужен им также, как и мне, они будут выходить на тебя. Пытаться привлечь на свою сторону. Обещать золотые горы. Но за всем этим — пшик, пустышка, пустой фантик.
        — Мои действия?
        — Тебе придется сыграть в эту игру. Согласишься встретиться. Соглашайся сотрудничать. Мне нужна информация о них, об их планах, об их Ключах. Постарайся сделать так, чтобы тебе передали Компас.
        — А кто такие “они”?  — спросил я.
        — Свечкин уже начал будить остальных. С помощью Компаса он легко найдет их схроны. Будет промывать мозги всем, настраивать против меня. Держи меня в курсе. Записывай все разговоры. Мне нужна от тебя информация. А в ключевой момент — действия.
        То, что он предлагал, меня полностью устраивало. В сущности, пока я не определюсь с планом действий по выходу из-под «опеки», все складывалось как нельзя лучше. Пусть все стороны большой игры считают, что я работаю на них — а на самом деле я буду служить только самому себе. По крайней мере, пока они не вступят между собой в прямое противостояние. Но до этого момента я надеялся отыскать путь для отступления. Желательно такой, чтобы не остаться внакладе.
        — Хорошо, я понял,  — снова кивнул я,  — Кстати, о птичках. Ваше задание в Дыре я выполнил. Как насчет награды? Помниться, мне был обещан аналог миллиона золотых.
        — Не уверен, что выполнил,  — нахмурился Магистр,  — Компас остался у Свечкина, сам он сбежал с Ключом.
        — Но я сделал все возможное,  — настаивал я.
        — Нет, Кот. Уговор был простой: ты приносишь Компас, я выдаю награду. Где Компас? Нет? Тогда о какой оплате идет речь? Радуйся, что не заставляю тебя вернуть аванс,  — улыбнулся Балабанов.
        — Хорошо, тогда небольшой вопрос по механике,  — не сдавался я,  — Он связан с мечом и его аффиксом «пожирателя душ». Как освобождать души из клинка?
        — Старайся как можно реже использовать этот эффект,  — на лицо Магистра набежала легкая тень,  — «Процедурный генератор» крайне нервно реагирует на похищение душ. Последствия могут быть непредсказуемыми.
        — Но у Панд…
        — Вот поэтому Сфера и пошла вразнос, когда кое-кто решил использовать дырки в своих интересах!  — резко встал Балабанов,  — Не тот пример, который стоит приводить. «Пандорум» любит играть с огнем, но кошке еще отольются мышкины слезы.
        — Насчет твоего вопроса, если есть действие, есть и противодействие. А если нет, закон Равновесия создаст его. Зеркалом «пожирания» является «Освобождение Душ», очень редкий аффикс волшебных камней. Артефакторы могут создать глорт, специальный предмет, чтобы управлять этим эффектом. А что, у тебя в мече кто-то опасный сидит?
        — Уже нет,  — ответил я.  — Просто узнаю на всякий случай.
        Магистр, кажется, не очень-то мне поверил, но расспрашивать дальше не стал. Разговор был окончен, приоритеты расставлены, задания получены. Я коротко попрощался — и ушел через телепорт в Кондор. Клановый замок Дозоров был третьей приоритетной целью «Пандорума», его штурм начнется через шесть часов. И, судя по кипевшим приготовлениям, именно здесь альянс «Север» намеревался дать свой последний и решительный бой.
        Вокруг замка сновали стаи «птичек», прикрывавшие разгрузку летающих кораблей. По сходням стройными шеренгами шли вооруженные НПС под квадратным желто-зеленым штандартом с золотым колосом: воины Народа Эйр. Множество их заполнило стены и галереи Облачного Замка, в большинстве своем обычные арчеры и меченосцы, под предводительством нобилей и закованных в сверкающие латы грандов.
        — Что здесь делаем?  — недоверчиво прищурился в ответ на мой вопрос ближайший, седоусый ветеран, подкручивающий рычажки тяжелого осадного арбалета. Он чуть «притормозил», так всегда реагировали неписи, столкнувшись с непонятным вопросом, но тут же довольно осклабился, увидев золотой кругляш медальона Друга Народа на моей груди.
        — Вы же пришли нам на помощь, когда в Эйр вторглись враги! Наш эрр решил, что негоже оставаться в долгу. И я с ним согласен!
        В кланхолле и на кольцевой галерее, опоясывающей Кондор, то и дело попадались игроки с тегами чужих кланов, помеченные как альянсовые «плюсы». Некоторых из них я вообще наблюдал впервые. Во вспышках замкового телепорта исчезали и появлялись новые группы, там образовалась небольшая давка — настолько много приходило народу. Примерно тоже самое было, когда рейд «Севера» отправлялся в Златые Фейры. Наблюдая за всей этой деловитой суетой, я даже немного преисполнился боевого духа.
        Я спустился вниз, к покоям, отведенным Вельди. Намеревался отвезти девушку в Эйр, попросить ее укрыться в замке эрра. В Кондоре через несколько часов начнется битва, а Эндвед не должен отказать в такой безделице.
        Но судьба распорядилась иначе — дверь оказалась приоткрыта, комната пуста. Вещи брошены в беспорядке, словно владелица в спешке убежала. Фредерик, непременный спутник моей подружки, тоже отсутствовал. Это было странно — Вельди не терпела толпу и предпочитала проводить время у себя, когда замок наполнялся народом.
        В алхимической лаборатории, среди нескольких игроков и НПС, варящих зелья и эликсиры, ее тоже не оказалось. Я почувствовал неприятный холодок — ситуация мне не нравилась.
        — Вельди?  — недоуменно поднял бровь Дамиан, оказавшийся рядом,  — А, Вельди. Нет, не видел. Каких-то ценных небоевых неписей вроде вывозили утром. Спроси Олафа, может, он знает.
        Я открыл список клана. Комтур и две трети состава дрались на очередном таймере. Альянс буквально зубами вцепился в каждую провинцию, не один форпост не сдавался без боя. В хранилищах на глазах таяли запасы форматной амуниции и расходников. Даже первые сутки напряженных боев, в которых все погибли уже не один десяток раз, очень дорого обходились клану.
        Олаф, Олаф Вещий. Серый кардинал Дозоров и всего «Севера». Он незаметно стоял за спиной руководства, но именно благодаря Олафу вертелось множество тех незримых шестеренок, на которых держится любое сообщество. Ни одно ключевое решение не проходило мимо скромного кланового аналитика, а к его рекомендациям прислушивались все лидеры без исключения. Олаф находился в Кондоре, я отыскал его на одном из балконов цитадели замкового кипа.
        — Кот? Не в рейде? Хорошо, ты как раз мне нужен!  — обрадовался он мне,  — Слушай, надо быстро сгонять на Базаар и обратно, найти транспортник под груз корабельных Вуалей, изготовленным по твоим Чертежам. Времени очень мало, мы еле успеваем! Запиши координаты, куда их нужно доставить…
        — Подожди,  — прервал я его,  — Где Вельди?
        — Твоя девчонка? Понятия не имею.
        — Мне сказали, что из замка вывозили «мирных» НПС,  — настаивал я.
        — Да, она была в списках. Но твоя подружка отказалась ехать без тебя. Когда хотели забрать силой, заюзала зелье Невидимости и убежала куда-то. Сам понимаешь, времени гоняться и уговаривать у нас не было,  — пожал плечами Олаф.
        Что-то в его тоне мне не понравилось. Искать Вельди в огромном замке, наполненном толпой игроков и неписей — и правда, бессмысленная задача. Но оставлять ее где-то здесь, когда замок может быть разрушен, мне решительно не хотелось. Конечно, умерев, она через сутки воскреснет на «домашнем» респе Дан-на-Эйра, но…
        Вельди зябко поежилась, прижалась ко мне, положила голову на грудь. Светлые волосы защекотали подбородок.
        — Я ни разу не умирала,  — призналась она.  — Очень боюсь. Это, наверное, очень больно…
        — Хоткот, так что? Свиток Телепортации возьмешь в кланхране,  — настаивал Вещий.  — Нет времени думать, нужно действовать!
        В облике Олафа что-то изменилось. Черты лица заострились, стали выразительней, в глазах мерцали еле заметные алые точки. Я взглянул на него «теневым» зрением — о да, я не ошибся. Вещий перестал быть обычным игроком, в Тени он отражался как высокий, стройный демон, с горящими, как угли, глазами. Покрытое зазубренным, хитиновым доспехом тело окутывала незримая аура силы, за спиной трепетали черные крылья.
        — Эликсир Расовых Метаморфоз?  — опять прервал я его на полуслове,  — В кого ты превратился, Олаф?
        — Откуда ты…а, теневое зрение, понятно,  — сказал Вещий,  — Да. Сегодня такой день, что мы должны использовать все, абсолютно все возможности. Понимаешь, Кот?
        — То, что ты видишь — боевая Форма. Я получил эпический архетип «провидца гнева»,  — продолжил он,  — Минусы, конечно, тоже есть, но плюсы перевешивают. Будь у нас побольше Крови, напоил бы такими эликсирами весь клан. Тогда мы бы стали непобедимы!
        Получив координаты доставки груза и длинный список дополнительных поручений, я снова спустился в комнату Вельди. Тешил себя надеждой, что девушка спряталась где-то неподалеку, и вернется, чтобы ждать меня именно здесь. Но ее не было. То ли заблудилась в лабиринте коридоров кланового замка, то ли действительно, что-то случилось. Я присел на краешек кровати и достал из инвентаря флакончик, запечатанный золотой пробкой в виде пасти демона. Внутри бурлил, пульсируя, густой, похожий на кровь состав.
        Эликсир Расовых Метаморфоз, значит. С ними вышла небольшая неприятность. Дар, алхимик Хирда, сделал два экземпляра, один на основе Крови Дайне, Хозяйки Суккубата, другой содержал Кровь высшего демона рангом поменьше — ее Консорта. Первый я передал Олафу, второй оставил себе. Но, так как сосуды выглядели идентично, не был уверен, что не перепутал зелья.
        Существовал только один способ проверить.

        ГЛАВА 9

        Эликсир оказался обжигающе-холодным и соленым, как минеральная вода. Ледяной комок прокатился внутрь и разлился по всему телу волной щекочущей прохлады. Я почувствовал, как электризуются волосы, как организм непроизвольно содрогается в спазмах, которые нельзя остановить.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЗАПУСТИЛИ НЕОБРАТИМЫЙ ЭФФЕКТ РАСОВОЙ МЕТАМОРФОЗЫ! ВЫПОЛНЯЕТСЯ ПЕРЕСЧЕТ ДАННЫХ ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА…
        ВАША РАСА «ЧЕЛОВЕК» ИЗМЕНЕНА НА РАСУ «ПОЛУДЕМОН»!
        Внезапно выскочило окошко с описанием, очень похожее на те, что я читал при создании персонажа:
        ПОЛУДЕМОН — ЕСТЕСТВЕННЫМ ПУТЕМ ПОЛУЧИТЬ ЭТУ РАСУ НЕВОЗМОЖНО, ПОЭТОМУ ПОЛУКРОВКИ, В ЧЬИХ ЖИЛАХ ТЕЧЕТ ДЕМОНИЧЕСКАЯ КРОВЬ — РЕДКОЕ ЯВЛЕНИЕ В СФЕРЕ МИРОВ. ЧАЩЕ ВСЕГО ИХ МОЖНО ВСТРЕТИТЬ В БЕЗДНЕ. ОНИ МОГУТ ОБЛАДАТЬ АБСОЛЮТНО РАЗНЫМИ СПОСОБНОСТЯМИ — ВСЕ ЗАВИСИТ ОТ РОДОСЛОВНОЙ. КАК И ДЕМОНИЧЕСКИЕ СОЗДАНИЯ, ОНИ ИМЕЮТ НЕСКОЛЬКО ИПОСТАСЕЙ, ОБЫЧНЫХ И БОЕВЫХ, А ТАКЖЕ В ОСЛАБЛЕННОЙ ФОРМЕ НАСЛЕДУЮТ ВСЕ УЯЗВИМОСТИ СВОЕГО ВИДА.
        Такой расы, как «полудемоны», и вправду нет в стартовом списке. Есть «тифлинги», доступные с «серебра», и «демоны», которых может выбрать только обладатель «алмазного» аккаунта. Я начал понимать, что именно дает преимущество «алмазных» рас, когда передо мной стали выскакивать, открываясь, все новые иконки:
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ РАСОВОЕ УМЕНИЕ: «ПОРТАЛ В БЕЗДНУ»!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ РАСОВУЮ ЧЕРТУ «ТЕМНАЯ РЕЧЬ»!
        ВНИМАНИЕ, ГЕНЕРАЦИЯ СЛУЧАЙНЫХ РАСОВЫХ ОСОБЕННОСТЕЙ…
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НЕОБЫЧНУЮ РАСОВУЮ ОСОБЕННОСТЬ «ДЕМОНИЧЕСКОЕ ОБАЯНИЕ»!
        Так, будем разбираться. ПОРТАЛ — аналог Камня Душ, дополнительная точка привязки в Бездне, ТЕМНАЯ РЕЧЬ позволяла говорить и писать на абиссале, темном языке нижних миров, а вот ДЕМОНИЧЕСКОЕ ОБАЯНИЕ — это плюсом десять единиц харизмы к базовым очкам, что совсем, совсем неплохо! Довеском система накинула мне пять свободных атрибутов, что, как я интуитивно понял, было стартовым бонусом «алмазных» рас.
        Появились и минусы. На кукле персонажа вспыхнул и погас отрицательный перк «УЯЗВИМОСТЬ К СВЕТУ», теперь я получал на 50 % больше урона от магии Света, серебряного или освященного оружия и некоторых навыков. Ирония судьбы — совсем недавно мы готовились к бою с такими существами, нанося «жидкое серебро» или «святую воду» на клинки, а теперь, выходит, я и сам принадлежу к их виду? Забавные фокусы выкидывает Сфера…
        ВАМ ДОСТУПЕН НОВЫЙ АРХЕТИП! ПРОИЗВЕСТИ ПЕРЕСЧЕТ ДАННЫХ ПЕРСОНАЖА ДЛЯ ЕГО ОПРЕДЕЛЕНИЯ?
        ПРОИЗВОДИТСЯ ОПРЕДЕЛЕНИЕ АРХЕТИПА…
        ВАМ ПРИСВОЕН ЭПИЧЕСКИЙ АРХЕТИП «ДЕМОНИЧЕСКИЙ ПРИНЦ»! ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ПЯТЬДЕСЯТ ЧЕТВЕРТЫЙ В СФЕРЕ МИРОВ, ОБЛАДАЮЩИЙ ЭТИМ ТИТУЛОМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ РЕДКОЕ ДОСТИЖЕНИЕ «АРИСТОКРАТ БЕЗДНЫ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        Так, а вот это уже вкуснее. Ну-ка, что там внутри?
        ПРИНЦ-ДЕМОН, ИНАЧЕ ДЕМОНИЧЕСКИЙ ПРИНЦ — ЭТО ВЫСШИЙ ДЕМОН, В ЧЬИХ ЖИЛАХ ТЕЧЕТ КРОВЬ ОДНОГО ИЗ ТРИДЦАТИ ТРЕХ ПРАВЯЩИХ РОДОВ БЕЗДНЫ. ИХ СВЕРХЪЕСТЕСТВЕННЫЕ СПОСОБНОСТИ, АМБИЦИИ И ХИТРОСТЬ ЗАСТАВЛЯЮТ НИЗШИХ СКЛОНИТЬСЯ В СТРАХЕ, А ВЫСШИХ — ЗАВИДОВАТЬ. ПРИНЦ-ДЕМОН МОЖЕТ ЗАКЛЮЧАТЬ СОЮЗЫ И НАЧИНАТЬ ВОЙНЫ.
        РАНГ 1: БАСТАРД
        ПАССИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        «ДИТЯ ТЬМЫ» (0/3)  — УВЕЛИЧИВАЕТ МОЩНОСТЬ ЗАКЛИНАНИЙ И РИТУАЛОВ ШКОЛЫ ТЬМЫ НА 10 %.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 2)
        АКТИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        «ДЕМОНИЧЕСКАЯ СИЛА» (0/5)  — ПОВЫШАЕТ АТРИБУТ ВАШЕЙ СИЛЫ НА 20. (1 МИНУТА/1 ЧАС)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 2)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 3)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        БОЕВАЯ ФОРМА:
        «КОРОНОВАННЫЙ» (0/3)  — ПЕРВАЯ БОЕВАЯ ФОРМА ДЕМОНИЧЕСКОГО ПРИНЦА. ВСЕ ВАШИ АТРИБУТЫ ПОВЫШАЮТСЯ НА 10. ВСЕ ВИДЫ СОПРОТИВЛЕНИЙ ПОВЫШАЮТСЯ НА 40 %. СВОИМ ВИДОМ ВЫ ВНУШАЕТЕ УЖАС ОКРУЖАЮЩИМ ВРАГАМ. (10 МИНУТ/24 ЧАСА)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 5)
        Механика архетипов — очень странная вещь. Их известно несколько сотен, список есть на форумах, хотя и не весь, конечно,  — игроки Сферы зачастую скрывают информацию, дающую преимущество. Условия получения большинства обычных, необычных и многих редких архетипов давно изучены, исписаны тонны гайдов*, но все равно то и дело выскакивают новые детали. Что касается эпических, они более редки, существует теория, что «процедурный генератор» формирует их под конкретного персонажа, анализируя кучу параметров, о которых мы даже не имеем представления. АлексОрдер, единственный «рунный мастер» Дозоров, как-то обмолвился, что необходимую совокупность атрибутов, навыков, квестов, репутации, сюжетных триггеров не смогли повторить многочисленные желающие пройти его путем.
        Принц-демон, значит. Зависит от родословной… Сдается мне, что Олафу досталась Кровь Консорта, а мне — самой королевы Суккубата. Жизнь все расставляет на свои места, как бы не была несправедлива дележка. Особенно если ей немного помочь.
        Значит, потенциально неплохая пассивка и мощная боевая Форма, которую еще развивать и развивать. Опять свободных атрибутов не напасешься, а откуда их взять, еще архетип Прокси не до перфекта вкачан…
        Однако от эпических архетипов не отказываются! Что я терял: всего лишь необычный архетип «воина», полученный в первый месяц игры по методичкам Либерти. Он ни в какое сравнение не шел с возможностями «принца-демона». Я прекрасно понимал, что виновник торжества закреплен у меня на поясе в ножнах. Без огненного меча обычному игроку не удалось бы получить Кровь высшего демона, недаром алхимик Хирда удивлялся. Раз система так щедро позволяла мне срывать яблоки удачи с дерева призов, стоило этим воспользоваться.
        Правда, жизненный опыт говорил, что за чередой мелких везений обычно поджидает большая, злая неудача, но я не успел как следует обдумать эту мысль. Потому что под ногами вдруг вспыхнули ломаные линии пентаграммы!
        ВАС ПРИЗЫВАЕТ МАРА, ХОЗЯЙКА БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА!
        Меня мгновенно втянуло внутрь появившейся звезды и выплюнуло прямо на твердые камни. По ощущениям словно провалился сквозь перекрытие на нижний этаж. Но система сигнализировала, что я оказался в ином мире.
        ВЫ ВХОДИТЕ В МИР: ИНФЕРНИС
        КЛАСС: Е (РАСКАЛЕННЫЕ)
        РАСПОЛОЖЕНИЕ: НИЖНИЕ МИРЫ, БЕЗДНА
        РАЗМЕР: СРЕДНИЙ
        Значит, несмотря на мои предостережения, демонесса все же решила воспользоваться свойством Тиары Консорта, и выполнила свою угрозу призвать меня в Бездну. Не вовремя она рискнула это сделать!
        Чувствуя нарастающую ярость, я медленно поднялся с каменного пола, огляделся вокруг. Призыв выплюнул меня в большую комнату, словно сошедшую с картин средневековых художников. Обсидиановые стены, алая обивка мебели в стиле барокко, драпировки и вычурная позолота. В нишах мерцали огоньки черных и красных толстых свечей, источая сладковатый, наркотический аромат. Изваяния и барельефы, украшавшие стены, изображали слившихся в сладострастных позах людей и демонов. В арочных вырезах окон, за которыми просматривался большой открытый балкон, стоял непроницаемый красный туман, отчего все представало в кроваво-мрачных тонах. Я перевел взгляд на кресло с изящной спинкой, в котором, положив ногу на ногу, сидела полуобнаженная Мара.
        Новая Хозяйка Суккубата неотрывно, внимательно смотрела на меня. Она выбрала человеческий облик, аватару молодой красавицы. Хороша, нечего сказать! Дерзкие голубые глаза, волна волос цвета воронового крыла, ниспадающих до пояса. Я непроизвольно скользнул взглядом по стройным ногам, и другим, хм, приятным округлостям, чуть скрытым флером полупрозрачной ткани. Одежду, по обыкновению суккубов, она подобрала такую, чтобы больше демонстрировать, чем скрывать свое тело. Одну из рук демонессы обвивала пятнистая желто-зеленая змея, зарывшаяся ей в волосы.
        — Я же предупреждал тебя,  — тихо сказал я, положив руку на эфес Синевы.
        — Знаю, знаю!  — насмешливо ответила Мара, довольная произведенным эффектом,  — Но не забывай, что ты — мой Консорт! Я чувствую вас. Что же, поздравляю — теперь ты принадлежишь к правящему роду Суккубата по праву крови!
        Она встала, грациозно обошла вокруг меня, довольно бесцеремонно разглядывая.
        — Убери свой меч,  — дразняще улыбнулась вблизи,  — Сегодня он не пригодится.
        Честно говоря, даже хорошо, что она вызвала меня. На ловца, как говорится, зверь бежит. Нас ждал решающий бой, помощь Суккубата не была бы лишней, но с предыдущей активации Великого Призыва еще не откатился месяц. Придется договариваться, и архетип принца-демона тут будет кстати.
        — Что тебе нужно от меня?  — спросил я.  — Не верю, что призвала меня просто поболтать!
        — Милый, разговоры не главное. Можно вообще обойтись без слов,  — промурлыкала Мара, невзначай проводя рукой по моей груди и не отводя огромных серо-голубых глаз.
        — Извини, дорогая, не возбуждаешь,  — издевательски парировал я, подхватив ее тон.  — К чему эти штучки? Я видел твое настоящее обличье!
        — Можно подумать, я предлагаю разделить ложе с моей боевой Формой,  — фыркнула Хозяйка Суккубата. Змея, обвивающая ее руку, приподняла свою голову над плечом и зашипела на меня, раздувая капюшон.
        — Интересная идея, конечно. Но ты бы не выдержал,  — продолжила она, отступив на шаг,  — Впрочем, ты прав. Перейдем к делу. Суккубату нужна твоя помощь!
        Она прошла вперед, жестом приглашая проследовать за ней на широкий балкон, откуда ощутимо веяло сухим жаром.
        Странный мир. Вместо неба — сплошное красное марево, чем-то напоминающее Астрал, но более густое, насыщенное. Балкон, как ласточкино гнездо, прилепился к исполинскому черному утесу, рядом я разглядел множество похожих лоджий с террасами, вырезанных прямо в толще камня. Скала отвесной стеной уходила далеко вниз, где в языках пламени и клубах вздымающегося дыма кипела и пузырилась черно-желтая лава. Ее поверхность занимала все видимое пространство, уходя за горизонт. Мы находились на острове посреди бескрайнего расплавленного моря, дышащего жуткими огненными протуберанцами. Что это за место? Как здесь вообще можно жить?!
        Пол под ногами вдруг ощутимо качнулся, я схватился за каменное ограждение, чтобы не упасть. С громоподобным ревом, подобным извержению вулкана, наш остров дернулся вперед, став эпицентром прокатившихся по морю лавы концентрических волн. Мы двигались вместе с огромной скальной массой, по сравнению с размерами которой дворец Суккубата казался ласточкиными гнездами на горном утесе.
        — Да, мы двигаемся,  — ответила Мара на мой невысказанный вопрос.  — Это Инфернис, здесь жизнь возможна только на спинах Зверей, бредущих в море лавы. Вход на Бесконечные Пути находится неподалеку. Инфернис бороздят сотни Зверей, подобные ходячим островам. Некоторые заселены иными существами, другие заняли твои сородичи — игроки!
        — И у Суккубата проблема с игроками?
        — Нет,  — хихикнула демонесса, совершенно как девчонка.  — С чего ты взял? Игроки такие смешные, с вами порой забавно поиграть!
        — Тогда что?
        — До недавнего времени я считала, что все знаю,  — внезапно серьезно сказала Мара,  — Но в Сферу пришла новая сила. Игроки покидают свои укрепления, их выгоняют отсюда. Те из моих, кто приближался к…
        Она поежилась, прервалась, словно опасаясь произносить вслух.
        — Пропали. Все пропали. Вообще, совсем, они не возвращаются,  — глухо продолжила она.  — Их больше нет. И я опасаюсь, когда они закончат с вами…примутся за нас.
        Я ничего не понимал. О чем она говорит? Куда пропали? НПС второго и третьего ранга бессмертны, пока существует фракция и домашний респ, их уничтожить нельзя, разве что поймать с помощью «пожирателя душ» или артефактов «Пандорума».
        — Нет, не «пожиратели»!  — возразила демонесса.  — Их больше нет, вообще. Не знаю, как объяснить. Не понимаю, что происходит. Ты Один из Семи, а теперь и связан с нами узами Крови. Помоги, и Суккубат достойно отблагодарит тебя!
        МАРА, ХОЗЯЙКА БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА, ПРЕДЛАГАЕТ ВАМ ОСОБОЕ ЗАДАНИЕ:
        “ПРОПАЖА ДУШ”
        НАЙДИТЕ ТАИНСТВЕННОГО ПОХИТИТЕЛЯ ДУШ СУККУБОВ В МИРЕ ИНФЕРНИС И ВЫЯСНИТЕ ИХ СУДЬБУ.
        НАГРАДА: ОПЫТ, ПРЕДМЕТ, ВАРИАТИВНО
        ВНИМАНИЕ: ЗАДАНИЕ МОЖЕТ СОДЕРЖАТЬ КОНТЕНТ 18+ И ЖЕСТОКИЕ СЦЕНЫ. АДМИНИСТРАЦИЯ ИГРЫ НЕ НЕСЕТ ОТВЕТСТВЕННОСТИ ЗА ВАШЕ ПСИХИЧЕСКОЕ СОСТОЯНИЕ ВО ВРЕМЯ ЕГО ВЫПОЛНЕНИЯ.
        Суккубат просит о помощи, и это достаточно забавно, особенно если учесть откровенно игривое поведение Хозяйки. Интересно, так подействовала Расовая Метаморфоза, или архетип “принца-демона”? По крайней мере, Мара больше не вела себя как высокомерная стерва. Она не прекращала попыток соблазнить, но это, видимо, у суккубов в крови.
        — У меня есть одно условие,  — сказал я, не торопясь принимать задание.
        — Условие?  — промурлыкала демонесса,  — Какое, милый?
        — Я не работаю без аванса. Мне нужна помощь Сукуубата в битве. Сегодня, через несколько часов.
        — Великий Призыв? Опять?  — недовольно поморщилась Мара,  — Клянусь Бездной, тот бой в астральном замке игроков, куда ты призвал Суккубат в прошлый раз, не выглядел легкой прогулкой!
        — Я и не обещал, что будет просто,  — ответил я.  — Однако ты получила назад Камень Трансформации. Обещаю, что помогу — если ты поможешь мне!

* * *

        Неожиданный визит в Бездну не занял много времени. Я успел посетить Базаар, выполняя поручение Олафа. Не знаю, как лидерам «Севера» удалось организовать это, но все Вуали по предоставленным мною Чертежам были изготовлены. И тысяча персональных амулетов, и пятьдесят артефактов для корабельного обвеса. Компоненты скрафтили НПС-мастера, а полную сборку в обстановке строжайшей тайны произвели наши артефакторы, окончательно зашуганные Злым Муком и Ко.
        Что-то нехорошее задумали альянсовые тактики. В списке отправляемого груза, помимо Вуалей — сотни средних и больших «Колокольчиков», самый дешевый рангоут для малых судов, десятки Книг Навыков «Управление Астральными Кораблями». Еще больше я удивился, посетив точку выгрузки: на удаленном астральном споте ждал Кит Борланд на «Крабочудовище», окруженный сворой мелких скифов. Скиф — небольшая летающая лодка, скорее яхта, чем шлюпка, самый маленький и недорогой астральный корабль. Ну как недорогой — пустой корпус стоит от сорока тысяч, плюс обвес минимум на десятку потянет. Так что наш альянс нехило вложился — то, что кружило вокруг нефа Осьминога, обошлось «Северу» в несколько миллионов. Десятки скифов тут же начали обвешивать подвезенными модулями, сам Борланд раздувался от гордости, но упорно молчал — он получил какое-то секретное задание.
        Меня опять вызывали в Кондор. Общий сбор. До таймера падения «Неуязвимости» оставался час. Выйдя на точке кланового телепорта, я стал свидетелем, как замок пустеет: большая часть игроков Enemy, Побратимов, Героев, Юнитов куда-то исчезла, защищать Облачный Замок оставались лишь Дозоры и НПС. На клановых и альянсовых каналах звучали недоуменные вопросы: никто не понимал, что происходит. Я глянул краткую сводку, открыл обновленную карту суверенитета Дорсы.
        М-да. Все складывалось для нас очень плохо. Несмотря на ожесточенное сопротивление, за неполные сутки «Север» потерял более двадцати провинций, отстояв лишь три. В четырех драка шла прямо сейчас, а еще несколько ждали своей очереди. Состав альянса похудел: один за другим отваливались мирные кланы «крабов», арендующие захваченные провинции. Да и те, кто желал сражаться, устали и немного пали духом. Почти сутки непрерывного онлайна, бесконечная череда боев и смертей. Тяжело все время проигрывать без всякой надежды на победу.
        Наконец, чтобы прояснить обстановку и пресечь панические настроения, слово взял Комтур:
        КОМТУР:Спокойствие. Каждый знает только свою часть плана. В алли есть шпионы Панд. Поэтому вы не должны возмущаться, что мы не разглашаем подробностей нашей стратегии.
        КОМТУР:Сейчас расскажу, уже нет смысла скрывать.
        КОМТУР:Удержать Кондор шесть часов невозможно. Мы потеряли два замка, пытаясь остановить их, и поняли, что здесь нужен иной подход. Нужно выиграть время.
        КОМТУР:Лучшая оборона — это нападение. Вместо того чтобы ждать удара «Пандорума», мы решили ударить сами…
        В шахматах есть такой тактический прием: когда соперник ставит под удар твою фигуру, создай аналогичную угрозу, вместо того, чтобы защищаться. Тогда уже он будет вынужден купировать нападение, теряя инициативу и ход. Или произвести размен.
        По словам кланлидера, прямо сейчас Злой Мук и большая часть алли нападут на Атросити, астральную столицу Панд. Нашим дипломатам удалось договориться с Роем, чьи корабли отвлекут флот «Пандорума» неожиданным ударом. Атросити, как любая клановая цитадель, защищена непроницаемым Куполом, но, одновременно, имеет уязвимое место. Тот самый читерный круг возрождения, затягивающий души погибших. Попасть внутрь астральной твердыни проще простого — достаточно умереть поблизости от нее. Наши стратеги рассчитывали, накопив тысячи игроков на респауне Атросити, одновременно воскреснуть, применить мощные заклинания и Свитки, прорвать оборону Панд и навязать им бой внутри крепости. В тоже самое время флот Роя будет снаружи бомбардировать Купол, не давая врагам сосредоточиться на одной цели. Смыслом такого превентивного удара был срыв планов противника, выигрыш времени, сужение временного окна штурма Кондора. «Пандорум» будет вынужден вернуть флот в Астрал, потом снова собираться, регрупиться, прыгать к нам…
        Я был на том круге респауна, видел артефактную клетку, внутри которой Панды блокировали пленников. Ананизарту она не удержала, я вышел с помощью «Огненного Воина», а вот наши смогут ли повторить? Успели ли враги восстановить ее после того шухера, что навела в Атросити темная богиня? Я надеялся, что нет. И наши лидеры наверняка надеялись тоже. Потому что иначе шансов не было — зал респауна Атросити рассчитан на подобную атаку, это каменный мешок, который можно держать, перекрыв единственный проход и заливая огнем. Отчаянный план — весь альянс может ложиться там раз за разом, набивая киллрейтинг «Пандорума». И будут дружно писать петиции админам, если их зажмут стоунджаммерами.
        — Кот!  — я услышал голос Олафа, подошедшего сзади,  — Прибыл? Хорошо. Пойдем, расскажу кое-что. У тебя будет особая роль.
        Я обернулся, но не успел ответить, на рейдовом канале внезапно всполошились скауты.
        АВЕЛЬ:Внимание! Большая группа сигналов приближается с северо-востока, от границы провы! По воздуху!
        Северо-восток — это неприступные горы Северного Пояса, пустынная, дикая местность, за которой лежит таежное море, простирающееся до ледяных торосов северного побережья. Там нет ничего, кроме редких групп игроков, странствующих в поисках приключений. Очень странное направление, а до вражеской атаки еще есть время. Кто это может быть?
        Через пару минут встречавшие пришельцев скауты врубили «Глаза Птицы» и мы увидели несколько летающих кораблей необычной формы, окруженные лавиной всадников на «птичках», похожих на огромных белоснежных аистов. На парусах и вьющихся знаменах виднелся странный герб: язык пламени, обведенный золотистым контуром. Мне он был не знаком, зато более опытные игроки удивились не на шутку.
        КОМТУР:Светоч? Это что, эльфы?
        АВЕЛЬ:Да. Один из Домов Им Энои. Лориндейл, твоя работа?
        ЛОРИНДЕЙЛ: Нет…
        АВЕЛЬ: Репутация у нас плюсовая. Что делать, пропускать?
        КОМТУР:Да, пропускай…
        Эльфы? Им Энои — я лишь краем уха слышал об этой эльфийской фракции, обитающей в затерянных северных лесах за Черноречьем. Кроме того, что там появлялись новички, выбравшие расу «эльф», я не знал ровным счетом ничего.
        Небольшой флот, появившись на горизонте, направился прямиком к воздушным пристаням Кондора. Дозоры не препятствовали, руководство клана в полном составе вышло встречать неожиданных пришельцев.
        Эльфы на «аистах» закружили хоровод вокруг главной башни цитадели, а с бортов серебристых кораблей молча сходили стройные шеренги воителей. Судя по тегам, высокоранговые бойцы в странной эльфийской иерархии: эллири — лучники, жрецы Светоча, сверкающие оружием и замысловатой броней обероны. Последним суда покинул приведший их капитан, высокий золотоволосый НПС, которого система определила как Сэй-Руса Ампариона, главу Третьего Дома.
        Окинув Дозором цепким взглядом льдисто-голубых глаз, эльф подошел и совершенно по-человечески поздоровался с каждым, неожиданно задержав на мне взгляд.
        — Приветствую всех. Сегодня, игроки, будем сражаться вместе!  — улыбнулся он.

        ГЛАВА 10

        «СФЕРА МИРОВ», МИР ДОРСА, «КОНДОР», ЗАМОК КЛАНА «ДОЗОРЫ»
        Я прекрасно помню то тревожное ожидание на стенах Кондора. Чертовски хотелось спать. Многие из нас провели последние сутки в непрерывных боях, с трудом выкроив час-другой для отдыха. Большинство сражений были проиграны, замки-разрушены, территории — потеряны. Чтобы захватить половину владений «Севера», Пандам потребовался всего один день. Разуверившись в победе, альянс один за другим покидали люди, спешащие спасти свое имущество. Оставались лишь те, кто был готов биться с врагом до последнего. Но даже нам требовалась хотя бы капелька надежды.
        КОМТУР:Внимание, люди! Все очень устали, я понимаю. Но враги тоже не железные! Им еще тяжелее приходится. Наши таймеры специально выведены на глубокую ночь в австралийском часовом поясе. Расчет на то, чтобы измотать «Пандорум»! Мы должны оказаться упрямее, хотя бы на одну минуту!
        КОМТУР:Соберитесь! Этот день войдет в историю Сферы. Сегодня мы покажем, что Панд тоже реально побеждать. У нас есть идея, как надрать им задницу!
        Таймер «Неуязвимости» давно кончился, замок можно атаковать. Текли долгие, тревожные минуты. Панды не приходили — они вернулись в Атросити, отражая неожиданную атаку Злого Мука. Стримы, транслируемые несколькими нашими игроками, позволяли более-менее понимать, что там происходит.
        Удалась ли затея с превентивным ударом?
        И да, и нет. Фифти-фифти, как говорят наши заокеанские друзья. Отлично показал себя флот Роя, вышедший на снайперскую дистанцию у Атросити. «Шершни» начали обстреливать Купол астральной цитадели, маневрируя таким образом, чтобы избежать ответного огня. «Пандорум» был вынужден вернуть в Астрал большую часть флота, отгоняя назойливых противников. Рейд-лидер Роя, кто бы он ни был, здорово потрепал им нервы, играя в кошки-мышки на подступах к замку. Компактная группа быстрых кораблей то отходила, то приближалась, нанося беспокоящие удары издали, не ввязываясь в бой. Больше портили нервы, чем вредили, конечно, но это от «шершней» и требовалось: отвлечь Панд, потянуть время…
        У наших ребят в подвалах Атросити дела шли значительно хуже. Высадились они достаточно удачно, сразу же взорвали артефактную клетку, захватили зал респауна и прилегающие коридоры. Но дальше все застопорилось. Такое ощущение, что Панды знали о готовящейся атаке и успели подготовиться. У врага тоже хватало умельцев, в чем-чем, а в умении драться им отказать было нельзя. Рейд Мука разделили на несколько частей и заблокировали в узких, специально подготовленных местах. Мы видели все это на стримах: безумную сечу в подземных коридорах, падающие каменные плиты, отсекающие группы, огненный и кислотный дождь с потолка. Запечатав проходы, наших принялись методично уничтожать, удерживая на респауне с помощью стоунджаммеров. Началось избиение, сущий ад, сопровождающийся градом насмешек и оскорблений, смотреть видео было просто больно. Случилось то, чего я опасался — рейд Злого Мука заперли на точке возрождения.
        Они умерли несколько раз, пытаясь прорваться. В конце — концов спецы Enemy и Героев ухитрились каким-то образом улизнуть (то ли через Тень, то ли вообще через Либру, я не понял) и практически чудом уничтожить стоунджаммеры. Вылазка наверняка достойная отдельной песни, я даже не представлял, как им это удалось. Как только блокирующую Камни Душ магию сняли, весь рейд «Севера» дружно ливнул оттуда. Умирать больше смысла не было, киллрейтинг альянса и так превратился в сплошную красную простыню. Потрепанные и злые, бойцы Мука присоединялись к нам, прыгая в Кондор через клановый телепорт.
        Они выиграли два с половиной часа. Оставалось продержаться еще три.
        2.49. отсчитывал таймер восстановления Купола, когда искатели начали докладывать о множестве приближающихся сигналов, а следом небо покрылось кляксами Астральных Порталов. Триста вымпелов, пять тысяч игроков выкатили на нас враги. «Пандорум» действовал по отработанной схеме, опять придерживая в рукаве четверку джаггернаутов.
        Кондор, знаменитый Облачный Замок! Кроме того, что он по праву входил в топ-10 красивейших замков Сферы, это еще и практически неприступная цитадель. Основное преимущество заключалось в том, что Кондор возведен на недосягаемой высоте, на вершине одного из высочайших пиков Северного Пояса. К его стенам невозможно приблизится снизу — там, за пеленой облаков, лишь пропасти, ледяные обрывы непроходимых ущелий. Обычный враг не страшен. Только с «птичек» или летающих кораблей можно атаковать Облачный Замок, высадится на кольцевую галерею — единственное уязвимое место Кондора. Но сделать это придется под прицелом главной цитадели, готовой извергнуть огонь сотнями бойниц своей многоэтажной громады.
        КОМТУР:Внимание. Без команды — не стреляем! Работаем четко по праймари, без самодеятельности.
        Панды, однако, не спешили. Несмотря на то, что у них оставалось всего два с половиной часа до восстановления Купола. Пользуясь господством в воздухе, их флот перестроился, окружив замок многоуровневым кольцом. Армада парусов, тысячи птичек затмили восходящее солнце, утопив Кондор в густой тени. Они не спешили лезть под огонь замковой артиллерии, вместо этого в общие чаты полился поток ругательств, оскорбительных фотожаб и видеороликов. Враги в выражениях вообще не стеснялись:
        — Drunk pigs, we brought you more vodka!
        — Filthy russian dogs!
        — Russians, get the fuck out of here!
        — Fucking russian retards!
        Панды пытались разозлить нас, вывести из равновесия, заставить начать действовать в попытке заткнуть им рот. Однако, на мой взгляд, эта тактика была ошибочна. Ненависть — лучшая мотивация. Несмотря на ропот в наших рядах, они просто давали повод крепче дать им по зубам.
        ЗЛОЙ МУК: Запомните это, парни. Крепко запомните.
        Наконец, прервав цирковое выступление, один из галеонов выстрелил. Огненный шар взорвался с большим недолетом, но это послужило сигналом. Словно по команде, сотни кораблей начали приближаться, сжимая кольцо. Ринулись вперед первые клинья воздушной кавалерии.
        Штурм Кондора начался.
        ЗЛОЙ МУК:Поехали! Первая цель в подсветке, вторая цель в подсветке. «Апостол» — праймари! ТК*, не спим, разбираем приоритетные цели!
        Нас оставалось в замке полторы тысячи — боевики «Севера», союзники и «крабы», решившие сражаться до конца. Примерно столько же НПС с «пешками». Что-то еще хитрый Мук держал в запасе, но я не представлял, кого и сколько. «Пандорум» с самого начала превосходил числом втрое. И этот перевес увеличивался с каждой минутой.
        АВЕЛЬ:Количество сигналов растет! Похоже на синхронную активацию «пешек»!
        ДАМИАН:Фиксирую многочисленные Призывы.
        Замок встретил врагов ливнем стрел с «драконьим ядом», усиленных соответствующими заклинаниями. В сторону накатывающей волны «птичек» полетели вереницы электрических, огненных и ледяных шаров, вспыхнули разноцветные лучи «Пик» и “Рокотов». Взорвался, обратившись пламенным клубом, первый летающий корабль, неосторожно вырвавшийся вперед. Но «Пандорум», казалось, поставил задачу захватить Кондор с хода. Не считаясь с потерями, они ринулись на штурм, как безумные. Туча вражеской воздушной кавалерии, несмотря на шквальный огонь, раздувалась в размерах, словно каждый всадник на ходу создавал себе несколько копий.
        КОМТУР:Ох, (нецензурно)! Дефим! Паутину, давайте Паутину, быстро! Не даем прорваться! Перехватчиков выпускайте!
        ЗЛОЙ МУК:Активируйте руны! Голди, готовь «Правосудие»!
        На белых стенах цитадели разгорелись синим и зеленым угловатые символы Великих Рун, заранее нанесенных Алексом и товарищами. Дополнительный бонус фортификации? Я не понимал и половины из того, чего происходит. Кроме одного — в ход, как семечки, идут мощнейшие божественные заклятья, каждое применение которых — маленькое событие.
        Призрачная Паутина частично сковала действия врага. Попавшие в нее словно плыли в вязком тумане, разом утратив две трети скорости. Следом вспыхнули огромные болиды «Метеоритных Ударов», со страшным грохотом взорвавшиеся сразу в нескольких местах. Легендарные Свитки ультимативного АОЕ, они испепеляли все, что попало в эпицентр взрыва. Навстречу нападающим со стен замка взлетели сотни небольших драконоподобных существ, перехватывая и облепляя прорвавшихся «птичек». Не переставая били стрелки и замковые орудия.
        И все это не могло остановить «Пандорум». Их было слишком много, они накатывали черной тучей отовсюду, со всех сторон. Как проклятые, они рвались вперед, не обращая внимания на погибающих собратьев.
        КОМТУР:Прорыв! Контакт! Блокируем проходы! Защищаем кланхолл!
        ГОЛДИ:Ангел готов.
        ЗЛОЙ МУК:Давай!
        Я как раз находился в кланхолле, недалеко от выхода, который сейчас, торопясь, перекрывали, десятки наших бойцов. Приближался шум, дикие крики и слитное хлопанье крыльев, перемежаемое взрывами. В стену замка, совсем рядом, что-то гулко врезалось, раздался рев разъяренного зверя, звон сталкивающейся стали. На открытой кольцевой галерее замка, кажется, началась схватка.
        Активация «Правосудия» застала немного врасплох. Перекрытия на мгновение стали прозрачными, все увидели огромного ангела в ниспадающих одеждах, выросшего из замка. Он прикоснулся лезвием меча к бастионам Кондора — и всех окатила волна божественного баффа.
        ВЫ НАХОДИТЕСЬ ПОД ДЕЙСТВИЕМ ЭФФЕКТА «ПРАВОСУДИЕ ЯХВЕ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ИСЦЕЛЕНИЕ 50 % ЗДОРОВЬЯ КАЖДЫЕ 10 СЕКУНД! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 50 % СОПРОТИВЛЕНИЯ МАГИЧЕСКОМУ УРОНУ!
        Ничего себе эффект! Никакому автохилеру не снилось. Если так подумать, он делает нас всех практически не убиваемыми, пока работает аура. Увлекаемый водоворотом игроков, я бросился в сторону выхода, откуда нарастал шум боя. Хотелось принести какую-то пользу, а не тупо просиживать штаны в ожидании команды рейд-лидеров.
        ОЛАФ: Хоткот! Стой! Куда ты?!
        Поздно, Олаф! Вместе с потоком игроков меня вынесло на кольцевую галерею, где уже царил сущий ад. Сотни воздушных всадников «Панд» все же прорвались к замку, и теперь, не дожидаясь приземления, с помощью «Рывка» врывались в ряды защитников, с ходу вступая в бой. Закипела дикая резня, наши смешались с нападавшими в самоубийственной схватке.
        Я выхватил Синеву, ворвался в бой, тут же обратив облаком пепла атаковавшего меня игрока. Противник даже не понял, что произошло, почему его блок не сработал. Приемом эсперанзы, заимствованным у Гробовщика, ловко проскользнул мимо следующего и коротким выпадом отправил к праотцам и его тоже. Кажется, то был непись.
        Рев, свист, гудящий поток пламени, обдавший страшным жаром. На стену с лету ворвался протодракон, разметавший сражавшихся в стороны. Несмотря на то, что черная туша напоминала подушечку для иголок из-за вонзившихся стрел, а один из всадников безжизненной куклой болтался в седле, это не мешало ему изрыгать огонь и сметать со стены игроков зазубренным хвостом. Удар непреодолимой силы впечатал меня в стену, следом прямо в лицо полетел клубок огня.
        Если бы не десятисекундный божественный хил, тут бы я и сдох, наверное. Выкатившись из облака пламени, краем глаза увидел, как гигантский призрачный меч разрубает боевую “птичку” Панд надвое. Наш маг, сотворившей заклинание, тут же пал — следующий боец врага, спрыгнувший на галерею, с ходу обезглавил его стремительным взмахом. Ах ты ж! Я кинулся на него, но ловкий противник мастерски уклонился. А меня настиг мощный удар в спину, бросивший на колонну, резкая боль сигнализировала о критическом уроне. «Оглушение», «Дезориентация», легкий болевой шок. Джавелин пробил почти насквозь, угодив под правую лопатку. Я даже не видел, кто его бросил.
        …ВЫ УМИРАЕТЕ. 59…58…57…56…
        Ну, хил, где же ты! Давай, поднимай меня!
        ЗЛОЙ МУК:Как они сняли «Правосудие»?! Голди, ты жива?!
        ГОЛДИ:Да. «Отрицанием», наверное. У них есть истинные жрецы сильнее меня…
        КОМТУР:«Паутину» тоже диспелили! Резервные группы, на галерею! Мук, они прорываются!
        ЗЛОЙ МУК:Вижу! Ну что ж…

* * *

        — Сигнал, Кит! Зажигают маяк!
        Кит Борланд, прозванный Осьминогом, согласно кивнул. Он чуть шевельнул штурвал астрального нефа, готовясь включить спеллджампер. C палубы, хлопая крыльями, взмывала туча “птичек”, в полете разделяясь на стаи отдельных вингов по двадцать-тридцать бойцов. Множество скифов, окружавшие массивную тушу “Крабочудовища”, поднимали паруса, в дюзах движителей загорались синие и алые искры элементалей.
        ВОРОН:Не сближаемся! Держим дистанцию! Куда ты (нецензурно), полез, чудо! Вернись назад! Пробуем включить Вуали! На счет три! Раз…
        Вся масса мелких кораблей и воздушных всадников, окружавшая неф, внезапно синхронно исчезла. Невидимость фракционных амулетов Дев работала — одинокое “Крабочудовище” парило на удаленном астральном споте, посреди облаков розового тумана. Не было ни малейших признаков того, что в считанных метрах от судна находятся полсотни замаскированных скифов и почти тысяча игроков.
        КИТ БОРЛАНД:Готовы? Сейчас будет Портал!
        ВОРОН:Принято. Начинаем разгон в сторону Портала! Проходим! Держим дистанцию!
        В небе над Кондором, немного поодаль от шарообразного сгустка кораблей, окружавшего Облачный Замок, вспыхнули воронки Астральных Порталов. Из них вышла небольшая группа летающих судов: галеон, три фрегата, несколько посудин поменьше. Они тут же начали набирать скорость, по касательной приближаясь к месту сражения. Но кроме них, выполняющих отвлекающий маневр, были и другие.
        ВОРОН:Сохраняем дистанцию! Не торопимся! Держим скорость. Если кто-то сбросит Вуаль, прибью!
        Целая флотилия замаскированных скифов, сопровождаемая конвоем невидимых игроков, стремительно приближалась к сфере кораблей “Пандорума”, сомкнувшейся вокруг осажденного замка. Внутри этого облака роились тысячи “птичек”, его пронизывали вспышки и яркие лучи корабельной артиллерии. Грохот взрывов сотен заклинаний, которые одновременно использовали нападающие и защитники, слился в одну непрерывную канонаду, грозящую стронуть ледники с ближайших гор.
        ВОРОН:Враг близко. Ну что, камикадзе, готовы? Первое звено, начинаем ускорение. Второе, готовимся! Праймари — “Санрайз”, даю подсветку. Для следующих звеньев — выбирайте цели самостоятельно. Старайтесь выбить корабли подороже — галеоны, фрегаты, каракки.
        Каждый скиф управлялся минимальной командой и имел в трюме несколько “Хрустальных Колокольчиков”. Летающие лодки были превращены в брандеры, несущие смертоносный груз. Как самолеты-камикадзе, набитые взрывчаткой, они набирали скорость, готовясь протаранить вражескую армаду. Идея была не нова, но обычно подобные “снаряды” расстреливали еще на подлете — хрупкие алхимические бомбы детонировали от первого попадания. Вуаль же позволила приблизиться к вражескому флоту незаметно и нанести внезапный сокрушительный удар. По сути, артефакт Дев породил новую тактику и новый род кораблей, напоминающий малозаметные торпедные катера, крошечные, но способные поднять на воздух огромный линкор. Боевую эффективность таких действий предстояло опробовать прямо сейчас.
        Началось! Один из крайних галеонов Панд вздрогнул, отброшенный мощным взрывом. Защитный Купол мигнул, выключаясь, массивный трехпалубный корабль беспомощно закрутился, теряя скорость. Два последующих взрыва, слившись в один, превратили красавец-галеон в огненный шар, выплёвывающий во все стороны пылающие обломки.
        ВОРОН:Отлично! Давайте, бомбим, пока они не опомнились! Третье звено, пошло! Греем реакторы! Четвертое, готовимся!
        Атака была подготовлена и скоординирована на славу. Никто не подвел, все действовали, как по нотам. Одна за другой, с пятисекундной паузой, волны скифов-камикадзе врезались во вражеские корабли, разнося их в щепки. Заметить узкие силуэты возможно было только в последнюю секунду перед ударом, когда слетала пелена Вуали. Почти половина корабельной сферы, окутавшей Кондор, расцвела яркими огнями взрывов. Они просто сдували игроков с палуб, расплющивая их о скалы и стены цитадели. Во все стороны летели обломки, взрывалось и горело все, что могло гореть. Буквально за несколько минут флот “Пандорума” понес жестокие потери, и их число продолжало расти.
        Для врагов повторение подвига Гастелло бойцами «Севера» стало крайне неприятным сюрпризом. Много кораблей погибло, часть утратили защитный Купол, еще больше было повреждено последствиями взрывов. Парусное вооружение и рангоут пострадали больше всего, суда потеряли управляемость, в шоке находилась дезориентированная команда. What the fuck is going on?!* (что, черт побери, происходит?!), в разных вариациях замелькало в чатах.
        А следом за чередой взрывов, буквально смявших и рассеявших построение эскадры противника, в бой вступили всадники под Вуалью, пришедшие вместе с флотом-камикадзе. Как и в предыдущих битвах, они были разделены на тридцать вингов, действующих, как самостоятельные группы. Не давая опомнится, они бросались на Панд как коршуны, выходя из стелса только для того, чтобы нанести смертельный удар. Как-то противодействовать невидимкам в творящемся хаосе оказалось невозможно, они появлялись и исчезали, подобно неуловимым призракам, на полную катушку пользуясь преимущество Вуали.
        Когда рассеялся дым взрывов, стало видно, что сфера, боевое построение армады «Пандорума», превратилась в сплющенный диск, расползающийся на части. Флот находился в хаосе, корабли беспорядочно отползали подальше от осажденной цитадели Дозоров. Многие суда горели, некоторые быстро снижались, оставляя за собой дымные хвосты. На палубах многих кипела схватка — их брали на абордаж. И еще стали видны новые воронки Астральных Порталов, открывшиеся прямо в центре этого жуткого месива. Из них медленно, с угрожающим спокойствием выползали монструозные туши джаггернаутов.
        Шэдоу не умел проигрывать.

