Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Прокофьев Роман / Один Из Семи: " №02 Астральный Охотник " - читать онлайн

Сохранить как .
Игра Кота 2 Роман Прокофьев
        Один из Семи #2
        Рынок виртуальной игры кажется несерьезным. Но, когда обороты зашкаливают и золото течет рекой — поступки, сделанные в игре, могут изменить реальную жизнь. Поставленный перед нелегким выбором, Кот решает сыграть по-крупному. Это самая опасная игра в жизни торговца, но она стоит свеч. Ведь на кону — «Сфера».

        Игра Кота-2
        Роман Прокофьев

        ПРОЛОГ

        Горт-хагра Агатош жадно потянул носом воздух. Здесь пахло совсем по — иному — свежими листьями, хвоей, сырым лесным туманом. За Порталом, в Змеиных Горах горечь дыма уже въелась в воздух.
        Скоро здесь будет вонять также. Четверка здоровенных синекожих орков подняли вождя на щитах. Агатош проревел команду, и вдалеке отозвались хриплые звуки рогов. Загромыхали барабаны. Мимо, прямо из радужного сияния Великого Портала шли бойцы Шестнадцатой Орды. Лязгая латами, шагала тяжелая орочья пехота, набранная на Сапфировых Островах, стрелки тащили арбалеты и баллисты, троероги, ревя от натуги, тянули туши огромных осадных машин.
        Пятая Орда, «Черные Дьяволы», уже развернула боевые порядки на этой стороне. В небе маленькими треугольниками реяли звенья драксов, мобильные группы волчьих всадников разошлись веером, разведывая округу.
        Рядом приземлилась «птичка» — черный дракондор. Его хозяина моментально взяли на прицел окружавшие Агатоша арбалетчики, но тут же опустили оружие, недовольно ворча. Всадник был союзником, хоть и игроком.
        Агатош повторил знак Леди, салютуя пришельцу. Он любил убивать игроков, но этому благоволила сама богиня.
        — Портал продержим еще три часа — сказал игрок, не поворачивая головы. Агатош довольно рыкнул — этого времени хватит, чтобы Шестнадцатая и вспомогательные подразделения прошли.
        Игрок поправил снежно-белые волосы, падающие на лицо. Один его глаз был закрыт черной кожаной повязкой. Он произнес, медленно и с расстановкой:
        — Горт-хагра, надеюсь, что ваших сил будет достаточно для перелома в войне. Вас уже снабдили информацией о противнике? Есть карта форпостов, сведения о гарнизонах?
        — Да.  — недовольно буркнул Агатош, поглаживая серебряные черепа на панцире. Этот любимчик Ананизарты, что, держит его за зеленого новичка, который бросается в битву, не изучив заранее врага?! Его, Агатоша, ветерана Огненной Битвы, триумфатора, приведшего под пяту Леди царство Ллиорх, его, разграбившего эльфов Протея на восточном побережье? Этот Народ Эйр ничем не отличается. Его воины никчемны, лидеры — слабы, поддержка игроков — незначительна. Он раздавит Эйр, как гнилой орех.
        Но не сразу. Богиня войны смеется над торопливыми.

        ГЛАВА 1

        Неравный бой шел на зеленой вершине холма, увенчанной короной из серых клыков менгиров. Нападавших было больше, они со всех сторон взбирались наверх, атакуя кучку игроков, зажатых в кругу камней. Защитники дрались отчаянно, но силы были неравны — враги ворвались на вершину, засверкали проблески сталкивающихся клинков.
        Камера, парящая на высоте, ринулась вниз, жадно выхватывая подробности боя — схватившихся врукопашную врагов, искаженные отчаянием и злобным торжеством лица, дрожащие в щитах оперенные стрелы, блеск стали и кровавые следы на траве.
        Защитники — их оставалось трое, сомкнулись спина к спине, окруженные со всех сторон. Казалось, противники сейчас растерзают их. Но в руках одного из троих вдруг загорелся синим огнем меч, источая яркое свечение. Его клинок яростно заметался в гуще схватки. Вставшие на пути разлетались облачками дыма и пепла, выжженные изнутри доспехи падали на обагренную кровью траву. Минута сумасшедшей рубки — и вершина холма была очищена, оставшиеся в живых позорно бежали вниз по склону.
        Камера вновь приблизилась, дав крупным планом твердое лицо юноши с огненным мечом, упрямо сжатые губы, кровоточащий рубец, пересекающий лоб.
        — Я смог — и ты сможешь!  — сказал молодой человек, салютуя горящим клинком.
        По экрану побежали строчки:
        ХОТКОТ, ИГРАЕТ В «СФЕРУ МИРОВ» 69 ДНЕЙ. НАШЕЛ ЭТОТ МЕЧ НА ПЯТЫЙ ДЕНЬ ИГРЫ. А ТЫ СМОЖЕШЬ?
        Большое лого Сферы, постепенно приближаясь, заняло весь экран.
        СФЕРА — МИР РАВНЫХ ВОЗМОЖНОСТЕЙ!
        ХОТКОТ:Ну как? Посмотрел?
        АЛЕКСОРДЕР: Неплохо. Воодушевляет. Очень похоже на нашу драку на Курганах Некромантов.
        ХОТКОТ: Да. Тот скандальное видео Сноу набрало кучу просмотров на Винете, народ просто огнем писался от него. Админы решили делать рекламу на его основе. Фансервис, все такое.
        АЛЕКСОРДЕР: Круто, что могу сказать. А ролик прямо в игре снят?
        ХОТКОТ: Не совсем. Есть у админов такой функционал — Мастерская. Там делали.
        АЛЕКСОРДЕР: Знаю. Встроенный редактор. В ней можно свои квесты клепать.
        ХОТКОТ: Вот в него меня и загнали. Съемки, дубли — почти как настоящие, очень напряженно. Таких роликов планируется снять десять, с разными героями и сюжетом. Мой — как бы хедлайнер.
        АЛЕКСОРДЕР: Нескромный вопрос, Кот. Тебе за это заплатили?
        ХОТКОТ: Заплатили? Хм. В принципе, да. Но не так, как ты думаешь.
        Я усмехнулся, вспоминая. Команда из администрации Сферы, так неожиданно появившаяся на пороге моей квартиры, как оказалось, прибыла вовсе не по делу Балабанова.
        У них в отделе маркетинга, который занимался продвижением Сферы в массы, произошла революция. Какая-то большая шишка больно-пребольно надавала всем пинков, уволила прежнего руководителя и поставила весь отдел на уши. Вот они и начали лихорадочно суетиться, разрабатывая план новой рекламной компании проекта «Сфера Миров».
        Упор в ней делался на то, какие возможности предоставляет Сфера игроку с самого начала. Что любой нуб может внезапно найти меч-кладенец и пойти нагибать. Бред? Бред. Реально такой возможности в игре, конечно, не было. Но маркетологи, как заведенные, твердили, что это сработает и тысячи новых игроков прямо-таки хлынут в игру. Я же, попавший с имба-мечом им на глаза, стал первой кандидатурой на героя рекламного проекта.
        Ну, а почему бы и нет? Контракт, который мне предложили заключить, был совсем не обременительным. Существовало только одно но — администрация Сферы очень не хотела платить живыми деньгами. В принципе, их можно было понять — к чему тратить реальную валюту, когда в их распоряжении все богатства игрового мира?
        «Все, что захочу», заманчиво обещанное длинноногой Ланой, оказалось лишь «всем» в строго ограниченных пределах. Реальные деньги в них не входили.
        Впрочем, жалеть мне было нечего. Я долго ломался, вынудив команду маркетологов выложить на стол главный козырь в их руках. Удивительно, но почему-то я был для них очень важен…
        Мне дали бессрочный «алмазный» аккаунт. Да-да, самый крутой вариант подписки Сферы. Пять тысяч алтов в месяц — стоимость подержанного авто. Ежемесячно выкидывать такую сумму на игру доступно только мажорам, крутым донаторам. Мне запомнился пост одного из них на оффоруме: Вам смешно, что я плачу большие деньги за игру, а мне смешно, что вы считаете эти деньги большими.
        Недаром при выборе аккаунта этого типа не было описания плюшек, лишь скупая надпись, что при покупке администрация Сферы в течении пяти минут свяжется с обладателем. Вип-сервис, индивидуальное обслуживание.
        Так что я считал, что не прогадал. Вот только опробовать все прелести не успевал — сначала админы-маркетологи закружили со своим рекламным роликом, потом наступил черед реала. Пришла пора выполнять обещанное. Под конец майских мы с Аленкой поехали в гости к ее родителям.

* * *

        ЛОКАЦИЯ: МИР ДОРСЫ, КОНДОР, ЗАМОК КЛАНА «ДОЗОРЫ».
        С каждым новым скриншотом Комтур мрачнел все сильнее. С картинок смотрела зловещая пентаграмма Великого Портала, из радужного сияния маршировали темные шеренги. Черные штандарты с пятизубой белой короной. Крупным планом — клыкастый, широкоплечий орк с тремя серебряными черепами на панцире. Бегуны. Волчьи всадники. Наездники драксов. Горные стрелки. Кого только нет.
        — Кто передал информацию?  — коротко спросил лидер «Дозоров».
        — Бара Норкинс, из «Побратимов». Ей единственной удалось подобраться близко — остальных убивали. «Птичек» сбивали. Там сейчас все кишит от врагов.
        — Значит, Великий Портал. Не ожидал я, конечно, что Тао решится. Сколько их там вообще?
        — Сложно сказать точно. Три черепа — это знак горт-хагра, командира орды. Но орда там не одна. Не меньше десяти тысяч неписей.  — сказал Олаф, клановый аналитик.
        — И не каких-то. Это ветераны Дома Тьмы,  — хмуро буркнул Балиан, разглядывая скрины.  — Завоевали половину континента. Таких, как наши фракционники, они едят на завтрак.
        — Да, это явно больше, чем сможет переварить Эйр,  — произнес Олаф.  — И самое опасное, они не торопятся. Кто-то умный у них там. Делают все по науке, основательно. Никаких лихих рейдов. Хочешь, расскажу, что будет дальше?
        — Ну, давай.
        — Они отстроят форпосты и их инфраструктуру — магические щиты, обзорные башни. Укрепят тыл. Это подготовка к долгой войне. Потом начнется фаза разведки, прощупывания слабых мест Эйра. Они будут сносить форты Народа по одному, пока не подберутся к самому Дан-на-Эйру. И тогда…
        Олаф правдоподобно изобразил разгрызаемый орех. Балиан мрачно кивнул, соглашаясь с его оценкой.
        — Сколько у нас есть времени?  — спросил Комтур.
        — Это дело не быстрое. Три-четыре месяца точно есть.
        — Не понимаю, зачем Тао все это надо?  — задумчиво спросил Дамиан.  — Неужели так сильно его задели?
        — Обидки тут не главное. Мне кажется, я его разгадал,  — без улыбки сказал Вещий.  — На кону и правда стоит многое. Я думаю, Ананизарта пообещала ему в награду за континенталку свою Кровь.
        — Не может быть!
        Ну а что же еще? Шмотки? Артефакты? ПРОЕКТ АД фармит Хелт Акор. Они уже потеряли Живой Доспех, который собирали год. Плюс затраты на стационарный Великий Портал. Найм «Панд». По моим прикидкам, Тао потратил больше двух миллионов золотых на всю эту движуху с Эйром.
        Балиан присвистнул.
        — Кровь Богини? Ты имеешь ввиду архетип Полубога?
        — Именно! Это единственное, что может оправдать астрономические затраты.
        — Можно лекцию для тех, кто не в курсе?  — спросил Дамиан.  — Что за архетип Полубога?
        — Окей. Лирическое отступление.  — Олаф начал прохаживаться, заложив руки за спину.  — Кровь Бога дает игроку возможность обрести легендарный архетип Полубога. Это высочайшая награда, которую могут выдать небожители смертным. Даруя свою Кровь, сам Бог становится слабее, теряет ранг могущества, поэтому этой плюшкой божества не разбрасываются.
        — За всю историю Сферы известны три прецедента. Су Мин, этническая кореянка, первой выполнила супер линейку квестов.
        — Огненная Лисица!
        — Да, это она. Лисица была пиромантом, продвинутым магом школы Огня. Получив божественную мощь, она стала просто смертоносна.
        — Сожжение Ринпорта.  — понимающе кивнул Комтур.
        — Именно. Лисица всегда была психически…гм, неуравновешенная, а стала просто неуправляема. Устраивала со своей сворой такой беспредел, что игроки заваливали ГМ сотнями петиций. В конце концов, ее все же забанили, но, что интересно — не за использование сверхспособностей Полубога. А за банальный акк-шаринг и нарушение пользовательского Соглашения.
        — А, помню. Был грандиозный скандал.  — Вставил Авель.  — Китайцы забастовали.
        — Да, бан Су Мин спровоцировал массовую отмену подписок корейскими и китайскими игроками. Но Сфера тогда находилась на подъеме, и этот громкий скандал сам по себе привлек много дополнительных игроков.
        — Второго тоже знаю. Трогг?  — спросил Комтур.
        — Да. Один из топов русского Хирда. Получил Кровь от гномьего бога — ну и сам играл аватаром цверга, собственно. Проявил архетип Полубога во время войны с Черными, не так давно. Тоже есть ролик… Его не могли убить целым кланом — Трогг получил сверхзащиту, что-то вроде неуязвимости. К сожалению, устал от Сферы, временно не играет.
        — А вот третий под вопросом. Ходят упорные слухи, что Полубогом стал Сир Мьольнир, лидер одного из сильнейших альянсов англоязычного сегмента. Неизвестны ни способности, ни Бог, от которого он получил Кровь. Держит все в тайне, использовалось лишь однажды — во время битвы с «Пандорумом». Бой тот они все равно проиграли, но о подробностях обе стороны упорно молчат. Однако киллрейтинг не обманешь — там высветились совершенно неприличные данные, был сделан вывод о наличии у Мьольнира такого архетипа.
        — Значит, Тао хочет стать четвертым,  — задумчиво сказал Енот Балиан.  — Мы и так-то с ним еле справлялись, а если Ананизарта бафнет его Кровью, он вообще нас снесет нахрен.
        — Принято,  — без улыбки сказал Комтур.  — Эйр отдавать нельзя. Есть идеи?
        — Буду думать. Пока можем подраконить их с помощью Кота. Совместим приятное с полезным. «Панды» с меня не слезают, требуют обещанные души!
        — Опасная это игра.  — проворчал Комтур.  — Фарм душ привел к разрушению Таэрланда, сам знаешь.
        — Да. Но там масштабы были другие — целые фракции под ноль вырезались. Мы же откусим вот столько, чуть-чуть. Сто душ, может, двести.
        Олаф тихо, зловеще улыбнулся.
        — Где, кстати, этот самый Кот? Давно его не видел. Панды теребят уже.
        — Застрял в реале на праздники. Какие-то проблемы у него. Говорит, скоро будет.

* * *

        Семья благоверной — отец, мать и семнадцатилетний брат-оболтус жили в пригороде, в зеленом частном секторе. Моя Алена — офицерская дочка, ее родители вышли на пенсию сразу после окончания конфликта в Забайкалье. Насколько я помнил — это было пятнадцать лет назад, тогда резко сократили численность армии РК, воевать больше было не с кем. Щедрые отступные позволили предкам Алены обзавестись «американским» двухэтажным домом с гаражом и садом, а военная пенсия — вести безбедную жизнь.
        Общение наше протекало с небольшим напрягом, я предпочитал свести его к минимуму. Родители хотели Алене другую партию, я не подходил под их критерии. И хотя за два года нашей совместной жизни они вроде бы смирились с выбором дочери, что-то такое все равно проскальзывало. Короче, своим я не стал, да и не пытался особо, честно говоря.
        Встретили нас, как это заведено, накрытым столом и сразу начали потчевать блюдами русской и татарской кухни, под сорокоградусную и коньяк. Иного я не ожидал — голодным отсюда еще никто не уходил.
        — Олежа, попробуй вот этого…
        — Теть Люб, я же лопну,  — попробовал я было протестовать, но мама Алена решительно пресекла все поползновения:
        — Не лопнешь! Алена, почему мужа совсем не кормишь? Вон он у тебя какой худенький!
        Ничего себе худенький. Да я за последние три месяца семь кило прибавил с этой Сферой. Забросил спортзал, куда раньше ходили по утрам с женой — после ночных баталий нужно было отсыпаться.
        — Мам, у тебя все худенькие!  — справедливо заметила Алена.
        — Корм-то, видать, не в коня!  — хмыкнул в усы Виктор Сергеевич.
        Папаша моей благоверной — бывший офицер-армеец, суровый вояка. Из тех, кто не хватают с неба звезд, и на пенсию выходят, получив чин майора. Они конечно, соль земли и становая кость наших вооруженных сил, но, черт побери, как же трудно порой с ними общаться простому гражданскому человеку. Всю свою сознательную жизнь Виктор Сергеич командовал несчастными солдатиками батальонов связи и материально-технического обеспечения. Он настолько свыкся со своей ролью, что и дома никому спуску не давал.
        Его солдатская резкость и желание гнуть все под себя благополучно перешли вместе со своим хозяином на гражданку. Немного пообщавшись с ним, я начал понимать, почему Аленка сбежала ко мне под венец почти не думая. Я бы тоже на ее месте сбежал. Правда, говорят, девочки выбирают себе мужчину похожего на отца. В моем случае это не сработало: я и Виктор Сергеич были абсолютными противоположностями. Как-то мы с ним сразу друг другу не понравились.
        — Ну, рассказывайте, как у вас дела? Как живете?
        — Да все хорошо, мам.
        — Не говори с набитым ртом! Олег, а ты сейчас чем занимаешься?
        — Да все тем же, у меня небольшой бизнес в Интернете.
        — В Интернете!  — не скрывая насмешки, усмехнулся Виктор Сергеич.  — Баловство это все!
        — Да ладно тебе, Витя. Ты просто старой закалки у меня… Сейчас же все так зарабатывают.
        — Все? Да ты, мать, за всех не говори!
        Виктор Сергеич крякнул, выражая свое неодобрение. Поднял бутылку, наливая в стопки янтарную жидкость (я привез подаренный админами Сферы элитный коньяк), но я решительно накрыл свою стопку ладонью.
        — А за руль?
        — Ничего, у нас останетесь! Я баню уже затопил, давай без разговоров!
        — Куда отдыхать поедете в этом году? Вы же обычно в мае-июне ездите?  — интересовалась Любовь Михайловна. Глядя на сердобольную тещу, легко можно было представить, какой станет моя Аленка в шестьдесят: дочь явно пошла в мать.
        На лицо Алены набежала легкая тень: мама задела больное место.
        — Мы хотели в круиз. Северный Союз — Новый Лондон. Но ничего не получилось, у Олега на работе проблемы…
        Тетя Люба всплеснула руками, неожиданно улыбнулась:
        — Так это же хорошо! Может, вы с нами поедете? Отцу на праздники подарили четыре билета на «Звезду»! На неделю, с абонементом! Правда, вылет послезавтра, там даты выбирать было нельзя.
        — На «Звезду»? Хочу-хочу!  — захлопала в ладошки Алена. Она обернулась ко мне, глаза загорелись:
        — Олежа, мы ведь поедем, да?
        «Звезда» — космический отель, висящий над землей на низкой орбите. Не супермодный «Нова-Космо», побюджетнее, но тоже ничего. Искусственная гравитация, номера с обзорным видом на Землю, оборудованные мощными телескопами, весь спектр развлечений для космического туризма: плавание в парящем водяном шаре, экскурсии в открытом космосе, спорт в условиях невесомости. Все побывавшие прямо-таки пищат от восторга.
        И я бы с удовольствием отправился туда, пусть и в компании тестя и тещи. Но — абсолютно не время. Сфера и ее проблемы прочно вошли в мою жизнь. Мне нужно дать ответ Магистру, закончить дела с рекламщиками корпорации, сдать экзамен в основной состав Дозоров и наконец, начать что-то зарабатывать. И все эти дела не ждут. Я не могу просто так бросить все и уехать на неделю, это смешает все планы и выбьет из колеи.
        Уговоры продолжились и за столом, перешли в баню, а ночью Алена применила весь арсенал женских приемов, включая запрещенные, чтобы сломать мою непреклонность. Положив голову мне на грудь, она тихо шептала:
        — Понимаешь, они ведь без нас никуда не поедут. Не решатся. А это, может быть, их единственный шанс побывать в космосе. Олежа, ну пожалуйста…
        В общем, пришлось идти на компромисс: отпустить ее с родителями. Вариант устроил всех — и ее, она побывает на космическом отеле, будет чем блеснуть перед подружками, и меня — жена под присмотром родителей, в ограниченном пространстве. Самому тоже хотелось, конечно, поплавать в невесомости моя давняя мечта, да и виды Земли с орбиты завораживают, но все требует жертв. На том и порешили.
        На следующий день, отдыхая после обильных возлияний на качелях и жаря шашлыки, они радостно обсуждали планы. Четвертым решено было взять Руслана — младшего брата Алены, чему он откровенно не был рад. Парень предвкушал, что он останется один на неделю в доме, но я его так жестоко подставил. Теперь он косился на меня волком.
        Вылетать нужно было уже завтра.

* * *

        Сбор вещей, прощание, дорога в аэропорт. Рейс в Нью-Токио улетал в семь вечера. Посадив их на самолет, я провожал взглядом серебристый лайнер, пока он не исчез с темнеющего небосвода. Ну что, домой? Меня ждет Сфера!
        Когда я подъезжал к дому, совсем стемнело. У самого поворота в наш жилой комплекс от обочины вильнул, подрезав меня, какой-то черный седан, от номеров до крыши весь заляпанный грязью. Я едва не въехал ему в зад, выругался, пару раз нажал клаксон. Хватает же дураков на дорогах!
        Черный седан — теперь я видел, что это «хурикейн», некоторое время ехал впереди, а потом остановился и включил аварийку — прямиком в арке, ведущей в мой двор. Сзади меня подперла еще одна машина, слепящий свет фар отражался в зеркалах.
        — Пипец, люди совсем офонарели!  — выругался я. Несколько раз нажал на сигнал, но «хурикайн» не реагировал, тупо стоял впереди, мигая аварийкой. Сломался, что ли? Да ну, вряд ли.
        Как же меня бесят такие шакалы, встающие где попало. Надо припарковаться — найди место, залезь на бордюр, дай возможность другим проехать. Чертыхнувшись еще раз, я вылез из машины — сказать идиоту простым русским языком, что дорогу нужно освободить.
        Стекло «хурика» опустилось, выдохнув облачко табачного дыма. Оттуда выглянуло круглое лицо в бейсболке, заросшее недельной щетиной. На пассажирском сиденье рядом сидел еще один парень, белобрысый и длинный, косящийся то на меня, то на экран своего наручного коммика.
        Не особенно стесняясь в выражениях, я попросил освободить проезд.
        Бородатый осклабился, кинул взгляд на соседа. Тот кивнул, посмотрев на зеленый сигнал, загоревшийся на дисплее коммуникатора.
        — Он. Голос точно его.  — сказал белобрысый.
        Нехорошее предчувствие заиграло под ложечкой. Сзади хлопнули двери. Я оглянулся — из задней машины вышли двое, идут ко мне. Я снова обернулся к «Хурику» — и получил нокаутирующий удар в лицо. Почти ослеп от него, отлетел к стене, врезался в нее затылком. Выражаясь боксерским жаргоном, «поплыл».
        Дальше понеслось быстро. Меня почему-то больше не били. Вышедшие из второй машины подхватили сзади, заломили руки. Затем кто-то дернул за шиворот, и я увидел совсем близко ту самую заросшую круглую харю. Он поглаживал левой рукой кулак правой, в котором был зажат блестящий кастет. Урод, так вот почему первый удар почти вырубил меня.
        — Привет, Кот,  — шевельнулись его губы.  — Не узнаешь? Я от Гоши! Он же обещал к тебе в гости приехать! Помнишь, нет?
        — Короче, если забыл — ты торчишь нам хорошую сумму. Придется вернуть все плюс дорогу. Понял?!
        До меня дошло. Доброжелатели прибыли из моего космического прошлого, тот самый Гоша, которому я продавал игровую валюту в «КОСМОСЕ ОНЛАЙН». После того, как всех РМТ-торговцев, включая меня, вычислили и забанили админы той игры, они списали с кошельков игроков, незаконно приобретавших игровые деньги, двойную сумму покупку, зачастую уводя их в минус. Гоша представлял альянс, бывший одним из самых крупных моих клиентов. И суммы там проходили весьма приличные.
        Немного придя в себя, я яростно дернулся. Бесполезно, держали крепко. Кровь из разбитой губы закапала на грудь, пачкая новую рубашку. С-суки.
        — Короче, спрашивай с Николая из «КОСМОЗОЛОТА»,  — сплюнул я ему под ноги тягучей красной слюной.  — Все твои бабки у него!
        — Ты что-то не понял. Причем тут Николай, мы работали с тобой! Николай нам никто. Сам с ним разбирайся, это твои проблемы! Понял, барыга?!
        — Ничего я вам должен. Забудь. Или иди в суд!
        — Чего?! Какой суд? Котяра, тебе слишком сильно по башке дали? Трудности с пониманием? Думаешь, я разговоры разговаривать приехал?!
        Гоша заводился все больше и больше. Он побагровел, тяжело дышал, кулаки сжимались и разжимались. Его белобрысый друг впервые заговорил:
        — Смотри, Кот. Расклад простой. Мы знаем кто ты, что ты, где живешь, с кем, где машину ставишь. Дураков много всяких. Раз — и пара обдолбанных тебе ноги в темном подъезде переломает арматурой. Раз — и «ласточка» твоя вдруг сгорит во дворе.  — он кивнул на зажатую между двух машин белую «Тойоту» — Или с Аленкой твоей что — нибудь случится по дороге домой. Ты подумай, оно тебе надо?
        Он сунул мне в нагрудный карман сложенный вчетверо тетрадный листочек.
        — Там сумма и реквизиты. У тебя два дня!

* * *

        Хорошо, что Аленки не было дома. После душа я долго осматривал в зеркале свою физиономию, языком ощупывая зубы. К счастью, они не пострадали, я отделался разбитой губой — повезло, удар-то был хороший. Немного потряхивало. Я постарался успокоиться и обдумать ситуацию.
        Отдавать деньги этим придуркам я естественно, не собирался. Не думал, конечно, что пострадавшие из «КОСМОСА» когда-нибудь доберутся до меня. Интересно, как нашли, я всегда держал в тайне свои реальные данные. Даже то, что я живу в Казани, знали единицы. Явно им кто-то помог. По сути, ниточка была одна — «КОСМОЗОЛОТО». Похоже, дядя Коля сдал меня Гоше — он-то знал, где я обитаю. Плюс один счет к этому ублюдку. Ничего, он меня еще вспомнит. Неясные мысли, как разобраться с ним, уже почти оформились в подобие плана в голове. Надо только приложить немного сил и времени…
        Итак. Судя по настрою, свои угрозы Гоша вполне способен воплотить. Я кое — что знал о нем, когда плотно общался в «КОСМОСЕ» — неприятный тип, упрямый и злой, всем правдами и неправдами тащивший свой альянс в топ. Вопрос надо было решать, и решать срочно.
        Первое, что приходило в голову — обратится в полицию. Но что у меня против них есть? Голословные угрозы и запекшаяся кровь на губе? Так ведь доказать надо, что именно они постарались, а не сам упал лицом об стол. Свидетелей нет, записей нет. Грамотные сукины дети — подловили поздно вечером, когда был один. Видимо, специально ждали момента, чтобы «потолковать» с глазу на глаз.
        Мои размышления прервала длинная трель телефонного звонка. На экране коммуникатора высветилось «Абонент скрыт», вызов шел через «Гонец» — популярнейший сетевой мессенджер, сменивший скайп и потеснивший мобильную связь. Кто там еще?! День и так не заладился, и, предчувствуя недоброе, я поднес коммик к уху.
        — Да, я слушаю.
        — Привет, Кот.  — негромкий спокойный голос, как будто знакомый, но я не мог припомнить, откуда.
        — Ты четвертый день не заходишь в Сферу. Решил побеспокоить тебя сам. Подумал о моем предложении?
        Я не мог понять, кто звонит. Голова была полностью забита разборками с Гошей. Из Сферы? Какое предложение?
        — Не понял, кто это?  — спросил я после паузы.
        — Не признал?  — голос сухо рассмеялся.  — Это Магистр.
        — Это что, какой-то розыгрыш?
        Мысли судорожно заметались. Как Магистр, НПС в компьютерный игре, пусть и считающий себя «оцифрованным» разработчиком, может звонить на мой коммуникатор в реальном мире?! Это невозможно! Но кто мог еще знать о нашей беседе, мы разговаривали тет-а-тет!
        — Удивлен, понимаю. Но это действительно я. Мы беседовали с тобой о Семи Братьях, помнишь?
        — Да. Но как это возможно?
        Мой звонок? А что тебя так удивляет? Ты же можешь звонить через «Гонец» друзьям в Сферу, и они тебе оттуда.
        — Но вы же НПС. - потерялся я.
        — Олег, мальчик мой, если я оцифрован в аватаре НПС, это не значит, что полностью утратил связь с внешним миром. У меня остались тут много друзей, которые помогают. Надеюсь, с тобой мы тоже станем друзьями. Я за тобой приглядываю.
        — Эээ…в смысле?
        — В смысле, что я знаю, например, о внезапном визите маркетологов «Сферы» к тебе домой. Чего они, кстати, хотели? Как-то использовать твой меч в рекламе? Надеюсь, ты был благоразумен, и не раскрыл наши с тобой общие секреты?
        — Да, вы как будто тут сами были,  — сказал я.  — Насчет предложения — я должен обдумать. Тщательно. Еще не решил ничего.
        — Когда появишься в Сфере? Нам нужно продолжить разговор.
        — Пока не знаю. У меня проблемы в реале, надо разобраться с ними сначала.
        — Спокойнее, Кот. Чувствую, ты взволнован. Проблемы в реале? Давай я помогу их решить. То, что происходит в Сфере, важнее. Ты мне нужен там.
        Некоторое время я молчал. Ситуация, судя по всему, была серьезней, чем я ожидал. Магистр звонил мне на коммуникатор, знал о переговорах с администрацией «Сферы» о рекламе. Я под колпаком, за мной следят — и здесь, и, скорее всего, в Сфере тоже. Внезапно, сам того не желая, я стал участником какой-то большой игры, и непонятная возня вокруг прямо кричала об этом. С одной стороны, это крайне опасно, с другой — круг моих возможностей тоже расширяется. Ведь так?
        Я вкратце пересказал Магистру историю моих злоключений с Гошей из «КОСМОСА». Он молчал, не перебивал, не комментировал. Отреагировал только в конце.
        — Все понятно. Поможем твоему горю. Значит, гляди — завтра к тебе подъедет человек, передашь ему всю инфу по этим хлопцам. Больше они тебя не побеспокоят, не переживай. Отбой.
        Настроения заходить в Сферу не было. Нужно отойти и все хладнокровно обдумать. Нападение Гоши, и последовавший звонок Магистра совершенно выбили из колеи. Действительно поможет? Невероятно. Я прошел на кухню, клацнул по сенсорной панели — умные механизмы «Самобранки» тихо загудели, смешивая виски и лед. Требовалось немного успокоить нервы и хорошенько выспаться.
        Человек, подъехавший ко мне в 7.30 утра, выглядел совсем не воинственно. Походил он на умудренного жизнью старого еврея — умное лицо, седые бакенбарды, круглые стекла вновь вошедших в моду пенсне. Впечатление портили только жесткие, ощупывающие глаза. Он отрекомендовался как Лев Янович, взял бумажку с реквизитами Гоши и задал несколько вопросов. Насчет марок, номеров машин и внешности людей. Формулировка вопросов выдавала человека, явно имевшего отношение к органам. Сейчас или в прошлом.
        Когда он спустился вниз, получив информацию, я тихонько проследил из — за занавески, как от дома отъехал тонированный по кругу черный «турбо».

* * *

        Ситуация была непростая. Прямо говоря, нехорошая. Я чувствовал, что вляпался в большую игру больших дядей, ставки в которой крайне серьезны. Был Кот — и кончился, никто и не заметит, если информация о подстроенной авиакатастрофе с командой Балабанова — правда. С другой стороны, и перспективы открываются потрясающие. Мне предоставлялось возможность сыграть в высшей лиге, пусть и в роли пешки. Я прекрасно понимал, что оказывая помощь с Гошей, Магистр хочет привязать меня, создать ситуацию, где я буду ему морально обязан. Но, почему бы и не воспользоваться этим?
        Я глубоко вздохнул, прикидывая варианты. Что я получаю, «сдав» Балабанова и информацию о Семерых администрации Сферы? В лучшем случае — устную благодарность, возможно, какие-то бонусы, но сразу попадаю под колпак корпорации как владелец одного из Ключей. И становлюсь нежелательным свидетелем, знающим слишком многое о гибели первой команды разработчиков. Крайне опасный вариант. Я отверг его сразу.
        Если же я соглашаюсь помогать оцифрованному админу, риск только один — что эти игры вскроются, и опять же я стану крайне неудобен для владельцев «Сферы». То есть — то же самое. Но профит намного, намного выше — начиная от помощи Магистра в реале и заканчивая ненулевым шансом при удачном исходе замысла Балабанова сорвать ва-банк. Сумму, количество ноликов на которой страшно даже представить. Это крайне опасная игра, но она, по крайней мере, стоит свеч. Я прямо физически почувствовал, как во мне просыпаются гены папаши — он всю жизнь бросался в подобные авантюры, пытаясь сорвать куш. Всегда осуждал отца за это — и вот, пожалуйста, иду по его же скользкой дорожке. Против природы не попрешь.
        Делать было особо нечего и я сделал то, ради чего отправил Алену с родителями: залез в капсулу.
        Три дня рекламщики Сферы эксплуатировали меня в Мастерской — функционале Сферы, существующем параллельно от игры. По сути это был конструктор локаций и квестов, доступный всем, начиная с «серебряной» подписки. Мы сыграли сотни сцен и ракурсов на специально смоделированной площадке, которые в итоге стали роликом, по секрету продемонстрированному мною Алексу. Мастерская, кстати, была очень интересной фишкой Сферы. На форуме ей был посвящен целый раздел. Как я понял, многие игроки проводили здесь больше времени, чем в Сфере, что-то создавая. Возможности были очень мощные — можно сконструировать от простейшего квеста до огромного города — хватило бы терпения.
        «Сфера Миров» встретила поздравительным письмом, шуршащим свитком развернувшимся на всю поле зрение.
        Вашему аккаунту присвоен «алмазный» статус! Поздравляем…рады…приветствовать….и так далее, я скипнул стену текста, отложив получение плюшек на потом. Нужно было подробно изучить тему, чтобы не продешевить. А пока — в Сферу!
        Как и ожидал, я вернулся в комнату, где разговаривал с Магистром четыре дня назад. Огонь в камине угас, окна-бойницы затворены деревянными ставнями, в помещении царил полумрак. Массивная дверь была закрыта снаружи. Ничего страшного, если Магистр отслеживает меня, он скоро появится здесь.
        Я зажег светильники, присел за пустой стол. В углу зрения трепетали несколько квадратиков непрочитанных писем. Ну вот, началось, всего на пару дней пропал, и уже надо разгребать почту.
        Несколько писем были рекламного содержания — предлагали купить игровое золото или реальные деньги. Я попал в рассылку, где-то засветив свой ник. Наверное, при обмене предыдущей партии. Несколькими кликами я отправил спамеров в «черный список».
        Остальные письма были интереснее.
        Енот Балиан извещал, что экзамен по приему Либерти в основной состав Дозоров состоится…о, через два дня!
        Комтур и Олаф Вещий написали почти одинаковые послания, переживая, куда я пропал, и просили выйти на связь, как только появлюсь. Комтур ненавязчиво намекал, что и в реале найдет, мол, не потеряюсь.
        Два письма были от игроков по торговым делам: я выкупил аукционными ботами все фракционные жетоны на аукционе Эйра, они просили продать им немного для получения награды от НПС Народа Эйр. Награды за фракционную войну — комплекты доспехов и оружия можно было получить, только обменяв на такие бирки. Чем круче награда — тем больше жетонов требовалось. Пока я оставил их просьбы без ответа, посмотрим по ситуации.
        Последним было письмо, адресат которого заставил сердце тревожно забиться. Мне писал сам Тао Ад! Текст был кратким:
        Мои вещи у тебя. Сколько?
        И правда. В нашей последней схватке у ворот цитадели Ордена с Тао дропнулась пара ништяков, на которые я взглянул краем глаза — не до того было. Сейчас можно изучить их повнимательнее…
        КОЛЬЦО ДЕВЯТИ ЖИЗНЕЙ
        КАЧЕСТВО — ЭПИЧЕСКИЙ. МАТЕРИАЛ: АДАМАНТИН, ЭЛЛУРИЙ. ПРОЧНОСТЬ: 11/27. ВЕС НЕ УЧИТЫВАЕТСЯ. ДЕВЯТЬ СЛОТОВ ПОД ИНКРУСТАЦИЮ. ЗАНЯТО: 2/9
        ИНКРУСТИРОВАНО: КОРОЛЕВСКИЙ ЧЕРНЫЙ ОПАЛ.
        ИНКРУСТИРОВАНО: КОРОЛЕВСКИЙ ЧЕРНЫЙ ОПАЛ.
        ВНИМАНИЕ: ПРИ ПОЛУЧЕНИИ СМЕРТЕЛЬНОГО УДАРА ОДИН ИЗ ИНКРУСТИРОВАННЫХ КАМНЕЙ РАЗРУШАЕТСЯ, ПОЛНОСТЬЮ ИЗЛЕЧИВАЯ НОСИТЕЛЯ КОЛЬЦА.
        А плащик вообще оказался легендарным! Тао должен волосы на попе драть от досады, потеряв такую вкусняшку.
        МАНТИЯ КОРОЛЯ СИЛЬДО
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ: ДРАКОНЬЯ КОЖА. ПРОЧНОСТЬ: 0/47. ВЕС НЕ УЧИТЫВАЕТСЯ.
        +10 К УДАЧЕ
        +200 ОЧКОВ МАСТЕРСТВА К НАВЫКУ «ПОЛЕТ».
        +50 % СОПРОТИВЛЕНИЯ МАГИИ ВОЗДУХА.
        «ЛЕВИТАЦИЯ» — АКТИВИРУЕТ ПОДЪЕМ В ВОЗДУХ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ -5 МИНУТ/6 ЧАСОВ
        «НЕВИДИМЫЕ КРЫЛЬЯ» — ОБЛАДАТЕЛЬ ЭТОГО ПЛАЩА ПОЛУЧАЕТ НАВЫК «ПОЛЕТ».
        «БРОНЯ ДРАКОНА» — УДАРЫ ОБЫЧНОГО ОРУЖИЯ НЕ СНИЖАЮТ ПРОЧНОСТИ ПЛАЩА.
        ВНИМАНИЕ: ДЛЯ АКТИВАЦИИ НАВЫКА «ПОЛЕТ» НЕОБХОДИМА СВОБОДНАЯ «ЛЕВИТАЦИЯ».
        Кольцо изрядно поюзано, интересно, его можно перезарядить? Хорошая штука. Нечто вроде автохилера, вытаскивающего с нуля хитов. Понятно теперь, почему Тао оказался таким живучим.
        Плащ вообще был сломан, имел нулевую прочность после удара огненным оружием Магистра. Но это, черт побери, легендарка!!! Легендарные предметы это, это…я даже не находил слов, обозначающих их уникальность.
        Шесть аффиксов, по факту — самое крутое, что можно найти в мирах Сферы. О них мечтают, за ними охотятся. Добыча любой легендарки — это история, достойная отдельного рассказа.
        Прикинув его цену с помощью специального приложения, мониторящего цены крупнейшего рынка Сферы: Живилианского Базаара, я крепко задумался. В моей голове зрел план, который заставлял в предвкушении потирать ладони. Ну, держитесь! Однако, месть — это блюдо которое подают холодным. Я заставил себя успокоиться. Вернусь к действиям, когда все тщательно обдумаю.
        За дверью послышались шаги, скрежет ключа в замочной скважине. В комнату вошел Магистр — высокий, худой, еще больше напомнивший мне римского патриция строгим орлиным профилем и благородной сединой висков.
        — Значит, пришел, и сидит,  — усмехнулся он.  — И молчит. Проверяешь, отслеживаю ли твой логин в игру?
        — Типа того.  — ответил я.  — Значит, отслеживаете.
        — Ну, конечно. А ты как хотел? Ты теперь важная птица, привыкай.
        — Об этом я и хотел поговорить. Вы просили меня принять решение. Я должен знать, чего именно вы хотите от меня? Что я должен сделать? В чем заключается моя важность?
        Магистр опустился за стол напротив меня.
        — Все. Ты должен сделать все.  — он снова усмехнулся.  — Ситуация такова, что я заперт здесь. В этой локации. Она сделана так, что тут я хозяин, контролирую все, и даже админы не смогут подкопаться. Долго объяснять, почему. Просто прими как факт.
        — То есть вы не можете выйти во внешний мир?
        — Только в исключительном случае. Покинув Орден, мой Ключ будет локализован, начнется мышиная возня, возникнут ненужные вопросы. Поэтому мне необходимы руки. Помощник, который соберет всех остальных Братьев. Найдет Семь Ключей.
        Я кивнул — это было понятно.
        — Вы знаете, где их искать?
        — Если бы все было так просто. Нет, Кот. Протокол «Семь Братьев» был сырым, отработать взаимодействие полностью мы не успели. Задумывалось так: каждый из Семи будет знать место, где спрятан его Ключ. И при активации протокола заберет его оттуда.
        — И?
        — Но все пошло не так. Мы не успели подготовить все до конца. И я теперь не знаю, где еще пятеро, куда спрятаны их Ключи.
        — Не верю, что вы не прорабатывали запасной план на такой случай.
        — Ты прав. План был. Кроме Ключей, на такой случай был создан Компас — артефакт, указывающий их местонахождение. Ну, как вариант, если затеряются или попадут в чужие руки. Только вот с ним тоже вышла неприятность.
        Магистр помолчал.
        — Это деликатная история. В общем, у меня был зам. Свечкин. У нас вышел конфликт — перед катастрофой, как раз на почве «Семи Братьев». Поругались мы здорово тогда. Не буду вдаваться в подробности, это личное. Компас у него, вернее, у его «цифровой копии». Тебе, в общем, нужно решить этот вопрос.
        — Э…в смысле?
        — Ну, найти Свечкина. Я знаю, где его «оцифровка» должна быть. У него Компас и один из Ключей. Тебе нужно найти его и убедить отдать Компас. Скажу честно, задача нелегкая.
        — Понятно.  — сказал я.  — Допустим, мы договорились. Я ищу вашего друга и приношу вам Компас. Работаю на вас и нахожу остальные Ключи. Какова будет моя награда?
        Магистр сухо улыбнулся. Чувствуется, он не ожидал моего вопроса.
        — Презренный металл…Олег, если мы сможем контролировать «процедурный генератор», а значит — саму Сферу, проблем с финансами не будет. Я говорил тебе — помогаешь, ты в доле.
        — Это все слова. Мне бы хотелось подтверждения здесь и сейчас.  — настаивал я.
        — Кажется, помогая тебе разрулить проблему с этим…как его, Гошей, я уже подтверждаю свои намерения «здесь и сейчас»,  — произнес Магистр.  — Кстати, вопрос уже решен. Они тебя больше не побеспокоят.
        — За помощь в реале спасибо.  — помолчав, ответил я.  — Не ожидал, что вы способны на такое. Понял, что дело серьезное.
        — Лев Янович отчитается. Возьмешь у него контакты, он отвечает за твою безопасность там. Если что, обращайся напрямую к нему в любое время дня и ночи, не стесняйся.
        — Хорошо, возьму. Но говорил я не об этом.  — не позволил я сбить нить беседы.  — Вы обещаете мне за помощь золотые горы — но когда-нибудь потом. И непонятно сколько. А я хотел бы прямо сейчас.
        — Э, Олег…  — замешкался Магистр.  — Не понимаю, чего ты хочешь. Договор, сам знаешь, о таких делах не подписывают, да и не будет он иметь никакой силы. Тут все просто — если мы в дамках, то…
        — Нет. Так не пойдет,  — прервал я его.  — Я так не работаю. Предлагаю простой и понятный вариант — вы даете задание, я его выполняю. За заранее обговоренную награду. Сдельная оплата. Ну, и, естественно, она не отменяет моего участия в доле. Одна седьмая, я правильно понял?
        — Ну ты и жук!  — расхохотался Магистр.  — Недаром мне говорили…Ладно, я согласен. Но учти — реальными деньгами помочь не смогу — транзакции там слишком просто отследить. Это может создать проблемы людям, которые мне помогают оттуда. Поэтому обойдемся игровыми — согласен? Как превратить их в реал, тебя учить не надо.
        — Согласен. Игровые транзакции тоже можно отследить. Поэтому от вас мне нужна просто инсайдерская информация, а ей я распоряжусь по собственному разумению.
        — Хм. А ты умен, Кот,  — Магистр забарабанил пальцами по столешнице.  — Но это не так просто. «Сфера» — живой мир, здесь все генерируется рандомно. Впрочем, у меня есть кое-какие закладки. Хорошо. Принесешь Компас — получишь эквивалент миллиона золотых. Нормально? Устраивает?
        — Не совсем. Приличные люди всегда дают аванс.  — улыбнулся я.
        — Ну ты и наглец! Аванс!  — Балабанов щелкнул пальцами, усмехнулся,  — но глаза оставались жесткими.  — Ну, хорошо. В знак того, что смогу достойно наградить тебя, выдам эксклюзив от Ордена. Магистр я или нет? Что выбираешь: предмет, репутацию, рецепт?
        Так, репутация наверняка разблокирует квесты Ордена, редкие награды — но мне это сейчас вообще ни к чему, имея одного знакомого Магистра. В топку. Предмет, тем более уникальный — хорошо, но одноразовый, надеть или продать. Тоже ерунда. А вот рецепт, если будет действительно новым — это способ заработать! Выбор сделан.
        — Рецепт эксклюзивный?  — уточнил я.
        — Да. Ты первый, кто его получит — эта наградная линейка от Ордена еще не разблокирована игроками. Придется открыть.
        — Тогда рецепт!  — сказал я.
        — Получишь в лаборатории, у алхимика. Я временно разрешил тебе доступ во внутренний круг.
        — Кстати, о наградах. Что обещали маркетологи Сферы? Надеюсь, ты не продешевил? Хотя, это вряд ли — поправился Магистр.
        Услышав об «алмазном» аккаунте, он одобрительно кивнул и сказал, что мне он так и так бы понадобился в будущем. Предоставляет большое преимущество и облегчает игру. У «алмазных» ряд послаблений от администрации, к ним совсем другое отношение.
        — А теперь слушай внимательно. По правилам, активируя такую подписку, ты имеешь право выбрать подарок. Сейчас я объясню, что нужно взять.