* * *

        — Что, (нецензурно), погеройствовать решил?!  — крикнул Олаф, безошибочно поймав меня возле точки возрождения.  — Куда лезешь?! У тебя своя задача, жди!
        Я собирался ответить, но внимание отвлекла оглушительная череда взрывов, начавшаяся снаружи. Канонада, похожая на праздничный салют, мгновенно заглушила все прочие звуки битвы, бушевавшей за стенами. Бухнуло так, что мелко задрожали камни замка. На альянсовом канале и в «Гонце» восторженно вопили игроки, рейд-лидеры радостными голосами переназначали цели.
        — Твои Вуали приехали! Посмотрим, как сработает Ворон!
        Я переключился на видео-стрим, который через «Глаза Птицы» транслировал один из наших скаутов. Вид сверху на замок давал понять, что флот Панд в беспорядке, горит и ползет в разные стороны, пытаясь выйти из-под огня замковых батарей. Штурмовые отряды противника, успешно захватившие несколько участков кольцевой галереи и одну из башен, покидают с таким трудом отбитый плацдарм, и черной тучей отходят назад к своим кораблям. Цитадель продолжает отстреливаться, а эпицентр схватки смещается в сторону вражеской эскадры, где в воздухе и на палубах началось полномасштабное сражение.
        КОМТУР:Мук, самое время! Поднимаем всех, ударим им в спины!
        ЗЛОЙ МУК:Нет! Рано. Сами придут, никуда не денутся…
        И опытнейший рейд-лидер, как всегда, оказался прав. Не прошло и пары минут, как из воронок новых Порталов показали свои уродливые рыла вражеские джаггернауты. Один, два, три…все четыре! Каток суперкораблей «Пандорума» прибыл. И готовился заняться своим привычным делом — закатать нас в асфальт.
        ЗЛОЙ МУК:А вот теперь и правда, пора.
        ЗЛОЙ МУК:Скауты! Зажигайте маяки для Роя.
        ЗЛОЙ МУК:Внимание! Парни, сейчас придут союзники. «Шершни» заблокируют ближайший респ и по мере возможностей помогут нам здесь. Но рассчитывать надо только на себя. Выложиться придется на все двести процентов! Распаковывайте все заначки, терять нам нечего. Все, что есть — используем! Сейчас будет нужен максимальный дпс.
        ЗЛОЙ МУК:Праймари — «Шокдаун»!

        ИНТЕРЛЮДИЯ. ШЭДОУ

        — Так-так-так!  — Шэдоу задумчиво взвесил на пальце серебряную цепочку амулета, только что протянутую прибывшим скаутом.
        — Выпало из невидимки, значит? Забавная вещица. Фракционная награда Ордена Дев… никогда не слышал о таких. Вуаль, создающая искажающее пространство. Сбрасывается при соприкосновении…
        — Мы продолжаем терять корабли!  — зарычал Джерхан.  — «Шокдаун» под огнем!
        — Вы просканили их экипировку?  — не обращая внимания, продолжил лидер «Пандорума».
        — Да. Такие амулеты есть у всех невидимок. Они под «замком» от выпадения; этот, наверное, пожадничал или забыл.
        Шэдоу славился быстрым и холодным умом. Несмотря на неприятный сюрприз, преподнесенный врагами, ответные меры были приняты крайне быстро.
        — Все ясно. Первое, всем — курс на сближение с джаггернаутами, дистанция пятьсот. Второе — включить боевые ауры, работающие на АОЕ-урон. Третье — на каждый корабль наложить «Кольцо Мечей», активировать по кулдауну! Четвертое: бортовой артиллерии открыть заградительный огонь по всем векторам возможной атаки!
        Несмотря на волнение других кланлидеров, он выглядел абсолютно спокойным. Да, потери оказались тяжелыми, полсотни кораблей безвозвратно потеряны, еще столько же повреждены, но брандеры у русских не могли быть бесконечными. Несмотря на неожиданный апперкот, «Пандорум» крепко держался на ногах — даже сейчас он минимум в три раза превосходил защитников осажденного замка. Превосходил и числом, и качеством экипировки, и общим скиллом. Проиграть эту битву означало получить оплеуху по своей репутации, сравнимую только с недавней позорной потерей двух джаггернаутов.
        — И да, не трогайте замок!  — добавил Шэдоу после небольшой паузы,  — Я хочу захватить его целым.

        ГЛАВА 11

        Плоская вершина главной цитадели Кондора, служащая площадкой для воздушной пристани, была густо усеяна телами. Мы поскальзывались на многочисленных кровавых пятнах. Судя по экипировке павших, здесь держали оборону НПС Народа Эйр. Первая атака “Пандорума” оказалась неожиданно яростной, никто не ожидал такого ожесточенного напора. Если бы не появление скифов-камикадзе, черт его знает, как повернулось бы дело — в некоторых местах враги уже закрепились и готовили прорыв внутрь замка.
        — Быстрее! Быстрее!
        Один из скифов скинул Вуаль совсем рядом, принимая нас на свой борт. Тут же отчалил и включил невидимость, от возможного обстрела меня прикрывали щитами несколько игроков. Кораблик тут же, активно маневрируя, начал набирать высоту, стараясь забраться выше театра боевых действий. Я взглянул вниз, отмечая неторопливо разворачивающиеся громады джаггернаутов. Возле них, как рыбы-прилипалы вокруг акулы-убийцы, неотлучно следовал эскорт судов поменьше и тучи драконьих всадников. Пребывающий в беспорядке, горящий флот Панд, несмотря на кипящий бой, явно пытался выполнить какой-то осмысленный маневр. Большинство кораблей старались подползти поближе к флагманам. Резня на палубах, сцепившиеся в воздухе сотни “птичек”, дым, огонь, эффекты заклинаний — картина внизу разворачивалась впечатляющая. К одному из джаггернаутов тянулись вереницы шаровых молний, на нем скрестилось множество разноцветных лучей, в Купол врубались призрачные мечи — вся мощь “Севера” работала по “Шокдауну”, на котором держал флаг Шэдоу.
        ОЛАФ:ХотКот, ты все понял? Прыгаешь под Вуалью, в самый последний момент перед Куполом используешь “Огненный Воин”! От теневиков тебя прикроют люди Хвоста.
        ХОТКОТ:Понял. Попробуем повторить трюк.
        Возле скифа держались две маневренные группы воздушных всадников, так же скрытые Вуалью: всего около полусотни бойцов. Из знакомых там был Авель и еще парочка “Дозоров”, остальные — из других кланов, половина даже не принадлежала к нашему альянсу. Командовал там некий Хвост, и как я понял, сводная группа была неким “спецназом” наших сил, призванным зачистить джаггернаут, если Купол удастся уничтожить. Как они малыми силами хотели справиться с командой, я не предполагал, поэтому предпочел уточнить этот щекотливый момент.
        ХВОСТ:План? Мы тебя прикроем, просто не суйся в драку.
        ХОТКОТ:Как только окажемся на палубе, меня прикрывать не надо. Я использую крутой Призыв, будет весело. Вам нужно самим поберечься.
        ХВОСТ:Призыв, хм… Так даже лучше. Если займешь Панд, мы сразу уйдем в Тень. Приступим к выполнению основных задач.
        ХОТКОТ:А что именно, может смогу помочь?
        ХВОСТ:Нужно уничтожить спеллджампер, вывести из строя движители. И… убить Шэдоу.
        Они хотят обездвижить джаггернаут, не дать ему уйти в Астрал. Грамотно, иначе, даже получив критические повреждения, вражеский флагман сможет открыть Астральный Портал и отступить, мы не в той ситуации, чтобы преследовать подраненную дичь. Тут самим бы суметь отбиться. И я понятия не имел, что наши стратеги думают делать с тремя другими суперкораблями Панд: “Огненный Воин” только один, а уничтожить Купол даже концентрированным огнем замка и рейдеров очень сложно. Пользуясь замешательством врага, наши во всю мощь долбили “Шокдаун”, но сняли едва пять процентов его щитов.
        Скиф набирал скорость, меня толкнули в бок — готовься! Я влез на бушприт, и, придерживаясь рукой за снасти, вгляделся вниз, где в пелене дыма, огня и взрывов, в тучах сцепившихся “птичек” голубели огромные полупрозрачные сферы Куполов джаггернаутов.
        ХВОСТ:“Шокдаун” под нами! Мы готовы. Идем за тобой, с секундной задержкой.
        ХОТКОТ:Принял. Остановите скиф. Прыгаю на счет три. Раз… два… три!
        Вперед! За спиной остался вспыхнувший силуэт скифа — как только я прервал границу Вуали, невидимость слетела. Панды мгновенно открыли по нему шквальный огонь, приняв за еще один заряженный “Колокольчиками” корабль-камикадзе.
        Но было поздно — активировав собственную Вуаль, я летел вниз в затяжном прыжке, мимо файерболов, шаровых молний и грозовых разрядов — прямо на силуэт “Шокдауна”, прячущийся внутри мыльного пузыря Купола.
        Дежавю. Астрал, «Рагнарок», точно такой же прыжок. Но тогда Панды не ожидали подвоха, а сейчас мы выбрали для удара флагман, готовый к бою, заполненный элитными бойцами. Что выйдет из этой безумной авантюры?!
        “Огненный Воин”! Через пару мгновений, прорвав вспыхнувший щит джаггернаута, болидом Истинного Огня я врезался в его корпус! Гасить ускорение падения не стал специально — и пробил палубу и несколько перекрытий, раскаленной иглой вонзившись во внутренности джаггернаута! Удар вышел внушительным, я не удержался на ногах, преодолевая сопротивление распадающихся элементов корпуса. Приложило неплохо, спасла только минутная неуязвимость в аватаре “Огненного Воина”. Перед глазами все кружилось, качался пол и потолок. Пережидая трехсекундную “Дезориентацию”, я поднялся на ноги, одновременно пытаясь вытащить из ножен Синеву.
        Кругом горело и дымило, под ногами расползались металлические листы настила. Судя по плавающим в дыму округлым лафетам пушек и подвижным люлькам лучеметов, я пробил “Шокдаун” аж до орудийной палубы. Сверху зияло неровное отверстие с обугленными краями, заполненное синим пламенем, со всех сторон на меня растерянно взирали НПС-комендоры, явно не ожидавшие такого визита.
        Добавим огоньку! «Огненные Болиды», один за другим, превратили орудийную палубу в море ревущего огня, в котором метались, пытаясь спастись, пылающие фигуры. Медлить не стоило, и я прикоснулся к Тиаре Консорта, активируя «Великий Призыв».
        — Да здесь горячо, как в океане Инферниса!  — прорычала Мара, выходя из вспыхнувшей пентаграммы. Двухметровая демоница в боевом облачении, с черными когтистыми крыльями и углями глаз, пылающими в фигурной прорези шлема, она казалась настоящей валькирией ада. Ее сопровождали громадные демоны-Консорты в боевой Форме, серокожие, гипертрофировано мускулистые чудовища, а за ними из вспыхнувшего портала, хохоча, валила толпа крылатых суккубов.
        — Это и есть твое условие?  — обернулась Мара, обводя боевым флагрумом догорающую палубу — Корабль Игроков? Что нужно сделать?
        — Убить здесь всех!

* * *

        КОМТУР:Купол сняли, получилось!
        ЗЛОЙ МУК:Да. Продолжаем держать фокус на «Шокдауне»! Ползет броня! Давайте, давайте, давайте!!!
        ОЛАФ:Внимание: новые сигналы на подходе!
        ЗЛОЙ МУК:Это Рой. Сегодня здесь будет вся Сфера!
        КОМТУР:«Шокдаун» разворачивается. Что там?
        ОЛАФ:Наши на борту. Идет бой. Пытаются пробиться к спеллджамперу, реакторную и крюйт-камеру. Активированы сразу несколько Призывов, там творится какой-то ад!
        ЗЛОЙ МУК:Не дайте ему уйти!

* * *

        — «Шокдаун». Русские такие предсказуемые!  — фыркнул Шэдоу.  — Наверняка еще и думают, что я на борту!
        — Тем не менее, они мгновенно уничтожили Купол,  — сказал Кронк.  — Та же история, что и с «Рагнароком»!
        — Пробили истинным огнем. На борту тот игрок, Хоткот,  — кивнул Шэдоу.  — Мы просчитывали этот вариант. Что там, опять Призыв дьяволиц из Бездны?
        Получив утвердительный ответ, он распорядился:
        — Призыв парировать другим Призывом, по рекомендациям наших яйцеголовых. «Шокдаун» — вывести из-под огня, пусть отходит в Астрал.
        — Мы фиксируем две новых точки выхода! Приближается много сигналов! Первая — здесь, вторая — возле респауна. Скауты утверждают, что это Рой!
        — Их я тоже ждал! Пчелки прилетели!  — хищно усмехнулся Шэдоу.  — Сколько?
        — Шестьдесят восемь вымпелов. Около тысячи сигналов на борту.
        — Ну что, их план ясен. Джерхан,  — Шэдоу обернулся к лидеру «Стального Отряда»:
        — Возвращайся на «Несущего Бурю». Бери эскорт и отпрыгивай в Астрал. Оттуда тебе зажгут маяк к точке возрождения. Поторопись, медлить нельзя. Твоя задача — деблокировать респ.
        — Мы не проиграем этот бой,  — с уверенностью сказал Шэдоу.  — Сегодня, здесь — мы сломаем им хребет!

* * *

        Корпус джаггернаута строится шестьдесят дней. Для производства верфям Миров-Кузниц нужен большой список эпических и легендарных материалов: кости и шкура астральных чудовищ, особые металлы и сорта древесины, множество вещей, приобрести или выбить которые способен только сильный альянс. Это долгая, очень дорогая и сложная работа. Зато и на выходе получается венец корабельных технологий — летающий дредноут, служащий домом и крепостью целому клану игроков. Защитный Купол, многослойная броня с высокими резистами, мощное вооружение — считается, что уничтожить джаггернаут почти невозможно. Почти…
        Корпус “Шокдауна” дрожал и плавился от многочисленных попаданий. Флагман был охвачен маревом разнообразных заклинаний, по нему колотила вся замковая артиллерия. Процент за процентом медленно уходила броня, на верхней палубе находиться было невозможно — надстройки разрушены, там бушевал дикий пожар. Бой шел внутри, мы дрались в узких коридорах, каютах и нижних палубах, расчищая себе дорогу. Теневикам “Севера” не удалось с ходу захватить спеллджампер, бойцы Панд тщательно охраняли жизненно важные узлы корабля. По скупым комментариям Хвоста я мало что понял — кроме того, что контроль перехватить не удалось, “Шокдаун” разворачивается и набирает высоту, готовясь уйти из-под огня в Астральный Портал. Допускать этого нельзя — тогда все усилия пойдут прахом. Но, несмотря на помощь Суккубата, драка вышла потная и совсем не простая — джаггернаут кишел элитными воинами “Эвтаназии” и “Обливиона”, жаждущими нашей крови. Тем не менее, Мара и Ко вполне успешно зачищала их, пока внезапно волна атаки не встала, натолкнувшись на непреодолимое препятствие.
        Это было на втором уровне оружейки, суккубы вдруг остановились, взволнованно перешептываясь, звуки боя впереди стихли. Сразу несколько когтистых лап потянули меня за одежду — иди, Хозяйка зовет.
        Путь нам преградили вовсе не Панды. Я увидел Мару, застывшую в напряженной позе, как кошка перед прыжком. С боков ее прикрывали Консорты, а напротив неподвижно стоял еще один демон. Вернее, дьявол, что в иерархии Бездны равно НПС пятого-шестого ранга.
        НЕССУ, ДЬЯВОЛ ЛЕДЯНОЙ ПРЕИСПОДНЕЙ
        Огромный, широкогрудый, покрытый ослепительно-белой чешуей, с вытянутой мордой плотоядного динозавра и толстым хвостом, он напоминал гибрид ящера и человека. От дьявола исходила явственная аура ледяного холода, его когтистые лапы оставляли на палубе инистые следы. За спиной Нессу виднелись ряды странных заснеженных существ, похожих на длинноруких обезьян.
        — Зачем нам драться друг с другом, Нессу?  — услышал я вкрадчивый голос Мары.  — Давай просто убьем всех игроков здесь!
        — Я сссвязан… как и ты, Хозяйка!  — выдохнул в ответ ледяной дьявол. Он шипел, как змея, в пасти метался раздвоенный черный язык.  — Меня призвали убить всссех вассс!
        — Чем ты связан? Предмет, контракт, обещание? Зачем нам, абиссалам из Бездны, выполнять приказы каких-то игроков?! Давай убьем их вместе!
        — А зачем ты сслушаешь людишшек?  — прошипел Нессу, безошибочно находя меня злым взглядом,  — Вон один,  — и вы боитесссь намочить ссвои когти его кровью?? Начнем с него, Мара? Вырви ему сссердце, и я подумаю над твоимссс предложением!
        Ах ты ж пес! Злость накрыла жаркой волной. Ну, сейчас посмотрим! Я выбрал в интерфейсе архетип “принца-демона” и быстро закинул несколько свободных атрибутов в “Демоническую Силу” и “Боевую Форму”, после чего активировал ее.
        Необычное ощущение. Я словно вырос разом на несколько голов и прилично прибавил в объеме груди. Тело наполнила злая сила и какая-то странная легкость. Не знаю, во что я превратился, но окружающие суккубы вдруг шарахнулись в стороны, а на пол упала изломанная чудовищная тень.
        Я шагнул вперед, вытягивая в сторону ледяного дьявола пылающую Синеву. Рука, сжимающая меч, была угольно-черной и когтистой, словно закованной в зазубренную черную броню. На лице оглянувшейся Мары я без труда опознал удивление и страх.
        — Вырвать сердце?  — прорычал я.  — Хочешь попробовать сам?! Или твоя кровь слишком жидкая для этого?
        Нессу со свистом выдохнул воздух, не сводя с меня немигающего взгляда холодных желтых глаз. Затем он ответил, насмешливо ощерив крокодилью пасть:
        — Хаа, чую Кровь Баалора! Вы что, крылатые шлюхи, теперь расссдаете сссвою Кровь каждому бродяге?! Если об этом узнает Баал, а он узнает, клянусь Бездной, вассс всссех…
        — Заткнись, снежный ком!  — выдохнула Мара, кидаясь на него. Мелькнули черные крылья, свистящий флагрум рассек воздух. За Хозяйкой в атаку бросились Консорты и остальные суккубы, сплошным крылатым потоком затопившие помещение. Они с визгом и ревом сцепились с демоническими белыми обезьянами, устроив на орудийной палубе полный хаос. Я с трудом отыскал взглядом черно-белый комок, облепленный телами, в центре которого разъяренная Мара дралась с ледяным дьяволом.
        Несколько минут я безуспешно пытался пробиться к ней, заодно отправляя к праотцам белых тварей из Ледяной Преисподней, потом ослепительная вспышка, сопровождавшаяся воплями боли и хрустом льда, отбросила всех, сбив с ног. В самой гуще схватки возникло кольцо ледяных шипов, острых, как лезвия клинков. На них корчились, пронзенные насквозь, множество подданных Суккубата, а в центре, окруженный прозрачными глыбами застывших врагов, с ревом выпрямился Нессу. Он держал вытянутой лапой трепыхавшуюся Мару, схватив ее за горло, и медленно заносил вторую для удара, выпустив кривые лезвия когтей. Жизнь Хозяйки Суккубата отсвечивала в красной зоне, и я понял, что недооценил силу ледяного дьявола.
        «Бег в Тени»! Стремительным, расплывчатым силуэтом, нырнув в Тень, я преодолел и ряды застывших демонов, и поле ледяных шипов. Говорят, бить в спину — удел слабаков, но с этими тварями все способы можно считать подходящими. Вынырнув сзади, я ударил Синевой, пронзив насквозь покрытую белой чешуей тушу монстра.
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ НЕССУ, ДЬЯВОЛУ ЛЕДЯНОЙ ПРЕИСПОДНЕЙ! ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: НЕССУ — НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ ПЯТОГО РАНГА, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ. ВЫ ПОХИТИЛИ ЕГО ДУШУ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…
        Мне опять сыпанули достижений и плюшек, но рассматривать особо было некогда, на канале ругались Олаф, Хвост и Комтур, все разом — что-то там у них пошло не так. Я помог подняться полузадушенной Маре, с удивлением заметив, что в боевой Форме не маленькая Хозяйка в тяжелом доспехе кажется невесомой, как пушинка.
        Мара оскалилась, жадно глядя на меня. Ее хиты стремительно восстанавливались, вокруг, среди рушащихся ледяных игл суккубы добивали визжащих обезьян. Утратив лидера, снежные твари потеряли и волю к борьбе, бежали прочь, жалобно визжа.
        — Эта Форма делает тебя дьявольски привлекательным! Клянусь Бездной, я даже и не знаю, чего хочу больше — убить здесь всех, или…
        — Мы не закончили!  — прервал я демоницу.  — Сейчас надо…
        Тяжелый взрыв потряс корабль, опять едва не сбив нас с ног. Это было не попадание замковой артиллерии, а что-то гораздо более серьезное, заставившее джаггернаут содрогнуться всем корпусом. За первым ударом последовало еще два, развернувшие корабль. Палуба под ногами кренилась опасным углом. По ощущениям, «Шокдаун» будто завалился на бок, получив серию нокаутирующих выпадов прямо в нос. Что происходит?!

* * *

        ЗЛОЙ МУК: (Нецензурно), «Шокдаун» зажег Портал! Уходит, (нецензурно)! Что там наши?!
        ОЛАФ:Кот не отвечает. Авель на респе. У Хвоста бойня, половина минус, остальные не могут пробиться.
        ЗЛОЙ МУК: (Нецензурно)! Ворон, у тебя что?
        ВОРОН:Шесть скифов осталось, на две волны. Половина вингов выбита. Они насели круто, очень тяжко!
        КОМТУР: «Несущий Бурю» тоже разворачивается, открывает Портал. С ним идет пристяжь: «Фалькон», «Лондон», «Императрица», всего двенадцать вымпелов.
        ЗЛОЙ МУК:На Рой, скорее всего. Ворон! Смотри — заводишь скифы навстречу «Шокдауну», со стороны Портала! Разгоняешься, греешься — и бьешь его прямо в нос, стараясь сбить с курса! Как понял?
        ВОРОН:Принял. Попробуем. Сложно — они подняли тучу тварей в воздух. Можем не прорваться сквозь огневую завесу.
        ЗЛОЙ МУК:Других способов я не вижу. Пятьдесят процентов корпус, нельзя его упустить!

* * *

        Объятый пламенем от носа до кормы «Шокдаун», на котором держали фокус все силы оборонявшихся, развернулся и упорно полз в воронку появившегося Астрального Портала. Рядом с ним зажегся второй — «Несущий Бурю», джаггернаут «Стального Отряда», тоже начал разворачиваться, собрав вокруг себя эскадру судов поменьше.
        Остальные пришедшие на поле боя джаггернауты не торопились разрушать замок огнем главного калибра. Вместо этого они подняли тысячи драконьих всадников, которые начали активно защищать корабли, подвергающиеся нападению «невидимок». Даже сейчас, потеряв множество судов и людей, враги оставались и количественно, и качественно сильнее. Да, «Север» упорно сопротивлялся, преподнося один сюрприз за другим, но всего этого было недостаточно, чтобы в корне переломить ход битвы. Сотня выведенных из строя вымпелов — это всего лишь треть армады, которую привел к Кондору альянс «Пандорум». И возможностей у владык Астрала оставалось предостаточно.
        Флот перестраивался, плотнее стягиваясь к флагманам. Вспыхнули защитные ауры. Корабли один за другим окружали «Кольца Мечей», воздух наполнили тучи разнообразных крылатых питомцев. Комендоры не жалели зарядов, прикрывая сплошным огнем все возможные векторы атаки. Теснота была сейчас на руку Пандам: в плотном скопление «невидимкам» почти невозможно свободно маневрировать. То один, то другой рейдер «Севера», случайно задев что-нибудь краем Вуали, тут же умирал под метким огнем с кораблей. Эффект неожиданности позволил уничтожить множество врагов, но он кончился, Панды приходили в себя.
        Атака последней шестерки скифов-камикадзе оказалась отчаянным, самоубийственным ударом. Три из шести взорвались в воздухе, их срубил на подлете плотный заградительный огонь. Как прорвались еще три, могут, наверное, рассказать только их капитаны, спалившие двигательных элементалей, чтобы набрать необходимую скорость. Они врезались в носовую часть «Шокдауна», уже почти доползшего до Портала. Мощные взрывы развернули и откинули джаггернаут, завалив его на борт. От сумрачной, хищной красоты флагмана не осталось и следа — теперь это был пылающий остов с искореженным броневым поясом, усеянный пробоинами и разломами, через которые наружу жадно выбивались языки огня. И, все равно, корабль жил и даже двигался, на последних двадцати процентах корпуса он упорно пытался заползти в спасительный Портал.

* * *

        После ликвидации Нессу и бегства его Призыва стало намного легче. Суккубат рассыпался по внутренним помещениям «Шокдауна», уничтожая все живое. Начался бой на накренившихся палубах, дикая резня полуобнаженных визжащих демониц с воинами «Пандорума» под аккомпанемент взрывов снаружи. Замковая артиллерия продолжала разносить джаггернаут в щепки. Я шел рядом с Марой, в группе элитных бойцов Суккубата, упорно пробивавшим себе дорогу. Панды дрались ожесточенно и упрямо, без стычек и жертв не отдавая ни пяди своего корабля. Дело осложнялось пожарами и тем, что враги умело забаррикадировались в узких переходах между палубами, раз за разом отражая наши атаки.
        ХВОСТ: Мы все…минус. Смотри план, попробуй сам, если жив еще.
        Я открыл присланный файл. Один из движителей наш «спецназ» все же вывел из строя. Да, к святая святых корабля — реактору и спеллджамперу им не удалось пробиться. А вот еще один важный объект, крюйт-камера, хранящая все боеприпасы, находится прямо подо мной, на ярус ниже, на той самой палубе, входы куда так самоотверженно обороняют Панды.
        Ну что ж. Враги умны и хитры, они оказались готовы ко многим нашим фокусам, но всего предусмотреть не в силах даже самый гениальный стратег.
        Я посмотрел на Синеву и с размаху всадил клинок в палубный настил. Под усилением «Демонической Силой», огненный меч резал и кромсал многослойное перекрытие, как хорошо отточенный нож — кусок твердого сыра. Пара минут — и в полу прорезан большой квадрат, который тут же рухнул вниз, разбиваясь на части. Следом в образовавшуюся дыру я выпустил «Огненный Болид» и коротко махнул рукой суккубам — вперед!
        Удара в спину от врагов, в прямом смысле свалившихся на голову, бойцы «Эвтаназии», конечно, не ожидали. Смели их быстро, ударив с двух сторон. Один из Консортов сорвал металлическую дверь, и я шагнул внутрь крюйт-камеры «Шокдауна». Это помещение, обычно располагаемое в наиболее защищенной части корабля, используется для хранения взрывоопасных грузов. Я окинул взглядом длинные стеллажи, забитые цистернами с голубым и красным эллуром, штабели стихийных зарядов, пирамиды кристаллов для лучеметов. Да, рванет так, что мало не покажется.
        — Мара!  — обернулся я к демонессе, неотлучно следовавшей по пятам.
        — Вы свободны. Сейчас здесь все взлетит на воздух. Уходите домой.
        — Я исполнила свою часть договора, дело за тобой!  — рыкнула Хозяйка,  — Жду тебя в Инфернисе, милый!
        С этими словами она пропала, распавшись пламенным вихрем, втянувшимся внутрь вспыхнувшей на полу пентаграммы. В таких же порталах исчезал весь Суккубат, возвращаясь в огненный мир Бездны. Следовало торопиться, сейчас Панды опомнятся и будут здесь.
        Я и сам не верил, что получилось. На лезвие Синевы расцветало пламя очередного «Болида». Ну что, принесем очередную жертву жестоким богам Сферы?!

        ГЛАВА 12

        Лидер «Пандорума» просчитал все с запасом. Несмотря на потерю скорости и неожиданный удар импровизированных бомберов русских, «Шокдаун» должен был успеть доползти до Портала. Пятнадцать процентов корпуса, общий ДПС вражеского огня снимает примерно полтора процента в минуту — десять минут форы. Очень много времени.
        Шэдоу ожидал атаки на флагманские корабли. Об этом докладывали инсайдеры во вражеском альянсе, да и простая логика. Джаггернауты усиленно охранялись, все уязвимые точки плотно взяли под контроль «профи», получившие необходимые инструкции. Вообще, в предварительном раскладе сражения аналитики Панд рассчитывали, что сосредоточенный огонь русских не сможет снять больше пятидесяти процентов корпуса, даже при уничтоженном Куполе. Они не учли появление невидимых брандеров, и вот результат — пылающий «Шокдаун», от которого, как от прокаженного, шарахаются другие корабли, еле-еле ползет к воронке Астрального Портала.
        Взрыв! Джаггернаут превратился в ослепительный пламенный шар в считанных метрах от цели. Его разнесло на части, на множество горящих обломков, косматыми кометами прорезавшими небо. Дрогнул от удара «Эребус», вспыхнули несколько судов поблизости — «Шокдаун» явно не хотел уходить на тот свет в одиночестве.
        Лицо Шэдоу окаменело. На капитанском мостике повисла похоронная тишина.
        — Как?!  — наконец спросил кто-то.
        — Взрыв внутренний. Стелсер взломал крюйт-камеру.
        Шэдоу несколько секунд молчал, прикрыв глаза. Затем распорядился:
        — Продолжаем операцию. Усилить заградительный огонь! Зачищаем невидимок. Что у Джерхана?
        У Джерхана все шло как надо. «Несущий Бурю», выскочив из Астрала, начал уничтожение флота Роя, блокирующего ближайший респаун. Первый же залп «Колосса» вызвал настоящую панику в эскадре «шмелей». Не желая понапрасну терять корабли, черно-желтые почти сразу же отступили и «Стальным» удалось соединиться с зажатыми на точке возрождения соратниками. Всех вместе их оказалось значительно больше, чем игроков Роя. Попытка удержать павших Панд на респе провалилась.
        — Что с нашей поддержкой снизу?
        — Они уже на подходе.

* * *

        Трудно описать радостные вопли на голосовом канале «Гонца» после взрыва джаггернаута. Многие, наверное, и играют в VRMMO ради таких минут безудержного ликования. Огромный корабль, лакомая цель, желанный килл, который, как почетный орден, теперь украсит киллрейтинг всех, кто стрелял по «Шокдауну».
        Но бой еще не закончен, а мы уже выложили на зеленое сукно все свои козыри. Флот «Пандорума» разворачивался вокруг замка, потрепанный, горящий, частично утративший свою боевую мощь — как могучий зверь, раненый, но от этого еще более опасный.
        Я вышел из круга респауна. Каждая смерть забирает немного опыта, вещей, вешает ослабляющий дебафф. Дежурная команда бафферов тут же выстрелила в меня добрым десятком заклинаний, перекрывающих негативные эффекты. В кланхолле перегруппировались винги Enemy, Героев и Варягов, готовясь к следующей атаке. Черт, я же взорвал третий джаггернаут Панд. Мне точно положена медаль. Ребята поздравляли, а внутри не было никакой радости, только жуткая опустошенность и безразличие.
        ХОТКОТ:Я на респе в Кондоре. Что дальше делаем?
        ОЛАФ:Молодец. Пока жди там. Решаем.
        — ХотКот?
        Я обернулся на незнакомый голос. За мной стоял красавец-эльф, тот самый Сэй-Рус, приведший эльфов на помощь. Он в упор смотрел на меня прозрачными серыми глазами. Изучающе-задумчиво, прежде я никогда не замечал у НПС такой взгляд.
        — Чем обязан?  — нейтрально спросил я. Черт его знает, какие там у этих эльфов нормы поведения.
        — Нужно поговорить. Пойдем.
        Он увлек меня на парапет кольцевой галереи, участок которой обороняли лири и эллири Им Энои, знаменитые Короли Стрел. Показал на черные силуэты кораблей вражеского флота. После взрыва «Шокдауна» армада немного отошла от Кондора, выйдя за радиус поражения замковых орудий и баллист. Суда перестраивались, образуя тесную сферу, в центре которой выделялись исполины двух оставшихся флагманов. Третий, знакомый мне «Несущий Бурю», ушел через Портал деблокировать респаун.
        — Ты думаешь, удастся победить сегодня?
        Я внимательно посмотрел на него. В чем подвох? Зачем эльфийский принц задает мне этот вопрос?
        — Вы их только разозлили. У «Пандорума» хватит сил раздавить и Рой, и вас.
        — …
        — Вам нужна помощь,  — констатировал Сэй-Рус, не отводя взгляда.
        — И, что ты предлагаешь?
        — Помощь,  — ответил Сэй-Рус. Улыбнулся и немного расстегнул ворот плаща, выпуская на свободу тяжелый семиконечный амулет, переливающийся синими искорками «звездного» металла. Я узнал его, звезду Семи Братьев, Компас, принадлежащий ранее Свечкину. Означать все это, наличие Компаса, странный разговор, неожиданное появление эльфа могло только одно: Сэй-Рус был представителем разработчиков. Причем таким, кому Гробовщик доверил Компас, сберегаемый им, как зеницу ока.
        — Да,  — ответил на невысказанный вопрос эльф,  — Можешь называть меня Сэй-Рус. Я пришел присмотреться к тебе, ведь в некотором роде мы… братья.
        Он усмехнулся.
        — Твой меч должен был принадлежать мне. Судьба распорядилась иначе. Я не в обиде — понимаю, ты сам не в восторге от такого расклада. Ладно, я не за этим сюда прибыл.
        — А зачем?  — спросил я.
        — Хочу помочь. Нам теперь работать вместе. Если исход этой битвы важен для тебя, Семеро готовы прийти на помощь.
        Просто хочу помочь. В мире Сферы никто не делает добрые дела просто так. Я четко понимал, какую цель преследует Сэй-Рус. Он, Романова и Свечкин, так же как и Магистр, хотят использовать меня в своих целях. Им нужно привязать меня, создать ситуацию, при которой я буду им обязан. Я догадывался, о какой помощи говорит Сэй-Рус, тот самый Максим Рубцов, упоминаемый бывшими разработчиками. Первая Дева готова обрушить на головы Панд мощь Серебряного Оплота, и, наверняка, преследует сразу несколько далеко идущих целей. Совершенно другой вопрос, что они потребуют в обмен за свою помощь, чем это обернется в будущем? Парочка таких услуг — и меня снова ласково попросят отдать меч, тем более настоящий владелец объявился. Нужно было выбирать между плохим и очень плохим.

* * *

        ВОРОН:Не можем прорваться. Очень плотный огонь! Два винга сразу выбили.
        ЗЛОЙ МУК:Быстро сообразили, черти! Продолжайте их дербанить, не давайте покоя!
        КОМТУР:Нужно продержаться чуть больше часа…
        ЗЛОЙ МУК:Не понимаю, чего они ждут? Чтобы успеть взять замок, им надо сейчас бросаться на штурм.
        ОЛАФ:Обратите внимание — они не стреляют по замку разрушающим уроном. Только огненные и молниевые заряды. В двух предыдущих штурмах в первую очередь давили главным калибром замковую артиллерию. Хотят захватить замок?
        ЗЛОЙ МУК:Скорее всего. Но как? Такое ощущение, что они ждут чего-то.
        Пятьдесят шесть минут до включения нового замкового Купола. Мы сделали невозможное — пять часов сдерживали вражеские силы — сначала у Атросити, потом здесь. Сумели перехватить инициативу, заставить противника обороняться. Оставалось немного продержаться.
        Опасно недооценивать врага. Не только «Север» мог преподносить сюрпризы. Панды вели себя странно — не бросались в безумную атаку, пытаясь взять замок за оставшийся час. Не приближались на дистанцию огневого контакта, чтобы залпами «Колоссов» разрушить цитадель. Они выжидали, и совсем скоро мы поняли, почему.
        Кондор, Облачный Замок, возведен на вершине горы, над облаками. Снизу — отвесные, неприступные склоны, покрытые ледниками, испещренные трещинами пропастей. Никто не охранял замок снизу, потому как подняться оттуда невозможно. Так мы считали.
        Сначала стали слышны необычные звуки, похожие на слитный стук, цоканье, металлический скрежет по камню. Они доносились снизу, из-под облачного слоя, сначала приглушенные, но с каждой секундой все более отчетливые. Потом тревожно закричали игроки, и все больше любопытных перевешивалось через парапет, наблюдая странную картину.
        Из облачного тумана один за другим выныривали многоногие силуэты. Зеленовато-бронзовые, похожие на огромных насекомых, они со странной легкостью карабкались по крутым склонам и неприступным скалам. И их было много: за одиночками появлялись все новые и новые, сливаясь в целые потоки, стремительными змеями окружающие Кондор снизу.
        ЗЛОЙ МУК:(Незензурно), что это?! Скауты, (нецензурно), проспали?!
        АВЕЛЬ:Тут тысячи неписей и игроков возле замка! Хренова туча сигналов, кораблей, хрен разберешь!
        ИНКЕР:Нельзя «Ментальным Поиском» засечь. Оно — неживое.
        КОМТУР:Нежить, что ли?
        ОЛАФ:Хуже. Механизмы Древних. Что, не узнаете?
        Искатели мгновенно ринулись вниз, к темному шевелящемуся морю, наступающему из облаков. Картинки в чатах отразили существ во всех подробностях: огромные шестиногие пауки, с двумя воздетыми, как у богомола, боевыми конечностями. Тела блестели зеленой патиной «древнего сплава», на приплюснутой голове горели несколько глаз, испускающих тонкие алые лучи. Первый «паук» уже подскочил к отвесной крепостной стене Кондора, ловко полез вверх по вертикальной поверхности, словно настоящее насекомое. Нижняя часть его ходильных конечностей пламенела, раскаленная добела, за металлическим арахнидом оставалась двойная цепочка узких дырочек, проплавленных в камне.
        КОМТУР:Арахниды Древних!
        ОЛАФ:Верно. И их там сотни. Интересно, откуда они столько взяли? И как ими управляют?
        ЗЛОЙ МУК:Сейчас это не важно! Что за твари?! Чем их бить?!
        ОЛАФ: Боевые механизмы Древних. По бестиарию «Первопроходцев» — бронированный дамагер. Очень высокие сопротивления. Бить только электрическим уроном, все остальное почти бесполезно.
        ЗЛОЙ МУК:(Нецензурно)! Выводите магов на стены! Не ждите, начинайте их долбить!
        КОМТУР:Панды тоже пошли в атаку.
        ЗЛОЙ МУК:Да понятное дело. Ворон, поднимай своих навстречу. Задержите их!