* * *

        Выйдя от Магистра, я решил немного побродить по цитадели Ордена. Громадная крепость, высеченная из красного камня, жила своей жизнью. В ее недрах, несомненно, было много всего интересного — не обойти и за целый день. В конюшнях жевали овес рыцарские першероны, на каменных площадках, усыпанных соломой, упражнялись во владении оружием кнехты, на постах, в переходах, у закрытых дверей застыли суровые армигеры в полной выкладке. Это целая НПС-фракция, маленькая, но со своим гербом, историей, иерархией, с собственными линейками квестов и наград. Стилизованная под боевой монашеский орден — вроде крестоносцев или тамплиеров, такие же мрачные бородатые дядьки в рыцарских латах.
        Совсем не видно игроков, и я знал — почему. Фракция Ордена была закрытой, набор репутации с ними был крайне затруднен. На форуме писали, что они выдают лишь простейшие квесты на сбор ресурсов, поставки продовольствия с мизерной наградой, и рост репутации выше «Дружелюбия» невозможен. Просто- напросто не на чем ее набирать. Ну и место, где находилось крепость Магистра тоже не вдохновляло на упорное крабство. Граница Дикого Поля, очень неспокойная ПВП-зона.
        Алхимическую лабораторию я нашел быстро, хоть она и находилась в подвалах цитадели. Полукруглую дверь открыл брат-рыцарь. Как и все, в доспехах и орденском табарде, при мече. О том, что это главный алхимик, говорили лишь седины да чуточку более интеллигентное, чем у остальных, лицо.
        — Меня предупредили.  — сказал он вместо приветствия.
        Я открыл виртуальный наградной список. Предлагалось две линейки зелий и эликсиров, всего десять видов. От простых шестикомпонентных до Великого, которых в Сфере известно всего с десяток видов. Судя по всему, Орден специализировался на защитной алхимии — эликсиры в основном повышали резисты. Я в этом разбирался, как конь в балете, нужна консультация знающего игрока.
        Скриншоты каждого Рецепта улетали в мое облачное хранилища. Это была та самая инсайдерская информация — неизвестные до сего момента игрокам снадобья. Конечно, не имея самого Рецепта, эликсир не приготовишь, но я буду знать, из каких ингредиентов они делаются. А это — уже грозное оружие. Если, конечно, правильно им воспользоваться.
        Выбрать я мог — о, коварный Магистр, лишь один из двух самых простых Рецептов. Остальные были подсвечены красным — требовалась какая-то конская репутация. Смотри — но не трогай, блин.
        Я решительно ткнул в «Тинктуру Огня», алхимик жестом фокусника протянул мне деревянный футляр, содержащий свиток с Рецептом. Синий абрис предмета — всего лишь редкий, я- то рассчитывал на что-нибудь получше. И не подкопаешься, рецепт эксклюзивный. Хотя…
        — Это правда, что я первый игрок, получающий здесь Рецепт?  — не удержался я.
        — Ты вообще первый игрок, который вошел во внутренний круг цитадели,  — мрачно сообщил мне алхимик.  — Что-то начинается.

        ГЛАВА 2

        НЬЮ-ТОКИО, КАМПУС КОРПОРАЦИИ «СФЕРА МИРОВ», КУРИЛКА
        — Ну что, Николай, как дела? Слышал, у вас в отделе аврал?
        — Да не то слово! Японец как с цепи сорвался. Проверяем в ручном режиме логи одной локации, представляешь? Чуть ли ни ночуем на рабочем месте. Жесть!
        — И что, нашли чего-нибудь?
        — Да в том то и дело, что ничего. Локацию перерыли, все очень странно. Там произошла схватка, есть очевидцы, даже в киллрейтинг пришла запись — а логов нет. Будто и не было ничего.
        — Как это?
        — А вот так, сами не понимаем. Место вообще странное — маленькая НПС-фракция, много не активированных квестов. Этакая «вещь в себе», словно ждет сигнала.
        — Триггера? Законсервированная локация? Как та, с валькириями?
        — С невидимками? Нет, там чистые «консервы», запуск по какому-то супер квесту. Здесь другое, фракция открыта, к ним можно попасть, но все какое-то странное. Двойное дно. Цитадель защищена от восьмого ранга, даже Портал есть, представляешь? Не помеченный на картах.
        — Ого! А где это?
        — Дорса, Орден Лилии-на-Мече.
        — Слышал что-то такое. А в чем странность с логами?
        — Они не совпадают. То есть их просто нет. Такое ощущение….будто старый файл затерли свежей версией.
        — Локация не файл, затереть невозможно. Изменения необратимы. Только через откат…
        — Да сам, блин, знаю! Но логов нет. Там еще странная связь отслеживается…Помнишь историю с имба-мечом? Ну, когда игрока сначала забанили, потом разбанили.
        — Ага. Еще на совещании говорили. Но его, кажется, взяли на контроль?
        — Так и есть. Короче, НПС Ордена зашевелились после того, как он прибыл туда. Очень необычно ведет себя глава фракции. Разблокированы квесты, наградная линейка, Портал, набор репутации выше «Дружбы». Ну и по бэку там — Семь Братьев, Семь Мечей, спасти мир, все такое…
        — Похоже на активацию линейки супер квестов. Континенталка?
        — Бери повыше. В квестовом логе ранг задания — скрытый. И мы не можем отследить их переговоры из-за (нецензурно) логов.
        — Зайти туда «тенью», приставить невидимого шпиона не пробовали?
        — Ты представляешь защиту от восьмого ранга? Туда даже Боги просто так не зайдут. Наворочено такого, что мама не горюй. Я ловлю себя на мысли, что это не похоже на «процедурную генерацию». Локацию будто вручную конструировали.
        — Да, дела. Весело у вас. Что думаете делать?
        — Мы люди маленькие, пусть начальство думает. Оно за это зарплату получает.

* * *

        ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ «АЛМАЗНЫЙ» СТАТУС АККАУНТА?
        ДА.
        ВНИМАНИЕ, ДЛЯ ВАШЕГО УДОБСТВА ВЫ БУДЕТЕ ПЕРЕНЕСЕНЫ В СПЕЦИАЛЬНУЮ ЛОКАЦИЮ, ГДЕ ПЕРСОНАЛЬНЫЙ МЕНЕДЖЕР РАССКАЖЕТ ВАМ ОБО ВСЕХ ПРЕИМУЩЕСТВАХ «АЛМАЗНОЙ» ПОДПИСКИ!
        Я с удивлением огляделся. Бесконечное белое пространство, льющийся отовсюду неяркий свет, упруго-пружинящая поверхность под ногами.
        ПОЖАЛУЙСТА, ВЫБЕРИТЕ ВАШЕГО ПЕРСОНАЛЬНОГО МЕНЕДЖЕРА!
        Передо мной появился прозрачный виртуальный интерфейс с правильными рядами фотографий. Минуту я задумчиво изучал квадратные картинки с лицами серьезных молодых людей и красивых девушек, затем выбрал одну из них, озорно улыбнувшуюся брюнетку с азиатским разрезом глаз.
        ВНИМАНИЕ, ОЖИДАЙТЕ. 29…28…27…
        Через тридцать секунд — ничего себе оперативность, девушка материализовалась рядом со мной. Хрупкая, ростом мне по плечо, с изящной фигуркой, черной челочкой, пронзительными синими глазами и розовым бутоном губ. Типичная метиска русско-японских кровей. Дети от смешанных браков всегда получаются удивительно красивыми.
        — Здравствуйте! Меня зовут Акиру Соколовская! Я буду вашим персональным менеджером! Очень рада, что вы выбрали именно меня! Скажите, как я могу к вам обращаться?
        — Олег.
        — Очень приятно, Олег! Мы очень рады, что вы выбрали «алмазный» вариант подписки! Я готова познакомить вас со всеми преимуществами этого статуса и с удовольствием отвечу на все ваши вопросы! Продолжим общение здесь или желаете сменить обстановку?  — мягко предложила девушка.
        — Э… что значит, сменим обстановку?  — не понял я.
        Вместо ответа Акиру несколько раз быстро изменила декорации, окружающие нас.
        Лес вокруг, птичьи трели, каменистая дорожка под ногами, сквозь сосновые вершины просвечивает небо, вдалеке синеет фьорд в теснинах утесов.
        Просторный кабинет, деловая переговорная в хайтек-дизайне, черно — белые цвета, стильная современная мебель.
        Прибрежная набережная, прекрасный вид на море, шум прибоя, заходящее, ласковое солнце.
        — Э…можно последнее? То, где море.
        — Эту?  — прохладный свежий бриз приятно овевал лицо, волны с шипеньем набегали на желтый пляж. Вдалеке кричали чайки.
        Мы пошли с ней вдоль мраморной балюстрады, девушка рассказывала мне о возможностях «алмазного» статуса, а я мысленно отмечал их полезность/бесполезность для меня.
        Итак.
        Первая очередь техподдержки. Все проблемы и жалобы рассматриваются в течение часа. Прикреплен персональный менеджер, доступный в любое время. Для меня скорее минус, чем плюс. Хотя — где может быть безопаснее, чем под светом лампы?
        Полная анонимность персонажа. В игровой статистике, на аукционе и даже в киллрейтинге! Ник, снаряжение, мир обитания — по желанию все данные будут скрыты. Бесценная вещь. Чего стоит анонимность в торговле и войне, рассказывать мне не нужно. Включаем сразу, даже без разговоров.
        Минимальный процент налога на операции с игровой и реальной валютой. На практике это означало, что я смогу по минимальным ценам продавать/покупать/обменивать реал на золото Сферы и наоборот. Логичное предложение для «алмазного» — это же аккаунт крутого донатера. Вот и предлагается — бери больше, для тебя все дешевле…
        Дальше шли вещи, не столь важные для меня. Возможность создания тем в закрытых разделах официального форума. Полный список играбельных рас, включая нечеловеческие и магические — типа минотавров, войдов или Древних. Доступны все миры, даже частично ограниченные для посещения игроками. И…что?! Как это?!
        — Да,  — подтвердила Акиру.  — Именно так. Вы можете создать второй аккаунт. На ваш статус не распространяется правило одна капсула — один игрок — один персонаж. Более того, на втором аккаунте вы можете создать персонажа противоположного пола. По специальному запросу.
        Я промолчал, стараясь сдержать улыбку. Сенсационная информация, конечно. Значит, не каждый женский аватар в игре — сто процентов девушка в реале? Такое раньше встречалось только в древних ММО на заре VR, лет двадцать назад, в начале тридцатых. Потом под предлогом опасности для психики возможность игры за чужой пол полностью убрали из проектов с полным погружением.
        Однако. Поочередно играть двумя аккаунтами — это хорошо. Времени на развитие второго персонажа, конечно, не будет, но — анонимный твинк бесценен в торговых делах. С каждой минутой «алмазный» аккаунт нравился мне все больше.
        Девушка, щеголяя прекрасной дикцией, продолжала перечислять возможности вип-сервиса, аренды и покупки жилья высокого класса, но я прервал ее одним вопросом.
        — Конечно, Олег!  — Акиру ослепительно улыбнулась.  — Я хотела рассказать о подарке от администрации напоследок, ведь это — самое сладкое. Но если вы настаиваете…
        В подарок игроку предлагалось многое. Девушка вывела целый список игровых ценностей, при взгляде на них мгновенно мысленно потекли слюни. Там были вещи, которые в игре можно было достать, только сотню раз отфармив элитные подземелья — да и то, без гарантии.
        Набор Свитков Армагеддона. Эпический масштабируемый сет из пяти предметов. Комплекты волшебных камней с любыми энчантами. Глаза разбегались. Подарков можно было набрать на тысячу условных баллов, бонусом капнувшими на счет при активации «алмазной» подписки.
        — Я рекомендую вам обратить внимание на питомцев или маунтов из списка,  — заливалась Акиру.  — Феникс, протодракон, пещерный гигант — очень популярные. Или, может, вы хотите посетить Астрал? В наградах есть Чертежи летающих кораблей! На верфях Кузниц вам постр…
        — Я хотел бы получить в подарок нечто другое,  — прервал я менеджера.  — Предмет легендарного качества.
        — Легендарку? Что же, это возможно, по запросу,  — Акиру словно погрустнела.  — Но только одну. Она стоит ровно тысячу баллов. Какую именно вы хотите?
        Попросить легендарный предмет меня надоумил Магистр. Если бы не он, я, конечно, долго бы рылся в предложенном каталоге и даже не додумался, что можно получить не указанный в нем предмет. Такая возможность не афишировалась — слишком сильными, даже порой читерскими свойствами обладали эти вещи.
        — КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ.  — сказал я.
        Акиру на несколько секунд замолчала, словно связываясь с кем-то.
        — Я отправила запрос. К сожалению, сейчас такого предмета у нас нет в наличии. Мы можем выкупить его для вас с аукциона, но это потребует времени. Вы готовы ждать несколько дней?
        — Да, конечно. Сколько угодно.
        — Хорошо. Олег, еще один момент,  — Акиру мило улыбнулась.  — С вами хочет переговорить один из моих коллег. Вы не против?
        Я насторожился. Интересно. Кто-то из подчиненных Ланы по вопросу рекламных съемок? Но мы вроде бы все закончили и мирно расстались. Или…
        Рядом с нами материализовался мужчина. Невысокий, худощавый японец, телосложением больше напоминавший подростка. Но не юнец, примерно моих лет, короткие черные волосы, модные «невидимые» очки.
        — Йошито Ямато.  — рукопожатие оказалось очень крепким.  — Можно просто Йошито.
        — Охайо, Йошито. Меня зовут Олег. Йо-ро-ши-ку.
        Японец вежливо кивнул и улыбнулся, приветствуя мои жалкие попытки соблюсти традиции его народа.
        — Я вас оставляю.  — сверкнула улыбкой Акиру.  — Олег, вы можете всегда обратиться ко мне, буду рада помочь. До свидания!
        Она исчезла, оставив нас вдвоем. Йошито оперся о мраморные перила, взглянул мне в глаза. Вид у него был изможденный — словно болеет или хронически не высыпается.
        — Олег, я из отдела разработки,  — не стал тянуть время админ.  — У нас вопросы по вашему мечу. Сможете помочь?
        Я изо всех сил постарался сохранить безмятежный вид и не выдать эмоций, хотя сердце ахнуло куда-то в пятки. Админы докопались до сути? Штирлиц раскрыт? Хотя нет, вряд ли. Если бы это было так, со мной бы беседовали ребята из СБ, и не в виртуальном интерпретаторе Сферы. Спокойнее, Кот, сохраняй лицо…
        — Ну, попробую. Если вы обещаете больше не блокировать мой аккаунт.
        — Это была ошибка. Еще раз приношу извинения,  — с непроницаемым лицом сказал японец.  — Мы разобрались, и вам, кажется, все компенсировали?
        — Да, благодарю. Так в чем вопрос?
        — В вашем мече. Видите ли, он является наследием старой команды разработчиков. Мы сейчас пытаемся разобраться, зачем нужны эти предметы. Их всего семь, всплыло два — и каждый раз наблюдались непредсказуемые изменения в игровой механике.
        — Ну, тут я вам помочь вряд ли смогу — сам мало что понимаю.
        — Расскажите о свойствах меча. Можете показать скриншот его характеристик?
        Я на секунду задумался и тут же принял решение — действовать любимым методом наших политиков, выдавать полуправду. Девяносто процентов истины, десять процентов лжи. Самый лучший вариант.
        — Я бы и рад, но меч какой-то странный,  — я пожал плечами.  — Все аффиксы скрыты. Сам не могу понять, как они срабатывают. Пробовал идентифицировать — бесполезно. Выскакивают случайно — урон Истинным Огнем, Огненная Молния, Поглощение Душ. Я получил квест от Магистра Ордена…
        — Да, мы знаем,  — прервал меня Ямато.  — Кстати, что Магистр? Принял у вас задание? Выдал новое?
        — Интересные вопросы! Я извиняюсь, но вы же админы. Сами должны все это видеть,  — я не стал скрывать удивление.  — Посмотрите логи, в конце концов.
        — Не все так просто.  — ответил Йошито.  — Олег. У нас подозрение, что с помощью вашего меча и других предметов Семерых реализуется какой-то скрытый глобальный сценарий, доставшийся нам от предыдущих разработчиков. Прошу вас — держите меня в курсе.
        — Хорошо. Еще что-то?
        — Еще хочу предупредить. Ваш меч — достаточно неприятная штука. Я бы сказал, что он имбалансен, но Сфере нет такого понятия, как баланс — здесь работает Закон Равновесия. Появление вашего меча вызвало начало фракционных войн в Дорсе. Если вы будете активно использовать его, скажем, фармить элитные подземелья — ничем хорошим это не закончится. Понимаете?
        — Не понимаю. Вы предлагаете держать его под замком в сундуке?
        — Нет, Олег. Это ваше игровое имущество, оно получено без нарушения Соглашения, мы не вправе указывать вам, как им распоряжаться. Но — просто помните, к чему это может привести. Например, безрассудное использование «пожирателей душ» привело к полному разрушению одного из миров. Он погиб, понимаете? Были и еще прецеденты.
        Японец безукоризненно вежлив, но повадки выдают его. Явно начальник. Вон как давит, напирает. Очень жесткий. Не привык, чтобы ему возражали. Йошито Ямато? Поищем в Сети попозже, что за птица он в корпорации «Сфера Миров». Но, видимо, реальных рычагов воздействия на меня у них нет. Может только просить, что его явно раздражает. Ладно, будем прощаться, ничего нового я больше не узнаю.
        — Я вас услышал. Прошу прощения, но мне нужно выходить.
        — Спасибо, что выслушали, Олег. Всего хорошего. Подумайте над моими словами.

* * *

        Забрав Рецепт, активировав «алмазную подписку», я как исправный ученик зашел к Магистру — отчитаться и получить последние инструкции.
        — Две вещи, ХотКот!  — сказал мне Балабанов напоследок.
        — Первая — твой меч. Не обольщайся, он не всесилен. Это просто Ключ, наделенный свойствами для спасения носителя в мире «процедурной» генерации. Ты уже наделал глупостей, размахивая им направо и налево — без особого, кстати, толку. Будь осторожнее, используй его только при крайней необходимости.
        — Второе — это Свечкин. Он в мире Без-Солнца, на острове Безумия. Это Бездна, закрытый мир. Когда найдешь его, будь осторожен. Сразу свяжись со мной.
        — И третье, последнее — это админы. Они ничего не смыслят в том, как функционирует Сфера. Мы пустим их по ложному следу. Думают, что все это — глубоко спрятанный глобальный сценарий? Пусть будет так.
        ВАМ ПРЕДЛАГАЮТ ЗАДАНИЕ «СЕМЬ БРАТЬЕВ»
        ВНИМАНИЕ, КЛАСС ЗАДАНИЯ СКРЫТ!
        СЕМЬ БРАТЬЕВ ДАВНО РАССЕЯНЫ ПО ДАЛЕКИМ МИРАМ СФЕРЫ. НАЙДИТЕ ИХ, ОТЫЩИТЕ ИХ ОРУЖИЕ, ОБЪЕДИНИТЕ БРАТЬЕВ. И МИР ВНОВЬ СОДРОГНЕТСЯ ОТ ВАШЕЙ МОЩИ.
        ВРЕМЯ ВЫПОЛНЕНИЯ И ЧИСЛЕННЫЙ СОСТАВ УЧАСТНИКОВ — НЕ ОГРАНИЧЕН.
        В НАГРАДУ ВЫ ПОЛУЧИТЕ: СКРЫТО, ВАРИАТИВНО.
        ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 2/7
        Напряженный день. Сначала Магистр, его крепость, потом активация «алмазного» аккаунта, переговоры с админами. Дела с Орденом были закончены, необходимые инструкции получены. Я собирался уже уйти Камнем Душ по месту привязки — в ставший почти родным номер гостиницы в Эйре…
        И вдруг в чате замигала строчка личного сообщения:
        ТАО АД: У тебя мои вещи.
        Сам грозный Тао снизошел до разговора со мной! Я задумчиво почесал затылок. Наживать еще одного сильного врага не хотелось. Ладно, будем вежливым котиком.
        ХОТКОТ: И что? Мой хомяк говорит, это называется — боевые трофеи.
        ТАО АД: Готов выкупить. Сколько?
        ХОТКОТ: Хм. Вообще — то я не планировал их продавать.
        ТАО АД: Поверь, нам лучше не ссориться. Или ты хочешь, чтобы тебя гоняли на респ, пока не выбьем мои вещи обратно?
        ХОТКОТ:Угрозы…Мне почему-то не страшно.
        ТАО АД: Дозор, лучше бы нам договорится. Я вежливо прошу…Правила хорошего тона в Сфере — когда лут можно выкупить.
        Вообще-то Тао правильные вещи говорит. Есть такой негласный обычай — потерянные в ПВП вещи позволить в первую очередь выкупить владельцу, если это был честный бой, гуд файт. Честный бой….но происходящие между Дозорами и АДом разборки уже мало его напоминали. Лут я Тао отдавать не собирался, вернее, собирался, но мне нужно было немного потянуть время.
        ХОТКОТ: Я уже сдал все в кланхран. Договаривайся с лидерами клана.
        Тао замолчал. Почва была зыбкой — но я был на 99 % уверен, что после подставы Комтура гордый японец не станет просить его ни о чем. Тем более унижаться, выпрашивая назад свои вещи.
        ХОТКОТ:?
        ТАО АД: Не вариант. Забрать сам не сможешь?
        ХОТКОТ: Попробую. Я все понял, свяжусь с тобой, если получиться.
        ТАО АД: Еще один вопрос.
        ТАО АД: Кто был тот второй, в капюшоне, с топором? Урон Истинным Огнем, как у твоего меча. В киллрейтинге он не отобразился. Почему?
        ХОТКОТ: Боюсь, на эти вопросы не будет бесплатных ответов.
        ТАО АД: Денег хочешь за информацию, что ли? Да легко. Сколько?
        Я ухмыльнулся. Рыбка проглотила крючок.
        ХОТКОТ: Деньги — пыль. Я предлагаю простую сделку. В обмен на один ответ — одна услуга.

* * *

        Сегодня день беготни. Время собирать камни. Прыгнув в Эйр Камнем Душ, я отправился в Верхний Город — навестить свой любимый аукцион и сдать квест на спасение эрра.
        На рынке все шло не шатко не валко. Эйр и так не самый крупный торговый хаб нашего континента, а с началом фракционной войны еще и отрубили телепорты, связывающие с другими городами. Торговля вообще захирела, Великий Тракт был перекрыт, объемы продажи снижались.
        Мне, в принципе, было фиолетово до падающего рынка. Все усилия на аукционе Эйра я давно уже сосредоточил на выкупе всех поступавших в продажу фракционных бирок. Жетонов, падавших с убитых НПС вражеских фракций. Нанятые мною аукционные представители активно перекупали эти позиции, накопленный запас позволял диктовать цену. Увиденным я остался доволен — большая часть бирок принадлежала мне, конкурентов практически не было. Кто первый встал, того и тапки.
        Пока проверял лоты, тренькнула почта. На аукционные склады пришел КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ. Оперативно админы сработали, даже нескольких часов не прошло. Я забрал его, несколько минут разглядывал небольшой сине-зеленый самоцвет. Красиво огранен, в глубине словно тлеют огоньки, заставляя камень слегка мерцать.
        Далее — дворец. Замок эрра, частично разрушенный визитом Тао и его друга из Бездны, активно восстанавливали. Стены и башни облепили леса, на которых суетились мастера, здоровенные лебедки подавали камни и раствор. Среди персонажей, занятых стройкой, я с удивлением видел и игроков. Ну да, квесты, социалка, созидание…Я знал, что по статистике Сферы не более десяти процентов игроков активно участвует в ПВП — в основном людей интересует крабство: фарм данжей, охота за сокровищами, исследование мира, крафт. Многогранная игра, можно заниматься чем хочешь, быть кем пожелаешь… Но все же, как там у Киплинга:
        Золото-хозяйке, серебро-слуге
        Медь — ремесленной всякой мелюзге
        Верно, отрубил барон, нахлобучив шлем
        Но хладное железо властвует над всем.
        Миром Сферы владели те самые десять процентов задротов — ПВПшников, умевших обращаться с хладным железом лучше других. Они делили и контролировали «дикие земли», их рудные запасы и редкие данжи. Они «крышевали» рынок и обеспечивали безопасную логистику. Это мир боевых кланов, я должен занять в нем свое, достойное место.
        Молодой эрр принял меня сразу.
        Благодаря Алексу, уже сдавшему это задание — он вернулся в Эйр намного раньше, я уже знал, какова будет награда. Эпический фракционный квест — это редкий зверь, и обычно неписи не скупятся. Мне щедро отсыпали репутации, повысив ее сразу на два уровня: с «Дружелюбия» до «Почтения», перепрыгнув ступеньку «Уважения». Репа именно с фракцией — отличное приобретение, набить ее — муторное занятие, сотни квестов, тысячи часов. Она открывает доступ к особым вендорам, заданиям, вещам, что очень ценится игроками.
        Кроме этого, мне присвоили звание Друга Народа и повесили на шею медальон, подтверждающий этот статус. Золотой кругляш с изображением колоса в венке зерен, нечто вроде пайзцы Народа Эйр. Очень похожие бирки падают с НПС четвертого ранга. Очень полезный предмет — плюс к харизме и удаче, позволяет в любое время без доклада говорить с лидерами фракции. Занимает слот амулета.
        На обратном пути навестил свою Вельди, девочку из волшебной лавки. Думаю, она бы обиделась, не зайди я в гости, проходя мимо. Мы мило провели время, обмениваясь новостями. Я уже привык, что НПС ведут себя настолько человечно — болтал с ней, как со старой подружкой, даже не вспоминая, что разговариваю с ИИ, прошедшим тест Тьюринга. И это доставляло удовольствие.
        Вспомнив, что она — алхимик и травница, показал Рецепт, полученный в Ордене, спросил ее мнение о «Тинктуре Огня».
        — Шесть компонентов, вторая ступень,  — наморщила Вельди маленький, чуть вздернутый носик.  — Варится очень просто…Витриол, водная эссенция — это у меня есть, пепельная роза,  — продается на рынке. Чешуйчатка на каждом болоте растет. Слюна саламандры? Никогда не слышала. Золотой лотос в наших краях тоже не растет.
        — Если вы принесете мне слюну саламандры и золотой лотос, смогу сварить для вас этот эликсир. Вот только зачем он вам, господин Кот? Если нужна защита от огня, проще использовать обычную «Огненную Броню». Она и дешевле, и лучше.
        «Тинктура Огня», как и вся линейка орденских зелий, повышала резисты к различным видам урона. Плюс давала дополнительный эффект. Но, по словам Вельди, зелье выходило мусорным — дорогим, и уступающим в эффективности специализированным эликсирам. Качество эликсира меня не волновало, поэтому попросил ее сварить пробную партию — сотню бутылочек, держа все в строгом секрете.
        — Сто? Да в уме ли вы, господин Кот?  — удивилась девушка.  — Куда вам столько?
        Она взяла лист бумаги и быстро проделала на нем какие-то расчеты.
        — Мне понадобится несколько дней,  — предупредила она.  — И, неудобно просить, но…Можно половину оплаты за них вперед? У меня сейчас так плохо с деньгами, а тут нужно заказывать бутылочки у стеклодува…
        Да легко. Я оплатил все сразу — вышло меньше сотни золотых, и обещал прислать недостающие ингредиенты в ближайшее время. На аукционе все есть, не здесь, так в Фейрах. Очередной маленький шажок в моей игре был сделан.
        В приват уже давно долбили Дозоры: сначала Комтур, потом Авель. Хотели поговорить. Я назначил встречу через полчаса в своей гостинице.

* * *

        И вот, наконец, я дома. Эпопея со спасением эрра закончена, секрет меча раскрыт. Я ввязался в другую, дурную историю. Скромный номер гостиницы Карна казался надежным пристанищем, я поймал себя на том, что думаю о нем, как о своем доме. Привык уже к этим скошенным стенам мансардного этажа, аккуратно застеленной кровати, засушенному букетику на столе. Я убрал вещи Тао в сундук, захлопнул полукруглую крышку.
        Положив на колени ножны, я медленно вытащил клинок. Синий, как летнее небо, звездный металл переливался множеством серебристых искорок, словно всплывающих из глубины. Красивое оружие. И грозное. Мечта многих, привлекает завистливые взгляды. Но меня не покидало ощущение, что находка меча — не везение, а вовсе даже наоборот.
        Ладно. Я достал зеленоватый бриллиант КАМНЯ КУЗНИ ДУШ и совместил его с пустым слотом инкрустации меча.
        ВНИМАНИЕ! ДАННАЯ ОПЕРАЦИЯ НЕОБРАТИМА! ВЫ УВЕРЕНЫ? ДА/НЕТ?
        Да, вставить волшебный камень может любой, извлечь назад — только мастер-оружейник — ювелир, и то с большой вероятностью уничтожения. Но инкрустация наделяет предмет свойством волшебного камня, и это бесценно.
        КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ. Жуткий чит, как по мне. Позволяет с 30 % вероятностью воскресать после смертельного удара. После, понимаете? Это даже не автохилер, типа кольца Тао, вытаскивающий с нуля хитов. Свойство Кузни Душ действуют после добивающего, последнего удара, когда противник полностью уверен, что ты улетел на респ. Воскрешает он, правда, судя по описанию, всего с десятой долей жизней, но такой нежданчик может решить исход боя.
        Я вставил камень и в эфесе засиял сине-зеленый ограненный самоцвет размером с перепелиное яйцо. Открываем свойства меча для проверки нового аффикса:
        AELMARIS,СИНЕВА
        ОГНЕННЫЙ МЕЧ СЕМИ БРАТЬЕВ
        КАЧЕСТВО — КЛЮЧ. МАТЕРИАЛ ИЗГОТОВЛЕНИЯ: ЗВЕЗДНЫЙ МЕТАЛЛ, МИФРИЛ, ИСТИННЫЙ ОГОНЬ.
        ОДУШЕВЛЕННЫЙ ПРЕДМЕТ. МАСШТАБИРУЕМЫЙ ПРЕДМЕТ. ПЕРСОНАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ. МАСКИРУЮЩИЙСЯ ПРЕДМЕТ. ПОЖИРАТЕЛЬ ДУШ.
        ОПЫТ: 14456/100000 ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ: 18
        30 -50 УРОН (КОЛЮЩИЙ, РЕЖУЩИЙ)
        «ОДИН ИЗ СЕМИ» +10 КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ ВЛАДЕЛЬЦА
        «ИСТИННОЕ ПЛАМЯ» +3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ (РАНГ 1)
        «ПОЖИРАТЕЛЬ ДУШ» ПОГЛОЩАЕТ И УДЕРЖИВАЕТ ДУШУ УБИТОГО СУЩЕСТВА.
        «КРУШИТЕЛЬ» — УНИЧТОЖАЕТ ПРОЧНОСТЬ ПРЕДМЕТОВ ПРОТИВНИКА.
        «ГНЕВ ЗВЕЗДНОГО МЕТАЛЛА» — ВОЗВРАЩАЕТ ИСТИННЫЙ ОБЛИК ВСЕМ СУЩЕСТВАМ В РАДИУСЕ 10 МЕТРОВ.
        «ОГНЕННАЯ МОЛНИЯ» — ДАЕТ ВЛАДЕЛЬЦУ СПОСОБНОСТЬ «ОГНЕННАЯ МОЛНИЯ», 12 РАЗРЯДОВ В СУТКИ.
        ВЫБЕРИТЕ НАСЛЕДИЕ!
        СКРЫТОЕ НАСЛЕДИЕ (ТРЕБУЕТСЯ БОЛЬШЕ ОПЫТА)
        СКРЫТОЕ НАСЛЕДИЕ (ТРЕБУЕТСЯ БОЛЬШЕ ОПЫТА)
        СЛОТОВ ПОД ИНКРУСТАЦИЮ — ДВА. (КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ) (ПУСТО)
        ИСТИННЫЙ ВЛАДЕЛЕЦ — ИГРОК ХОТКОТ, ID G58620789
        Так-так. У меня же еще меч апнулся, а я совсем закружился и забыл об этом! Можно выбрать новое наследие — что это, что-то вроде свойства? Сейчас посмотрим.
        Да. На выбор можно было повысить ранг любого аффикса, либо выбрать новый. Предлагалось два варианта:
        «ТАНЦУЮЩИЙ КЛИНОК» — МЕЧ ДЕЙСТВУЕТ САМОСТОЯТЕЛЬНО, УНИЧТОЖАЯ БЛИЖАЙШИХ ВРАГОВ. 30 СЕКУНД/СУТКИ.
        «ОГНЕННЫЙ ВОИН» — ПЛОТЬ НОСИТЕЛЯ ПРЕВРАЩАЕТСЯ В ИСТИННЫЙ ОГОНЬ, ДЕЛАЯ ЕГО НЕУЯЗВИМЫМ. 1 МИН/ СУТКИ.
        Ничего же себе! Вспомнилась шутка тестя — девушка, что вы будете, водку или самогон? Даже не знаю, все такое вкусное…
        Я задумался.

* * *

        В ожидании Авеля спустился вниз, в трактирный зал. Пообедаю, вернее, поужинаю.
        Кружка пива, поданная бойкой Кираной к тарелке рагу с тушеным мясом, показалась божественным нектаром. Как же так, ведь это не настоящий алкоголь, просто щекотка нейронов, а хмелеешь от него, как дурак.
        — Господин Кот, о вас тут уже слухи ходят!  — дочь трактирщика склонилась ко мне и заговорщически зашептала на ухо.  — Как молодой эрр вернулся…Говорят, чуть ли не спасли город!
        — Глупости все это,  — отмахнулся я.  — Болтовня.
        — Ну, глупости не глупости, а Друга Народа дали!  — Кирана засмеялась, ее вьющиеся волосы щекотали мне шею. Девушка неожиданно звонко чмокнула мне в щеку и продолжила:
        — В общем, мы с папашей решили — живите теперь у нас бесплатно. Такая честь!
        Да, после награждения в замке и получения амулета я буду здесь в законе. Отношение НПС поменялось в лучшую сторону. Фракционная репутация С Народом Эйр — «Почтение», плюс звание Друга, интересно, на улицах будут узнавать?
        — Скажи лучше, у вас на сундуках запоры надежные?  — спросил я у дочери трактирщика.  — Украсть из номера ничего нельзя?
        — Да за кого вы нас держите, господин Кот!  — нахмурилась девушка.  — У нас приличное заведение! Ни одной кражи!
        — Интересно, что ты там спрятал?  — донеслось из пустоты с противоположной стороны стола. Спустя секунду там материализовался коротышка в зеленом кафтане и берете набекрень, украшенным пучком фазаньих перьев.
        — Есть-пить будете, господин хороший?  — не удивившись, спросила Кирана. Привыкла, видимо, ко всяким штучкам игроков — Принести вам что-нибудь?
        — Два пива. Темного.  — заказал Авель.  — это был именно он.
        — И давно ты за мной шпионишь?  — спросил я.
        — Не очень. Слушай, перфектный вор может вскрыть и номер, и сундук, так что осторожнее. Если что-то очень ценное, лучше переложи в банк или кланхран.  — посоветовал он.  — Что там у тебя?
        — Не важно. Личные вещи.  — поморщился я.  — Чем обязан, Авель? Ты ведь не просто так?
        — Конечно не просто. В общем, у меня для тебя две новости, и обе плохие. С какой начинать — с плохой или с очень плохой?
        — С любой, мне пофиг,  — зевнул я.
        — Тогда сначала просто плохая. К сожалению, отмазать тебя от экзамена в основной состав Дозоров не получилось.
        — Но Комтур обещал, что за Тао…
        — Это было до отката, во время битвы, и сдается мне, что тогда Тао вас всех вздрючил. Но дело даже не в этом. В общем, мы посоветовались, и решили, что будет так. Ты должен сдать экзамен, как все. Мы все прошли через это. Все Дозоры. Исключений не будет. Это — как посвящение, понимаешь?
        — А если я провалю?
        — Значит, не будешь с нами!  — жестко отрезал Авель.  — Но ты сдашь, Кот.
        Я покачал головой. Логику руководства Дозоров мне сложно понять. Они упертые и одновременно очень расчетливые. Комтур далеко не дурак. Он готов лишить клана игрока с имба-мечом, лишь бы соблюсти традиции приема? Что-то здесь не так.
        — Вторая, очень плохая новость проистекает из первой.  — продолжил Авель.  — В общем, как ты помнишь, мы наняли «Пандорум» дропнуть АД. Теперь мы торчим им сотню душ. Ты обещал Комтуру помочь с этим вопросом. Но — есть одна неувязка: у нас с Адом договор, согласно букве которого…
        …Дозоры выходят из фракционной войны и бла-бла-бла…  — продолжил я.  — Дальше-то что, Авель?
        — А дальше получается то, что ты не можешь вступить в клан, пока не нафармишь душ и не передашь их Пандам. Понимаешь расклад: ты нейтрал, бесклановый игрок, это нужно делать сейчас. В общем, решили — переносим экзамен Либерти, пока не расплатимся с Пандами.
        — То есть, я правильно понимаю,  — сдерживая закипающую злость, начал я.  — Вы хотите, чтобы я нафармил сто душ и передал их Пандам. Только после этого вы проведете экзамен Либерти? При этом каких-либо гарантий попадания в клан у меня нет?
        — Мы все организуем и обеспечим прикрытие,  — быстро сказал Авель.  — Будет рейд, все уже продумано. Три-четыре часа времени, ну может пять-шесть…
        — Нет, это смешно. Вам — все, мне ничего и никаких гарантий? Ты вроде бы здравый человек, Авель. Оцени, как это выглядит со стороны.
        — Подумай о ребятах из Либерти,  — сказал Авель.  — Не будь эгоистом. Они все ждут экзамена, а мы ждем тебя, чтобы провести его. Испытание вы должны пройти все вместе. Короче — пока нет душ, нет экзамена. Думай.
        Какой нелепый шантаж. Какое мне дело, в конце концов, до других рекрутов? То есть дело, конечно есть, я знаю, как Ваня с Мариной хотели попасть в клан, как выкладывались на тренировках. И другие тоже…Но очень некрасиво привязывать это ко мне, делая Кота крайним.
        Я задумался, чувствуя нечто вроде холодной ярости. Руководство Дозоров ведет себя неправильно.
        Может, вообще послать их подальше? У меня теперь есть «алмазный» аккаунт, поддержка Магистра, глобальная цель. Обойдусь и без них. Да сейчас любой клан меня с руками…
        Я глубоко вздохнул. Требовалось успокоиться, рассуждать здраво и логично. Не позволяй эмоциям спутать все планы, играй свою игру, Кот!
        Один в поле не воин. Дозоры мне нужны. Как ни крути, они держат этот регион. А мне необходима поддержка и информация, крыло сильного альянса. Я должен врасти в структуру, стать своим, понять до мелочей как здесь все вертится. Мне необходим доступ к клановым финансам и логистике, мне нужна их помощь, чтобы добраться до места, где находится Свечкин.
        Но и я им нужен не меньше. Задница Дозоров уже подгорает, вон, как они торопят с Пандами. Идти на принцип и бодаться с Комтуром бессмысленно. Это ничего не даст, кроме конфликта.
        Но, кто сказал, что я должен быть бескорыстен и благороден? Не хочу. И не буду. Дозорам нужны души? А я хочу заработать.
        — Слушай, Авель,  — произнес я.  — Я вообще-то не против помочь клану. Но ты сам сказал — я сейчас ноунейм, бесклановый игрок. И это правда. Заключим джентельменское соглашение, в конце-то концов. Я вам души, вы мне — награду.
        — Награду? А что ты хочешь?
        — Пока еще не придумал. Завтра скажу.
        — Кот, времени нет. Панды…не любят ждать. Наш долг каждый день растет. Надо сделать все максимально быстро.
        — Окей.  — зевнул я.  — Комтур в игре? Полетели в Кондор, поговорим по душам с вашим…Советом.