* * *

        — Ну вот, теперь вам точно потребуется помощь,  — констатировал Сэй-Рус.  — Ну, так что, Кот? Решай, времени не остается!
        Вам не победить силой оружия, предупредил меня Тормис. Даже сейчас, выиграй мы эту битву, нанеся «Пандоруму» болезненное поражение, в стратегическом плане мы проигрывали войну. Ресурсы вражеского альянса, материальные и человеческие, неимоверно превосходили наши. Проиграв сейчас, Панды придут снова. И снова, пока полностью не выкурят нас с «диких» земель Дорсы. Захват или разрушение Кондора — лишь вопрос времени. Мы уже убедились, что враги способны воевать во всех тайм-зонах, каждый раз подавляя численным преимуществом. Это действительно был сильнейший альянс Сферы Миров, и для победы над ним требовалась совершенно иная стратегия.
        И я предполагал, какая именно.
        Тормис указал мне на высокопоставленного шпиона в нашем альянсе. Когда я сдал его, изложил руководству альянса свои мысли о смене военной парадигмы. К моему мнению не прислушались — хватало своих авторитетов, «Север» хотел повоевать и надеялся на активную помощь союзников. Сколько замков надо потерять, чтобы они тоже поняли — силой оружия «Пандорум» не одолеть?
        Я медленно, отрицательно покрутил головой. Сэй-Рус усмехнулся, на секунду приподняв брови, затем сказал:
        — Не хочешь размениваться по мелочам? Значит, мы в тебе не ошиблись. Ну что же, будем умирать вместе?
        — Не боишься потерять Компас?  — спросил я в ответ.
        — Нет, он под «замком». Ну что, готов?
        Летающая армада «Пандорума» опять двинулась к замку. Зарокотала артиллерия, вспыхнули лазерные нити лучеметов. Плотное облако драконьих всадников стремительно приближалось, со всех сторон обхватывая Кондор. А снизу, неуязвимые для осадных орудий, свободно передвигаясь по вертикальной поверхности, лезли цепочки боевых «арахнидов» Древних. Их жгли сотнями АОЕ-спеллов, но металлические твари спокойно переживали удары стихийных заклинаний. Они невредимыми выныривали из «Большого Огня», проламывали ледяные преграды, выживали после ударов огромных валунов. Только взрывы «Шаровых» и разряды «Великих Молний» наносили приемлемый урон. И хотя то одна, то другая шестиногая тварь, срываясь, летела вниз, очевидно было, что их не удержать, они вот-вот ворвутся на кольцевую галерею.
        Совсем рядом заорали игроки. Громадный «арахнид» прыжком влетел к нам, закрутился на месте, мгновенно отмечая окружающих множеством алых лучей, подобных нитям лазерного прицела. Нижние конечности пылали, раскаленные добела, две боевых угрожающе удлинились, превратившись в зазубренные косы. Стрелы и копья, выпущенные в него, просто отскакивали от бугристого металлического тела. «Паук» плюнул в обступивших врагов изумрудной вспышкой, и бросился в бой, молниеносно работая передними конечностями. На ходу от него отделялись зеленоватые сферы, покатившиеся в разные стороны. Подобно раковинам, они раскрывались, из них вырастали человекоподобные бронзовые воины, нижнюю часть тела которых заменяла подвижная сфера. Я уже видел таких «легионеров» Древних, наш рейд столкнулся с ними в Хелт Акор. И не скажу, что тот бой оказался легким. И «арахнидов» я встречал тоже — в Зиккурате, где спал Колосс. Жесткие твари, ничто их не берет, на каждую пришлось тратить «Огненную Молнию».
        Бронзовые легионеры, вооруженные щитами и копьями, стремительно раскатились по галерее, нападая на защитников замка. Оружие бессильно высекало искры из их брони, большинство заклинаний тоже почти не наносило повреждений. К бою с таким противником мы не готовились!
        — Если у тебя прокачан «Вихрь», самое время его применить!  — крикнул Сэй-Рус, показывая на мой светящийся меч. Видимо, он говорил об аффиксе Синевы, но у меня еще не открылся новый — полоска опыта меча заполнена всего на три четверти.
        На нас летел один из «легионеров», угрожающе размахивая широким клинком. Эльф выбросил вперед безоружную ладонь — и бронзовый воин Древних остановился, словно налетев на невидимую преграду. Напружинившийся Сэй-Рус повел ладонью — и «легионера» смело со стены, выкинув прочь. У моего нового знакомого не слабая «Телекинетика»!
        «Арахнид» устроил настоящее побоище, убивая игроков молниеносными взмахами «кос» и зелеными энергетическим вспышками. Он играючи рвал ловчие сети и резистил замедляющую магию. Немудрено — характеристики такой твари рассчитаны, как минимум, на крепкую группу. Остановить боевой механизм Древних удалось только подоспевшему осадному голему, схватившемуся с арахнидом врукопашную. Но замковых големов у Дозоров было немного, а на стену на смену раздавленному, нелепо шевелящему конечностями пауку тут же запрыгнули еще трое. Они тоже начали рассыпать бронзовые «яйца», из которых на ходу вылуплялись легионеры. Сэй-Рус сбил еще одного вниз и дернул меня за собой. Пора было бежать.
        ЕНОТ БАЛИАН:Мы их не удержим!!!
        КОМТУР:Используйте Свитки и оружие с молниевым уроном! Концентрируйте огонь!
        ЗЛОЙ МУК:Кто-то управляет этими тварями? Это Призыв или что вообще? Как это остановить?!
        ОЛАФ: Не понимаю, откуда их столько… У них есть кто-то, способный управлять механизмами Древних. Скорее всего, он — на кораблях.
        ЗЛОЙ МУК:Всем отойти в кланхолл! Забаррикадировать и оборонять проходы!
        Что рассказать? На стенах и кольцевой галерее началось беспорядочное побоище. Арахниды и легионеры носились как безумные, вызвав настоящее опустошение в рядах защитников. Они смешали нам все планы. Пользуясь своей возможностью передвигаться по вертикальным стенам, металлические пауки забирались на открытые площадки башен, протискивались в бойницы и прорези цитадели. Внутри тут же началась резня, мгновенно ослабел огонь замковой артиллерии. Кондор окружила кричащая туча «птичек», рейдеры Ворона отчаянно дрались с драконьими всадниками, стараясь их задержать. Неумолимо сжималось кольцо кораблей, выборочно выбивающих орудийные слоты.
        В кланхолле царил бардак. Все орали, пытаясь одновременно забаррикадировать проходы и организовать оборону. Построить нормальную стену щитов мешали многочисленные игроки, их «птички» и боевые питомцы, беспорядочно кишащие вокруг. Я увидел, что большинство элитных бойцов Дозоров отходили наверх по лестнице, ведущей в святая святых — тронный зал цитадели, где хранился Ключ Кондора. Захват кланового кипа, хранящего Ключ, будет означать потерю замка. Судя по тому, что джаггернауты не использовали «Колоссы», Панды хотели заполучить Кондор целехоньким. Ну, оно понятно — красивейший Облачный Замок, стратегически выгодно расположенный, недалеко от торгового хаба НПС-Королевства. Отсюда легко контролировать весь северо-запад Дорсы.
        Тридцать минут. Арахниды и легионеры ворвались в кланхолл, началась жуткая битва, месиво, в которой сложно было различить подробности. Десятками погибали и тут же воскресали игроки, эффекты заклинаний скрыли большую часть происходящего. Рейд-лидеры надрывались, пытаясь организовать оборону, но все это больше напоминало неуправляемую свалку. «Панды», преодолев сопротивление Ворона, высаживались на галерее и готовились к последнему штурму. Большинство огневых точек цитадели замолчало, защитники погибли или отступили вглубь замка, перекрывая проходы.
        У нас оставался последняя возможность — защищать Ключ до включения Купола. Потом, под сферой неуязвимости, есть шанс уничтожить всех прорвавшихся внутрь врагов, пользуясь преимуществом кланового респауна. Бойцы «Пандорума» тоже понимали это, поэтому их напор оказался страшен.
        Никто из нас не считал в тот день смертей и киллов. Мы просто дрались до конца. Оплавленными огарками застыли уничтоженные замковые големы, все заклинания и способности ушли на кулдаун, где-то в гуще драки потерялся Сэй-Рус, дрожали и трескались ступени лестницы, по которой нас неумолимо теснили наверх. Панды пробивались в тронный зал, пытались окружить точку возрождения, в кланхолле закипела ожесточенная битва. Пришла минута, когда нас рассекли на несколько частей и те, кто погибал, уже не мог возвратиться к товарищам, защищающим замковый Ключ.
        Пятнадцать минут. Тронный зал, узкий проход, двери, которые разнесут за несколько секунд. Внизу, на лестнице, еще сражались, задерживая врагов, наши бойцы. Здесь, собралась элита кланов «Севера», лидеры и их ближний круг, готовясь дать последний бой. Притянули и меня, почти за шкирку вытащив из водоворота схватки.
        — Ну, что, нам не удержатся,  — спокойно сказал Олаф,  — Давайте план «Б».
        Злой Мук скривился, как будто съевший кислый лимон, громко вздохнул Комтур, прикусывая губу. Что за план «Б»? Мне приходила в голову только одна мысль — кланлидеры хотят взорвать Кондор, как замок Героев, погибнуть сами, но забрать с собой врагов. Ни себе, ни Пандам. Как-то мне не нравилась эта мысль. И хотя слова мне не давали, решил внести предложение:
        — У меня остался Щит Теней! Могу заблокировать им проход. Десять минут или десять миллионов урона! С ходу не вынесут!
        — Да, может сработать!  — оживился Комтур,  — Минут пять-шесть простоит, а там…
        — Да какая разница,  — холодно возразил Олаф.  — Даже под Куполом нас перережут. Их внутри уже тысячи. Давайте действовать по плану.
        — Не вижу причин, почему не попробовать!  — я не понимал, что происходит.
        Кланлидеры переглянулись. Затем Комтур махнул рукой, и все выстроились полукругом перед сводчатыми дверями. С обратной стороны послышался шум, первый удар потряс створки.
        — Давай свой щит, Кот!  — зло крикнул Комтур,  — Попытка не пытка!
        А в следующую секунду все накрыл пронзительный, тонкий свист, в спину ударил жесткий напор огня, оглушительный взрыв заложил уши. Тело рванул пароксизм уже ставшей привычной боли. Меня снова убили?
        ИГРОК КАПИТАН ПАНТЕРА НАНОСИТ ВАМ 980 ЕД. ОГНЕННОГО УРОНА ЗАКЛИНАНИЕМ «АДСКОЕ ПЛАМЯ». ВАША ЖИЗНЬ 0/980.
        ВЫ УМИРАЕТЕ. ОСТАЛОСЬ 60 СЕКУНД ДО ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ. 59…58…57…56…
        — Простите, джентльмены,  — сказал Капитан Пантера, тот самый шпион «Пандорума» в нашем альянсе.  — Но я не могу позволить вам этого сделать.
        «Адское Пламя» — это эпический вариант «Большого Огня». В эпицентре выжить невозможно, заклинание ваншотит любого, самого прокачанного персонажа. Пантера одним Свитком разом положил весь цвет альянса, собравшийся оборонять зал с Ключом. И тут же, для верности, накрыл еще одним «БО», добивая павших, отправляя нас на респ.
        Я не понимал одного — какого черта он еще в альянсе?! Сразу же после штурма Дарка я рассказал Олафу о словах Тормиса, сдал инсайдера, на которого указал Бог Теней. Они должны были взять его в разработку. Какого черта он еще в альянсе и как он оказался здесь?! Предательство, удар в спину в ключевой момент обороны замка — как раз то, чего нам не хватало! Сразу закопошились нехорошие мысли насчет Олафа. Что, если он специально не передал информацию о спае? Что, если он сам?!
        Тем временем я осознал себя на респе. И не на привычной точке возрождения Кондора, а в незнакомой дикой местности. Лед, скалы, заснеженные громады гор. В вышине громыхало — там вели дуэль несколько летающих кораблей. Вокруг стремительно проявлялись множество других призрачных силуэтов, в чате и голосовом канале «Гонца» стояло тягостное молчание, прерываемое простым русским матом. То, что с кланового респа Кондора нас перекинуло сюда, на нейтральную точку возрождения, могло означать только одно — мы потеряли замок.
        Кондор больше не принадлежал Дозорам.

        ИНТЕРЛЮДИЯ: ЯМАТО

        — Сколько всего уже обнаружили?
        — Пока шесть. Но на все «аномальные зоны» мы натыкаемся почти случайно, по наводке игроков. Обращения, петиции, слухи на форумах. Я подозреваю, что их гораздо больше.
        — Согласен. Вот что, Виктор. Свяжитесь с отделом по работе с игровым сообществом, пусть подготовят коммюнике. И с юристами, нужно внести изменения в Соглашение. Мы должны подстраховаться с этими «аномалиями».
        — Понял. Можно вопрос, Ямато-сан?
        — Что еще?
        — Это балансир так странно работает? Закон Равновесия, я имею в виду?
        — Скорее всего,  — раздраженно ответил Йошито Ямато, глава группы разработки проекта «Сфера Миров».  — Идите, Виктор. Работайте. Коммюнике и новый вариант Соглашения я жду сегодня к вечеру!
        Когда за сотрудником закрылась дверь, Ямато откинулся в кресле, заложил руки за голову, напряженно размышляя. По правде говоря, он не был полностью уверен в своих словах. Йошито практически капитулировал — за полгода его команда так и не приблизилась к пониманию принципов работы «Сферы Миров». По сути, без исходников Балабанова, без дневников предшественников, они оказались в положении обезьян, вынужденных решать логарифмические уравнения. Программная архитектура проекта не имела аналогов, пытаясь разобраться в нагромождение кода, специалисты зачастую просто разводили руками, не находя точку опоры. Сложность мультиверсума, процессов, происходящих в нем, не уступала в детализации законам реального мира.
        Да, они научились пользоваться скромным инструментарием, сохранившимися от предшественников. Восстановили доступ к базам, к админским аккаунтами с дополнительным набором функционала, перепрошили нейровизоры. Но Ямато прекрасно понимал, что этого совершенно недостаточно. Ручная правка результатов «генерации» и возможность пользоваться обширными ресурсами ничего не решала. Семьдесят сотрудников на триста миров, где обитали миллиарды НПС, где ежедневно присутствовали несколько миллионов игроков. «Процедурная генерация», автоматическое добавление контента, автоматическое выравнивание баланса — находка и проклятие Сферы. Она делала игру уникальной, но одновременно вводила сущности и события, которых не должно было быть.
        Ямато не понимал принципы работы «процедурного генератора». Для него словно не существовало правил и физических законов, установленных людьми. Абсолютно изолированный в подземном бункере, без доступа к внешней Сети, он каким-то образом обходил препятствия. Цепочки следов, ниточки кода от создаваемых «аномальных» зон тянулись куда-то во вне, к зашифрованным облачным серверам. Все это здорово отдавало мистикой.
        Йошито, несмотря на свою должность, был фанатом Сферы со времен ее бета-теста. Он отлично знал игру изнутри. Понимание, что не администрация определяет ход событий, пришло к нему давным-давно. Он интуитивно знал, на какие кнопки надо давить, чтобы добиться той или иной реакции Закона Равновесия. И еще он предполагал, что прежние разработчики создали предметы и специальные аватары для влияния на Сферу изнутри.
        Йошито Ямато собирался поступить так же.

        ГЛАВА 13

        Я выполз из капсулы примерно в полдень. Все тело ныло, во рту стоял мерзкий привкус дверной ручки. Больше суток провел в Сфере, захваченный водоворотом гребаной альянсовой войны. Последнее подобное задротство со мной приключилось несколько лет назад, и я пребывал в полной уверенности, что это не повторится. Что, прав был мой папаша, утверждавший — бывших наркоманов не бывает?
        Странно даже, что Алена не предприняла попыток меня вытащить из виртуала. Смирилась, что ли?
        Ее, кстати, дома не было, машины во дворе тоже. В квартире царил идеальный порядок, все блестело, кровать аккуратно заправлена. Уехала, что ли, на свой ежедневный фитнес?
        Я принял душ и рухнул в койку, уснув практически мгновенно, несмотря на сияющее за окном веселое летнее солнце. Требовался отдых, эти безумные сутки истощили меня. Но вместо мертвого сна погрузился в странное состояние полубреда — подсознание продолжало работать, заставляя снова и снова переживать события прошлой ночи.
        — Да никто не держит, скатертью дорожка…
        — Ребята, всем отдыхать. Потеря замка ничего не решает…
        — Москву тоже Наполеон брал…
        — Да, успели вывезти в Эйр. Борланд прямо перед штурмом загрузился…
        — Успокойтесь все! Завтра устроим общий сбор! Следите за рассылкой!
        — Не ори, Кот!  — снова кричал Олаф,  — Хватит, (нецензурно), (нецензурно), страдать! В порядке твоя Вельди! Еще вчера отвезли ее в замок Варягов со всеми вместе. Еле уговорил!
        — Зачем сказал, что убежала? Чтобы ты дрался крепче. Мотивацию повышал, ясно?
        Метались сражающиеся тени, манила пальчиком, улыбаясь, Мара, одетая лишь в собственные волосы, зловеще ухмылялся Шэдоу, вновь в лицо летело, обжигая, гудящее облако “Большого Огня”, заставляя меня нервно дергаться во сне.
        Проснулся от писка будильника коммуникатора. Судя по времени, началось раннее утро. Я проспал не меньше шестнадцати часов! Пошарив по кровати рукой, не обнаружил привычной теплоты спящей жены, рывком присел. Все осталось неизменным со вчерашнего дня — заправленное одеяло, нетронутая подушка. Так, не понял. Где Аленка?
        Беглый осмотр показал, что дома она не появлялась, исчезла часть ее вещей: повседневная косметика из ванной комнаты, одежда, небольшой розовый чемоданчик на колесиках, который она таскала во все путешествия. Это еще что за новости?! Коммуникатор был в сети, но вызовы и сообщения остались без ответа.
        На кухонном столе я нашел вырванный тетрадный лист, придавленный стаканом. Аккуратным почерком отличницы там было написано несколько строчек:
        Олег, я так больше не могу. Знаешь, ты изменился. После того, как засел в эту новую игрушку. Ты стал чужим! Я не вижу в тебе того парня, в которого когда-то влюбилась. Как ты не поймешь, мне нужен мой муж, а не деньги! Ты постоянно в капсуле, а я одна. Одна в пустом доме. Мне это надоело, я не хочу такой жизни.
        Я долго думала и решила, я не буду тебе мешать. Прощай.
        И грустный смайлик вместо подписи.
        Я опустился за стол и медленно закрыл глаза. Обуревала какая-то странная злость, смешанная с досадой — ну как же так, ведь ради нее, ради благополучия нашей семьи я и полез в эту дурацкую Сферу! Холодный голос рассудка тут же отметил — нет, неправда. Ради собственного эго и удовольствия я подсел на иглу дьявольски привлекательного виртуального мира. Именно так и не иначе. Врать себе — последнее дело.
        Было очень больно. Ощущение ненужности, мелкости, незначительности всего происходящего в Сфере, включая падение альянса и заработанные миллионы, наполнило меня. Гонясь за миражами, я потерял то самое настоящее, искреннее, что все время находилось близко. Алене не нужны были миллионы, вырученные за нарисованные пиксели, ей нужен был я, а меня не было рядом. Черт, ну почему все так?! И, согласно законам Мерфи, в самый подходящий момент!
        Я встал. Зарядил в “Самобранку” двойной эспрессо, на автомате включил компьютер, начал просматривать новости в браузере, пытаясь отвлечься, прийти в себя.
        Экологи протестуют против запуска нового плавающего города-миллионика “Новая Венеция”. По их мнению, седьмой мегаполис полностью погубит хрупкий экологический баланс, сложившийся в бассейне Средиземноморья…
        Задержана очередная группа боевиков “Нихон”, готовивших серию терактов в Нью-Токио. Напоминаем, эта радикальная группировка, проповедующая идеи ультраправого национализма, особенно активно вербует своих сторонников среди молодежи японского происхождения…
        Корпорация “Джи-Эн-Эйр” заявила о завершение строительства “проекта десятилетия” — вакуумной надземной ветки для гиперзвукового сообщения Москва-Нью Токио. Тестовые испытания прошли успешно. Совсем скоро можно будет добраться до столицы Конфедерации в комфортных капсульных поездах со скоростью 1200 км/час…
        Строки и картинки, видеоролики мелькали перед глазами, информация пролетала мимо, даже не оставляя следа в памяти. Обжигаясь, я проглотил кофе, мозги немного встали на место. Где она может быть? Только у родителей, больше ей идти некуда. Трубку не берет, выслушивать нотации от ее предков я не собирался, поэтому набрал несколько другой номер — приглядывающего за мной человека Балабанова. По идее, он отслеживали и меня, и ее. Нужно убедиться, что с Аленой все в порядке.
        — Да, Олег!  — бодро ответил Лев Янович, как будто ждущий моего звонка. Впрочем, возможно, и правда, ждал — я же у них под колпаком. Вполне вероятно, в квартиру подсажены “жучки” и прямо сейчас Лев Янович любуется моей помятой физиономией.
        — Вы не знаете, где моя супруга?  — прозвучало это несколько нелепо, но мне было как-то все равно.
        — Алена? Не беспокойся, с ней все в порядке. Уехала к родителям. Я сам думал набрать тебя, но не стал будить. Вы, как я понимаю, повздорили?
        — Да, есть немного.
        — Ну, дело молодое. Сходятся-расходятся, стерпится-слюбится…  — философски заключил старый еврей,  — Олег, я там человечка одного оставил, на всякий случай. Он будет приглядывать за ней, так что не волнуйся.
        Как я думал, ставки высоки, и “наружка” продолжает работать. Наверное, Лев Янович сейчас больше знает о нашей личной жизни, чем мы сами. Неприятная ситуация, из которой надо как-то выбираться. С другой стороны…
        — Хорошо. Заберу ее в ближайшее время.
        — Мой мальчик, позволь дать тебе маленький непрошеный совет,  — усмехнулся Лев Янович.  — У Льва Яновича было четыре жены! Не торопи события. Лучшее лекарство от обиды — время.
        Закончив разговор, я задумался. Послание Алены не было агрессивным, пропитанным обидой. Скорее грустным и полным сожаления. Наверное, она все еще надеялась на мое исправление и этот закидон — “профилактическая мера” с целью продемонстрировать серьезность моих проступков. Еще раз набрал ее номер и предсказуемо прослушал серию длинных гудков. Значит, разговаривать пока не хочет. Хорошо…
        Финиш заключался в том, что влип я серьезно, и соскочить с иглы Сферы при всем желании не мог. Чтобы выйти из-под опеки сторон большой игры, нужно было проделать определенную работу, фундамент которой я только закладывал. Иначе — я даже не хотел предполагать, какой расклад ждет меня при плохом развитии событий. Нужно действовать, активно и настойчиво вести свою игру. Неожиданно я даже почувствовал некое облегчение. Уход Алены здорово прочистил мозги, расставив все по своим местам. Теперь я четко знал, что главная цель, и где второстепенные ступеньки, которыми я вымощу дорогу к ней.
        Первое — необходимо выйти из-под плотной опеки Балабанова. И не попасть в схожую ловушку со второй группой бывших разработчиков. Что мы имеем? Есть два оппонента, каждый из которых хочет использовать меня в своих целях. Возможно, стоит поискать кое-кого третьего, способного решить проблему с расколовшейся «Семеркой»?
        Второе — нужно заканчивать эпопею с Пандами. Их вендетта, с одной стороны, серьезно осложнила жизнь и сломала только-только начавший работать бизнес, но также предоставляла доступ к ресурсам и возможностям, недостижимым в мирное время. У меня были соображения, как победить вражеский альянс, не вступая в прямое противостояние. Дерзкий план, для осуществления которого потребуются ресурсы нескольких альянсов. Оставалось только убедить их.
        Оффсайт Сферы Миров, дежурные закладки. На форуме, конечно, было весело. Разрушение Фейр, наступление Ананизарты до сих пор занимало большинство первых полос, но и нашей войнушке досталось преизрядно внимания. По общему мнению, блицкриг Панд окончился пирровой победой. Да, они наступали как ураган, за сутки отняли половину территории Севера, разрушили два замка и захватили третий, но ценой неимоверных потерь. Джаггернаут и почти сто вымпелов, включая полтора десятка галеонов, утрачены безвозвратно. Еще столько же кораблей получило повреждения разной степени и нуждалось в срочном ремонте. Фактически “Пандорум” потерял две трети своего астрального флота в первый день сражений с русским альянсом, даже не входящим в топ-10. Да, они победили, и выиграли киллрейтинг — но все понимали, что перевес достигнут лишь за счет киллов замковых цитаделей, иначе Панды ушли бы в глубокий минус по эффективности. Но, всё равно, в исходе войны теперь никто не сомневался, “Пандорум” в очередной раз доказал свою непобедимость. Потери в кораблях можно возместить, это всего лишь деньги, которых у врага хватало.
        К моему удивлению, почти за сутки отсутствия ничего не изменилось. После напряженнейших сражений обе стороны ушли в мертвый сон. Вялотекущие боевые действия, стычки за провинции, даже два уцелевших замка нашего альянса остались нетронутыми.
        Я открыл несколько сайтов со схемами астральных кораблей и разнообразными торговыми калькуляторами, отслеживающими рынок Базаара. Требовалось посчитать, сколько примерно топлива тратит вражеский флот для астральных перемещений туда-сюда. Топливо, потребляемое элементальными движителями, реакторами кораблей и спеллджамперами изготавливается на основе эллура. А эллур, в конце-концов, всего лишь торговый ресурс.

* * *

        Тао, появившись в игре, тут же оказался в гуще событий. Как всегда, клан без лидера сидел на одном месте ровно и морально разлагался. И это в то время, когда активность и инициативных рядовых мемберов жизненно необходимы! Полетели волшебные пинки, наполненные чудесной энергией, конст-пати ПРОЕКТА поспешно разлетались, получив свою порцию негодования и боевое задание.
        Вся Дорса была охвачена войной, и если на западе свирепствовал «Пандорум», то на востоке и юго-востоке зверствовала Ананизарта. После падения Златых Фейр и вселенского форумного плача началась рутинная работа по перезахвату провинций. Войска Дома Тьмы, высаживаясь через пентаграммы, брали один форпост за другим, оккупируя территорию НПС-Королевства. Деморализованные фейранцы, потеряв большую часть легионов, домашний респ и архонтов-правителей, почти не оказывали сопротивления. Следующими на очереди стояло южное пограничье и простиравшиеся до побережья «дикие земли», принадлежащие нескольким игровым альянсам.
        Тао не питал иллюзий. Война представляла лишь спортивный интерес. Была средством, а не целью. А цель, которую преследовал лидер ПРОЕКТА, не изменилась.
        Кровь Бога. Тао хотел получить ее любой ценой.
        Континентальный квест с Короной Дан-на-Эйра заглох, выглядел невыполнимым. Город наполняли изгнанные из своих земель боевики «Севера», однажды он уже прокололся с ними. Потери превысили все разумные пределы, а результат так и не был достигнут.
        Был и другой способ, крайне рискованный, но более верный. Следуя ему, Тао сначала стал вассалом Ананизарты, а затем возглавил всех игроков, примкнувших к Дому Тьмы. Чтобы получить Кровь, требовалось подобраться к богине как можно ближе.
        «Идти вперед там, где не ждут. Атаковать там, где не подготовились»,  — прошептал Тао высказывание древнего философа.

* * *

        Зашел в Сферу я как раз к началу альянсового сбора, запланированного лидерами. Народ в онлайне был, в основном в Эйре, какая-то часть продолжала оборонять обреченные форпосты в дальних провинциях. Сбор представлял собой рассказ в голосовом канале «Гонца» лидеров алли о текущей ситуации, о том, кто виноват, и что делать.
        Говорильню, конечно, устроили знатную. Прямо дебаты. По словам Мука, Комтура и Ворона, военная кампания только началась. Да, альянс потерял половину владений и три замка, и скорее всего, потеряет все остальное — причем в ближайшее время. У «Севера» оставалось два замка — расположенная восточнее твердыня «Побратимов» и затерянный на далеких северных островах оплот «Варягов». Было понятно, что в ближайшее время Панды займутся ими, чтобы выбить у нас последние точки опоры.
        По словам лидеров, мы в корне меняли тактику. Бросаться под каток «Пандорума» бессмысленно — после череды поражений все отчетливо это понимали. Вместо героического сопротивления «Север» переходил в режим партизанской войны. Захваченные территории станут для врага настоящим адом. Отныне нашим лозунгом будет всеобъемлющий террор! Крабить, фармить, крафтить,  — словом, любой вид мирной деятельности должен быть невозможен в провинциях, прежде бывших нашими. Таким макаром стратеги «Севера» планировали распылить и нивелировать численное превосходство врагов. И постепенно выдавить их, продолжая кошмарить днем и ночью.
        Наши ряды стремительно редели. Отваливались крабские кланы, осознавшие, что «боевики» не могут обеспечить их защиту. Уходили те, кто присоединился к алли ради имени, престижа, денег. «Север» покидали игроки, не потянувшие темп и жестокость сражений. По сути, тут оставались лишь задроты, готовые драться до конца. И таких, к моему удивлению, оказалось немало.
        Люди, разделенные на доказавшие свою эффективность винги по сорок-пятьдесят человек, получали зону ответственности: две-три смежные провинции. Насколько такая герилья будет болезненна для «Пандорума», я даже не брался оценить. С моей точки зрения, вражеский альянс требовалось лишить главного козыря. Все битвы Панды выиграли, используя возможность мгновенно прокинуть астральный флот и умело создавая в нужный момент решающий перевес. Этим же объяснялся феноменально быстрый темп наступления: Астральные Порталы позволяют появиться армаде в любой точке Сферы. На «земле», как показала практика, мы вполне можем их бить. Не без труда, но можем.
        Кланлидеров я нашел в Эйре, на закрытой территории дворца эрра. Комтур, видимо, о чем-то договаривался с местными НПС. Его сопровождали Олаф и Авель. Меня, как показалось, они не очень рады видеть.
        — Что тебе, Кот?  — вместо привета спросил Комтур, сумрачно покосившись,  — Назначение получил?
        — Есть разговор. Очень важный.
        — Давай, только коротко.
        — У меня два больших вопроса. Первый — насчет Пантеры. Как так вышло, почему вы его раньше…
        Комтур прервал меня, резко приложив палец к губам. Потом тихо сказал:
        — Его кикнули из алли. Больше никаких комментариев. Какой второй вопрос?
        Знак молчания, поданный им, был абсолютно недвусмысленным. Не говорить о предателе вслух! Комтур опасается, что нас могут слышать чужие уши?
        — Второй вопрос такой — вы можете организовать мне встречу с нашими союзниками? Интересуют Рой и Хирд, те, кто принимают конкретные решения.
        — Зачем? Что ты задумал?  — коротко спросил Комтур.
        — Расскажу вам, как победить «Пандорум».

        ИНТЕРЛЮДИЯ: КАПИТАН ПАНТЕРА

        ЛОКАЦИЯ: АСТРАЛ, АТРОСИТИ, КЛАНОВЫЙ ЗАМОК «ПАНДОРУМА»
        Эхо шагов таяло в гулких залах, украшенных статуями чудовищ и устрашающими трофеями, за готическими прорезями окон клубился розовый туман Астрала.
        Атросити, зловещая игра слов — Мучение, Злодеяние. Как давно он здесь не был.
        Двери распахнулись, навстречу вышел высокий, худощавый игрок. На узком лице выделялись холодные, колючие глаза.
        — Капитан! С возвращением!
        — Спасибо, Шэдоу,  — кивнул Капитан Пантера.  — Рад видеть.
        Рукопожатие было крепким. Затем лидер «Пандорума» увлек Капитана внутрь, усадил на небольшой диванчик в своем кабинете. Зазвенело стекло, на столике появилось два толстых квадратных стакана и непроницаемо-зеленая бутылка.
        — Выпьем для начала?  — предложил Шэдоу.  — Тебе как обычно?
        Капитан кивнул и с видимым удовольствием приложился к янтарной жидкости, в которой бултыхались несколько прозрачных кубиков льда. По вкусу — и это поражало, изготовленный внутри игрового мира алкоголь не отличался от лучших сортов шотландского виски. Труднее было изобразить наслаждение от медленного смакования вкусом.
        — Ты хорошо потрудился,  — сказал Шэдоу.  — Снял защиту с замка, и избавил от проблем в Кондоре. Если бы они успели включить Купол, возня затянулась бы еще на сутки. Молодец.
        Пантера молча кивнул, ожидая продолжения.
        — Информация тоже помогла. Но, никак не могу сообразить — почему ты не предупредил о новом артефакте русских, этой Вуали? Из-за этого мы понесли очень тяжелые потери! Откуда она вообще взялась?!
        — Видимо, я уже был под подозрением, когда планировалась операцию,  — пожал плечами Капитан,  — Я пробовал навести справки, но никто ничего толком не знал. Бойцы получили амулет прямо перед боем. Как и инструкции, все держалось в секрете.
        — Жаль! Мы так и не выяснили, что за Орден Дев, и откуда «Север» взял Вуали в таком количестве!
        — К этому как-то причастен тот игрок, ХотКот,  — сказал Капитан Пантера.  — Я пробовал узнать, но подружиться не удалось — он хитер, держит всех на дистанции. Насчет его оружия — тоже почти ничего не известно. Кроме того, что меч — «пожиратель душ» и наносит урон «истинным огнем».
        — Это знаем и так,  — с досадой сказал Шэдоу.  — Но ладно, я думал, тебя раскроют гораздо раньше. Даже странно, что ты так долго продержался. И принес немало пользы, признаю.
        Капитан Пантера опять пожал плечами. Поставил на столик опустевший стакан, спросил:
        — Когда ты восстановишь мой ранг в клане? Я хотел бы…
        — Попасть в Сердце и увидеть свою «пешку»?  — улыбнулся Шэдоу,  — Соскучился, понимаю…
        ВАШ РАНГ В КЛАНЕ «ЭВТАНАЗИЯ» ПОВЫШЕН ДО «ЦЕНТУРИОН»!
        ВАШ РАНГ В КЛАНЕ «ЭВТАНАЗИЯ» ПОВЫШЕН ДО «ТРИБУН»!
        ВАШ РАНГ В КЛАНЕ «ЭВТАНАЗИЯ» ПОВЫШЕН ДО «ЛЕГАТ»!
        — Хм, для того, чтобы отвязать ее от фракции, нужны полномочия «консула»,  — заметил Пантера.
        — Потерпи еще немного, ладно?  — попросил Шэдоу,  — Я обещал, знаю, но все НПС с «Геном Древних» могут понадобиться на завершающем этапе войны. Как только покончим с «Севером», сразу отвяжешь ее от Сердца. Договорились?

        ГЛАВА 14

        Сфера — это игра, вся прелесть которой в том, что мы ежедневно сталкиваемся с интересами других игроков. Песочница, где события определяют ее участники. Лидеры крупных альянсов управляют тысячами — большим количеством людей, чем состав иных мега-корпораций. Громадный муравейник, законы которого зеркально отражают реальный мир. С единственным отличием — здесь не нужно носить маску.
        Я давным-давно перестал быть идеалистом. Человеческий социум живет по скрытым правилам, не имеющим ничего общего с декларируемыми ценностями. Те, кто говорил о «демократии», «логике», «справедливости», вызывали мысленную усмешку своей наивностью. Люди пытались строить игровые сообщества, не понимая, что в реальном мире все эти правила являются лишь иллюзией. Не существовало и не существует демократии, поведение людей не подчиняется логическим причинам. Те, кто ставили на это, обычно заканчивали, потеряв все. На вершину всегда взбирались иные, бескомпромиссные диктатуры, непредсказуемые и жесткие.
        Именно этим мне нравился Рой. Американцы олицетворяли хаос Сферы Миров. Их дерзость была притчей во языцех, никто не мог предвидеть, в какой мир завтра с радостным улюлюканьем ворвется флот «Джихад».
        Рой был легендарным американским мульти-игровым сообществом, существующим с начала двадцать первого века. Попасть к ним можно только изнутри, чужих не принимают — разве что с целью развести и обчистить до нитки. «Мы здесь, чтобы развлекаться!» — их девиз. Никакой строгости, никаких серьезных лиц. Only fun!
        И, тем не менее, несмотря на внешнее разгильдяйство и тщательно культивируемый образ анархистов, это была жесткая, структурированная диктатура, управляемая крайне эффективным менеджером. Человеком по имени Джокер. Именно он решал все вопросы Роя, хотя формально даже не имел отношения к лидершипу американского альянса.
        Наша встреча произошла через сутки после разговора с Комтуром. Как я понял, создание коалиции, противостоящей «Пандоруму», было давней мечтой Джокера. Их взаимная нелюбовь шла со старых времен, когда Панды отжали у только-только встающего на крыло Роя ценные владения, заблокировали в замке и долго издевались. Несмотря на общий англоязычный суперэтнос, Рой не забыл унижения и теперь при всяком удобном случае норовил «укусить» врага.
        Кроме представителей «Севера» и «Роя», на встрече был человек от Хирда, в котором я с удивлением узнал Дара. Гном-алхимик с Базаара оказался большой шишкой, чуть ли не главой крупнейшего русского альянса. Не подав вида, он кивнул мне, как старому знакомому.
        Формально Хирд не желал воевать с «Пандорумом». Их интересы особо не пересекались. Но руководство растущего альянса понимало, что они — следующие в списке целей. После поражения «Севера» и окончания военной компании в Дорсе Панды рано или поздно обратят внимания и на них, имеющих второй по силе флот астральных кораблей. Они не потерпят серьезных конкурентов, не позволят вырасти, под тем или иным предлогом начнут войну. Это лишь вопрос времени.
        Разговор длился несколько часов. Разнообразные выкладки, варианты стратегии и тактики. Радовало, что собрались разумные и в меру циничные люди, готовые смотреть на вещи трезво и действовать решительно. Мы хотели одного — покончить с главенствующей ролью “Пандорума” в Сфере Миров.
        Все понимали, что, даже объединив силы, в открытой войне Панд не одолеть. Фарм Астрала, дань с покоренных миров, множество вассальных альянсов, уникальные НПС, собранных в Атросити давали им неизмеримое преимущество. Сломать их можно было, лишь начать бить со всех сторон, по всем уязвимым местам топового альянса.
        Список задач для такой кампании вышел длинным, боевые операции занимали в нем далеко не первое место. В ход должны были пойти все средства, о чистоте рук никто даже не заикался.
        Пропаганда. В глазах игрового комьюнити, в глазах своих союзников, в глазах самих себя Панды должны стать негодяями. Информационная война через внешние ресурсы Сети и внутренние каналы Сферы обязана превратить их в чудовищ. Благо, тут даже не приходилось особо ничего придумывать — «Пандорум» всегда предпочитал имидж «плохих парней».
        Инициатива. Мы должны не прекращать атаковать их, терроризировать на всех фронтах, заставив уйти в глухую оборону. Не давать покоя и сна! Это даст множество преимущество: начиная от шока, вызванного нашей безжалостностью и заканчивая усталостью от постоянных рейдов.
        Экономика. Подорвать экономическую базу врага — основа выигранной войны. К сожалению, мы не могли перекрыть главный источник дохода Панд: фарм астральных аномалий и налог с вассалов, населявших несколько покоренных миров. Но мы могли сделать кое-что другое, серьезно осложняющее их возможность бить все наши козыри катком джаггернаутов.
        Эллур.
        Источник многих благ, в том числе топлива для летающих кораблей. Переработанный эллур потребляют маг-реакторы, питающие Купол, элементальные движители и спеллджамперы. На эллур, «жидкую магию», в той или иной степени завязаны все маго-технические устройства Сферы. Казалось бы, топлива тратиться не так много, но если учесть размер астрального флота Панд, его активность и количество прыжков — получается весьма внушительный объем. Я провел аналитику — выходило, что противник еженедельно закупал на Базааре два-три грузовых нефа эллура. Моя идея заключалась в том, чтобы полностью отрезать их от рынка.
        Казалось бы, это невозможно. Сначала предложение вызвало лишь смех. Эллур — стратегический ресурс Сферы Миров. Запас на Базааре грандиозен, его не выкупить даже совместными усилиями. Даже сдвинуть цену сложно. К тому же источников в Сфере множество, и некоторые контролирует сам «Пандорум». В общем, это казалось нереальным.
        Но, чем дольше я объяснял схему, тем с большим вниманием прислушивались союзники. В конце, посмотрев выкладки и предварительный план, Дар задумался, а невозмутимый Джокер согласно кивнул. Они поняли, что это может сработать.
        Задумка простая. Если нельзя отрезать эллур от Баззара, нужно отрезать Баззар от Сферы.
        Эх, ну и шуму же будет!
        Для операции, которую окрестили “Черная Пятница”, требовалась тщательная подготовка и грандиозный бюджет. Но — если все получится, затраченные средства не только вернутся с огромной прибылью, но и позволят подкосить могущество врага.
        Все пункты нашего плана, выбивая кирпичик за кирпичиком, должны были разрушить фундамент, на котором держится вражеский альянс. Один за другим, они должны увлечь за собой лавину событий, которая уничтожит “Пандорум”.
        — По образованию я психолог,  — сказал Джокер в конце разговор,  — Здесь, в Сфере, очень хорошо видно, как создаются и распадаются социумы. У меня есть теория. Хотите послушать?
        Получив молчаливое согласие остальных, он продолжил:
        — Любое игровое сообщество переживает периоды создания, взлета, застоя и распада. Когда исчезает важный элемент, склеивающий людей вместе — будь то харизматичный лидер, теплая атмосфера, возможность комфортной игры — все остальное начинает обрушиваться само собой. Социальная ткань общества ползет по швам, оно неумолимо распадается. Этот процесс остановить почти невозможно. Ваша сила, русские, заключается в том, что вы более кристаллизованы, даже крупный альянс зачастую представляет собой монолитную структуру. Поэтому я предпочитаю сотрудничать с вами.
        -”Пандорум”, наоборот, достаточно разнородный альянс. Немцы, англичане, скандинавы, даже ваши соотечественники. На мой взгляд, клеем, держащим их вместе, является возможность побеждать, быть первыми. Как только Панды начнут проигрывать, утрачивать лидерство, как только перестанут считаться элитой — они посыпятся. Наша задача — выбить первый камень.
        Мы пожали друг другу руки и разошлись. Коалиция была создана, круг задач очерчен, роли участников распределены. Можно приступать к практической реализации.

* * *

        Подготовка и первый этап мероприятий должны были занять как минимум неделю. До их начала (я предчувствовал, что дело будет жарким, вздохнуть мне не дадут), следовало завершить текущие дела.
        Вельди. Олаф не обманул меня — девушку действительно отвезли в замок «Варягов», как и всех прочих ценных НПС из Кондора. Северная цитадель могла в любой момент оказаться под ударом, поэтому племянницу волшебника срочно нужно было вывозить. Я попросил Борланда доставить ее в Эйр, и они ближайшим попутным рейсом выполнили мое пожелание.
        Увидев меня, Вельди прыгнула с борта швартующегося скифа и затрепыхалась в моих объятиях. Кажется, она была рада меня видеть, и совсем не злилась. Фредерик грациозно перемахнул следом и вальяжно потерся лобастой головой.
        — Хоткот, наконец-то! Я боялась, что больше тебя не увижу!
        Я осторожно погладил ее по голове. Вот ведь лягушка-путешественница.
        — Как видишь, мы вернулись в Эйр.
        — Домой!  — поправила меня девушка.  — Я возвращаюсь в мою лавку? Могу вернуться к работе?
        — Увы, нет. Теперь ты будешь жить во дворце.
        Воспользовавшись статусом Друга Народа, я попросил эрра приютить девушку. В замке она будет в безопасности, насколько это возможно в нынешнее военное время. Их знакомство вышло забавным — Эндвед внимательно осмотрел зардевшуюся Вельди, склонившуюся в глубоком книксене. Для меня все их ранги не имели значения, но для девушки он эрр, верховный правитель ее фракции. Спутница бросила на меня укоризненный взгляд, видимо намекая, что не стоило везти ее с корабля на бал.
        — Ваш дядя был моим другом,  — кашлянув, сказал Эндвед.  — Его башня восстановлена, нового придворного волшебника я не нашел. Можете занять его покои.
        — Благодарю, мой эрр,  — прощебетала Вельди, не поднимая глаз.  — Но я не унаследовала способно…
        — Знаю,  — прервал молодой правитель, усмехнувшись.  — Я не в этом смысле… Просто живите там, сколько потребуется. Все необходимое для ваших занятий алхимией доставят. Насколько я помню, именно вы по контракту снабжаете гвардию эликсирами? Вот и продолжайте работать на благо Народа.
        На том и порешали. Я помог девушке освоиться, но времени не было — меня срочно требовал Серебряный Оплот.
        Установка МОДУЛЯ СДВИГА в Храм Теней оказалась завершена. Святилище Тормиса могло в любой момент покинуть тюрьму Хелт Акора, более того — подобно крепости Дев, оно теперь способно свободно перемещаться между мирами. Задание Тормиса можно закрывать, вот только сам Храм оказался пуст, а Бог не реагировал на мое появление. Ожидать его у алтаря я не стал — личка трещала от сообщений разных людей, времени катастрофически не хватало.
        Семеро ждали меня в зале управления Оплотом. Романова, Свечкин и воскресший Сэй-Рус. Как я успел заметить, цитадель свободно парила в воздухе, отключенная от озера эллура — видимо, резервуары полны.
        — Сияние восстановлено, запасы топлива пополнены,  — ледяным тоном уведомила меня Первая Дева.  — ХотКот, мы хотим покинуть Хелт Акор. Ты не передумал насчет меча?
        — Нет, не передумал. Сожалею, Максим, что так получилось,  — ответил я, на что золотоволосый эльф-Максим молча пожал плечами и улыбнулся. Он казался адекватным и даже вызывал некую симпатию, в отличие от своей подружки. А то, что они состоят в определенных отношениях, заметно было невооруженным взглядом — разве что искры не проскальзывали между этой парочкой.
        — Мы отправляемся в Верхние Миры. Там локализован пятый Ключ. Ты не хочешь с нами?  — неожиданно спросил Сэй-Рус.
        — Я пока немного занят. Возможно, присоединюсь чуть позже,  — уклончиво ответил я.
        Романова фыркнула — мол, иного она и не ждала. Не обращая внимания, я напомнил:
        — Надеюсь, не забыли свое обещание доставить груз на Базаар?
        — Не забыли. В ближайшие день-два получишь свой эллур.
        — Не тяните. А то скоро на Базааре будет жарко!  — я слегка усмехнулся.
        — Что ты имеешь в виду?  — прищурилась Первая Дева.
        — Вы услышите об этом.

* * *

        На землях Дорсы, захваченных Пандами, мгновенно началась партизанская война. Не дожидаясь падения оставшихся замков «Севера», наши бойцы, организованные в десятки мобильных рейдов, вступили на путь террора. Что это означало на практике? Ночные налеты на строящиеся форпосты, перехват караванов и летающих кораблей, перерезание коммуникаций врага, охота за одиночками. Подобно кланам Дона и Художника, ранее блокирующим перевозки, они не принимали открытый бой, моментально отступая, как только противник выкатывал превосходящие силы. Подлая, противная, нечестная война — но «Пандорум» не оставил нам выбора. Максимой и целью этой тактики были две вещи: во-первых, задергать врага, утомив его чередой бесконечных стычек, во-вторых, заставить постоянно перебрасывать астральный флот, реагируя на новые угрозы.
        Союзники-вассалы Панд, которым были отданы наши земли, явно не ожидали подобного сопротивления. Они несли существенные потери ежедневно и оказались вынуждены держать в каждом форте солидный гарнизон. Это серьезно снизило темп продвижения, хотя «Север» продолжал терять одну-две провинции в день, борьба по большей части закипела внутри оккупированных территорий. Я согласился оставить нашим рейдерам полтысячи Вуалей, и это здорово играло на руку, позволяя устраивать внезапные нападения и неожиданные засады. Остальные полторы тысячи амулетов, исключая несколько потерянных в бою (разгильдяи все же нашлись, несмотря на строжайший приказ на время боя вешать «замок» на артефакт), необходимы были для организации «Черной Пятницы».
        Я не знаю подробностей тех жестоких круглосуточных боев, сделавших мальчиков мужчинами. Был очень занят подготовкой экономического удара по «Пандоруму» и почти безвылазно находился на Базааре. Знаю только, что альянс потерял всю накипь, прибившуюся за долгое время. Состав похудел наполовину, но те, кто остался — были настоящими воинами, готовыми стоять до последнего. Они хотели отомстить за потерю своих земель, они помнили все нелестные шуточки в адрес русских, которые так щедро отпускали Панды и их петы. Чувства, испытываемые мемберами «Севера» можно назвать реальной ненавистью, злостью, которая является лучшей мотивацией. Именно она толкала их сражаться днем и ночью, до последнего человека.
        Моя же задача была иной. Инициатива наказуема, и как идейный вдохновитель «Черной Пятницы», я стал координировать как совместную деятельность торговцев Роя и Хирда, так и подготовку боевых звеньев Роя. Что требовалось сделать? Все просто — к моменту начала операции мы должны располагать максимально возможным запасом эллура.
        Ресурс показывал устойчивый рост цены. При среднегодовой температуре в 480 -520 золотых за галлон, сейчас ценник подползал к 550. Высокий спрос, активные боевые действия всегда стимулируют продажи. Нашей совместной долей (если считать запасы всех участников), была всего лишь десятая часть рынка. Совершенно недостаточно для манипулирования ценой, тем более это лишь верхушка айсберга. Не стоит забывать про склады перекупов и клановые хранилища, где наверняка лежат запасы стратегического ресурса. Нашей задачей было встряхнуть рынок и заставить их появится на свет.
        Сначала требовалось сбить цену и закупить максимально возможное количество эллура. Для этого мы прибегли к дезинформации комьюнити, вкинув на форум и в торговые чаты небольшой инсайд. Занимались этим люди «шмелей», и я лишь поразился количеству «независимых источников», утверждавших, что открыто несколько новых, очень крупных месторождений эллура. И вот-вот поток свежего товара оттуда хлынет на Баззар. Я внес лишь небольшую лепту, опубликовав несколько скринов своего карьера в Хелт Акор и подкинув в чат Клуба скромное упоминание о новых источниках ресурса. Чуть позже, будто подтверждая информацию, несколько крупных барыг Роя выставили на рынок свежие, оптовые партии эллура, значительно снизив цену. Я поддержал своими лотами, используя эллур, поступающий из Хелт Акор. Романова исполнила обещание, перекинув груз, плюс налаживались стабильные поставки караванами, охраняемые «Совиным Легионом».
        Началась игра на понижение. Все вместе мы заставили рынок остановить свой рост и пойти на убыль. Это стоило немалых средств, но через три-четыре дня цена снизилась до 490 -495 золотых, и все новые и новые партии появлялись на аукционе — испуганные спекулянты спешили продать свои запасы, пока цена не рухнула окончательно. На рубеже 480 золотых мы начали массовую скупку. По прогнозу большинства коллег, участвующих в операции, ниже рынок прогибать было опасно, опытные игроки могли распознать манипуляцию. Таким образом, поддувая в костер слухов, манипулируя лотами и ценами, наша коалиция ухитрилась завладеть почти третью всех эллуриевых запасов Базаара. Прикидывая количество ноликов, я немного прифигел — вложенные средства измерялись сотнями миллионов.
        К началу операции у меня было примерно четыре миллиона собственных средств и десять, предоставленных нашим альянсом. «Золотой Хомяк» неожиданно открыл мне кредитную линию еще на шесть миллионов, и я решил воспользоваться предложением. Пан или пропал! Такие вещи, как запланированная «Черная Пятница», случаются один раз в жизни, о них долго вспоминают и рассказывают внукам, покачиваясь на веранде в кресле-качалке. От двадцати миллионов к концу недели остались жалкие крохи. Сколько потратили торговцы Роя и Хирда, я не брался даже предположить. Без них, конечно, ничего бы не получилось — сдвинуть глыбу эллуриевых лотов удалось лишь совместными усилиями.
        Мы были готовы к началу операции. На Базааре эллур зафиксировался в районе пятисот золотых, три тысячи бойцов «Роя» ждали отмашки.
        Первая фаза «Черной Пятница» была сравнительно безобидной. Нам не нужны были свежие поставки на Базаар эллура, нам требовалось сконцентрировать здесь весь доступный запас Сферы. Без объявления войны, без каких-либо комментариев отряды Роя и множество перекупленных кланов-наемников начали атаки эллуриевых рудников по всей Сфере. Все известные места добычи эллура подверглись одновременному нападению.
        Что такое эллуриевый рудник? В природном состоянии это вещество крайне ядовито. Требуется специальное оборудование, защитные скафандры, особые инструменты и прокаченные навыки добычи. Нужны лаборатории по переработке и емкости для хранения. Необходимы алхимики и рудокопы с особой специализаций. В общем, это тот еще гемор, причем весьма недешевый. Я потратил не меньше двухсот-трехсот тысяч, организуя добычу в Хелт Акоре.
        Но ломать — не строить! Неожиданные налеты бойцов Роя, проникающих с помощью Вуали в самые защищенные места, разорили и уничтожили большинство созданных руками игроков предприятий. Те, что принадлежали Пандам и их вассалом, разрушали в первую очередь. Досталось и нейтральным добытчикам. Большинством из них владели кланы, которые входили в сильные альянсы. Возмущение и угрозы не знали границ, но Рою было начхать. Они сожгли все, что могли, и баттхерт пострадавших доставил «шмелям» искреннее удовольствие.
        Добычу эллура можно восстановить. Но это деньги, и что, гораздо важнее, время.
        Подготовка и первый этап атак «Черной Пятницы» завершился по плану. Бойцы Роя и кланы наемников переместились на Базаар, заняли удобные, заранее подготовленные рейд-лидерами позиции. Самое забавное — никто из них еще не знал толком, чем точно придется заняться завтра, подробности и цели держались в секрете, полной информацией обладали лишь несколько десятков игроков.
        Находясь в своих апартаментах на Базааре, я напряженно вглядывался в панорамное остекление, отмечая вспыхивающие Порталы, цепочки астральных кораблей, пересекающие лиловое небо над торговой столицей Сферы. Последний штрих перед отмашкой операции. Следовало думать не только о войне, альянсе, врагах, но и о главной цели всего задуманного. Об освобождении себя любимого от опеки новых «друзей».
        Когда-то афера со стрелами, вызвав месть РЕДов, заставила обратить на меня внимание «Дозоров». Любопытно, поняли ли лидеры клана, что одной из целей той операции, помимо прибыли, было именно вызвать их интерес? То, что совсем скоро случится на Базааре, будет не в пример масштабнее. Но заметить мою скромную личность должны лишь избранные.
        Мой персональный менеджер, Акиру Соколовская, ответила на вызов «алмазного» клиента строго по регламенту — на сорок седьмой секунде ожидания.
        — Рада видеть вас, Олег!  — сверкнула она безупречной улыбкой.  — Что-то случилось? Требуется моя помощь?
        — Пожалуй, да,  — медленно ответил я, принимая максимально расслабленную позу.  — Скажите, Акиру… А вы можете прямо сейчас переместиться ко мне? Хотелось бы поговорить с глазу на глаз.
        — Конечно,  — прищурилась японка.  — Одну секунду. Базаар, Четырнадцатая Башня? Сейчас буду.
        Через пару мгновений прелестная представительница администрации материализовалась в моих апартаментах.
        — Отличный вид, Олег!  — сказала она, улыбаясь, оценив панорамное остекление, открывающее впечатляющую картину на Базаар с высоты птичьего полета.
        — Мне кажется, не хватает немного огня,  — усмехнулся я.
        — Олег, я вся — внимание. О чем вы хотели поговорить?
        — Скажите, я могу надеяться на вашу конфиденциальность? Полную. Речь идет о жизни и смерти, я не шучу.
        — Конечно, Олег,  — Акиру перестала улыбаться.  — Что случилось?
        — Мне нужно устроить встречу, разговор с одним человеком. Я понимаю, что это, возможно, за рамками ваших полномочий. Но, вероятно, вы сможете передать информацию кому-то, кто способен это организовать. Единственная просьба — все должно остаться в тайне.
        — Конечно, Олег. Кто эта таинственная личность?
        Услышав мой ответ, Акиру на мгновение замерла. Затем отрицательно помотала головой, вздохнув:
        — Олег, это, к сожалению, невозможно. Я могу, если хотите, запросить для вас разговор с главой группы разработки, господином Ямато. Уверена, он сможет решить ваш вопрос.
        Иного ответа я не ожидал. Небожители не снисходят до общения с простыми смертными.
        — Нет, Ямато не подходит!  — прервал я девушку,  — Спасибо. Прошу вас забыть мою просьбу.
        — Но, Олег…
        — Акиру, вам правда нравится этот вид?  — спросил я, обведя рукой лиловый закат Базаара, на фоне которого медленно плыли сотни астральных кораблей.
        — Да, правда.  — недоуменно хлопнула ресницами Акиру. Я прекрасно понимал ее состояние — вызов капризного клиента, наверняка пустячная просьба, и «алмазный» хочет начать с самого верха, хотя его просьбу легко может решить простой тикет в техподдержку. В моем случае все было не так, но объяснить это японке не представлялось возможным.
        — Акиру, прошу не воспринимать мои слова как угрозу. И все же отнестись серьезно. Я не пытаюсь произвести впечатление — дело действительно жизни и смерти. Моей жизни и моей смерти. Подождите, я не закончил. Когда здесь все заполыхает, и администрация Сферы захочет это остановить, вспомните, пожалуйста, мою просьбу. Передайте ее тому, кто реально может организовать такой разговор.
        — Олег, я вас не понимаю,  — нахмурила изящные брови японка.
        — Ничего, это поправимо. У вас есть десять минут? Хотите вина?
        На оперативном канале, где осуществлялась координация «Черной Пятницы», рейд-лидеры завершали инструктаж, раздавали амулеты Вуалей, занимали места на бортах скифов-камикадзе. Веселый галдеж сменился тишиной, бойцы выходили на ударные позиции. Пошел обратный отсчет. Я не знал, чем все это закончится, но остановить процесс было уже невозможно.
        Я подмигнул Акиру, застывшей у окна, когда в лиловом небе вспыхнула первая звездочка далекого взрыва.

        ГЛАВА 15

        …не знаю, Олег. Я думаю, нам нужно отдохнуть друг от друга.
        Голос Алены был грустным, но твердым. Кажется, она приняла решение. Характер моей избранницы мягок только с виду, под внешней податливостью скрывается железобетонная воля. Если что-то втемяшилось в голову, то теперь хоть кол на ней теши…
        Отдохнуть друг от друга. Знаю, кто ей в уши дует. Для родителей Алены я никогда не был подходящей партией для дочки. Мутный тип с непонятными заработками в Сети, не имеющий ясного социального статуса и постоянно зависающий в играх. В голове зашевелились смутные подозрения. Может, у нее кто-то появился? Да нет, вряд ли. Женская душа — потемки, но я тщил себя надеждой, что хорошо узнал ее за пять лет. Как и я, Алена — однолюб, интрижка на стороне вряд ли возможна.
        Ладно. Звонить, писать, настаивать — нет никакого смысла. Чем меньше женщину мы любим, тем больше нравимся мы ей, утверждал классик. Что-либо изменить в своем образе жизни сейчас просто-напросто невозможно. Наоборот, надо больше внимания уделять Сфере, слишком многое поставлено на кон.
        Постаравшись выкинуть из головы обиду и разочарование, я обратился к официальному форуму Сферы. Как и ожидалось, первый день «Черной Пятницы» прогремел на всю игру подобно пушечному выстрелу. Событие мирового масштаба! Мгновенно оказалась забыта и Ананизарта, продолжавшая терзать Фейры, и клановая война «Севера» с Пандами. Все говорили только о Базааре, первые страницы новостных порталов, ролики Винеты, сотни полных боли форумных тем — все внимание игрового комьюнити было посвящено событиям на Базааре.
        Срочный выпуск Вестника Сферы, крупнейшего независимого масс-медиа, вещал:
        BREAKING NEWS! Главный торговый хаб Сферы Миров внезапно стал центром боевых действий! Альянс SWARM вместе с многочисленными союзниками начал акцию, с цинизмом названную «Черной Пятницей». Заранее собранный огромный боевой флот, замаскированный специальными артефактами, начал безжалостное уничтожение всего живого на Базааре! НПС-стража провинции оказалась не готова к отражению такой массированной атаки. Судя по киллрейтингу, Базаар стал самой PvP-активной точкой Сферы. Количество убийств и уничтоженных кораблей не поддается подсчету! В акции принимает участие уже свыше десяти тысяч игроков!
        Пресс-служба SWARMA прокомментировала запросы следующей фразой: «нам нравится вкус ваших слез». Какую цель преследуют «шмели», занимаясь бессмысленным террором Базаара? Пока ясно одно — торговый траффик Базаара остановлен, крупнейший рынок Сферы заблокирован. Воздержитесь от посещения Базаара, ваша безопасность не гарантирована!
        Администрация Сферы Миров пока не комментировала происходящее.
        Перлы на форумах тоже радовали.
        «Что происходит? Пчелы против меда?»
        «Рой пытается убить эту игру!»
        «Когда все это закончится? Надеюсь, их всех забанят!»
        «Отличный ивент! Как вступить в SWARM?»
        «Сволочи! Моральные уроды! Если мне не компенсируют корабль и груз, отменяю подписку! И подаю в суд!»
        «Лол, неудачник потерял неф с грузом на три миллиона. Крабы должны страдать!»
        «Если уйдешь, оставь имущество контрактом на моего персонажа»
        «Ваши сообщения мотивировали меня оплатить аккаунт»
        «После прочтения этого я беру отпуск, чтобы присоединиться к веселью!»
        «Кто-то на этом очень хорошо заработает»
        Весь спектр мнений — от плача и стонов пострадавших до корчащих покерфейсы* троллей. Что забавно, множество игроков сочли происходящее отличным ивентом и с удовольствием вносили свою лепту в хаос беспорядочного сражения, накрывшего Базаар. Кто-то ради фана и развлечения, кто-то хотел вписаться в жирные киллы торговых кораблей, кто-то намеревался ловить рыбку в мутной воде, подбирая лут, который в буквальном смысле падал на голову.
        В Сфере нет полностью безопасных зон. Единственное, что останавливает беспредел в НПС-Королевствах — падение репутации и кармы, да неминуемое возмездие, которое несут на остриях клинков фракционные гварды. Многих игроков это не пугало, они создавали временных персонажей или полностью затачивались под суицид, успевая перед смертью убить несколько противников. Я столкнулся с этим явлением в первый день игры, когда СуперДетка едва не зажарила нас с Алексом в Златых Фейрах.
        Игроки крайне изобретательны. Некоторые сделали охоту в «мирных» зонах своим основным занятием, причем больше удовольствия они получали от страданий жертвы, чем от факта килла. Некоторые ухитрялись зарабатывать на этом, разделив обязанности: игроки с хорошей кармой находят жирную цель и выводят на нее убийцу, лутальщики мгновенно забирают выпавшие ценности. На Базааре были целые кланы, промышлявшие таким образом.
        На некоторое время мы оставили их без работы.
        Мне нравилось сотрудничать с Роем. Американцы творчески подошли к задаче, создав три вида боевых единиц для «Черной Пятницы»: скиф-камикадзе, груженный «Колокольчиками», рейдер-суицидник на двухместной «птичке», вместо второго пилота взявший бомбу, и обычный всадник в Вуали, вооруженный классическим «Большим Огнем».
        Первый заточен на тяжелые цели — летающие корабли, прикрытые Куполом, (по нашим расчетам, одновременный подрыв пяти-шести скифов-бомберов уничтожал астральный неф), второй — малые суда типа незащищенных грузовиков, третий зачищал и добивал то, что оставалось после работы двух первых. Ах да, был еще и четвертый вид, правда, его нельзя отнести к боевым — лутальщики с безразмерным инвентарем, тут же очищавшие места столкновений от дропнувшихся ништяков.
        Задача, поставленная перед Роем, очень проста: уничтожать весь торговый траффик Базаара. «Шмели» взяли на мушку все причалы летающих кораблей, все меж-мировые порталы. Пока мы готовили торговую часть, играя с ценами на эллур, специально обученные люди размечали споты, прикидывали удобные траектории атаки и отхода, закупали снаряжение и корабли. Корпуса и обвес скифов неожиданно стали дефицитом, насколько я знал, Рой выкупил почти все наличие, готовясь к «Черной Пятнице».
        Несмотря на громадные финансовые затраты: потери кораблей-камикадзе и экипировки в результате сиуцида и мести НПС, операция неожиданно оказалась прибыльной. Огромное количество ценного лута, шмота и оборудования, выпадавшего с жертв, с лихвой перекрывало потери. Особенно в первый день, когда никто не сориентировался и удары собирали самую кровавую жатву. Очень быстро к Рою присоединилась огромная армия падальщиков, в наступившем хаосе атаковавшая всех подряд. Начав «Черную Пятницу», мы лишь нажали на спусковой крючок, выпустив на волю джинна анархии. В дыму и огне, убивая друг друга, атакуя все возможные цели, множество нейтральных игроков пытались поживиться имуществом мертвых или заполучить вкусный килл.
        Баззар и ранее был излюбленный зоной воров и убийц, выискивавших жирные цели. Целые сообщества таких игроков обитали здесь. Устав от постоянных преступлений, когда-то давно загадочные Владыки Базаара наняли целую армию Кованых из Миров-Кузниц, взамен предоставив дромонтам значительные торговые льготы. Это были наиболее мощные и быстро реагирующие НПС-гварды, экипированные самым современным оружием.
        Они эффективно навели порядок, наводнив многолюдный торговый хаб своими патрулями. Игроки с плохой и ужасной кармой, прячущие ники под капюшонами, постоянно проверялись, была введена система наград за головы преступников и патентов на убийство. В целом, Базаар стал почти безопасен — настолько, насколько может быть безопасен город с ежедневным траффиком, исчисляемым шестизначной цифрой.
        Но перед массированной атакой тысячами игроков даже Кованые оказались бессильны. У них не нашлось средств, способных вскрывать Вуаль. Бойцы Роя стремительно теряли карму и репутацию, нападая на мирных торговцев, и, по идее, должны были стать персонами «нон грата», атакуемыми НПС по появлению. Но, накидывая невидимость, «шмели» раз за разом возвращались в строй и продолжали свое черное дело.
        Базаар пылал. Многочисленные пожары охватили город. Узкие улочки, прежде заполненные гомонящими потоками персонажей, скрывала густая пелена дыма. Магазинчики закрылись, многие здания были разрушены в результате падения сбитых Роем торговых кораблей. Местные НПС попрятались в своих домах, укрывались в Башнях или в панике бежали прочь от города. Рой не атаковал непись целенаправленно, но в результате взрывов «Колокольчиков» и ковровых АОЕ-бомбардировок доставалось всем.
        В воздушном пространстве царил жуткий хаос — среди столбов дыма сверкали искорки кораблей Кованых, пытающихся перехватить атаки «шмелей». Они словно играли в догонялки, но, бойцы Роя успевали уничтожить цель, прежде чем их настигало возмездие НПС. Периодически раздавались гулкие взрывы, после которых, как правило, к земле пикировал охваченный пламенем воздушный корабль. На месте катастрофы начинался очередной пожар, туда в поисках наживы тут же устремлялись стаи игроков — падальщиков. Как ни странно, но даже после разразившегося на всю Сферу скандала находились умники, пытавшиеся на летающих судах прорваться на Базаар. То ли рисковые, то ли не интересующиеся новостями, то ли просто блаженные. Рой даже позволял некоторым проскочить туда-обратно, ведь если уничтожать вообще всех, не будут приходить новые цели. Люди должны верить, что при некоторой ловкости уйти возможно. Вообще, судя по переписке и голосовым каналам, американцы получали колоссальное удовольствие от операции, неся боль и страдание тысячам мирных игроков.
        После первых суток можно было подвести промежуточные итоги «Черной Пятницы»:
        Уничтожено более пятисот кораблей, в их числе четыре астральных нефа и два десятка галеонов. Киллрейтинг отобразил сто тринадцать тысяч убийств. Это количество включало многократные смерти рейдеров Роя. Самый дорогой килл (астральный неф с грузом) потянул на пять с половиной миллионов, игрок заявил о своем уходе из Сферы. Общая сумма потерянных и уничтоженных вещей приближалась к ста миллионам золотых. Были побиты все рекорды, ни одна битва раньше не забирала столько жизней и золота.
        Цены на Базааре в среднем поднялись на 20 %, затем замерли. Рынок пока шевелился — тысячи скупщиков и аукционных представителей по инерции продолжали работу внутри защищенных башен, но это должно было продлиться недолго. Реакции от администрации не последовало.
        И это был только первый день.
        На второй день «шмели» никуда не ушли. И на третий тоже. Их боевые группы продолжали блокировать Базаар, уничтожая все транспортные корабли и караваны, рискнувшие пересечь его границу. Плач, стоны, угрозы, кос-листы альянсов многочисленных пострадавших — ничто не могло остановить «Черную Пятницу». Торговля и передвижение оказались парализованы, привезти и вывезти товар с Базаара было невозможно. Беспрецедентный комендантский час продолжался.
        Торговля крупнейшего рынка остановилась. Цены начали снижаться. Наступил момент «мутной воды», когда никто не мог предсказать, сколько еще все это продлится и чем в итоге кончится. Масла в огонь подлила администрация, наконец-то опубликовавшее заявление. Все происходящее находится в пределах Правил и Соглашения, не нарушает игровой механики. Компенсаций и карательных мер не будет. Олл ворк файн. Деритесь на здоровье. Злые языки поговаривали, что грандиозные убытки игроков выгодны админам и «Золотому Хомяку»,  — людям придется закупить много внутренней валюты, чтобы компенсировать потери.
        Это спровоцировало обвал цен. На рынке появлялись новые лоты, объемы товара, о которых никто раньше не подозревал. Их обладатели стремились избавиться от того, что может на неопределенное время зависнуть на замороженных складах. Наступил звездный час спекулянтов, на некоторые позиции цены упали в десять и более раз. Те, кто имел доступ к «сарафанному радио» нашей коалиции, сейчас чеканили звонкую монету, не отходя от кассы. Я несколько раз продал слухи, люди готовы были платить даже за проблеск информации.
        К утру третьего дня мы уже владели большей частью запасов эллура на Базааре. Примерно три четверти всего голубого топлива Сферы находилась в руках Хирда, Роя и частично — в моих.
        А что происходило в Дорсе? К тому моменту, несмотря на ожесточенное сопротивление, три четверти провинций «Севера» были захвачены, пал замок «Побратимов». Фактически владениями моего альянса оставались лишь бесплодные северные острова, затерянные в Море Ветров. Пандам они были то ли не интересны, то ли просто не дошли руки, но далекая северная твердыня «Варягов» пока не подвергалась нападениям.
        Во время блокады Базаара «Север» немного изменил тактику. Продолжая партизанскую войну против «Пандорума», они собрали несколько крупных рейдов и начали угрожать узловым фортам врага. Диверсионные группы загоняли в «Неуязвимость» Купола форпостов и вынуждали Панд перебрасывать астральный флот, чтобы отразить нападения. За несколько суток врагам пришлось совершить более тридцати прыжков через Астральные Порталы и семь раз выкатить джаггернауты. Наша задача была очень проста — измотать морально и заставить их сжечь как можно больше топлива. «Пандорум», несомненно, имел стратегический запас эллура. Он был велик, но не бесконечен.
        Идея, предложенная мною на коалиционном совете, продолжала осуществляться. Смысл очень простой — «Пандорум» обеспечивал свое превосходство, постоянно дропая на нас огромный летающий флот, возглавляемый джаггернаутами. Лишив возможности оперативно перебрасывать корабли на разные театры боевых действий, мы выбьем у них почву из-под ног. На «земле» Панд вполне можно бить, хотя бы раздергивая по таймерам. Сначала все это казалось невозможным, но к последним дням прозвучали первые звоночки: враги приходили лишь необходимым минимумом, крайне неохотно открывали Порталы для флагманов. Из-за этого даже потеряли один из ключевых фортов. Устали? Или начали экономить эллур?
        Скорее второе. Наши скауты, держащие руку на пульсе, в один голос доложили о начале закупок эллура аффилированными с Пандами торговцами. Они наконец-то что-то почуяли. Мы взвинтили цены, позволяя врагу выкупить кусок рынка, не принадлежащий нашей коалиции. И сделали свой ход.
        Рой объявил о двухдневной гуманитарной паузе.
        Перемирие спровоцировало новый непредсказуемый всплеск цен. Несколько часов все выжидали, затем отдельные смельчаки безнаказанно проскользнули, а за ними двинулся целый вал кораблей и караванов. Кто-то спешил закупиться, пользуясь небывалыми скидками «Черной Пятницы», большинство торопились вывезти необходимые товары. Рой, в своем репертуаре, даже не думал дать это сделать — дождавшись наибольшего ажиотажа, американцы коварно напали прямо во время «гуманитарной паузы» и снова уничтожили огромное количество кораблей. Собственно, сама «пауза» служила лишь средством выманить барсуков из норы. Базаар опять горел, вайн на форумах и новостных порталах поднялся до небес. О «Черной Пятнице» написали даже информ-агенства, не связанные со Сферой.
        В числе погибших кораблей сгорели два астральных нефа с эллуром, предназначенных «Пандоруму». За ними внимательно следили и именно их появление ознаменовало конец ложного «перемирия». Такой нехитрый трюк позволил нам завладеть практически всем торговым запасом эллура Базаара, сделать то, что считали невозможным аналитики крупнейших альянсов. Логистика всей Сферы теперь находилась в наших руках.
        Я провел все это время в своих апартаментах на Базааре. После разговора с Акиру администрация Сферы так и не связалась со мной. Я не спешил — приманка наживлена, удочки закинуты. Информация дойдет до нужных ушей, серьезность происходящего наверняка щекотала не только мои нервы. Зато внезапно объявился другой гость, о существование которого я уже успел забыть.
        Появление его предварило сообщение в системном чате:
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ «ЗВЕЗДНАЯ ДОРОГА»!
        ХРАМ ТЕНЕЙ ПОКИНУЛ ХЕЛТ АКОР И ЗАНЯЛ СВОЕ МЕСТО В ОБИТЕЛИ БОГОВ!
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ТОРМИСОМ ПОВЫШАЕТСЯ НА 5000! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 9010/15000(УВАЖЕНИЕ)
        ПОГОВОРИТЕ С ТОРМИСОМ И ЗАБЕРИТЕ ВАШУ НАГРАДУ.
        Значит, используя Модуль Сдвига, Бог Теней наконец-то телепортировал свое святилище из пещеры в Хелт Акор.
        Кто-то негромко похлопал в ладоши за моей спиной. Звук был знакомым, я уже слышал его. Оглянувшись, увидел человека в коричневом капюшоне, удобно устроившегося на моем любимом диванчике. Прекратив аплодировать, Тормис отбросил капюшон, и ничтоже сумняшеся налил вина из открытой бутылки. Себе и мне.
        — А я-то думал, когда ты объявишься,  — сказал я, принимая бокал и внимательно наблюдая за ним. На этот раз бог пришел ко мне в обычном обличье Бродяги. Старый мошенник с умным лицом, слегка заросшим седоватой щетиной.
        — Были дела,  — ответил Тормис,  — Безотлагательные.
        Он прищурился, посмотрев за окно, где над горящими развалинами Базаара поднимались столбы дыма и продолжил:
        — Ты даже не представляешь, как много людей взывает ко мне, пытаясь разобраться, что здесь происходит. И кто все это затеял.
        Я промолчал. Да, множество торговцев сконцентрировано на Базааре, и они наверняка обращаются к нашему общему покровителю. Интересно, что он им отвечает, и отвечает ли вообще?
        — Надеюсь, ты знаешь, что делаешь,  — задумчиво проронил Тормис,  — Возьми, это твое.
        Он положил на стол деревянный тубус, отсвечивающий оранжевым статусом легендарки. Судя по описанию, внутри находились недостающие ФРАГМЕНТЫ Хелт Акора. Те самые части, позволяющие составить полную Карту Путей и найти их таинственный центр. Вещь, за которую Хирд продаст не только душу. Скрывая ликование, я медленно коснулся предмета и убрал его в инвентарь. Сделано!
        — Я дам тебе один совет, Кот,  — медленно сказал Бог Теней, неотрывно глядя в окно.
        — Вы, игроки, почему-то не учитываете в своих комбинациях Закон Равновесия. Даже те из вас, что почитают себя владыками и создателями Сферы, недооценивают его влияние. А тем временем каждое слово, каждый поступок, каждая смерть добавляет маленький камешек на противоположную чашу. Вы раскачали весы, Кот. Будь осторожен.
        — Не понимаю, о чем ты.
        — Очень скоро поймешь.

        ИНТЕРЛЮДИЯ. АДМИНЫ

        ЛОКАЦИЯ: НЬЮ-ТОКИО, КАМПУС КОРПОРАЦИИ «СФЕРА МИРОВ», КОМНАТА ДЛЯ КУРЕНИЯ

        — Привет, Вить. Огоньку не найдется? О, спасибо…
        — Травись на здоровье. Как у вас?
        — Да задница, как обычно. Зашиваемся. Народу в отделе не хватает. Тикеты сыпятся круглые сутки. Все как с ума сошли. Видел, что на Базааре творится?
        — Ага. Неплохо Рой всех на уши поставил, забегали, как тараканы.
        — Ха-ха-ха! Это да. Не слышал, когда все это кончится?
        — Мутная история. Ямато вроде встречался, разговаривал с кем-то. Слышал краем уха, игроки просили выход на Самого в обмен на прекращение блокады.
        — Что, на Первого? На Агасяна? Зачем, кляузу, что ли хотят закатить прямо в глаза? Ну и что, разрешили?
        — Нет, конечно. Святые не идут в кочегары. Да и черт с этим Базааром, нехай горит. Пусть развлекаются. Больше потеряют — больше вложат. У нас другая трабла сейчас, Японец опять с ума сходит.
        — Не дает он вам покоя.
        — Ага. Ты на оперативке был? Помнишь, про «аномальные» зоны рассказывали?
        — Это где процедурный чудит? Да, объявление делали, Соглашение меняли.
        — Да. Новая идея фикс. Короче, будем их вручную ковырять, игровыми средствами. Как я понял, Японец задумал что-то нехорошее. Вчера распотрошили хранилища с конфискованными вещами — теми, что изымали за подозрения на баги или дисбаланс, изучали, что можно применить. Там такое, скажу я тебе… Сегодня директива пришла — готовимся к полному погружению, аватары класса «архангел», стиратели, астральный джаггернаут, все по-взрослому, короче.
        — Цирк. Админы на арене! Надеюсь, увижу вас на Винете.

        ГЛАВА 16

        Почти неделю я безвылазно сидел дома, отвлекаясь только на то, чтобы открыть дверь курьерам интернет-магазинов, доставляющих продукты для автокухни. При взгляде на летнее солнце за окном, зеленеющие кроны деревьев становилось немного тошно от растительного существования в капсуле. Но стоило зайти в Сферу, как это ощущение отступало, мгновенно находился и стимул, и смысл.
        Полная карта Хелт Акор, Бесконечных Путей. Хаотичное переплетение нитей, похожее на схему выкройки из старинных журналов. Пиктограммы кэнн-эло, мозаика Перекрестков и Переходов, непонятная спираль в центре паутины. Бесценная вещь.
        Ее можно продать. Ее можно использовать. Альянсы, разгадавшие тайну механизмов Древних, отдадут за нее не только душу. Пока я не знал, как правильно распорядиться Картой. Ясно одно — то, что она вообще существует, должно остаться в тайне.
        Было еще одно дело. Меня мучила загадка главного квеста Вельди — он был связан с Ниэлом, легендарным Древним, считавшимся предком рода Ниэлитов. К сожалению, в открытом доступе информации не нашлось, за исключением упоминаний о Свитках и Рецептах его работы, одноразовые копии которых изредка попадались в высокоуровневых сайтах Древних.
        Я связался с Хирдом, пообщался с Даром. Жуки, конечно, еще те. Несомненно, они многое знали о Бесконечных Путях и успешно вскрывали аномалии Древних, используя Ген. Но информацией делиться не хотели. Почуяв заинтересованность, Дар запросил за сведения полный Фрагмент, что выбивало у меня козыри. А один из кланов Хирда, «Совиный Легион», сопровождал мои караваны из Хелт Акор. Словом, нельзя было терять крючок. Да и нет гарантии, что информация о Ниэле продвинет квест моей подружки. В любом случае, дело не срочное, может еще подождать.
        Блокада Базаара продолжалась шестой день. Пользуясь моментом, все действующие лица делали деньги: Рой не трогал транспортники и караваны союзников. Хороший бизнес, десятикратная прибыль. Стоимость перевозок взлетела до небес. Пытаясь выявить скрытые запасы эллура, мы играли с ценами, периодически выставляя хорошие предложения на скупку. Почти все, что висело на аукционе, уже принадлежало нашей коалиции. Атаки на добывающие этот ресурс рудники продолжались с завидным постоянством: мы не давали им восстановиться. Не участвуя лично, сложно понять масштаб происходящего: ежедневно, в десятках мирах, наши и наемные рейдеры организовывали налеты на известные эллуриевые месторождения, заставляя шахтеров выйти из игры. Насколько успешна была такая тактика? Сложно судить. По крайней мере, мы на неделю прервали стабильную цепочку производства ресурса.
        По сути, у «Пандорума», как и у всех прочих альянсов Сферы оставалась единственная возможность закупки эллура — региональные рынки. Их прошерстили перед началом «Черной Пятницы», но, естественно, выставлено было далеко не все. Появились новые объемы, торговцы доставали из хранилищ давние запасы. Сейчас пришел звездный час барыг, контролирующих аукционы мелких торговых хабов — в поисках необходимого народ отхлынул с Базаара именно туда. Неизбежное зло. Но, по оценке аналитиков, регионалы составляли каплю в море. Даже совокупно они не могли закрыть и десяти процентов оборота Базаара.
        Дичайшая встряска экономики. Слом сложившихся годами торговых схем, изменение путей. Как всегда, кто-то богател, кто-то разорялся. На периферии началась нехватка редких ресурсов, возник дефицит, стремительно росли цены. Вспыхнуло множество локальных конфликтов — у многих клановых форпостов тупо заканчивалось заправка маг-реакторов, отключались Купола, соперники спешили свести счеты. Одновременно с плачем обиженных «Черной Пятницей» на оффоруме стремительно разворачивалась информационная война против «Пандорума». Ролики, интервью, «скелеты в шкафу», аналитические статьи сплошным потоком принялись создавать негативный облик вражеского альянса. Я подивился количеству около-игровых ресурсов, обзорщиков и СМИ, так или иначе принявших участие в этой атаке. Почитав льющийся поток грязи, рядовой игрок Сферы мог подумать, что Панды разве что не едят детей на завтрак. Да и то, не факт. Организатор же массового избиения, Рой и К, неизменно представал белым и пушистым. Симпатии многих игроков, несмотря на агрессивную акцию, были на их стороне.
        Партизанская война на северо-западе Дорсы не утихала. Карта суверенитета меняла цвет каждые сутки — наши то откусывали назад две-три провинции на материке, то снова отдавали их, откатываясь при массовом приходе Панд. Зоны стабильно горели сотнями киллов, альянс сражался круглые сутки, не давая врагам покоя. Каждый день я отправлял им новые партии снаряжения и расходников. Пропаганда «Пандорума» вещала, что «Север» побежден и выселен, что русские цепляются за несколько бесплодных, никому не нужных островков. По факту враги каждый день теряли людей, корабли, форты и имущество в стычках и внезапных налетах. Я даже не представлял, сколько упорства и силы воли нужно приложить ребятам, чтобы добиться такого результата. Сейчас они были именно теми рабочими лошадками войны, которые выносят на своем хребте победу. Динамика прыжков вражеского флота сократилась на порядок: от десятков в сутки до одного-двух раз. У них, конечно, имелись запасы, но они явно показывали дно — Панды начали экономить эллур.
        На шестой день случилось и то, чего я давно ждал: меня наконец-то навестили представители администрации. После предварительного сообщения Акиру в моих апартаментах появился спец посланник.
        Я узнал его. Йошито Ямато. Однажды видел раньше, да и натыкался в Сети, изучая команду нынешних разработчиков. В деловом костюме и очках, безукоризненно подстриженный и выбритый до синевы, Ямато казался воплощением японского корпоративного этикета.

        — Здравствуйте, Олег. Помните меня?
        — Добрый вечер. Конечно. Я, кстати, навел о вас справки. Вы — самый главный разработчик. Верно?
        Ямато мельком улыбнулся. Прозрачные стекла «невидимых» очков не могли скрыть темных кругов под глазами и общей изможденности японца. Примерно также я выгляжу, выползая из капсулы после суточного рейда.
        — Догадываетесь, зачем я здесь?  — продолжил он.
        — Хотите прекратить все это?  — я обвел рукой панораму полуразрушенного, дымящегося Базаара.
        — Эмм. Нет. Количество жалоб, конечно, зашкаливает, но все в пределах Соглашения. Более того, спасибо за интересный ивент! Такие вещи увеличивают популярность игры.
        Я промолчал. Говорить можно все, что угодно, но зачем-то он все же пришел. Блеф. Будь все нормально, мы бы сейчас не разговаривали.
        — Акиру передала вашу просьбу. Она очень смахивает на шантаж.
        — Скорее это ультиматум. Но, если вам все равно, мы можем продолжать.
        — Олег, откровенно говоря, я не верю, что вы способны остановить «Пятницу». Мы провели небольшое расследование. У Роя скоро кончатся ресурсы, все завершится само собой. Вы не являетесь движущей силой этой акции, хотя, несомненно, причастны к ней.
        — Это звучит как «нет»,  — усмехнулся я.
        — Ну, поймите правильно, ваша просьба ошибочна. Агасян просто инвестор. Он не интересуется игрой. Ваш разговор не имеет смысла. Скорее всего, вас опять же переадресуют ко мне. Поэтому, если имеется проблема, можем спокойно поговорить сейчас. Уверен, мы все разрешим.
        Некоторое время я колебался. Ямато изучал меня, а я его. И что-то неуловимо не нравилось. Логической причины не было, но интуиция выдавала алярм. Не стоило раскрываться этому человеку.
        — Вам мне сказать нечего,  — произнес я.
        — Жаль. Тогда я немного расскажу за вас, хорошо?  — с улыбкой сказал Йошито.
        — Мы уже беседовали по поводу вашего меча. Внутреннее расследование показало, что вам достался чрезмерно мощный предмет, тайно зашитый в игру предыдущей командой разработчиков. Произошло это, скорее всего, случайно. Правильно?
        Опасный разговор, мы ходили по лезвию бритвы. Я не комментировал, уставившись в окно, Ямато расхаживал напротив.
        — Вещей этих несколько, скорее всего, семь. Семь Братьев. Служат они, по нашим предположениям, для исправления баланса игровыми способами. Некие тайные ключи к игре, я прав? Найдены и активированы три из семи, но два отследить мы не можем — они находятся у НПС в «аномальных» зонах.
        «Аномальных» зонах?  — переспросил я.
        — Да. Вы что, не читаете новостей? Несколько дней назад мы выпускали специальное коммюнике, и дополнение к Соглашению. Вы подписывали его при входе в Сферу, не заметить невозможно.
        — Не обратил внимания, скорее всего.
        — В общем, нечто вроде сбоя процедурной генерации. Сфера создает опасные зоны, локации и суб-локации, которые мы не можем контролировать. Все это как-то связано с вашими предметами, законом Равновесия и представляет угрозу для нормального функционирования игры. Я совершенно уверен, что вы, Олег, оказались причастны к странным вещам, о которых и хотите рассказать Агасяну. Угадал? В этом нет никакого смысла — разбираться с этим все равно буду я. Понимаете?
        — Не угадали,  — отрицательно покачал головой я.
        — Угадал,  — уверенно сказал Ямато,  — Олег, это дело серьезное. Семь ключей зашиты в игру и намертво прикреплены к своим носителям. Мы не можем удалить вас, вашего персонажа, эти предметы. Но и вы сделались заложником Сферы. Я могу вам помочь, если вы поможете мне.
        — Да не за этим мне ваш босс нужен,  — ответил я,  — Может, у меня есть коммерческое предложение на пару миллиардов!
        Ямато нахмурился. Кажется, я вошел для него в разряд клоунов, желающих предложить очередную гениальную идею олигарху. Ну, пусть думает что хочет. Может, отстанет. Проницательный тип, он и так уже копал слишком глубоко. Я почувствовал некую озабоченность — в игре возникали новые переменные, на шахматную доску вставали новые фигуры. Просчитывать вероятности становилось сложнее, и риски росли.
        — Послушайте, Ямато-сан,  — решил я закинуть удочку,  — Давайте начистоту. Вы со мной откровенно, я тоже не буду юлить. Ну, достался мне этот меч. Кручусь как могу, хочу заработать. Непоняток вокруг хватает. Что хотите-то от меня? Чем помочь-то могу?
        — Информацией о предметах, которые вы ищете. Лучше для всех, если с ними будем разбираться именно мы.
        — Да нет у меня никакой информации. Все, что есть, вы знаете и так. Есть квест на сбор Семерых, выданный Магистром Ордена. Поспрашивайте там или сами знаете где.
        — К сожалению, по ряду причин это невозможно!  — прошипел Ямато,  — И Магистр, и валькирии, так любезно выдавшие вам амулеты, находятся внутри аномально защищенных зон. Очень странные суб-локации, кстати. Подозреваю, что доступ туда вы получили благодаря мечу.
        Я расслабленно пожал плечами, чем окончательно взбесил японца. Он стал непроницаемым, словно надев ледяную маску. В манере поведения, выражении лица почудилось что-то знакомое, будто мы встречались раньше. Где-то уже я видел его. Но где?

        — Вы можете помочь нам еще одним способом,  — холодно сказал он,  — Это не стоит афишировать, но есть теория, что ваш меч и его братья созданы именно для борьбы с аномальными результатами «процедурной генерации». Собственно, свойства намекают — это же оружие массового поражения. Мы хотим провести небольшой эксперимент. Если вы поможете, возможно, я бы и смог подумать о выполнении вашей просьбы.
        — Значит, все же может устроить контакт. Просто не хотите,  — усмехнулся я.  — Эксперимент, говорите? А что нужно делать?
        — Да ничего сложного. Мы хотим использовать одно из свойств вашего меча. Конкретно — «пожиратель душ». Нужно поймать, а потом выпустить в определенном месте одного злокозненного персонажа. Вы, по моим данным, нечто подобное уже проделывали. С Ананизартой.
        — Э, нет, в такие игры я не играю!  — не раздумывая, ответил я,  — Странная вообще просьба. У вас что, нет своих, админских, способов?
        У нас есть и возможности, и способы. Но — лучше для всех, чтобы их не пришлось применять. Долго объяснять. Про закон Равновесия слышали ведь?
        — Слышал!  — усмехнулся я,  — Именно из-за него и отказываюсь. Подставить хотите? Переложить на меня ответный удар «процедурника»? Нет, спасибо. Я один раз попался, больше не хочу.
        — Это окончательное решение?  — уточнил Ямато. Получил кивок в ответ, и, недовольно сжав узкие губы, сказал:
        — Жаль, что вы отказываетесь сотрудничать. Принудить вас не могу, но последствия будут печальны.
        Я пожал плечами. Именно от таких действий предостерегал Тормис. И не только он. Не стоит раскачивать лодку! Как показывала практика, даже если «пожиратель» приносил сиюминутную выгоду, на круг все равно отыгрывалось свое. Если не больше. Например, моя выходка с Ананизартой закончилась удачно, но не она ли привела к тому, что богиня окончательно съехала с катушек и объявила вендетту всему миру? Черт его знает. Не хотелось думать, что я причастен к разрушению Златых Фейр. Поэтому мутное предложение Ямато идет лесом, чутье подсказывало, что толку от сотрудничества не будет. Пусть сами решают свои проблемы.