* * *

        — Вот наш герой, принимайте!  — Авель сдал меня на руки Комтуру и Олафу.  — Разбирайтесь с ним сами, я больше не могу!
        Он картинно растворился в воздухе. Комтур, казалось, рад меня видеть. Надо не забывать во время переговоров, что за его простецкой личиной скрывается недюжинный ум. Лидер одного из сильнейших кланов Дорсы по умолчанию не мог быть заурядным человеком.
        — Кот. Помнишь наш уговор?  — спросил Комтур.  — Сто душ, мы должны сто душ «Пандоруму».
        Сто душ, эквивалент миллиона золотых по обменному курсу Панд. Не очень-то мне нравилась эта затея — Закон Равновесия работал по странному алгоритму, как бы не вышло еще хуже, но меня убедили, что это незначительный урон, что все равно идет фракционная война, в общем, что все будет хорошо.
        — Какую ты хочешь награду?  — невзначай поинтересовался Комтур.
        — Две. Две награды. Какую сначала озвучить: большую или маленькую?
        — Начнем с маленькой.
        — Все фракционные таги с НПС, которые выбьем — мои.
        — Жетоны что ли? Да легко. Давай большую.
        — Твое «да», Комтур.
        — Не понял,  — озадаченно переспросил лидер Дозоров.  — Мое да? В каком смысле?
        — Не волнуйся, руки твоей просить не собираюсь,  — усмехнулся я.  — Мне нужна будет одна услуга. Пока даже не знаю, какая. Обещай, что ты и Дозоры поможете, когда я попрошу.
        Комтур хмыкнул, взглянул на Олафа. Видно было, что мое требование ему не по душе.
        — Кот задумал какую-то аферу,  — сказал Вещий.  — Странное желание.
        — Да, чую тут какой-то подвох.  — теперь Комтур смотрел на меня.  — С таким условием можно чего угодно пожелать, это меня не устраивает.
        — Ну, как хотите,  — я пожал плечами.  — Подставляться под Закон Равновесия за просто так я тоже не намерен. Решайте вопрос с Пандами сами.
        Комтур и Олаф опять обменялись взглядами. Чувствовалось, что Комтур с трудом сдерживает бешенство — какой-то новичок, еще не принятый в клан, диктует свои условия ему, не самому последнему кланлидеру Сферы. Да кикнуть его, и все!
        И с кем-то другим так бы и поступили, невзирая на таланты. И в КОС вдобавок занесли — за наглость. Но я четко знал, что став Одним из Семи, обладателем огненного меча, «пожирателя душ» — я сделался уникальной фигурой. Им нужны были души для расчета с Пандами и нужен был я — как крутой феномен, способный принести клану пользу. И сейчас просто холодно излагал цены продажи единственного в своем роде товара — себя самого. Никуда они не денутся.
        — Это слишком, Кот,  — произнес Олаф.  — Давай договоримся на что-нибудь другое. Вещи из кланхрана, например? Деньги? В конце концов, ты скоро вступишь в клан. Прояви лояльность, нам сейчас нужна твоя помощь. Когда тебе понадобится наша — мы раздумывать не будем.
        — Так об этом и прошу. По мне, все честно — я помогаю вам, вы — мне.  — улыбнулся я.  — Не переживайте, обещаю, это не пойдет Дозорам во вред.
        — Прекращай, Олаф, ты что, не видишь — он непробиваемый,  — процедил Комтур.  — Я согласен с условием, что это не пойдет вразрез с интересами клана.
        — Тогда двести душ,  — торопливо сказал Олаф.  — Это будет справедливо.
        Я тяжело вздохнул. Решили поторговаться? Ну, ладно. Держитесь.
        Через полчаса мы вышли. Олаф старался не смотреть в мою сторону, Комтур был красным, как рак и возмущенно отдувался. Переговоры были жесткими. Я популярно объяснил ребятам, что на рынке много предложений от игроков с «пожирателями душ», они могу походить, поторговаться. Что если они хотят сэкономить миллион золотых — нужно принимать мои весьма гуманные условия, а не строить из себя несгибаемых лидеров. Миллион — это, блин, сто тысяч реальных алтынов, реактивный «балт» можно купить в полном фарше, или небольшую студию где-нибудь в старом фонде.
        В общем, мы сошлись на «да» Комтура, так же мне шли все фракционные жетоны с НПС и весь лут с этого рейда. И я считал, что они легко отделались.

* * *

        Рейд собирался в пять утра — на это время противодействие врага планировалась минимальным. Стратеги Дозоров наметили цель — отдаленный форпост второго уровня, принадлежащий ПРОЕКТУ. Там уже стоял гарнизон НПС и постоянно дежурила конста АДа. Расположен он был крайне неудобно — затерян в южных болотах междуречья, за обширность и протяженность поименованных на картах Лесным Морем.
        Зевая, я наблюдал за плывущими внизу морями камыша и зеленой ряски, перемежаемыми лесными рощами. Пахло отвратительно, над берегами висели тучи комаров. Места были глухие, почти непроходимые, изобилующие опасными болотными мобами — в одиночку сюда никто не заходил. Край Королевства, «желтая зона» безопасности.
        Наш рейд низко планировал на «птичках» — тридцать бесклановых игроков, специально для этой операции на время покинувшие Дозоры. По договору, заключенному Тао и Комтуром кланы не могли вести между собой прямой войны, поэтому Дозоры сформировали вот такой отряд ничейных бойцов. Я не удивился, если бы АД поступил также.
        Вдалеке из утреннего тумана проступил правильный квадрат деревянных стен, мерцавшее над ним призрачное голубое сияние. Враги успели возвести Магический Щит — специальное сооружение, создающее защитный Купол вокруг форпоста. Сквозь него нельзя проникнуть извне, он отражал все виды магического и физического урона. Вроде бы питался специальным алхимическим топливом, достаточно дорогим. Честно говоря, я вскользь изучал эту тему.
        Впрочем, у наших стратегов было оружие и против Купола. По условленному сигналу маги обрушили на форпост свое оружие — мощные заклинания, а может и Свитки из клановых запасов. Сверху на укрепление обрушилось нечто вроде метеоритного удара — туча ревущих огненных болидов, за ними — дождь из ледяных игл. Огромные призрачные мечи один за другим падали с неба, врубаясь в Купол. Маги кастовали самые мощные АОЕ — спеллы, стремясь как можно быстрее перегрузить защитный барьер.
        — Внимание! Здесь ПРОЕКТ. Засек троих. Хашем, Аэро…третьего не вижу.
        — Логины проверяйте, может открыться пентаграмма.
        — Уже. Все чисто. У них всего семеро онлайн. Рейда нет.
        — Спят, значит…Нашим легче. Дима, берешь их. Первым убейте Хашема. Это мультиклассовый друид, может быть Призыв!
        — Принял. Иду вниз. Первая, вторая группа — за мной. Маги, обновите на нас «Щит Вихрей», тут стреляют, на! По подсветке сразу готовим «Очищение».
        Мы парили, облетая пылающий форт по широкой дуге. Двенадцать игроков, почти половина нашего состава, синхронно ушли вниз, исчезнув в плотных клубах серого дыма. Минуту в голосовом чате висела тревожная тишина, потом Балиан не выдержал:
        — Дима, ну что там?
        — Да ничего. Они ушли в кип. Внутрь. Они сваливают вообще. Камнями Душ уходят.
        Кто — то выругался, кто-то нервно рассмеялся.
        — Вот и ваш хваленый АД…
        Енот, по — моему, рассвирепел:
        — Стоп флуд! Тишину поймали. Замьючу всех нафиг на канале!
        А ведь, если подумать, бойцы ПРОЕКТА поступают правильно. Зачем дарить халявные фраги десятикратно превосходящему противнику, отстаивая обреченный форпост?
        Наш рейд, упав на крыло, лихим виражом вошел внутрь периметра стен. Все горело и дымилось, не верилось, что после такой артподготовки там остался кто-то живой. Прямо с птичек мои товарищи кидали вниз «Большой Огонь», зажигая новые полотнища пожаров. Навстречу из дыма густо засвистели стрелы — защитники не собирались отдавать форт без боя. Попав под обстрел, рухнули наземь несколько «птичек» в хвосте рейда — по ним отработала баллистная батарея на одной из угловых башен. Ее тут же сожгли. Я видел, как солдаты-НПС, объятые пламенем, разбивались, с воем срываясь вниз.
        Мы приземлились в центре, у самого кипа, раскидывая мощью воздушных маунтов подбегавшую охрану. Почти сразу же вокруг закипел бой. Меня окружила четверка бойцов: Алекс, Аргентум, Димоникус и Неудачник. Им предстояло прикрывать с боков и спины.
        — Давай, Кот, твой выход!  — крикнул Олаф.  — Пошли, пока без тебя всех не перебили!
        Я обнажил клинок, всмотрелся в синий металл лезвия, наливающийся огнем. Не особо мне нравилось то, что предстояло сейчас сделать, но жребий был брошен давно. Вперед!
        Из клубов дыма вырвались первые враги, с громкими воплями бросились на нас. Армигеры Дайгора — я узнал геральдического льва на треугольных щитах, полосатые черно-красные плащи. В момент таких схваток — когда на тебя прет бородатый детина с мечом наголо, познается вся прелесть полного погружения в Сферу. Как шелуха, осыпается все наносное, нет никакой Земли, никакого двадцать первого века. Только враг и ты, хлещет адреналин, оружие приятно оттягивает руку — и, наверное, тоже самое испытывал забытый средневековый предок, идя в бой. В этом наркомания Сферы, севший на крючок — уже не слезет, ибо в такие мгновения этот мир более чем реален.
        Удар первого я принял горящим лезвием Синевы. Оружие противника исчезло в яркой вспышке. Я достал ошарашенного армигера длинным прямым выпадом — клуб пара, хлопья пепла, падающие на землю части экипировки.
        ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +1!Промелькнуло в логе. Я сверился с счетчиком в инфо меча — теперь их было 19. Предыдущие восемнадцать я получил во время битвы на Старом Перепутье, спасая молодого эрра Дан-на-Эйра из окружения.
        — Кот, добивай!  — крикнул справа Димоникус, открывая доступ к скорчившемуся на земле оглушенному неписю.
        ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +1!Наша пятерка пошла по кругу вокруг кипа, Дозоры выводили НПС на меня, всем хватало одного удара — я даже не тратил «Огненные Молнии». Лютое читерство, это больше походило на избиение младенцев.
        Сложности возникли лишь в самом кипе — центральном укреплении форта. Оказывается, дайгорцы успели нанять Хранителя. НПС четвертого ранга, лорд-хранитель со свитой рыцарей-грандов забаррикадировались в главном зале кипа, отправив на возрождение парочку самых резвых игроков. Такой лорд — очень крепкий орешек, в одиночку который разгрызть невозможно. Я видел как эйрийский лорд-генерал Лаорт, непись такого же ранга шутя отбивался на ристалище от тройки «профи». Запредельные показатели силы и скорость реакции, превышающая человеческую. Загадкой оставалось, как Тао соло убил еще более крутого эрра, но то Тао…
        У нас был опытнейший командир — Енот Балиан. Рейд перегруппировался, натолкнувшись на сопротивление, тактика сменилась. Физика тут была бесполезна, в ход пошла магия, Свитки и дистанционный урон. Меня держали в серединке, оберегая, поэтому подробностей не удалось понять — слышал лишь, как рвались файерболлы, как накатывали раскаты грома от разрядов «Великих Молний». Рыцарей убили по одному, Хранителя, опутав множеством ловчих сетей, повалили на каменный пол. Громадный рыцарь в доспехах, источавших волшебное сияние, рвал их руками, упрямо пытался подняться, вскинуть иззубренный двуручный меч.
        — ХотКот! Давай!
        Огненный клинок вошел в его броню, как нож в масло, вспышка, вздох — и Хранитель разлетелся облаком серого пепла.
        — Сколько?
        — Восемьдесят девять!  — ответил я, хмурясь.
        В рейд-чате прошла команда зачищать оставшуюся непись, но не убивать, давать нанести смертельный удар мне. Происходящее нравилось все меньше и меньше. Я конечно, не ангел, но добивать беззащитных НПС огненным мечом как-то не доставляло удовольствия. Это не бой, а какой-то фарс. Непись здесь почти как живая, неприятно работать мясником на бойне. Двое Дозоров удерживали очередную окровавленную жертву для меня — в голову пришло, что сейчас я ничем не отличаюсь от Панд в захваченном Эйре, убивающих пленников на площади. Эта мысль испортила настроение окончательно.
        ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +1! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ДУШЕЛОВ»! (100 ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ) ВНИМАНИЕ, ВАША РЕПУТАЦИЯ У ВСЕХ НПС-ФРАКЦИЙ СНИЖАЕТСЯ НА 5 %!
        После того, как в логе появились эти строчки, я решил, что на сегодня достаточно. Репутация с фракциями прокачивается гораздо медленнее персональной — по сути, только сдачей спец-предметов (у каждой фракции своих) да особыми квестами. Падение на 5 % означало, что у прежде нейтральных НПС теперь будет неприязненное отношение ко мне. У Народа Эйр благодаря выполненному заданию на спасение эрра было «Почтение», но других-то фракций, я, по сути, и не видел даже! Да, хреново.
        На плечо легла рука. Олаф, русоволосый и русобородый, похожий на интеллигентного викинга — только очков в тонкой оправе не хватает. Сам он даже не вынимал меча из ножен, больше руководил процессом, но блестящие доспехи густо забрызганы кровью.
        — Пошли. Там еще непись есть.
        — Уже все, сотня есть.  — ответил я, вкладывая меч в ножны.
        — Больше душ — больше профит от Панд,  — настаивал Олаф.  — Пока есть возможность, давай нафармим еще. Потом пригодится.
        — Слушай, Олаф!  — я начал закипать. Настырный аналитик Дозоров уже порядком достал. Он, кажется, рассматривал меня как ходячий придаток к чудо-мечу, к несчастью, имеющий собственное мнение, конечно же, неправильное.
        — Слушай, Олаф! Мне только что сняли пять процентов репы со ВСЕМИ фракциями Сферы! И, кто знает, что будет дальше! Или ты считаешь, что я должен в хлам убить репу своего персонажа ради блага клана?
        — Именно так я и считаю.  — спокойно ответил Вещий.  — Считаю это верным с точки зрения развития клана. Каждый из нас должен…впрочем, если ты считаешь это неправильным, можешь отказаться. Это твое право. Если есть сто душ — договор исполнен. Будем вызывать «Пандорум», они торопят.

* * *

        Форпост пылал, как огромный костер, извергая в небо толстый столб черного дыма. Мы оставили его за спиной, мерно хлопали крылья птичек, бил в лицо свежий ветер. Когда дым стал тонкой струйкой на горизонте, рейд снизился, мы высадились на лысую вершину большой зеленой сопки.
        Олаф достал из инвентаря странный предмет — нечто вроде скрученного спиралью рога. Бронзовая поверхность испещрена затейливой гравировкой. Передал мне — тяжелый.
        МАЛЫЙ СИГНАЛЬНЫЙ РОГ.
        КАЧЕСТВО — РЕДКИЙ. МАТЕРИАЛ — БРОНЗА, ЭЛЛУР, СИЛЬВЕРИТ. ПРОЧНОСТЬ -14/30.
        ПРИ АКТИВАЦИИ СОЗДАЕТ ДЛИТЕЛЬНЫЙ ЗВУКОВОЙ СИГНАЛ, ПРОНИЗЫВАЮЩИЙ СВОИМИ КОЛЕБАНИЯМИ ПРОСТРАНСТВО. ИСТОЧНИК СИГНАЛА ЯВЛЯЕТСЯ МАЯКОМ ДЛЯ ОТКРЫТИЯ ПОРТАЛА ИЗ ДРУГОГО ИЗМЕРЕНИЯ.
        ВНИМАНИЕ: ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ВОЗМОЖНО ТОЛЬКО В ОТКРЫТОМ ПРОСТРАНСТВЕ!
        — Как активировать?
        — Просто дунуть посильнее,  — усмехнулся Олаф.  — Только повыше надо взлететь. Возьми моего руха, отпустишь потом. Рог тоже, кстати, подотчетный, не забудь сдать в кланхран, когда вернешься.
        — А ты со мной не полетишь?
        — Я? К Пандам? Нет, конечно.  — я заметил на лице Олафа тень испуга.
        Я дунул в рог, когда фигурки Дозоров на земле стали совсем маленькими, а система услужливо сообщила, что дальнейший набор высоты опасен. И ничего не произошло, хотя густой, отрывистый звук, изданный горном долго дрожал в воздухе. Прошла минута, другая…
        Огромный пузырь изломанного пространства, окруженный радужным сиянием, вспух так неожиданно, что это напугало. Совсем рядом из жерла Астрального Портала вылезла монструозная туша джаггерноута. Прямо на меня надвигался громадный демонический череп на форштевне, в глазницах которого горели зловещие огни. По парусам, сотканным из тумана, пробегали разряды молний, с палубы смотрели жерла пушек. Корабль сопровождали несколько «птичек», черные протодраконы казались насекомыми на фоне джаггернаута.
        Честно говоря, пробрала дрожь — судно «Пандорума» всем своим видом внушало страх. Но с носа мне махали рукой — мол, давай, приземляйся.

* * *

        На палубе размером с футбольное поле оказалось немного игроков. Ну, понятно, раннее утро, не русский прайм. Они лениво глазели на меня, занимаясь своими делами и перекидываясь шуточками. Кто-то проревел совсем рядом чистым русским языком:
        — Скауты, вашу мать, прижмитесь! Поднимаем Купол!
        Джаггернаут окутало голубое свечение, одевая корабль в защитную сферу — точно такой же природы, как Купол стационарных форпостов. Теперь дорога назад отрезана, не войти, ни выйти.
        Панды, а точнее воины «Стального Отряда», их русскоязычного крыла, оказались сплошь красными головорезами с убитой до предела кармой. Багровые ники говорили, что в любом НПС-Королевстве их мгновенно замочит стража. До такого уровня еще надо суметь опуститься — не одна тысяча убийств и преступлений. Впрочем, Панды, кажется, этим подчеркнуто гордились, носили свой ПК-статус как знамя, а к игрокам с голубой или зеленой кармой относились с плохо скрытым презрением.
        Ко мне подошла высокая девушка. Облегающий фигуру доспех, подчеркивающий женские формы, искрился волшебным сиянием. Над плечом выдавалась длинная рукоять катаны, зеленый глаз смотрел пронзительно-насмешливо, второй скрывался за непослушной белой прядью.
        — Тебе туда!  — она подтолкнула меня к большой квадратной надстройке ближе к корме.  — Джерхан ждет.
        Там, у штурвала, имитирующего рулевое колесо древнего парусного судна, стоял огр. Выше меня на три головы, с нагрудника и наплечников черной брони скалились демонские черепа. Узнал я его мгновенно — тот самый главарь из Эйра, убивавший пленников на площади. Джерхан.
        — Хоу, свежее мясо!  — приветствовал он меня.  — «Пожиратель» с тобой?
        — Да. Только не знаю, как выпускать из него души.
        — Ха! Ваше сборище неудачников даже этому не научило? Ты вообще-то умеешь им пользоваться?
        — Могу на тебе показать!  — кровь прилила к лицу, я мгновенно сунул синий клинок ему под нос. Нервы и так были на пределе после терок с Олафом, а теперь эти наглые наемники. Таких надо сразу ставить на место, иначе с живого не слезут.
        Острие Синевы, налившееся огнем, почти упиралось Джерхану в лицо, но огр даже не моргнул.
        — Хоу, парни, тихо!  — он осадил своих, мгновенно окруживших нас.  — как они успели, только что мы были на мостике вдвоем?
        — Джерри, это тот тип, который разделал нескольких наших в Эйре. До отката.  — сказал кто-то за спиной.  — Чего он тут…
        — Тихо! Клянусь Кровью и Сталью!  — Джерхан внимательно присмотрелся ко мне.  — Может, в тебе и есть капля крови настоящего воина.
        ОТНОШЕНИЕ К ВАМ АЛЬЯНСА «ПАНДОРУМ» ПОВЫШЕНО ДО «СОЮЗНИК».
        — Поставил временный плюс, а то прибьют случайно.  — пояснил он, и отвернулся, сосредоточившись на управлении джаггернаутом. Взвыли движители, волосы взметнул упругий порыв ветра, призрачные паруса вздулись тугими куполами. Вокруг замерцало радужное свечение — мы снова проходили Порталом. Что бы ни выглядеть дураком, я не стал больше задавать вопросов, куда мы едем и зачем, просто спрятал меч в ножны и стал ждать.
        Джаггернаут провалился в красноватую пустоту. В прямом смысле пустоту — не было ни земли, не было неба и светил — мы вышли в пустое пространство, заполненное странными розово-алыми облаками, походящими на туманную взвесь. Свет исходил неизвестно откуда, как будто со всех сторон. Я подошел к поручням, с любопытством озираясь. Джерхан более не обращал на меня внимания, он молчал, положив руки на штурвал. Исполинская туша джаггернаута понемногу разворачивалась и набирала скорость, начиная движение в неизвестном направлении.
        Мы куда-то летели — я уже понял, что оказался в таинственном Астрале, прослойке межмирья Сферы. Куда, где будет проходить передача душ? И как? Я терялся в догадках и злился, что никто ничего не объяснил. Попытался отвлечься, разглядывая туманности за бортами, пронизанные всеми оттенками красного. Очень скоро наскучило — пусто, ничего, никаких чудовищ, о которых болтают на оффоруме Сферы. Астрал доступен далеко не всем — только тем кланам, кто обладает собственным летающим флотом, и то, говорят потерять корабль здесь — как раз плюнуть.
        Тем временем джаггернаут замедлил ход до полной остановки. Мы зависли на месте, с тихим свистом выключились движители. Опали паруса. Что случилось?
        — Шторм!  — рыкнул Джерхан, словно прочитав мои мысли.  — Искатели передают, наперерез нам идет фронт Астральной Бури. Надо переждать.
        На мостик вбежала та самая девушка, встретившая меня.
        — Роахильдорн, выгуляй это тело,  — Джерхан покосился в мою сторону.  — Он во мне сейчас дырку прожжет. Проведи экскурсию по «Несущему Бурю», у вас есть около часа.
        — Удивлена, что Джерри не разрубил тебя пополам,  — понизив голос, произнесла девушка с непроизносимым ником, когда мы спустились на палубу.  — По-моему, ты ему понравился!
        — Извини, Роахильд…
        — Можно просто Роа,  — хихикнула девушка.  — В любом случае, больше не выкидывай с ним таких фокусов. Джерхан шаман и верховный жрец Старых Богов — бросит месячный дебафф, не отмолишься!
        Я скептически поднял бровь. О Старых Богах вообще никогда не слышал, как и о таких архетипах. Впрочем, это не мешало мне попутно изучать киллрейтинг моих собеседников, по вбитой в Либерти привычке. Мда, а они настоящие ветераны. У Джерхана больше девяти тысяч киллов, у Роа — шесть с половиной, это все показатели первой тысячи, «серебряного списка» ПВП-рейтинга.
        — Значит, он очень крут,  — сказал я.  — Окей. У вас есть еще такие же крутые, о ком надо знать?
        Мы шли по палубе. Роа кивнула в сторону кормы, где на импровизированной арене еще один огр, вооруженный мечом и щитом, отбивался от тройки атакующих его игроков. Получалось это у него на загляденье. Огромный, как гора и стремительный, как тигр — страшный противник.
        — Даргеш. Наш навигатор, стратег и лучший воин. Советую запомнить.
        — Я думал, лучший — Джерхан?
        Ха! На Джерхане идеология, дипломатия и общение со Старыми Богами.
        — Даже так? А ты чем занимаешься?
        Я?  — Роахильдорн звонко рассмеялась.  — Лучше тебе не знать. Пытки и опыты над рабами!
        Джаггернаут был огромен. Четыре палубы, пронизанные переходами и лифтом, множество жилых и служебных помещений, кают-компания, крюйт-камера, ходовая и боевая рубка, реакторный отсек. Корабль был сделан из странного белого материала, на ощупь напоминающего рыбью кость — по словам Роа, из скелетов Астральных Зверей, гиганских монстров Предела. Он служил домом «Стальному Отряду», почти четырем сотням отчаянных забияк, уже который год. Восемь элементальных движителей, спелл-джампер, позволяющий открывать собственные Порталы, четыре лучемета, сорок орудий различного калибра, гарпунные пушки на вращающихся площадках — целая летающая цитадель! Я залез в Сеть, разыскивая информацию о стоимости такого астрального дредноута — и был шокирован: ни Чертежей, ни готовых кораблей в продаже не оказалось.
        — Да, построить джаггернаут — целая история,  — кивнула Роа.  — Где взять Чертежи — секретная инфа. Говорят, только за донат или за реал. Под постройку арендуется отдельная верфь в Мирах-Кузницах, на три месяца.
        — Их, наверное, мало вообще?
        — Было мало год назад, и только у нас, у Пандорума.  — вздохнула Роа.  — Но сейчас больше двадцати вроде бы построено. Альянсы богатеют. «Банда Братьев» тоже построила. У Хирда есть два, говорят…
        Я остановился на орудийной палубе, где по обеим бортам стояли десятки пушек, по потолку вились змеи магопроводов, питавшие массивные туши лучеметов.
        «Пика», «Рокот», «Колосс»,  — перечисляла их типы Роа, потом бросила и просто заявила.  — Слушай, это надо видеть. Если мы пройдем над паршивым Королевством НПС, паля из всех стволов…
        Да видел я, знаю. Помню, как один залп десяток игроков из рейда Дозоров под Эйром выкашивал.
        Тем временем движители вновь ожили, джаггернаут дрогнул, набирая ход. Мы с девушкой поспешили подняться наверх.
        — Буря прошла, экскурсия закончена,  — объявила Роа.  — В течение часа прибудем.
        Однообразные розовые облака Астрала прорезала чужеродная точка — черная, как уголь. Она с каждой секундой приближалась — мы подходили к одному из самых больших Осколков. Как мне позднее объяснили, такие объекты в Астрале видно издалека, промахнутся невозможно.
        Осколок был исполинской черной скалой, по прихоти механики Сферы плавающей в невесомости. Он имел форму, похожую на человеческую голову, оплывшую, с обкатанными временем выпуклостями. Позднее, когда я узнал, что такие Осколки — окаменевшие трупы давно павших богов, его форма перестала казаться случайной.
        Из скалы словно вырастала зловещая готическая крепость, материал которой повторял цвет тверди. Это был клановая цитадель игроков, главное укрепление «Пандорума» в Сфере.
        — Atrocity. - со сдерживаемой гордостью произнесла Роа.
        Атросити. Звучное и странное название. Зверство, злодеяние в переводе с английского. Я уже давно понял, что Панды считают себя плохими парнями и всячески подчеркивают это. Замок, конечно, шикарный, производил впечатление. Достойно обители повелителя демонов, чего стоят только врата, выполненные в виде разинутой драконьей пасти.
        В провалах бойниц играли багровые огни, над шпилями зависли пять джаггернаутов, окутанных голубоватыми сферами Купола. Вокруг Осколка курсировали суда поменьше, принадлежавшие Пандам, мелькали стайки «птичек».
        «Несущий Бурю» припарковался шестым, скинув вниз монструозный якорь. Роа, мой сегодняшний конвоир-экскурсовод, вызвала протодракона, приглашающим жестом указала на седло маунта.
        Необычное сообщение пришло в лог при приближении к Осколку — некая аура, окружающая его, искажала существующие эффекты и вешала новые.
        ВЫ ВОШЛИ В АНОМАЛЬНУЮ ЗОНУ АСТРАЛА! ВНИМАНИЕ: ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ ИЗМЕНЕНЫ! ВОЗМОЖНЫ ПОТЕРИ ДЕЙСТВУЮЩИХ АРХЕТИПОВ, НЕСТАБИЛЬНАЯ РАБОТА НАВЫКОВ И ЗАКЛИНАНИЙ!
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ВСЕМ ШКОЛАМ МАГИИ УВЕЛИЧЕНО НА 22 %.
        НА ВАС НАЛОЖЕН ЭФФЕКТ УЖАСА -20 % КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ.
        ВРЕМЯ ОТКАТА ЗАКЛИНАНИЙ ШКОЛЫ ТЬМЫ СНИЖЕНО НА 50 %.
        ВРЕМЯ ОТКАТА ЗАКЛИНАНИЙ ШКОЛЫ СВЕТА ПОВЫШЕНО НА 200 %.
        ШАНС СЛУЧАЙНОЙ ТРАНСФОРМАЦИИ ЗАКЛИНАНИЙ ПОВЫШЕН ДО 10 %.
        Очутившись в крепости Панд, я понял, почему Джерхан дал мне плюс. Без него меня бы здесь мгновенно убили — даже по ошибке, но скорее всего — из жажды свежего килла. А так — встречные игроки с любопытством провожали взглядами, но молчали. В коридорах крепости слышалась английская и немецкая речь: основной состав «Пандорума» — европейцы, немцы и граждане Северного Союза. «Стальной Отряд» был единственным русским кланом из двенадцати, составлявших элитный альянс.

        Номер заказа 778324, куплено на сайте Lit-Era
        Меня сопровождала — конвоировала четверка из команды Джерхана, включая Роа и его самого. Мы долго шли по темным переходам, спускаясь куда-то вниз, пока не оказались в большом сумрачном зале. В центре его стояло странное сооружение, очень походящее на клетку для канарейки, увеличенную в сотню раз.
        Респаун я узнал только по характерному охрнаменту, покрывавшему край круглой пщлиты. Он был накрыт куполом стальной рлешетки. Приглядевшись, я разглядел множество острых швипов, обращенных внутрь и нечто вроде запертой двери. Возле респа дежурили несколько скучающих «Панд» в полном боевом снаряжении. «Клетку» окружал ряд странных фонарей — тонкая металлическая подставка, заканчивающаяся трехпалой когтистой лапой, сжимающей круглый волшебный камень янтарного цвета. Эти камни, пульсируя, испускали слабый лимонно-желтый свет.
        — Подойди и положи свой «пожиратель» на глорт!  — рыкнул Джерхан, показав на ближайший светильник. Окружавшие респаун воины Панды оживились, с ленцой разошлись по кругу. Было похоже, что предстоящая процедура им привычна и знакома до мелочей.
        Сделав несколько шагов вперед, я осторожно коснулся клинком янтарного шара. Ничего не произошло. Я в замешательстве оглянулся на Джерхана.
        Один из Панд что-то резко каркнул на английском, засмеялся. Второй поддержал. Я в общих чертах понял, что он имел ввиду, переводчика не понадобилось. Открыл интерфейс меча — и верно, прибавился новый пункт — «Освободить поглощенные души». Убрал клинок от камня — пункт исчез. Опять тронул — появился снова. Понятно…
        ВНИМАНИЕ! ОСВОБОЖДЕННЫЕ ДУШИ БУДУТ ПЕРЕМЕЩЕНЫ НА БЛИЖАЙШУЮ ТОЧКУ ВОЗРОЖДЕНИЯ. ВЫ УВЕРЕНЫ? ДА/НЕТ?
        А ближайшая, значит, как раз здесь, в клетке. Под прицелом Панд. Интересно придумано. Ну ладно, пора заканчивать это дело.
        Огненный клинок вспыхнул синим сиянием. В лог стремительно потекли строчки об освобождаемых из плена «пожирателя» НПС. Из лезвия рванулся, напугав меня, целый поток призрачных силуэтов, в мешанине которых нельзя было разглядеть деталей. Вылетая из меча, они безумным хороводом закружились по залу, круг респауна засасывал их, как водоворот. Это длилось меньше минуты — и вот, притянутый точкой возрождения последний призрак оказался внутри, в клетке. Я глянул инфо меча — поглощенных душ ноль, он был пуст до донышка.
        Ну, все. Оборачиваясь к «Стальным», я вдруг увидел несущуюся ко мне красную вспышку. В глазах сверкнуло, все закрутилось вокруг, я ослеп и полностью потерял ориентацию. Где верх, где низ?! Мгновением позже в районе живота вспыхнула резкая боль.
        ИГРОК ДЖЕРХАН НАКЛАДЫВАЕТ НА ВАС ЭФФЕКТ «ОГЛУШЕНИЕ». ВЫ ОГЛУШЕНЫ И ДЕЗОРИЕНТИРОВАНЫ НА 10 СЕКУНД!
        ИГРОК РОАХИЛЬДОРН НАНОСИТ ВАМ 313 ЕД. УРОНА! ВАША ЖИЗНЬ 67/380. ИГРОК РОАХИЛЬДОРН НАНОСИТ ВАМ 247 ЕД. УРОНА! ВАША ЖИЗНЬ 0/380.
        ВЫ УМИРАЕТЕ! ОСТАЛОСЬ 60 СЕКУНД ДО ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ. 59…58…57…
        Эффект «Оглушения» рассеялся, я увидел Роа и Джерхана, стоящих надо мной. Девушка коротким движением стряхнула кровь с лезвия катаны, разочарованно произнесла:
        — Какой-то он картонный, с двух ударов сложился. Эй, вы будете вписываться в килл?
        ВЫ МЕРТВЫ. ВЫ ПОТЕРЯЛИ 4567 ЕД. ОПЫТА. ТЕКУЩИЙ ОПЫТ 452158/750000
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ «ОТЛИЧНЫЙ КОЖАНЫЙ НАРУЧ». ВЫ ПОТЕРЯЛИ 23 ЗОЛОТЫЕ, 74 СЕРЕБРЯНЫХ МОНЕТ. НА ВАС НАЛОЖЕН ПОСМЕРТНЫЙ ШТРАФ -10 % КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ, ДЛИТЕЛЬНОСТЬ 10 МИНУТ.
        ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ?
        Я появился на круге респауна, внутри клетки, в толпе таких же призрачных неписей, только что выпущенных мною из меча. Безошибочно нашел глазами «Стальных», подошедших вплотную к решетке.
        — Ничего личного, ХотКот.  — ухмыльнулась Роа.
        — Вот теперь поговорим!  — рыкнул Джерхан, оскаливаясь.

        ГЛАВА 3

        ОТНОШЕНИЕ К ВАМ АЛЬЯНСА «ПАНДОРУМ» ПОНИЖЕНО ДО «ВРАГ».
        Вот сукины дети. Впрочем, не стоит оскорблять собак. Первой мыслью было написать Дозорам, это же их поручение я выполняю, пусть разбираются. Но я ее тут же отбросил — сразу бежать плакаться, что меня обижают, как-то не по-мужски. Да и что Дозоры сделают? Помочь не смогут никак — я в Астрале, в цитадели «Пандорума», сильнейшего альянса Сферы.
        Попробуем уйти Камнем Душ. Ожидаемый результат — телепортация невозможна. Я уже разбирался в механике респ-войн в игре, и понял, что где-то недалеко установлен стоунджаммер. Артефакт, блокирующий магию порталов из небольшой области вокруг себя.
        По сути, это идеальная ловушка. Убитый игрок воскресает на ближайшем респе, и его тут держат с помощью зондер-команды. И если с обычной точки возрождения еще можно уйти, когда ганкерам надоест караулить, то как выберешься из клетки в недрах Атросити? Ну и что делать? Воплощаться я не собирался — видно было, что нахожусь на прицеле как минимум двух магов. Ваншотнут за несколько секунд, как пить дать.
        ХОТКОТ: Я запомнил, как вы убиваете плюсов. В спину.
        ДЖЕРХАН: Правила существуют для трусов! Прав тот, чей дух сильнее!
        ДЖЕРХАН: Твой меч. «Пожиратель»! Либо сам отдашь, либо будешь торчать здесь, пока не выбьем.
        ХОТКОТ: Бесполезно. О персональных предметах не слышал?
        ДЖЕРХАН: Скрин, что он персональный. Всю инфу по нему — где, когда, откуда. Расскажешь — отпустим.

* * *

        Я молча вышел из Сферы, вылез из капсулы. Необходимо успокоиться. Пусть ждут и скучают, мне нужно поразмыслить. Голова должна быть холодной. Заказав «Самобранке» крепчайший кофе, я включил классическую музыку и, подхватив кружку, вышел на лоджию.
        Жили мы на восьмом этаже, и Алена давно оборудовала здесь уютный зеленый уголок, притащив кучу растений в кадках, засыпанных галькой. Тут же стоял небольшой гриль — при желании можно было, открыв окна, пожарить барбекю. Я присел на плетеный стул, неторопливо отхлебнул кофе. На улице припекало, май входил в полную силу. Негромко чирикали птицы, внизу все уже зеленело.
        Итак, что мы имеем. Панды приметили мой меч. И сейчас хотят выведать все о нем, заманив меня в примитивную ловушку. Не ожидал, что они настолько отмороженные — пофиг и на репутацию, и на договоренности. Но это же Панды.
        Какой-то чересчур грубый ход. Рассчитывают взять на испуг? Сама логика игры предполагает, что ситуация неправильна — ведь таким образом, теоретически можно удерживать игрока вечно. Должен быть выход. Связаться с Магистром, что ли? Попросить совета? Нет, слишком мелко. Я и так ему обязан за Гошу, не буду дергать по пустякам. Надо разбираться самому.
        Я достал коммуникатор и полез в Сеть. Оффорум, Панды, респ. Не верю, что я первый, кого поймали Панды, поищем информацию.
        Через час изучения форумов и пары чашек кофе я устало откинулся назад. В общем, дело обстояло так: сам факт наличия респа у Панд в Астрале был читом. Разработчики не планировали, что в Астрале будут функционировать точки возрождения. Но и убирать его отчего-то не спешили. Мутная история. Панды плевать хотели на мнения обиженок, поднимавших плач на форумах и методично фармили тех, кто попадался. Игровых способов уйти оттуда не существовало, вернее, был один — пробиться с боем. Ну да, просто, как доплюнуть до луны. Застрявших жертв «Пандорума» вытаскивали по петиции админы. Вот только игроки писали, что рассматривается она сутки-двое. Все это время можно смело курить.
        Ладно. На коммике высветилось сообщение от незнакомого номера: «АРКА, 20.00, Л.Я.». Несколько минут я тупо глядел на него, потом сообразил — Л.Я., Лев Янович! Какие-то новости о Гоше?
        Получасом спустя я рулил по проспекту вдоль неоновых вывесок, пытаясь не пропустить «Арку» — модный ресторан популярной ныне британской кухни. Место, излюбленное бизнесменами средних лет, состоятельными спортивными болельщиками и молодыми дамами, желающими познакомиться с двумя предыдущими категориями.
        В зале было пустовато, седые кудряшки Льва Яновича я заметил сразу — он с отсутствующим видом помешивал чай, в блюдечке рядом высилась выпечка и несколько пирожков с изюмом.
        — Опаздываете, молодой человек.  — вместо приветствия сказал он.
        — Парковка забита, долго крутился.  — ответил я, присаживаясь и вопросительно глядя на него.
        — Твоя проблема решена.  — Лев Янович кончиками пальцев подтолкнул ко мне свой коммуникатор, выполненный в виде старинного прямоугольного телефона — Фотоотчет на первой странице.
        Я быстро пролистал изображения. Помятый багажник «хурикейна», торчащего на обочине. Гоша и тот белобрысый парень — на коленях, руки заложены за голову. Крупным планом — разбитое бородатое лицо Гоши, синяки, рассеченная бровь и скула, кровь, страх в глазах.
        — Жестко как-то.  — я вернул ему коммик, прочистил внезапно пересохшее горло. Фото жестокой расправы над компанией Гоши отрезвило. Оставили ли их в живых вообще? С кем, черт побери, я связался?
        — Не переживай, с ними все ровно. На всех парах мчатся в свою Москву,  — усмехнулся Лев Янович, словно прочитав мои мысли. Он несколькими нажатиями удалил фото. Взглянул на меня — цепко, проницательно. Почти физически я ощутил, что несмотря на внешность университетского преподавателя, Лев Янович — очень, очень опасный человек.
        — По-хорошему они не понимали. Борзые, папаша одного — действующий сотрудник… Пришлось применить более убедительные методы. Сюда они больше не вернутся. Если хочешь, могу устроить, чтобы тебе позвонили и извинились.
        — Думаю, не надо. Я вам верю.  — усмехнулся я.
        — Хорошо. Теперь о плохом. Помнишь людей из «Сферы», которые приходили к тебе подписывать рекламный контракт?
        — Да, конечно. А что не так?
        — Один из них, японец — из СБ корпорации. Тебе поставили парочку жучков. Я думаю, для контроля, так, на всякий случай. Они всегда так делают. Но внешнего наблюдения за тобой нет — значит, большого значения не придают.
        — Жучки? Меня что, слушают?
        — Ага. Глушить мы их не стали, чтобы не возникло подозрений. Но — будь крайне осторожен. Лишнего вслух не болтай. При переговорах по коммуникатору не используй мобильные сети — только «Гонец», его протокол не дешифруется. Понял? Сохрани мой номер. Если что, звони сразу, в любое время.
        — Если что? Что-то может произойти?
        — Не волнуйся. За тобой приглядывают.

* * *

        Войти в Сферу я решил в третьем часу ночи. Все равно без Аленки не спалось. «Пандорум», конечно, интернациональный альянс и наверняка прикрывает все тайм — зоны, но все же, мало ли. В зале респауна Атросити мало что изменилось — разве что точку возрождения караулила другая команда. Джерхан и Роа исчезли.
        Я внимательно огляделся, пребывая в виде бесплотного духа. Если они не отслеживают мой логин, может, не заметили. Призраков видно на респе — но здесь их столько набито, что затеряться очень легко.
        Итак. Пятеро Панд лениво расположились вокруг «клетки», расслаблено общаясь — вроде бы на немецком. Впрочем, это мог быть датский или шведский, я в них не разбираюсь. Три милишника, двое магов. Нет, шестеро: ассасин выпал из стелса, попав в зону действия «Гнева Звездного Металла» — пассивки моего меча, сбрасывающего невидимость и возвращающего настоящий облик замаскированным. Я поспешно сделал ее неактивной — еще не хватало так глупо спалиться.
        Проявившийся Панда, встреченный взрывом хохота, в недоумении покрутил головой, опять накинул невидимость. На всех тюремщиках — черные доспехи необычных, хищных очертаний, разные, но чем-то неуловимо схожие.
        Где же они спрятали стоунджаммер? Я потратил целый вечер, изучая на форуме матчасть. Этот маго-технический артефакт, очень недешевый, не должен располагаться дальше ста футов от точки респа. Радиус действия невелик, и сам он весьма хрупок. Я видел один на Курганах Некромантов, когда нас зажала Сноу и ее банда. Тот выглядел как большой, светящийся шипастый глобус. Здесь — ничего похожего. Где же он? Замаскирован заклинанием? Замурован в пол?
        Что же делать? Без уничтожения стоунджаммера мне не вырваться с респа. Теоретически, застав Панд врасплох, я смогу прикончить их огненным мечом, но тут же поднимется тревога, а из крепости мне сто процентов не выбраться живым.
        Мой бесцельно шарящий взгляд вдруг зацепился за какой-то смутный объект над «клеткой», накрывающей респаун. Я задрал голову, пригляделся — так и есть, тусклый металлический шар подвешен под самым потолком, теряется в темноте, сразу и не догадаешься. Хитро придумали. Неужели там? По размерам подходит.
        Ну что, попытка не пытка? Они, конечно, готовы ко всему — я помнил свои смерти на респе Эйра, сфокусят за несколько секунд. Но — несколько секунд, это много, можно попробовать.
        Воплотиться! И, пока в мою сторону разворачиваются арбалеты, а на наконечниках боевых жезлов загорается волшебный огонь, у меня есть мгновение, чтобы вскинуть вверх клинок, прицелившись в темную сферу.
        «Огненная Молния»! Сгусток сине-рыжего пламени сорвался с меча, связал нас с целью огненной нитью. Взрыв, вспышка, металлический шар испаряется — и в тот же миг меня охватывает ядовито-зеленое облако, бьют со всех сторон заклинания, опутывают липкой паутиной, не давая шевельнутся. Я ничего не вижу за ослепительными вспышками, тело корчится в пароксизме боли, хитпойнты моментально скатываются в ноль.
        Сфокусили за три секунды. Я — снова клочок тумана. Возрождающий камень не сработал, шанс оживления — всего лишь треть, да и зачем — тут же убьют еще раз. Но цель выполнена — стоунджаммер уничтожен! Уходим отсюда…
        ОТКАЗ! В ДАННОЙ ОБЛАСТИ ПЕРЕМЕЩЕНИЯ КАМНЯМИ ДУШ БЛОКИРОВАНО!

        ГЛАВА 4

        Да что за?! Я взглянул в боевой лог — и мысленно скрипнул зубами. Огненная молния уничтожила ПОЛЫЙ МЕТАЛЛИЧЕСКИЙ ШАР, никакого стоунджаммера там не было. Обманка? Подлые Панды!
        Скрипнула открываемая дверь в клетке, окружавшей респ. Двое наемников вошли — один впереди, другой страхует. Первый хозяйственно подобрал, что с меня свалилось — почти сотню золотых, сапоги, флягу и два эликсира — Лечения и Противоядия. Так и живем, еще пара смертей — и я буду почти голым. И это с голубой, хорошей кармой. А с красных и желтых ребят вообще сыпется все, что не привязано.
        И что же делать? Самый очевидный вариант — писать админам петицию, как советовали на форуме. И у меня есть возможность связаться напрямую со своим куратором, Акиру Соколовской. Может быть, меня вытащат быстрее?
        Но, черт побери, как же не хочется сдаваться! Огромное желание проучить наглых типов. Я вновь и вновь обшаривал взглядом затемненный зал, пытаясь угадать, где же эти сволочи спрятали блокиратор?
        Тренькнул приват. Писал мне совершенно незнакомый игрок с ником Капитан Пантера.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Привет, друг. Что у тебя за магия такая, не пойму?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Я твой сокамерник, рядом на респе.
        В толпе туманных силуэтов, окружавших меня — НПС реснутся еще не скоро, я его, конечно, не найду. Кто такой? Я открыл киллрейтинг. Ого-го!
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Чего молчишь?
        ХОТКОТ: Да вот думаю, что ты за фрукт.
        Биография Пантеры, судя по статистике, очень примечательная. Вот Королевства, какой — то мир Таэрланда, залитые краснотой строчки — смерти персонажа. Ох, как их много. Юного Капитана не щадили. За ними — редкие проблески зеленого, первые киллы. Затем клан, альянс, целые страницы киллистов каких-то грандиозных сражений, в которых мой собеседник принимал самое деятельное участие. Странные отпечатки аур и необычное оружие — архетип явно не бойца первой линии, а скорее саппорта, баффера. Штандарт? Ну, все ясно — «знаменосец» или «капитан», возможно, «стойкий лидер». Поэтому и киллов сравнительно немного, всего пара тысяч. Нас учили определять такие архетипы, потому что их полагалось убивать в первую очередь, наравне с хилерами. Некоторые способности делали отряд под их командованием неуязвимым.
        Пантера состоит в клане со странным названием «Вежливые Люди», набранным по-английски. Там он, судя по киллрейтингу, один — списочный состав мертв, остальные игроки неактивны. А два месяца назад он состоял в «Пандоруме». Причем не в русском крыле Джерхана, а в самой что ни на есть кондовой «Эвтаназии», клане выходцев с утонувшей Британии. Англоязычный? Интересный расклад. Панды гнобят своего бывшего мембера? А может, это засланный казачок по мою душу — ничего нельзя исключать.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Ха-ха! Да не парься, я сам попал. В КОСе у Панд торчу.
        ХОТКОТ: Что, не сработались?
        КАПИТАН ПАНТЕРА:Ага. Долгая и офигительная история. Я так понял, ты выбраться хочешь?
        ХОТКОТ: Да, кэп! Представляешь? Есть идеи? Ты же местный, должен знать, как отсюда свалить.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Не дергайся, пиши админам и иди спать. Через сутки вытащат. Другого пути нет. Здесь все продумано. Было дело, после больших драк в Астрале здесь сотни парней ресались — их держали.
        ХОТКОТ: Ты знаешь, где находится стоунджаммер?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Тебе это ничего не даст. Говорю — забей. Иди спать.
        ХОТКОТ: А ты чего не идешь?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Я выспался. Зашел проверить, не вытащили ли меня. Шестнадцать часов уже здесь…ответа на петицию нет.
        ХОТКОТ: Просто скажи, где блокиратор. И уйдем отсюда вместе.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Ха-ха-ха! Смешно. Ну, если хочешь, могу и сказать. Правда, информация бесплатной не бывает, поэтому строго по прайсу — тысяча золотых. Как честный человек, предупреждаю, тебе она не поможет.
        ХОТКОТ: Слушай, я отдам сразу, как только проверю, что ты сказал правду. Ты же знаешь, мы, русские, друг друга не обманываем.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: А ты смешной. Ладно, если хочешь — контракт? Сейчас набросаю.
        ХОТКОТ: Погоди. Послушай. Вот такой расклад: ты рассказываешь, где стоунджаммер, я пробую его уничтожить. Если получается — мы уходим отсюда Камнями Душ. Если нет — я связываюсь с админами по своим каналам, они вытаскивают тебя и меня в течении часа.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: И я должен поверить, что у тебя есть свой канал с администрацией?
        ХОТКОТ: Глянь мой киллрейтинг, последние киллы.
        Пантера замолчал. Я знал, что он вбивает мой ник в глобальном рейтинге Сферы, синхронизированном с игрой. Открывает киллисты, видит вместо ника, клана, экипировки — цепочку знаков вопроса. Анонимность — весьма приятное свойство моей новой подписки.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Алмазный?
        ХОТКОТ: Ну что, согласен? Ты ничего не теряешь!
        Через минуту я уже знал расклад. Во — первых, клетка-это артефактная конструкция, плод труда «магических изобретателей». Она излучает ауру Антимагии, блокирующую каст заклинаний. Короче, внутри нее колдовать нельзя, снаружи можно. Панды — не лохи и постарались максимально обезопасить себя. Во-вторых, стоунджаммер…По словам Пантеры, он заключен в адамантиновую сферу, зачарованную хренью, которая называется Тысяча Узоров.
        Адамантин не пробьешь физикой, это прочнейший в Сфере материал, Узоры дают разогнанный почти до капа резист ко всем видам магического урона.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Видишь статуи горгулий около входа? Нет? А они там есть. Заклинание Невидимости. Он внутри левой.
        Ах да. Еще он замурован в невидимую статую. В общем, то еще кощеево яичко…
        Несколько минут я размышлял. «Огненная Молния» уничтожит блокиратор, адамантин и Узоры не помогут — для Истинного Огня не существует резистов. Проблема в том, что вход далековато, статуи невидимые, промахнутся очень легко. У меня 6/12 зарядов молний, попыток немного, нужно действовать наверняка. Необходимо подобраться ко входу на десять метров, чтобы статуи оказались в радиусе действия «Гнева Звездного Металла», сбрасывающего невидимость. Для этого как-то надо выбраться из клетки…
        Решение у меня было. Тем более — ужасно хотелось проверить в боевой обстановке новый аффикс моего меча. Ну что…пробуем! Активация «Огненного Воина»!
        Меня охватил жар, настолько сильный, что вдыхаемый воздух стал нестерпимо сухим и горячим. Взглянув на свое тело, я увидел, что теперь оно состоит из «звездного» металла, ослепительно синего и в то же время прозрачного, в глубине которого мерцают серебряные искорки. И металл этот окружен ореолом Истинного Огня.
        Таймер способности — всего шестьдесят секунд. Надо торопиться.
        Толстые стальные прутья, окружавшие респаун, исчезали бесследно, соприкасаясь со мной. Почти не чувствуя сопротивления, я преодолел преграду, оставив в клетке проплавленную дыру, формой повторяющую мое тело. Кажется, Панды пытались меня остановить — вокруг заклубилась зеленая ядовитая туча, сверкнула молния, мелькнули выпущенные в упор стрелы. Бесполезно — в логе лишь прибавлялось строчек, сигнализирующих о нулевом уроне. В аватаре «Огненного Воина» я был неуязвим.
        И мне это нравилось! Я прыгнул к противникам, смыкавшим вокруг кольцо, меч мелькнул синей молнией. Удар! Еще удар, еще, я пер напролом, не обращая внимания на ответку, которой меня щедро угощали враги.
        И вдруг осознал, что попал. Что ничего не выходит. Странное черное оружие Панд и темные доспехи выдерживали удары огненного меча, об нагрудник одного бессильно расплескалась Огненная Молния. Они знали, что я пущу в ход, готовились к этому — и экипировались соответственно. Глупо думать, что у «Пандорума», богатейшего альянса Сферы не найдется нескольких комплектов Черного Оружия. Злая улыбка судьбы, недосмотр концепта или шутка Закона Равновесия — но эти вещи, не имеющие прочности, не ломались при столкновении с огненным мечом. Единственная надежда — поразить врага в место, не защищенное демонической броней. Но Панды, элита, искуснейшие бойцы, не давали мне такого шанса.
        Секунды неумолимо тикали, отсчитывая мою неуязвимость, я метался в кольце врагов, пытаясь поразить хоть кого-то. Бесполезно. Они не могли прикончить меня — но и я не мог сделать ни-че-го. Осознав свою беспомощность убить хоть кого-то, я бросился к выходу, стараясь приблизится к невидимой статуе, успеть поразить ее «Огненной Молнией». Бойцы «Пандорума» расступились — понимали, что прикосновение моей пылающей синим огнем тушки крайне опасно. Тут же вновь сомкнули кольцо, у троих появились ростовые щиты, черные, шипастые. Похожий я видел в Эйре у Джерхана.
        10…9…
        По клинку прокатилась синяя волна — «Гнев» наконец сработал, я пробился в радиус десяти метров от входа. С двух сторон от него пустота приобрела форму, обрисовав силуэты статуй — колонн горгулий, клыкастых, расправивших каменные крылья.
        3…2…
        Я вытянул руку с мечом, целясь в левую. Огненная Молния ударила в цель. Каменная тварь взорвалась тучей крошева, огня и дыма, шрапнелью сыпанувшего по нам. Да, да, да!!!
        В следующий миг удар щита сбил с ног, несколько острых предметов пронзили разные участки тела, и для верности сверху меня накрыли огненным дождем. Время действия неуязвимости закончилось.
        Добивающий удар — и я снова на респе. Камень Кузни Душ опять не прокнул. Потеряно еще полсотни золота, нагрудник, и по — мелочи. Но не суть, горгулью я разрушил, стоунджаммер должен быть уничтожен. Уходим отсюда, пока Панды не приволокли новый.
        ОТКАЗ! В ДАННОЙ ОБЛАСТИ ПЕРЕМЕЩЕНИЯ КАМНЯМИ ДУШ БЛОКИРОВАНО!
        Это уже не смешно. Другой попытки не будет — по Атросити объявлена тревога, в зал респа забегают новые бойцы. Все же я застал их врасплох, сломав «Огненным Воином» клетку, засуетились, гады. Но почему не работает телепортация?!
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Хорошее представление, я снимал. Дашь номер, скину потом. Теперь я твой фанат!
        ХОТКОТ: Ты лучше скажи, почему не работает Камень Душ! Статую я уничтожил!
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Хех. Я сказал — в ЛЕВОЙ от входа. Это значит — как входишь, слева. А ты какую разбил? Левую от себя!
        Пипец. Эпик фэйл. Сено — солома, блин. Не поняли друг друга. Или он водит меня за нос, что тоже не исключено. Ладно. Сдерживая рвущуюся наружу злость, я опустился на пол, и некоторое время молча сидел, пытаясь успокоится с помощью дыхательной гимнастики. Вспомнился анекдот про двух обезьян, так любимый моим папашей.
        Короче, стоят две обезьяны, а сверху на пальме висит банан. Они прыгают, прыгают за ним — и каждый раз чуть-чуть не дотягиваются. Наконец одна устает, говорит другой — Подожди, здесь что-то не так. Надо подумать… А вторая отвечает: Да что думать, ПРЫГАТЬ НАДО!
        Короче, я та вторая обезьяна. Тупо прыгаю за подвешенным Пандами бананом. Верю в имба-силу Истинного Огня, а надо просто поработать головой.
        Что вообще нужно Пандам? Что они знают? Подумаем, как все выглядит с их стороны. У нуба появился странный меч, «пожиратель душ», аннигилирующий с одного удара хайлевелов. Пандам нужны души, интересует «пожиратель». Нуб работает на провинциальный клан, который можно не принимать в расчет. Панды не знают, что меч персональный, а словам не верят. Нуба заманивают на закрытый респ и пытаются много-много раз гопнуть, выбить из него «пожиратель душ». Они знают, нуб обезьяна, нуб будет прыгать и пытаться доказать, что он крутой воин и всех положит истинным огнем. Панды подготовятся, возьмут Черное Оружие, наденут демоническую броню и спокойно отфармят нуба.
        Надо переставать быть нубом, Кот.
        Самое правильное, что я мог сделать в этой ситуации — сразу вызывать админов и сваливать отсюда, не реагируя на провокацию Панд. Результат ошибки закономерен — три смерти, потеряно четыре части экипировки, две сотни золота, весь шмот наполовину сломан. Обезьяна.
        Обведя взглядом подземный зал, я постарался все хорошенько запомнить. Респ, забитый призраками, шипастую клетку, зловещие черные доспехи смеющихся наемников. Даю слово, я еще вернусь сюда, и тогда им станет не до смеха! Не знаю как, не знаю когда — но вернусь. Это долг, который стоить отдать сторицей.
        Вызвав виртуальный интерфейс, нашел техподдержку и активировал связь с моим персональным менеджером. Пятый час утра…интересно, она работает?
        Акиру ответила через тридцать минут.
        Да, сожалею, что вы попали в такую ситуацию. Да, я прямо сейчас передам ваш тикет в техподдержку. Да, в течении получаса вас переместят. И вашего друга тоже. В Эйр? Хорошо, как скажете. Почему такой беспредел? Понимаю ваше возмущение. Вы не первый. Мы, честно говоря, завалены петициями на действия «Пандорума». Нет, не можем. Корпорация ведет судебные разбирательства с их юристами, пока не будет вынесено решения, убрать респаун из Астрала, к сожалению нельзя.
        Вот так. Я читал на форумах, что Панды нагнули админов через Игровое Право — якобы они не нарушают механики игры и Соглашения с Пользователем. С той и другой стороны работали адвокаты, на кону стояли большие деньги. Мутная история, как всегда у судейских.
        В пять утра меня и Пантеру наконец вытащили оттуда. Не знаю уж как, мы открыли глаза возле главных ворот в Эйре. Я с наслаждением вдохнул сырой утренний воздух. Вокруг замшелых стен клубился туман, на городских башнях хрипло перекликались стражи.
        — Что это за место?  — с удивлением спросил Пантера.  — Дорса? Эйр? Хех. Поживу теперь здесь, что ли. Раз закинуло.
        Он обернулся ко мне:
        — Не знаешь, где здесь можно остановиться?

        ГЛАВА 5

        Вернувшись в Эйр, я вырубился в гостиничном номере, вылез из капсулы и дополз до кровати — досыпать. Ну Дозоры, ну Олаф, ну погодите…
        С утра, расхаживая по пустой квартире и дирижируя звучащему в колонках Моцарту, с кружкой кофе наперевес, я раздумывал над ночными событиями. Выходит, Истинный Огонь — не абсолютное оружие? Клинки и доспехи Панд выдерживали удары моего огненного меча. Как и черный меч Тао. Я еще раз сортировал известную информацию — Черное Оружие, демонические предметы, не имеющие прочности — это наградные легендарки за эпик арки в мирах Бездны. Выдаются Богами Тьмы, бла-бла-бла… Надо трясти Магистра, не совсем ясно, почему мои +3500 урона Истинным Огнем не пробивают эти вещи.
        Размышления прервал входящий вызов на «Гонец» — из «Сферы» мне писал Пламень, спрашивал, когда появлюсь. Да сейчас уже и появлюсь, только кофе допью.
        Друзей: Валькирию и Пламеня, то бишь Ваню с Мариной, я не видел с момента битвы под Эйром, хоть мы и жили в одной гостинице. Спустившись вниз по скрипучей лестнице, я к своему удивлению заметил, что за одним столом с ними сидит Пантера. Вчера я показал ему это место, а сегодня он уже познакомился с остальными постояльцами? Шустрый парень.
        — Смотрю, вы уже знакомы.  — кивнул я друзьям, пожимая широкую, как лопата, лапищу дварфа и чмокая Марину в подставленную татуированную щеку.
        — Не только знакомы, но и уже сделали несколько квестов!  — прогудел дварф.  — Как ты пропал, и побегать не с кем. А репу качать надо!
        — Ты что, решил здесь остаться?  — спросил я Пантеру.  — Не будешь возвращаться в Астрал?
        — Нет. В Астрале я оказался случайно. Длинная история.
        Капитан Пантера выглядит вполне обыкновенно. Аватар человека, под черным сюрко с красной звездой поблескивают сложные, дорогие доспехи. Говорит очень правильно, тщательно выбирая слова. Производит впечатление хорошего парня. Впечатление портит тускло-желтый ник — клеймо множества нарушений закона.
        — В Бездне с другой кармой сложно,  — Пантера усмехнулся, заметив мой взгляд.  — Ничего, здесь быстро отмоюсь. Раз уж связался с вами, крабанами.
        Он дружески ткнул Пламеня в бок.
        — Мы не крабы!  — взвился на дыбы дварф.  — Мы вообще скоро в Дозоры попадем!
        — Дозоры? Это местные князьки? Жаль, я хотел вас к себе позвать. Собираю команду. Будем грабить корованы.  — сказал Пантера и заговорщически подмигнул мне.
        — ПК-шить, что ли?  — спросил я.  — Смотри, здесь с этим строго. Мигом под нож пойдешь.
        — Кот, я в этом деле не новичок. У меня есть свой взгляд на перераспределение материальных благ, так сказать, моральный кодекс. Я, конечно, не Робин Гуд, но и звать абы кого в свою команду не буду.
        Взгляд Капитана во время диалога просвечивал меня, как рентген. Взвешивал, анализировал и раскладывал по полочкам. В тоже время он производил впечатление своего парня. Такой, когда нужно, внимательно выслушает, кивая в знак согласия, когда нужно, байку затравит. Легко и непринужденно находит подход к людям.
        — А как же Панды? Цветочки там собирал?
        — Сомнительная репутация, да? Повторюсь, это длинная история. Может, как-нибудь расскажу. Ладно — резко сменил он тему — Тебя отрекомендовали как специалиста по торговле. Подскажи, где здесь можно быстро заработать? Я совсем пустой.
        Я обвел их задумчивым взглядом. Валькирия и Пламень с тегами Либерти, я нейтрал без клана, Капитан Пантера — кланлидер «Вежливых», вообще только что прибыл из другого мира. Со стороны нас как будто ничего не связывает. Сегодня я заберу у Дозоров награду — жетоны и лут с форта. А что, дело может выгореть.
        — Заработать можно,  — сказал я.  — Причем нужны все трое. Скажите, как у вас с актерским мастерством?
        — Я в школьном театре главные роли играла!  — похвасталась Валькирия.  — А что?

* * *

        — Да, согласен, нехорошо получилось,  — сказал Комтур, с виду довольный, как слон.  — Но все кончилось благополучно, слава богу.
        — Вообще-то мы сразу стали теребить Джерхана, как увидели килл,  — добавил Олаф.  — Кстати, почему ты в киллисте не отображаешься? Статистика глюкнула или ты купил «алмазную» подписку?
        — И что Джерхан?  — не обратил я внимания на вопрос дотошного аналитика.  — Что ответил?
        Комтур расхохотался, вполне искренне на первый взгляд.
        — Что сказал…да послал подальше…  — произнес он сквозь смех.  — …и в игнор добавил.
        — Сукины дети эти Панды,  — приступ веселья кончился также внезапно, как и начался.  — (Нецензурно) Сжечь их. Уничтожить. Стереть.
        Бессильная тихая ярость лидера Дозоров понятна. Но они играют с «Пандорумом» в разных лигах. Даже объединившись, все боевые кланы СЕВЕРА не смогут бросить вызов мощи Панд. Другая весовая категория. А вот «Пандорум» способен при желании выселить их с занимаемых земель и разрушить до основания клановые замки. Поэтому остается только проглотить обиду и затаить зло.
        Переданные мне фракционные бирки порядком подняли настроение. Судя по их количеству, Комтур добавил из кланхрана — с гарнизона одного форта столько бы не набралось. Извиняются передо мной таким образом за подставу Панд? Ну, ну.
        Экзамен Либерти по переводу в основной состав Дозоров был назначен на утро субботы. До него оставалось два дня. Олаф намекал, что можно собрать рейд еще на один форт, души, мол, пригодятся, но я его проигнорировал. Хватит с меня, обещание Комтуру выполнено, клану расплатится с Пандами я помог, больше играть с Равновесием не буду. Тем более и Магистр, и Ямато предостерегали от этого. Я решил плотно заняться торговыми вопросами — тем более, ситуация уже позволяла действовать.
        К этому времени почти весь рынок фракционных тагов в Эйре принадлежал мне. Гордиться, в принципе, было чем — я оценивал общую стоимость имеющихся бирок примерно тысяч в пятьдесят золотых. Это включая жетоны, выбитые в последнем рейде, то есть бесплатные. Почти месяц я упорно трудился, оперативно выкупая все появившиеся на аукционе, постил объявления в торговых чатах нашей локации, уговаривал сокланов и со-аллов продавать залутанные жетоны исключительно мне.
        Что такое эти жетоны? Все просто — это бирки, падающие с убитых НПС вражеской фракции. Их четыре вида, от медной до платиновой. Первая лутается с рядового арчера или эквинера, платиновый жетон, соответственно — с непися четвертого ранга, Лорда, Хранителя или Генерала. Их было у меня всего ничего, лорд вражеской фракции — редкая добыча.
        Зачем они нужны? Тоже все просто: когда началась война, в Эйре появились специальные вендоры, меняющие эти бирки на репутацию или награду. Наград было несколько видов, но самой вкусной был фракционный сет из пяти предметов. Он предлагался в четырех вариантах — тканевый, кожаный, кольчужный и пластинчатый, на любой архетип, от мага до рыцаря-танка. Красивый внешний вид, неплохие статы, но самое главное — сет был персональным, то есть выбить его с игрока невозможно. Это автоматически повышало цену — привязанные предметы в Сфере не то чтобы редкость, но, скажем так, ценились. Получение этого сета в награду было нетривиальной задачей — количество требуемых НПС бирок рассчитано так, что собирать их одиночка будет очень долго.
        Один платиновый жетон, собственность лорда, неписи четвертого ранга, пять золотых — падающих с нобилей или грандов. Пятьдесят серебряных и сто медных — с солдат первого-второго ранга. Это цена одного предмета. Простой расчет показывал, что для его получения нужно отправить на респаун более полутора сотен вражеских НПС. Причем лорда так просто не одолеешь, это рейдовая цель. Нобиля или гранда тоже в одиночку не завалишь. Без помощи клана или торговых махинаций нафармить на сет нереально.
        Когда я первый раз увидел ассортимент фракционного вендора, в голове тут же созрел нехитрый план. Он требовал двух вещей: репутации к Народу Эйр и дикого количества жетонов. После спасения Эндведа репутация появилась, а теперь накопилось нужное число бирок.
        Проблема продажи сета заключалась в том, что вещи привязывались к игроку сразу после получения. И затем их нельзя продать, обменять или передать другому игроку. Их нельзя выставить на аукцион. Подозреваю, как раз для того, чтобы фракционными наградами не барыжили. Но очень простой обходной путь, конечно, существовал.
        Поздней ночью на оффоруме, в разделе фракционной войны я создал тему о продаже десяти комплектов такой брони. Любому желающему, без труда, без необходимости набивать кучу жетонов. Количество ограничено. Цену за сет назначил в пять тысяч, что при текущей цене на бирки чуть-чуть превышало его себестоимость.
        И пошел спать.
        С утра моя темка разрослась до десятка страниц. Троллинг, обвинения в скаме, обмане, мужеложстве — присутствовали. Знатоки интересовались, как я буду передавать персональные предметы, какой в этом вообще смысл, если их себестоимость — те самые пять тысяч, и откуда у меня через неполный месяц войны тагов на десять сетов, интересно. В общем, местные обитатели сошлись во мнении, что я пытаюсь развести нубов, никаких сетов и жетонов у меня вообще нет. И вообще я тоже — нуб, два месяца в Сфере, так что все со мной ясно.
        Окей. Я написал второе сообщение. Там скупо сообщил, что передавать предметы буду продажей комплекта бирок для их получения. Сегодня, в пять по Нью-Токио, на Торговой Площади Эйра. Вы мне пять тысяч, я вам — необходимое количество жетонов, идете и забираете у НПС нужный вам сет. В подтверждение приложил скриншот инвентаря с кучей фракционных тагов внутри. Тролли, конечно, напишут, что изображение подделано, но черт с ними со всеми. Кому надо — прочитает, мое дело создать ажиотаж.
        Писать мне в личку начали, как только зашел в Сферу. В основном интересовались, правда ли, я отвечал «да, приходите». Написала Бара Норкинс, одна из лидеров Побратимов, единственного клана СЕВЕРА, активно участвующего в фракционной войне, мягко укоряла, что мол, своим сообщать надо пораньше, они бы все забрали без всякого цирка с форумом. Я пообещал ей два комплекта по озвученной цене в пять тысяч — в обмен на охрану моей тушки и участие в представлении. Опасность была только одна — что меня, с тонной бирок в сумке, захотят суициднуть на площади какие-нибудь залетные ПК. Бара с радостью согласилась.
        К назначенному времени на площади собралось десятка три-четыре потенциальных покупателей. Я с удивлением обнаружил, что там были не только местные обитатели, но и игроки, прибывшие издалека — даже из других миров. Значит, сделал я все правильно — предложение было очень интересным.
        Первые пять сетов ушли по заявленной цене, я быстро передавал контрактом бирки, игроки убегали в замок к вендору, возвращались уже переодетые в сет. Их сопровождали завистливыми взглядами, желающих купить было больше, чем доспехов. Атмосфера начала накаляться, игроки стали спорить об очередности, предложили бросать жребий.
        — Да какой жребий!!  — рявкнул рыжебородый дварф с бородой, заплетенной в две косы, яростно протолкавшись вперед.  — Я чо, зря приехал сюда?! Даю шесть тысяч за сет!
        — Я вообще Свиток Телепортации потратил,  — поддержал его игрок в черном сюрко с красной звездой.  — Шесть пятьсот!
        — Шесть восемьсот! Шесть девятьсот!
        С огромным трудом сдерживая улыбку, я взял в свои руки управление стихийно возникшим аукционом. Стихийно? Пламень, Пантера и Валькирия талантливо играли свои заранее продуманные роли, заводя и подзуживая толпу.
        Я объявил, что никакого жребия не будет. Мол, не ожидал такого количества покупателей, поэтому, извините, вынужден объявить аукцион на остальные пять комплектов. Сет получит предложивший наибольшую сумму, и точка! Я не виноват, ребята, что вас много, а бирок мало. Селяви.
        Ох, сколько дерьма полилось! Но я стоял на своем, Побратимы многозначительно поигрывали оружием, поглядывая на особо разошедшихся, словесным поносом все и кончилось. Игроки негодовали, некоторые ушли, но мой расчет оказался верен — проделав долгий путь, посмотрев на счастливчиков, урвавших новенькие эпики, основная масса не захотела уходить без покупки. Или хотя бы не попробовав поторговаться.
        Последний, десятый сет ушел за двадцать три с половиной тысячи. Всего за десять я выручил сто семь тысяч золотых, чистыми заработав более пятидесяти тысяч. За два часа. Это — круто, в несколько раз превышало мою прибыль с аферы со стрелами. Но на эту операцию, условно обозначенную как «Аукцион», я потратил почти месяц подготовки, всеми доступными способами собирая бирки. Так что сравнивать их некорректно, тут «выстрелила» долгая работа, наконец, дав результат.
        А я вздохнул свободно. У меня было сто десять тысяч золотых на счете — круглая сумма, примерно одиннадцать штук «красненьких», если выводить в реал. На три-четыре месяца хватит, тем более останавливаться я не собирался. Для действительно интересной игры мне нужно было, по грубым расчетам, примерно полмиллиона золотых.
        Но самое забавное случилось, когда я покинул Торговую Площадь и направился к гостинице Карна, уже облегчив свою мошну в банке.
        По дороге мне попался нищий. Он сидел, прислонившись к стене, возле стояло большое глиняное блюдо с надкусанным краем, в котором поблескивали редкие медяки. Лицо бродяги было скрыто рваным капюшоном. Я бы не обратил внимания — нищих полно в Эйре, если бы он не поаплодировал, когда я проходил мимо. Смерив его подозрительным взглядом, я пошел дальше, вслед мне неслись хлопки и смех.
        Через десять шагов я вдруг обратил внимание на только что пришедшую в системный лог строчку:
        ВЫ ПРИВЛЕКЛИ ВНИМАНИЕ БОГА ТОРМИСА! ВАША РЕПУТАЦИЯ С БОГОМ ТОРМИСОМ ПОДНИМАЕТСЯ НА 150. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 1200/5000 (ДРУЖЕЛЮБИЕ)
        Опять?! Я оглянулся, но на месте нищего оказалось пусто, будто не было ни его, ни блюда с медяками, словно они оказались моей галлюцинацией. Дела…Этот таинственный бог явно присматривает за мной и проявляет интерес. Нужно разобраться. Надо найти его храм.

        ГЛАВА 6

        Приятный звон сообщил об успешной операции. Сумма на счету, отобразившись после перевода, приятно согрела мое сердце. Обжегшись на «КОСМОСЕ», теперь я предпочитал сразу выводить деньги из игры, а при нужде — вводить вновь, благо в Сфере проблем с этим не было.
        Позвонила Алена, взахлеб делилась впечатлениями. Первые сутки на «Звезде»… Двадцатиместный ракетоплан вчера донес до орбиты, теперь они наслаждались сверхпопулярным космическим туризмом. Она прислала кучу фото и видео, потом связь прервалась — вероятно, станция вышла из зоны доступной Сети.
        Через несколько часов мне предстоял экзамен на вступление в Дозоры. Событие, которого все Либерти с нетерпением ждали почти два месяца. Я был уверен в благополучном исходе, хотя легкий мандраж присутствовал. Чтобы расслабится, я включил горячую воду, булькнул полколпачка пены и залез релаксировать. Устроившись поудобнее, я активировал голографический проектор и начал изучать присланные со «Звезды» фото.
        Эх, красота. Полностью прозрачный купол огромного зала, в котором парят гигантские шары голубой воды — а люди плывут в невесомости между ними, в них, иные пловцы, разогнавшись, ныряют внутрь, пронзая летающие капли насквозь. Радостный смех, улыбки, галдеж, дети, взрослые.
        И все это на фоне жгучей черноты космоса, усеянной серебряными точками звезд, лишь внизу виднеется, занимая добрую четверть обзора, бело-зелено-голубой диск Земли. Сюрреалистичная, но красивая картина.
        Далее, снимки в ресторане и тренажерном зале, в салоне ракетоплана, вот — смеющаяся Алена примеряет громоздкий серебристый шлем от скафандра, вот знаменитый космозоопарк, левитирующие растения. Улыбающееся лицо любимой на фоне нашего континента, расцвеченного сеткой больших и малых огней ночной жизни мегаполисов.
        Далее пошли снимки Земли, разнообразные виды и ракурсы нашей планеты — «Звезда» медленно кружилась по орбите, внизу, в разрывах облачных вихрей величаво проплывали разноцветные материки. Африка, Евразия, Австралия, даже Антарктида, контур берегов которой, обнажившись из-под стремительно тающей ледяной шапки, уже зеленел. В последнее время там велись активнейшие археологические изыскания — под уходящими ледниками обнаружились следы древней цивилизации, размах которых поражал. Ученые уже с уверенностью говорили, что обнаружили легендарную Атлантиду. Вот она, вовсе не утонула, а просто сдвинулась на южный полюс из-за движения материковых плит, замерзнув на пять тысячелетий.
        Да, эту планету не узнали бы даже наши деды. Уже на моей памяти географические карты переписывались трижды, очертания материков неумолимо менялись. Тридцать пять лет назад, в результате катастроф Великой Тряски, вызвавшей цепь извержений подводных и надводных вулканов, исчезла с лица Земли Япония, медленно погрузилась в пучину Британия. Страшные цунами уничтожили тихоокеанское побережье Америки и Китая на сотни километров вглубь. Пепел, пыль и углекислый газ, выброшенные в атмосферу, вызвали глобальную экологическую катастрофу. Половина земного шара год не видела солнца, планету накрыл давно предсказанный парниковый эффект.
        Это, и второе незримое солнце, пылающее в недрах заводов, двигателях автомобилей, рассеянное тепло, вырабатываемое нашей цивилизацией привели к необратимым изменениям климата. Очень быстрым, занявшим всего лишь десятилетия вместо эпох. Там, где было тепло, становилось жарко, где было жарко — становилось невозможно жить. Стремительно начали таять полярные шапки, вечная мерзлота, льды Гренландии и Исландии. Мировой Океан начал неумолимый подъем своего уровня — на десятки метров в год!
        Люди, конечно, боролись. Остановив картинку с Европой, я разглядел тонкие ниточки дамб, защищавших Северный Союз: они протянулись от Дании до юга Норвегии, защищая балтийский бассейн. Перекрыт Гиблартарский пролив, черточки гидротехнических сооружений видны по всему побережью Франции и Германии. Надолго ли их хватит?
        Оба американских континента неузнаваемо изменились — им пришлось тяжелей всего. Особенно Северной — Великая Тряска и череда цунами уничтожили береговую инфраструктуру, вулканический пепел от извержений проснувшегося Йеллостоуна накрыл внутренние области. Погибли миллионы людей. В результате перманентного кризиса останавливать напор океанов оказалось некому, водное зеркало год за годом жадно пожирало берега. Великие Озера на севере Канады слились с Гудзоновым заливом. Исчезла под водой Флорида и Калифорния, вода вторглась вверх по течению Миссисипи, образовав морской залив. За десять лет затоплены были все города восточного побережья и Мексиканского залива, холмы Сан-Франциско стали островами. Кадры новостных каналов, приходящие оттуда, я не мог смотреть без содрогания — толпы беженцев, разруха, эпидемии, гражданская война…
        В центре Южной Америки вода залила бассейн Амазонки, превратив его в обширное внутреннее море. Исчез Буэнос-Айрес и большая часть Парагвая. Карибский перешеек превратился в цепь островов.
        Все это происходило постепенно, в течении последних тридцати лет. Мы уже привыкли жить в условиях перманентного Потепления и дикой миграции в глубь континентов. Новости о наступающем океане стали привычным мейнстримом, сотни тысяч людей осваивали новые профессии. Последствия тех дней, когда люди осознали, что не могут защититься от природы, изменили наш мир.
        На «Гонец» пришло оповещение. Клановая рассылка, извещали, что через час для Либерти в Эйр будет подана карета.
        Пора.