* * *

        Самое сложное — остаться наедине. Даже увидеть темную богиню дозволено лишь избранным, а уж подобраться к ней на расстояние вытянутой руки — единицам. Аудиенции невозможны, она появляется и исчезает, когда захочет.
        Тао смотрел, как его кровь медленно падает на ониксовый алтарь, впитываясь в поверхность, как заполняет линии пятизубой короны, вырезанные в камне. Кап-кап-кап. Жертвоприношение собственной кровью, что за варварский обычай?
        Нет, не приходит. Неужели почувствовала неладное? Нет, невозможно. Должна прийти, один раз способ сработал.
        Вихрь тьмы на алтаре. Присутствие богини Тао ощутил физически — тупой удар бросил его на пол, рот наполнился кровью, в глазах расплывались очертания святилища. У пьедестала черного оникса выпрямилась темноволосая девушка. Ананизарта молчала, заложив руки за спину.
        Тао встал. Внутренне собрался — сейчас он ставил на карту все — себя, свой клан, вообще все, чего добился в Сфере. Поклонился богине.
        — Призывы кровью — не лучший способ привлечь мое внимание,  — неожиданно спокойно произнесла богиня,  — Надеюсь, мой Тао, у тебя что сказать. Иначе ты будешь наказан.
        — Да, моя богиня,  — Тао склонил голову.  — Я хотел бы, чтобы ты взглянула…
        Боги — мастера физиогномики, ходячие детекторы лжи. Искин, поддерживающий сущностей божественного ранга, легко распознает весь спектр мыслей и эмоций игрока по внешним, порой незаметным признакам. Предугадывает желания и просчитывает поступки. Обмануть Бога так же сложно, как обхитрить дипломированного психолога за пультом полиграфа. Но ничего невозможного в Сфере нет.
        С этими словами лидер Ада, похолодев, но оставаясь непроницаемым, достал из инвентаря нечто круглое. В его руке засиял, переливаясь внутренним огнем, тяжелый черно-фиолетовый шар, выточенный из цветного хрусталя. Как две капли он походил на кристаллы сущности, извлекаемые из легендарных существ.
        — Сфера Снов?  — спросила богиня,  — Откуда ты ее взял?
        — Ты наградила меня Черным Оружием. Позволь преподнести ответный дар.
        Она подошла ближе, и Тао протянул артефакт, молясь, чтобы обман не был распознан. Ананизарта, не сводя взгляда с излучающего свет шара, приблизилась, осторожно взяла его в ладони, завороженно вглядываясь в фиолетовую глубину.
        Сфера рождает много странных предметов. Некоторые из них несут много бед. Например, «пожиратели душ», вызывающие непредсказуемую реакцию НПС. За душеловами и игроками, обладающими ими, многие целенаправленно охотились. Часть была уничтожена, часть спрятал «Пандорум», часть конфисковала администрация. Этот предмет, шар в оффхенд мага, был одним из давно пропавших «пожирателей». Тао знал, что богиня, взявшая в руки Обсидиан, сейчас видит перед собой совсем не то, что ожидала. Морок, наведенный с помощью запрещенного в Сфере Камня Духа Иллюзий, способен обмануть даже бога. Букет цветов превратился в гремучую змею.
        ОБСИДИАН

        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ — ЭДРА, ДРАКОНЬЕ СТЕКЛО, ДЫХАНИЕ БОГА. ПРОЧНОСТЬ -17/100
        +50 ДУХА + 20 % СОПРОТИВЛЕНИЯ МАГИИ ТЬМЫ, СВЕТА, ТЕНИ +200 ОМ «МАГИЯ ТЬМЫ»
        «ЭГРЕГОР» — НАДЕЛЯЕТ НОСИТЕЛЯ 1 % АТРИБУТОВ ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ.
        «ФИАЛ ДУШ» — СОДЕРЖИТ ОГРАНИЧЕННОЕ КОЛИЧЕСТВО ДУШ. ЗАПОЛНЕНО 0/10
        «ПОЖИРАТЕЛЬ ДУШ» — ПОХИЩАЕТ ДУШУ ПРИКОСНУВШЕГОСЯ.
        У игроков нет душ. У Богов — есть. Вещь, абсолютно безопасная для Тао, для Ананизарты стала ловушкой. Выражение глаз богини, понявшей, что угодила в западню, нельзя было описать словами — изумление, ярость, ненависть. Она не могла оторвать тонкие пальцы, прикипевшие к хрустальному шару. Она не успела ничего сказать, даже вздохнуть.
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С АНАНИЗАРТОЙ, БОГИНЕЙ ТЬМЫ, ПОНИЖЕНА! ТЕКУЩЕЕ ОТНОШЕНИЕ: НЕНАВИСТЬ!
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ДОМОМ ТЬМЫ ПОНИЖЕНА! ТЕКУЩЕЕ ОТНОШЕНИЕ: НЕНАВИСТЬ!
        Она исчезла, неумолимая сила затянула ее сущность внутрь сферы. Тао едва успел подхватить падающий «пожиратель». В его фиолетовой глубине теперь бушевал яростный черный вихрь, бьющийся в хрустальные стены. На глазах Тао по поверхности зазмеилась узкая трещинка.
        ПРОЧНОСТЬ 16/100
        Обсидиан, Фиал Душ, не был неуничтожимым, подобным демоническим предметам или оружию Семерых. Тао знал, что пленить Ананизарту гораздо проще, чем уничтожить. Но он не подозревал, что она сможет разрушать артефакт изнутри. Сколько еще есть времени?
        Нахмурившись, он закутал Фиал куском плаща и убрал его в инвентарь. Следовало поторапливаться…

        ГЛАВА 17

        — Есть контакт! Всплеск алгоритмов агрессии наблюдаемых объектов! Зафиксировано изменение векторов движения. Произвожу расчет траектории.
        Убить Бога…
        Сокровенная мечта многих игроков Сферы Миров. С самого начала проекта такая возможность муссировалась на форумах. Бросить вызов самым могущественным существам в игре, “пройти” Сферу? Тем не менее, тридцать три создания седьмого-девятого ранга, классифицируемые как «боги», пока не умирали от рук игроков. Эпопея с Безумным Богом, периодические намеки Анки, история Разорванного давали надежду, что это возможно, но все попытки пока терпели крах. Последняя из них, когда десять тысяч рейдеров, предельно сконцентрировав силы, попробовала убить Ананизарту, закончилась печально известным уничтожением Златых Фейр.
        Тао очень интересовала эта тема. Он читал форумы, свидетельства очевидцев, смотрел видеоролики, изучал отчеты предшественников. Не так давно ему удалось совершить считавшееся невозможным: используя божественные Свитки, он в одиночку уничтожил главу фракции. НПС пятого ранга, рейдовую цель. Лидер ПРОЕКТА был уверен, что средство против Богов есть, в Сфере нет ничего невозможного.
        Странные силы и сверх силы, зачем-то сгенерированные трансцендентным разумом, дремали в дальних уголках мироздания. Сущности, архетипы и предметы, дающие имба-возможности, периодически попадали в руки игроков. Новая администрация Сферы, сменившая пропавшую команду Балабанова, пыталась отслеживать, конфисковать и уничтожать их — но админы быстро поняли, что занимаются бессмысленной работой. «Процедурный» рожает и будет рожать нечто подобное в ответ на процессы, возникающие в Сфере в результате непредсказуемого потока событий, называемого «эмуляцией жизни».
        — Расчет траектории движения завершен. К цели двигаются сто семнадцать объектов, радиус агрессии — общемировой. Время прибытия шести ближайших — примерно тридцать восемь минут.
        Внизу медленно кипело, извергая языки огня, черно-желтое море лавы. Страннейший мир Инферниса, полностью состоящий из раскаленного океана магмы, в котором бродили титанические Звери, размером подобные островам. Их феномен давно изучали игроки, выполняя сгенерированные здесь квесты. Прохождение цепочек заданий, многие из которых имели статус «эпических», дало разгадку — Звери оказались творением Древних, верхом их технологий, неуязвимыми боевыми механизмами, созданными для опустошения миров.
        Творцы погибли, но Звери остались жить, бесцельно перемещаясь в разрушенном до основания Инфернисе. Существовала теория, что именно они расплавили все континенты этого плана, постепенно превратив его в бесконечную магмовую пустошь.
        Древние, согласно лору*, на заре времен вели войну против Богов. Она лейтмотивом проходила через сюжетные линии многих заданий. Они проиграли и оказались уничтожены, навсегда стерты из Сферы, оставив после себя странное наследие.
        Тао видел секретные данные, профайлы Зверей. Их ужасающие боевые возможности не поддавались описанию. Покрытые обсидиановой шкурой отвердевшей магмы, с эллуром, циркулирующим по венам, они вообще не походили на живых существ. Звери несли на своих спинах целые локации, НПС-Королевства и форпосты игроков, города и горные хребты.
        — Четырнадцать минут до оптимальной дистанции поражения цели.
        Тао терпеливо ждал. Огромные черные острова, зубчатыми громадами маячившие на горизонте, неумолимо приближались. Он извлек из инвентаря Обсидиан. В фиолетовом шаре, уже сплошь покрытом сеткой трещин, бесновался черный вихрь. Богиня вот-вот могла вырваться на свободу.
        ПРОЧНОСТЬ 4/100
        Тао даже не рассчитывал справиться с Ананизартой сам. Это было невозможно в принципе, слишком несоизмеримы силы. Но вот принести ее в локацию, полную древних врагов и бросить им на поживу — чем не план? От него требовалось немногое — приманить Зверей поближе и не дать богине уйти. И то, и другое вполне осуществимо.
        — Протокол запрета телепортационной магии активирован. Мир временно закрыт для посещений.
        Находящийся высоко над поверхностью магмы, лидер ПРОЕКТА ждал. Черные горы приближались, смыкая кольцо со всех сторон. Поднятые ими волны лениво прокатывались по пузырящейся лаве, вздымая языки пламени. Тао пересчитал взглядом — Зверей было шесть. Наверное, ДПС* должно хватить. Точно сказать невозможно — никто еще не проделывал ничего подобного.
        ПРОЧНОСТЬ 2/100
        Словно предчувствуя неладное — а может, так оно и было, заключенная внутри богиня усилила натиск. Обсидиан с хрустом разрезала новая трещина, он крошился, почти распадаясь на части. Ждать было больше нельзя. Черные горбы ходячих островов уже ворочались совсем близко. Тао последний раз посмотрел в фиолетовую глубину «пожирателя», и, решившись, швырнул его вниз — прямо в расплавленное море Инферниса. Последствия могли оказаться непредсказуемыми. Сейчас здесь мог разверзнуться сущий ад.
        Обсидиан мелькнул смазанной полосой, бесконечно долго падая вниз. Он упал и тут же погрузился в колыхающиеся рыже-черные волны. Раскаленная магма принялась грызть оставшуюся прочность предмета, полностью уничтожая его.
        — Внимание! Цель освобождена, локализована. Готовимся к прерыванию способностей.

* * *

        Ананизарта, покидая разрушенный «пожиратель», оказалась в расплавленной глубине кипящей лавы. Едва не погибла человеческая Форма, не приспособленная к таким экстремальным температурам. Разбрызгивая жгучие потоки, богиня вырвалась наружу, оказавшись в замкнутом круге, образованным обрывистыми утесами, покрытыми коркой затвердевшей магмы.
        Красное небо, черно-желтый океан лавы, растущие из него обсидиановые горы. Инфернис. Запретный для Богов мир, где заключены самые смертоносные твари, когда-либо созданные Древними.
        Страшный рев оглушил ее, черные утесы закачались, нависая. В них с грохотом открывались круглые алые щели, похожие на огромные жерла вулканов. Внутри пылал, набирая мощь, свирепый синий огонь.
        Ананизарта помнила Зверей. «Великая Комета Мезмира», уничтожившая Фейры, была создана именно против них — только заклятье планетарного, терраформирующего масштаба, могло повредить такому монстру. Когда-то нашествие Зверей, грозящее опустошить Сферу, остановили хитростью, заперев их здесь. Ощущение смертельной опасности пронзило богиню. Нужно немедленно уходить!
        Для бегства оставалось буквально несколько секунд. Ананизарта сосредоточилась, пытаясь телепортироваться из этой подлой ловушки — но вдруг ощутила мощное противодействие. Заклинание Телепортации не сработало! Ее схватила, вздернула и сковала чужая сила, принявшая облик ослепительно-белых световых цепей, распявших ее в разные стороны. Богиня мгновенно обнаружила источник противодействия — далеко наверху, среди красного тумана горела яркая звезда. Мигнув, она испустила вспышку света. Копье Силы, божественное заклинание школы Света, устремилось к растянутой цепями богине, с ревом рассекая воздух.
        Ананизарта, обратившись гигантским черным вихрем, разорвала цепи грубой силой, отразила Копье сотканным щитом Тьмы. Но секунды, мгновения, потерянные на трансформацию, сыграли свою роль. Перекрестные потоки голубого огня, яростное дыхание Зверей, обрушились со всех сторон. Океан магмы вскипел и отхлынул под напором ревущего пламени, бешеная воронка, сотканная из лавы и синего дыхания Зверей, закружилась со всех сторон. Крича от боли, богиня устремилась вверх, стремясь вырваться, уйти из гибельного горнила. И ей почти удалось — прорвав завесу огня, она совсем близко увидела свободу. И горевшую звезду, которая оказалась невиданным астральным кораблем, ослепительно — ярким, окутанным пеленой защитного Купола. Несколько Копий, с убийственной меткостью запущенные оттуда, сбили Ананизарту, как птичку в полете, вновь опрокинув в кипящее море огня. Она рухнула вниз, в круг исполинских черных чудовищ, с яростью тут же сомкнувшихся над ее телом.

* * *

        — Внимание! Используем «Копья» и «Цепи» по откату! Не даем ей уйти!
        Тао наблюдал за разверзающимся внизу сражением с безопасного расстояние. Ему довелось увидеть мощь Древних воочию. Звери исторгали ревущую реку высокотемпературной плазмы, конусом накрывавшую область. Пламени было достаточно, чтобы утопить в нем целый город. Тао знал, что этот огонь, несмотря на внешнее сходство, не имеет отношения к обычному. Он наносит шесть видов урона, проходящих в трех срезах мира, основную долю составляет так называемый «древний урон», смертельный для нематериальных сущностей. Шестерка творений погибшей расы яростно утюжила исполинскими «огнеметами» пространство перед собой, превратив его в бушующую, растущую пламенную полусферу, уже захлестывающую их собственные туши. Ничто не могло там выжить, напор долетавших огненных эманаций опасно терзал даже защитный Купол.
        Добавляя жару, несколько крылатых существ в светящихся доспехах одно за другим отправляли в гущу огня белые вспышки Копий Света. Свитки божественной Силы не давали богине вырваться из радиуса действия оружия Зверей.
        — Внимание! Все! Статус цели — умирает!
        Яростный, ультразвуковой вопль, перекрывший рев и грохот, заставил закрыться от акустической атаки. От его источника, скрытого в пламени, исходили концентрические круги, заставляющие колебаться пространство. Он нарастал, превратившись в пронзительный визг, тонкий и отвратительный, как скрежет металла по стеклу — и вдруг лопнул, оборвавшись на самой высокой ноте. Огненная полусфера, взвившись протуберанцем сине-рыжего огня, обрушилась внутрь себя, образовав подобие цунами, захлестнувшее черные громады чудовищ Древних. Яростно топчущие что-то, дымящиеся Звери замерли. Потоки плазмы, исторгаемые ими, внезапно иссякли. Закрывая тускнеющие зевы боевых жерл, они неторопливо, меланхолично начали расходится в стороны. Больше ничего не привлекало их. Враг был сокрушен.
        — Цель уничтожена. Выпало три предмета. Можно забирать, всем спасибо.
        Не веря своим глазам, захлестываемый диким восторгом, Тао начал снижаться. Если Ананизарта повержена мощью Зверей, где-то там, в глубине взбудораженного океана магмы сейчас медленно тонет то, что от нее осталось. То, ради чего он и затеял всю эту игру. Кровь Бога.
        Экипировка давно подготовлена — сет «Охотника на Драконов», лучшее огнеупорное снаряжение в Сфере. Кольца и амулет с резистами к Земле и Огню. «Очищение» сняло все ранее наложенные эффекты. Новые эликсиры — «Драконья Чешуя», «Знак Саламандры», «Кровь Красного Дракона», подняли сопротивление к огненной стихии до заветных 92,7 %. Считалось, что предел — 90 %, система штрафов на стакающиеся* эффекты не позволяет создать абсолютный резист. Каждый предмет с одинаковым показателем прибавлял все меньше в процентном соотношении.
        Тао готовился и тренировался. Он знал, что сможет продержаться в огненном океане Инферниса около тридцати секунд. С учетом Свитков «Воздушного Пузыря» и активации «Неуязвимости» Вечного Воителя — чуть больше минуты. Вполне достаточно для того, чтобы успеть подобрать медленно тонущие в вязкой магме предметы.
        Прозвенел внезапный колокольчик глобального оповещения, заставивший Тао похолодеть.
        РАВНОВЕСИЕ НАРУШЕНО!
        — Внимание! Тревога! Мы потеряли контроль над интерфейсом управления! Он перехвачен, нет доступа! Контур ограничения телепортации взломан! Приближаются неопознанные сигналы! Не понимаю, как, но они… они открывают сюда Астральные Порталы!
        Чего-то подобного он подсознательно ожидал. Один раз он упустил победу в одном шаге от нее. Медлить не стоило. Вперед!
        Как искусный ныряльщик, лидер ПРОЕКТА выпрямился в затяжном прыжке, без всплеска исчезнув в желто-черном раскаленном месиве.

* * *

        Призыв Мары застал меня врасплох. Только что я бодро переставлял лоты и заполнял транспортный контракт, готовя целую партию ништяков, которые через третьи руки умолял отправить союзный нам небольшой альянс — и вот, поднимаюсь с каменных плит пола в будуаре Хозяйки Суккубата.
        Ну, чего опять? Решила напомнить, что я должен ей за помощь при битве за Кондор? Или снова заиграло либидо?
        Демонесса стояла у окна. Не тратя слов, она жестом пригласила меня пройти на широкий открытый балкон. Мара, против моих ожиданий, была предельно серьезна и даже не пыталась заигрывать.
        — Что-то не так, Один из Семи,  — сказала Хозяйка Суккубата, вцепившись в поручни. И повторила снова,  — Что-то не так.
        — Что именно? Зачем ты меня позвала?
        В ответ она молча показала рукой.
        Алое, почти пурпурное небо. Оранжевое море магмы в паутине черных разводов. Сильный напор сухого жара снизу. Беспрерывный рев и грохот. Он исходил как от нашего шагающего острова, так и от других. Блестя обсидиановым панцирем потеков застывшей магмы, множество Зверей виднелись на горизонте. Словно исполинские корабли, они бороздили раскаленный океан. Но, как же их много! Выглядело это так, будто все Звери Инферниса решили устроить сходку в определенной точке и упорно шагают к ней.
        — Звери проснулись. Видишь? Они почуяли что-то. Идут туда.
        — Она взглянула на меня глазами, в которых тлел алый дьявольский уголек и по выражению лица я неожиданно понял, что Мара сильно встревожена.
        — Я такого не припомню. Суккубату может угрожать опасность. Понимаешь, Один из Семи? Я думаю, сегодня нам потребуется твоя помощь.
        Я с усмешкой покрутил головой. Звери, исполинские чудовища Инферниса. Я убил Стража, но даже кракен уступал в размерах ходячим островам. Что может угрожать таким громадам?
        — Совсем скоро, совсем близко!  — настаивала демонесса.
        Хорошо, подождем. Что не сделаешь ради репутации, суккубы могут еще пригодиться. Звери и правда, сходились все ближе, я насчитал пятерку, уже заслонивших горбами горизонт, за ними маячили черные точки остальных. Они двигались достаточно быстро, образуя нечто вроде кольца вокруг невидимого центра. Завораживающее зрелище — как перемещаются, едва не сталкиваясь боками, грандиозные массы, больше всего похожие на ожившие горы.
        Когда они были совсем близко, Мара вдруг вытянула руку, вскрикнув. Она указывала куда-то в кипящую лаву. В ту же самую секунду пол под ногами затрясся. Рев и грохот оглушил, дрожь внутренностей Зверя едва не сшибала с ног. Казалось, титаническое чудовище пытается встать на дыбы.
        Жуткий, визжащий скрежет по камню — словно открывали давным-давно заржавевшую калитку. Облако пыли, рой несущихся вниз каменных обломков. Внизу с оглушающим ревом, заслонившим все остальные звуки, забушевал синий огонь. Брызги лавы от поднявшегося водоворота, поднимаясь в воздух, густой сетью полетели прямо в нас. Хозяйка, на ходу принимая боевую Форму, втащила меня с террасы внутрь своих покоев, на открытых окнах замерцала синяя пленка защитного Купола. Что происходит?!
        Звери, вся шестерка, яростно извергали жидкий синий огонь, конусы которого под хорошим напором ввинчивались в магмовое поле, создавая исполинскую пламенную воронку. За несколько мгновений она поднялась над нами, выше Зверей, второй кожей оплетая поднимающийся из лавы черный вихрь.
        Я расслышал вопль Мары, отползающей в угол, когда текучий синий огонь захлестнул террасу и за несколько мгновений заполнил все видимое нам пространство. Замерцал под напором защитный Купол домашнего укрепления Суккубата. Если он аналогичен защите замков, то мы вне опасности — при уничтожении включится «Неуязвимость». Чего она паникует? Но спустя секунду я понял причину, идентифицировав ветвистый черный ураган, который поливали пламенем Звери. Я уже видел его.
        АНАНИЗАРТА, БОГИНЯ ТЬМЫ.
        Меньше всего я хотел опять встречаться с этой склочной дамой. Как она оказалась здесь? Мелькнула мысль о подставе — Мара могла заманить меня в ловушку и отдать Ананизарте, которая наверняка хочет отомстить. Но причем тут Звери, почему они собрались в круг и пытаются убить богиню?
        Звери бушевали, окружив Ананизарту и утопив ее в море огня. Я видел только начальные такты этого балета, потом все скрыло бушующее пламя. Наш исполинский скакун ревел и топтал, пол ходил ходуном, содрогались стены. Перекрывший все нестерпимый визг мизеркордией пронзил голову, заставив зажать уши. Было реально страшно — невольно я оказался в эпицентре битвы титанов, сил, о которых не имел представления. Выйдя наружу, хоть с огненным мечом, хоть без него, я не продержался бы и нескольких секунд.
        Стоило осознать собственную ничтожность, как бой внезапно закончился. Зверь остановился и замер, опала огненная пелена. По Куполу, тревожно мигавшему осадным режимом, скатывались вязкие потеки лавы. Все? Быстро, однако. Чем закончился поединок?
        Тренькнул системный колокольчик. В глобальном чате пробежали знакомые, уже виденные строчки:
        РАВНОВЕСИЕ НАРУШЕНО!
        Над черным кольцом застывших Зверей, над взбудораженным океаном магмы сияла звезда, настолько яркая, что я не мог рассмотреть, что она из себя представляет. От нее отделилось что-то, какая-то черная точка, камнем рухнувшая вниз и исчезнувшая в кипящей лаве. Я проследил взглядом за ее падением, окончившимся примерно в геометрическом центре круга Зверей. Фигурка? Человеческая фигурка?
        А затем началось самое интересное. В пурпурном небе Инферниса, прямо над нами, вдруг вспыхнули радужные воронки Астральных Порталов.

        ИНТЕРЛЮДИЯ: ВЕСНА

        Оно было не так и велико с виду — огромный желтоватый кристалл, формой и правда, напоминающий сердце. Заключенный в зеленоватую оправу «сплава древних», он чуть светился в полумраке подземного зала. Внутри, словно мухи в янтарной глыбе, застыли темные силуэты. Множество, десятки, сотни — деталей и лиц разобрать нельзя, безликие тени, замершие в медовой глубине.
        Весна медленно-медленно проваливалась внутрь, уходила в Сердце спиной вперед. Улыбка исчезала с ее лица, разомкнулись тонкие пальцы, держащие руки Капитана. Несколько секунд — и она полностью погрузилась в янтарный кристалл, на полупрозрачной янтарной стене растаял отпечаток ладоней. Ее темная фигура, потеряв индивидуальность, слилась с бесформенной толпой прочих НПС, заключенных внутри Сердца.
        Пантера ощутил твердую, чуть теплую поверхность, непроницаемую для тех, кто не имел «Гена Древних». Когда-то он его имел. Когда-то он его утратил. Капитан, испытывая приступ беспричинной ярости, стукнул кулаком по кристаллу. Почему так?!
        — Почему она не может выйти?  — резко обернулся он к одному из дежуривших в зале сокланов.
        — Из Сердца? Они привыкают к нему,  — равнодушно ответил игрок,  — Те, кто выходят, все равно возвращаются.
        Сердце, безжалостная машина душ, гигантский артефакт Древних, восстановленный магическими ремесленниками «Пандорума». Странный и страшный предмет. Один из самых необычных секретов альянса.
        У каждого кипа, основного строения инфраструктуры клановой цитадели, есть «оправа» — слоты для специальных артефактов, усиливающих замок. Их число увеличивается при апгрейде замка, максимальное количество — пять. Как и все в Сфере, они бывают пяти видов: обычные, необычные, редкие, эпические и легендарные. Как правило, кланы усиливают свою цитадель артефактами, повышающими защиту или атаку, те, кто может себе позволить — вставляют эпические и легендарные предметы, обладающие разнообразными свойствами. Огненная аура, массовое воскрешение, клановые удары — много их…
        «Пандорум» первым начал исследовать Астрал и успел собрать сливки. Круг Воскрешения, Глаза Колосса, Сердце Древних… О свойствах Сердца знали немногие — верхушка «Пандорума» хранила их в тайне. Кристалл был сильнейшим резонатором, многократно усиливающим способности существа, находящегося внутри. Собственно, и охота на НПС частично объяснялась поисками кандидатов для заключения внутри Сердца. Их было там уже несколько сотен. Вес-Надаль, обладательница архетипа «погонщик древних», оказалась способна управлять множеством боевых механизмов Древних на огромном расстоянии. Кроме нее, в Сердце находилось еще несколько неписей, имеющих «Ген». Капитан не знал точно, сколько. Но огромную армию «арахнидов», взявшую Кондор, вызывали и контролировали именно они.
        Капитан еще раз ударил кулаком по Сердцу. Шэдоу наверняка знал, что процессы, происходящие с НПС в Сердце Древних, необратимы. Забрать Весну и сделать ее прежней можно только одним способом.
        Уничтожив само Сердце.

        ГЛАВА 18

        Три предмета. Только три из всей экипировки Бога? Почему так мало? Или остальные не были неуничтожимыми и сгорели в пламени Зверей?
        Тао уверенно погружался внутрь вязкой, желто-черной субстанции. Магма наносила дикий урон, любой другой бы уже умер, но не лидер ПРОЕКТА, скрупулезно рассчитавший урон, резисты и подобравший шмот. Только не он.
        Еще немного. Еще чуть-чуть…
        Вот они! Первым в инвентарь отправился длинный серебряный шип Рагелля, знаменитого невидимого меча богини. Вторым — полумесяц фракционной Короны Дома Тьмы, увенчанный пятью острыми, как бритва, зубцами. Рассматривать будем позднее! И, наконец, пальцы Тао сомкнулись на багрово-черном пульсирующем сгустке, бьющемся, как вырванное из груди сердце.
        КРОВЬ БОГА ТЬМЫ.Ключ к архетипу Полубога находился в его руках! Цель долгого, долгого пути достигнута. И одновременно — начинается новый, гораздо более рискованный и опасный, экспериментальный путь поиска ключика к тайнам Сферы. Тао верил, что Кровь Бога сделает его существом, способным на равных разговаривать с высшими силами Сферы Миров, кроить баланс по своему разумению. Исключительно игровыми средствами, чтобы там не думал по этому поводу «процедурный генератор».
        А наверху, судя по всему, происходило что-то скверное.
        — Вышло три объекта! Не опознаны! Не классифицируются! Начинают атаку!
        Из Астральных Порталов появились странные корабли, прежде не виданные в Сфере Миров. Корабли? Или гигантские существа? Ответа не было, безымянные пришельцы отображались цепочкой вопросительных знаков.
        Черные колючки размером с астральный скиф. В очертаниях проскальзывало нечто паучье — бугристая глянцевая броня, гроздь вытянутых вперед заостренных конечностей. Пропорции и форма, переливы тела-корпуса — во всем ощущалась нечеловеческая чуждость, странное извращенное изящество и легкость, с которой двигались неожиданные гости.
        Трое «пауков», вынырнув из Порталов, мгновенно разошлись широким веером, поражая скоростью и маневренностью. Оценив обстановку, устремились в глубокое пике, безошибочно выбрав приоритетную цель — то самое место, где несколько секунд назад исчез в лаве нырнувший Тао.
        — Внимание! Внештатная ситуация! Интерфейс не отвечает! Объекты не сканируются!
        — Задержите! Используйте все доступные средства!
        Сияющая звезда, обратившись админским джаггернаутом, выстрелила десятками ослепительных вспышек. Но ни один не попал в цель — странные пришельцы в головокружительных кульбитах избежали поражения. Они вращались и разворачивались таким образом, словно законов тяготения и инерции для них не существовало. «Пауки» порхали и маневрировали, используя неведомые, абсолютно чуждые летательным аппаратам Сферы принципы движения. Судя по всему, обычные астральные корабли они должны были делать, как стоячих.
        Джаггернаут снижался, не прекращая обстрел, защищая место падения Ананизарты. Пришельцы ушли в стороны, глубокими виражами прорезая лиловое небо Инферниса. Неторопливо расходящиеся Звери не обращали на них никакого внимания.
        На черных остриях «пауков» загорелись сиреневые огни. Выйдя на атакующий вираж, они начали ловко кружить вокруг огромного корабля. Вспыхнули короткие вспышки фиолетовых лучей, ударивших в Купол джаггернаута. Издевательски легко уходя от ответного огня, тройка пришельцев рубила защитную сферу неповоротливого исполина необычными энергетическими клинками.
        Тао, впрочем, уже не волновал исход этой схватки — прежде чем испепеляющие лучи оружия странных «пауков» начали буравить толщу магмы в поисках нарушителя Равновесия, он уже летел домой Камнем Душ. Рагелль, Корона и Кровь в инвентаре, а значит, этот раунд он выиграл.

* * *

        Я не верил своим глазам. Но громадная звезда, оказавшаяся при ближайшем рассмотрении сияющим кораблем, ощетинившимся лучами света, стремительно гасла. Вокруг нее метались черные паучьи тени, тонкие фиолетовые шпаги вонзались в голубой пузырь защитного Купола.
        Очень странный корабль. Несомненно, астральный джаггернаут, судя по габаритам. Но я не мог опознать его принадлежность — а ведь все джаггернауты Сферы Миров посчитаны и поименованы. Постройка каждого нового — маленькое событие… Откуда, черт возьми, он тут взялся?! Атакующие его твари тоже не вызывали никаких ассоциаций. Что вообще происходит?
        — Это они!  — выдохнула Мара, жадно вглядываясь вдаль,  — Те, о ком я говорила! Похитители душ!
        Час от часу не легче. Вздохнув, я активировал «Глаза» и отыскал ближайшую тень — там, на борту странного джаггернаута. Закрыл свои глаза и открыл чужие, мгновенно переносясь на его палубу.
        Так, посмотрим… Большинство команды составляли Кованые — металлические конструкты из Миров-Кузниц. Именно эти НПС выполняли всю черновую работу, я заметил и парочку дромонтов, левитирующих по верхней палубе. Джаггернаут принадлежит фракции Миров-Кузниц? У неписей есть свои астральные сверхтоннажники?! Вопросов было больше, чем ответов, но затем в поле зрения теневика попали другие существа, кучно собравшиеся у борта, и я вообще запутался.
        Сияющие волшебным светом артефактные доспехи, белоснежные крылья, ослепляющий венец сияния. Архангелы, фракционная стража Престола Света. Раса, недоступная никому, кроме администрации Сферы. Ники, горевшие над головами архангелов, проясняли — или еще больше запутывали ситуацию.
        GM FAUST…GM ASTARTA… GM POTTER…
        Админы! Именно в облике крылатых вестников они иногда спускались к простым игрокам, вызывая шок и трепет. Я видел несколько роликов, запечатлевших их в таких аватарах. И сразу стало ясно, что джаггернаут — «Серафим», парадно-выездной флагман администрации, изредка появляющийся в местах массовых эвентов.
        Но зачем они здесь? Я чего-то не понимал. Или угроза от «пауков», настолько серьезна, что они решили вмешаться в игровой процесс? Админы вели бой, причем он складывался не в их пользу.
        Взрыв! Корабль накренился, группа «архангелов» исчезла в зияющем, дышащим огненной глубиной проломе. Волна огня прокатилась по палубе — прямо к злосчастному теневику, чьими глазами я беззастенчиво пользовался.
        Меня вышвырнуло в свое тело, я неохотно разлепил веки. Фиаско! «Серафим» горел, быстро снижался, окутанный облаком огня и дыма, оставляя за собой черный шлейф. Чтобы уничтожить почти неуязвимый Купол джаггернаута, тройке врагов не понадобилось и десяти минут! Вот это мощь, как такое вообще возможно?! Прикинув требуемый урон, я завистливо присвистнул.
        «Пауки» продолжали кружить вокруг исполина, вонзая фиолетовые шпаги в горящую тушу. Ответный огонь они почти с издевательской легкостью игнорировали, показывая чудеса маневренности. По-моему, с админского корабля их все же несколько раз зацепили, но на поведении это никак не отразилось. Я заметил, что «пауки» действовали крайне грамотно, удары только казались беспорядочными, а на самом деле они сосредоточили их в уязвимых местах, уничтожая рангоут и движители «Серафима». Потеряв ключевой внешний обвес, любой астральный корабль становится неуправляемым — а здесь, над раскаленным морем лавы это опасно вдвойне.
        Все, конец. Джаггернаут, потеряв скорость, свалился в штопор и рухнул в магму, косо врубившись в черно-желтую вязкую субстанцию. С оглушительным треском он начал погружаться, окутанный огнем и фонтанами искр. Я врубил запоздалое видео, снимая, как черные паучьи корабли идут на бреющем над самой поверхностью, безжалостно добивая «Серафим». При штурме Кондора тысячному рейду Севера потребовался час, неведомые пришельцы справились гораздо быстрее.
        Я продолжал наблюдать. «Пауки» несколько минут крутились возле тонущего джаггернаута, затем резко набрали высоту. На секунду я попрощался с ними, но, как оказалось — зря. Неожиданно стало понятно, что они стремительно приближаются. Именно к нашему Зверю, безошибочно выбрав его из всех прочих, меланхолично бредущих по океану лавы. Хотел бы я, чтобы это было случайностью. Но нет, минута — и они пронеслись совсем близко, сверкнули фиолетовые вспышки. «Пауки» чуяли… и хотел бы я знать кого — меня или Суккубат?
        — Они идут! Они идут за нами! Ты обещал помочь, Один из Семи!  — завопила Мара. Ее когтистые руки вцепились в меня и вдруг резким толчком отправили на балкон, за пределы защитного Купола.
        — Ты обещал,  — повторила она, глядя на меня сквозь тонкую мерцающую преграду.
        Вот сука, а! Формально я не принадлежу к их фракции и не могу вернуться под Купол, тем более находящийся в «Неуязвимости». Мара вынуждала меня драться или уходить, наплевав на все договоренности. Времени решать не было: черный силуэт «паука» несся, казалось, прямо на меня.
        Фиолетовая вспышка! Ограждение, балюстрада и половина террасы исчезли, рухнув вниз водопадом горящих обломков, но я уцелел, сжавшись внутри сферы «Щита Теней». Однако враг возвращался, и ничего хорошего это не сулило — меня либо сбросит вниз, либо пробьет теневую защиту. Первым же ударом неведомый противник снял больше двух миллионов хитов.
        «Теневая Трансформация»! «Бег в Тени»! В реальном мире я исчез, а в теневом с изломанного осколка террасы вверх рванулась крылатая фигура, окруженная серой призрачной сферой. Ну-ка, что вы скажете на это, дорогие «пауки»? Способны вы видеть противника в Тени, или слепы, как большинство обитателей Сферы?
        Они явно видели, но как-то странно, то ли с опозданием, то ли не совсем четко. Лучи вспыхивали близко, но странные создания явно замедлились, больше не удивляя феноменальной реакцией. Внезапно дошло — не они изменились, это я ускорился, пользуясь теневыми крыльями. Эффект будет работать около пяти минут и за это время надо успеть что-то предпринять.
        Тройка брала меня в клещи. В плане Тени они выглядели живыми сгустками тьмы, оставляющими за собой тающий чернильный шлейф. В середине полупрозрачного студня билось живое сердце, острые щупальца волнообразно шевелились. Меня передернуло. Тень не лжет, никакие это не корабли, а мерзкие твари, имеющие плоть и кровь. Это открытие странным образом успокоило и подсказало, что делать дальше.
        Я завертелся, уворачиваясь от мелькающих лучей и не давая себя окружить. Это было легко — в теневом плане я превосходил «пауков» в скорости. Внизу темнела громада Зверя, черное плато, уходящее за горизонт. Я ринулся к нему, словно пытаясь укрыться за складками местности, а когда противники сели на хвост, внезапно развернулся навстречу.
        Пару секунд мы были совсем близко. Я разглядел черную, как панцирь насекомого, отливающую синевой скорлупу оболочки, блики огней на заостренных трубках «щупалец». Фиолетовые лучи ужалили Щит Теней, полностью снеся его прочность. Синева выплюнула цепочку «Огненных Болидов», густым роем накрывшую центрального преследователя.
        В цель попали только два из пяти, но и этого оказалось достаточно. Истинный Огонь не умеет шутить — «паук» исчез в пламени взрыва, смятой, скукоженной черной тряпкой свалился вниз, с треском врезавшись в горные склоны застывшей магмы, покрывающие спину Зверя.
        ВЫ НАНЕСЛИ 1002490 ЕД. УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ???!??? УМИРАЕТ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ УНИКАЛЬНОЕ ДОСТИЖЕНИЕ “ВРАГ НЕИЗВЕСТЕН”! ВЫ ПЕРВЫЙ ИЗ ИГРОКОВ СФЕРЫ, ПОЛУЧИВШИЙ ЭТО ДОСТИЖЕНИЕ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 3 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 999000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        Минус один. Два остальных по инерции пронеслись мимо, в вираже развернулись для следующей атаки. Я приготовился, тоже набирая высоту. Два заряда, два врага. И еще есть “Огненный Воин”. Шансы есть. Ну, давайте!
        Но, против ожидания, «пауки» внезапно ушли с атакующей траектории, резко повернули в стороны, удаляясь. Вдалеке загорелись открываемые ими Астральные Порталы. Они предпочли бегство бою. Я захохотал. Что, испугались? Страшно стало, да?
        Тень чего-то громадного, грандиозного даже в Тени внезапно наплыла сзади, утопив в темноте. Нечто надвигалось оттуда, из ниоткуда возникнув за моей спиной. Я оглянулся — и выругался, увидев белые бастионы, хрустальные шпили и башни матового серебра, скрытые пеленой радужного сияния. Там парила огромная летающая крепость, с развевающихся синих знамен загадочно улыбалась крылатая маска.
        Серебряный Оплот. А я-то подумал, «пауки» сбежали, испугавшись меня!
        На смотровой площадке центрального бастиона, над куполообразными вратами, стояла группа людей, охраняемая стражей невозмутимых валькирий. Знакомые все лица — я узнал серебряную маску Первой Девы, бинты и шляпу Гробовщика, золотые кудри Сэй-Руса. Я приземлился и вышел из Тени.
        — Спасибо за помощь, но я в ней не нуждался,  — я издевательски отдал честь.
        — И не думали даже!  — фыркнула Романова,  — Ты слишком высокого мнения о себе!
        — Запрос о помощи пришел от иерархии Миров-Кузниц,  — сказал Сэй-Рус.  — Мы находились именно там. Могли попасть сюда быстрее всех их кораблей.
        — Тогда вы опоздали!  — я указал на расходящиеся по лаве круговые волны — все, что осталось от погибшего “Серафима”. Несколько минут потребовалось магме, чтобы засосать огромный джаггернаут.
        — А ты здесь как оказался?
        Я молча пожал плечами — мол, какая разница. Сам удивлялся, неприятности липли ко мне, как к родному.
        — Ничего удивительного,  — издал глухой смешок Свечкин, придерживая шляпу,  — Результирующая того, что ты Один из Семи. Хочешь, не хочешь, а обстоятельства будут загонять тебя туда, где справится только носитель Ключа. Именно так работает Равновесие. Все в Сфере подчиняется этому закону.
        Интересное высказывание! Значит, Мара вытянула меня в этот мир, потому что предполагалось, что тут произойдет нечто, с чем смогут справиться только Семь Братьев? Хозяйка Суккубата тоже была оружием высшей силы, которая предвидела, что будет прорыв? И именно поэтому здесь появился Серебряный Оплот? Я понял, что многого не понимаю…. но с мысли сбили действия Романовой, проделывающей загадочные манипуляции руками.
        За пределами Оплота вновь появилось гигантское, призрачное подобие ее кисти. Она взяла что-то внизу, брезгливо подхватив двумя пальцами, потянула наверх. Медленно покачиваясь, вровень с нами поднялся изломанное тело сбитого мною “паука”. Подчиняясь резкому жесту Первой Девы, мы посторонились, освобождая место, на который огромные пальцы с хрустом положили черное шипастое нечто.
        Все таки не маленькая тварь! Трехметровая обугленная гора, от которой омерзительно несло паленым. Несмотря на повреждения, полученные от “Болидов”, странное создание еще не умерло. Удивительная жизненная сила! Черный панцирь вспух и полопался, острые шипы то ли конечностей, то ли щупалец переломаны, обнажая на сломе отвратную, пузырившуюся зеленоватую плоть. Вокруг “паука” тут же начала образовываться лужа липкой сине-зеленой слизи.
        — Вы знаете, что это за твари?  — спросил я.
        — Пока нет. Но сейчас узнаем!  — процедила Первая Дева, бестрепетно подходя ближе.

        ГЛАВА 19

        Иногда Сфера отталкивает своим реализмом. Зрелище разделки фантастических тварей неприятно. Чересчур натуралистично, как по мне. Другого способа получить весь лут, а заодно и полную информацию о существе нет, но копаться в потрохах, выглядящих как настоящие — занятие не для брезгливых.
        Я сломался на моменте, когда из нутра «паука», распластанного наподобие морской звезды, начали доставать какую-то странную фигуру, удивительно похожую на человека. Так пришельцы не НПС, а нечто вроде кораблей, несущих внутри живого пилота? Две ноги, две руки, голова — а за ней тянулись, лопаясь, какие-то скользкие нити. Зрелище безвольного, изуродованного тела, срощенного с внутренностями «паука», было настолько отвратительным, что я ушел, решил подождать результатов вскрытия в командной рубке Оплота. Следом за мной тут же увязался Гробовщик.
        — Ну что, как успехи? Нашли Ключ в Мирах-Кузницах?  — спросил я у него.
        — Не все так просто оказалось,  — раздосадовано ответил Рокки-Свечкин.  — Долго рассказывать, там целая история. Нас то ли опередил Магистр, то ли Адам тоже подстраховался…
        — Адам?
        — Адам Георгиевич, один из нас. Его нет в схроне, Ключ тоже пропал. Компас указывает в Астрал.
        — Что дальше будете делать?
        — Решаем. Скорее всего, пойдем по следу.
        Свечкин отвечал неохотно, расплывчатыми фразами, поспешил перевести разговор на осаду Базаара. Ему была интересна моя роль во всем этом безобразии, парализовавшем главный рынок Сферы. Ну а я, что я? Кот, как всегда, тут почти не причем. Просто воспользовался создавшейся ситуацией, чтобы немного заработать.
        Через полчаса вернулась Романова, сопровождаемая Сэй-Русом. В весьма мрачном настроении — сняв изгвазданные перчатки, она с яростью запустила ими в угол. Серебряная маска Первой Девы зазвенела о камень столешницы.
        — Ох, попадись мне этот умник…  — прошипела она,  — Доктор Франкенштейн, яп-пона-мать!
        В гневе она удивительно хорошела. Такой типаж совсем не в моем вкусе — но теперь я прекрасно понимал Сэй-Руса.
        — Как там насчет моего лута?  — невзначай поинтересовался я.
        — Как насчет оплаты работы перфектного скиннера, умник?  — фыркнула она,  — Что здесь вообще произошло? Как они появились? Было глобальное нарушение Равновесия? Почему?
        — Я не уверен на сто процентов,  — подбирая слова, осторожно произнес я,  — Но тут были админы. Новые, я имею в виду. И, кажется, они убили Ананизарту…
        — Богиню Тьмы?  — быстро уточнил Сэй-Рус.
        — Боже, идиоты…  — простонала Первая Дева, роняя голову на ладони,  — Какие идиоты… Они что, не понимают, что гасят костер бензином?
        — Не понимают, Лена!  — сказал Свечкин,  — Мы ведь тоже не понимали. После Таэрланда только начало доходить, помнишь?
        — Ладно. Нам удалось идентифицировать…это создание,  — прервал их Сэй-Рус,  — Протокол вскрытия, карточку и профайл заполним позже. Основное — это представитель тайной НПС-фракции. Самоназвание: Странники, Судьи Рока, Очищающие.
        — Так это корабль или НПС-персонаж?  — спросил я.
        — Ни то, ни другое. Скорее — живая оболочка, нечто вроде органического доспеха для вживленного «пилота». Они взаимосвязаны, как симбионты, не могут существовать отдельно. Очень интересное строение, обычный организм наоборот.
        — То есть, наоборот?
        — Ну, у обычного существа кости внутри. Каркас. Здесь — снаружи, внешний экзоскелет играет роль прочнейшего, экранирующего панциря. Все остальное — органы, соединительная ткань, спрятано внутрь, включая управляющего НПС. Да и не НПС это вообще, а нечто странное…Искусственно созданное существо. Мы хорошо его изучили, повреждения минимальны, несмотря на то, что ты использовал истинный огонь.
        — Никогда не видела такого чудовищного издевательства над НПС,  — медленно произнесла Романова,  — Мне даже противно представлять процедуры, необходимые для такого сращения. Основой, несомненно, послужил обычный непись. Человеческой расы. Его словно сначала разобрали, потом собрали вновь, вывернув наизнанку и сделав частью этого квази-организма. При этом свели с ума управляющий искин, изменив алгоритмы и цели.
        — Можно поподробнее?  — нахмурился Свечкин.
        — Пожалуйста. Голосовой аппарат удален, сердце и глаза тоже. Вместо них вставлены волшебные камни с необычными аффиксами. НПС вообще аугментирован настолько, что посторонних предметов в теле больше, чем плоти. Больше двух десятков гнезд. Вместо крови циркулирует ихор, примерно такого же состава, что используют некро-маги при конструкции химер. Нервная система соединена в единое целое с экзоскелетом. Несомненно, он ощущает его, как собственное тело.
        — Именно поэтому они так ловко летают?
        — Вполне возможно. Вообще, методы, используемые этим Странником, абсолютно неизвестны. Какой-то дикий сплав некромагии, технологий Древних, артефакторики и магической аугментации. Хотела бы я взглянуть на лаборатории, где их создают и Чертежи!  — нахмурилась Романова,  — Такое вообще не должно существовать в Сфере! Отвратительно!
        — Резюме? Твое мнение, откуда они взялись?  — спросил Свечкин,  — Есть мысли?
        Романова помолчала, затем неохотно произнесла:
        — Сложно сказать. Если учесть, что они появляются после нарушения Равновесия, скорее всего — «псы» процедурного генератора. Где-то появилась тайный, очень мощный конгломерат фракций, который кует оружие против нарушителей баланса. Мы же предполагали подобное.
        — Предполагали. Так что, выходит, началось? У нас еще есть время, как ты думаешь?  — спросил Гробовщик.
        — Думаю, есть. По силе такой Странник равен НПС пятого-шестого ранга, главе обычной фракции. Но для переделки, аугментации и создания экзоскелета требуются первосортные ингредиенты, многие из которых встречаются только в Астрале. Массовое производство потребует огромного количества ресурсов!
        — Скупают у Панд!  — предположил я, но Романова отрицательно мотнула головой:
        — Не тот объем. Здесь что-то другое. Нужно подумать. Никто, даже «процедурный», не может просто так создать ресурсы из воздуха. Они же должны где-то их брать! Найдя, где, мы найдем место их обитания.
        — Ничего не понимаю. Что вообще происходит?  — с досадой сказал я,  — Может, удосужитесь объяснить, господа? Зачем админам убивать Ананизарту? Зачем «процедурному генератору» плодить в ответ этих «пауков»?
        Свечкин, Романова и Сэй-Рус переглянулись. Затем Гробовщик терпеливо начал рассказывать:
        — Потому что идиоты, других слов нет! Вероятно, они думают, что убирают дисбаланс, убивая спятившую богиню. Она же там у вас сожгла целый город? Или хотят получить ее силу, тоже может быть. Но, они не понимают, что дергают спусковой крючок процессов, которые лучше не запускать!
        — Не понимаю.
        — В мире Сферы любая сила, воздействующая на игровой процесс, должна иметь противовес. Закон Равновесия. Дурная, на самом деле, штука, но по-другому нельзя отбалансировать саморазвивающуюся систему. Понимаешь? Есть игроки, и есть НПС. По сути, это две глобальные силы Сферы Миров. Разделение ярко проявилось во время кризиса на Таэрланде, когда «процедурный» активно мешал нам навести порядок. В итоге Таэрланд, самый населенный на тот момент мир Сферы, пришлось утопить и навсегда запечатать, отключив на время «процедурный». Мы использовали админский беспредел, он изобретал собственное противодействие уже с учетом наших возможностей.
        — Отключить полностью его не удалось, кстати,  — вдруг перебил его Сэй-Рус.  — Жуткая история, мистика. Обесточенный, без доступа к Сети — он продолжал работать. Помните, как мы перепугались?
        — Такое забудешь… Жаль все-таки, что Балабанов не дал раздолбать его на куски и залить бетоном тот подвал,  — усмехнулся Свечкин.
        — Ну, это ничего бы не решило. Он уже сохранил себя в облаках всемирной Сети. Ты же знаешь.
        — Хотя бы душенька была спокойна,  — глухо ответила Романова,  — Знала бы, что ТАМ сделали все, что могли…
        — Почему, Хоткот, как ты думаешь, мы создали цифровые копии, замаскировав их под НПС? Потому что они местные, плоть от плоти Сферы. «Процедурный» не рассматривает нас как часть единой фракции игроков и админов. «Семь Братьев» — вне доски, в стороне от Равновесия. Пока мы не пускаем оружие в ход.
        — То есть я, сегодня…
        — Забудь. Тебя это не касается. Ты игрок — это раз. Ты идентифицировал меч — это два. Слон в посудной лавке действовал бы изящнее, честно говоря. Но ничего не исправить, смысл сожалеть? А вот админы совсем скоро получат на свою голову кучу неприятностей.
        — Нужно торопиться,  — вдруг сказал Сэй-Рус.  — Если подобные создания и фракции появляются в Сфере, означать это может только одно. Конец близко. Сосредоточимся на поисках Ключей.
        — Согласна,  — кивнула Первая Дева.  — Следы ведут в Астрал. Отправляемся туда.
        — Потребуется множество ресурсов для поиска,  — скептически заметил Гробовщик.  — Все же помнят, что такое Астрал? Даже с Компасом — искать иголку в стоге сена?
        — Откроем фракцию, используем игроков,  — не задумываясь, ответила Романова.  — Дело осложняется только единственным астральным респом. В крепости Панд. Это проблема.
        — Кстати, как точка возрождения вообще оказалась у них?  — вклинился я в разговор.  — Это же противоречит правилам игры?
        — Да, в Астрале не планировались респы. Это пространство вообще не предполагалось для заселения игроками,  — усмехнулся Сэй-Рус.  — Но, как видишь, получилось по-другому. По сути своей Астрал — громадная свалка Сферы Миров, куда попадают осколки разрушенных и уничтоженных миров. Смотри.
        Он извлек лист бумаги и быстро нарисовал в его центре большой вихрь, окружив его клубящимися облаками.
        — Это Водоворот, гипотетический центр Астрала,  — сказал Сэй-Рус.  — Грубо говоря, горлышко пылесоса. Он исторгает Бури, которые приводят в движение все то, что попадает в Астрал.
        Он нарисовал спираль, исходящую из центра и пронизывающую весь рисунок. Дополнил его множеством черных точек и продолжил:
        — Бури, они же Шторма, создают течения, некую исполинскую медленную воронку, которая рано или поздно засасывает в Водоворот все астральные объекты. Вот такая космогония.
        — И причем тут круг респа?  — спросил я, скептически разглядывая изображение. Художник из эльфа, честно говоря, был так себе.
        — А при всем. Как я уже сказал, в Астрал попадают останки разрушенных миров. В том числе — и стертых истинных огнем. Круг респауна — неуничтожимая штуковина, не имеющая прочности. Она уцелела и дрейфовала там. Панды нашли ее и отбуксировали на Осколок, захваченный территориальным влиянием их замка. Дальше начал работать обычный механизм воскрешения. Как-то так. Понял?
        — Следовательно, если так, в Астрале сейчас «дрейфуют» и прочие респы уничтоженных миров? Ведь в каждом мире их множество, по числу провинций?
        — Так и есть,  — подтвердил Сэй-Рус.  — Но без территории они неактивны, и потому не работают. А Астрал настолько велик, и вдобавок пребывает в движении, что наткнуться можно чисто случайно. Пандам просто повезло.
        — У меня еще вопрос, раз вы такие добрые сегодня,  — сказал я,  — А что происходит с предметами, которые попадают в Водоворот?
        — Они выбрасываются прочь, за пределы Сферы Миров,  — не задумываясь, ответил Сэй-Рус.  — В ничто, цифровую пустоту. Там исчезает все.
        — Это придумали вы?
        — Да, но концепцию воплотил «процедурный», со своими поправками. Порой очень неожиданными.

* * *

        Тао, стоя на высочайшей башне клановой твердыни «Плачущего Дьявола», замка ПРОЕКТА АД, тоже думал о том, что последствия оказались неожиданными. Сквозь мерцающий Купол он смотрел на горящие возле замка огни огромных пентаграмм. Семь, восемь, девять — они окружили «Плачущий Дьявол» сплошным кольцом. Тао узнавал сигны и знаки: крылатый меч Ахэльмара, ущербная луна Ардэтэль, драконья голова Диаманта… И прочие, прочие, все высшие Дома Тьмы явились сюда. Пришли и атаковали, мгновенно загнав цитадель ПРОЕКТА в осадный режим. Намек был ясен — пощады не будет. Тао знал, что манило и притягивало их.
        Тао, создатель и лидер клана ПРОЕКТА АД. Он же Йошито Ямато, глава новой команды разработчиков «Сферы Миров». Он играл в Сферу со времен закрытого доступа, и когда его кандидатура рассматривалась инвесторами проекта, это послужило большим плюсом.
        Карьера Йошито не была усеяна розами, он всего добился сам. Ноунейма никто бы не взял на руководящую должность. В безупречном портфолио Ямато отображался долгий и тернистый путь: от инди-разработчика, программиста-самородка, шутя творящего виртуальные среды — до тимлида крупных проектов, вишенкой на торте которых стала прогремевшая «Осада», завоевавшая любовь миллионов игроков. И, в то же время, он оставался страстным игроком VRMMO с самого детства, и Сфера поглотила его с момента первого погружения.
        Несколько месяцев назад, начав работать в проекте и изучая его изнутри, он не бросил созданный клан. Неумолимая статистика не врала: игра-наркотик, однажды зацепив, отпускала лишь небольшой процент игроков. И Йошито не стал исключением. Правдами и неправдами, практически переселившись в кампус «Сферы», где имелось все необходимое, он продолжал развивать своего любовно раскачанного персонажа. Наверное, это немного мешало рабочему процессу. Но контролировать его было некому. Осознав это, постепенно Йошито почувствовал свободу действий.
        К сожалению, разобраться не удалось. Горький привкус поражения преследовал честолюбивого японца. Сфера обладала уникальной программной архитектурой. Кодом, который писался десятки лет слаженной командой на специально созданном языке. Йошито порой чувствовал себя так, словно разбирался с инопланетной разработкой. Некоторые принципы были абсолютно инновационными, некоторые — вышли из употребления десятки лет назад. Полное отсутствие справочных материалов по проекту навевало стойкое ощущение, что всю информацию кто-то тщательно зачистил, чтобы максимально усложнить доступ его команде. Тем не менее, то, что он сумел выяснить, вызвало глубокое восхищение — начиная от саморегулирующейся системы генерации и заканчивая ассоциативными супер-искинами, полностью эмулирующими человеческое поведение. «Процедурный» вообще оставался на грани понимания. Ямато и его люди только и могли, что смотреть и преклоняться, как группа дикарей перед раскрашенным идолом.
        К примеру, эти «пауки». Что они такое и зачем появились? Откуда? Того, что Тао знал о Сфере, хватало понять, что они не могли появиться внезапно, из ничего. Где-то есть нечто, рождающее подобных тварей. У них есть собственное предназначение и цель. Карать нарушителей Равновесия? Выбить Корону? Или — мысль уколола неприятным льдом, своими действиями он вызвал то, чего боялся больше всего — гнев «процедурного» против всех игроков Сферы?
        Изменилось многое. Архетип «вечного воителя» стал недоступен после смерти Ананизарты — исчез континентальный квест, на который он был завязан. По всем донесениям, остановились все воинства Дома Тьмы, уверенно покорявшие южные земли. Остановились и повернули, открывая Великие Пентаграммы, чтобы вернуться назад, в северные земли.
        Сюда.
        За пеленой Купола мелькнули драконьи силуэты, снизу доносился многоголосый рев. Тысячи и тысячи НПС пришли, чтобы потребовать то, что принадлежит их Дому.
        Тао извлек из инвентаря стальной обод короны павшей богини, стараясь не порезаться об острые, как бритвенные лезвия, зубцы. Корона Дома Тьмы. Тот, кто сможет ее надеть, будет править самой могущественной фракцией Дорсы. Требования подобных предметов, предназначенных для НПС, всегда включали «истинное владение», перфектную прокачку стратегических и управленческих навыков и принадлежность к роду владык. У лидера ПРОЕКТА не хватало только последнего пункта. Но он надеялся это исправить.
        — Тао, эликсир готов!  — Нестор, взошедший на мостик, осторожно протянул флакон, заполненный жидкой тьмой — клубящейся, бурлящей внутри запечатанного сосуда. Легендарное зелье Расовых Метаморфоз, изготовленное на основе божественной Крови — то, что должно дать ему власть и могущество Полубога.
        Жидкость оказалась обжигающе горячей, как расплавленная лава. Огненная волна прокатилась по венам, наполняя изнутри все тело.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЗАПУСТИЛИ НЕОБРАТИМЫЙ ЭФФЕКТ РАСОВОЙ МЕТАМОРФОЗЫ! ВЫПОЛНЯЕТСЯ ПЕРЕСЧЕТ ДАННЫХ ВАШЕГО ПЕРСОНАЖА!
        ВАША РАСА «ЧЕЛОВЕК» ИЗМЕНЕНА НА «ПОЛУБОГ»!
        ВАМ ДОСТУПЕН НОВЫЙ АРХЕТИП! ПРОИЗВЕСТИ ПЕРЕСЧЕТ ДАННЫХ ПЕРСОНАЖА ДЛЯ ЕГО ОПРЕДЕЛЕНИЯ?
        ПРОИЗВОДИТСЯ ОПРЕДЕЛЕНИЕ АРХЕТИПА…
        ВАМ ПРИСВОЕН ЛЕГЕНДАРНЫЙ АРХЕТИП «ДЬЯВОЛ»! ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ПЕРВЫЙ В СФЕРЕ МИРОВ, ПОЛУЧИВШИЙ ЭТОТ АРХЕТИП! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ УНИКАЛЬНОЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ПЕРВОЕ ДИТЯ ТЕМНОЙ КРОВИ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ….
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…
        В логе одна за другой вспыхивали строчки, сигнализирующие о новых достижениях, получении опыта и свободных атрибутов. Тао внимательно изучал описание уникальных способностей новой расы и архетипа. Лицо его светлело. Кажется, игра стоила свеч. Нужно вложить пятьдесят очков для перфектного развития. С учетом свежеполученных и освободившихся от «вечного воителя», у Йошито набралось такое количество. Хорошо, можно будет использовать все новые возможности, без остатка…
        — Тао, собирать рейд?  — спросил Нестор, наблюдая за замершим, задумавшимся клан-лидером,  — «Неуязвимость» спадет через четыре часа…
        Тао вздрогнул. Стальная, блестящая корона, которую он сжимал двумя руками, решительно опустилась на голову. Минуту он стоял неподвижно, словно прислушиваясь к ощущениям, потом тело внезапно окутало призрачная дымка, превратившись в странный, сотканный из тьмы доспех, плотно облегающий фигуру. В одной из рук замерцал ослепительный блик, вдруг ставший серебряным ятаганом. Тао для пробы взмахнул им несколько раз — лезвие меняло размер и форму, пропадая и появляясь по желанию владельца. Рагелль, легендарный невидимый клинок, завещанный владыкам Дома Тьмы. Принадлежащий сначала Мезмиру, потом Ананизарте, а теперь — ему…
        — Рейд собирать не надо,  — хищно улыбнулся Тао,  — Я разберусь сам.
        Он взмыл в воздух, вырываясь за пределы Купола, навстречу метнувшимся к нему черным теням. Бояться было нечего. Ибо одно из свойств Короны гласило: «Тот, на ком Корона — правит!»

        ИНТЕРЛЮДИЯ: ДОЗОРЫ

        ЛОКАЦИЯ: МИР ДОРСЫ, ДАН-НА-ЭЙР
        — По нашим данным, «Панды» начали вывозить эллур из замков и форпостов своих кланов и союзных альянсов. Оставляют им крохи, буквально на одну «Неуязвимость». Видимо, собственные запасы подошли к концу.
        — Сколько они наскребли по сусекам, есть данные?
        — Примерно пятнадцать транспортников. Две полные заправки для двухсот кораблей. У них есть возможность провести еще одну наступательную операцию. Затем — коллапс, стратегический паралич всего астрального флота.
        — Значит, время пришло. Рой тоже говорит, что удержит Базаар еще два, максимум три дня. Пора.
        — Они дадут людей?
        — Да, все готовы. Наши штурмовые группы тоже. Сюрприз удастся на славу, если все выгорит.
        — Вы решили, как выполнить условие Капитана?
        — Вариант только один — Кот и его меч.

        ГЛАВА 20

        Вокруг «Плачущего Дьявола» все пылало. Снежная равнина превратилась в пепелище, заваленное множеством обугленных тел. Часть легионов Леди пала, часть в панике сбежала через пентаграммы, часть сложила оружие и угрюмо ждала своей участи, склонившись перед победителем.
        Огромное четырехкрылое чудовище, сверкая алыми прожекторами глаз-щелей, выдернуло отточенные мечи из неподвижного тела жертвы. Один клинок был черным, с голубыми разводами яда, второй — исчезающим серебряным ятаганом. Шипастая черная броня была сплошь забрызгана кровью, в зубастой пасти клубился багровый огонь. Боевая Форма архетипа «дьявол» оказалась истинным исчадием Бездны, его способности — неумолимым смертельным приговором. Но, если бы не возможность бесконечного респауна в замке — не помогли бы и они.
        Тринадцать возрождений. Именно столько потребовалось Тао, чтобы доказать свое право на Корону.
        Диамант мертв. Дракон-оборотень, таинственный страж-консорт Леди, оказался страшным противником. Легендарный лут и «кровь истинного дракона», упавшие с него, стали достойным выкупом череды смертей.
        Поверженный, но не побежденный Ахэльмар скрылся. Вместе с ним бежала Горная Луна. Родственные узы и чувство мести оказались сильнее фракционных законов. Остальные: близнецы-драконы, черная целительница Тэйгаль и их свита покорились, демонстративно признав его власть. С одной стороны, план был исполнен, с другой — произошел раскол Дома Тьмы, который совсем не входил в планы Тао.
        Ему нужна была мощная НПС-фракция, способная изнутри воздействовать на игровые события. В итоге он получил мятеж и назревающую гражданскую войну. Дети Леди были могущественны: Ардэтээль управляла фракцией Эргиаля, северным морским братством, Ахэльмара поддерживали экспедиционные орды, почти половина всех войск Дома Тьмы. В интерфейсе управления фракции иконки их владений, подданных и свиты стали серыми, не активными, помеченными тревожным огоньком «мятежа». Тао знал, что в дальнейшем возможны два исхода: усмирение бунта либо раскол фракции на две части, сопровождающийся взаимным падением репутации.
        И нужно было бы этим заняться — они не могли уйти далеко, но множество дел по ту сторону Сферы требовали немедленного вмешательства. Происходило что-то странное.

* * *

        Лут с паука-Странника — останки, волшебные камни со странными аффиксами и непонятные, лишь частично идентифицированные ингредиенты я решил оставить для изучения в лабораториях Оплота. Мне они пока были без надобности — денег хватало, а Базаар все равно блокирован. Пока блокирован. Время этой блокады, судя по всему, подходило к концу — у Роя тупо кончились корабли — камикадзе, способные уничтожать крупные цели.
        В связи с этим операция «Черная Пятница» завершалась. Требовался жирный аккорд, ставивший жирную точку в наших недельных стараниях.
        Тем временем моего тела страстно желало начальство. Настолько, что Комтур лично связался со мной в «Гонце», что вообще-то было исключительным делом.
        — Ты что, почту вообще не читаешь?! Встречаемся в Эйре, завтра, в пять утра. Явка строго обязательна!
        В альянсовой почте и оповещениях «Гонца» висело несколько сообщений с пометкой «важное». За последнюю неделю, занятый на Базааре, я не обращал внимания на постоянно мелькающие оповещения — каналы активно использовались для сбора и координации рейдов, партизанивших в тылу «Пандорума». Для меня эта информация значения не имела. Давно замечал — стоит отойти от главной темы, увлечься приятными, но не имеющими ценности делами — и прежнюю концентрацию вернуть трудно.
        Быстро пролистав рекомендованные сообщения, я задумался. Кроме текущих сборов, там имелось любопытное объявление, гласившее, что все игроки, имеющие навыки из ветки «Управление Астральными Кораблями», должны перейти на отдельный канал для получения особых инструкций. Целую партию таких Книг Навыков совсем недавно я отправил в Эйр. Причем не начального уровня, а необычных и редких, предназначенных для продвинутого обучения мастеров парусов, канониров лучеметов, операторов элементальных движителей. Второе альянсовое письмо в приказном порядке рекомендовало обзавестись «пешками» соответствующих профилей в ближайших Гильдиях Наемников.
        Последовал странный вывод — альянсу зачем-то срочно потребовалось множество команд для летающих кораблей. При том, что своего астрального флота у Севера не имелось, если не считать нескольких судов, еще не потерянных в бесконечных боях. Назревает ответный удар? Судя по всему, так оно и было. Время подходило.
        Следующий день выдался напряженным. Рой уходил, внезапно снимая осаду Базаара. Никто не мог поверить, что это наконец-то произошло. Все подозревали ловушку, подобную той бойне, которую «шмели» спровоцировали ложным перемирием. Но — один за другим рисковые капитаны невозбранно проскочили, на разрушенных, заваленных обломками зданий улицах появился народ, несмело вглядывающийся в небо.
        Оно было чисто. Портальные круги и ожерелья пристаней астральных кораблей больше не держали на прицеле зловещие невидимки. Ни одного черно-желтого адепта всеобщего хаоса, уже ставших притчей во языцех. Окончательно поверили в уход Роя, когда пришли сводки, что флот «Джихад» внезапно атаковал замок «Обливиона», одного из пятерки основных кланов «Пандорума». Одновременно наши силы, объединившись в мощный рейд, ударили по союзникам Панд в родном мире Дорсы. Битва, судя по всему, была крайне ожесточенная — в конце концов, преодолев сопротивление, Северу удалось запереть их в захваченном Кондоре и загнать Купол замка в осадный режим. Закончилось как всегда — приходом астрального флота «Пандорума», мгновенно заставившим нападавших рассеяться. Драться против больших пушек не имело никакого смысла — в этом мы уже успели убедиться.
        Рынок эллура, прежде казавшийся неисчерпаемым, теперь сосредоточен в руках нашей коалиции. После снятия блокады, по нашим расчетам, обеспечено несколько недель полной монополии. Основные месторождения разрушены, почти все запасы вражеских и нейтральных торговцев выкуплены. Конечно, свежий ручеек эллура мгновенно потечет на Базаар, но, используя огромный объем товара, мы можем манипулировать ценой, создавая дефицит либо переизбыток, скупая и выдавливая с рынка любых конкурентов. Мои запасы в эллуриевом эквиваленте, крайне скромные по сравнению с долей Хирда и Роя, составляли пятьдесят три тысячи галлонов, двадцать с небольшим из которых принадлежали лично мне. Все доступные средства, включая шесть миллионов кредита, я вложил в эту «аферу века». Оценить стоимость приобретенных активов не представлялось возможным — на рынке не было доступных лотов. По взаимному соглашению мы держали его пустым, мгновенно выкупая случайные предложения. Время продажи еще не пришло, хотя одна циничная идея уже плавала в голове.
        Наш прайм — это час Быка основы врагов — австралийских кланов «Эвтаназии» и «Обливиона». Соответственно, пик их активности приходится на наше утро-полдень. Конечно, у них есть поляки, скандинавы и «Стальной Отряд», играющие в одном с нами часовом поясе, а у нас Рой, но все это отходит на второй план, когда требуется полное напряжение сил. Как ни крути, мы неудобны друг для друга, как противники. А рейд-лидеры специально выбирают максимально неприятное время для массовых операций, пытаясь замучить друг друга. Чтобы эффективно воевать, и нам, и им, требуется бросить реальные дела, работу, семью — и почти круглосуточно находиться в Сфере, нарушая внутренний биологический ритм. Это не может продолжаться бесконечно, все это понимали. Война шла на истощение, кто первый не выдержит.
        Вот и сейчас… Отпустив их в три ночи, мы как бы успокоились и вышли из игры. Пусть вылезают из капсул и ложатся досыпать. Через два часа был намечен тот самый сбор, на который меня настоятельно приглашали.
        Народу оказалось неожиданно много — в рейде я насчитал около пятисот игроков. Сплошь знакомые ники — весь цвет «Севера» и отдельные представители Роя с Хирдом. Причем две трети щеголяли отсутствием клановой приписки и принадлежали к тем самым «дезертирам», ранее покинувшим альянс. Возвращение? Зная Комтура, я предположил бы заранее продуманный ход.
        — Кто это?
        — Свои. Мы постепенно вывели этих игроков из состава алли, чтобы не привлекать внимания,  — подтвердил мои подозрения Комтур,  — Немного, да. Но мы в тельняшках.
        — А зачем?
        — Нас отслеживают оракулы противника. Амулетов на всех не напасешься. Концентрация игроков альянса в необычное время привлечет ненужное внимание. Есть и еще причина, но о ней пока рано говорить.
        — Что бы ты понимал — операция сверхсекретная,  — добавил Олаф.  — О ней никто ничего не знает. На кону — больше, чем можно представить.
        — Хорошо. Меня зачем дернули?
        Комтур и Олаф переглянулись. Затем
        — Твоя задача — очень проста. Выжить и уничтожить своей вундервафлей один предмет.
        — Опять…  — устало вздохнул я. Попытки использовать меня и мой меч для решения проблем начинали напрягать.  — Олаф, чтоб ты знал — с подобным предложением на меня выходили админы. Я им отказал. Закон Равновесия — не шутки, сам понимаешь.
        — Не переживай, Закон Равновесия не пострадает.
        — Не уверен. Слушай, я не буду играть втемную!  — резко сказал я.  — Давайте так: вы рассказываете мне начистоту, что и как. Я принимаю решение — лезу или нет в это дело. Только так и никак иначе.
        Олаф присвистнул, огорченно покачал головой, повернулся к Комтуру.
        — Кот, ты нам не доверяешь?  — прищурился кланлидер.
        — Дело не в доверии. Видишь ли, меня постоянно пытаются использовать. А Тормис предупреждал, чтобы я не лез в такие вещи.
        — Понятно… На этот раз мы действуем точно по указке твоего бога, Кот. Помнишь, ты указал на Пантеру с его помощью? Так вот, все это — продолжение той истории.
        — Какой еще той истории?  — нахмурился я.  — Капитан был шпионом, вы выкинули его из алли. Правда, почему-то не сразу, но…
        — Ты правильно делаешь, что прислушиваешься к своему богу, Кот,  — произнес Олаф.  — Но, уж прости, анализ оставь делать другим. Вот вспомни, что конкретно он сказал насчет Капитана Пантеры?
        Я чуть напрягся, вспоминая. Бог Теней дважды превращался в Кэпа, намекая мне о его роли. В первый раз, в Храме Теней, он сказал мне:
        — Я дам небольшой совет, Кот,  — сказал Бог.  — На тебя охотятся сильные враги. Они не отступят. Вам их не одолеть. Но силу не всегда побеждают силой. Присмотрись к своему окружению. Там есть кое-кто, способный склонить чаши весов вашей войны.

        — Вот именно!  — кивнул Олаф,  — Он сказал: там есть кое-кто, способный склонить чаши весов в нашу пользу! Все еще не понял?
        — Вы перевербовали Пантеру? И он выступит на нашей стороне?  — спросил я. Чего-то подобного, я, в принципе, и ожидал — слишком необычным было поведение наших лидеров в отношении Капитана.
        — Кто кого еще переве… Ну, это долгая история,  — усмехнулся Комтур.  — В нашей разработке он больше трех месяцев. Уж извини, своим откровением ты нам глаза не открыл. То, что он спай «Пандорума», было понятно с самого начала. Очень мутный персонаж, послужной список интересный… Мы его проверили, по всем каналам. В отличие от некоторых, он предоставил полный профайл. И ничего! Абсолютно чисто! Никаких подозрительных контактов не было.

        — Ну и что? Значит, держал связь другим способом, через реал, например!  — фыркнул я.
        — Да, очевидный вариант. Это и настораживало. Он был под плотным наблюдением, мы с ним активно работали.
        — Тогда не понимаю, что он делал в Кондоре, в составе альянса?  — не выдержал я.  — Вообще — то у нас был шанс удержать замок!
        — Кот, Кот. Вскрытых шпионов не выгоняют. Их холят и лелеют, пичкают дезой, стараются перевербовать,  — ласково улыбнулся Комтур.  — Хороший чужой спай зачастую стоит двух своих. А с Кэпом даже стараться не пришлось.
        — В смысле?
        — Пантера — игрок со сложной судьбой, целую книжку можно написать — задумчиво сказал Вещий,  — В чем-то мне его даже жаль. Ставки, которые сделал он, повыше некоторых наших. В общем, он оказался вынужден долго работать на Панд. В своих целях. Эта война предоставляет ему возможность обрубить все концы. И отомстить.
        — Слушай, ваши загадки уже вот где!  — я провел рукой по горлу.  — Можешь нормально объяснить? Почему он ударил в спину в Кондоре?
        Олаф кивнул. И сообщил:
        — В Кондоре… когда полезли твари Древних, стало понятно, что замок не удержать. А для Пантеры — огромный плюс, он доказал свою верность Пандам ударом нам в спину.
        — А вы уверены, что он не ведет двойную игру? Хитрый развод? Зачем ему вообще работать на нас?
        — Да, счетчик паранойи зашкаливал, конечно. Мы сначала рассуждали так же. Но Капитан предоставил доказательства своей лояльности. Те вещи, которыми не бросаются.
        — Интересно!
        — Полный доступ к альянсовому форуму, включая закрытый раздел, и к оперативным каналам мессенджеров «Пандорума». Прикидываешь перспективы?
        Ничего же себе! Я чуть не пошатнулся, когда осознал, о чем он говорит. Но — это не может быть правдой! Доступ в закрытый канал и ключи каналов доступны только кланлидерам и их ближайшему окружению.
        — Да, непростая птичка наш Капитан. Он активный игрок, с головой и руками, а такие везде быстро растут. Он «консул», во внутренней иерархии Панд это ближайшее окружение клан-лидеров, с доступом ко всем функциям альянса.
        В целом, наша тактика в основном сработала из-за доступа к их кухне,  — продолжил Олаф.  — Мы не зарывались, чтобы не вызывать подозрений.
        — Хотя очень хотелось!  — вставил Комтур.
        — В общем, ты сам все понимаешь. Это — бомба. Стратегическая, тактическая, информационная. Важно рвануть ее правильно, чтобы от «Пандорума» не осталось и кусков.
        Я медленно кивнул. Доступ к секретной информации, архивам и планам врага — бесценен. Даже просто его публикация на форуме — частями или полностью — вызовет взрыв такой силы, что на горящих пуканах Панд можно будет долететь до Луны.
        — Но я хочу поделиться небольшим открытием, непосредственно касающимся тебя,  — сказал Олаф.  — В процессе изучения информации оттуда я нашел вот что. Читай сам.
        Я открыл ссылку. Против ожиданий, заметка не была моим профайлом. Это был длинный, на несколько тысяч наименований, список НПС. Красной рамочкой Вещий выделил одно из них.
        ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ.
        НПС 2 РАНГА, ТИП «ЗНАТНАЯ ГОРОЖАНКА».
        РАСА — ЧЕЛОВЕК.
        ПРОИСХОЖДЕНИЕ: НАРОД ЭЙР
        РОДНАЯ ЛОКАЦИЯ: МИР ДОРСА, ДАН-НА-ЭЙР, УЛ. РОЗ, ЛАВКА «ЗЕЛЬЯ, СВИТКИ И ВОЛШЕБНЫЕ ПРЕДМЕТЫ»
        ОСНОВНЫЕ НАВЫКИ: АЛХИМИЯ, ТРАВНИЧЕСТВО, ТОРГОВЛЯ, ОЧАРОВАНИЕ
        ВНИМАНИЕ: РЕПУТАЦИОННАЯ И ЭМОЦИОНАЛЬНАЯ СВЯЗЬ С ИГРОКОМ ХОТКОТ*. МОЖНО ИСПОЛЬЗОВАТЬ ДЛЯ ДАВЛЕНИЯ? ПРОВЕРИТЬ!
        ВНИМАНИЕ: ВЫЯВЛЕНА СКРЫТАЯ СПОСОБНОСТЬ — «ГЕН ДРЕВНИХ». РЕКОМЕНДУЕТСЯ ИЗЪЯТИЕ, ДЛЯ ЗАКЛЮЧЕНИЯ ВНУТРИ СЕРДЦА.
        — Что это значит? Что такое Сердце?
        — Значит это, что твоя подружка — на карандаше у «Пандорума» для вывоза в Астрал. Не знаю, как они собираются отвязать ее от родной фракции, но факт есть факт. Обычно в таких делах они последовательны. А Сердце… Это отдельная история.
        — Выслушаю с удовольствием.
        — Неизвестный замковый артефакт Древних. Нечто вроде гигантской филактерии, в которой заключены души НПС. Сердце — мощнейший резонатор, в десятки раз усиливает врожденные способности. Но есть и негативный эффект — вызывает репутационный сбой, как бы “одурманивает” НПС.
        — Есть версия,  — не удержался Олаф.  — Что именно Сердце является основной причиной охоты за душами. И что именно оно позволяет держать в покорности тысячи заключенных в Атросити пленников.
        — И вы хотите, что бы я уничтожил эту штуку?  — с сомнением спросил я.
        — Это наиболее эффективное решение. У Сердца, как у многих изделий Древних, овер дофига прочности, обычными средствами колупать можно до посинения. В общем, разрушение этой штуки — одно из условий Капитана.
        — Одно из? Их было много?  — усмехнулся я.
        — Скажем так, несколько,  — уклончиво ответил Олаф.  — Ну что, мы раскрыли все карты. Дело за тобой!
        Информацию я переваривал недолго. Собственно, меня не интересовали условия Пантеры или авантюрные цели наших кланлидеров. Но вот выдержка с внутреннего форума, где была упомянута Вельди, в корне меняла все. Это означало, что Панды не отступят, не остановятся, пока не поймают ее и не запихнут в это самое Сердце. У меня появился мотив. Сегодня наши цели совпадали — если то, что поведали мне лидеры, правда, Сердце должно быть уничтожено.
        — Хорошо, я понял. Один вопрос — Сердце находится там, где я думаю?
        — Да. Мы направляемся в Астрал. Цель — Атросити!

        ИНТЕРЛЮДИЯ: МЕСТЬ

        Все, что происходит в Сфере Миров, случается в результате выбора. Бывает, решение единственного человека может перекроить карту многих миров, изменить тысячи судеб.
        Когда-то наемники одного из кланов «Пандорума» захватили небольшую группу НПС. Обычная, рядовая операция. Среди НПС, обращенных в рабство и увезенных в Атросити, была девушка по имени ВесНадаль, обладающая редким «Геном Древних».
        А немного спустя в составе Панд появился новый рекрут. Он быстро рос, обзаводясь друзьями, и вскоре был замечен. Активные игроки всегда ценятся. Элитный клан, покровительство лидеров, войны и рейды, принесшие репутацию и славу. Мало-помалу он стал одним из них, незаметно вошел в ближний круг тех, кто руководит «Пандорумом».
        «Пандорум» — большой альянс. Под его флагом выступают тысячи игроков, десятки кланов. Замки, форпосты и аванпосты, транспортная сеть, логистика, снабжение, торговля, огромный астральный флот, работа с союзниками и контрразведка — все это требует большого количества администраторов, вовремя нажимающих нужные кнопки.
        И именно тут кроется ахиллесова пята. Она называется — доверие.
        Капитан Пантера подумал, что стать одним из тех, кто стоит у руля, было не так уж и сложно. В процессе он стал совершенно иным, чем в начале пути. Потерял старых друзей и приобрел новых. Сложнее принять решение, которое полностью изменит твою жизнь. Поменять славу, репутацию и честь на клеймо величайшего предателя Сферы.
        И на Весну.
        Накатывала злость на самого себя. Он так долго ждал этого момента, а теперь не может решиться осуществить давно задуманное! Как ни странно, злость подстегнула, заставив отбросить сомнения. К черту, любезные! Это Сфера!
        Капитан открыл интерфейс управления альянсом «Пандорум».

        ГЛАВА 21

        Майкл МакНабб, также известный как Шэдоу, проснулся от настойчивой вибрации коммуникатора.
        Седьмой час утра… какого дьявола?! Высветившийся номер принадлежал Кронку, одному из немногих, кому был известен личный контакт Шэдоу.
        — Какого черта, Дик?  — вместо «привет» сонно пробормотал Майкл.
        — Почему не отвечаешь?! У нас проблемы!
        — Какие еще проблемы?
        — Срочно заходи в Сферу!
        Нырнув в Сферу, Шэдоу появился в каюте «Эребуса», там, где оставил своего персонажа. Корабль был припаркован возле захваченного Кондора. После ночной операции, когда пришлось задействовать флот, отбивая нападение русских, флагманы оставили именно здесь. Снаружи доносился глухой шум взрывов, корпус чуть дрожал. Знакомое ощущение — джаггернаут находится под обстрелом? Внезапное нападение?
        Поднимаясь на палубу, он по привычке обратился к оперативным каналам чата и «Гонца». И неожиданно остановился. Что за баг? Вкладок не было. Не было вообще, сиротливо мигал общий чат с дефолтными настройками. Клановые, альянсовые, и прочие вкладки таинственно исчезли. Системный сбой?
        Шэдоу открыл лог. Отфильтровал технические сообщения. И похолодел от внезапного ужаса.
        ВЫ УДАЛЕНЫ ИЗ СОСТАВА АЛЬЯНСА «ПАНДОРУМ»! ПРИЧИНА: АЛЬЯНС «ПАНДОРУМ» РАСФОРМИРОВАН!
        ВЫ УДАЛЕНЫ ИЗ СОСТАВА КЛАНА «ЭВТАНАЗИЯ»! ПРИЧИНА: КЛАН «ЭВТАНАЗИЯ» РАСФОРМИРОВАН!
        ВЫ УДАЛЕНЫ ИЗ КАНАЛА PANDORUM COUNCIL! ПРИЧИНА: КАНАЛ УДАЛЕН.
        ВЫ УДАЛЕНЫ ИЗ КАНАЛА PANDORUM OPERATIVE CHANNEL! ПРИЧИНА: КАНАЛ УДАЛЕН.
        И так далее, десятки логов, холодно сообщавших, что кто-то, имевший права «консула» нажал кнопку расформирования. Сначала альянса, потом клана, перед этим уничтожив все сводные коммуникационные чаты.
        Альянс в Сфере — не только имя. Это объединение множества кланов, обладающее собственным обширным функционалом. У любого альянса есть главный, администрирующий клан, в руках лидеров которого сосредоточены все рычаги управления. В «Пандоруме» таким кланом была «Эвтаназия». И… ее больше не существовало.
        Шэдоу, как и все остальные Панды, теперь имел статус игрока без клана. «Эвтаназия» внезапно оказалась расформирована. «Пандорума» больше не существовало. Все кланы, входящие в него, разлетелись, как бумажные листы, больше не скрепляемые зажимом. Они стали нейтралами по отношению к друг другу и всем остальным объединениям Сферы.
        И последствия оказались ужасны.
        Система межклановой репутации, опознавания “свой — чужой” полетела к черту. Союзники потеряли проставленные «плюсы», враги — «минусы». Разобраться, кто чей, стало невозможно. Суверенитет владений альянса обнулился — множество провинций, замков и форпостов, принадлежащих «Пандоруму» и непосредственно “Эвтаназии” стали нейтральными. НПС — гарнизоны, настроенные на защиту территории от всех, кроме “плюсов”, с недоумением наблюдали, как прежние хозяева перекрасились, став для них нейтралами. А так как у большинства игроков “Пандорума” была отрицательная карма, ставшие независимыми гварды повернули свое оружие против них. Стали недоступны кланхраны и пристани летающих кораблей, да и сами суда внезапно оказались чужими.
        Мгновенно воцарился хаос.
        Как назло, случилось это в тот момент, когда онлайн Панд минимален. Заходя в игру, многие моментально умирали, даже не успев понять, что происходит. Они внезапно оказывались во враждебной среде, атакуемые теми, кто прежде считался «плюсом».
        «Эребус», на котором оказался Шэдоу, тоже оказался атакован. Бойницы Кондора вспыхивали редкими проблесками огоньков, обрушивая залпы на флот, сгрудившийся вокруг воздушных причалов. И если джаггернаутам вся эта канонада казалась комариным укусом, то более легкие суда уже пылали. Немногочисленный НПС-гарнизон наемников вышел из-под контроля, так же как и восстановленные замковые големы. Что происходило в других местах его империи, внезапно исчезнувшей с карты Сферы, Шэдоу даже не хотел представлять.
        — Кронк, ты уже дал всеобщий сбор??!! Красная Тревога, через “Гонец”, оповещаем всех!
        Кронк развел руками:
        — Не могу, (нецензурно)! Fucking retards заблокировали все каналы в “Гонце”! У них были ключи!
        Ключи? Доступ к администрированию каналов альянса?! Если так, значит, это никакой не сбой, понял Шэдоу.
        Это предательство.

* * *

        Зловещие очертания Атросити раздвинули розовый туман Астрала. Вокруг черного бугристого Осколка Тверди было удивительно тихо и чисто. Не единого паруса, джаггернауты и поддержка накануне ушли к Кондору. Лишь дежурные звенья драконьих всадников лениво облетали цитадель, да моргали сторожевые огни в надвратных башнях-глазах захлопнутой пасти внешних врат.
        Гарнизон игроков большей частью наверняка вне игры — раннее утро, почти ночь в их часовом поясе. Самый приятный час, когда сон особенно сладок. По идее, после бессонной ночи Панды должны дрыхнуть, как убитые.
        Несколько десятков кораблей, спрятанных под Вуалями, крались сквозь астральный туман, медленно приближаясь к черной цитадели. Все напряженно молчали, вглядываясь в ее очертания. Чего они ждут? Я был настроен скептически. Даже если Капитан каким-то образом запустит нас внутрь, Панды мгновенно поднимут тревогу. Клановым телепортом сюда вернется хренова туча врагов. Нас всех очень быстро перебьют. Проходили уже, Атросити — самая крутая крепость Сферы Миров. На что расчет? Успеть пробиться к Сердцу? Ну, ладно, попробуем.
        Время шло. Наконец Комтур дал команду сбавить ход. Мы приблизились почти вплотную, твердыня «Пандорума» наплыла зубастой громадой, скрыв в своей тени. В логе мелькнули данные об ауре Осколка. Вот-вот мы коснемся защитного Купола. Чего они ждут?!
        Купол в обычном состоянии — невидим и имеет форму идеальной сферы. Он непроницаем снаружи, но не изнутри. В режиме «Неуязвимости» — несокрушим. Замысел кланлидеров оставался непонятен. Наши корабли, скрытые Вуалью, замерли возле сомкнутой драконьей пасти — центрального входа в Атросити. Они что, ждут, пока нам откроют дверь?
        Так и оказалось. Голубой пузырь Купола вспыхнул, оконтуривая вражескую цитадель. Вспыхнул — и исчез, скатившись светящимся валиком огня. И сцепившееся зубы каменного дракона — каждый размером с астральный скиф, внезапно дрогнули, со скрежетом разъезжаясь. Пасть-врата медленно распахивалась, открывая нам глотку широкого тоннеля, ведущего в глубину Атросити.
        Прозвучала команда. Наша тюлькина флотилия, пытаясь сохранить невидимость, по очереди протискивалась внутрь. Получалось не у всех, в спешке несколько кораблей сбросили Вуаль. Страшные орудия и гарпунные пушки замка, установленные так, чтобы держать вход под перекрестным огнем, подозрительно проигнорировали такую наглость. Панды что, заснули?!
        КОМТУР:Сбрасываем Вуаль! Садимся на «птичек»! Максимально быстро прорываемся внутрь!
        А внутри творилось нечто странное. Оттуда уже доносились крики и звуки боя, хотя звенья наших «птичек» и корабли еще только влезали в узкое горлышко распахнувшихся драконьих врат. Мимо промелькнули стены тоннеля, громады мирно стоящих в доках астральных кораблей. Большая часть флота ушла с джаггернаутами, но несколько десятков осталось в крепости. То ли ремонтировались, то ли резерв, то ли не хватило топлива или команды…. Я не знал. На узких причалах, на палубах принайтованных судов уже шла битва. Мелькали языки пламени, в воздухе кружили драконьи всадники, слышались раскаты боевых заклинаний. Я заметил огромного замкового голема, треплющего протодракона и группу неписей, теснящих игроков. Наши с ходу влетели в драку, захлестнув врагов волной крылатых тел, за «птичками» по сходням бросились в бой те, кто оставался на кораблях. Странно, но я не мог опознать Панд — все, кто сражался на пристанях, не имели альянсового тега и заботливо выставленного нашими стратегами «минуса». Кто они такие? И где Панды? Вопрос возник не у одного меня — на голосовом канале зазвучали недоуменные возгласы. Спустя
несколько секунд ситуация прояснилась — в «Гонце» прорезался чуть дрожащий голос Олафа:
        ОЛАФ ВЕЩИЙ:Внимание! Убиваем всех, кто не отмечен «плюсом»! Но старайтесь по возможности не трогать НПС!!!
        ОЛАФ ВЕЩИЙ:Альянса «Пандорум» больше нет! Его только что распустил наш шпион! Убиваем всех, кто не наш! КРОМЕ НПС!
        Только много позже я узнал о нескольких бессонных ночах, проведенных лидерами нашей коалиции в разработках плана. О просчетах разнообразных вариантов нанесения наибольшего ущерба «Пандоруму». О том, что сейчас по всей Сфере сотни сооружений, принадлежащих Пандам, потеряли суверенитет и стали нейтральными, доступными для захвата любым кланом. О мгновенно обнуленных союзах, падении репутации с НПС, внезапно восставших гарнизонах. О том, как Панды оказались лишены замковых порталов, привязки Камней Душ и всех каналов коммуникации, включая голосовые чаты мессенджеров. Они даже не могли поднять тревогу — оставалось писать в личку тем, кто был в Сфере, или звонить на личные номера тем, кто отсыпался. И даже наконец скоординировавшись — не могли прийти на помощь, цитадель Атросити стала нейтральной, ничей, клановый телепорт не работал.
        А еще я не знал, что сейчас в Сферу логинятся тысячи игроков. Рой, наконец-то проснувшийся Хирд, Север, наемники, разбойники и падальщики — все, кому намекнули, что сегодня можно оторвать кусок от жирного пирога. Они создают рейды и разбирают цели — ставшие беззащитными замки и форты, аванпосты и ресурсные рудники. И что в ближайшие часы бывшие владения «Пандорума» в нескольких мирах захлебнутся в хаосе сотен нападений.
        В нашем рейде собралось пятьсот тринадцать тел. Хороших таких тел, клановых «профи». Нужным образом подготовленных и экипированных, к операции готовились всерьез. Появились знакомые мне клановые Призывы: Свора, Рыцари, Шагающий Лес. Причалы были зачищены достаточно быстро. Непись большей частью сковывали и блокировали, стараясь не убивать. Пришлось повозиться только с парочкой големов, не желавших поддаваться на уговоры. Рейд-лидеры раздавали цели — часть игроков брала под контроль астральные корабли (я наконец, сообразил, зачем нам понадобилось столько Книг Навыков — оказывается, Комтур планировал захватить чужой флот), часть отправилась блокировать круг респауна, остальные активно зачищали огневые точки внешнего обвода крепости. Меня в составе винга особо элитных бойцов бросили на жаркий участок — штурм сердца крепости, клановой цитадели. Именно в кипе находится Ключ, который определяет, кто владеет замком. Панды, естественно, не были дураками, и защищали его как могли, одновременно пытаясь восстановить суверенитет Атросити. Но — их было мало, не больше двух-трех сотен. Им приходилось драться на
два фронта — и с нами, и с восставшими НПС. И у них не было окончательного понимания, что нужно делать. Ситуация застала врасплох, лишенные клана, командования и поддержки, защищавшие Атросити игроки через час беспорядочных отчаянных схваток оказались зажаты на том самом респауне в подвале твердыни, где когда-то проходили мои теплые рандеву с Джерханом и Ко.
        Ожесточенная битва за цитадель напомнила мне, как точно также, оставляя тела на лестнице, мы отступали в кланхолл Кондора. Ситуация стала зеркальной — теперь враги пьют из чаши поражения. Надо отдать должное — стояли они насмерть. Но нас было больше, а парочка «Огненных Болидов» значительно ускорила процесс, хотя и испортила интерьер кланхолла. Через полчаса резни все оказалось кончено. Панды окружены на респе, большая часть укреплений астральной крепости зачищена и взята под контроль. На захваченные корабли началась немедленная погрузка огромного количества сокровищ из вскрываемых кланхранов «Пандорума». Я даже боялся представить, что они там накопили за время фарма Астрала. Ясно было одно — эта добыча станет рекордом Сферы и окупит все материальные потери нашей коалиции.
        Комтур торжествующе вскинул Ключ. Начал свой отсчет таймер захвата — если мы продержим кип час, Атросити будет принадлежать Дозорам. А я в сопровождении Олафа и еще нескольких игроков спускался по лестнице вниз, под цитадель. Туда, где хранилось пресловутое Сердце.