* * *

        До Облачного Замка нас быстро донес небольшой астральный корабль, принадлежащий клану. На воздушных пристанях вокруг Кондора, частично скрытых в облачности я заметил еще несколько парусных силуэтов. Ходили слухи, что СЕВЕР, и «Дозоры» в частности после визита «Пандорума» активно обзаводятся собственным воздушным флотом.
        Ряды сидений вокруг тренировочной арены, напоминающий небольшой амфитеатр, были почти заполнены зрителями. «Дозоров» пришло почти триста — еще бы, ведь сегодня предстояло неплохое развлечение. Каждый из них в свое время прошел через подобное испытание.
        На песке клановой арены нас стояло одиннадцать — рекрутов академки «Либерти», отобранных из полусотни первоначальных. Остальные отсеялись — кто-то не смог выдержать жесткого ритма тренировок, кто-то проявил себя неадекватом, кто-то просто не имел нужного онлайна, и не мог совершенствовать боевые навыки в заданном темпе.
        Собственно, и я тоже не горел особым желанием стать супербойцом. Я привык работать другим способом, но осторожный разговор с Комтуром привел только к тому, что лидер «Дозоров» презрительно фыркнул, что слабаков в его клане не будет.
        Будь ты кто угодно, хоть клановый свиткодел или торговец, мастер порталов или менестрель — обязан владеть оружием на уровне «профи». Такова концепция.
        Да, «Дозоры» — хардкорный клан. Попасть хотят многие, но не всем дано. Нужно жить в Сфере, чтобы соответствовать их требованиям. Быть лютым задротом, освоившим все необходимые виды оружия. Стать «профи», машиной для убийства игроков в ПвП сражениях. И самое главное — обладать особым складом характера — тут не приживутся «крабы», игроки, интересующиеся в основном данжами и фармом мобов. Только ПвП, только хардкор! Это основное направление деятельности «Дозоров».
        Слово взял Енот Балиан — наш руководитель, глава «Либерти». Он кратко поздравил нас с окончанием обучения и объяснил правила экзамена.
        Три поединка со случайным соперником из числа зрителей — Дозоров. Поединок воинов, стрелков и всадников. Использование баффов, зелий, усиливающие заклинания и способности архетипов запрещены. Одинаковая экипировка без бонусов. Только железо, только скилл.
        Проходит тот, кто победит минимум в двух. Единственное преимущества новичка — он выбирает оружие вторым — то есть может подобрать контру тому, что взял экзаменатор. Это — очень большой плюс, и заодно, видимо, проверка умения рекрутов мыслить тактически.
        Что-то мне стало немного не по себе. Конечно, я провел тысячи дуэлей на арене Эйра и многие соперники были мне знакомы, да и тренировки в Либерти отточили мастерство. Но, все равно я брал у профи два-три поединка из десяти, и то часто за счет везения. А стрелковый бой, ух, стыдно. Я всегда был в хвосте академки по умению обращаться с луком и арбалетом. В общем, уверенности в достойной сдаче у меня не было, начало немного потряхивать.
        Первым выпало идти Нико. Комтур запустил случайный поиск противника, и в чате через несколько секунд высветился ник: Зуб. Я его не знал.
        Нико, считай, был одним из лучших в Либерти. Очень опытный игрок, за спиной которого почти год игры в «крабском» клане. Он и так-то обладал хорошей прокачкой навыков, и, тренируясь под руководством Балиана вырос в несколько раз. Нико превратился в грозного «профи», не уступавшему основе Дозоров.
        Не знаю, то ли Зуб был средним бойцом, то ли Нико пребывал на пике форме — но наш хедлайнер не оставил Дозору никаких шансов во всех трех боях. Балиан хлопнул его по плечу, скупо улыбнувшись, сияющий Нико перебрался через ограждение и сел среди бойцов клана — уже как свой.
        Следующим был Шага. Ему выпал Бронтозавр — сложный соперник, один из завсегдатаев ристалища в Эйре. Шага, впрочем, и сам не прост — семифутовый сапфировый орк, излюбленным оружием которого был боевой молот. Мощь, напор, скорость — все при нем. Но тут нашла коса на камень. Мили схватку Шага неожиданно проиграл, вытянул луки, и удача все же улыбнулась ему в поединке на маунтах. Два — один, он сдал.
        Удивила Валькирия, которая шла третьей. Я переживал, но Мария, ожидаемо проиграв мечи, хладнокровно взяла верх в конном бою и не оставила противнику никаких шансов в поединке лучников. Мало кто стрелял лучше ее, тут эльфийка была на уровне топов Дозоров.
        — Ее Свенн поднатаскал в последние дни,  — прошептал мне Пламень.  — Он же в конях дока. И меня тоже…
        — А сам-то он где? Не передумал?
        Пламень отрицательно мотнул головой. Свенн вышел из Либерти после инцидента с ПРОЕКТОМ, разочаровавшись в клане. Жаль, он показался мне адекватным парнем. Да и Дозоры потерял самородка верхового боя, мастерству которого завидовали даже инструкторы. Но, уговаривать вернуться здесь никто никого не будет…
        — ХотКот!
        Черт, пришла моя очередь. Меня легонько толкнули в спину сразу несколько рук — мол, выходи. Балиан и стоявшая возле него Гермиона улыбались.
        Я вышел. Вновь запустили рандомный поиск, и через десять секунд в чате появилось имя назначенного мне противника.
        Хаман.
        Амфитеатр дружно выдохнул, с лиц тренеров резко пропала улыбка.
        Это называется — не повезло. Мурашки поползли по спине, под ложечкой неприятно засосало. Я-то надеялся, что выпадет кто-нибудь послабее, честно говоря. Хаман — молчаливый великан, мастер двуручника, один из старейших и опытнейших бойцов Дозоров. Глыба, скала. Когда-то он учил наших инструкторов, как они — нас. Против него у меня не было шансов, ни в одной дисциплине, от слова вообще. А хуже всего, что он жутко принципиален и не пропустит меня, поддавшись. Ну и хрен с ними со всеми, обойдутся Дозоры без кланового торговца, а я — без доступа к ресурсам клана!
        Кивая что-то говорившему ему на ухо Олафу, Хаман не торопясь спустился, поменял свою экипировку на безстатовую кожаную броню. В задумчивости остановился перед стойкой со снаряжением, изучая отполированные лезвия мечей, алебард, копий — на выбор предлагалось любое одноручное и двуручное оружие. Чуть помедлил — и взял обычную деревянную палку, шест длинной в два метра, самое простое и примитивное оружие.
        Что это? Он намеренно дает фору? Или — мол, мне хватит и палки, чтоб отлупцевать такого засранца?
        Ну, деваться некуда. В свою очередь я подхватил со стойки круглый деревянный щит и одноручный боевой топор. Загнутое ястребиным клювом лезвие хищно сверкнуло. Топор сложнее меча в обращение, но его удар не заблокируешь и не парируешь палкой, она просто-напросто сломается, потеряв прочность. Хаману придется крутиться в уворотах. Ну а щит — в чистом фехтовании Дозор выше хрен знает на сколько голов, так мне проще будет отбиваться.
        Боевка в Сфере — это упрощенное, псевдоисторическое фехтование, очень реалистичный симулятор средневекового воина. Если на игроках равный шмот и оружие — это поединок скилла, мастерства, скорости реакции и даже прокачка не играет здесь главной роли.
        Мы вышли в центр арены, друг напротив друга. Совсем близко я увидел лицо Хамана. Он беспечно улыбался, и неожиданно подмигнул мне.
        ИГРОК ХАМАН (ДОЗОРЫ) ВЫЗЫВАЕТ ВАС НА ДУЭЛЬ! ДА/НЕТ.
        5..4..3..2..1! ДУЭЛЬ НАЧИНАЕТСЯ!
        Палка Хамана выстрелила вперед, метя мне в лицо и с сухим треском отскочила вверх, отбитая краем щита. Ух, быстро, я еле успел! Воин Дозоров, пользуясь более высокой скоростью своего оружия, начал теснить меня, проверяя мою реакцию чередой ложных и настоящих ударов. Щит я взял не напрасно — боюсь, без него Хаман пробил бы меня в первой же атаке.
        Видя, что он оказался слишком близко, я использовал «Толчок Щитом», и тут же бросился вперед, быстрым ударом наискось пытаясь настичь противника.
        Это была ловушка — Хаман подставился специально, он ждал. Удар ухнул в пустоту, а шест пребольно саданул мне под коленки, безжалостно сбивая с ног. Упав, я первым делом вскинул щит, защищаясь от рубящего удара сверху, но боль вновь ожгла плечо. Треть хитбара как корова языком слизнула, щит уже потерял двадцать процентов прочности. Так я долго не продержусь!
        Удалось уйти, вскочить на ноги. Хаман не спешил, обходил по кругу, опустив палку и приглашающе маня полусогнутой ладонью.
        Меня начала обуревать боевая ярость. Я больше не видел ни зрителей, ни трибун — все сузилось до узкого клочка песчаной арены, где только ты — и враг.
        Знаешь, в чем твоя беда, Кот?  — сказал Хаук, в очередной раз, помогая подняться на ноги — Дерешься ты, в принципе, уже неплохо. Но не надо действовать шаблонно — блок, удар, финт, ложный выпад… На такие вещи ведутся только нубы. Тот, кто живет на арене, читает это мгновенно, так их не одолеть! Раскрепостись! Действуй нестандартно! Танцуй, почувствуй ритм боя! Дай мечу вести тебя! Удиви противника!
        Я знал, видел, что Хаман ждет моей атаки. И все же бросился в нее, поднимая и опуская щит, путая его финтами ложных замахов. Отдался, как советовал когда-то Хаук, пению оружию, позволяя ему вести меня. Никакого расчета, никакого правильного маневрирования — просто вперед! Любой удар станет для Хамана последним в этой дуэли — если я все же смогу достать его.
        Свист железа, рубящие взмахи крест — накрест. Враг вьется в пируэтах, лезвие рассекает воздух. Не давать передышки, продолжать напор! Так! Так! Ложный замах, еще один, круговой удар, прыжок, удар снизу, еще, еще, еще! Я ускорялся, вкладывая в эту атаку все, что могу, пытаясь достать мелькающую фигуру Хамана.
        И достал! Сухой треск, и лезвие встретилось с чем-то податливо-упругим. Боец Дозоров разжал руки, выронив обломки палки — мой топор торчал у него в области ключицы, здоровье ушло в красную зону и через несколько секунд кончилось под действием эффекта кровотечения.
        ДУЭЛЬ ОКОНЧЕНА. ПОБЕДИЛ ХОТКОТ.
        На трибуне раздались редкие хлопки, Пламень показал мне оттопыренный большой палец — мол, так держать!
        — Красивая хаотичная атака, Хоткот,  — сказал Балиан.  — Поздравляю с первой победой.
        В режиме дуэли игрок не уходит на возрождение, потеряв все хиты, он просто восстанавливает их при ее окончании.
        — Достал таки,  — проворчал Хаман, потирая грудь.  — Надо же. Ну что, луки?
        Правила поединка лукарей — два игрока встают на разных концах арены, на расстоянии выстрела. Из оружия — только обычный лук и сорок стрел. Можно передвигаться как угодно в пределах арены.
        Я — мазила. Скажу честно, стрельба мне никогда особо не нравилась. В Сфере система нонтаргета, а стрела летит не по прямой, поэтому, чтобы набить руку, необходимо изрядно наловчиться. Я видел как тренируются лучники, часами стреляя по подвижным мишеням. Задротство то еще. Но и результат впечатляет — топовые лукари ваншотят цель на полном скаку.
        Когда дуэль началась, я сразу же перекатом ушел в сторону. И правильно сделал — в песок, там где я только что стоял, тут же вошла стрела. Еще перекат, еще один. Встать, найти силуэт Хамана взглядом, выдернуть и наложить стрелу, поймать упреждение…
        Бац! Хлесткий удар швырнул меня на землю, все вокруг окрасилось в тревожный алый цвет.
        ДУЭЛЬ ОКОНЧЕНА. ПОБЕДИЛ ХАМАН.
        Даже боли не почувствовал — боец Дозоров сваншотил меня моментально. Попадание в голову — крит, мгновенная смерть. Мда, что и требовалось доказать. Я и выстрелить-то не успел…
        — Один-один!  — огласил Балиан.  — Третий поединок решит. Давайте коней!
        Я внимательно наблюдал, какое оружие для поединка на маунтах выберет Хаман. Он опять не удивил — длинное кавалерийское копье, небольшой треугольный щит. Вызвал маунта — по правилам можно было пользоваться только стандартными конями, никаких редких или эпических маунтов, закружил по арене.
        У меня был рискованный план на такой случай. В открытом поединке, копье против копья, я опять же ничего не сделаю более опытному и скиллованому противнику. Но если схитрить…
        Я решительно схватил со стойки две связки джеридов — восемь штук. Более ничего. С метательным оружием у меня выходило повеселее, чем с луками, даже Лориндейл порой хвалил. Может, и выгорит…
        Снежинка игриво заржала, приветствуя хозяина. Ну, детка, не подведи!
        Дуэль началась. Хаман сразу же погнал коня ко мне, сокращая дистанцию. Блики играли на отточеном наконечнике копья. Я ждал, пока он приблизится, резко бросил Снежинку в сторону, когда он оказался на опасной дистанции. Хаман пролетел мимо, а я метнул в него джерид, целя в массивную фигуру в седле.
        И мимо! Дозор ловко приник к гриве, тонкое древко метательного копья прошло над ним. Ну как так! Осталось семь.
        Держась на безопасном расстояние, я принялся осыпать противника джеридами. После того, как он ловко поймал щитом второй, понял, что так его не достать — нужно пробовать убить маунта. Это выходило получше — избегая боя, я старался зайти с левой стороны, и один за другим вогнал три дротика в его коняшку. Бока и круп маунта украсили темные потеки, кровь крупными каплями начала падать на песок арены. Конь Хамана с жалобным ржанием споткнулся, пробежал еще несколько шагов — рухнул, сбрасывая всадника.
        И тут я совершил ошибку. Хотелось закончить поединок красиво — сбить маунтом не успевшего встать соперника, красиво добить метким броском джерида. Но не вышло — я не понял, как он успел вскочить, встретить меня резким тычком копья. Снежинка с резким криком встала на дыбы, сбрасывая наземь. Хаман выдернул копье и бросился ко мне.
        Три джерида, три. Встать я не успевал. Первый боец Дозоров отбил щитом, от второго уклонился. Так его не достать!
        Я перекатился раз, другой, уходя от вспахиващих песок тычков копья. Хаман промахивался не более чем на пару сантиметров. Оставался последний дротик, только одна попытка. Солнце бликовало на металле наконечника, мелькающего вокруг меня. Солнце!
        Двумя перекатами я повернул противника так, чтобы диск солнце оказался прямо напротив. Нарочито неловко начал подниматься, подставляясь. Хаман без колебаний ударил — сверху вниз, пронзив меня насквозь, прибив к песку арены, как коллекционер — бабочку. Но и я успел метнуть джерид — целясь ровно поверх обреза щита, туда, где блестели внимательные глаза противника. Солнце слепило его — и мой бросок вышел невидимым. Ваншот! Хаман медленно сложился, упал на спину, мгновенно потеряв весь хитбар. Я умер пятью секундами позже — но система засчитала победу в дуэли мне, Дозор погиб первым.
        ДУЭЛЬ ОКОНЧЕНА. ПОБЕДИЛ ХОТКОТ.
        — Поздравляю, Кот,  — буднично сказал Балиан, подавая мне руку.  — Приветствую тебя в Дозорах!
        Не чуя ног, я перелез через ограждение арены и сел рядом с Нико и Валькирией, по пути удостоившись нескольких дружеских шлепков и тычков от Дозоров. Теперь я был полностью своим.
        Часом позже мы прощались с друзьями.
        Экзамен не сдали двое — Диарей и Хельга. Хельга — ожидаемо, она была сильным бардом, но уступала почти всем в Либерти в боевой подготовке. Старалась, но так и не смогла. Девушка плакала, не скрывая слез. Балиан сказал, что она может попробовать еще раз, в следующем наборе академки — он возьмет ее снова. Но Хельга не была уверена, что сможет пройти через это еще раз.
        А Диарею просто не повезло. Ему попался очень неприятный противник — Ростовщик, один из сильнейших «профи» клана, ровня таким мастерам как Балиан, Гермиона или Димоникус. Разделал он нашего Диареича просто под орех. Вот его было жаль — весельчак и балагур, просто веселый парень, он заслуживал основы Дозоров, как никто иной.
        — Куда ты, братка?  — спросил его Пламень, обнимая напоследок.  — Не пропадешь? Будешь пробовать еще раз?
        — Не-а!  — питерец не выглядел особо огорченным, может, просто хорошо контролировал эмоции.  — Свенн тут кое-что интересное нашел, звал. С ним подамся. Голоса в моей голове говорят убивать!
        Он жизнерадостно заржал, мы поддержали его коронный прикол дружным смехом.
        Над моей головой горел тег клана «Дозоров», нужно было принимать дела у предыдущего кланового барыги и обживаться в замке.
        Один из пунктов моего плана был выполнен.

        ГЛАВА 7

        ВЫ ПРИНЯТЫ В КЛАН «ДОЗОРЫ»!
        Теперь я — Дозор!
        В интерфейсе появилась новый активный значок. Я был в Либерти, но академка — технический клан, большая часть функционала заглушена, на главной странице красовалось единственное объявление с правилами и режимом тренировок. Здесь же… Я открыл окно «КЛАН», в глазах запестрело от информации. Сложная система иерархии, звания, роли, клановые задания, награды, доступ к замковым хранилищам, шкала кланового опыта, список игроков с указанием должностей. Кто-то ведь все это придумал и старательно воплотил. Я залип. Вдумчиво разбираться нужно было несколько часов.
        КЛАН «ДОЗОРЫ», АЛЬЯНС «СЕВЕР»
        УРОВЕНЬ КЛАНА -8
        ОБЩАЯ КАРМА — БЛАГАЯ
        КОЛИЧЕСТВО УЧАСТНИКОВ: 879
        КЛАНОВЫЙ ЗАМОК: КОНДОР
        ДЕЙСТВУЮЩИЕ ЭФФЕКТЫ: НАРОД ЭЙР +500 РЕПУТАЦИИ, ИМ ЭНОИ +200 РЕПУТАЦИИ, КОРОЛЕВСТВО ТАВИЛОН +200 РЕПУТАЦИИ…
        И так далее. Системный лог кипел от сообщений — действующие эффекты клана накладывались на моего персонажа, меняя его атрибуты — работала сложная система клановых и индивидуальных достижений, каждое из которых давало небольшой процент усиления, но в общей массе они складывались в совсем нехилый плюс.
        — Эй, Кот! Поздравляю!  — в себя привел голос Комтура. Именно его я ждал во дворе Кондора после окончания экзамена — попросили задержаться, должен был появиться мой предшественник для передачи дел. Кланлидер подошел ко мне в компании Олафа и нескольких Дозоров, которых я не знал.
        — Хоткот? Ты Кот?  — спросил один из незнакомых Дозоров. Ник Грин, скин высокого, огненно — рыжего эльфа. Или полуэльфа, их сразу не различишь.
        — Кот сегодня нарасхват!  — насмешливо сказал Комтур — Ради тебя даже прогульщик появился в Сфере!
        — Сами просили ввести в курс,  — пожал плечами Грин.
        — Ну, вводи, вводи,  — буркнул Комтур.  — Кот, это Грин, наш прежний клановый торговец. Он покажет и расскажет тебе, что к чему.
        — Да, я удаляюсь от дел, несчастные задроты,  — задрал нос Грин.  — Горе вам! Надеюсь, этот парень сможет меня заменить.
        — А почему ты решил уйти на покой?  — спросил я.
        — Да надоело! Я хорошую работу нашел в реале,  — сказал словно бы виновато Грин.  — На плавающем городе в Средиземном Море! Всегда мечтал на море жить! Вахтовым методом — месяц там, месяц здесь. При таком режиме, сам понимаешь, исполнять обязанности кланового барыги не вариант. Ну, и в клане решили…
        — Кикнуть его нахрен!  — расхохотался Комтур. Дружно заржали все остальные Дозоры, включая самого торговца.
        Отсмеявшись, Грин увлек меня за собой.
        — Смотри, твоя первая задача — поддерживать клановые запасы в нужном количестве. Ну там расходники, эликсиры, комплекты брони, короче список тебе даст Дамиан. Знаешь его, да? Он отвечает за кланхран. Некоторой частью тебя обеспечат наши крафтеры, что-то можно приобрести в Эйре или Фейрах.
        — Да, кстати,  — он подмигнул.  — До сорока процентов вкусных аукционных позиций в Эйре — были моими. Надеюсь, ты продолжишь эту традицию, я тебе набросаю что и как.
        Я молча кивал.
        — Короче, думаю, ты уже понял, что аукцион в Эйре-так, для нубов и местных. Все деньги крутятся на Базааре, в основном придется закупаться там. Можно неплохо зарабатывать, просто покупая там — продавая здесь, сечешь? Бывал на Базааре?
        — Нет, но в общих чертах представляю.
        — Значит ни черта не представляешь,  — вздохнул Грин.  — Придется устроить тебе экскурсию.
        — Как кстати, туда попасть? Я так понимаю, это весьма далекий мир.
        — Ну, не такой уж и далекий. А попасть туда можно, например, через стационарные межмировые порталы. Штук семь пересадок, своим ходом пару суток добираться. Поэтому я предпочитаю пользоваться Свитком Телепортации.
        — Их же только за донат продают. На ауке перекупы по полторы тысячи примерно их выставляют.
        — Что такое тысчонка, друг мой?! Пыль! Один визит в Базаар, если ты понимаешь, о чем я, окупит все многократно!
        Из намеков Грина я понял, что он имел маленький гешефт, просто пристегивая к клановым поставкам свой личный груз, незначительные по весу, но дорогие ништяки, которые задешево выкупал на Базааре и задорого продавал здесь, контролируя часть рыночных позиций аукциона Эйра. Подробности и конкретные наименования товара он, конечно, не упомянул, но схема была понятна даже с полуслова. Как я понимал, в клане на это либо закрывали глаза, либо просто не знали — ведь все перевозки организовывал тоже Грин.
        — Вторая задача — реализация кланового имущества: лута, мастер-крафта, добычи рудников. Того, что попадает в кланхраны, но Дамиан отбраковал…  — продолжал мой предшественник — Там куча позиций, посмотришь сам. Плюс некоторые крабы отдают аренду натурой — ну, я имею ввиду, товаром. Его тоже надо вывозить и продавать…
        Северный Альянс состоял из двадцати двух кланов, лишь шесть из которых были боевыми. Остальные шестнадцать платили за право проживания, фарма, постройки своих форпостов на «диких» землях фиксированную сумму в месяц. Вроде бы немного — но, учитывая объемы — получалось ого-го. За счет этих доходов «Дозоры» и другие боевики Севера безбедно жили и даже оплачивали своим игрокам подписку с зарплатой, позволявшую не тратить время на работу в реальной жизни, сосредоточиться на игре, совершенствовать свои боевые навыки.
        — Да, кстати, на чем вы доставляете товар из Базаара и туда? Есть свой транспортник?
        — Нет, не смог уговорить Комтура купить,  — ответил Грин, скривившись, как будто съел лимон.  — Имей в виду, он жуткий скряга. Трясется над каждой копейкой. В алли есть перевозчик — у «Варягов», но я с ним как-то не поладил. Возим через контракты.
        Логистика в Сфере — целый аспект игры, прибыльная отрасль, обросшая кучей конкурирующих между собой перевозчиков. Как доставить груз из точки А в точку Б, если он не помещается в инвентарь игрока? Например, тонны выкопанной руды, тысячи заготовок для крафта или — просто мебель для обстановки жилища? В пределах одной страны курсировали целые торговые НПС — караваны, но как быть, когда нужно привезти груз из другого мира? А если этот мир не связан прямым порталом? На помощь приходили кланы игроков, сделавших логистику своим основным заработком. Их летающие корабли, грузовики и баржи курсировали между мирами, порой пересекая даже опасный Астрал, доставляя грузы всем и везде. Все делалось просто — через систему контрактов, буквально в пару кликов. Отмечаешь где забрать груз, куда доставить, сроки, вознаграждение — и размещаешь контракт в открытый доступ. Конкуренция среди перевозчиков, больших и малых, была очень велика, так что долго ждать желающих не нужно.
        — Кем возите?  — спросил я.  — Дашь контакты?
        — Я заказывал только «Улитками». - ответил Грин.  — Они проверенные. Везут не больше чем на лям, но зато со стопроцентной страховкой.
        Я кивнул. О транспортном альянсе «Escargot@Co», прозванных «Улитками» я читал. Это был конгломерат крупнейших перевозчиков, состоящий из трех кланов: «Up», «Down» и «Crazy». «Up» возили груз только в условно — безопасные Серые и Верхние Миры, «Дауны» специализировались на доставке товара в Бездну, а «Крэйзи» вообще совершали рискованные рейсы в Астральный Предел, прося за это совсем неприличные деньги. У них имелся свой сайт-трекер, который при желании можно было интегрировать в надстройки игрового интерфейса. На сайте — удобный калькулятор, вводишь начальный и конечный пункты, видишь стоимость перевозки, сумму страховки, ближайшие даты. Трекер отслеживания перевозимого товара, время прибытия — короче, ребята все продумали, поработал кто-то грамотный. Не сложнее, чем купить билеты в Сети. Расценки у «Улиток» были выше среднего по рынку, но контора работала как часы, чем и подкупала.
        Попутно Грин знакомил меня со сложным функционалом кланового интерфейса. Мне проставили роль «торговца», и взору открылись настройки и содержимое кланхранов (частично), счета — кошельки, которых насчитывались ровно десять, страницы с гиперссылками на правила, уставы, экипировку для рейдов — и многое другое, от чего разбегались глаза.
        — Ну, короче, у меня вся эта возня занимала два-три часа в день,  — напоследок напутствовал он меня.  — Если крупные закупки и надо лететь на Базаар — то, бывало и подольше. Ну что, слетаем туда, покажу, что к чему? Когда ты можешь?
        Я задумался. А чего тянуть? Вот только к Вельди надо заскочить, забрать готовую партию «Тинктуры Огня», чтобы потом не терять время.
        — Сейчас могу. Только надо в Эйр заскочить, взять кое-что, чтобы пустым не отправляться.
        — Молодец. Хвалю.  — посмотрел на меня Грин.  — Маленькие, но дорогие ништячки, да? Ладно, ладно, я просто интересуюсь. Мне тоже надо подчистить кое-какие хвосты. Окей, встречаемся в Эйре через час. Свиток Телепортации возьми в кланхране номер три… знаешь, где он? Нет? Ладно, я сам возьму.
        Вельди уже успела сделать всю партию эликсиров, но в инвентарь мне влезло всего тридцать бутылочек. Я расплатился с ней и забрал Рецепт, все бегом-бегом. Девушка хотела о чем-то поговорить, но я спешил. Кажется, она обиделась.
        — Готов, Кот?  — Грин уже ждал меня на площади возле портала. Сунул мне Свиток Телепортации — фиолетовый абрис, редкая и дорогая штука, но для торговца — просто расходник.  — Отправляемся?
        Не дослушав ответа, развернул артефакт, исчез в вихре радужного сияния.
        — Ну что, отправляемся?  — спросил я сам себя, и тоже активировал Свиток.
        Телепортация была мгновенной. Декорации сменились, как будто перелистнули страницу.
        Бледно-малиновое небо. Огромный, желто-коричневый диск неизвестной планеты, опускающийся за горизонт, на его фоне — несколько других лун, поменьше. Исполинские серые башни, уходящие в облака. И невообразимое столпотворение вокруг.
        В уши хлынул сливающийся гул толпы, многих голосов, рева животных, выкриков торговцев. Общие чаты кипели от сообщений с гиперссылками. Русский, английский, немецкий, мелькали даже иероглифы. Как все эти люди понимают друг друга? Есть, конечно, универсальный переводчик, но ему далеко до идеала.
        Мы стояли на каменном постаменте Портала — Свиток выкидывал именно сюда. Со всех сторон Портал обтекали плотные потоки игроков и неписей, куда-то спешащих. Невообразимая мешанина различных маунтов, пешеходов и повозок, над головами толпы взмывали «птички» и скользили летающие лодки, наполненные пассажирами.
        Это и есть знаменитый Базаар? Я огляделся. Город простирался вокруг, до самого горизонта. Город? Он больше походил на огромный копошащийся рынок. Из лабиринта узких улочек между одно-двух этажными строениями вырастали серые столбы титанических башен. Я насчитал тринадцать, но их было явно больше, силуэты некоторых терялись на пределе видимости. На разной высоте у этих башен, словно ожерелья, были нанизаны круговые причалы для летающих кораблей.
        Воздушные корабли. Столько я не видел никогда и нигде. В небе над Базааром их были сотни, самых разных размеров, типов и расцветок. Вереницы судов, распушив паруса, тянулись к башням, в порядке очередности занимая причальные стенки, другие отчаливали, третьи вроде бы бесцельно кружились в небе. Я готов был поспорить, что катастрофы-столкновения здесь случаются ежедневно.
        На моих глазах высоко в небе зажегся Астральный Портал, из него вывалилась черная туша, сравнимая размерами с «Несущим Бурю»- но совершенно другая по форме. Джаггернаут Панд был исполином с боевыми, хищными обводами, этот же — напоминал плот, связку бочонков, окутанных громадой парусов.
        — Неф!  — пояснил Грин.  — Сверхтоннажный грузовик. С собственным спелл-джампером.
        Редкий и дорогой корабль, доступный только очень богатым альянсам. У нас такого не было, и даже в планах не стояло приобретение. В Эйре бы весь город смотрел, задрав голову и разинув рот, на этого летающего монстра. Здесь явление такого зверя было заурядным эпизодом, никто даже не обратил внимания.
        Я почувствовал себя провинциальным пареньком, стоящим на столичном вокзале. К черту! Аукцион Базаара находился в этих башнях, и я решительно шагнул вслед за Грином, вклиниваясь в толпу.
        Эти узкие улочки, заполненные прилавками, лавочками, галдящими НПС, живо напомнили атмосферу восточных базаров. Пестрело от вывесок, гомонящие продавцы хватали за одежду, пытаясь обратить внимание на свой товар, зазывалы горланили, привлекая посетителей. Множество созданий самых причудливых рас мелькали вокруг: НПС — население Базаара было жутким интернационалом.
        Очень агрессивный маркетинг! Что только не продавали — еду, фрукты, одежду, доспехи и оружие, ковры, утварь, книги. Мы прошли целый квартал волшебных лавок, я с трудом удерживался от искушения зайти. Имели неосторожность задержаться у одного из прилавков с амулетами — ушлый тифлинг едва не впарил набор колец Радуги. Полуобнаженная девушка с фигурой античной богини, едва прикрытая одеждой, позвала зайти на огонек, призывно проводя язычком по розовым губам. Выглядела она крайне аппетитно, несмотря на торчащие из волос звериные ушки.
        — Ух, какая мадам!  — подмигнул мне Грин — Говорят, у зверолюдок темперамент огонь… Может, заглянем, проверим?
        Игровые бордели еще не доводилось посещать, да и не горел желанием — что я, VR — девочек не видел? То же, только в профиль, с местным колоритом. Поэтому отрицательно мотнул головой, Грин огорченно вздохнул и повел меня дальше.
        Нам нужен был аукцион.
        У входа в башню кипел целый водоворот игроков и НПС. Я даже не представлял, что их может быть так много. Они входили, выходили, шли, бежали, прыгали, вызывали маунтов и «птичек». Лавируя в толпе, мы с Грином подходили все ближе, огромное сооружение нависло над головой, сверху падали тени от постоянно причаливающих и отходящих астральных кораблей. Я поднял голову, наблюдая за ними — такого многообразия типов еще не видел, и одновременно пытаясь не потерять Грина.
        На меня налетела невысокая и щуплая фигура. Мы оба чуть не свалились, он схватил меня за пояс, чтобы удержаться на ногах, на несколько секунд оказавшись совсем близко.
        — Ой, извините,  — пробормотал игрок, не торопясь отпускать меня.  — Я не хотел…
        ИГРОК КЕССОН УСПЕШНО ПРИМЕНЯЕТ ПРОТИВ ВАС УМЕНИЕ «КРАЖА»! ВЫ ПОТЕРЯЛИ — ПОЛНЫЙ АТЛАС АЛЕКСОРДЕРА!
        Алярмом взвыл боевой лог, коротышка отскочил от меня, как ошпаренный, желтый ник над ним вспыхнул ярко-красным цветом. Он флагнулся, совершив противоправное действие, теперь я, стража и другие игроки имели полное право атаковать его. Скрыв свой преступный статус мгновенно накинутым капюшоном, игрок метнулся прочь сквозь толпу, с удивительной ловкостью лавируя между спешащими по своим делам неписями. За пару секунд скрылся с глаз.
        Я остановился в недоумении. Только что меня обокрали. Что же мне, держи вора кричать?
        — Хех, жесть,  — прокомментировал Грин.  — Обокрали? Что — то ценное пропало? А ты что стоял, как статуя, пока он у тебя в сумке шарил? Там десять секунд действие, надо было прерывать! Эх…
        Атлас Алекса очень жалко. Это подарок в первый день игры от старого друга, да и крайне полезная вещь для ориентации в Эйре. О механике карманного воровства я слышал, конечно, теоретически один игрок мог обокрасть другого, используя навык «Воровство».
        Но шанс открыть чужой инвентарь и шанс вытащить из него предмет очень сильно зависел от прокачки навыка. Этот парень, судя по всему, был близок к перфекту — настолько гладко он все проделал.
        Раздвигая толпу, к нам шел патруль стражи. Я вытаращил глаза, когда они приблизились — на спинах помеси гигантского кузнечика с богомолом сидели сверкающие свежей полировкой металлические големы. Это были конструкты с горящими синим огнем прорезями глаз и затейливой руной на выпуклой груди. Снаряжены на славу — цельнометаллические щиты и артефактное оружие, излучающее волшебное сияние. Ну а броня — они сами ходячие доспехи!
        Над ними высвечивались сложные цифро-буквенные имена. Никогда таких не видел.
        Между парой стражей левитировало еще более необычное существо — металлический куб с окуляром громадного глаза в центре корпуса, то и дело сворачивающего и разворачивающего мембрану века, словно моргая или фотографируя. Вокруг куба в беспорядке вились четыре гибких металлических шланга с трехпалыми острыми манипуляторами, служившие ему конечностями.
        — Дромонт. Патруль Кованых,  — шепнул мне Грин.  — Будь вежлив. Мы для них нейтралы.
        — Зафиксировано совершение преступления.  — странный голос раздался из куба. С нами словно разговаривал будильник, такой был голос, чуть визжащий, дребезжащий, с металлическими нотками.  — Три-Пять-Семь Ан прибыл для расследования. Где преступник?
        — Офицер, преступник сбежал.  — сказал Грин.
        — Преступник — игрок Кессон, находится в розыске, тридцать семь наград за его голову,  — продолжил вещать куб.  — Желаете назначить свою награду?
        — Нет, офицер, мы спешим,  — зачастил Грин, усиленно подмигивая мне.  — Очень спешим.
        — Как потерпевшая сторона, игрок ХотКот получает лицензию на агрессию против игрока Кессон.  — в трехпалой клешне Три-Пять-Семь появился бланк пергамента с оттисками разноцветных печатей, которую он протянул мне.
        — Вы можете использовать ее, продать или подарить. Время действия — месяц. Распишитесь.
        Выдав лицензию, патруль потерял ко мне интерес, развернулся и двинулся дальше. Из — под жестких надкрыльев богомоло-кузнечиков, на которых сидели Кованые виднелись сложенные прозрачные крылья. Ого, эти маунты еще и летающие, ничего себе.
        — Что с лицензией делать?  — спросил я у Грина.
        — Можешь ей подтереться,  — усмехнулся тот.  — Или можешь выставить на продажу — есть шанс, что купят. Ты же слышал, что за этого вора уже куча наград назначена.
        — Что это за роботы?
        — Кованые? Наемники Миров-Кузниц, охраняют здесь порядок по контракту. Очень жесткие ребята, связываться не советую. А командуют дромонты. Они… в общем, долго объяснять, сам все узнаешь. С ними поспокойнее стало, до этого вообще жесть творилась.
        — Предупреди сразу, какие тут еще опасности.  — попросил я.
        — Какие еще… Да полно тут всего, Кот.  — почесал затылок Дозор — В дорогом шмоте, эпиках-легендарках, если они не персональные, тут лучше не крутится. Видишь вон тех парней?
        Он небрежно дернул плечом в сторону группы игроков, как один закутанных в маскировочные балахоны, словно скучающих на «птичках», усевшихся на крышу одного из ближайших зданий. На моих глазах к ним, плавно снижаясь, начала приближаться летающая лодка, под серебристо-синим флагом, в ней блестели металлические корпуса стражей — Кованых. Игроки лениво, словно стая ворон, снялись с места, планируя над улочками, разделились, удаляясь в разных направлениях. Летающий скиф поднял парус, но догнать «птичку» на короткой дистанции нереально. Что это было? Патруль Кованых захотел проверить документы у подозрительных элементов со скрытыми никами?
        — Короче, если они видят кого-то в дорогом шмоте — сразу валят. Таких бригад тут много. Некоторые специально пасут игроков, если есть инфа, что у них в инвентаре дорогие вещи. Так что не свети ничего — опасно для здоровья.
        — Их же стража мгновенно замочит.
        — Э, у них все организовано. Есть те, кто пробивает инвентарь — типа твоего вора, те, кто убивает, есть специально обученные лутальщики. Глазом не успеешь моргнуть — как тебя вальнули и облутали. А стража… Ну да, кого-то убьет, репу понизит, в розыскные списки добавит. Ну и что? Шмот у них дешевый, а они работают по дорогим целям. Одна удачно выпавшая вещь окупит все потери.
        — Короче, ПК-падальщики.
        — Угу. Еще осторожнее с чатами и предложениями купить что-то через НПС. Девять десятых — это развод, хотя иногда да, бывают выгодные предложения. Но лучше не связывайся, пока не разберешься во всем. Идем.
        На первом этаже башни работало множество лифтов — отлаженный механизм по специальным желобам вносил вверх-вниз снующих людей и неписей. Напомнило суету в метро Нью-Токио в час пик, все так же сосредоточенно бегут по своим делам. На входе караулили Кованые, возглавляемые дромонтами. ПК внутрь не проникнуть — стража внимательно осматривала всех заходящих, по мне тоже скользнул странный луч света, испускаемый глазом одного из левитирующих механоидов.
        — Аукцион. Банк. Склады.  — показывал Грин.  — Здесь, на пятом, можно отдохнуть, перекусить и выпить. Тут — видишь табличку? Офисы транспортных альянсов. Ну, если, вип-заказ не через контракты, тебе сюда.
        Мы поднялись на шестой этаж: с третьего по десятый, как гласила табличка, находились общие аукционные залы. Выше — склады, вип-переговорные, апартаменты, доки для обслуживания кораблей и так далее.
        Аукционный зал был обычным, хоть и громадным. Стойки с сидящими НПС-брокерами по периметру, грифельные доски доступа к интерфейсу рынка. Вот только одна загвоздка — весь зал был полностью заполнен, ко всем доскам прилипли клиенты, работающие с аукционом. Освободившиеся места мгновенно занимались.
        Мы поднялись выше, на седьмой. Тоже толпа. Восьмой, девятый — тоже самое. Что, и такое столпотворение во всех башнях Базаара?! Нифига же здесь народу. Одно дело — читать сухие цифры: тридцать тысяч постоянно торгующих игроков, семнадцать миллионов лотов, два триллиона ежедневного оборота, другое видеть это все воочию. Впечатляет. Лишь на десятом нам удалось найти свободные окошки аукционистов.
        — И что, здесь всегда так много народу?  — не выдержал я.
        — А ты как хотел? Это Базаар.  — прищурился Грин.  — Торговое сердце Сферы. Покупай «алмазный» аккаунт, у них на верхних этажах вип-апартаменты с доступом ко всему функционалу аука.
        Вот как. Я решил пока умолчать, что у меня и так есть этот статус — к чему вызывать зависть. Под контролем Грина я произвел закупку по списку, выданному Дамианом, выставил лоты на продажу товара Дозоров, уже слетевшего с торгов по сроку давности, но еще хранившегося на аукционных складах. Грин, судя по всему, подзабил конкретно — со времени его последнего визита в Базаар прошло больше месяца.
        — Всегда проверяй вес и стоимость груза,  — наставлял меня Грин.  — Если больше миллиона, «Улитки» не примут контракт, придется разбивать на несколько более мелких. А это дороже… И если вес больше ста тонн — барк или галеон не увезут, ищи астральный неф, значительно дешевле выйдет, опять же.
        — Ну, торговля прокачана нормально. Думаю, справишься.  — констатировал Грин по итогам, когда за пару часов мы купили-продали все нужные лоты и оформили контракт на доставку трех тонн груза в Эйр через «Escargot@Co». В течение трех дней барк должен был доставить товар по адресу назначения. Ничего сложного, в этом, как я и подозревал, не было — главное внимательность и сноровка.
        — Ладно, в курс тебя я ввел, как обещал, дальше сам разберешься,  — Грин задержал мою руку в своей.  — И да, Кот. Знаешь, что самое главное для торговца?
        — Знание.  — я даже не стал думать, не люблю пафосные, риторические вопросы.
        — Знание рынка важно, но не главное… Реалии таковы, что ты можешь заработать миллионы, а потом снова потерять все и стать нищим, торчащим в минусах. Огромные прибыли и риск банкротства идут рука об руку. Все зависит от тебя, сколько ты хочешь заработать — и насколько готов для этого рискнуть. Понимаешь, Кот? Главное для торговца — это он сам.
        Я задумчиво покивал. В принципе, был с ним согласен. Грин — неглупый парень, но он как раз из тех, кто предпочитает небольшой, но стабильный заработок риску поставить на кон ВСЕ.
        — Держи подарок от Грина,  — он снял с левой руки и сунул мне синее, редкое колечко.  — Меня оно не подводило. Береги его. Вернусь в Сферу, заберу!
        И исчез, ушел Камнем Душ по месту своей привязки, оставив меня одного в бурлящем от народа аукционном зале Базаара. Я задумчиво повертел в пальцах презент предшественника:
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ ПРЕДМЕТ:
        «КОЛЬЦО ОСТРОГО ВЗГЛЯДА». КАЧЕСТВО — РЕДКИЙ. МАТЕРИАЛ-СЕРЕБРО. ПРОЧНОСТЬ 10/16. ВЕС НЕ УЧИТЫВАЕТСЯ. 1 СЛОТ ИНКРУСТАЦИИ. ЗАНЯТО 1/1.
        +2 ИНТЕЛЛЕКТА +3 УДАЧИ ИНКРУСТИРОВАНО: ЗВЕЗДЧАТЫЙ АЛЕКСАНДРИТ.
        «ИДЕНТИФИКАЦИЯ» — ПОЗВОЛЯЕТ ОПОЗНАТЬ СКРЫТЫЕ СВОЙСТВА ПРЕДМЕТА ДО ЭПИЧЕСКОГО РАНГА С ВЕРОЯТНОСТЬЮ 70 %. 1 ПОПЫТКА/12 ЧАСОВ.
        Ну что же, пригодится. С клановыми делами я покончил, можно заняться своими. Три десятка эликсиров «Тинктуры Огня» и Рецепт ждали своего часа в моем инвентаре, и вот, кажется, он настал.
        Единственное, что в гуле и беготне общего аукциона было невозможно сосредоточиться. В провинциальных хабах типа Эйра или Фейр, где я торговал до этого, тоже народу немало — но аукцион большой, мест всем хватает. Здесь же — Уолл-Стрит, или биржа Нью-Токио просто. Что там Грин говорил про преимущества «алмазных»?
        Я обратился к одному из НПС, аукционному представителю:
        — Скажите, уважаемый. Здесь есть места потише?
        — Потише? Вы ВИП-залы имеете ввиду? Есть, конечно. Тринадцатый, четырнадцатый этаж.
        Все оказалось не так просто. Аренда ВИП-места на аукционе, в тишине и покое отдельных апартаментов, кусалась — тысяча золотых сутки. Это сравнимо со стоимостью оплаты отеля в реале, ничего себе они тут цены задирают! Я готов был развернуться и уйти, но произошла приятная неожиданность.
        — Прошу прощения, господин…ХотКот?  — сверился с невидимым списком портье на «рецепшен» тринадцатого этажа — Я неверно информировал вас…Вернее, не проверил предварительно ваш статус. Приношу свои искренние извинения.
        Статус? Ага, тут все же работает мой «алмазный» аккаунт! Видимо, для «алмазных» всегда есть бесплатные и самые лучшие места. Следовало ожидать. Приятно.
        — Для игроков вашего статуса у нас всегда забронировано несколько ВИП-апартаментов. Там есть все необходимое. Прошу за мной.
        Ну что сказать, прекрасно. Просторные двухкомнатные апартаменты, в одной комнате спальня, во второй — гостиная, она же кабинет. Панорамное окно во всю стену. Вид шикарный — заход желтой в красную полоску безымянной планеты-луны за горизонт, туча астральных кораблей, неспешно плывущих над Базааром. Прямой доступ к интерфейсу рынка, в меню аукционных представителей, к складским запасам. Кнопочка для вызова посыльного. И завершающий штрих — запыленная бутылка вина, бокал с длинной ножкой на низком столике у дивана.
        Я плюхнулся, откупорил вино и щедро плеснул себе. Открыл все необходимые меню, подключился к торговым каналам и начал работать.

        ГЛАВА 8

        Я не то чтобы очень жаден, но не люблю вот просто так расставаться со своими вещами. Тем более с подарками старых друзей. Поэтому решил провести попытку вернуть свистнутый накануне Атлас по горячим следам. Я связался с воришкой:
        ХОТКОТ: Привет. Извини, что беспокою. Есть минутка?
        КЕССОН: Что, Атлас нужен? Занятная штучка.
        ХОТКОТ: Слушай, не трави душу. Сколько?
        КЕССОН: Хе-хе. Ты прям тронул меня своей вежливостью. Обычно в личку пишут всякие гадости, найти обещают, ноги вырвать. Поэтому только для тебя — выставляю на аук за две тысячи!
        Я чуть не задохнулся от возмущения. ПОЛНЫЙ АТЛАС АЛЕКСОРДЕРА — специфический предмет, ценный только в мире Дорсы. И он никак не стоит две тысячи, максимум — тысячу, тысячу двести. Хитрый гаденыш понял, что АТЛАС мне нужен и решил нагло навариться! С другой стороны, я почувствовал к нему невольное уважение: я и сам такой же. Кессон мгновенно прокачал ситуацию, ощутил слабину — и продиктовал цену.
        КЕССОН: Атлас на ауке. Смотри, это выгодное предложение действует только час. Потом я снимаю его и сливаю по закупке кому придется, но только не тебе.
        Прежде чем ответить, я решил пробить его. Кессон, Кессон, открываем киллрейтинг.
        Хм, интересная личность. Мембер клана «Темная Сторона» — самых злобных грифферов Сферы. Коллекционеры боли — так они себя называли. Их топик на оффоруме опух до неприличных размеров от любовно выписанных репортов о разводах, кражах, обманах, удачных предательствах. Особо доставляли вопли защитников обиженных, с мечом наголо набегавших в эту обитель зла. Особым шиком у дарксайдов (так называли себя адепты Темной Стороны), считалось вступить чистым, только что созданным персонажем в какой-нибудь клан, втереться в доверие, получить роли — и похитить содержимое хранилищ, вывести деньги с клановых счетов доверившихся. Идейным лидером была знаменитая на всю Сферу Мона Лиза, продумавшая и воплотившая не один десяток подобных афер. В общем, Темную Сторону презирали, ненавидели и боялись.
        ХОТКОТ: Да черт с ним, с Атласом. Продавай. Слушай, а ты любого так можешь обуть?
        КЕССОН: Ну, почти. Я же профессионал!
        ХОТКОТ: А чего тогда по мелочи сшибаешь? Таскал бы эпики у хаев.
        КЕССОН: Так не угадаешь, у кого в инвентаре эпики.
        ХОТКОТ: Слушай…
        Через полчаса переговоров я выкупил и забрал со склада свой АТЛАС — что характерно, всего за пятьсот, будем считать их ценой за входной билет на аукцион Базаара. Зато приобрел очень полезное в перспективе знакомство и потихоньку сдвинул еще один камешек с дороги своего Плана.
        КЕССОН: Даже и не знаю. Надо с Лизуном поговорить. Без его участия такую тему не замутить.
        ХОТКОТ: Подумайте, как у них полыхнет! Я буду на связи.
        КЕССОН: Ха-ха! Да там просто пукан разорвет! Ладно, напишу. Бывай.

* * *

        ДВА ДНЯ НАЗАД
        ВНИМАНИЕ….ВЫПОЛНЯЕТСЯ ВХОД В СФЕРУ МИРОВ
        НЕЙРОИНТЕРФЕЙС ЗАГРУЖЕН…
        ID ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ ОПРЕДЕЛЕН…
        ВЫПОЛНЯЕТСЯ ПОЛНОЕ ПОГРУЖЕНИЕ…
        «Алмазная» подписка, так нежданно свалившаяся мне на голову, предоставляла массу преимуществ. И самым главным я считал не анонимность в киллрейтинге или форуме, не VIP- пакеты и персонального менеджера — а возможность создания второго аватара на моем аккаунте. Об этом ходили смутные слухи среди непосвященных, но никто толком ничего не знал. И вот, оказывается, это доступно, правило «одна капсула — один персонаж» не распространяется на «алмазных». Воистину, деньги правят миром, что положено Юпитеру, не положено быку.
        Я игрался с настройками своего второго аватара. С нынешним типом подписки мне было открыто все — все миры для заселения, любые расы доступны, все настройки внешности разблокированы. Важно было не сглупить и создать себе идеального помощника, при виде которого никто бы не догадался, что это старый добрый Кот.
        Я вновь и вновь прокручивал список рас. Каких только созданий там не было. От банальных людей, эльфов и гномов различных модификаций — до кентавров, минотавров и огров. Вот змеелюди, хм, неплохие у них бонусы. Вот фэйри. А это что? Ничего себе!
        Я раз за разом перечитывал описание расовых способностей, чувствуя, как мысленно расплываюсь в улыбке Чеширского Кота. Кажется, я нашел именно то, что нужно!

* * *

        ЖИВИЛИАНСКИЙ БАЗААР, СЕМНАДЦАТАЯ БАШНЯ, VIP-АПАРТАМЕНТЫ
        Два дня назад, как только сделал твинка, я создал тему от его лица на оффоруме Сферы, в русскоязычном разделе «Алхимия». В ней я кинул скриншот «Тинктуры Огня» и вопрос от нуба — вот, нашел наградной рецепт, оцените, знатоки. Что это, вообще стоить ли изучать ради этого зелья навык Алхимии. Посоветуйте, люди!
        Написал также, что рецепт является начальным в наградной линейке — умолчав, естественно, о какой фракции НПС идет речь. Чистую, в принципе, правду. Больше я в тот топик не заглядывал для чистоты эксперимента.
        Сейчас я вернулся в ту тему на форуме. Как и ожидалось, местные обитатели среагировали предсказуемо. Большинство решило, что рецепт — фейк. Кто-то пытался выведать, что за фракция и где. Более умные писали о тупой попытке поднять цену на ингредиенты. Я вывел график продаж всех составляющих из моего рецепта, и увидел, что цена и объем продаж выросли — но незначительно, от одного до трех процентов. К сожалению, все позиции были очень объемными — чтобы контролировать хотя бы одну, требовалось минимум полмиллиона. А лучше миллион — потому что часть запасов умные барыги всегда держат про запас, на собственных и клановых складах. У меня не было и десятой доли необходимого капитала, приходилось выкручиваться.
        Я отписал на форуме возмущенное сообщение, что я честен аки слеза и в подтверждение выложил на аукцион первые тридцать зелий, якобы отправленные посреднику в Базаар.
        Попутно начал активно опускать цену на КРОВЬ ДРАКОНА — редкую и дорогую штуку, ключевой ингредиент для производства эпических эликсиров наградной линейки Ордена. Делалось это так — я спамил двумя десятками мелких лотов, опуская продавцов крупных партий КРОВИв самый низ биржевого списка. Их выкупали, я выставлял новые, действуя одновременно и на покупку, и на продажу. Задачей было отрезать продавцам КРОВИ рынок на пару дней, заставив их подвинуться в цене. Просчитав дневной объем продаж этого ингредиента, я рассчитывал, что мне хватит денег для пары дней борьбы.
        Этому увлекательному занятию я отдал весь день и половину ночи. Цены медленно ползли вниз, но большинство продаванов ДРАКОНЬЕЙ КРОВИ оказались непоколебимы — они не понижали цены, несмотря на мою мышиную возню. То ли сидели на других рыночных позициях, то ли воспринимали отсутствие продаж с буддийским спокойствием.
        Ничего, будем брать измором. Я выставил контрактом Рецепт эликсира Магистра — на аукцион по максимально высокой цене в течении суток, сообщил на форуме, что мне делать эликсиры мне не понравилось — выхлопа никакого, решил продать рецепт. И пошел спать.
        План моей операции очень прост. У меня была информация о новой наградной линейке. Скриншоты Рецептов, сделанные мною в цитадели Магистра при получении «Тинктуры Огня». Вряд ли кто-то еще уже добрался до внутреннего круга крепости Ордена, поэтому информация была уникальной. И я собирался воспользоваться этим сполна.
        Венец наград фракции Магистра — три эпических эликсира и один, носивший приставку Великий. Без сомнения, лучшее предложение в области огненного резиста. Игрокам, фармящим мобов с этим видом урона, обитателям Бездны, где у каждого второго подобная аура такие зелья зайдут как нельзя лучше. И объединяло все эти Рецепты одно — при производстве использовалась та самая ДРАКОНЬЯ КРОВЬ.
        Я планировал сбить на нее цену, выкупить максимально возможное количество, создав на рынке дефицит — а затем вбросить на форум инсайдерскую информацию о новых эликсирах. Это вызовет резкий скачок спроса на ингредиенты. Обладая ключевым из них — ДРАКОНЬЕЙ КРОВЬЮ, я должен был продиктовать цену и продать ее максимально дорого. Существовал один неприятный момент — множество игроков отправится в Дорсу проверять реальность этих Рецептов, начнет работать на Орден, зарабатывая репутацию. Магистр вряд ли скажет мне спасибо за такое нашествие.
        Магистр… В перерывах между торговыми операциями, и в редкие момента выхода из Сферы я продолжал собирать сведения о задании, которое он мне выдал. Найти Свечкина в Мире Без-Солнца, в Бездне. Увы, все оказалось не так просто. Бывший апологет Магистра знал, в какую дыру забраться. Или его туда засунули?
        В общем, это оказался закрытый мир. Нечто вроде отстойника. Таких существовало всего несколько в пределах Сферы. Одни из них были закрыты в результате причудливых результатов «процедурной генерации», другие изначально расположены так, чтобы не мог попасть никто случайный. Мир-без-Солнца относился к последним.
        На форуме имелся раздел, посвященный этому измерению. Описания и отзывы игроков были противоположными: кто-то в диком восторге, кого-то рвало, кто-то вопрошал, кому вообще может нравиться подобная мерзость? Как я понял, это был мир ужасов, похожих на фантазии безумного Говарда Лавкрафта. Он представлял собой огромный подземный океан, расположенный в недрах земли, нечто вроде исполинской пещеры. Там не было солнца, смены дня и ночи, времен года — в этом измерение царила вечная тьма. Жизнь теплилась на больших и малых островах, в глубинах черного океана кишели никогда не видевшие света жуткие создания, а игроки отправлялись туда пощекотать нервы. Ну и за лутом, ясное дело.
        Свитки Телепортации туда не продавались. Попасть внутрь можно было двумя способами. Самый распространённый — через обычный межмировой портал, расположенный в одном из миров Бездны. Сформировав маршрут, я увидел цепочку из тридцати двух миров, в принципе, не беда, но три последних точки «пересадки» находились в Темных Мирах, плотно контролируемых Пандами и их апологетами. Шестое чувство подсказывало, что мы там не пройдем. Но я собирался попробовать, конечно.
        Существовал и другой путь — пройти Бесконечными Путями, паутиной связывающими все миры. Найти в нестабильности инстансов Хелт Акора некий Свод и оттуда сплавится кораблем по каким-то Подземным Потокам. В общем, то еще приключение, в самый раз для двухмесячного нуба с огненным мечом.
        Проблема заключалась в том, что попасть и выжить в Хелт Акоре, на знаменитых Путях само по себе сложно. Туда ходят рейдами, и до сих пор исследовано не более сорока процентов его площади. Везение заключалось в том, что у Дозоров был трехмесячный абонемент в этот «король данжей», вход в который находился под «Плачущим Дьяволом», замком ПРОЕКТА АД. Я знал, что они собирали туда рейд-группы — объявления постоянно проходили в клановых и альянсовых каналах. Насколько Дозоры продвинулись в освоении — не знал, и планировал по завершению аферы с рецептами тщательно проработать этот вопрос. Но сначала — немного торговли!
        Часам к одиннадцати утра я зашел опять и продолжил нудное тыканье на аукционе. Парочка продавцов ДРАКОНЬЕЙ КРОВИ за ночь все же сбросила цены — я выкупил их, но большая часть — примерно тысяч на пятьсот, осталась висеть в продаже по совершенно негодной цене. Более того, видя создающийся ажиотаж вокруг позиции, кто-то подвез еще КРОВИ и перебил все мои лоты.
        Мне требовались деньги для завершающей стадии операции «Рецепт». Много денег, хотя бы полмиллиона, иначе я заработаю копейки, и все пойдет прахом. Я понял, что надо рисковать.
        Ввести опять из реала? Не хотелось бы снова это делать, попадая на 10 % админской комиссии — при крупных переводах туда-сюда терялись немалые суммы. Нервничая, я несколько раз пересек комнату взад-вперед, затем решительно вышел и отправился к лифту.
        Банк «Золотой Хомяк» занимал целый этаж. Несмотря на забавный шильдик, это самая большая и могущественная организация Сферы, филиалы которой есть в каждом мире, при каждом аукционе. Здесь предоставлялись услуги платного хранения ценностей, зачисления денег на счета-векселя, обмена игровой валюты на реальную, и то, что меня сейчас интересовало — кредитные услуги.
        Несмотря на игровой антураж, все было предельно серьезно — банк принадлежал администрации игры. Он является неким регулятором стоимости игровой валюты. «Золотой Хомяк» — эмитент, единственный монополист по чеканке золотого, всеобщей валюты Сферы. Этот банк контролирует курсы и следит за общим объемом денег в игре.
        Услышав мои запросы, НПС друг за другом отфутболили меня к специалисту — это был игрок, вернее сотрудник корпорации, отвечающий за подобные вопросы. Несколько минут он что-то внимательно изучал: вероятно, историю моих финансовых транзакций, ввода — вывода денег, оценивая мою платежеспособность. Наконец вынес вердикт: сто тысяч неснижаемый депозит, пятьсот тысяч максимальный размер кредитного плеча. Что это означало? Сто тысяч золотых на моем игровом кошельке-векселе замораживаются, я больше не могу обменять их на реал. Взамен «Золотой Хомяк» предоставляет мне возможность использовать их деньги в размере полумиллиона. Не так просто, естественно — полпроцента комиссии от суммы каждой сделки плюс месячная комиссия. Конские условия. Прежде чем подписать виртуальный договор, я задал главный вопрос.
        — Если вы потеряете больше суммы депозита в результате сделок, на вашем счету образуется минус — объяснил мне улыбчивый менеджер — Вы можете погасить его, либо реальными, либо игровыми деньгами. Если вы не захотите этого делать, «Золотой Хомяк» будет взыскивать эти деньги в судебном порядке согласно Соглашению с Пользователем.
        Вот так — если уйти в глубокий минус и удалить, например, аккаунт, к тебе домой все равно рано или поздно придут судебные приставы. Я зябко поежился — не хотелось бы такого исхода.
        Нет. Я решительно закрыл окошко предложенного контракта. Предложение интересное, но я не готов рисковать чужими деньгами, в несколько раз превышающими все мои активы. Слишком рискованно, рынок Базаара и его подводные камни мне пока неизвестны.
        — Предложение для вас сформировано, и будет действительно в течение месяца — сказал менеджер, явно теряя ко мне интерес.  — В любой момент можете обратиться…
        — Я прошу прощения, но мне не нужна такая кредитная линия.  — ответил я — Пока не нужна. Возможно, в будущем… Я могу оформить обычный, простой займ? Тысяч на пятьдесят?
        Пятьдесят дали, промурыжив еще полчаса, на месяц и под двадцать процентов — очень дорого, но других вариантов не было. Повторный ввод-вывод денег из реала сожрал бы еще больший процент комиссии.
        Вернувшись в свои апартаменты, я выкупил все оставшиеся мелкие и средние лоты, мешающие работать. Примерно на сорок тысяч золотых. Теперь ситуация была такова — у меня в наличии 410 галлонов КРОВИ. Цена по рынку — 250 золотых за галлон, но основной объем — примерно полторы тысячи галлонов торчали в интервале 290 -400. Опустить их ниже не удавалось.
        Нужно было решаться. Но я не забывал, что сейчас против меня играют десятки, а то и сотни таких же сосредоточенных людей, многие гораздо умнее и опытнее меня. Наверняка кто-то отслеживает странную активность этой позиции, наверняка у многих лежит туз за обшлагом рукава. Будем действовать тоньше…
        Я опять обратился к ключевому инструменту моей аферы — оффоруму. В той же теме, где хором потешались над горе-алхимиком, я написал, что решил вообще завязать с этим делом, и хочу продать другие рецепты из этой линейки — тем более, не хватает навыков делать эпические эликсиры. И спрашивал совета, за сколько смогу толкнуть. Ну и скриншоты тоже приложил.
        После вброса я вернулся и начал наблюдать за рынком. Биржевые движения по ДРАКОНЬЕЙ КРОВИ — ключевому ингредиенту орденских зелий подскажут, выгорит ли мой обман. Поверят ли гуру алхимии в эпический рецепт, случайно доставшийся нубу, настолько глупому, что он решил засветить его на оффоруме.
        Первое время ничего не происходило. Информация должна дойти до заинтересованных людей, уже затем алхимики начнут теребить рынок или своих клановых барыг.
        Эволюция цены началась спустя три-четыре часа. Сначала были выкуплены дешевые ордера, за ними с биржи потихоньку стали исчезать дорогие. Объем «крови» на рынке сократился до пятисот галлонов, а цены на скупку начали расти. Ближе к ночи спрос превысил предложение — ингредиент уже выкупали по 300 -320 золотых, стремительно уходили последние запасы рынка — худел самый большой, самый дорогой лот — более пятисот галлонов по 401 золотому.
        Купились. Здешние барыги КРОВИ должны будут сказать мне спасибо, я сделал им сегодня месячный объем продаж. Теперь наступила самая рискованная фаза моей аферы. В условиях дефицита я должен был подогреть цену и максимально дорого скинуть свои запасы.
        Я начал играть на повышение — выставляя закупочные лоты все дороже и дороже. Цена закупки ползла к 500 золотым, доступного товара не оставалось. Наступил узкий момент, когда новую партию КРОВИ ДРАКОНА еще не подвезли/придержали. В любую секунду кто-нибудь хитрый мог выбросить свой запас, и тогда бы все пошло насмарку. Моей задачей было поймать пик цены — и быстро слить свои четыреста галлонов.
        Почти десять игроков наперегонки со мной выкупали остатки рынки и повышали закупку. Я физически чувствовал их азарт, да и сам увлекся процессом. Но самое главное — вовремя остановится, пузырь цены нельзя раздувать бесконечно.
        Конечно, те, кто торгуют и крафтят, дружат с калькулятором. Я знал, что умные головы уже разложили мои Рецепты по составляющим, подсчитали их себестоимость, рентабельность производства и примерный ценник. Я сделал это уже давно. По моим расчетам, ДРАКОНЬЯ КРОВЬдолжна повысится примерно до 850 -900 — это предел, за которым цена готового эликсира станет заоблачной. Она продержится недолго, несколько часов или дней — но в мутной воде ажиотажа можно поймать большую рыбу.
        Когда цена покупки выросла до 600, я решил форсировать ситуацию. Доступного товара больше не было, список лотов продажи девственно чист. Местные придерживали свои запасы — то ли действительно выкупили все для алхимии, то ли ждали еще большего повышения цены. Можно ждать тоже — но позицию нужно было закрывать, всегда надо знать, когда выйти из гонки.
        Я быстро выставил половину своей драконьей крови по 999, формируя единственное предложение, изображая наглого барыгу, решившего навариться. Подождал — по такой цене, естественно, никто не покупал, я просто обозначил верхнюю границу рынка и провел разведку боем — появятся ли конкуренты. Естественно, они ожили, стали перебивать цену, выкидывая новые партии товара. С этой минуты рынок начинал падать — и нужно было действовать очень быстро.
        Я сделал несколько мелких закупочных лотов по 800, резко повысив цену спроса. Их тут же исполнили, один за другим. Я выставил еще, изображая желающего выкупать по этой цене. Покупая сейчас в убыток себе, я создавал видимость повышения верхней границы закупки.
        Торговля — это в первую очередь поединок нервов. Многие, очень многие игроки, видя колебания цены, руководствуются не разумом, а эмоциями. Я знал, что сейчас кто-то невидимый, наблюдая как уходит дефицитный товар, яростно терзается сомнениями — стоит повышать цену закупки или нет?!
        Прошла томительная минута, мигнул свежий лот — кто-то перебил мою закупку, ценой в 800.01. Я тут же убрал всю свою ДРАКОНЬЮ КРОВЬ с покупки и продажи и кликнул по этому лоту.
        Продать. Ввести количество. 439. Подтвердить.
        Теперь, если у соперника есть нужная сумма, сделка будет совершена. Не мигая, я смотрел на цифры своего кошелька-счета. Ну? Ну? Ну!
        Приятный золотой звон, ласкающий мой слух. Цифры замерцали, изменяясь. Триста пятьдесят тысяч на моем счету. Триста. Пятьдесят. Тысяч. И мелочь на мороженое.
        Давясь истерическим смехом, я сполз с дивана и выключил интерфейс рынка. Несколько секунд хохотал, зарывшись лицом в мягкий ворс ковра и ударяя по полу кулаком. Хорошо, что меня никто не видит в этот момент. Кайф, дикий кайф выигранного поединка.
        Эпические рецепты Магистра. Драконья кровь. Двести пятьдесят кусков чистой прибыли. Господа алхимики и акулы бизнеса Базаара! Однако здравствуйте!
        Определенно мне нравилось здесь все больше и больше. И самое главное — никто не мог вычислить меня по нику — «алмазный» аккаунт давал полную анонимность продавца, мой ник казался строчкой знаков вопроса… Двести пятьдесят тысяч — это солидная сумма, может запросто привлечь ненужный интерес к моей персоне.
        Внимание привлек конвертик непрочитанного письма, настойчиво замигавший в полупрозрачном интерфейсе. Я открыл его — и удивленно поднял бровь. Писал совсем незнакомый мне игрок.

        ГЛАВА 9

        ЖИВИЛИАНСКИЙ БАЗААР, СЕМНАДЦАТАЯ БАШНЯ,VIP — АПАРТАМЕНТЫ
        КОСТ: Привет. Мои поздравления, изящно сработано.
        ХОТКОТ:На всякий случай спасибо. А ты о чем?
        КОСТ: О твоей махинации с кровью. Многие, кстати, думали, что ты выкупишь всю позицию. Почему не стал?
        ХОТКОТ: Не понимаю. Какая еще кровь?
        Кост: Да брось, ты взвешен на весах и найден очень легким. Хочешь, расскажу, на чем ты спалился?
        ХОТКОТ:…
        Кост: Все просто: на форуме постил один ник, а продавал рецепт и эликсиры скрытый продавец. Настораживает. Второй звоночек — активная параллельная скупка скрытым ником крови дракона. Это уже залет.
        ХОТКОТ: Так, а я-то тут при чем?
        КОСТ: Идем дальше — игрок новый, русскоязычный, мы его не знаем. Скрыт в статистике — значит «алмазный». Но клановую-то стату не закроешь. Все достижения отображаются. Пять минут назад у русского клана «Дозоры» появился новый Волк. Странное совпадение с временем продажи крупной партии крови по спекулятивной цене, не находишь? Далее все просто: клановый торговец Дозоров — ХотКот. Киллрейтинг выдает, что он «алмазный». Прорицание показывает, что сейчас Хоткот находится в Семнадцатой Башне на Базааре.
        Я проверил системный трей — так и есть, в эйфории выигранного поединка нервов не заметил ряд пришедших достижений:
        ВЫ ПРОВЕЛИ КРУПНУЮ ТОРГОВУЮ ОПЕРАЦИЮ — ПРОДАЛИ ТОВАРА В ОДНОЙ СДЕЛКЕ БОЛЕЕ ЧЕМ НА 300000! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ОПТОВИК»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 10000 ОПЫТА!
        ВЫ УВЕЛИЧИЛИ СВОЙ КАПИТАЛ БОЛЕЕ ЧЕМ В ПЯТЬ РАЗ ЗА ОДНУ СДЕЛКУ! (УЧИТЫВАЮТСЯ ТОЛЬКО СУММЫ СВЫШЕ 50000) ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ПО СТОПАМ ВОЛКА»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 50000 ОПЫТА!
        Расширенная информация о последнем достижении: редкое, вы стали 124547 игроком, получившим его, отображается в клановых достижениях…
        ХОТКОТ: Потрясающая дедукция. А как вы запалили клановое достижение?
        КОСТ: Это моя работа. Насчет ачивки — есть специальный сайт, где в режиме реального времени все это выводится. Бывает полезно.
        КОСТ: Так все-таки — почему не стал выкупать всю позицию? Удовлетвори профессиональное любопытство.
        ХОТКОТ: Слишком топорный ход. И я чуял подвох. Думаю, купи я все, дорого продать бы не дали.
        КОСТ: Да, многие придержали кровь, чтобы побороться на бай-лотах. Ты изящно слил по селлам, на пике цены. Молодец.
        КОСТ: Я предлагаю тебе вступить в Клуб.
        ХОТКОТ: Куда?
        КОСТ: Неофициальное сообщество русскоязычных торгашей Базаара. Не всех, естественно — только самых лучших. Нас там немного — ты будешь девяносто восьмым.
        Минутка расспросов — и я узнал, что, по сути, Клуб — просто отдельный канал, многие участники которого никогда не видели друг друга. Служил он для обмена новостями, общения на тему рынка, наводок на выгодные сделки — или наоборот, предупреждений о разводах. Никаких обязательств вступление не несло, а знакомство с акулами бизнеса Базаара могло оказаться очень полезным. Интересно. Смущала только легкость, с которой Кост вычислил мою персону. И простота, с которой он предлагал попасть в компанию избранных.
        ХОТКОТ: Вопрос. Почему я? В ваш элитный Клуб так легко попасть?
        КОСТ: Две причины. Во-первых, я доверяю своей чуйке. А во-вторых, тебя порекомендовал наш общий знакомый.
        ХОТКОТ: Общий знакомый?
        КОСТ: Догадайся.

* * *

        ДОРСА, КОНДОР, ЗАМОК КЛАНА «ДОЗОРЫ»
        Хелт Акор? В рейд?  — Эббот, замглавы «Дозоров» по ПВЕ, скривился, будто лимон съел.  — Ты серьезно, ХотКот?
        Его взгляд словно говорил мне — будь моя воля, тебя бы здесь вообще не было.
        — Я посмотрел твой профайл,  — продолжил он.  — Пять тысяч ОМ, да и те — значительная часть в торговле. Это смешно, Кот. Не понимаю, как тебя вообще с такими данными приняли в клан.
        Это правда, в академку, а затем в Дозоры зачислили по блату. Порог вступления — десять тысяч ОМ, три-четыре месяца игры. Меня, а также Ваню с Мариной приняли по персональному разрешению Совета Хранителей и рекомендации Алекса. Но — экзамен мы сдали честно!
        — У тебя, конечно, есть чудо-мечик,  — продолжал Эббот.  — Но, я также слышал, что использовать его опасно. Админы могут конфисковать лут, так ведь уже было, да?
        — Вопрос решили, теперь этого не будет.
        Эббот пожал плечами.
        — Вчера эдак, сегодня так,  — произнес он.  — Вот представь, повезло, нашли мы вкусный сайт на Путях, отфармили его, ты убил босса своей вундервафлей, выпала легендарка. Во- первых, ее могут забрать админы, во-вторых — она будет сломана. А починить легендарку не дешево и не просто, это отдельная история! Так что нафиг, нафиг.
        — Так что, совсем никак? По факту — мне просто нужно добраться с вами до одного места на Путях.
        — Хоткот, пойми, для рейда ты — бесполезный балласт. Даже шмот с эстелью не наденешь, по требованию навыков не проходишь. Там показатель Ужаса — от трех до пяти! Херней не страдай, иди качайся.
        Вот так. Я вышел во внутренний двор кланхолла, размышляя. Дозоры брать меня в рейд на Бесконечные Пути не хотели, попытки найти другой «паровоз» пока тоже были безуспешны. Никто не хотел брать бесполезного нуба в сложнейший комплекс подземелий, даже за крупную сумму. За несколько дней я плотно присел на эту тему, изучая ее. Выводы были неутешительны.
        Для начала, отыскивая путь в Мир Без-Солнца, я попробовал самый простой вариант — пересадку через три десятка порталов. Потерял целый день, слил несколько тысяч голды на жетоны, трижды умер. Как я и подозревал, в мирах, контролируемых вассалами «Пандорума», мой статус врага делал перемещение невозможным. Меня стабильно убивали на предпоследнем отрезке пути, там перманентно кемпились несколько портальных кругов. Вариант оставался только один — идти через подземелья Хелт Акора.
        Хелт Акор, Бесконечные Пути представляли собой переплетение вечно меняющихся инстансов, паутиной связывающие почти все миры Сферы. В них нельзя было попасть с помощью портальной магии или Свитков — только хардкор, только ножками. Сложность заключалась в том, что Пути были очень изменчивы — сайты трансформировались и исчезали, схема переходов странным образом смещалась, постоянно генерировались «случайные события». Там, где вчера рейд нашел отнорок в древние гробницы, сегодня могла оказаться пещера, полная плотоядных растений. И так далее. Островками стабильности Хелт Акора было несколько якорных локаций, населенных странными НПС-фракциями. Найдя к ним путь, можно установить там точку привязки Камня Душ. Большинство рейдов, дойдя до такого места, организовывали там постоянную базу и старались идти все глубже и глубже, выполняя зубодробительной сложности квесты, исследуя новые инстансы. Лут, взятый на Бесконечных Путях, считался одним из лучших в Сфере, был сравним по своим характеристикам с добычей из Астрала.
        Кроме сложных подземелий, всегда существовала опасность встретиться с другой группой игроков — и разойтись, либо мирно, либо нет. Резня и бои, потерянная добыча в мрачных коридорах Хелт Акора была темой многих наполненных болью сообщений на оффоруме Сферы Миров.
        Ну, ладно. Финансовый вопрос я решил. Чтобы не привлекать больше внимания к своей скромной персоне, нужно сделать перерыв в биржевой активности на Базааре. Тем более от графиков, колонок с лотами, окошек с сайтами — оценщиками и калькуляторами крафта уже реально кружилась голова. Вчера, пытаясь поймать остатки «паровоза» по одному из компонентов эликсиров Ордена, до сих пор будоражащих рынок, я потерял за мгновение десять тысяч — просто по невнимательности, пропустив лишний нолик. Досадно — но сам виноват, торговцу важна свежая голова, а я уже выдыхался.
        Рецепт «Тинктуры Огня», кстати, ушел за три тысячи. Вскоре рынок заполонили снятые с него Копии, позволяющие изготовлять по 10, 20, 100 зелий, а потом я увидел, как на рынке начали появляться эликсиры по новым, проанонсированным мною Рецептам. Всего лишь пара дней потребовалась игрокам, чтобы добраться до Ордена и начать прокачивать репутацию с фракцией Магистра. Профессиональные фармеры репы — это что-то…Я порадовался, что вовремя сорвал куш — теперь цена на ингредиенты будет только падать, пока не устаканится, найдя свою нишу.
        Эйр, уже ставший родным. А не навестить ли мне Вельди? Нужно забрать остатки «Тинктуры». Да и показалось мне, что девочка из волшебной лавки хочет со мной о чем-то поговорить.
        Лавка была на месте, девочка — тоже. Вельди читала толстый манускрипт с гравюрами растений, водя пальцем по строчкам и забавно сдувая падающую на глаза светлую прядь.
        — Кто это к нам пожаловал, Фредерик?  — улыбнулась она, поглаживая разлегшегося на стойке черного кота — Не господин ли Кот?
        Девушка была рада меня видеть, но я заметил на ее лице какую-то странную озабоченность. Ее что-то явно тяготило. Взяв ее руки в свои, я строгим голосом велел рассказывать все, как есть.
        — Ах, господин Кот. Мне очень неудобно просить об этом. Вы не могли бы одолжить мне немного денег?  — упавшим голосом сказала она, не глядя мне в глаза.  — Скажем, сто пятьдесят золотых? Понимаю, это крупная сумма. Мне надо заплатить за аренду лавки сборщику налогов…
        Разговорив Вельди, я выяснил, что волшебная лавка на грани разорения. Ее владельцем был покойный маг эрра, приходящийся девушке дядей. Пока был жив, он обеспечивал магазин зельями и Свитками собственного производства, некоторые пользовались популярностью. К сегодняшнему дню Вельди распродала все старые запасы, полки лавки практически опустели. Клиенты уходили, а попытки найти новых поставщиков не увенчались успехом.
        Как я понял из сбивчивого рассказа, все наследство дяди-мага сгорело вместе с ним в башне. Вельди досталась только лавка, товар в ней, да долги за алхимические ингредиенты. На их покрытие ушла вся выручка. И теперь она не знала, что делать.
        — Простенькие эликсиры, без магии, я и сама могу варить,  — тихо говорила она.  — Да вот только кому они нужны…
        Это правда, НПС-магазины не пользовались большой популярностью среди игроков. Почти все можно было найти напрямую, на аукционе. Частенько, конечно, там попадались интересные штучки, но, в основном клиентами неписей сами неписи и были. Им-то игровой аукцион был недоступен!
        — Я понял. Денег, конечно, одолжу. Подумай, может смогу еще чем-то помочь?
        Квест, квест, квест! Разговорами, свиданиями и цветочками репутация с ней уже не росла, нужно было выполнять задания. И кажется, это хорошая возможность!
        — Правда?  — в зеленых глазах загорелась надежда.  — Поможете мне?
        ВАМ ПРЕДЛАГАЮТ ЗАДАНИЕ: БИЗНЕС-ПЛАН ДЛЯ ВЕЛЬДИ.
        НЕ ДОПУСТИТЕ БАНКРОТСТВА ВОЛШЕБНОЙ ЛАВКИ, ПРИНАДЛЕЖАЩЕЙ ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ. ПОМОГИТЕ НАЙТИ ПОСТАВЩИКОВ И ПОКУПАТЕЛЕЙ. ПОМОГИТЕ ДЕВУШКЕ СДЕЛАТЬ МАГАЗИН ПРИБЫЛЬНЫМ.
        НАГРАДА: ОПЫТ, РЕПУТАЦИЯ, ВАРИАТИВНО.
        ВРЕМЯ ВЫПОЛНЕНИЯ: 7 ДНЕЙ.
        — Конечно, помогу!  — я принял задание. Как раз по моему профилю, отлично.
        Дело казалось пустяковым, с моей-то квалификацией даже немного смешным. Всего-то состыковать покупателя и продавца. Поэтому я решил не откладывать его в долгий ящик.
        Первым делом нам нужен был поставщик. Мастер алхимик-травник, с собственной лабораторией, способный потянуть крупный объем производства. В Эйре их было пять, но, в конце концов, я остановился на старой и вредной травнице из Давны, наводку на которую дал ее зять — владелец стеклодувной мастерской. У них оказалось целое семейное предприятие с законченным циклом от сбора трав до наклеивания этикеток на эликсиры. То, что нужно.
        Поставщики — хорошо, но главное — покупатель. Розница важна, однако основной объем должен вытянуть стабильный оптовый покупатель. И клиент, по сути, был один — государство, вернее, армия. В условиях фракционной войны войскам постоянно требовались запасы расходников, особенно таких, как зелья лечения.
        Я отправился в замок Эйра и немного потерся со служивыми, болтая о том, о сем. Скучающие на посту солдаты были рады собеседнику, а статус Друга Народа Эйр и фракционный медальон — награда от эрра, как бы намекали, что мне можно доверять. В результате стало известно, что в стандартную экипировку воина-НПС первого ранга входит один Средний Эликсир Лечения и одно Среднее Зелье Противоядия. И то, что в последнее время их частенько не хватает.
        Интенданта, главного квартирмейстера найти было тоже не проблемой. Но тут случился неожиданный затык.
        — Ваше желание помочь армии со снабжением весьма похвально,  — худощавый квартирмейстер с желтоватым лицом развел руками.  — Не скрою, после смерти Сиэджа и его алхимической лаборатории у нас были сложности с поставками эликсиров. Но! Все уже решено, поставщик найден, контракты подписаны. Ничем не могу вам помочь!
        Я продолжал его обрабатывать, предлагая лучшую цену, условия, но интендант даже не пожелал взглянуть на мое предложение. По поведению старого солдафона я заподозрил, что это не просто так. Скорее всего, у него самого рыльце в пушку. В конце концов, он побагровел, разорался и выгнал меня, личная репутация упала аж на сотню единиц, до «Неприязни».
        Ладно. В таких делах, говорил опыт, нельзя останавливаться, надо переть вперед, как танк, смело выходить на лиц, принимающих решения. У меня был фракционный амулет, звание Друг Народа, и я направился напрямую к эрру. Зря, что ли, почти двое суток не выходил из игры, спасая его величество от Тао и Ко? Пусть помогает!
        Эндвед, к моему удивлению, принял меня почти сразу. И, кажется, был даже рад видеть. По крайней мере, пригласил в малый зал приема, усадил за стол, заваленный кипой атласов и карт, сел напротив. Выглядел молодой эрр не очень — как-то повзрослел, что ли. Черты лица заострились, под глазами залегли черные тени. В Короне Народа он казался почти копией однажды виденного мною отца.
        — Что у тебя, ХотКот?  — спросил он.  — Давай только быстро, у меня мало времени на болтовню.
        — Война?
        — Война! На севере началось вторжение орков Дома Тьмы! Их там тысячи, никто не понимает, как они так быстро преодолели тысячи лиг!  — Эндвед сжал кулаки.  — Потеряно уже три форта. Даже спать не успеваю! Хочешь помочь — записывайся в ополчение! Там рады каждому мечу.
        — Я и правда, хочу помочь, но по-другому.  — ответил я.  — Скажи, как у вас дела со снабжением?
        — Со снабжением? Плохо, но терпимо. Зная тебя, уверен, что действуешь не бескорыстно. Что задумал, говори прямо. Хватит юлить!
        — На этот раз я просто хочу помочь одной из твоей подданных, эрр,  — я взглянул на него.  — Племянница Сиэджа восстановила производство эликсиров и хочет, как дядя, снабжать твои войска.
        — Племянница? Не знал о ней. Ну, хорошо. В чем проблема?
        — В том, что твой интендант отказывается. У него новый поставщик.
        — Торгаши…  — протянул Эндвед устало.  — Слушай, мне не до этих мелочей. ХотКот, это дело моего квартирмейстера, решай с ним. И не беспокой меня больше по этому вопросу. Все, можешь идти.
        Я встал. И пошел ва-банк:
        — То есть тебе все равно, что твои подданные обманывают тебя?!
        — Это очень серьезное обвинение,  — процедил Эндвед, тоже вставая.
        — Просто посмотри, по какой цене твой интендант закупает обычное Зелье Лечение. Для сведения — я предлагаю по пятнадцать серебра за склянку.
        Молодой эрр сосредоточился на несколько секунд, застыл неподвижно. Как я и думал, столкнувшись с непонятной ситуацией, подключился искин помощнее.
        — Тридцать пять.  — произнес он тихо. И уже громче — Генерала Лаорта ко мне!
        — Изложишь все Лаорту!  — это уже мне.  — Пусть проверит. Это очень подозрительно. У нас и так казна пустая. И — спасибо!
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ СКРЫТОЕ ФРАКЦИОННОЕ ЗАДАНИЕ: СЛАБОЕ ЗВЕНО.
        ВЫ ОБНАРУЖИЛИ СЛАБОЕ ЗВЕНО — НЕДОБРОСОВЕСТНОГО ЧИНОВНИКА В АРМИИ НАРОДА ЭЙР. ВЫ РАСКРЫЛИ ЕГО ОБМАН. ФРАКЦИЯ СТАНЕТ ЧУТЬ СИЛЬНЕЕ. НАЙДИТЕ ВСЕ СЛАБЫЕ ЗВЕНЬЯ И НАРОД ЭЙР БУДЕТ БЛАГОДАРЕН ВАМ!
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С НАРОДОМ ЭЙР ПОВЫШАЕТСЯ НА 50!ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 300/5000 (ПОЧТЕНИЕ)
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ЭНДВЕД ЭЛИОН, ЭРР НАРОДА ЭЙР, ПОДНИМАЕТСЯ НА 50! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 160/1000 (УВАЖЕНИЕ)
        ВНИМАНИЕ: ВЫ ОТКРЫЛИ СКРЫТУЮ ЛИНЕЙКУ ФРАКЦИОННЫХ ЗАДАНИЙ «СЛАБОЕ ЗВЕНО». НАЙДЕНО: 32/100.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 50000 ЕД. ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. АТРИБУТА В НАГРАДУ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ РЕДКОЕ ДОСТИЖЕНИЕ «АНТИ-КОРРУПЦИОНЕР»! ВЫ СЕМНАДЦАТЫЙ ИГРОК, ПОЛУЧИВШИЙ ЭТО ДОСТИЖЕНИЕ У НАРОДА ЭЙР!
        Через час я подписал контракт с новым интендантом, а старого двое «колосьев», заковав в цепи, проводили в темницы под замком. Как я и подозревал, закупка происходила по завышенным ценам, часть шла в карман квартирмейстеру.
        Ворох свалившихся наград, включая редкий фракционный квест, был лишь приятным дополнением к чувству достигнутой цели. Контракт подписан, и через три дня нужно произвести первую поставку.
        — Пятьсот Зелий Лечения?! Триста Регенерации??  — Вельди в страхе округлила глаза, читая контракт.  — Через три дня? Но где мы возьмем столько, ХотКот?
        — Не беспокойся, все уже на мази, принимай и подписывай контракты!  — я материализовал и выложил перед ней несколько шуршащих свитков.  — Смотри, это транспортный контракт, это договор с мастерской алхимиков…
        Я мог гордиться четко проделанной работой. Вельди, в принципе, даже не нужно было ничего делать — схема работала сама. Нанятый НПС-возчик будет забирать груз эликсиров в Давне и отвозить в замок Эйра, напрямую, минуя лавку. Девушке оставалось только принимать заказы от интендантства и передавать алхимикам необходимое количество. Ну и организовывать доставку. Наценка была небольшой, всего пара серебряных монет на единице товара, но учитывая объем и постоянство заказов, общая маржа выглядела вполне солидно.
        — Еще держи вот это. На разживу.  — я вытащил из инвентаря целую кучу Свитков, по бросовым ценам выкупленных мною накануне с аукциона. В основном это был треш, лут с квестов, ненужный игрокам, обошелся он мне в сущие копейки. Но в лавке должен быть ассортимент, тем более НПС не так разборчивы.
        — ХотКот! Ты же знаешь, мне нечем заплатить тебе за это!
        — Ничего, отдашь по номиналу, когда реализуешь. Друзья ведь должны поддерживать, иначе зачем они нужны, а?
        — Спасибо, ХотКот…Надеюсь, все это будет работать,  — задумчиво сказала Вельди, внимательно изучая контракты.  — Слушай, а что это за стук?
        Снаружи, с улицы, и правда, доносился громкие звуки: стук молотков, визг пилы, голоса. Там явно что-то мастерили.
        — А это твоя новая вывеска. Старая никуда не годилась. Раз уж ты назначила меня антикризисным менеджером, я решил распорядиться.
        — Анти…чем? Опять смеешься над бедной девушкой?  — подобрав юбки, Вельди выскочила из-за стойки и побежала наружу — смотреть.
        — Ну, не знаю. Старая мне нравилась больше!  — она задумчиво прищурилась, осматривая плоды трудов: моих и местной рекламной кампании, состоящей из двух плотников и художника.  — Эта какая-то большая. Кричащая. И бросается в глаза…
        Еще бы. Маленькую, незаметную табличку возле двери магазина мы заменили на шикарную, красочную вывеску, с ажурной вязью на фоне нарисованных флакончиков, свитков и волшебных камней: «Зелья, Свитки и Волшебные Предметы».
        — А зачем эти стеклянные цилиндры по бокам?
        — Для подсветки. Внутри зажигаешь волшебную свечу — и твою вывеску видно даже в темноте! Ни один покупатель мимо не пройдет!
        Реклама — двигатель торговли. Мне не трудно помочь Вельди раскрутить свой небольшой бизнес, нужен всего лишь хороший пинок, чтобы он фыркнул, завелся и начал стабильно набирать обороты. Магазин ее находился в Верхнем Квартале, в хорошем проходном месте, на пути к замку эрра, мимо постоянно шастали толпы народа. Если дать о себе знать, поддерживать ассортимент и конкурентную цену, торговля никуда не денется. Тайком от Вельди я сделал несколько вбросов в торговом и общем чате Эйра, привлекая к ее лавке внимание игроков. Даже если они ничего не купят, весть все равно разнесут, сарафанное радио работает во всех мирах.
        — Смотри, что это за магазин? Новый какой-то, чтоли?
        — По ходу. Вчера здесь пробегал, ничего не было вроде…
        Возле входа остановилась троица игроков. Судя по внешнему виду, первые два-три месяца в Сфере. Они заинтересованно глазели на светящуюся вывеску, потом один за другим спустились в подвальчик.
        — Ой, Хоткот, ты ведь заберешь эликсиры? Они готовы, упакованы.  — спохватилась Вельди.
        «Тинктура Огня»? А зачем она мне теперь? Цель достигнута, деньги заработаны.
        — Мне они больше не нужны — с улыбкой ответил я — Можешь продавать, прибылью поделишься. А если не поделишься, я не обижусь. Тебе же надо раскрутить лавку.
        — Вы такой… такой хороший, господин Кот!  — Вельди в порыве чувств бросилась на шею и жарко поцеловала — прямо в губы. Ух ты! Это был не целомудренный поцелуй, а самый что ни на есть любовный, пусть и продиктованный порывом благодарности.
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ ПОВЫШАЕТСЯ НА 100! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 540/1000 (УВАЖЕНИЕ)
        Оторвавшись через несколько мгновений от моих губ, зардевшаяся девушка смущенно улыбнулась и сказала:
        — Там клиенты, мне нужно работать!  — и стремительно убежала в лавку.