* * *

        СЕРДЦЕ ПРИТЯЖЕНИЯ
        ЗАМКОВЫЙ АРТЕФАКТ. КАЧЕСТВО — УНИКАЛЬНЫЙ. РАЗМЕР — ОГРОМНЫЙ.
        МАСТЕР: НИ-ЭЛ, КОРАНТИР КОСТИ.
        «ВОЙДИ ВНУТРЬ» — УДЕРЖИВАЕТ ВНУТРИ НЕОГРАНИЧЕННОЕ КОЛИЧЕСТВО РАЗУМНЫХ.
        «ГИПНОЗ» — ПОГРУЖАЕТ ВОШЕДШЕГО ВНУТРЬ В СОСТОЯНИЕ, СХОДНОЕ С ТРАНСОМ, ОТКРЫВАЯ ЕГО РАЗУМ
        «ВОСХИЩЕНИЕ» — ПОДНИМАЕТ РЕПУТАЦИЮВОШЕДШЕГО ВНУТРЬК ФРАКЦИИ-ВЛАДЕЛЬЦУ СЕРДЦА ДО «ВОСХИЩЕНИЯ». ЭФФЕКТ ДЕЙСТВУЕТ ТОЛЬКО В ЛОКАЦИИ НАХОЖДЕНИЯ СЕРДЦА.
        «ВЕЛИКИЙ ЭКСПАНДЕР» — УСИЛИВАЕТ ПРИРОДНЫЕ СПОСОБНОСТИ ВОШЕДШЕГО ВНУТРЬ СЛУЧАЙНЫМ ОБРАЗОМ. ВНИМАНИЕ: УСИЛЕНИЕ НЕ ИМЕЕТ ПРЕДЕЛОВ И МОЖЕТ БЫТЬ РАЗРУШИТЕЛЬНО!
        «ПРИТЯЖЕНИЕ» — НЕОБОРИМЫЙ ЗОВ СЕРДЦА, КОТОРЫЙ БУДЕТ ПРЕСЛЕДОВАТЬ КАЖДОГО ВОШЕДШЕГО ВНУТРЬ, ПРИЗЫВАЯ ВЕРНУТЬСЯ.
        Когда Бледная Кость была сильна, а Раг-Амон сиял тысячами граней, великий корантир Ни-Эл создал Сердце. Оно красиво и смертельно. Оно дарует силы и очищает разум. Как огонек светоча, оно притягивает к себе. Но берегись — однажды вкусивший его силы вечно слышит Зов…
        Сердце оказалось замковым артефактом. Я только слышал о них — одном из самых охраняемых клановых секретов. Они усиливали замок, нанизываемые, как ожерелье, в специальные слоты цитадели. И дарили разнообразные бонусы. Например, «Массовое Воскрешение» Дозоров вроде бы тоже было эффектом подобного артефакта.
        Огромный кусок янтаря, заключенный в когтистые лапы зеленоватого сплава. Почерк, стиль, работа Древних угадывались с первого взгляда. Сердце неуловимо напоминало и «лифты» на Перекрестках Хелт Акор, и Кристалл Отрицания, сковывавший Храм Теней…
        Мастер: Ни-Эл! Ни тот ли это Ниэл, о котором толковала мне Вельди? Таинственный предок рода Ниэлитов? Если так, Сердце может оказаться ключом к ее главному квесту! Проблеск радости тут же остудил разум: во-первых, аффиксы слишком опасны, во-вторых, Сердце предстоит разрушить! И, кажется, теперь я лучше понимал мотивы Пантеры. У него был кто-то, ставший жертвой этого зловещего артефакта!
        Капитан, словно услышав мои мысли, беззвучно вышел из-за Сердца. Я узнал его по плавным, крадущимся движениям опасного хищника. Почти не изменился — разве что под глазами залегли глубокие тени, а на лице застыло усталое, безразличное выражение. Он криво усмехнулся:
        — Ну, кажется, все срослось? Тряхнули мы Сферу, а?
        Над ним загорелся тег Юнитов — Капитан возвращался в прежний клан. Его окружили, по-братски обняли несколько старых друзей — Черный Дон, Эльферос, Диарей.
        Олаф осторожно обходил громадный кристалл. Его глаза горели.
        — Это же чит… можно наштамповать армию преданных бойцов…  — долетело до меня обрывок фразы, и ответ Комтура:
        — Понятно теперь, почему Панды охотились за НПС…
        — Не особо заглядывайтесь!  — предупредил Пантера.  — Вы обещали!
        Комтур неохотно кивнул. Видно было, что в головах наших лидеров уже возникла мысль прибрать к рукам такой ценный приз.
        — Тем более,  — улыбнувшись, добавил Капитан.  — Сердце находится здесь не случайно. За пределами Астрала оно навлечет гнев Богов. Его уничтожат — скорее всего, вместе с замком.
        — Хотелось бы изучить получше, конечно…  — пробормотал Олаф,  — Вижу такое применение, ой-ей-ей. Но ладно. Кот!
        Я медленно потянул из ножен Синеву. Именно затем и позвали — ликвидировать одним ударом уникальный артефакт.
        Безошибочно найдя меня взглядом, Капитан Пантера чуть заметно кивнул, и произнес:
        — Стой! У тебя ведь есть «Ген»? Для начала нужно выпустить тех, кто сейчас внутри. Управление — должно быть где-то вот тут…
        Я обошел Сердце, осматривая указанное место. Конечно, они его не видели: голубой, светящийся пятипалый отпечаток, стандартный интерфейс управления Древних. Когда я положил руку, в воздухе вспыхнули затейливые строчки кэнн-эло, а артефакт начал медленно пульсировать, источая внутренний свет. В глубине просматривались застывшие тени, десятки, сотни силуэтов, вплавленных в толщу янтаря. Это и есть — «Вошедшие Внутрь»?
        — Что дальше делать?  — вполголоса спросил я. Пиктограммы Древних, медленно кружившие в воздухе, ни о чем ни говорили.
        — А, у тебя же нет навыка «Знание Канн-Эло»!  — спохватился Олаф,  — Секунду! Сейчас!
        В общем, пришлось повозиться. Я скидывал скриншоты с пиктограммами, мне в ответ зачитывали перевод. К «Гену Древних», по-уму, должно прилагаться знание их языка. Описание Сердца Панды определили при идентификации, но управление, как и с механизмами на Бесконечных Путях, осуществлялось попеременными нажатиями затейливых идеограмм.
        После набора нужной комбинации Сердце замерцало и вспыхнуло, на секунду ослепив всех. Когда я открыл глаза, стало видно, что вокруг появились множество новых существ. Все они были НПС, люди и нелюди, принадлежали к самым разнообразным расам. Все как будто были вырваны из долгого сна — пошатывались, жмурились, протирали глаза, непонимающе озираясь. Появившееся НПС словно не понимали, что происходит, кто они и где находятся. Абсолютная дезориентация в пространстве и времени.
        — Давай!  — шепнул Пантера, вдруг оказавшись рядом,  — Уничтожь Сердце! Потому что потом они могут не дать этого сделать!

        ИНТЕРЛЮДИЯ: АДМИНЫ

        НЬЮ-ТОКИО, КАМПУС КОРПОРАЦИИ «СФЕРА МИРОВ», ОПЕРАТИВНОЕ СОВЕЩАНИЕ
        …сто сорок три. За последние шесть часов — шестьдесят восемь нападений. Если учесть, что за три месяца с первого появления было зафиксировано всего двадцать, активность так называемых Странников выросла в последние сутки в семь с лишним раз!
        — Это только случаи, по которым мы получаем петиции,  — отметил докладчик,  — На самом деле их гораздо больше, многие просто полагают, что все в порядке вещей. Это же Сфера!
        Это же Сфера! Ямато поджал губы. Все шло не так, как было изначально запланировано. Совсем не так.
        — Итак. Еще раз. Давайте с начала,  — кашлянул он,  — Что нам вообще известно об этих существах?
        Известно было немногое. Впервые появление НПС, получившего название «Странник» — то ли чудовища, то ли органического корабля, напоминающего ожившего паука, было зафиксировано три месяца назад. Игроки делились снимками невиданного существа и пытались искать их — но безрезультатно. Странники появлялись совершенно неожиданно, из ниоткуда, наносили смертельные удары, не оставляя выживших свидетелей. Внимание администрации они привлекли, когда из-за их постоянных нападений мир Инферниса были вынуждены покинуть несколько вассальных кланов Панд. Они написали пару тикетов, но дело было закрыто — Панды открыто занимались геноцидом НПС, админы посчитали Странников карающим возмездием Равновесия. Резонанса проблема не получила, люди, расследовавшие ее, утопали в текучке. До вчерашнего дня Странники вообще не считались проблемой — мало ли в Сфере причудливых фракций, созданных «процедурной генерацией»?
        — Отследить родной мир тоже не удалось. Они уходят в Астрал, каким-то образом открывая свои Порталы, оттуда — неизвестно куда. Наши средства не работают, такое ощущение, что…
        Говоривший запнулся, но Японец подбодрил его ласковым кивком, и он продолжил:
        — …что Странники специально созданы таким образом, чтобы противостоять арсеналу имеющихся у нас средств.
        Йошито поморщился. Странники, уничтожившие в Инфернисе «Серафим», словно слетели с катушек. Вся Сфера внезапно стала ареной для их абсолютно не мотивированных атак. Или мотив все же был, просто мы не можем понять хитрую игру Равновесия?
        — Значит, сто сорок три нападения за сутки,  — задумчиво сказал Ямато,  — Все анализировали? Должен быть какой-то общий триггер, объединяющий всех пострадавших! Они не могут атаковать рандомно, всех подряд, это было бы не логично и бессмысленно.
        — Я прогнала данные по более чем сорока параметрам. Нападения произошли в тридцати семи мирах, пострадало более пятисот игроков, входящих в восемьдесят кланов. Семьдесят процентов нападений — в Темных Мирах, менее пяти — в Верхних. Это первая закономерность. Вторая — у шестидесяти семи процентов кланов большинство игроков имеет плохую и ужасную карму. И убитую репутацию с НПС. У многих — три-четыре текущих открытых войны…
        — Уже тепло. Что у вас, Федор?
        — У меня есть одна версия. Возможно, «процедурный» не рассматривает игроков как фракции, принадлежащие Сфере. Возможно, для него они — инородный элемент, пришельцы, нечто вроде чужаков, играющих по своим правилам. И против таких чужаков он выставляет своих чужаков-Странников. Специально заточенных. Все может быть глобальнее, чем мы подозреваем. И все это — лишь начало глобальной войны НПС против игроков. Сойдет как рабочая гипотеза?
        — Сойдет как сюжет для фантастического рассказа,  — фыркнул Ямато,  — Еще мысли есть?
        После некоторого раздумья руку поднял еще один подчиненный. Он сказал:
        — Вы простите, шеф, но… Явным триггером послужила смерть Ананизарты. Странники появились сразу после нее. Напали на «Серафим», а потом началась вся эта вакханалия по всей Сфере.
        — Хорошо еще, что Странников явно немного,  — поддержал его сосед,  — Явно не больше десятка — на скринах и записях зафиксированы одни и те же особи. Будь их больше, нападения выросли бы в разы.
        — Думаю, что их не может быть много. Количество ограничено тем самым Равновесием,  — ответил Японец.
        — Да, как и активность! Эксперимент с Кровью, кажется, был слишком рискованным.
        Да они же все так думают, сообразил Ямато, обводя взглядом кабинет и два десятка сидящих перед ним людей. Все, только молчат, боятся сказать в глаза, что его задумка провалилась и только еще более качнула несбалансированную игровую систему. Которая, кажется, вот-вот готова пойти вразнос.
        — Хорошо. Пока оставим этот вопрос. Что с жалобой «Пандорума»?
        Подчиненные зашевелились, заулыбались. Панд никто не любил, и администрация в том числе. Слишком противные, слишком несговорчивые, слишком богатые — они обладали армией адвокатов и предпочитали решать спорные вопросы в суде. Например, из-за этого у них до сих пор не конфисковали круг возрождения в Астрале и множество предметов, проходящих как «дисбаланс», в том числе и знаменитые «пожиратели душ».
        — Я проверил. Оснований для отката нет. Все в рамках правил, никаких багов. Все действия произведены в рамках функционала альянса.
        — Можно подробнее?
        — Конечно, шеф. В общем, виной обычная жадность…

        ГЛАВА 22

        Бывают моменты, когда мучительно хочется проснуться и с облегчением осознать, что весь приключившийся кошмар — всего лишь сон. Шэдоу на мгновение прикрыл глаза, чувствуя, как вокруг него шатается казавшийся прежде незыблемым мир. Как такое вообще могло произойти?! Почему?! И кто виноват?!!
        Несколько кликов дали ответ. Теперь он знал, кто. Наглец даже не заблокировал личку и почту. Шэдоу отправил ему короткое красноречивое послание из трех слов и обернулся к Кронку:
        — Дик! Вытаскивай из постелей всех координаторов! Поднимай новый канал в «Гонце». Я пересоздам.
        — Пересоздашь что?
        — Клан и альянс,  — голос главы наполнился сталью и жесткой решимостью.
        Но и тут ждала неожиданная засада. Кто-то (и Шэдоу даже подозревал, кто) очень хорошо продумал сценарий. Система бесстрастно сообщила:
        НАЗВАНИЕ «PANDORUM» УЖЕ ИСПОЛЬЗУЕТСЯ!
        Такая же петрушка была и с именем клана. Расформировав текущие, предатель — или его сообщники, тут же заново создали клан «Эвтаназия» и альянс «Пандорум», забирая легендарные теги. Шэдоу быстро проверил информацию — да, так и есть, новорожденные объединения были зарегистрированы спустя несколько минут после роспуска.
        Холодная ярость нарастала, Шэдоу едва сдерживался, чтобы не заскрипеть зубами. Они забрали все, даже имя!
        Но рефлексия мучила недолго. Он был Шэдоу — тем самым кланлидом, чья ледяная харизма сделала «Пандорум» непобедимым. Тем, кто мгновенно просчитывал расклад, видя действия на два хода вперед. Как и в реале, те, кто сдается под натиском жизненных обстоятельств, не становятся главами объединений из тысяч игроков.
        Собравшись, он заставил себя успокоиться. Потеряно было многое, но отнюдь не все. «Пандорум» состоял из двадцати кланов, пять из которых являлись стержневыми. Пантера расформировал альянс, соединявший их вместе, и ключевой, самый большой клан — «Эвтаназию». Основная проблема заключалась в том, что «Эвтаназия» являлась холдером почти половины земель альянса. Предатель знал, куда бить. Четыре замка, более полусотни полностью отстроенных фортов и столько же второго-третьего уровня стали нейтральными. Наверняка их сейчас атакует и перезахватывает враг — Рой и многочисленные прочие недруги не упустят случая взять реванш. Но самое скверное — это утрата Атросити, пустых кораблей внутри и сокровищ, накопленных за годы в клановых хранилищах. Это потеря потерь. Сумма, которой мгновенно лишился «Пандорум», исчислялась сотнями миллионов. Шэдоу мимолетом даже невольно изумился — идя на такой риск, Пантера не подумал, что его жизнь будет стоить дешевле?
        Тем не менее, остальные кланы были целы, их владения пострадали лишь частично — многие НПС, с искусственно задранной репутацией, тоже подняли мятеж. Сердце стало добычей врага, его власть больше не удерживала когда-то захваченную непись. Но это меньшее зло, с этим можно разобраться.
        Приняв решение, Шэдоу уверенно и четко раздавал команды. Он обрывал контакты тимлидов, координаторов и РЛ-ов. Создавал новые каналы коммуникации и добавлял участников. Ругался, приказывал и просил. Его решимость воодушевила остальных, и мало-помалу удалось преодолеть панику. Прекратить бессмысленные вайпы на нейтральных респах, собрать оставшихся без тега игроков в технический клан и создать новый альянс, получивший говорящее название «Vengeance». Месть, возмездие — это то, чего сейчас больше всего хотели разъяренные Панды.
        Собрав флот в кучу, а нервы в кулак, единственное, что они смогли сделать быстро — это развернуть оперативный «зонтик», прикрывая часть своих территорий от обрушившихся волн бесконечных атак. Ситуация осложнялась дефицитом эллура и невозможностью пополнения расходников, основные запасы оставались в Атросити. Одновременно все союзники, петы, вассалы — вообще все, кто мог оказать помощь, спешно собирали силы и присоединялись к армаде бывшего «Пандорума».
        В «Гонце», сразу на нескольких свежих каналах, не прерываясь шло экстренное совещание:
        ШЭДОУ:Все понимают, что ситуация хуже некуда. Мы потеряли многое, что создавали все эти годы, деньги, имя, безбедную жизнь в реале. И кое-кто за это ответит!
        ДЖЕРХАН:Погоди! Нас поимели, это верно! Но как могло случиться это дерьмо?! Как Пантеру вообще допустили к кнопке дисбанда?!
        ШЭДОУ:“Эвтаназия” была создана Проксимо. Он давно в спячке. Когда сваливал, передал роли “консулам”. У них были все ключевые права. В том числе и управления функционалом. Пантера выбрал момент, когда никого из “консулов” не было онлайн, принял в клан своего альта, повысил его до “консула”, и, используя механизм голосования, сместил всех остальных. Оставшись единственным “консулом”, расформировал альянс и клан…
        ДЖЕРХАН:Почему не пересоздали клан раньше?! Почему не настроили нормально права?! Такой доступ должен быть только у одного человека!
        ШЭДОУ:Не пересоздали — потому что потеряли бы тьму клановых достижений и титулов, включая уникальные. Нет смысла бросаться обвинениями. Роспуск альянса — это свершившийся факт, надо думать, что делать дальше!
        КРОНК:Что ты предлагаешь?
        ШЭДОУ:Идти до конца. Эллура хватит на пару прыжков. Собрать все силы в кулак. И отбить Атросити! Вернув его, мы быстро наверстаем упущенное — это дело времени.
        ГОР:Замок уже захвачен. По докладам скаутов, там полно врагов.
        ШЭДОУ:Не имеет значения. Ударим через респ. Идем всеми силами, надеваем треш, привязываем основной сет. В Астрале режем друг друга и попадаем внутрь замка. Там переодеваем шмот, ресаемся и мощным ударом сносим защиту! Главная цель — респаун и сердце цитадели! Времени мало, но мы можем спасти то, что они еще не успели разрушить. Тварей из Дозора я буду обнулять лично, пока не упаду от усталости. Это основной план и наш главный рейд в этой игре. Погнали, парни, порвем им задницы!
        Организация массового рейда в условиях дефицита материальных ресурсов и времени требует крайней концентрации. Шэдоу командовал, одновременно отвечая на множество сообщений и вызовов. Один из них, в самом разгаре, внезапно вырвал его из рутины.
        — Шэдоу, с тобой хотят поговорить. Это ребята из “Милитари”, помнишь таких?
        “Милитари” — один из небольших кланов, вступивших в “Пандорум”. Закрытое сообщество отбитых на голову бывших вояк, ветеранов конфликтов в Америке и Юго-Восточной Азии. Одна из самых отмороженных группировок. Видимо, военный синдром — не пустые слова. Эти ребята и в Сфере продолжали воевать, не давая своему ящику Пандорры выплеснуться в реале.
        — Хорошо, давай…  — с небольшой заминкой ответил Шэдоу. Разговоры с Милитари всегда были напряженными, от них исходила явная угроза. Спустя секунду на его канал добавился игрок с ником Снайпер.
        — Босс, слушаешь?  — вояки никогда не отличались тактичностью.
        — Говори.
        — Я задаю вопросы и делаю предложения, ты соглашаешься или нет, выбор твой.
        — Быстрее, мы теряем время.
        — Пантера предатель?  — прозвучал ключевой вопрос.
        — Да, он,  — помедлив, ответил Шэдоу.
        — Как считаешь, босс, такое можно спустить с рук? Или будем причмокивать?
        — Есть конкретные предложения?
        — Слушай сюда. У нас есть геолокация его коммуникатора. Квинсленд. Так вот, пара наших парней, с которыми вместе под смертью ходили, проживают в получасе езды. Не буду многословен, но боевое братство не пустое слово. Мы связались, они готовы выдвинуться на адрес. Задать нужные вопросы и устроить минус в реале. Твое решение?
        Майкл слегка завис. Конкретное предложение, не допускающее двойных толкований. Угрызений совести не было, наоборот, эмоции от произошедшего просто кричали — убей, убей с особой жестокостью! Шэдоу понимал, что он слишком взвинчен для адекватного принятия решения, но времени на “подумать” не оставалось. Жесткий цейтнот, сейчас, возможно, сделав свое черное дело, Пантера пакует чемоданы и вот-вот растворится в неизвестности, оставив их с носом. Бешеная злость снова накрыла темной волной, и Майкл МакНабб еле слышно процедил:
        — Работайте, даю добро.
        — Принято, босс. Сделаем чисто,  — проворчал на другом конце линии Снайпер и отключился.

* * *

        Синева, загоревшись голубым пламенем, заставила отшатнуться всех, кто находился рядом. От удара Сердце зазвенело, ослепительно вспыхнуло — и осыпалось тысячью осколков. НПС, только что покинувшие его, свалились как подкошенные, мгновенно потеряв сознание.
        Система выдала мне очередное достижение, миллион опыта и два свободных атрибута. Шкала опыта Синевы, заполненная до предела, засветилась, сигнализируя о доступности следующего апгрейда меча. Это хорошо, новая или улучшенная старая способность совсем не будет лишней…
        — Они дышат!  — сообщил склонившийся над упавшими неписями Дамиан,  — Связь с Сердцем была слишком сильна, им нужно время, чтобы прийти в себя…
        Пантера поднял с пола стройную девушку с длинными темными волосами. Красотка — отметил я, увидев утонченные черты той самой ВесНадаль. Веки девушки дрожали, грудь мерно вздымалась, тревожная гримаса на глазах сменилась умиротворением. Она казалась мирно спящей. Взяв ее на руки, Капитан зашагал к выходу.
        Пользуясь случаем, я покосился на груду янтарных осколков, неровной кляксой растекшуюся под ногами. Поднял один, внимательно разглядывая острый обломок кристалла. В полупрозрачной медовой глубине мерцали золотистые искорки.
        ОСКОЛОК СЕРДЦА.
        ???
        Возможно, фрагмент артефакта Ни-Эла как-то поможет с квестом Вельди? В любом случае, привезу сувенир. Не зная наверняка, я сунул несколько неопознанных осколков в инвентарь. И очень вовремя — наш клановый скопидом Олаф буквально через пару минут выставил оцепление и сгреб все, что оставалось ценного. А у него потом не допросишься, плавали, знаем.
        Под его руководством два незнакомых игрока продолжили демонтаж замковых артефактов. Снять, как и поставить их мог далеко не любой игрок, требовались особые навыки. Специально обученные люди потрошили «не вскрываемые» сундуки и искали тайные схроны. Остальные, суетясь как бешеные хомяки, поспешно обдирали кланхраны Атросити. К кораблям потянулись целые цепочки игроков и грузовых маунтов — горы добра, награбленного Пандами, не поддавались никакому описанию.
        Чего там только не было! Эпические комплекты брони и оружия, редчайшие Свитки и артефакты, астральные металлы, ингредиенты на любую профу, зелья и эликсиры, обвес для кораблей и форпостов — все, что только можно представить. Вишенкой на торте оказалась целая коллекция любовно собранных легендарок. Глаза лезли на лоб от мелькавших в общем канале линков. Я не знал подробностей, но, судя по кипевшему чату, предметы зеленого и синего качества выбрасывались как мусор, дабы не загружать корабли.
        Почти сразу же мобильная эскадра Роя, состоящая из десятка фрегатов, корветов и клипперов, взяла под охрану окрестности. К ним поспешно присоединялись наши бойцы, выводя наружу захваченные корабли, расставляя их таким образом, что бы обеспечить безопасный «коридор» для отхода транспортников.
        И вовремя, вскоре началась неразбериха. Один за другим открывались Астральные Порталы. Угадать, кто выйдет, не представлялось возможным — это мог быть как астральный неф союзников, спешаший за своей долей ништяков, так и корабль Панд, еще не осознавших, что Атросити находится в руках врага. Снаружи зарокотали пушки. В окнах и бойницах засверкали вспышки, розовый туман Астрала озарился огнем взрывов и пожаров. Появления врагов носили спорадический характер, речь не шла о массовой контратаке — это были те, кто еще не разобрался в происходящем.
        Таймер захвата подошел к концу. Надпись в логах гласила, что теперь замок Атросити, цитадель пятого уровня, принадлежит клану Дозоры, альянс СЕВЕР. Включился Магический Щит, защитный Купол вновь окутал Осколок. В «Гонце» торжествующе орали и улюлюкали, минута всеобщего ликования охватила всю союзную коалицию. Звонкая оплеуха, отпущенная Пандам, должна прозвучать на всю Сферу! Несмотря на весь негатив, испытываемый в сторону «Пандорума», их было даже немного жаль. Я не удержался от искушения открыть форум. И, пока меня не трогали, погрузился в пучину этого прибежища троллей.
        На оффоруме совсем недавно появилось одинокое сообщение от анонимного пользователя, гласившее:
        «Пандорума» больше нет.
        Затем отписался представитель Роя. В своей привычной развязно-панибратской манере он сообщил:
        Привет, ниггеры.
        Сегодня мы уничтожили Панд. Мы захватили их столицу, забрали имущество, деньги и корабли. Они все равно им были не нужны, лол.
        Ах да, еще мы забрали у них имя.
        Расслабьтесь и получайте удовольствие, девочки.
        А затем, когда появились подробности, форумная грязь полезла из всех щелей. Воцарился треш и содомия. Копившаяся годами ненависть, умело подогреваемая агитаторами Роя, наконец нашла повод выплеснуться. Над Пандами глумились, троллили и издевались. Сотни наспех состряпанных разнообразных мемов, демотиваторов, оскорбительных картинок и видеороликов посыпались в тред. Комьюнити-менеджеры, по моему, не успевали банить особо одаренных и удалять запрещенный контент. Основными тезисами были:
        Панд поимели! Му-ха-ха-ха!
        Лол, респект Рою!
        Это баг? Как такое возможно?
        Представители «Пандорума» хранили зловещее молчание, и это больше всего свидетельствовало об уязвленном самолюбии. Сильнейший альянс Сферы Миров в одночасье потерял почти все, что имел и стал объектом насмешек. Все, даже бесчисленные тролли, понимали, что вскоре грядут самые жаркие денечки в истории Сферы.
        Что наши собираются делать дальше? С одной стороны, лихорадочный грабеж и вывоз активов «Пандорума» говорил о том, что они не надеются удержать крепость. С другой, стягивание флота и все новые отряды игроков, занимающие оборонительные рубежи — об обратном.
        — Кот! Вот ты где! Пошли, сбор внизу!
        Знакомые залы и коридоры, лестницы, ведущие вниз. Везде суетились наши, производя какие-то загадочные действия. Приглядевшись, я понял, что они устанавливают механические и магические ловушки, которые должны затруднить продвижение противника. Судя по всему, ответная атака ожидалась снизу, от круга респауна. Дар и проклятие, палка о двух концах. Он приводил в Атросити всех, кто погиб в Астрале, делая их добычей Панд. И, одновременно, являлся ахиллесовой пятой цитадели — попасть в замок мог любой желающий. Прежние владельцы замка отработали встречи любого количества «гостей», смогут ли повторить их опыт наши бойцы?
        По крайней мере, они готовились. Баррикадировали коридоры, строили огневые позиции, расставляли ловушки и накладывали защитные заклинания. Когда я вошел, в зале респауна кипела работа. Панды так и не восстановили клетку над точкой возрождения, разрушенную сначала мной, потом Ананизартой, и наконец — недавним рейдом Мука. Вместо нее наши накрыли зал зоной антимагии, притащив какие-то загадочные артефакты. Вокруг респа застыли четыре огромных замковых голема, едва поместившихся в зал. Слушая переговоры наших лидеров на канале, куда меня только что добавили, я осторожно обходил круг возрождения.
        КОМТУР:Панды проснулись. Собираются.
        ОЛАФ:Ага, подтягивают союзников. Примерно двести вымпелов пока. Четыре с половиной тысячи онлайн, но будет больше…
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Шэдоу пару часов прислал мне черную метку. Они все знают и будут мстить.
        КОМТУР:Что за метка?
        КАПИТАН ПАНТЕРА:Письмо. Три слова. You're dead.
        КОМТУР:Аккуратнее там. Они ведь могут и психануть.
        КАПИТАН ПАНТЕРА:У меня все под контролем.
        Респаун как респаун. В каждой провинции есть точно такой же. Круглая каменная плита диаметром метров десять, с затейливым орнаментом по краю. Романова говорила, что Панды нашли его где-то в Астрале. Я представил, как он парит, кружится в бесконечном розовом тумане, в шлейфе каменных осколков, как искатель «Пандорума» на протодраконе медленно облетает вокруг, не веря своим глазам… Как, интересно, они доставили его сюда, в самый глубокий подвал цитадели? В дверь этакая громада не пролезет, по коридору не пройдет. Да и просто поднять ее — нужна магия либо специальные механизмы.
        ОЛАФ: Кот! Смотри, твоя задача — помочь сдержать их в этом проходе.
        ХОТКОТ:А почему просто не убрать отсюда этот респ?
        ОЛАФ:Отличная идея! Просто убрать… Может, еще подскажешь, как? Это невозможно, не разрушив замок. Такое ощущение, что его строили над этой точкой возрождения.
        Я чуть улыбнулся, саркастический тон Вещего доставлял. Самое забавное, что решение проблемы, возможно, действительно лежало на поверхности.
        ХОТКОТ:Может, и подскажу. Но сначала надо прикинуть ваш бюджет.
        ОЛАФ:В смысле?
        ХОТКОТ:Ну, в прямом. Сколько вы готовы заплатить за решение проблемы?

* * *

        СПУСТЯ НЕСКОЛЬКО ЧАСОВ…
        Мы ждали. И Панды пришли. Тревожный сигнал застал в одной из обзорных башен цитадели. Посыпались доклады скаутов, постоянно сканирующих «Поиском» окружающее пространство.
        — Внимание! Приближается большой флот!
        Открывалось множество Астральных Порталов. Скаут вывел их верно: в некотором отдалении от Атросити, за радиусом действия замковой артиллерии. Корабли выныривали, один за другим, парусная армада, ощерившаяся жерлами тысяч орудий. Количество внушало, казалось, им нет числа. Последними пришли исполинские туши джаггернаутов, заставив всколыхнутся Астрал. На этот раз их не оставили в резерве — Панды бросили на чашу весов все, что у них есть.
        Пришли забрать назад свой дом.
        Не обошлось без сюрпризов. Стоявший в паре шагов от меня Капитан Пантера вдруг сложился пополам, безвольной куклой рухнув на пол. Его бросились поднимать, но застывший аватар не реагировал. Все это походило на то, что он резко, без предупреждения, выключил капсулу и покинул Сферу. Значок его коммуникатора в канале «Гонца» мигнул и погас, вдруг сделавшись неактивным. Походило на резкий обрыв связи, но интуиция выдавала совсем нехорошее предчувствие. Разбираться, впрочем, было некогда.
        — Готовимся к бою!  — скомандовал Комтур.

        ГЛАВА 23

        Резкий силуэт Атросити призывно чернел в розовой пучине Астрала. Home, sweet home. Флот «Пандорума» неумолимо приближался, обхватывая крепость широким полумесяцем. Две с половиной сотни кораблей, шесть тысяч игроков — все, что смогли собрать Панды, не оголяя тылы, присутствовало здесь.
        — Приближаемся. Начинаем обстрел Купола по готовности,  — скомандовал Шэдоу.
        — Но… если мы войдем в радиус обстрела, нас достанут орудия цитадели!
        — Плевать. Заткнитесь и выполняйте!  — жестко приказал лидер.
        Шэдоу чувствовал, что он готов сорваться. Любой человек имеет свой предел, и события последних дней, предательство, роспуск альянса, потеря Атросити стоили ему колоссального нервного напряжения. Мандража добавляло предложение Снайпера навестить Пантеру в реале, Шэдоу уже подсознательно жалел, что согласился. Но задний ход включать поздно, шестеренки запущенного процесса завертелись.
        В отличие от многих, он четко понимал, что второго шанса отыграть все назад не будет. Кто бы ни спланировал операцию на Базааре, лишившую их источника топлива, этот человек заслуживал невольного уважения, потому что сумел нащупать уязвимое место «Пандорума». Эллура не хватит еще на одну стратегическую операцию, его остались жалкие крохи. Они больше не могут свободно перемещаться по Сфере, даже имея все деньги мира. Сегодня или никогда! Отступив или потерпев поражение здесь, Панды окончательно лишатся ауры победителей, развеется миф об их непобедимости. Альянс расколется, часть вассалов тут же сбежит или переметнется на сторону врага. Шэдоу понимал, что сегодня они обязаны победить.
        И он полагал, что не умеет проигрывать.
        — Скауты! Что молчим?
        Первая группа бойцов, прикончив друг друга, оказалась на респауне внутри крепости. Их задачей была разведка и рекогносцировка, определение возможностей обороны противника. В то, что враги попробуют заблокировать точку возрождения, Шэдоу даже не сомневался. Как, впрочем, и в то, что его воины смогут снести всю их защиту. Они и качественно, и количественно превосходили русских и американцев.
        Однако скауты, первыми возродившиеся на респауне, сперва молчали, а потом начали докладывать необычные вещи. Они оказались в облаке непроницаемой тьмы, в зоне антимагии, и все вокруг было каким-то странным. Разглядеть ничего не удавалось, развеять мрак тоже, а те, кто воскресал и пытался покинуть зону мрака — мгновенно умирал от Истинного Огня, источник которого не удавалось даже разглядеть.
        Шэдоу нахмурился. Очевидно, что область накрыли «Великой Тьмой», «Мраком Бездны» или каким-то аналогичным заклинанием, скорее эпического или даже легендарного качества. Обычная уловка для дезориентации атакующих. Сквозь нее не пробивался «истинный взор», а развеять не удавалось из-за артефактов антимагии. В киллах первой группы присутствовал Истинный Огонь — аффикс меча Кота, того самого кидалы, ранее взорвавшего два джаггернаута. Выглядело все странно — ведь массовая атака все равно прорвется за пределы «слепой» зоны и уничтожит источники антимагии. Глупая попытка усложнить нападение? Но логичнее было бы поливать респаун АОЕ, тем более Свитков после посещения кланхранов Атросити у Дозоров наверняка хватало.
        — Готовим штурмовые группы!  — бросил он рейд-лидерам.
        — Сколько?
        — Все! Потерь не считать.
        — Пора вернуть свое, парни! Идем все вместе!  — он обратился на общем канале к тысячам слушателей,  — Порвем их!
        Начиналась канонада, пока далекая, но с каждой секундой набирающая мощь. Флот Панд начал обстрел Атросити, заставив Купол вспыхнуть от множества попаданий. Навстречу судам от бастионов крепости потянулись огненные болиды и тонкие шпаги лучей «Пик». Корабли Роя и Дозоров, реявшие под защитной сферой, разворачивались в боевой ордер и поднимали паруса.
        Не обращая внимания на то, что армада идет в самоубийственную атаку, на палубах замерли сотни штурмовиков. Разбившись на пары, они держали наготове оружие, ожидая приказа. И вот, получив его, синхронно ударили друг друга, отправляясь на респаун. По замыслу Шэдоу, флот атакует снаружи, блокируя крепость и отвлекая ее защитников, а две тысячи элитных воинов (в основном, там были бойцы «Эвтаназии» и «Обливиона»), ударят изнутри, яростной волной снеся оборону Дозоров.
        Попав туда, Гор, командующий штурмовым рейдом, сразу же начал съемку, в специальном канале фиксируя все, что происходит внутри замка. Шэдоу вывел стрим отдельным окном — важно было понимание, как будет развиваться атака.
        Тьма. Непроницаемая чернота сменилась серым полотнищем — оператор менял режимы, пытаясь что-то разглядеть «темным» и «теневым» зрением, но бесполезно: рябящая муть, мечущиеся в ней неясные силуэты. Попытки пробить «Поиском» тоже оказались провальными — навык искателей выдавал смазанную картинку, залитую ярким свечением, похожую на засвеченную вспышкой фотографию. Шэдоу недоверчиво прищурился. Стервецы использовали высший класс защиты, подобный эффект ранее наблюдался только в «истинных», посещаемых Богами храмах и святилищах. Очень странно… артефактов с таким аффиксом не имелось даже у «Пандорума». Шевельнулось неясное подозрение, но лидер альянса яростно отогнал его. Мало ли в Сфере странных возможностей!
        ГОР:Чек! Шмот все переодели? Возрождаемся по команде, сразу разбегаемся — милишники вперед, маги и стрелки во второй линии, АОЕ раскидываем во все стороны по готовности, после обнаружения противника — бьем по ассисту. Готовы? Раз, два, три!
        Серое мелькание теней сменилось резким, беспорядочным смазанным движением, озарилось вспышками. Голосовое сопрождение взвыло, как тысяча котов, жуткой какофонией глуша звуки битвы. Шэдоу знал, что сейчас сотня за сотней две тысячи его штурмовиков стремительно воскресают и атакуют, подобно концентрическим волнам распространяясь вокруг точки возрождения.
        И что-то сразу пошло не так. Респаун, кроме облака ослепляющей темноты, окружала странная защита. Гудящие, как огромные шмели, летающие по замысловатым, непредсказуемым траекториям вспышки синего огня. Они вращались вокруг респа с такой скоростью, что среагировать и уклониться было невозможно. И с легкостью, словно не встречая сопротивления, пронзали воскресающих игроков, десятками отправляя их обратно на точку возрождения. Ни крутая экипировка, ни резисты, ни защитные баффы не спасали — синие огни просто-напросто ваншотили всех, кто оказался на их пути.
        Шэдоу увидел, как пиктограммы рейда стремительно окрашиваются тревожным красным свечением. Кто-то убивал его игроков с такой скоростью, что за этим просто не успевало зрение. Те, кто каким-то чудом сумел преодолеть огненную преграду тут же погибали от ударов, сыпавшихся словно из ниоткуда, из невидимости. Буквально за полминуты штурмовой рейд Гора потерял половину бойцов, практически не успев отойти от точки возрождения.
        ГОР:Стоп!!! Все — назад! Не воскрешаемся! Все — назад! Повторяю — не воскрешаемся! Отходим на респ!
        ШЭДОУ:Что там у вас происходит?!
        ГОР:Вайп! Они ваншотят нас истинным огнем! Вообще без шансов! Нам не прорваться, Шэду!
        Шэдоу скрипнул зубами. Такой вид защиты тоже был неизвестен. Он остановил запись, отмотал немного назад, найдя кадр, в который попала одна из летающих вспышек. Выделил ее и увеличил. И еще раз.
        Перед ним был сюрикен, семиконечная метательная звезда. Выкованная из голубого металла, окутанная флером огня, она горела клубком яростного пламени. Спустя несколько секунд с ним связались аналитики, подтвердившие его догадку. В руках защитников респа оказалось неизвестное оружие, обладавшие редчайшим аффиксом «истинного огня». По данным «Пандорума», в Сфере насчитывалось всего три подобных экземпляра, и известно было местоположение только одного — огненного меча Кота. Которым, собственно, и объяснялись все успехи этого игрока…
        Сюрприз. Впрочем, «Пандорум» был готов к неожиданностям. И у него имелись свои гостинцы.
        ГОР:Что нам делать?
        ШЭДОУ:(Нецензурно!) Хватит церемониться, Гор! Применяй «Поцелуй Солнца»!
        ГОР: «Поцелуй»??? Ты уверен??? Нас тоже всех положит! И шмот…
        ШЭДОУ:Плевать! Зато снесете их защиту и прорветесь внутрь!
        ГОР:Принял. Активирую…
        Вспышка! Ослепительное сияние залило экран стрима, настолько яркое, что пришлось отвести взгляд. «Поцелуй Солнца» — легендарный одноразовый артефакт, заряженный божественной энергией. Ему плевать на антимагию, на тьму, на истинный огонь. Шэдоу знал, что «Поцелуй», как маленькая ядерная бомба, в трех мирах уничтожает живое и мертвое. И самое страшное — снимает от пятидесяти до ста процентов прочности вещей, попавших в радиус действия. Ну, по крайней мере, так говориться в описании, никто никогда не применял этот артефакт.
        Свечение мигнуло и оборвалось. Шэдоу нахмурился. В свойствах «Поцелуя» шла речь о минуте испепеляющего солнечного сияния, сжигающего все в радиусе применения. Несколько секунд — слишком мало…
        Спустя мгновение его подозрения подтвердил Гор:
        — Босс, «Поцелуй» не сработал. Его кто-то прервал!
        — Как?! Это невозможно!  — резко крикнул Шэдоу.
        — Вот так. Наших, что не успели умереть, сожгло, и все. И это, Майкл! Какая-то хрень.
        — Что?! Докладывай нормально!
        — Просто смотри мое видео.
        На общем канале уже раздавался гул недоуменных возгласов.
        «Поцелуй» уничтожил маскирующее облако темноты, исчезли и летающие звезды, разившие «истинным огнем». Переведя взгляд на демонстрируемый стрим, Шэдоу увидел просторный, куполообразный зал, странные обводы дверей и окон, походящие на иллюминаторы космических кораблей. Со светлых, словно металлических стен насмешливо смотрел неизвестный герб — профиль крылатой маски, застывшей в возвышенной полуулыбке.
        Штурмовой рейд «Пандорума» возродился не в Атросити.

* * *

        Романова резко отдернула сложенные ковшиком руки, скривившись от боли. На полупрозрачной проекции Серебряного Оплота, растущей из стола, внутри цитадели стремительно раскрывался бутон ослепительного свечения. Пол командного зала дрогнул, из недр летающей крепости Дев донесся скрытый рокот.
        — Ах вы суки!  — пробормотала Первая Дева, быстро растирая дымящиеся ладони.
        — Что это, Лена?
        — Подарок какого-то бога. Всепожирающая хрень! Ну, ладно!
        Романова казалась взбешенной. Сдув непокорные черные пряди и закусив губу, она резко сомкнула руки над растущей внутри голограммы огненной полусферой. Ее лицо исказилось от боли, но Первая Дева упорно давила сияние внутрь, не давая ему распространиться. Противоборство длилось буквально несколько секунд, затем огненный цветок мигнул и исчез, осыпавшись ворохом искр. Романова с яростным гортанным выдохом оторвала ладони. Они дымились, покрытые почти черными, страшными ожогами.
        — Лена!
        — Все в порядке!  — медленно сказала Первая Дева. Сквозь плотно зажмуренные веки по щекам тянулись мокрые следы, но израненные огнем руки стремительно зарастали, ожоги меняла свежая розовая кожа. Способности к самоисцелению у нее, видимо, были колоссальными — не прошло и нескольких секунд, как все прошло. Глядя на свои пальцы, Романова медленно, с угрозой произнесла:
        — Кажется, я разозлилась.

* * *

        НЕСКОЛЬКИМИ ЧАСАМИ РАНЕЕ…
        — Ты это серьезно? А куда он денется?  — спросил Олаф,  — Где будут воскресать погибшие в Астрале игроки?
        Я чуть улыбнулся. Порывшись в инвентаре, вытащил серебряную цепочку с амулетом Вуали и показал ее лидерам клана.
        — Никогда не задумывались, откуда я взял их?  — спросил я.
        — Задумывались, конечно…Орден Дев…  — произнес Олаф. Глаза его сверкнули, он догадался.
        — Я понял! Значит, ты предлагаешь перенести круг респауна туда, откуда взял Вуали? В цитадель этого таинственного Ордена Дев?
        Я молча кивнул.
        — А они сами не против? И — это вообще технически возможно?
        — Более чем.
        Совсем недавно, в Серебряном Оплоте, после боя со Странниками, Романова открыто мечтала о том, что респ в Атросити должен принадлежать Девам. Тогда они станут единственной астральной фракцией, сконцентрировав вокруг себя всех разумных обитателей меж-мирового пространства. НПС и игроки волей-неволей будут вынуждены набирать репутацию, выполняя их задания. А сами Девы, меняя очки своего расположения на сокровища Астрала, станут могущественной фракцией, в свою очередь подчиненной Семи Братьям. Гораздо проще идти к цели, имея за спиной армию преданных сторонников. Поиски Ключей и борьба с Магистром требовали мощной точки опоры, и Первая Дева последовательно выполняла свою программу. Насколько я успел познакомиться с Еленой Романовой, она была жестким лидером, не отступающим перед трудностями. Кони на скаку, горящие избы — это про ее типаж писали классики русской литературы.
        — Хорошо. Добавляю тебя на командный канал. У нас есть еще несколько часов, можно скорректировать планы,  — сказал Комтур.
        На голосовом канале «Гонца», кроме наших лидеров, висели представители Роя и Хирда. Знакомые лица, знакомые голоса… мы уже встречались, обсуждая «Черную Пятницу» на Базааре. Собственно, в их одобрении я не сомневался. По сути, наша коалиция ничего не теряла. Наоборот, приобретала реальнейший шанс отстоять Атросити. Лишившись возможности атаковать изнутри, Панды не смогут сегодня взять крепость. Им придется уничтожать Купол, ждать конца таймера «Неуязвимости», потом собираться и штурмовать снова… В условиях искусственного дефицита эллура и атак со всех сторон на принадлежащие «Пандоруму» объекты это будет крайне сложно сделать.
        Другое дело, что я не собирался бесплатно светить свои связи и возможности. Умные сделают выводы, и мне это может аукнуться в будущем. Помочь альянсу — святое дело, но кто же сказал, что моя работа должна быть безвозмездной? Рисковать — так не просто так. Тем более, возможность расплатиться со мной после грабежа сокровищниц Атросити есть. Не обеднеют.
        Что же попросить? Деньги, предметы, артефакты? Что-то вещественное или услугу? Я предпочитал, конечно, держать свои активы в том, что легко хранить, что со временем не дешевеет, а только растет в цене. Нужно что-то уникальное, востребованное, то, что даст мне возможность для дальнейшего роста.
        Я задумался. Шальная мысль, внезапно проскочившая в голове, вдруг оформилась в ясную, конкретную идею. Кажется, это называется — озарение.
        А что, если?
        …Первая Дева, внезапно материализовавшись рядом со мной, до колик испугала наших вояк. Прозвучал сигнал тревоги, многие схватились за оружие. Под серебряной маской Романовой нельзя было разглядеть эмоции, но она с явной насмешкой продемонстрировала пустые руки.
        — Как… как мы можем к вам обращаться?  — прочистил горло Комтур.
        — Вы можете называть меня — Леди,  — прозвучало из-под маски.
        Не обращая внимания на расступавшихся игроков, она обошла вокруг круга респа, скрытого для конспирации облаком «Великой Тьмы».
        — Леди, что произойдет с теми, кто воскреснет в вашей крепости?  — осмелился спросить Олаф.
        — Все зависит от их кармы. Носящим клеймо убийц не место в нашем доме. Всех прочих мы не ограничиваем в посещении Оплота.
        Наши лидеры переглянулись. Панды — в большинстве своем обладатели критически плохой, багровой кармы. Для них это — с гордостью носимый знак отличия. Смотрите, какие мы плохие парни! В данном случае ужасная карма сработает против них. В Оплоте Дев действует обычный закон НПС-Королевств: преступников моментально убивают гварды. Бойцам «Пандорума» будет сложно даже выйти за пределы точки возрождения…
        — Я должен предупредить, что через несколько часов мы будем атакованы,  — заговорил Олаф,  — Скорее всего, много игроков, тысячи, появятся у вас, если вы заберете респ…
        Из-под серебряного лика донесся смешок. Затем Первая Дева пожала плечами.
        — Знаю. Мы сыграем в вашу игру, игроки.
        С этими словами она подняла руку, чуть шевельнув пальцами. От вросшего в пол круга респауна разбежалась сеточка трещин. Как шрапнель, во все стороны полетели осколки. Со страшным скрежетом, словно протестуя, каменный круг оторвался от поверхности, воспарил над ней, зависнув в воздухе. Романова скептически, наклонив голову набок, разглядывала его, словно оценивая — нужна ли ей эта штука?
        Ленивое движение пальцами, будто комкающими бумагу. Громадная плита съежилась. Респаун на глазах терял размер и вес, стремительно уменьшаясь.
        — «Миниатюризация»! Это «Миниатюризация», внеранговое заклятье «Телекинетики»!  — завороженно прошептал за спиной Олаф,  — Это же легендарный скилл!
        Уменьшив точку возрождения до размеров монеты, Романова повесила его над своим правым плечом. Накрытый облаком темноты, респаун казался небольшой сферой непроницаемого мрака.
        — Я забираю его,  — сказала она.