        ГЛАВА 10

        Сегодня приехали мои космонавты. Рейс из Нью-Токио прибыл в десять вечера. Дочерна загорелая, улыбающаяся Алена крепко прижалась, Виктор Назипович молча вручил большой саквояж. Две недели пролетели очень быстро, я их и не заметил — практически не вылезал из капсулы. Зато и все дела в Сфере переделал, и денег заработал, просто образцовый муж. Тщательно обошедшая квартиру женушка не обнаружила ни следов пьянок, ни забытых посторонними дамами предметов, ни окурков с отпечатками помады. Все было хорошо, и даже на счете красовалась сумма в шесть тысяч алтов — наш двухмесячный бюджет. Хотел вывести и больше, но игровое золото в ближайшее время могло потребоваться — я кое-что задумал. Вечер и ночь мы провели вместе, Алена взахлеб рассказывала о «Звезде», смотрели видео и фотографии, заново привыкали друг к другу после двух недель разлуки. Поздней ночью, когда утомленная девушка заснула, я взглянул на темнеющую в зале серебристую VR — капсулу. Странное дело — теперь я воспринимал ее не как крутой девайс для развлечения, а как дверь в иной мир, почти ничем не отличавшийся от настоящего. Я вел там другую
жизнь, и, кажется, перестал воспринимать игру чисто как средство заработка. Я становился одним из наркоманов, познавших магию погружения в Сферу.
        Утром я привычно позавтракал и полез внутрь капсулы, слыша, как жужжат роботы — пылесосы, нарезая круги по квартире, и напевает Аленка, что-то намывая на кухне. Жизнь входила в привычное русло.

* * *

        День за днем я спокойно, неторопливо работал. Знакомился с сокланами, инспектировал кланхраны*, отправлял грузы на аукцион Эйра. Еще дважды побывал на Базааре, продавая-покупая товары для клановых нужд. Последний раз — вообще продуктивно, Комтур поручил закупку крупной партии дорогих волшебных камней с аффиксом эстели* — для инкрустаций в ПВЕ-шные* сеты. Экипировка фармеров* Хелт Акора, как я понимал. Камни удалось взять напрямую у торговца из Верхнего Мира, контакты которого мне дали в чате Клуба. Это обошлось на порядок дешевле, Дозоры сэкономили почти сто тысяч, Совет на радостях даже перевел мне пятерку премиальных.
        Примерно выходило, что спокойно работая на клан, я имел стабильную десятку зарплаты, Серебряную Искру*, базовые расходники, компенсацию потерянной в рейдах экипировки. Плюс где-то столько же набегало на всякого рода мелких процентах: купи-продай, привези людям нужную вещь из Базаара. Жить было можно, но сложно, мои запросы оказались побольше. Ротик-то привык кушать вкусно и отовариваться в магазинах, не обращая внимания на ценник. Тянули кредиты, которые хотелось бы закрыть. Я уже давно посчитал, что мне требуется выводить в месяц пятьдесят — шестьдесят тысяч местной валюты — просто поддерживая статус-кво. Играть на бирже Базаара интересно, но неплохо было бы отыскать независимый источник дохода. Иначе, зачем я вступал в Дозоры?
        Не спеша, я просматривал всю доступную мне информацию. Изучал транзакции клановых кошельков, вдумчиво читал бюллетени, почтовую рассылку альянса, внутренние чаты и форумы. Чтобы действовать эффективно, требовалось врасти в эту систему, понять, что на чем держится и как вертится весь этот механизм.
        Несколько выводов были уже сделаны. Я оценил бюджет клана, месячный оборот средств и порядок сумм, уходящих на те или иные нужды: зарплаты функционерам вроде меня, закупки Искр для продления подписки, отчислений на крафт* или покупку расходников. Стало ясно, что все основные переводы на клановые нужды приходят с нескольких верхних, недоступных мне счетов, распоряжаться которыми могли только члены Совета и лично Комтур.
        Первый, «Альянсовый», очевидно, хранил средства для взаиморасчетов с альянсом и связанных с этим операций. Второй был интереснее, обзывался «Рента», и именно на него приходили извне основные доходы «Дозоров». Очень крупные суммы! Стало интересно, я начал копать.
        Оказалось, это ежемесячные платежи арендаторов: кланов, которым Дозоры сдавали часть своей территории. Альянс СЕВЕР контролировал очень большую область «диких земель» — весь северо-запад Дорсы, почти четверть площади континента, от холодного Моря Ветров до степей Дикого Поля. Север состоял из двадцати двух кланов, больше ста тысяч аккаунтов в статистике, больше половины — живых, активных, играющих. Меня всегда удивляло, как при такой численности Дозоры собрали на бой с ПРОЕКТОМ неполных четыре сотни игроков. Где тысячи со-аллов*?!
        Глаза открывали мне постепенно: боевых кланов, которые и составляли костяк СЕВЕРА, насчитывалось всего пять. Именно они, поддерживая друг друга и собираясь в единый кулак при необходимости, год назад железной рукой навели порядок на северо-западе, подмяв под себя обширные территории.
        Но их было слишком мало, чтобы заселить и удержать проглоченный кусок. Поэтому СЕВЕР, оставив себе самые богатые области, заселил на свою территорию множество «крабов»* — малых и больших кланов игроков, делающих акцент на ПВЕ-составляющей игры. За возможность жить в «диких землях», фармить подземелья и мобов, строить форпосты и добывать ресурсы эти кланы платили аренду-дань. Разную, в зависимости от богатства и размера области, которую занимали. В обмен боевики СЕВЕРА гарантировали безопасность и защиту в случае агрессии врагов. Парадокс, но Дозоры, активный в ПВП* — отношении клан, своими пятью сотнями задротов решали больше, чем тысячи хомячков, фармящие мобов.
        Я понял, что это серьезный бизнес. Суммы за аренду позволяли платить реальную зарплату основному составу, окупать все расходы и наверняка еще оставалось. Руководство Дозоров, сто процентов, на безденежье не жалуется. Понятно, откуда ноги растут. Это деньги, и нормальные деньги — именно поэтому такой серьезный отбор в состав, и случайных людей тут нет.
        Я понял также, что мне доверили мелочевку. Шесть доступных счетов — это интересно, но в основном подотчетная рутина, связанная с куплей-продажей по давно отработанным схемам. Ну, было бы глупо рассчитывать, что Дозоры сразу предоставят в мое распоряжение все свои средства. В принципе, как старт, как источник стабильного заработка, позволяющего закрыть мои проблемы в реале — нормально. Начнем с малого, а дальше развернемся.
        Несмотря на занятость, я продолжал упорно тренироваться. Сто дуэлей стали частью ежедневного распорядка. Навыки владения холодным оружием, достигнув третьего-четвертого ранга, росли теперь очень медленно, для получения новых ОМ* требовались успешные проведения изощренных приемов. Личный скилл* тоже развивался, и я сам не заметил, как прописался на арене Эйра, став ее завсегдатаем. Клановые тренировки под руководством умелых учителей и постоянная практика на арене делала свое дело — прогресс был неизбежен.
        Новички и бесклановые игроки уже не представляли опасности, большую часть поединков я проводил с альянсовыми «профи». Пришло понимание, что я не чемпион, но становлюсь крепким середняком, способным противостоять сильным бойцам. Даже крутым скилловикам, типа Балиана, Неудачника, Димоникуса приходилось поднапрячься, чтобы «сделать» меня.
        В один из дней я внезапно встретил на арене давних приятелей: Диарея со Свенном. После экзамена в Дозоры они выпали из поля зрения. Оба бывших рекрута Либерти, к моему удивлению, вступили в какой-то клан и щеголяли тускло — желтыми никами. Карма с хорошей, зеленой и синей, упала до плохой — они явно нарушали общественный порядок. Еще немного — и станут красными, ПК, и даже доступ в Королевства будет опасен. Начнет нападать стража, придется везде ходить в маскировочных плащах.
        — Карму зачем убиваете?  — спросил я напрямик.  — ПК* — шите, что ли? Делать больше нечего?
        — Была тут небольшая заруба, пришлось испортить.  — вздохнул Свенн.
        — Фигня, отмоем!  — беспечно отмахнулся Диарей.
        — Клан решили сделать?
        — Да, у нас теперь свой блэкджек и девочки,  — подмигнул Диарей.
        Клан «Вежливые Люди». М-да. Я открыл киллрейтинг. Ну, так. Хотя учитывая, что неделю назад он был вообще мертв… Десять активных мемберов*, я заметил тут и Хельгу, и других известных мне еще по Либерти игроков, не прошедших в основной состав Дозоров. Список последних киллов настораживал — убитые игроки принадлежали к нашему альянсу. К одному из «крабских» кланов, арендующих у Дозоров провинцию «диких» земель.
        — Пантерыч вас собрал?  — спросил я, глядя на красную пятиконечную звезду на черных табардах.  — А зачем на землях алли убиваете? Смотрите, дождетесь, охоту на вас объявят.
        — Да они сами полезли,  — сказал Диарей.  — Мы в инст* первые пришли, они выеживаться стали. Типа их место.
        — Думали, что папки, раз их больше,  — усмехнулся Свенн.  — Ну, пришлось вежливо объяснить, чем руки отличаются от клешней.
        — Значит, данж* не поделили.  — хмыкнул я.  — Поэтому вы двадцать три килла сделали на альянсовых землях?
        — Данж был в пределах Королевства, формально это не владения Дозоров,  — отчеканил Свенн.  — Ну а киллы в землях алли* — это ж мы летели за ними на крыльях любви. Погорячились немного, признаю.
        — Но чего оправдываться? Мы убили их — потому что можем,  — продолжил он.  — Для нас смысл игры в этом. Будь они повежливее, никто бы не пострадал.
        — А на Дозоров нам теперь пофиг. Хотят — пусть пробуют поймать.  — добавил Диарей.  — Это фан!
        Я с сомнением покачал головой. Игрокам, не признающим авторитетов и видящим смысл Сферы только в ПВП, прямая дорога в Дикое Поле. Пополнить ряды кланов, подобным «Рандомам». Сильный замковый альянс рано или поздно выгонит их из своих владений, как только они начнут серьезно портить кровь.
        — С тобой Пантера хочет поговорить,  — сказал Свенн.  — Вон он идет.
        Капитан Пантера так и остался в Эйре. Стал соседом — я сталкивался с ним в гостинице Карна, частенько пересекался на арене. Пантера — боевик до мозга костей. В бою полностью соответствовал своему нику — хладнокровный, очень быстрый, опасный. Даже двигался с какой-то кошачьей грацией. И всегда был очень вежлив, просто до безобразия интеллигентен. Никогда не выигрывал у него больше двух из пяти схваток.
        — Слушай, Кот!  — Пантера сразу взял быка за рога.  — Ты теперь ведь рулишь торговлей в Дозорах? На Базаар закупаться ты летаешь? Транспорт заказываешь? Скоро будет ближайший рейс?
        Получив, утвердительный ответ, он продолжил:
        — Нам бы с тобой поработать хотелось. Там какой грузовик будет, барк?
        — Неф. Большой объем в этот раз приходит.
        — Тем более. Все равно каботажник отсюда уходит полупустой. Можешь захватить наш груз и продать на Базааре? Не обидим.
        Схема простая. Доставка товара летающим кораблем — дело дорогостоящее, маленький объем возить невыгодно. Поэтому все хотят примазаться к большому заказу. Сократить свои расходы на логистику. Грин, видимо, активно использовал это — транспортный контракт оплачивает клан, в трюмах грузовика остается место, можно добавить немного «левака». За черный нал, естественно. Все, как в жизни. Я был уверен, что руководство Дозоров прекрасно знает об этих маленьких хитростях — просто закрывает глаза. Стоп, а что за груз? Я открыл контракт, ссылку на которой Пантера отправил в личку. Серебряные слитки, медь, немного арондура, сумрачное дерево. Обычные ресурсы, на которые богат северо-запад Дорсы. Понятно, почему хотят отправить в Базаар, на рынке Эйра переизбыток такого товара, продавать здесь будут год.
        — Э, Пантерыч. Откуда это? Не в жизнь не поверю, что вы заделались рудокопами.
        — Взяли по случаю,  — буркнул Пантера.  — Ну что, заберешь из Эйра? Десять процентов — твои, все честно.
        Я еще раз проверил киллрейтинг. Сопоставил даты, киллы, выпавший лут. Ну да, так и есть — новоиспеченные «Вежливые» грабанули торговый караван — тех самых крабов, с кем зацепились накануне из-за данжа. Зацепились, видно, серьезно.
        — По случаю…Заберу.  — я принял контракт.  — Слушай, ну это же из алли ребята, зачем вы их так?
        — Слишком борзые! Вообще думаю перекрыть им кислород, хрен сунутся на границу.
        — Смотри, дело КОСом кончится.  — предупредил я.
        — Нас не поймают.  — уверенно сказал Капитан.  — Да и не будет Комтур за крабов впрягаться.
        И тут всплыла интересная мысль. Крабы, ресурсы, караваны, транспорт, логистика, Базаар. Собственно, она давно занозой сидела в голове, но окончательно оформилась в подобие плана только сейчас, после разговора с Пантерой.
        — Слушай. Говоришь, можешь вообще перекрыть кислород?
        Каждый день, находясь на аукционе Эйра, пролетая на «птичке» над клановыми владениями я видел длинные вереницы НПС — караванов, перевозившие из земель арендаторов грузы — добываемые ими ресурсы, руду, металлы, драгоценные камни, лут из данжей и разнообразные ингредиенты. Часть оседала на аукционе Эйра, но большая — увозилась летающими кораблями в Базаар. Объемы «крабов» казались немаленькими, я начал было аналитику, пытаясь по косвенным данным вычислить товарооборот, но не успел — меня вызвал Магистр.

* * *

        В Цитадели Ордена, как я и ожидал, было полно игроков. Привлеченные новой линейкой фракционных наград, они заполнили полупустую, молчаливую крепость. Упражнялись вместе с братьями-рыцарями на ристалище, сдавали орденским экономам фургоны с припасами, работали с НПС во внутренних мастерских цитадели: кузнице, кухарне, конюшне. Квестодатели могут быть очень изощрены в своих попытках поиздеваться над игроками — я вспомнил свои приключения первого месяца в Эйре. Чего только я тогда не переделал — и пиво таскал, и мечи точил, и утонувшую алебарду стражника во рву искал…
        — Твоя работа?  — спросил Магистр, когда я нашел его на одной из квадратных башен. Вцепившись жилистыми руками в зубцы, Балабанов с высоты птичьего полета обозревал свои владения, ветер трепал короткие седые волосы.
        Я посмотрел вниз, на кишащую игроками крепость. Хе-хе-хе, ничего, пусть повозятся.
        — Твоя.  — констатировал Магистр.  — В принципе, не все так плохо. Несколько из них уже заслужили посвящение в полные братья. Я даже придумал, как их использовать. Когда наберется побольше, удивлю.
        Он обернулся ко мне:
        — Идет время, Кот. Каковы результаты? По моим данным, ты мотаешься Эйр-Базаар и в ус не дуешь. Надо торопиться, искать Свечкина.
        — Ищу варианты. Не самое простое дело.  — ответил я.  — Этот мир Без-Солнца…может, подскажите, как туда попасть? Пробовал через Бездну, трижды. Результат вы можете видеть в киллрейтинге.
        — Да, вижу. Плохо, что ты засвечен Пандами. Там не пройдешь, даже не суйся. Пробуй через Хелт Акор. Доберись до Седьмого Яруса, там можно найти местного проводника.
        — Легко сказать. На Бесконечные Пути тоже так просто не попасть.
        — Ищи варианты. Сосредоточься на этом,  — сказал Магистр.  — Игроки там активно рейдятся, некоторые даже живут. Ты должен добраться до Свечкина — это цель номер один. И быстрее, потому что…
        Он замолчал, искоса глядя на меня.
        — Можно вопрос?  — воспользовался я паузой.  — Может, использовать в этом деле помощь Богов?
        — Богов? А почему…стой, кто-то из небожителей заинтересовался тобой?
        А он проницателен, сделал я вывод. Или просто хорошо знает механику своей игры. Продолжим узнавать информацию из первых рук…
        — Да. Тормис. Следит за мной, постоянно поднимает репутацию.  — ответил я.
        — Тормис. Понятно. Следовало ожидать…Ничего дельного тебе не подскажу — небожители непредсказуемые и хм, злокозненные существа. Тем более твой, хм, покровитель. Что-то, значит, ему от тебя нужно.
        — Но почему я? Чем я отличаюсь от тысяч других торговцев и воров?
        Магистр усмехнулся, ткнул пальцем, показывая на серебряный эфес Синевы на моем поясе.
        — Ты Один из Семи, у тебя есть огненное оружие. И, видимо, подходящий психотип для последователя Великого Вора — пояснил он — Вероятно, он считает, что ты сможешь выполнить какое-то сложное поручение. Но — ничего не бывает даром, помни это. У Богов свои интересы, они ведут свою игру.
        — Вы говорите о них, как о живых!  — не сдержался я.  — Но ведь это НПС, созданные вами с определенной целью.
        — Говорю как есть. Значит, ты так ничего и не понял.  — ответил Балабанов.  — Знаешь что…найди в Сети мое выступление на конференции в Нью-Токио. Ключевые слова для поиска — «Искусственный Интеллект». Посмотри, внимательно. Подумай.
        — Хорошо, найду. Так что делать с Тормисом? Он может помочь с Хелт Акором?
        — Да я откуда знаю?  — Балабанов, кажется, разозлился.  — Может — да. Может — нет! Не тупи, Кот. Отправляйся в его Храм и спроси сам.

        ГЛАВА 11

        Давно хотел я разобраться с моим божественным покровителем. Тормис, бог плутов и торговцев, явно оказывал мне знаки внимания, отмечая повышением репутации удачные аферы. Сейчас репа* с ним приближалась к «Уважению». Мало-помалу, между текучкой: клановыми делами, торговлей, переговорами я выяснял, какую пользу можно извлечь из всего этого.
        Для начала, как обычно — форумы, гайды, серфинг в Сети, поиск и изучение доступной информации. Итак, боги, вернее, Боги. Что они собой представляют в Сфере Миров?
        Управляются отдельным, особо мощным искином*. Разделены на три основные группы: Света, Тьмы, Тени и кучу мелких подгрупп. Враждуют и дружат. Способны самостоятельно, хотя и ограниченно, передвигаться между мирами.
        Если глава фракции НПС — как правило, лорд или король пятого ранга, небожители начинают свой отсчет с шестого. Шестой ранг — полубог, седьмой-восьмой уже полноправные Боги. Известно только две сущности девятого ранга. Что интересно, Богов можно уничтожить — но это крайне нетривиальная задача. Учитывая мощь и недоступность этих существ, для войны с ними требуются невероятные ресурсы. Я прочитал про попытки, усмехнулся. Судя по всему, разметать пару рейдов, клочками по закоулочкам, для Богов плевое дело. Крайне отрицательно эти попытки сказывались на качестве окружающих зданий — было полностью разрушено несколько городов. Впрочем, большинство комментаторов сходились во мнениях, что это ситуация временная и зависит только от концентрации сил. Пока в Сфере просто не было нужного количества игроков, полностью прокачавших навыки и собравших экипировку для того, чтобы бросить вызов божественным сущностям.
        Взаимодействие Богов с НПС и игроками — сложный пласт игры, ковырять который можно было долго. Вкратце, я уяснил, что Богам посвящали и строили Храмы, число поклонников и жертвы увеличивали мощь божества, взамен они отдаривались мощными долговременными баффами*, реже — предметами. Игроки и неписи, получившие архетипы служителей — «адептов», «жрецов», «верховных жрецов» — получали особые скиллы, могли, молится, общаться, вызывать своих покровителей. Да уж — я вспомнил зловещую тень, дважды призванную Своим. В бою ПРОЕКТА с Пандами она едва не сбила джаггернаут «Стального Отряда», а это была всего лишь «проекция», а не явление Бога во плоти.
        Тормис. Бог Тени. Никто из богов не может превзойти его в хитрости, воровстве и искусстве обмана. Иллюзионист и фокусник. Бог торговли, прибыли, красноречия, покровительствует нищим, ворам, торговцам и искателям приключений. Крайне противоречивый персонаж в пантеоне — этакий уж на сковородке, и нашим и вашим, давайте спляшем. Аналогом Тормиса в земной мифологии явно был легконогий Гермес, хотя не совсем.
        Итак. Храмы Тормиса не найдешь в Эйре: фракции, поклоняющиеся Богам Света, не потерпели бы их в своих владениях. Они располагались исключительно на стыке «диких» земель и Королевств — в той самой ПВП-зоне, излюбленной ПК-шерами всех мастей. Святилища обычно скрыты и разбросаны по всему миру. Так, жрецы, описание ритуалов, предпочитаемые подношения…
        Интересная концепция. Храмы Тени задумывались как своеобразные «заправочные станции» для команд приключенцев вдали от цивилизации. В обмен на приношения они зачастую выдавали рядовые расходники, поэтому не пользовались популярностью у игроков. Плюс опасность таких мест — кемперы* частенько «принимали» гостей прямо у дверей святилищ.
        Очень мало информации от игроков на форуме — хотя желающие поклоняться Тормису были, они либо не достигали высот, либо не делились инфой. Я бы поставил на второе — сама специфика бога предполагала, что ему будут служить не самые словоохотливые руки. Было несколько скупых сообщений, что он обращал внимание на людей после крупных сделок, принесших прибыль — и все. Чат Клуба тоже молчал — видимо, тема была крайне скользкой.
        Странно, но кроме общих знаний, хоть и любопытных, конкретной информации по Тормису я не нарыл. Описание нескольких ритуалов и рядовых баффов — не в счет, ничего полезного или даже сравнимого со Свитком, который он мне выдал в Храме. Оставался один вариант — посетить Храм самому, принести щедрый дар на алтарь. Кто знает, может получиться пообщаться? Или — я даже зажмурился — вдруг мне снова отсыпят божественных плюшек? Надо пробовать.
        Интерактивный поиск ближайшего святилища тоже удивил — оказывается, их было совсем немного. На весь наш мир — десять, конкретно на нашем континенте — всего три. И ближний оказался тем самым заброшенным Храмом, где мы дали бой консте* ПРОЕКТА.
        И я отправился туда, совмещая приятное с полезным: посетив Магистра. К счастью, теперь репутация с Орденом позволяла воспользоваться порталом. В Эйре они были отключены из-за войны, но в замке Дозоров был свой, через который я и прошел.
        И вот я стою перед полуразрушенным входом в подземное святилище. Опасные места, намекает киллрейтинг. Но я внимателен и готов рискнуть — тем более вокруг вроде бы все тихо.
        В Храме все было по-прежнему. Прямоугольный темный зал, пронзенный несколькими пыльными столбами света, исходящими из дыр в потолке. Статуи богов над алтарными плитами в конце зала, противоположном входу. Покрытый трещинами каменный пол, сложные барельефы на стенах.
        Но что-то все же неуловимо изменилось. Оглядевшись, я понял,  — стало чище. Исчезли кучи мусора и каменной крошки, оползни обломков в обрушившихся углах, мох, карабкающийся по подножиям алтарей. Было аккуратно и чистенько, беззаботное мраморное лицо Геллы, богини любви, обвивал венок из живых цветов, перед фигурой Спящего стояли несколько толстых ароматических свечей, под изваянием Тормиса поблескивала россыпь серебряных монет.
        Святилище больше не выглядело заброшенным. Казалось, за ним теперь тщательно ухаживают. Игроки, наводнившие Орден, побывали здесь?
        Я сделал несколько шагов, остановился перед алтарем. Тормис был изображен в виде нищего, просящего подаяние. Лицо статуи скрывал широкий капюшон, виден лишь острый подбородок с саркастической усмешкой на губах.
        Я достал подношение, встал на цыпочки и вложил в протянутую каменную ладонь ожерелье, украшенное обработанными волшебными камнями. Золотые звенья обвили каменные пальцы статуи. Развязал пузатый мешочек, высыпал на алтарь горку сверкающих новеньких монет. Тормис, как и всякий торговец, любит презренный желтый металл…
        Ничего не происходило. Предметы не исчезали, бог не принимал дар. Чего же ему нужно?
        За спиной негромко кашлянули. Рефлексы сработали быстрее, чем испуг — я мгновенно отпрыгнул, одновременно выхватывая из ножен меч. От тех, кто мог застать врасплох, в этих местах не стоило ждать ничего хорошего.
        От светящегося клинка незнакомец испуганно отшатнулся назад
        — Я не хотел напугать вас!  — вырвалось у него.  — Уберите оружие, я не опасен.
        Не спеша вкладывать меч в ножны, я внимательно разглядел его. Среднего роста, тощий, эльф или полуэльф, молодое скуластое лицо, темные волосы собраны в хвост. Одет в маскировочный балахон с откинутым капюшоном. Не игрок, непись*. Что он делает здесь?
        — Меня зовут Келдарин,  — сказал НПС. Это я и сам видел по нику, горящему над ним. Келдарин, священник.  — Извините, если напугал. Просто решил привлечь ваше внимание, когда понял, что вы пришли с дарами.
        — Так и инфаркт можно получить — проворчал я.  — Как ты подобрался так близко?
        — Невидимость. Чары на плаще,  — смущенно улыбнулся Келдарин.  — Сюда не часто забредают игроки, а если и заходят, то норовят прикончить. Как это вы говорите — вписать в кил-рэйт? Приходится скрываться.
        — Это ты навел здесь порядок?
        Из объяснений полуэльфа я выяснил, что он странствующий клирик. Набрел на этот храм совсем недавно — и обнаружил, что из разрушенного он превратился в действующий. Кто-то, по словам Келдарина, «активировал» святилище, принеся хорошую жертву Богам Тени. Так как Храмы Тени — редкость, а работающие — редкость вдвойне, решил остаться здесь, присматривая за кумирней. Хороший шанс сделаться одним из немногих служителей Тени, полуэльф был доволен находкой.
        Странно это все как-то. Выходит, святилище активировал я? Тогда складывается мозаика — резкое повышение репы, легендарный Свиток в награду. Но почему сейчас Тормис молчит?
        — Почему молчит?  — улыбнулся Келдарин.  — Ваш дар он принял.
        Я оглянулся — и правда, ожерелье исчезло с пальцев статуи Тормиса. Строчка в системном логе говорила о поднятие репутации на десять единиц. Всего десять! Не за этим я прибыл в такую даль!
        — Вижу, вы разочарованы,  — сказал полуэльф.  — Тормис — непредсказуемый Бог. Он может щедро одаривать, но так же легко отнимать. Странный выбор покровителя для игрока. Почему вы решили служить ему?
        — Не знаю. Наитие,  — пожал плечами я.  — Мне кажется, это он выбрал меня, а не я его.
        — Понимаю,  — кивнул Келдарин.  — Такое бывает. Значит, вы в чем-то соответствуете его идеалам.
        — А как стать служителем Тормиса?
        — О, это сложный вопрос. У этого божества нет жрецов в обычном смысле слова — он предпочитает действовать чужими руками. Когда ему понадобится что-то от вас, вы узнаете об этом.
        — Значит, я пришел сюда зря.  — произнес я.
        — Зря? Ничего не бывает зря,  — мягко улыбнулся Келдарин.  — Прикоснитесь к алтарю.
        Держа странного полуэльфа в поле зрения, я снял перчатку и положил руку на холодный шершавый камень. Алтарь засветился мягким золотистым сиянием, мне показалось — каменная рука статуи чуть дрогнула. Игра света и тени? Или нет?
        Нет! Передо мной вылезла иконка задания, обведенная золотистой переплетенной рамкой. Такого я еще никогда не видел — легендарный квест!
        ВАМ ПРЕДЛАГАЮТ ЗАДАНИЕ «ВЕЛИКИЙ ХРАМ ТЕНЕЙ».
        ВНИМАНИЕ, КЛАСС ЗАДАНИЯ — ЛЕГЕНДАРНЫЙ ИСТОРИЧЕСКИЙ КВЕСТ! ОТКАЗ ПОВЛЕЧЕТ ЗА СОБОЙ ПОЛНУЮ ПОТЕРЮ РЕПУТАЦИИ!
        ТОРМИС, БОГ ТЕНИ, ПРЕДЛАГАЕТ ВАМ СДЕЛКУ.
        КАЖДЫЙ БОГ ИМЕЕТ СВОЕ ГЛАВНОЕ СВЯТИЛИЩЕ. ТО, КОТОРОЕ ПРИНАДЛЕЖИТ ТОРМИСУ, СКРЫТО И ЗАПЕЧАТАНО ЕГО ВРАГАМИ. ВЫ ДОЛЖНЫ НАЙТИ И ВОССТАНОВИТЬ ВЕЛИКИЙ ХРАМ ТЕНЕЙ, СОКРЫТЫЙ НА БЕСКОНЕЧНЫХ ПУТЯХ.
        ВРЕМЯ ВЫПОЛНЕНИЯ И ЧИСЛЕННЫЙ СОСТАВ УЧАСТНИКОВ — НЕ ОГРАНИЧЕН.
        В ОБМЕН ВЫ ПОЛУЧИТЕ: РЕПУТАЦИЮ, АРХЕТИП, ВАРИАТИВНО.
        И куча хвостиков предупреждений: в зависимости от вариантов выполнения возможен контент 18+, жестокие сцены, потеря репы, психически неуравновешенным, детям и женщинам вход воспрещен и так далее, не хватало только надписи большими буквами — НЕ ДЕЛАЙ ЭТОГО!
        Но я, конечно, принял задание. Какой дурак откажется от божественного квеста?
        — Если Тормис отметил вас, советую идти по пути служения ему дальше — вам это будет проще, чем другим.  — сказал за спиной полуэльф.
        — Ну, естественно,  — ухмыльнулся я, оборачиваясь к нему.  — Кстати, еще вопрос: все Боги используют такой же маскарад? Советую поменять способ. Этим обличьем даже двухлетнего ребенка не проведешь, Тормис!
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С БОГОМ ТОРМИСОМ ПОДНИМАЕТСЯ НА 100. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 3910/5000 (ДРУЖЕЛЮБИЕ)
        Тихий смешок. На месте Келдарина — пустота, с шелестом опустился на пол темный плащ, из которого словно выдернули содержимое. Будто и не было тут секунду назад НПС, водящего меня за нос своими рассказами о том, как он тут присматривает за Храмом. С первой же секунды разговора я догадался, кто передо мной. Клоуны, блин.
        Я нагнулся и поднял доставшийся мне дар — маскировочный балахон из темно-синей, почти черной ткани, невесомый и скользящий в руках, как шелк.
        ТЕНЕВОЙ ПЛАЩ. КАЧЕСТВО — РЕДКИЙ. ПРОЧНОСТЬ — 34/48. МАТЕРИАЛ — ЛУННЫЙ ШЕЛК.
        «МАСКИРОВКА» — С НАДВИНУТЫМ КАПЮШОНОМ СКРЫВАЕТ ВАШ НИК И СТАТУС.
        «ШАГ В ТЕНЬ» — АКТИВИРУЕТ УМЕНИЕ «УХОД В ТЕНЬ». 10 СЕКУНД/1 ЧАС
        ПОВЫШАЕТ СОПРОТИВЛЕНИЕ К МАГИИ ШКОЛ ТЬМЫ, СВЕТА, ВОЗДУХА, ОГНЯ, ЗЕМЛИ, ВОДЫ, РАЗУМА НА 30 %.
        Однако, редкая штука! Обычные маскировочные плащи, насколько я знал, вообще не имели аффиксов кроме «Маскировки» — поэтому неохотно использовались большинством игроков. А А тут — и хорошие резисты*, и «Уход в Тень». Что это, кстати? Описание гласило:
        Вы можете уйти в Тень, став невидимым и неосязаемым для материального мира.
        Невидимость? Красота, пусть и всего на 10 секунд в час. Может выручить. Надел его, чувствуя, как струящаяся ткань облегает плечи. Хороший плащик, пригодиться. Ладно, на выход. Я побрел к лестнице, ведущей наверх.
        Но день, оказывается, сегодня не закончился. Стоило мне полностью выбраться наружу, боевой лог внезапно расцвел целой кучей сообщений. Меня с нетерпением ждали.
        Сверху беззвучно упала ловчая сеть. Подлая штука — метко брошенная, она опутывает по рукам и ногам. Я схватился за рукоять Синевы, но множество мельчайших крючков, усеивавших сетку, впились в тело, сковывая движения. В следующий миг плечи и руки оплел аркан, не давая шевельнутся. Кто-то тяжелый прыгнул сверху, сбивая с ног, горла коснулась холодная сталь.
        Раз, два, три. Меня почему-то не убивали. Затем невидимый враг обиженно крякнул, убрал клинок — я успел заметить, что это синеватый кривой скимитар, и встал с моей спины.
        — Всего один килл до дневного плана оставался!  — донеслось сверху.  — Эх, мать моя женщина.
        Меня легонько пнули в бок. Эффекты сеток и аркана исчезли.
        — Вставай, Кот, чего разлегся,  — продолжил тот же голос.
        Я повернулся на спину и удивленно воскликнул:
        — Тринадцатый?!
        — Кому же еще тут быть, это ж мои владения,  — важно подтвердил тот.  — Блин, один килл! Ходишь, ходишь в школу…
        Да, это был один из «Рандомов», ПК-клана, местных жителей, с которыми не так давно свела меня судьба. Тогда мы неплохо поладили. Тот факт, что Тринадцатый, тот еще отморозок, гонщик за киллрейтингом, не прикончил сразу, говорил о многом. И это хорошо, потому что у меня было дело к людям Черного Дона.
        — Как ты меня нашел?  — спросил я, поднимаясь.
        — Как, как… Маура нашла,  — Тринадцатый показал на щуплую темноволосую девушку, жавшуюся за его спиной.
        — Пешка, мой искатель,  — небрежно пояснил он.  — Слушай, а с кем ты там болтал в храме? Слов я не расслышал, но Маура клянется, что на экране Поиска был только один сигнал — твой.
        — Да так, сам с собой.  — Ответил я.  — Слушай, Тринадцатый! Есть дело на миллион. Надо поговорить с Доном.
        Тринадцатый на секунду задумался.
        — Его нет в игре,  — сообщил он.  — Я написал ему, сейчас зайдет. Полетели, отвезу тебя в наше гнездо.
        «Рандомы» ютились в развалинах сгоревшего форпоста. Уничтожен он был совсем недавно, судя по кругу выжженой земли вокруг. Было их немного — человек двенадцать, и что-то боевого духа не чувствовалось.
        — Нас тут прижали,  — пояснил Тринадцатый.  — Ну а что, Блэки понабрал нубов*, половина свалила после первого слива.
        Поговорив с ним, я выяснил, что Дикое Поле опять лихорадило. Объявился новый Аттила — некий Жетон, который объединил несколько крупных кланов в боеспособный альянс и начал кровавую вендетту против всех, кто не пошел под его крыло. Степь видывала такие попытки уже не раз, всегда коалиция, грызясь, распадалась — слишком яркие личности собирались вместе, нескольким медведям не ужиться в одной берлоге. Но пока война шла, «Рандомов» и еще пару кланов вытесняли с насиженных мест, периодически устраивая рейды на их территорию.
        Когда появился Черный Дон, я изложил ему свое предложение. При беседе присутствовали Арроу и Тринадцатый. Видя, какую реакцию вызвал мой рассказ, понял — попал в жилу, дело выгорит. Глаза у них загорелись тем блеском, который выдает хищников. Тринадцатый аж вскочил и заходил взад-вперед в возбуждении. Видимо, ему уже грезились жирные киллы в рейтинге, грабежи богатых караванов, в ужасе разбегающиеся карибасы. И слава, темная слава топового плэй-киллера, которой так гордятся все задроты Сферы.
        — Интересное предложение, Хоткот,  — процедил Блэки.  — Очень интересное. Надо обдумать.
        — Да чего там думать!  — взорвался Тринадцатый.  — Блэки, люди валят с клана, сам не видишь, что ли! Или перебегут к Жетону или выселят нас отсюда нафиг. А скорее — и то, и другое!
        — Тихо!  — осадил его лидер «Рандомов».  — Такие дела с кондачка не делаются. Надо обдумать.
        — У меня вопрос,  — тихо сказал Арроу, пристально глядя на меня.  — Те места, которые ты обозначил на карте, контролируют «Дозоры». Они будут нас ловить и убивать.
        — Не будут. Вернее, не поймают.  — усмехнулся я.  — Я гарантирую это.
        — Для таких дел нас маловато, Блэки,  — Арроу с сомнением прищурился.
        — Можно поговорить с Художником,  — вставил Тринадцатый.  — Его парни точно будут за.
        — Там будет еще пара небольших кланов работать,  — добавил я.  — Вам нужно заплюсовать их.
        — Это не вопрос.  — отмахнулся Блэки.  — Самое главное, что меня волнует — тебе-то что с этой движухи, Кот? Не верю я в твою бескорыстность.
        Ну, вот так всегда. Почему люди всегда норовят заподозрить меня в меркантильности? Может, им так проще жить? Но ладно, не будем переубеждать, если «Рандомы» сами хотят отстегнуть мне процент от своей будущей добычи — пусть так оно и будет. Три процента? Или пять? Пожалуй, пусть будет пять.

        ГЛАВА 12

        — Слушай, Олаф, ты ведь умный? Можешь пояснить одну вещь?
        Клановый аналитик весьма холодно посмотрел на меня. Ну, умный, говорил его взгляд. Но это еще не значит, что собираюсь тратить время на каких-то там ХотКотов.
        — Ну, давай, только быстро.  — наконец соизволил он.
        — Мы ведь контролируем наш регион? Почему же не выкупаем у арендаторов ресурсы оптом, на месте — на этом можно поднять неплохие деньги.
        Олаф на секунду задумался.
        — Есть несколько причин. С какой начать?
        — С самой существенной.
        — Ну, во-первых, крабы не согласны. Они же не подневольные, в конце концов. Могут продавать сами, где хотят. Некоторые в этом фан находят — перевозки, караваны…Поставь мы такое условие при заселении — никто бы не пошел под наше крыло. Рабством попахивает, сечешь?
        — Ясно. А другие причины?
        — Ну, еще это геморрой. Всех облети, у всех забери груз — территория — то огромная. Дни уйдут. У нас нет своих астральных грузовиков. Кто будет этим заниматься?
        — Я буду этим заниматься. При правильной организации логистики все можно сделать быстро.
        Олаф искренне расхохотался.
        — Ты что…и правда считаешь, что такой умный?  — спросил он сквозь смех.  — Что до тебя эта идея никому не пришла в голову — выкупать у карибасов дешевле на местах, отвозить в Базаар и зарабатывать на этом? Что, правда?
        Я не считаю себя самым умным. Мне кажется, Олаф проецирует с себя. Я считаю, что идея ничего не стоит. Неважно, кому первому пришло в голову, ВАЖНО — кто сможет приложить усилия и осуществить задуманное.
        — Те, кому все равно, уже продают Редам,  — сообщил мне Олаф.  — Их грузовые барки выкупают товар у наших арендаторов. Есть договоренность, что мы их не трогаем. Торговцы заплюсованы* — хотя сами Реды нам нейтралы*.
        Понятно. Реды, Красный Альянс — крупный конгломерат кланов, населяющих центр континента, богатые области вокруг Златых Фейр. Состав смешанный, но больше тяготеют к крабству. По боевой составляющей — многочисленней, но качество хуже. Дозоры поглядывали на Редов свысока, но охотно вели с ними дела. Я подозревал, что между нашими альянсами есть тайная договоренность, о совместном отпоре в случае нападения третьей силы.
        — Значит, Реды выкупают. А почему не мы?  — спросил я.
        — Потому что это никому не интересно. Ни нам, ни крабам.
        — Нам, то есть мне, это интересно. Вот, посмотри файлик на досуге.  — сказал я, отправляя ему личным сообщением свои выкладки.  — Ну а вторую сторону мы тоже «заинтересуем». Можно создать ситуацию, когда выбора не будет.
        — Интересно. И полезно для клана…  — Ознакомившись, Олаф посмотрел на меня с интересом — как профессор на обезьяну в клетке, вдруг выучившую таблицу умножения.  — Но неосуществимо на практике. Как ты убедишь арендаторов? Как уберешь Редов? И самое главное — на это вряд ли даст добро Комтур.
        — Я все беру на себя. И арендаторов, и Редов.  — сказал я.  — А Комтур…тоже есть идея.