* * *

        Все шло не так, как было задумано. Беда не приходит одна, и Шэдоу, как загнанный зверь, вдруг осознал, что его накрыло той самой чередой неприятностей, которая зовется «черной полосой». Судьба сражения, судьба альянса, его собственная участь — все подвешено на тоненькой, расползающейся веревке над глубокой пропастью.
        Однако он всегда был бойцом. И знал, что удача улыбается лишь тем, кто действует.
        — «Поиск» не работает внутри? Не тупите! Поднимите оракулов, пусть посмотрят локацию и кооординаты тех наших, кто внутри! Быстро!
        Ответ пришел через минуту: координаты почти совпадали с Атросити, отличаясь на пару градусов. Туда мгновенно ринулись скауты, оседлав быстрокрылых маунтов. Локация называлась «Серебряный Оплот», и согласно выводам яйцеголовых, была гнездом тех самых Дев, раздавших Вуали Рою и Ко. Известно о них не было ровным счетом ничего, аналитики предположительно относили их к разряду так называемых «блуждающих» НПС-фракций, способных перемещаться между мирами Сферы.
        Мелькнула нелепая мысль, что противник просто переименовал Атросити, но картинка из замка опровергала ее: все другое, совершенно не похожая архитектура, больше смахивающая на хай-тек дизайн в стиле «космо». Значит, это невероятно, но факт — враги каким-то образом перенесли точку возрождения из Атросити в свой Серебряный Оплот.
        Ловушка? От правильности принятых решений сейчас зависел успех кампании. Шэдоу всегда умел оценивать риски и славился хладнокровным выбором тактики даже в эмоциональной горячке боя. Сейчас он не знал, что делать. Серебряный Оплот и новая фракция были неизвестной переменной в решении уравнения битвы.
        В любом случае, атаковать Атросити далее не стоило. Повинуясь приказу, флот Панд начал разворачиваться, пытаясь откатиться назад. Купол замка снесли общим фокусом в первые минуты сражения, оставаться под огнем цитадели больше не имело смысла. Несколько кораблей уже потеряно, на других начинались пожары. Увидев маневр противника, защищенные Куполом суда Севера и Роя начали преследование, пытаясь добить отстающих. Юркие скифы — перехватчики, до этого скрытые Вуалью, внезапно обнаружили себя: выныривая из невидимости подобно коршунам, они старались затормозить отстающие корабли «Пандорума», используя книппеля и гарпунные пушки.
        Резко начал терять скорость пойманный фрегат «Меркьюри». Закрутился на месте спелёнатый цепями «Страйк», медленно заваливался на борт горящий, потерявший рангоут «Эссекс». Шэдоу видел и отмечал неудачников, но жертвы были неизбежны. Их судьба не имела значения — скауты почти достигли цели, армада «Пандорума» разворачивалась, готовясь атаковать нового врага.
        Координаты, переданные оракулами, оказались верны. Буквально в нескольких лигах от Атросити, в невидимости таилось огромное нечто, скрытое чем-то вроде исполинской Вуали. Искатели нащупали слепое пятно его защиты, а чуть позже подлетевшие скауты обнаружили объект.
        Шэдоу чуть приподнял бровь.
        Белоснежные бастионы, серебряные шпили. Радужный флер сияющей защиты, размывающий очертания цитадели дрожащим маревом. Невиданная, волшебным образом парящая в Астрале летающая крепость. Изящество, красота и скрытая мощь. Серебряный Оплот оправдывал свое название.
        Следовало делать выбор. Драться до конца или трусливо сбежать, покинув поле боя. Интуиция подсказывала Шэдоу выбрать второе, назвав это тактическим отступлением. Противник неизвестен, его возможности тоже, наверняка будут сюрпризы, на респе заперты две тысячи элитных бойцов, с тыла подпирает Атросити, полная врагов…
        Плохой расклад, просчитать невозможно. С другой стороны, на чашах весов колебались дефицит эллура, престиж альянса, обещанная месть. Шесть тысяч жаждущих крови игроков, лучших бойцов Сферы и флот астральных кораблей, против мощи которого не устояла еще ни одна сила. НПС-фракция? Летающий замок? В этой игре рулят большие батальоны…
        Губы Шэдоу сжались в злую нитку. Он скомандовал тихо, но услышали все:
        — Вперед. Поднимайте «птичек». Выпускайте «пешек». Фокус сосредоточить на летающем замке. Огонь только по команде!
        Флот окутался тучей драконьих всадников. Не обращая внимания на наскоки с тыла, армада «Пандорума» разворачивалась, полусферой окружая странную парящую цитадель. Такое построение позволяло наносить максимальный ДПС.
        Открыв интерфейс флота, Шэдоу следил, как красная граница радиуса действия артиллерии медленно ползет к голубому овалу Оплота. Там, за радужной пеленой, тоже что-то двигалось, таинственные Девы готовились к бою. Плевать. Три «Колосса» и фокус флота снесут им Купол в считанные минуты, тех, кто осмелится выползти наружу, испепелят драконьи всадники. Пусть пеняют на себя, раз решили вмешаться. Пандам случалось под корень истреблять игровые фракции, полностью стирая их из Сферы. Порой это проще, чем сломить сопротивление игроков. Респ НПС — сутки, если их ослабить, рейд Гора прорвется изнутри, а потом и остальные присоединятся к веселью.
        — Приготовить еще десять штурмовых групп. Атакуете строго по команде!
        Край красного круга и голубого овала соприкоснулись. Капитаны один за другим рапортовали о готовности, но Шэдоу ждал, пока Серебряный Оплот окажется в зоне действия «Колоссов», всесокрушающего ока джаггернаутов. Один залп этого страшного оружия может решить исход битвы. И только когда все три флагмана доложили о готовности, он коротко скомандовал:
        — Всем. Огонь!

* * *

        — Кажется, они настроены серьезно!  — отметил Сэй-Рус, наблюдая на проекции за маневрами огромного флота, разворачивающегося от Атросити,  — Идут к нам!
        — Тем хуже для них!  — фыркнула Романова, натягивая искрящиеся перчатки. Она надела серебряную маску, на Сэй-Руса взглянул бесстрастный лик Первой Девы. Бросив взгляд на надвигающуюся армаду, она сказала:
        — Свечкин прикроет респ. Пойдем, Максим.
        Они прошли длинными коридорами, открывая тайные двери. Последняя привела в тупик, небольшую квадратную комнату, абсолютно пустую, если не считать каменного куба в середине. На нем, лучась искорками в синей глубине, лежал изящный металлический лук, а рядом с ним — покрытый серебряными насечками цилиндрический колчан.
        — Мой Ключ,  — медленно произнесла Первая Дева.
        — Он всегда был здесь, в Оплоте. Время пришло, мой Сэй-Рус.
        — Лена, ты хочешь…
        — Да. Игроки понимают только язык силы. Раз уж мы ввязались в драку, преподнесем урок, который запомнят навсегда.

* * *

        Тысячи пушек выплюнули огненные, ледяные, молниевые заряды. Вспыхнули лучи «Пик» и «Рокотов», вонзившись в радужное сияние. Заревев, заработали «Колоссы», пространство забурлило вокруг алых столбов энергии, протянувшихся от джаггернаутов к твердыне Оплота. Огни тысячи взрывов скрыли белые бастионы и острые серебряные шпили. Шэдоу, как и многие, напряженно следил за показателем прочности странного радужного щита цитадели. Сияние не было похоже на Купол, хотя, безусловно, являлось аналогом.
        И…ничего. Минута напряженного огня, общего фокуса сняла ноль целых три десятых процента защиты. В голосе аналитика, докладывающего прогноз, звучала откровенная паника:
        ….минимум пять часов пилить…без учета регенерации…. «Колоссам» не хватит эллура…
        А следом со всех сторон: от аналитиков, спаев, скаутов и игроков, отслеживающих вражеские альянсы, посыпались тревожные сообщения:
        — Внимание! Зафиксирована сильная вражеская активность! У Роя массовый логин! Они прекратили атаки наших объектов! Отходят в неизвестном направлении!
        — Флот «Дракон» строится в боевой порядок! Свыше ста вымпелов…один, два, три…одиннадцать линейных галеонов!
        — Босс! В игру зашли капитаны джаггернаутов Хирда! У них тоже объявлен общий сбор!
        — У Кондора пентаграмма! Рейд Злого Мука! Пятьсот игроков, куча пешек, упакованы для штурма!
        — Полная хрень!  — выругался Шэдоу,  — Гор, что там у вас внутри?
        — Ждем твоей команды…Половина под дебаффами, у другой половины проблемы: «Поцелуй» к черту сжег всю экипировку. Что нам делать?!
        Этот вопрос «что нам делать?» звучал сейчас на многих каналах — команд и инструкций требовали шпионы и рейд-лидеры, таргет-коллеры и капитаны астральных кораблей. Но Шэдоу не отвечал. Он замер, неотрывно глядя на мигающую алую надпись, перечеркнувшую его интерфейс.
        АВАРИЙНОЕ ОТКЛЮЧЕНИЕ!
        АКТИВИРОВАНО ПРИНУДИТЕЛЬНОЕ ОТКЛЮЧЕНИЕ! ВНИМАНИЕ, СВЯЗЬ С НЕЙРОИНТЕРФЕЙСОМ БУДЕТ ПРЕРВАНА ЧЕРЕЗ 5 СЕКУНД!
        4…3..2..1…

        ИНТЕРЛЮДИЯ: АГАСЯН

        В широком панорамном окне раскинулся Нью-Токио. Город мигал тысячами огней, переливался сотнями рекламных вывесок. Мириады автомобилей сновали по изгибам виадуков среди архитектурной экспрессии зеркальных небоскребов. Сложно было поверить, что тридцать лет назад здесь были сопки, покрытые дикой тайгой.
        — Какие результаты, Сарик?  — Агасян, сняв пенсне, осторожно массировал левый висок. В последнее время пошаливало давление.
        — Как обычно, у меня есть две новости, плохая и хорошая,  — главный аналитик корпорации, как обычно, любил подпустить немного интриги.
        — Давай плохие, как обычно. И попроси Оксану принести минералки.
        Вызвав секретаря, Сарик открыл массивную папку с логотипом «Сферы», извлекая пухлый отчет.
        — Все по-старому, на бумажках?  — хмыкнул Ашот Багдасарович,  — Давай конкретику, детали посмотрю позже.
        — Тогда начну с внутреннего состояния проекта. Краткое резюме: все плохо. Первое — команда Японца. Вы, наверное, уже это поняли, раз шесть месяцев нет никакого результата. Доступа к процедурному генератору им получить так и не удалось. Мало того, ситуация настолько плачевна, что Ямато лично собрал команду и пытается игровыми способами устранять проблему. Учитывая размеры игровой вселенной и динамику возникновения нештатных ситуаций, задача кажется совершенно не выполнимой. Ваш японец, наверное, отличный программист, но творение предшественников ему покорить так и не удалось. Он пытается выступить в роли пожарного, но ничего не выходит.
        — Вообще ничего? Какие-то результаты его попыток есть?  — задумчиво проронил инвестор.
        — Результат скорее отрицательный. Ситуация значительно ухудшилась. Источником пожара в нашем случае является процедурный генератор. Проведя анализ действий этой хитрой программы, нам удалось выявить простую закономерность. Чем сильнее воздействие внешних факторов на внутри игровую вселенную, тем жестче ответ процедурного генератора. Такие же выводы сделал Ямато, но не придумал ничего лучше, как усилить своего игрового аватара, нарушив при этом баланс уничтожением ключевого неигрового персонажа. В результате — масштабный сбой, множество негативных отзывов, тысячи обращений в техническую поддержку. Подробное описание и цифры есть в отчете.
        — Подробнее,  — нахмурился Агасян.
        — Если на пальцах, то ситуация следующая. Игроки в проекте с каждым днём становятся всё сильнее. Соответственно пропорционально растёт их давление на внутри игровую среду. Процедурный генератор, согласно заложенной программы, старается сбалансировать всю систему. Но в нашем случае происходит не банальное усиление НПС. Реакция системы весьма непредсказуема, часто качественно замаскирована.
        — Скажи проще, сколько осталось времени, до того как игра сойдёт с ума окончательно?  — Ашот Багдасарович откинулся в кресле, излучая абсолютное спокойствие.
        — Сложно сказать точно. От четырёх до семи месяцев. Группа аналитиков ещё продолжает изучение игровых событий, но в корне сценарий не изменится. Возможны корректировки сроков из-за удачных или не очень действий обеих сторон,  — Сарик выдержал паузу, позволяя шефу переварить сказанное.
        — Мало! Каким образом, по-твоему, можно увеличить этот срок? Прошлый раз, когда Сфера пошла вразнос, был использован откат. Что мешает использовать его еще раз, убрав источники возмущения системы?
        — Я бы не рекомендовал этого делать,  — тихо сказал Сарик.  — Во-первых, вполне возможно, процедурный генератор рассматривает такое вмешательство как дополнительную угрозу. То есть, мы подольем масла в огонь. Во-вторых, это огромная потеря репутации. После предыдущего отката продолжаются судебные разбирательства, а ведь игру откатили всего на несколько часов. Сейчас прошли дни, множество событий, включая массовые эвенты. Игроки нам такого не простят. Идет большая война альянсов, передел сфер влияния, только что завершилось крупнейшее в истории Сферы сражение. Слышали?
        — Да уж, пришлось. Страсти кипят!  — недовольно скривил губы Агасян,  — Несколько часов назад получили запрос от полиции Австралии — у них там дело дошло до разборок в реале, чуть не убили кого-то. Просят предоставить логи переписки. Пытаемся замять скандал.
        Сарик понимающе кивнул.
        — Перейдем к хорошим новостям. На текущий момент, капитализация «Сферы» только растет. В наших руках сосредоточено 70 % акций головной компании и мы являемся единоличными владельцами, двадцати одной сервисной компании обслуживающей проект. Показатели капитализации, роста абонентской базы и объёма выручки находятся на историческом максимуме. При сохраняющейся динамике вышеупомянутые показатели за следующие четыре месяца вырастут минимум на 35 %. При этом негативные игровые события продолжают подогревать интерес пользователе к Сфере.
        — В таком случае может и не так всё плохо?  — прервал аналитика Агасян.
        — Сомневаюсь. Основной прослойкой игроков, приносящих стабильную валовую выручку, являются так называемые крабы. Данные пользователи нуждаются в зоне комфорта, стабильных правилах игрового мира. Начавшаяся чехарда сильнее всего ударила именно по ним. Пока пользователи, в основной массе довольны. Новые повороты игры, нелинейный сюжет. Но, крабы элементарно не выдержат постоянных перемен. Они не хотят терять достижения, а игра становится все хардкорнее. Чтобы выжить и сохранить достижения, нужно уделять ей все больше времени. Им придется делать выбор. И он окажется явно не в пользу проекта. Именно этим и страшны действия процедурного генератора.
        Резюмируя вышесказанное. Имея положительную динамику роста показателей компании и зная о потенциальных проблемах, нужно избавляться от актива.
        — Избавляться! Сам знаю,  — проворчал Агасян,  — Не так-то это просто. Круг возможных покупателей серьезно ограничен из-за государственных проектов, подключенных к виртуальной реальности «Сферы».
        — Да, проекты подразумевают получение допусков к секретной информации,  — кивнул Сарик,  — Серьезных игроков это пугает, но покупателя найти можно. У меня есть соображения по этому поводу. Подготовить докладную записку?
        — Будь любезен,  — Агасян налил стакан воды и прильнул к нему. Аналитик невозмутимо ждал.
        — Да, вернемся к Ямато. Есть какие-то соображения?
        — Думаю, с ним нужно расставаться,  — чуть колеблясь, ответил Сарик,  — Непредсказуем, чересчур честолюбив, слишком эмоционален. Может наломать еще больших дров. Решать, конечно, вам. На работе проекта это не должно сказаться — любой из его замов справится, пока подбираем нового кандидата.
        — Заигрался мальчик, ох, заигрался…  — пробормотал Ашот Багдасарович. Затем его взгляд стал жестким:
        — Хорошо. Начинай подбирать кандидатов, лучше из текущей команды. По продаже проекта — жду твоего доклада. Привлеки к вопросу Иванова и Хофнера, мне нужен их взгляд на ситуацию. Жду тебя через неделю. А я пока побеседую с людьми в правительстве.

        ГЛАВА 24

        ЗЕМЛЯ, АВСТРАЛИЯ, ПРИГОРОД СИДНЕЯ

        АВАРИЙНОЕ ОТКЛЮЧЕНИЕ!
        АКТИВИРОВАНО ПРИНУДИТЕЛЬНО ОТКЛЮЧЕНИЕ! ВНИМАНИЕ, СВЯЗЬ С НЕЙРОИНТЕРФЕЙСОМ БУДЕТ ПРЕРВАНА ЧЕРЕЗ 5 СЕКУНД!
        4…3..2..1…
        Очнувшись, Шэдоу открыл глаза. Крышка капсулы плавно отъехала вверх, из освещенного проема на него смотрели две недовольных физиономии. Черная форма, лакированные козырьки фуражек, блестящие значки и нашивка POLICE над правым карманом форменной рубашки. Шэдоу почувствовал, как его жестко, но аккуратно извлекают из недр капсулы, как запястий касается холодный металл.
        Ловко защелкнув наручники, полисмен сказал:
        — Майкл МакНабб? Вы арестованы по подозрению в попытке убийства.

* * *

        СФЕРА МИРОВ, АСТРАЛ, СЕРЕБРЯНЫЙ ОПЛОТ

        — Все понял, Хоткот?  — спросил Свечкин,  — Точно? Вопросов нет?
        Я утвердительно кивнул, озираясь. А чего тут непонятного. Нам не привыкать…
        Вероятнее всего, Романова предполагала подобное развитие событий. Большой зал на нижнем уровне кипа, куда притащили и установили респ из Атросити, был укреплен согласно пресловутому классу “Абсолют”, печально знакомому мне по тюремной камере Оплота. То есть вообще от всего, включая сущностей божественного ранга. Круглые прорези небольших окон пропускали лучи света, скрещивающиеся на точке возрождения, накрытой сейчас облаком непроницаемой темноты.
        Меня “командировали” сюда по убедительной просьбе Первой Девы. В будущем сражении мне предстояло сыграть роль козыря, который приберегли на “самый крайний случай”. Романова, хоть и хорохорилась, явно опасалась прорыва “Пандорума” изнутри в свой драгоценный Оплот, вон как старается…
        Взмах руки Первой Девы: и по полу рассыпался радужный бисер, кристаллические крупинки запрыгали по камню, переливаясь на лету. Второе движение — и между ними заплясали странные солнечные зайчики, без всякого солнца медленно ползающие вокруг респауна. Короткий взгляд — и лучи розового света, проникающие снаружи, на глазах наливаются живым огнем.
        Для меня эта знаменитая битва в Астрале, вошедшая во все анналы Сферы, прошла в основном в скучном ожидании. С помощью долгоиграющей “Левитации” я оказался под самым куполом цирка — аккурат над точкой респауна. Метрах в десяти. Естественно, в Вуали. По задумке, Первой Девы, видимо, должен был упасть на головы нападающим в критический момент и порубить их в капусту огненным мечом. Мда…
        То, что план так себе, обнаружилось на третьей минуте штурма. Началось, правда, все эффектно.
        Штурмовые группы Панд, пришедшие в крепость Дев путем массового самоубийства, действовали пугающе слаженно. Чувствовалось, что руководит ими опытный РЛ, на счету которого не один взятый замок. Мгновение — и зал закипел от игроков. Десятки, сотни, еще через несколько секунд пространство внизу напоминало консервную банку, набитую кильками. Тем не менее, несмотря на столпотворение, движения потоков бойцов выглядели осмысленными, подчиненными определенной тактике.
        Но защитные системы Дев ошеломили даже подготовленных штурмовиков “Пандорума”. Прорези круглых окон и куполообразный вход мгновенно перегородила пелена ревущего пламени, запечатывая зал. Безобидные лучи света из “иллюминаторов”, окружающие респ, вспыхнули, превращаясь в столбы огня, сжигающего всех, кто появлялся на каменном круге. Из раздавленных бисерных крупинок с грохотом вырастали фигуры кристаллических големов, тут же начавших крушить врагов направо и налево, а “светлячки” превратились в колонны энергии, аннигилирующие любого, кто оказался в радиусе действия. Хаосу добавил Свечкин, устроивший настоящее представление со своими сюрикенами, и летучие отряды Дев, яростно атакующие пришельцев из-под Вуали.
        Панды, катастрофически быстро сливаемые летающими звездами Свечкина, пустили в ход какую-то легендарную или божественную хреновину. Выглядело это, как ослепительная сверхновая, сияющий шар, состоящий из солнечного света, начавший разрастаться и пожирать все вокруг с катастрофической скоростью. Моментально сдохли все, кто находился здесь, включая Дев, големов, самих Панд и меня. Каким-то чудом выжил лишь шельма Гробовщик. Не знаю, как Первой Деве удалось отразить это заклятье, но весь зал реально почернел, выжженный напрочь, крылатая маска Оплота на стенах оплавилась, а пол был сплошь усеян кучками потерянной игроками амуниции.
        Хрень, сделанная Пандами, в логах называлась «Поцелуем Солнца», и кроме урона сожгла мне половину шмота. Экипировка приобрела нулевую прочность, и хоть сила была не в ней, уверенности сей факт не прибавлял. Я, в виде призрака, стоял среди сотен призраков Панд в центре респа — и ждал продолжения банкета.
        О том, что происходит за стенами Оплота, можно было судить по голосовому каналу нашей коалиции. Там, кроме скупых команд РЛ и докладов скаутов, чувствовался оптимизм и эмоциональный подъем. По торжествующим выкриками и комментариям я понял, что пришел большой союзный флот и начинается мега-заруба, где смешались почти полтысячи астральных кораблей.
        Панды неоправданно долго тупили. Вторая попытка штурма началась минут через двадцать после первой. Снова — синхронное воскрешение, слаженный разбег групп вокруг респа. На этот раз они знали, что их ждет — и начали достаточно успешно. Да, защитные системы по-прежнему убивали их десятками, а Гробовщик, окруженный эскортом Дев, снова запустил смертельную карусель Истинного Огня — но врагов было много, очень много! Они просто давили массой, сметая все на своем пути.
        Один за другим крошевом осыпались кристаллические големы. Отправлялись на перерождение валькирии, падали окруженные гварды. Панды заполнили почти весь зал, яростно пытаясь прорваться наружу, натиск был настолько силен, что остановить его казалось невозможно.
        Огненная защита на выходе и окнах еще сдерживала их, но я не сомневался, что специалисты подберут к ней ключик. Прорыв внутрь Оплота был недопустим, об этом прямым текстом сообщила перед боем Первая Дева.
        РОККИ (ГРОБОВЩИК):Где ты там, Кот!!! Заснул??!! «Смерч», нужен «Смерч»!
        Быстро же я понадобился. Наверное, у Романовой были еще козыри в рукаве, но к столу приглашали меня. «Смерч», говорите?
        — Вы так и не сказали, что лучше усилит меч?  — спросил я.  — Может, улучшить “Огненные Болиды”? Или “Воина”? Или открыть новый аффикс?
        — Какие есть новые свойства?
        -“Кольцо Огня ” или “Смерч”.
        Романова, Сэй-Рус и подошедший Гробовщик переглянулись.
        -”Смерч”!  — уверенно сказал Сэй-Рус,  — Только “Смерч”!
        — Почему?
        -”Кольцо Огня” — это защитное свойство. И потом, его уже взял Дима,  — пояснил эльф.  — А почему “Смерч”…. Поймешь, когда применишь первый раз.
        После разрушения Сердца мой меч получил достаточно опыта, чтобы открыть новый апгрейд. Я взял «Смерч» — рекомендованный моими новыми друзьями аффикс, даже описание которого гласило:
        «СМЕРЧ» — СОЗДАЕТ РАСПРОСТРАНЯЕМУЮ ОБЛАСТЬ ИСТИННОГО ОГНЯ ВОКРУГ НОСИТЕЛЯ. 10 СЕКУНД/24 ЧАСА.
        Ни урона, никаких подробностей. Если учесть, что истинный огонь уничтожает все игровые материалы, звучало все это как-то пугающе. Надеюсь, кип Серебряного Оплота выдержит такой удар. Хотя…класс «Абсолют», демонит, трехслойная защита. Я вспомнил слова Свечкина и успокоился. Вызвал из трея табличку:
        ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ? ДА/НЕТ.
        Да! И тут же, пока не успели опомниться и убить — «Огненный Воин», на целую минуту делающий меня неуязвимым. И следом — «Смерч», «Смерч», Смерч»!
        Синее пламя жадно взметнулось вокруг. Всепожирающий истинный огонь сомкнулся, заключая меня в подобие горящего кокона. Пламя жадно текло во все стороны, распространяясь со скоростью взрыва. Гул, рев, крики ужаса, мечущиеся в огне черные силуэты. Кончилось все быстро, очень быстро.
        Я застыл в аватаре «Огненного Воина» на круге респауна, медленно опуская Синеву. Зал был цел, разве что почернел окончательно. Выживших не было. Пол сплошным ковром покрывала выпавшая экипировка. Нескончаемым потоком в трей сыпались киллисты. Трехзначное число сменилось четырехзначным…это что, я только что положил этим «Смерчем» больше тысячи бойцов?! Ничего себе! Предчувствуя, что завтра проснусь знаменитостью, я четко поставил задачу — чтобы там ни было, связаться с Акиру и попросить «подчистить» мой киллрейтинг. Думаю, как обладатель «алмазного» аккаунта, я имею на это право. Лишняя известность — зло, много лишних вопросов.
        Я не сразу понял, что взрыв торжествующих воплей в «Гонце» адресуется не мне. Игроки орали так, словно сорвали джек-пот государственной лотереи. Там, снаружи, происходило что-то, полностью меняющее ход сражения.

* * *

        Сэй-Рус неотрывно смотрел на лук и его лицо было непроницаемым.
        Пол снова дрогнул, раз, другой, словно внутри Серебряного Оплота забилось невидимое сердце. Из глубин крепости донесся набирающий силу рокот.
        — Они опять пытаются прорваться!  — встревоженно сказал Сэй-Рус.
        — Там Свечкин… и Кот. Они справятся,  — ответила Первая Дева. Затем она решительно взяла свой Ключ с каменного пьедестала. Изящное оружие на секунду вспыхнуло синим огнем, сверкнули серебряные искорки в глубине «звездного» металла.
        Печальный раскат колокола. В глобале медленно пробежали строчки:
        ВНИМАНИЕ! ЧЕТВЕРТЫЙ ИЗ СЕМИ ПОЯВИЛСЯ В МИРАХ СФЕРЫ!
        — Пойдем, Максим,  — произнесла Лена Романова,  — Пора немного подправить Равновесие!
        Они вышли на высокую смотровую галерею, кольцом опоясывающую главную цитадель Оплота. Внизу, блестя металлом футуристических доспехов, застыли стройные шеренги валькирий, разбитые на правильные квадраты, над ними реяли звенья крылатой кавалерии.
        Армия фракции Дев была готова к бою.
        А снаружи, прекрасно различимый сквозь радужное Сияние, со всех сторон надвигался флот «Пандорума». Черные силуэты астральных кораблей усеяли розовый туман Астрала, от них тянулись дымные шлейфы орудийных залпов и разноцветные спицы лучеметов. Выделялись три ярко-алых ослепительных луча энергии диаметром с фрегат, исторгаемых монструозными «Колоссами», установленных на джаггернаутах.
        — Три процента сняли!  — удивленно сказала Романова,  — Регенерация Сияния не справляется, я их недооценила.
        Рокот внутри Оплота резко усилился, переходя в оглушительный рев. Из немногочисленных бойниц нижнего уровня цитадели выплеснулись протуберанцы ослепительно-синего огня. Всего лишь на мгновение, но шум как отрезало, исчезла дрожь стен. Из отверстий кипа повалил жирный черный дым.
        — Похоже на «Смерч»! Работают,  — резюмировал Сэй-Рус.
        — И нам пора!  — эхом откликнулась Первая Дева.
        Она отстегнула крышку цилиндрического колчана, осторожно достала стрелу. Как и лук, стрела была выполнена из «звездного металла», оперение казалось сделанным из тончайшего серебряного кружева. Узкий граненый наконечник мгновенно налился гневным синим пламенем.
        Истинным Огнем.
        — Всегда хотела это сделать,  — пробормотала Романова, резким движением натягивая лук. Голубые искры потекли по лицу и одежде, огненный ореол охватил ее полностью, настолько мощный, что Сэй-Рус, не выдержав, отступил на шаг.
        С тетивы сорвалась узкая стрела, в розовое небо ушел ревущий пламенный болид. Он рос с каждой секундой, пока не приобрел очертания гротескной стрелы, сравнимой размером с летающим кораблем.
        Взрыв! На месте огромного осадного галеона расцвел причудливый огненный цветок. Его разорвало на части, мгновенно уничтожив — вместе с Куполом, обвесом и всеми, кто находился на борту. Сила взрыва оказалась такова, что от пылающих останков вспыхнули пожары на ближайших кораблях.
        Романова довольно улыбнулась.
        Вторая стрела, сожрав по дороге фрегат, безошибочно ударила в рогатую тушу джаггернаута. Флагман, похожий на хтоническое чудовище, мгновенно потерял защитный Купол. Сила взрыва отшвырнула его, развернула и почти опрокинула на бок. Следующий выстрел Истинного Огня превратил самый грозный корабль Сферы в гудящий шар пламени. Со страшным грохотом он взорвался, разломившись на несколько частей — внутри детонировал эллуриевый реактор. Драконьих всадников, в панике отлетавших прочь, настигла волна огня, превращая в обугленные головешки.
        Безошибочно поймав момент, Первая Дева повелительно подняла руку. Повинуясь ее жесту, крылатые пятерки Дев поднимались в воздух и исчезали, накидывая Вуаль. Сотни воительниц на «птичках» устремлялись к вражескому флоту, готовясь нанести решительный удар.
        Одновременно с этим в Астрале загорелись новые воронки порталов. Множество, десятки, сотни! Из них, один за другим выходили астральные корабли — в боевом порядке, готовые с ходу вступить в сражение. Даже на первый взгляд новый флот был огромен, не уступая по количеству вымпелов армаде «Пандорума». Последними пришли два джаггернаута, окруженные сворой кораблей поменьше и тучей «птичек». На светло-голубых парусах большинства судов выделялись скрещенные молоты. Совершенно новый глобальный игрок решил вступить в игру — Хирд наконец-то сделал свой выбор.
        Панды оказались окружены с трех сторон. С тыла их поджимала компактная эскадра, вышедшая из-под защиты Атросити, с фронта — Серебряный Оплот, а сверху “накрыли” появившиеся флоты Роя и Хирда. Внезапный перекрестный обстрел оказался неожиданно эффективным. Союзники, видимо, объединили усилия, отдав командование единому РЛ — совместно перенося фокус, они принялись слаженно “выщелкивать” вражеские корабли. Работали почти полсотни тяжелых вымпелов. Не выдерживая входящий урон, составлявшие ядро “Пандорума” линейные фрегаты и галеоны начали взрываться один за другим. Суда поменьше: корветы, клипперы, бриги и юркие скифы быстро сближались с противником. Не обошлось без “бомбовой” атаки, в совершенстве освоенной Роем на Базааре. Волна взрывов скифов, груженых «Колокольчиками», накрыла верхнюю полусферу флота Панд. Следом за бесстрашно идущими на таран камикадзе нахлынула туча птичек, тут же сцепившимися с драконьими всадниками в безжалостной схватке.
        А с противоположной стороны ударили Девы. Их натиск оказался не менее сокрушительным, чем фокус союзников. Сотни невидимых валькирий, как ураган, яростно опустошали палубы не защищенных Куполом судов. В рукопашной схватке противостоять разящим из-под флера Вуали крылатым Девам было невозможно.
        И Панды дрогнули.
        Большая битва в Сфере всегда напоминает хаос. Но сейчас, даже в огненном безумии, где царила дикая резня, отчетливо просматривалась растерянность “Пандорума”. Они будто лишились командира, железной рукой держащего узду, потеряли нити управления, превратившись из единого организма в сонм разрозненно действующих частей. Какие-то корабли пытались создать плотный зенитный огонь, отсекая атаки невидимок, другие палили по эскадре противника, третьи совершали непонятные маневры, явно стараясь выйти из-под удара. Создавалось впечатление полной дезорганизации и отсутствия управления.
        Романова опустила лук, молча наблюдая, как съеживается черная туча кораблей. Армада Панд горела, судорожно пытаясь сопротивляться. Они сдувались, прямо на глазах теряя боевой дух, непозволительно быстро для сильнейшего альянса Сферы Миров.

* * *

        Исчезновение главного рейд-лидера в решающий момент оказалось, мягко говоря, той самой хворостинкой, сломавшей спину слона. На командном канале “Пандорума” творилось что-то невообразимое.
        — Внимание, множество сигналов в сфере Поиска! Сюда идет большой флот!
        — Шэдоу офф! Он отключился от Сферы!
        — Может, что-то случилось?!
        — Коммуникатор в Сети, но не отвечает!
        — Невидимки, атакуют невидимки! Нужно открыть заградительный огонь! «Асгард», «Тринадцатые», выдвиньтесь вперед, перекройте предполагаемые вектора атаки!
        — Вот сам и перекрой, умник! Нашел смертников…
        — Возьмите командование, кто-нибудь! Надо что-то делать, раздавайте цели уже! Или я сделаю это сам!
        — Надо уходить! Мы не пробиваем щит этой цитадели!
        — Они зажгли маяки! Приблизительная точка выхода — три лиги вверх, на двенадцать часов от нас, три лиги вверх, на двенадцать часов от нас! Приходят! Встречайте!
        — Нет! Наши парни заперты на респе! Их надо выручать!
        — Да мы сдохнем там все вместе! Пока есть возможность, разворачивайте корабли!
        — Где, черт побери, Шэдоу??!!
        Шэдоу даже не представлял, насколько важна его персона для альянса. Именно он был тем самым клеем, соединяющим воедино игроков. И его внезапный выход из игры парализовал управление. На немецком, шведском и английском начался яростный спор, быстро перешедший на повышенные тона. Лидеры основных и вассальных кланов не могли придти к согласию насчет дальнейшей тактики. В чатах и на голосовых каналах закипела перепалка, в общефлотовом «Гонце» раздавались противоречивые команды. Никто не понимал, что делать, и кого слушаться.
        — Хирд, это Хирд! Они поднимают "птичек"!
        — Минус "Дарвин"! Что это за дьявольщина?!! Чем они бъют?
        — Я — Гор! Чек! Второй прорыв не удался! Нас всех мгновенно положили истинным огнем. Шансов не было вообще! Это читерство, надо писать петицию…
        — Мы в дерьме!  — прорычал Джерхан на капитанском мостике «Несущего Бурю». Он лихорадочно оглядывался, безошибочным чутьем опытного РЛ угадывая в огненном хаосе кипящей вокруг битвы признаки полного разгрома. В интерфейсе отображался стремительно краснеющий киллрейтинг: бойцы и корабли погибали почти ежесекундно. Статистика была неумолима — такого позорного поражения Панды еще не знали.
        Когда невиданное оружие, ударившее из летающей крепости, за два удара уничтожило «Дарвин», джаггернаут — легенду, первый корабль этого класса, построенный игроками, внутри лидера «Стального Отряда» впервые защекотала ледяная пустота. Когда лучи «Колоссов» вражеских флагманов и фокус Роя и Хирда скрестились на «Эребусе», пожирая его Купол, он еще надеялся на чудо, способное переломить ход битвы. Ведь они, Панды, черт подери, лучшие бойцы в Сфере Миров!
        Но когда тяжелые гарпуны, неся за собой разматывающиеся цепи, начали прихватывать его корабль, силуэты вражеской эскадры замаячили совсем близко, а двухтысячный рейд Гора за несколько секунд лег внутри летающей крепости, Джерхан понял, что скоро придет и его черед. «Несущий Бурю», его детище и гордость, дом «Стального Отряда», бесславно погибнет в этом бою, навсегда оставив пятно на безупречном киллрейтинге.
        — Нас зацепили!  — доложила Роа,  — Скиф и корвет! Что будем делать, босс?!
        — Снимать трусы и бегать!  — грубо рявкнул Джерхан. На командном канале по-прежнему царил ад, и он наконец-то решил высказать им все, что думает. Бас лидера «Стальных» без труда перекрыл прочие голоса:
        — Заткнитесь, (нецензурно)! Надо уходить! Или сдохнем! Сейчас я открою Порталы, кто может — за мной! Продублируйте, (нецензурно), в общий мое сообщение!
        — (Нецензурно) русский, ты заодно с ними?!
        — (Нецензурно)!!!
        Яростно сплюнув, Джерхан резко крутанул рулевое колесо. Шансы спастись, спасти джаггернаут и часть флота еще были, и он намеревался их использовать по-полной.
        Отключить «Колосс», сняв нагрузку с реактора. Стянуть всех рейдеров на «птичках» к кораблю. Атаковать и любой ценой уничтожить два судна, зацепившие гарпунными пушками «Несущего». Поднять все паруса! Движители — в предельный режим, в топку реактора — красный эллур! Начать разгон! Одновременно с разгоном — начать прогрев спеллджампера!
        Исполинской тушей джаггернаута не так просто управлять. Это огромный механизм, требующей слаженной работы всех членов экипажа. Джерхан яростно тянул его, то и дело косясь на индикаторы скорости, заряда для прыжка и счетчика эллура, заполненного едва на одну треть.
        Видя, что одна из главных целей норовит ускользнуть, противник удвоил усилия. Они окружили и добивали «Эребус», почти скрытый огнем взрывов, вокруг яростно отбивающегося флагмана образовался эпицентр битвы. Следующим станет «Несущий»… и Джерхан прилагал все усилия, чтобы этого не произошло.
        Три скифа, высланные наперез с одной целью — остановить, сгорели один за другим. Отстал, потеряв рангоут, быстрый клиппер — полсотни «Стальных», жертвуя собой, взяли его на самоубийственный абордаж. Все системы джаггернаута работали в предельном режиме, выдавая сверхпиковую мощность. Несколько минут такого перегрева — и они начнут необратимо разрушаться. Но игра стоила свеч. «Несущий Бурю», как щитом прикрытый шлейфом кораблей поменьше, набрал необходимую скорость. Иконка спеллджампера, набрав необходимый заряд, загорелась — можно было открывать Астральный Портал.
        — Куда будем уходить, босс? Есть три сигнала!
        — В Дорсу!  — прорычал Джерхан.

* * *

        Уход Джерхана и последовавших за ним кораблей стал катализатором поражения. Оборона Панд окончательно рухнула, флот развалился на несколько отдельных, теснимых со всех сторон частей. События развивались настолько стремительно, что командование альянса не успело восстановить управление, а после потери «Дарвина», вайпа Гора и бегства «Несущего Бурю» и восстанавливать стало нечего. Наступила паника, каждый бросился спасать свою шкуру. Армада бывшего «Пандорума» изначально была разнородной: кроме собственно Панд, больше половины игроков принадлежали к союзным и вассальным кланам. Они дрогнули первыми, не видя никакого резона терять дорогостоящие корабли и экипировку. Битва оказалась заведомо проиграна, звезда «Пандорума» стремительно закатывалась за горизонт.
        Позднее СМИ «Сферы Миров» напишут, что это было самое массовое и одновременно самое быстротечное сражение в истории Сферы. В нем участвовало более пятисот астральных кораблей и двадцати тысяч участников. Панды, обезглавленные потерей Шэдоу, внезапно оказались «бумажным тигром». Коалиции «Севера», Хирда и Роя понадобилось меньше двух часов, чтобы оставить от их мощи одно воспоминание. Два джаггернаута, пятнадцать галеонов, более полутора сотен вымпелов классом пониже, десятки тысяч киллов, потеря шмота на миллионы и миллионы золотых — вместо реванша «Пандорум» потерпел самое сокрушительное поражение в своей истории.
        Сильнейший в прошлом альянс Сферы отправили в глубокий нокаут. Суждено ли им пережить это падение и воспрянуть или угаснуть в безвестности — рассудит история. Сейчас они, униженные и разгромленные, отступили, собираясь защищать оставшиеся владения. Возможность отвоевать Астрал отсутствовала, был подорван моральный дух, кончились корабли, не осталось эллура, намечались проблемы с финансами и союзниками.
        А победители праздновали победу.
        Астрал между Атросити и зависшим неподалеку Серебряным Оплотом был заполнен тучей кружащихся обломков. Сгоревшие остовы, куски рангоута, части корабельного обвеса, потерянная экипировка — огромный след битвы. Между ними по-прежнему скользили десятки игроков на скифах или «птичках» в поисках ценной добычи. Конечно, все самое вкусное собрали сразу же после сражения, но многие надеялись, что именно им улыбнется удача.
        Над бывшей цитаделью «Пандорума» гремели разрывы — но теперь это были залпы салюта. Флот «Севера», «Роя», «Хирда», собравшись над астральной крепостью, от души развлекался — лидеры дали своим игрокам отдохнуть после нескольких недель непрерывных тяжелых боев.
        — Нас тоже приглашали,  — сказал Сэй-Рус Первой Деве, неотрывно наблюдающей за вспыхивающими над Осколком фейерверками,  — Пойдем?
        — Нет. Мы не игроки, не забывай. Нужно держать дистанцию,  — ответила Романова,  — Пусть Кот отдувается за всех.
        — Кот. Мне интересно, на что он все же рассчитывает в этой игре?  — усмехнулся Сэй-Рус.
        — Кот? Он хочет хлестнуть судьбу козырем по хребту,  — ответил Свечкин, облокотившийся на перила и задумчиво вглядывающийся в розовый туман Астрала.  — Мне больше интересно, на что рассчитывает Магистр. Три Ключа у нас, а он сидит тихо, как мышь, хотя не может не понимать, что Кот ведет свою игру. Почему?
        — Потому что ему это выгодно,  — внезапно сказала Романова,  — Гамбит Ксанатоса!
        — Что?
        — Гамбит Ксанатоса. Это значит, что Магистру на руку любое развитие событий. Как бы мы ни поступили, что бы ни выбрал Кот — он останется в плюсе. Все пути ведут к победе Магистра, так или иначе. Понимаете?
        — Это предположение?
        — Это моя версия. Мы действуем в рамках его плана, играем в его игру. Это ловушка, друзья. Смертельная западня.
        — И… что ты предлагаешь?
        — Нет вариантов. Только… вовремя прекратить игру.
        Они, не сговариваясь, встревоженно переглянулись — трое людей, запертых в телах НПС, на смотровой галерее серебряной цитадели, парящей в розовом тумане Астрала. Доносились далекие раскаты салюта, игроки праздновали победу, все было благополучно — но они не могли отделаться от мысли, что чей-то жесткий взгляд держит их в перекрестии прицела.

        ЭПИЛОГ

        Ситуация для нас складывалась благоприятно. Но война не закончилась.
        Панды, потерпев самое грандиозное поражение в своей истории, оказались рассеяны по многим мирам. Шэдоу так и не появился, разобщенные кланы, каждый поодиночке, готовились к обороне своих замков и форпостов. Потеряв Атросити, они хотели сохранить хотя бы то, что имели. Дозоры вернули Облачный Замок — его внезапным штурмом взял рейд Мука, начавший атаку одновременно с побоищем в Астрале. Земли «Севера» все еще были захвачены вассальными кланами Панд — польские, скандинавские, немецкие кланы не собирались сдаваться. Сейчас у них отсутствовала поддержка непобедимого астрального флота, но, все равно, это был злой и упорный противник. Нам предстояли тяжелые бои за каждую провинцию, за каждый форпост.
        Показательно разгромив «Пандорум» и вволю покуражившись на форумах, наша коалиция достигла своих целей. Но победа стоила колоссального напряжения сил, все устали. Сейчас важно было закрепить статус-кво и не ввязаться в долгое, истощающее противостояние. Пока враги в растерянности откатились, обескураженные нокаутирующим поражением, но пройдет немного времени — и они соберутся снова. Восстановят материальные потери, построят новые корабли, запасут топливо — и, учтя предыдущие ошибки, придут брать реванш. Главное в Сфере — не деньги, ресурсы или территории, главное — люди.
        И об этом заговорили уже на празднике победы.
        Что же,  — сказал Джокер, поднимая бокал,  — Мы разбили их наголову, разрушили альянс, лишили дома и имени. Верно?
        — Верно!
        — И, несмотря на то, что цели вроде бы достигнуты, это еще не конец. Теперь у нас есть озлобленный и непримиримый враг, вся цель которого заключается в том, чтобы отомстить. И, рано или поздно, они нанесут непредсказуемый удар нам в спину.
        Джокер поставил бокал, так и не отпив ни капли и обвел всех взглядом. Лидеры «Севера», «Роя» и «Хирда» молчали, ожидая продолжение.
        — Мы должны избежать этого сценария. Проявить гибкость. Понимаю, сейчас вы будете возмущаться, но давайте смотреть хотя бы на шаг вперед. Я предлагаю…
        Джокер, тайный лидер «Роя», был умелым политиком. Он искусно играл на струнах психологии и предпочитал бить туда, где тонко. Благодаря сети осведомителей в рядах врагов, ему стало известно, что кланы, ранее составляющие «Пандорум», разобщены и негативно настроены. Вспомнились давние обиды, начались поиски причин поражения. Одним из главных виновников называли русскоязычное крыло «Пандорума» — «Стальной Отряд» и его лидера Джерхана. Якобы их отступление с поля боя и стало основной причиной разгрома. Несмотря на то, что по факту портал «Несущего Бурю» позволил сохранить треть флота, его обвиняли во всех смертных грехах, включая сговор с противником. Оснований это, конечно, не имело, но людям важно назначить виноватого. Масла в огонь подливала национальность Пантеры — в рядах Панд воцарилась откровенная русофобия.
        Поэтому решение, принятое на военном совете нашей коалиции, казалось на первый взгляд парадоксальным. Вместо того, чтобы добивать поверженного противника, решено было помочь ему поднять упавшее знамя. Причем сделать это таким образом, чтобы расколоть чужой альянс на несколько враждующих лагерей, на долгие годы вперед создав очаг раздражения. Одновременно наша коалиция создавала себе образ благородного рыцаря на белом коне, великодушно подающему поверженному сопернику руку.
        Конечно, Джокер руководствовался вовсе не благородством, а прагматичным, испытанным принципом «разделяй и властвуй», да и финансовые соображения играли не последнюю роль — никто не собирался возвращать «Пандоруму» замок и тикер просто так.
        Во-первых, вассальные кланы в Дорсе должны были освободить занятые территории и отойти за согласованную линию разграничения.
        Во-вторых, Панды уступали часть своих владений, включая несколько эллуриевых рудников (по факту, эти объекты уже были захвачены нашими рейдерами, так что пункт был чистой формальностью).
        В-третьих, с новым руководством «Пандорума» заключался официальный договор о нейтралитете, включающий подробный раздел сфер влияния.
        Были желающие еще потребовать контрибуцию, но это выглядело совсем уж наглостью в свете неисчислимых трофеев, захваченных в Атросити. Слупить еще немного денег с Панд можно было иным способом. Например, заключив контракт на поставку жизненно необходимого им сейчас эллура.
        Что Панды получали взамен? Да все просто: свое имя, тикеры альянса «Пандорум» и клана «Эвтаназия», да свою столицу — астральную крепость Атросити в придачу. Когда эйфория победы прошла, обнаружилось, что при всем своем престиже Атросити — тяжелая, непосильная ноша. Чтобы содержать замок и окупать дорогую логистику, нужно там жить. Именно жить, иметь постоянный гарнизон и большой флот. Астрал — крайне специфичное место, и немногие желали остаться здесь навсегда.
        Откуда я это знал? Да все просто — переговоры-торг с Джерханом поручили вести именно мне.

* * *

        — Джерри, у нас гости. Хотят говорить с тобой.
        — Какие еще гости? Откуда?
        — Ты удивишься.
        Роа посторонилась, пропуская в адмиральский салон «Несущего Бурю» посетителя.
        — Ты?! Как ты нашел нас?  — рыкнул Джерхан.
        — Разве это важно?  — улыбнулся гость,  — Гораздо важнее, зачем.
        Джерхан недовольно ощерился. Рука огра легла на древко монструозного черного топора. Сзади бесшумно выдвинулись Роа и Даргеш. В полутьме блеснула сталь.
        — Воу-воу, полегче!  — Кот примирительно выставил пустые ладони,  — Понимаю, вы на взводе. Но я принес вам мир.
        — Тогда говори быстро! И помни — я не верю тебе ни на грош!
        — Верить — удел дураков, согласен,  — пожал плечами Кот,  — Я предпочитаю знать. Но — это все лирика. Перейдем к делам. Есть конкретное предложение.
        — Старые Боги смеются над тобой! Что вы можете предложить нам, теперь?
        — Многое. Например, ваше имя.
        Глаза Джерхана сузились.
        — Но не думай, что оно обойдется тебе дешево!

        КОНЕЦ ЧЕТВЕРТОЙ КНИГИ

        13 января 2018 г — 22 апреля 2018 года

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к