* * *

        Получив согласие Олафа, я принялся осуществлять первую стадию плана. В первую очередь нужно было зачистить Редов. Меня жутко бесила эта ситуация. Что это такое, чужие барыги выкупают товар у наших арендаторов!? Это наша корова, и только мы ее доим! Но, я предугадывал, что переговоры и нижайшие просьбы ничего не дадут, кроме обострения отношений между альянсами. Проглоченный кусок крайне сложно вырвать из глотки. Нужно действовать по-другому.
        Для начала собрал информацию. Заправлял торговлей у «красных» некий Зампотыл, мой старый знакомый. Ха, земля-то круглая! Именно он напустил на меня «Братство Кнута» пару месяцев назад, в ответ на вырванную на аукционе Фейр позицию. Эта информация придала дополнительный стимул, пряный привкус моей мести. Воодушевленный, я отправился в Фейры и принялся копать дальше.
        RED контролировали центр континента, области вокруг крупнейшего торгового хаба Дорсы — города Златых Фейр. Богатое НПС-Королевство, самое населенное место нашего мира, место старта большинства новичков. Местный аукцион был кормушкой их торговцев, большинство позиций принадлежали им. Немудрено, что тогда они восприняли мою попытку спекулировать стрелами, как личное оскорбление.
        Зампотыл, к счастью, алмазным не был, ник и статистику не скрывал. Очевидно, он жил здесь давно и чувствовал себя в полной безопасности. Свыше сотни открытых им лотов ярко светились на фейранском аукционе — самые вкусные, самые ходовые позиции. Больше полумиллиона в товаре, нехилая сумма. Амуниция, расходники, оружие, эликсиры, да полно всего. Я тщательно переписал все, забил данные во вкладках сайта с ценами Базаара, в калькуляторах крафта, вычисляя себестоимость.
        Итогом стал список из тридцати восьми позиций, которые приносили восемьдесят процентов прибыли моей будущей жертве. Наценка колебалась от тридцати до двухсот процентов. Остальные лоты можно было не учитывать — очевидно, Зампотыл принадлежал к тем жадным торговцам, которые тащили для ассортимента все подряд, на чем можно заработать копеечку.
        Следующий пункт назначения: Базаар. Опять миновав сумасшедшую толкучку, я оказался в знакомых VIP-апартаментах, НПС-портье улыбнулся мне, как старому знакомому.
        Потратив почти двести пятьдесят тысяч и пару дней работы, я выкупил по бай — лотам* товары из списка. Нашел корабль — это оказался астральный неф, объем груза оказался внушительным — и контрактом отправил все это в Фейры.
        Днем позже, без объявления войны, я начал боевые действия. На аукционе Фейр разом появились десятки позиций, дублирующие лоты редов, но по более низкой цене. Я решил перекрыть Зампотылу кислород и лишить его основного источника доходов.
        Очень помог, конечно, «алмазный» статус — я выставлял лоты от лица скрытого продавца, меня не могли вычислить. Видно было лишь, я прекрасно осознавал это, что кто-то анонимный бросил вызов «красным» в сердце их владений.
        Основное сражение началось спустя несколько часов. Как и полагается, с обстрелом лучниками, атакой передового отряда и фланговыми обходами конницы. Присутствовал и засадный полк. Я получил истинное удовольствие, соревнуясь с Зампотылом. Но, преимущество было на моей стороне — он хотел выдавить конкурента, моей целью было не дать ему заработать. Я был готов продавать товар по себестоимости, лишь бы не пропустить к нему клиента.
        День спустя мы расходились с поля битвы, заполненного трупами и кружащим над ними вороньем. Тридцать позиций было убито мною практически в «ноль», наценка по ним снизилась до 1 -3 %, восемь еще отчаянно боролись за глоток кислорода, трепыхаясь в районе 10 -20 %. Я отрезал Зампотылу рынок, демпингуя, выкупая и продавая его ключевые позиции несколькими десятками лотов. Битва была жестокой, почти восемнадцать часов я провел в капсуле — отвлекаться было нельзя. Когда наконец вылез и прикорнул на несколько часов, уснул почти мгновенно — правда, и во сне меня преследовали строчки биржевых лотов и ломаные кривые графиков продаж.
        Зайдя с утра, я увидел, что торговец редов перешел в массированное наступление. Он сменил тактику, снижая цены и стремясь выкупить у меня почти весь товар по минимальной цене. Цель понятна — выдавить непонятного конкурента с рынка, потом вернуть себе лидерство. Но цена была уже убита, теперь, чтобы вернуть прежний уровень, придется постараться…
        Ну, не беда. Я ни капли не огорчился. Выкупив их, он вернул мне деньги. Самое забавное, что при этом я даже зарабатывал — немного, правда, но десять-пятнадцать тысяч в общей сложности поднял. На Базааре аукционные представители все это время выкупали для меня новые запасы товара. Я заказал доставку свежей партии с Базаара, включающую те позиции, которые ред вводил, пытаясь компенсировать убытки в проседающих. Все, чего добился Зампотыл — выиграл пару дней передышки, пока идет груз. Я был готов к затяжной позиционной войне, которая должна была выкинуть торговца RED с биржи — вернее, заставить его оценить убытки и грядущие перспективы нашего противостояния.
        Еще через день рынок застыл в мучительной неподвижности. Большинство «вкусных» позиций, кормивших прежде противника, торговались по границе себестоимости. Мне было все равно — деньги я все равно верну, но пока я здесь, зарабатывать на них реды не будут. Зампотыл не проявлял признаков активности — новые лоты не появлялись, старые не обновляли цены. Устал бороться? Выдохся? Похоже на то.
        И тогда я решил написать ему письмо. Не от себя, конечно — от лица своего твинка, нового персонажа, созданного как раз для подобных целей.
        Привет, друг. Тебе не надоело бодаться? Может, попробуем договориться?
        Ответ пришел почти мгновенно:
        Кто ты такой? Ты чей вообще? Ты вообще в курсе, что лезешь на чужой огород? Знаешь, что за такое бывает?
        Как я и думал, сначала он будет давить авторитетом и запугивать — как и в прошлый раз, со стрелами. Это ваш огород, значит? Ну-ну. Сбрасывая назойливые попытки перейти в личный чат со мной, я отправил еще одно письмо.
        Вижу, пока ты не готов к конструктивному диалогу. Напиши, как созреешь. Только почта — личку я отключаю.
        Продолжим. Мне даже нравилось так изощренно его мучить. По факту я понимал, что Зампотыл сейчас с кучей товара на руках — и своего, и выкупленного у меня, и с невозможностью продать его с прибылью. Перезадротить меня тоже не вышло. Он уже понял, что я не отступлюсь — мне что-то нужно. Сейчас, скорее всего, пробивает моего абсолютно чистого твинка по всем доступным каналам. Кто такой, чей, откуда, как оказать давление. И не находит НИ-ЧЕ-ГО.
        Письмо пришло через пару часов. Зампотыл писал:
        Чего тебе нужно?
        Я с удовольствием ответил:
        Я знаю, как неприятно, когда лезут в твой огород. Теперь ты тоже знаешь. Давай договоримся — я покидаю твой, ты уходишь из моего.
        Ответ пришел незамедлительно:
        Ты о чем?
        Я долго размышлял, как сформулировать свое требование. Решил ограничится одной строчкой. Не дурак, поймет.
        Прекрати скупку у крабов на севере.
        На это раз ответа пришлось ждать долго. Я уже думал, что Зампотыл решил снова начать торговую войну, собравшись с силами, но нет:
        Понятно. Я понял, кто за тобой стоит. ХотКот? Я узнал почерк. Ты начинаешь очень неприятную историю, парень. Мне связаться с Дозорами?
        Это тоже было предсказуемо, поэтому я с удовольствием оттарабанил ответ:
        Важно не то, что ты знаешь, а то, что можешь доказать.
        Короче — где пруфы*, Билли? Даже если Реды побегут жаловаться Дозорам, что они принесут в клювике, какие доказательства, что именно ХотКот вторгся в их бизнес? Ни-ка-ких. Анонимный торговец в Фейрах, левый аккаунт в переписке, чисто домыслы и умозаключения Зампотыла. ХотКот чист, как слеза, и может спокойно отрицать всевозможные инсинуации в свой адрес. И мой оппонент не может этого не понимать. Если же он упрям, как баран, я могу посидеть здесь еще пару недель, сбивая им цены и перекрывая ручеек прибыли с крупнейшего аукциона Дорсы.
        Все просто, друг. Как только ты говоришь да, я волшебным образом исчезаю. Если ты нарушаешь обещание — появляюсь вновь.
        Зампотыл не отвечал — видимо, считал. Считал потерянную прибыль от выбитых позиций и потенциальную — от скупки товаров у наших арендаторов. И прикидывал, что выгоднее. И я знал, что он выберет.

* * *

        ….тринадцать форпостов. Этот, четвертого уровня, с налету не взять. Бойцы Агатоша осадят его к пятнице. Но им потребуется поддержка.
        — Выделим две консты,  — сказал Тао.  — Миротворец и Даос помогут. Остальные пока заняты. Мы и так потеряли два форта на прошлой неделе.
        — И тем не менее мы медленно, но верно выдавливаем их!  — заметил Миргус.  — Фронт двигается. Так и надо было действовать с самого начала. А ты — рейд в Эйр, наем Панд…
        Тао скривился. Он не любил, когда напоминают об ошибках.
        — Что со Свитками?  — коротко спросил он.  — «Мечи» готовы?
        — Запасы на исходе. Хашем и Рут делают новые, не покладая рук. Возможно, придется докупать на Базааре. Но клановая казна уже показывает дно. Война высасывает все соки. Тао, нам бы на недельку сходить в Хелт Акор…
        — Нет времени пока,  — коротко бросил Тао. Моргнул единственным глазом, раздраженно мотнул головой.
        — Что такое, Тао?
        — Какой-то нуб спамит в личку. Сейчас заблочу.
        Через несколько секунд лидер ПРОЕКТА встал, прервав разговор.
        — Миргус, сорри. Надо срочно слетать в Фейры.
        Фейранская харчевня на центральной площади кишела от игроков и неписей. Что поделать — оживленная локация, многие начинают в Фейрах, да так и остаются здесь. Брезгливо обходя болтающих, пьющих, торгующих новичков, Тао нашел того, кто писал ему — в углу, за пустым столиком. Внимательно оглядел.
        Нубский шмот, будто играет первый день. Зеленая, нейтральная карма. Ничего не говорящий ник. Пустой, девственно чистый киллрейтинг.
        — Ты от Кота?
        — Можно сказать и так.  — помедлив, ответил незнакомец.  — Давай только обойдемся без ников. Посредником в переговорах буду я, понимаешь — незачем вам встречаться. Ты заинтересован вернуть свое? Есть предложение — делаешь одно дело, получаешь свои вещи назад.
        — Что за дело?
        — Все просто. Вот карта. Видишь, отмечена область? В ближайшую неделю там должен быть заблокирован любой траффик — торговые караваны, летающие корабли, короче, все. Ваша задача — перехватывать все, чтобы никто даже и не думал сунуться. Сможешь?
        Тао внимательно изучал обрывок карты. Владения СЕВЕРА. Пограничная, «желтая» зона, рубеж между Королевством и клановыми территориями. Малонаселенная, никому не нужная, разве что всепроникающим искателям приключений, да арендаторы Дозоров изредка таскают там караваны.
        Предложение ему не нравилось — потому что было насквозь непонятным. Сложного не было абсолютно ничего, более того, оно позволяло совместить приятное с полезным: получить киллы и пощипать чужих карибасов. Поэтому и настораживало. Подстава?
        — Да какая подстава.  — сплюнул на грязный пол незнакомец.  — Поставь там пару искателей дежурить, будут цели — дропайте их через пентаграмму. Вот и все.
        — Какие гарантии, что сверху не упадет толпа местных?  — спросил Тао.
        — Да кто? С Дозорами у вас мир, остальные далеко. Гарантии… Вот, держи…
        По столу, вращаясь и отбрасывая блики, покатилось толстое золотое кольцо, со множеством пустых гнезд инкрустации. КОЛЬЦО ДЕВЯТИ ЖИЗНЕЙ.
        — Это знак доброй воли и одновременно первая часть платежа,  — усмехнулся странный игрок.  — Сделаешь дело — получишь назад свою легендарку.
        Тао принял эпическое кольцо, убрал в инвентарь. Внимательно глянул на собеседника:
        — Кроме вещей, мы говорили еще о информации. О мече.
        — Информация пойдет бонусом. Ну что, договорились?
        Тао вышел из таверны, бесцеремонно расталкивая лезущих под ноги нубов. О подоплеке сделке он догадывался — Кот клановый торговец Дозоров, наверняка какие-то торговые махинации. МАНТИЯ КОРОЛЯ СИЛЬДО, и главное, информация о таинственном мече, гораздо ценнее недели скучного дежурства, с которым легко справятся две боевых консты и портальщик на подстраховке. И кольцо…
        На площади было много народа, Тао сразу окружила круговерть толпы. Он остановился, найдя глазами портальный круг. Что тут за суматоха? Мимо пробежал, разбрасывая игроков в разные стороны, маунт-мастодонт в боевом режиме, за ним спешила вооруженная НПС-стража. На толпу стремительно спикировал рух, проносясь над самыми головами, за ним синхронно вспыхивали пятна взрывов «Большого Огня».
        — СуперДетка! СуперДетка!  — истошно заорал кто-то, горящая непись и игроки с воем выбегали из пламени, народ в панике бросился кто куда, планирующего руха преследовали «стрекозы» гвардов, сбивая на лету. Вокруг замелькали бегущие фигуры, на Тао налетело сразу несколько, но его показатель Телосложения и Силы был настолько высок, что они падали, словно ударившись о стену. Один удержался, повис, схватив лидера ПРОЕКТА за талию.
        ИГРОК КЕССОН УСПЕШНО ПРИМЕНЯЕТ ПРОТИВ ВАС УМЕНИЕ «КРАЖА»! ВЫ ПОТЕРЯЛИ — КОЛЬЦО ДЕВЯТИ ЖИЗНЕЙ!
        Вор! Ник грабителя вспыхнул алым, он отскочил в сторону, бросился в толпу, пытаясь скрыться — но с руки Тао сорвалась белая вспышка, поразившая Кессона в спину. Вор застыл скрюченной ледяной фигурой, разлетевшейся тысячей осколков от удара Черного Меча разозленного лидера АДа.
        Маскировочный плащ с капюшоном, набор отмычек, свитки «Поиска Тайников» и «Познания Сути», дрянное синее колечко, жетон Гильдии Воров Базаара… В луте с Кессона не было КОЛЬЦА ДЕВЯТИ ЖИЗНЕЙ.
        Выражение лица Тао не изменилось, но внутри забушевал яростный пожар уязвленного самолюбия. Получить назад свой эпик, дать обещание, и тут же потерять его — попахивает дешевой комедией. Кессон, Темная Сторона? Кто там кланлид*? Сейчас разберемся.
        КЕССОН: В общем, это был цирк. Он явился к Лизе с угрозами. Столько боли! Такой вкусный ролик получился, завтра глянь на оффе*, поржешь.
        ХОТКОТ: Что с колечком?
        КЕССОН: Контракт принял, деньги получил. Отправил, как договорились.
        ХОТКОТ: С меня причитается.
        КЕССОН: Будут еще клиенты — стучи.

        ГЛАВА 13

        Я нашел в Сети классную вещь. Фан-сайт, вернее, целый портал неких «Первопроходцев». Это сообщество, а также одноименный клан в Сфере, как я понял, были фанатами исследования новых миров, поклонниками романтики фронтира. Море любопытной и полезной информации, статьи, видеоролики, гайды, но главное — «Первопроходцы» предоставляли сервис, на котором создавалась интерактивная карта Сфера.
        Любой игрок мог загрузить туда карты своего Атласа, пополнив и обновив данные, плюс база «Первопроходцев» подтягивала информацию с многих других источников, включая киллрейтинг и карту территориального влияния. На выходе получился сборник интерактивных карт большинства миров, с кучей полезных фильтров.
        И с ним я сейчас игрался.
        Вот где сполна пригодился Атлас АлексОрдера! Я загрузил и синхронизировал подробные карты Дорсы, нашего мира, и в задумчивости проводил анализ.
        Наш мир имеет пять континентов, но главный из них — Дорса, центральный и самый большой, занимающий почти все восточное полушарие. К западу — Фарсида, земля японских кланов, отделенная вечно бушующим океаном. Японцы часто устраивают налеты на западное побережье Дорсы, но это привычный враг, привычная грызня, где обе стороны получают привычный фан.
        Кетель, квадратный континент на северо-востоке, почти не заселен. Сейчас колонизируется. Там тоже ведется какая-то фракционная война, ярко пылают красные огоньки высокой ПВП — активности. Еще есть Тром, Тар-Садар — но они больше похожи на острова, и очень удалены, поэтому мне не интересны.
        Дорса заселена русскоязычными игроками. До 50 % русского сегмента Сферы обитают здесь, это самый «русский» мир. Иностранцев не более 10 %, если не считать японцев, но чего их считать — они в массе своей граждане РК.
        Я открыл и увеличил изображение центрального континента. Поставил галочку «территориальное влияние». Ареалы владений Королевств и кланов раскрасили карту множеством разноцветных пятен. Теперь добавим отображение «торговой активности» и «средний онлайн», а сверху наложим схему стационарных телепортов и маршруты торговых путей.
        Итак, что мы имеем?
        Самый крупный торговый хаб Дорсы — это Златые Фейры. Он находится в центре континента, на пересечении караванных путей. Ярче всего здесь горит индикатор «торговли», это центр притяжения, самый населенный город нашего мира.
        Дан-на-Эйр, где я сейчас живу — это север и северо-запад континента. Места обширные, но дикие, со сложным рельефом, заселенные слабо. Альянс СЕВЕР, или Северная коалиция, в которую входят Дозоры, насчитывает почти сто тысяч игроков списочного состава, но большая часть из них — это мирные кланы фармеров и крафтеров, разрозненно заселившие земли, захваченные боевиками. Они платят аренду, копают руду, собирают ресурсы, фармят мобов и исследуют подземелья. Меня интересовал вопрос, как и куда реализуют добываемые богатства «диких» земель те из них, кто занимается самостоятельной логистикой. Таковых было большинство — Редам сдавала груз лишь третья часть арендаторов.
        Голубые пунктирные ниточки торговых маршрутов, исходя из множества форпостов, шли через «дикие» земли, пограничье и владения Королевств, сливаясь в ближайшем хабе — Эйре. Ну, понятно, здесь и аукцион региона, и пристань для воздушных кораблей. Но Эйр просто не проглотит всех добываемых ресурсов — емкость его рынка ограничена.
        Значит, вырисовывалась схема: «Дикие земли» — Эйр-Фейры или Базаар. Из фортов каребиры тащили товар НПС-караванами, в Эйре все это грузилось в трюмы летающих кораблей и в итоге попадало на рынок Базаара или Златых Фейр — в зависимости от объема и жадности продавцов. На этой схеме кормилась целая толпа игроков и неписей, возчиков, торговцев, перекупщиков, капитанов транспортных судов.
        Уязвимое место у системы было только одно — безопасность всей этой логистики. И здесь скрывалась одна из причин, почему игроки так охотно платили Дозорам и им подобным за аренду территорий. Да потому что «боевики» на своих землях обеспечивали порядок и безжалостно уничтожали банды залетных ПК, желающих поживится на грабеже беззащитных торговых караванов. Здесь было более-менее спокойно, и в «диких» землях, и в столь любимыми ПК-шерами пограничных областях. Об этом, вспомнил я, рассказывали Валькирия и Пламень в первые дни игры.
        Беспредел, который творился в Диком Поле, где я не так давно свел знакомство с Доном и его ребятами, тут пресекался. Причем это не считалось обязанностью «боевиков» перед «карибасами» — по сути, они должны были лишь обеспечить их безопасность при агрессии из вне, защитить при попытках согнать с арендованной территории. Но первым было банально скучно, ПВП не хватало, и они охотно изображали местную милицию, азартно выслеживая залетные шайки.
        Я полистал альянсовую рассылку, почекал доступные каналы. СЕВЕР, по сути, был очень аморфным объединением — единого управления альянсом не существовало, координация ограничивалась общим алли-чатом да несколькими каналами безопасности. Конечно, при угрозе боевые кланы объединят силы, соберут общий рейд, придут друг другу на помощь. Но — большой вопрос, будут ли они впрягаться в незначительные инциденты?
        Изучая клановую почту, читая на форумах отчеты о битвах, я постепенно уловил картину. На земли СЕВЕРА, конечно, нападали враги. Они обычно приходили с юга, от границ бескрайнего Дикого Поля, либо приплывали — прилетали с запада, от берегов Фарсиды. Маленькие группы и большие рейды. Если не удавалось отбиться самостоятельно, крабы начинали сигнализировать в секьюр-каналах, что их убивают, держат на респах, сжигают форты. Дозоры реагировали одинаково — призыв к оружию, массовое оповещение, сбор рейда, бой. В случаях массированного вторжения на помощь приходили союзные боевые кланы — Варяги, Энеми, Побратимы. Судя по форуму, последняя большая война в этих краях закончилась полгода назад — ряд японских кланов решил отгрызть западное побережье. Они поставили десяток форпостов и даже пытались снести замок «Enemy». Упорные сражения шли почти месяц, днем и ночью, в конце концов, бойцы объединившегося СЕВЕРА выдавили узкоглазых обратно за океан.
        Охота на небольшие группы — например, налеты из Дикого Поля велась постольку — поскольку, на энтузиазме отдельных рейд-лидеров. Обычно в охотку собиралось до сотни игроков и летело ловить, весь клан под ружье вставал только в случае серьезной угрозы. Последний такой сбор я застал — это была битва на Старом Перепутье.
        Зачем я это изучал? Поставленная цель проста — я хотел взять под свой контроль всю торговлю в регионе. Стать тем звеном в цепи, узким горлышком в бутылке, через которое будет проходить весь торговый транзит арендаторов Дозоров, а в идеале — и всего СЕВЕРА. Да, я собирался стать посредником между населением клановых владений и рынком Базаара. Причем единственным и неповторимым.
        Проблема заключалась в том, что северянам не нужен был никакой посредник. Они прекрасно справлялись сами, отправляя добытые ресурсы караванами до Эйра, и летающими кораблями оттуда — до Базаара. Поток товар шел впечатляющий — руды и драгоценные камни, крафтовые изделия, ингредиенты и лут из данжей, я оценивал его общий месячный объем примерно в полтора — два миллиона золотых.
        Я должен был создать ситуацию, которая поможет мне вклинится в эту схему. И видел только один вариант. Жесткий, циничный, злой.
        Я хотел взять под контроль торговые маршруты.
        Отмеченные на карте голубым пунктиром, все они проходили через желтые области пограничья, чтобы слиться воедино в Дан-на-Эйре. Таких зон насчитывалось три, они полукольцом окружали Королевство с востока, отделяя его от клановых земель. Именно там я планировал устроить управляемый хаос. Ангажированные мною ПК — кланы — «Рандомы» Черного Дона, «Вежливые» Пантеры и присоединившийся «Эльфийский Патруль» Художника должны были блокировать все торговые перевозки в двух из них.
        Третья, удаленная к югу, большая и протяженная как сосиска, была проблемой. Через нее шло больше всего маршрутов, и пролегало «короткое плечо» для летающих кораблей. Ее должен был перекрыть кто-то, способный дропнуть серьезно охраняемый караван и сбить астральный транспортник. Эту работу я решил доверить моему должнику Тао и его элитным бойцам. Я отдавал себе отчет, что играю очень рискованно — но, ставки тоже высоки. Выгорит дело — обеспечу стабильные полмиллиона месячного дохода. Ну, даже если поменьше, за вычетом процентов заинтересованных лиц — все равно очень хорошо. И крепко сяду на свое место, заработав репутацию и имя. Конечно, все должно выглядеть как естественное развитие событий — нашествие ПК, беспредел на рубежах, и решение вопроса, которое снимет все проблемы. Не выгорит — ну что же, игра стоила свеч, пойду зарабатывать другим способом, благо в игре я уже освоился и даже сколотил первоначальный капитал.
        Главной сложностью всей этой затеи было прикрыть ребят от Дозоров и не спалиться при этом самому. Эту задачу я брал на себя.
        Моральная сторона дела? Она волновала меньше всего. Если подумать, я создавал эвент, источник фана для всех, привозил ПВП прямо на дом, чтобы никому не было скучно. Одни развлекутся, грабя корованы, другие — охотясь на них. А я заработаю. Немного. Совсем чуть-чуть.
        Крабы? Ни в малейшей степени меня не интересовала их боль от потерянных грузов. Сфера — жестокий мир. Со-аллы они лишь формально. У них есть рудники, данжи, респы мобов — щелканье клешнями в арендованных областях стоит такое, что потери будут возмещены очень быстро. А может, кто-то на эмоциях станет настоящим ПВП-шником, захотев наказать обидчиков. Вообще должен сказать мне спасибо!

* * *

        Дорога вилась меж холмов, заросших зелеными рощами. Далеко на горизонте дрожали в туманном мареве серые клыки гор Северного Пояса. Там, через три провинции — Эйр, столица Королевства. Путь привычный и безопасный.
        Поэтому Клиан, старший возчик каравана, был особенно удивлен, когда за поворотом вдруг выросли две фигуры, загородившие дорогу. Игроки — определил Клиан. Они часто охотятся в этих местах и постоянно просят каких-то заданий. Клиан скривился, обдумывая, как повежливее послать незнакомцев. Или, может заставить набрать их корма для караванных тяжеловозов?
        Придурки и не думали уходить с дороги.
        — Тпруу!!!  — Клиан натянул вожжи, останавливая свою повозку. Сзади с руганью тормозили фургоны остальные возчики.
        — Чего вам, любезные? Освободите дорогу, не видите что ль — караван идет!  — крикнул Клиан игрокам. Нет, никаких им квестов. Никаких!
        — Эльфийский Патруль!  — сказал один из игроков.  — Старший инспектор Художник. Проверка документов!
        С этими словами оба игрока синхронно отбросили капюшоны, явив свои красные ники — клеймо преступников и убийц, которым нет места в добрых Королевствах.
        — Каких еще…  — хотел сказать Клиан, но не успел — тяжелая арбалетная стрела, выпущенная Художником, врезалась ему в грудь, сбрасывая с облучка фургона. Угасающим взглядом он успел заметить, как вырастают темные силуэты по обеим сторонам дороги, как свистящий дождь стрел обрушивается на караван, с шипением прошивая насквозь парусиновый тент фургонов.

* * *

        КАПИТАН ПАНТЕРА: Видите?
        ДИАРЕЙ: Видим. Большой конвой. Тридцать фургонов. Полсотни грандов. Игроков двенадцать, пятеро — сверху на «птичках».
        ДИАРЕЙ: Без охраны теперь не выходят…
        СВЕНН: Все — из «Парадайза». Ну что, берем?
        ДИАРЕЙ: А если дроп Дозоров?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Не, Дозоры в Хелт Акоре. Крабят. Подождите, их многовато, пишу Блэки.
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Есть. Финт, Наиль, Щварц, Хельга — все бегом вот сюда. Свенн, сможешь их откайтить? Слушай, что надо сделать…
        Свенн вел маунта легко, изящно, словно опытный водитель — послушный дорогой автомобиль. Даром ли — восьмой ранг в «Верховой Езде», да и сам маунт неплох: эпического качества туманный смилодон. Почти в полтора раза выше скорость, чем у обычных скакунов, да и выкинуть пару трюков на ходу можно.
        Выйдя на правый траверз пыльного облака, окружавшего цепочку фургонов, Свенн взлетел на гребень холма, несколько секунд вглядывался в шеренги латной НПС-конницы, с двух сторон сопровождающих караван, в темные треугольнички «птичек», паривших высоко в небе. То, что его заметили и идентифицировали уже давно, Свенн не сомневался. Он рванул из горита длинный лук, почти не целясь, выпустил десяток стрел в блестящие ряды НПС-охраны. Попал удачно — одна из стрел даже сняла гранду треть хитов, угодив в уязвимое сочленение доспехов.
        «Птички» снижались, приближаясь к нему. Джериды, которые их наездники бросали с высоты, с гулом проносились мимо, до половины уходя в мягкую почву. Свенн презрительно усмехнулся — промахнутся на несколько метров по неподвижной цели? Этим нубасам явно не ставила «Метательное Оружие» Гермиона, а тренеры Либерти не заставляли отрабатывать броски до автоматизма каждый день.
        Видя, что сверкающая змея латников, окружавших караван, разворачивается к нему, а «птички» снижаются, сокращая дистанцию до опасной, он погнал в сторону. В нужную сторону.
        Килл, халявный килл! Противник удирает, он один и поблизости нет никого из его шайки — должны видеть сейчас игроки, сопровождающие караван. Они на птичках, он верхом. Настичь, загнать, прикончить!
        Сработало. В пыльном облаке сзади сверкали доспехи преследующих грандов, уже десяток «птичек» кружил вокруг, заходя на боевые виражи. Как атакующие шершни, вокруг зажужжали стрелы, одна прошла совсем рядом, обдав щеку резким порывом воздуха. Свенн бросал смилодона вправо и влево, меняя скорость и двигаясь непредсказуемым зигзагом. Он был словно заколдован, несмотря на все усилия, воздушные всадники не могли подстрелить его.
        Впереди вспыхнуло пожарище «Большого Огня», совсем рядом траву подпалил заряд волшебной энергии — сверху начали бить не только физикой, но и магией. Активировав «призрачный» режим, Свенн, превратившись вместе с маунтом в туманную полосу, рывком преодолел площадь, залитую огнем. Выпрямился в седле, мгновенно перекинулся назад, спиной опершись о шею смилодона. «Джигитовка», высокоуровневый навык, позволяла ему выполнять такие трюки. Сосредоточился, выхватив лук, выцеливая игрока с магическим жезлом на птичке, одновременно пытаясь приноровиться к бешеным прыжкам маунта.
        Выстрел! Стрела, смазанная драконьим ядом, со свистом ушла в небо, третья справа «птичка», сероперый ветрокрыл, споткнулась в воздухе и начала резко терять высоту. Минус один! Даже если игрок выживет после падения, из погони он выбыл.
        Впереди уже темнели серые клыки полукольца скал — условленное место. Враги снижались, они уже пристрелялись, дважды попали по смилодону, одна из стрел пробила Свенну плечо навылет, вызвав кровотечение. Еще немного, еще чуть-чуть…На спотыкающемся, хромающим на две лапы маунте он влетел в тупик, образованный полукругом острых серых камней. Оставляя за собой пятна крови, исчез в темном провале входа в пещеру.
        Игроки снизились, спрыгнули с птичек, окружая темнеющий в камнях провал, скрытый полупрозрачной пленкой инстанса. Это был мелкий местный сайт, «Логово», рандомно появляющийся в пограничье.
        Спустя секунду среди скал стало тесно от разгоряченных погоней грандов. Латная полусотня сгрудилась вокруг, мигом заняв все пространство множеством людей и коней.
        — На что он рассчитывает?  — спросил один игрок другого.  — Там же тупик, выхода нет!
        — Не знаю. Забился в нору, как крыса! Эй, крыса, выходи!
        — Вот мне интересно, почему люди всегда ведутся на одни и те же фокусы?  — раздался голос откуда-то сверху.  — А, Блэки? Ты не знаешь?
        — Не знаю, Тринадцатый. Логин-трап трюк старый, факт. Но ведутся же.
        Сверху, на серых скалах, словно не обращая внимания на задравших головы игроков, сидели, разговаривая два игрока: темный эльф-ассасин, пританцовывавший на острой вершине с двумя кривыми скимитарами наголо и второй — неподвижно сидящий, закутанный в темный плащ поверх кольчужной брони, небрежно придерживающий на сгибе локтя тяжелый арбалет.
        Вокруг загнанных в скалы НПС и игроков стремительно появились, окружая их, множество вооруженных силуэтов. «Рандомы», «Эльфийский Патруль», «Вежливые» — те самые ПК, все они были здесь, это была ловушка!
        Между двумя мирно беседующими на скалах появился третий — в черном сюрко с красной звездой, в поднятой правой руке разгоралось багровое свечение. Он ничего не говорил, просто бросил вниз заклинание «Большого Огня».

* * *

        Красные точки ПВП-активности щедро украсили интерактивную карту, полукольцом отрезав северо-запад Дорсы. Скупые строчки киллрейтинга отображали десятки убийств, разграбленные караваны, налеты на НПС-конвои и игроков в пограничье земель Народа Эйр. Несколько ПК-кланов резко, словно из-под земли, начали активный разбой в этих мирных прежде провинциях. Днем и ночью они не давали покою торговцам, полностью парализовав движение караванов. Никто не мог чувствовать себя в безопасности, летающие корабли спешно изменяли маршруты, не рискуя залетать на беспокойные территории, НПС-возчики перестали принимать контракты.
        Справиться своими силами не удавалось — разбойники оказались многочисленны и мобильны, явно управлялись из одного центра. При нужде они объединяли силы, совместно уничтожая даже крупные конвои под охраной игроков. В алли чатах и каналах безопасности начали появляться призывы о помощи, зашелестели письма, отправляемые главами кланов-арендаторов лидерам боевых кланов.
        Ситуация оживилась, боевики собирали рейды, готовясь гонять агрессивных пришельцев. Кланы разбойников: «Рандомы», «Вежливые Люди», «Эльфийский Патруль» — были занесены в альянсовый КОС, за ними началась охота.
        Но — к всеобщему удивлению, ни киллов, ни славы она не принесла. Сборные рейды «Дозоров», «Энеми», «Героев» лишь напрасно тратили время. ПК не разводились на ловушки и не принимали боя. Как только по их душу выдвигались охотники, гоп-команды дружно выходили из игры или рассеивались в других провинциях, не давая фана. Они нападали только на слабейших, тех, кого могли убить наверняка. Грабили караваны и убивали одиночек, оказавшихся в пограничье. Главной неожиданностью стало, что они каким-то образом ухитрялись не попадать в расставленные ловушки. Если рейд Дозоров стоял в Кондоре, готовясь по пентаграмме свалиться на голову ПК, подставные конвои спокойно проходили. Как только «боевики» уходили спать, разбойники снова выходили на тропу войны. Тактика «ударь и убеги» оказалась чертовски эффективной, каребиры плакали кровавыми слезами, товар копился на складах форпостов, никем не вывозимый. Сломанная логистика остановилась, но все возможности еще не были исчерпаны.

        ГЛАВА 14

        Кит Борланд, прозванный Осьминогом, капитан астрального нефа «Крабочудовище», чувствовал себя превосходно. Твердая палуба под ногами, напор ветра, развевающий волосы, отполированные дерево рулевого колеса, послушное умелым рукам капитана. Что же может быть лучше? Кит улыбался, предвкушение скорой и выгодной сделки грело сердце.
        — Кит, тут все чисто!  — доложила Импидьемента, искатель и скаут, первая провалившая в Астральный Портал.
        — Только наши…приятели,  — продолжила Импи.  — Можно проходить!
        Кит привычными, уверенными движениями включил спеллджампер* и разогнал мощность движителя, направляя корабль во вспыхнувшую радужным сиянием воронку. Борланд был опытным капитаном, уже полгода гонял неф по различным мирам, прыгая через Астрал. Рискованное занятие, но шанс того, что в точке выхода бескрайнего Астрального Моря окажется кто-то еще, стремиться к нулю.
        — Нас не поймают!  — хвалился Кит за кружечкой в таверне в окружении своей команды: двух игроков, шести «пешек» и десятка проверенных НПС-наемников. И, в принципе, имел все основания так полагать — Осьминог действовал осторожно, распознавал слежку и считал, что знает все уловки потенциальных охотников. Конечно, всегда есть шанс, что ловцы окажутся хитрее — но, тот, кто не любит щекотать свои нервы, не становиться капитаном астрального корабля.
        Неф, громадный и неуклюжий сверхтоннажник, больше всего похожий на огромный плот, окутанный громадами парусов, нехотя провалился в Портал, выходя в обычный мир.
        ВЫ ВХОДИТЕ В МИР: ДОРСА
        КЛАСС: B (ЗЕМЛЕПОДОБНЫЕ)
        РАСПОЛОЖЕНИЕ: СЕРЫЕ МИРЫ
        РАЗМЕР: ОГРОМНЫЙ
        Следя за строчками характеристик, бегущими в трее*, Кит испытал приступ ностальгии — Дорса была его родным миром, давным-давно покинутым.
        Ночное небо, усыпанное серебряными точками звезд. Глубокая ночь — Кит решил подстраховаться и прыгнул не в «прайм»* русских кланов, когда большинство игроков спит. Импи, кружащая на облачном змее. Внизу — правильный тройной квадрат каменных стен, по углам увенчанных башнями. Стандартный форпост третьего уровня. Кит на всякий случай тоже проверил все вокруг Поиском — не таким прокачанным, как у Импи, но все же…
        Да, все чисто.
        — Астр, Эллария! Работаем!  — рявкнул Борлад.  — Носквайр, не спи, готовь якоря. Импи — пройди назад в Портал, смотри с той стороны.
        Работа предстояла непыльная. Какой-то местный клан рудокопов и крафтеров по рекомендации вышел на Борланда с просьбой перекинуть на Базаар крупную партию ценных металлов. Сарафанное радио работало — Осьминог считался надежным перевозчиком, от знакомых своих знакомых он и получал большинство заказов. Кит пробил заказчиков — никакой подозрительной активности в киллрейтинге, абсолютно чистые ребята. Два часа работы — два прыжка через Астрал — сорок тысяч в кармане. Сложность была только в том, что у клиентов не было причала для астральных кораблей, тем более такого класса — они имелись только в столицах Королевств или полностью проапгрейженных* клановых замках. Киту предстояло посадить «Крабочудовище» на брюхо рядом с фортом для погрузки.
        — Не нравится мне это,  — проворчал Астр.  — Деньги хорошие, но мы же быстро не взлетим.
        — …в компот, там повар ноги моет!  — ответил Кит.  — Места здесь тихие, мирные, охраняемые крабские угодья. Погрузились и улетели. Готовь якоря!

* * *

        — Скучно,  — зевнул Стаббер.  — Расскажите кто-нибудь, ну нафига мы тут дежурим.
        — У Тао спроси,  — зло огрызнулся Змей.  — Он тебе быстро объяснит.
        — А мне нравится крабов кошмарить,  — сказал Сульфид.  — Вчера семь киллов, три каравана. Неплохо, в принципе.
        — Только лут некуда девать. Вывозить как-то надо.  — по-привычке поддержал брата Меркаптан. Они с Сульфидом как в реале были близнецами, так и в Сфере создали одинаковых персонажей.
        — А сегодня — ноль!  — вновь встрял Змей.  — И завтра будет ноль. Они же не дураки, поняли, что мы здесь все перекрыли. Побежали хозяевам жаловаться…Кстати. Тиалль, там все нормально?
        Тиалль, хоббит-плут, разведчик — искатель седьмой, дежурной консты ПРОЕКТА АД, в это время описывал широкие круги вокруг стоянки соклановцев. Он дышал свежим воздухом и одновременно по привычке накрывал Поиском окрестности, проверяя, не появились ли поблизости живые существа. Задачей седьмой и восьмой консты было полностью заблокировать движение в этой провинции, и уже третьи сутки они успешно с ней справлялись.
        ТИАЛЛЬ: Все чисто. Ни души. Есть пара случайных данжей. «Волчье Логово» и «Забытый Склеп». Не хотите?
        Близнецы синхронно кивнули, Змей выругался. Данжи уже костью в горле стояли — от скуки реально было скрабиться даже гордым пвпшникам Ада.
        — Скукота,  — снова зевнул Стаббер. Он вытащил из ножен громадный двуручный меч и принялся проводить по лезвию точильным камнем. Немного дополнительного урона от заточки никогда не помешают. Змей, косясь на него, отвернулся. Оба братца: некр и черный целитель, накинув капюшоны на лысые головы, тихо сидели у палатки. Действительно было очень скучно.
        ЗМЕЙ: Тиалль, может, сбегаешь к крабам? Поздно, но может кто-то фармит данжи. Поищи.
        ТИАЛЛЬ: Принял.
        Граница диких земель была недалеко, в тридцати лигах стоял большой оплот местных жителей — форпост третьего уровня. Минут через тридцать искатель седьмой консты вышел на связь:
        ТИАЛЛЬ: Парни, алярм! Они все онлайн, собрались внутри ФП*. Человек сорок. Что-то готовят.
        Конста ПРОЕКТА встрепенулась, тень надежды появилась на лице скучающего Стаббера.
        — Может, прорываться будут — с надеждой сказал он.
        — Мы же их положим — пробормотал Змей — Но что-то затевают, да.
        ЗМЕЙ: Тиалль, можешь в хайде* посмотреть поближе, что там у них?
        ТИАЛЛЬ: Парни!! Вы не поверите! Сюда, короче, астральная фура пришла.
        ЗМЕЙ: Что, какая фура?
        ТИАЛЛЬ: Ну, этот, как его, неф. Хочет садиться рядом с ФП. По ходу, будет грузиться. Вот, ловите скрин.
        Несколько секунд бойцы ПРОЕКТА ошеломленно молчали. Астральный неф это редкий и дорогой зверь, который очень сложно добыть. Украшение любого киллрейтинга.
        Потом пошло быстро.
        — Всеобщий сбор! Будите всех, пилите рассылку! Звоните Тао!
        — Поднимайте мастера порталов — кто там сегодня в замке, Алкарон?
        — Первая конста в деле, Свой тоже, Миротворец подтягивается!
        — Тиалль, ты сможешь зажечь пентаграмму?

* * *

        Всякая херня, как правило, происходит внезапно. Раз — и ты отец. Кит прекрасно помнил, как однажды утром, слегка сонный, он въехал в задницу внезапно затормозившему бусу*. Сейчас было похоже.
        Совсем рядом вспыхнул кроваво-красный рисунок пентаграммы. Заклубилось радужное сияние — и на ней появились правильные ряды игроков в полной боевой экипировке: клан ПРОЕКТ АД.
        Борланда окатило холодом — словно за шиворот закинули пригорошню колотого льда. Он бросился к штурвалу, одновременно открывая интерфейс корабля. Главное — успеть врубить Купол…
        Он успел. Голубоватая сфера щита окутала неф, заякоренный в каком-то десятке метров над землей. Сходни, штабеля приготовленного к погрузке товара, оказавшихся поблизости игроков отбросило, расшвыряв на полсотни метров.
        КИТ БОРЛАНД: Тревога! Астр, врубай движки! Эллур в топку! Нокс — отдать якоря! Руби их к чертям! Эллария…
        Он осекся — хитбар Элларии погас, спутница оказалась снаружи корабля, на пути рассыпавшегося вокруг рейда ПРОЕКТА.
        Туша нефа чуть шевельнулась, освободившись от привязи. Раскочегарить такую махину быстро невозможно, понемногу, метр за метром, корабль начал подниматься в воздух.
        Вокруг шел бой — местные дрались с ПРОЕКТОМ. Безуспешно — они не успели организовать сопротивление, по меньшей мере треть уже отправилась на респ. Остальные отступали под защиту стен форпоста, с башен которого, прикрывая отход, заговорили маго-пушки, изрыгая вереницы шаров белого огня.
        Купол, дебилы, врубайте Купол — они же сейчас ворвутся в ваш форт, мелькнуло у Борланда. Или в командном зале Магического Щита никого нет? Что за неорганизованность…
        Внутри незащищенного Куполом квадрата стен земля внезапно вспучилась десятком горбов. Расшвыривая комья грязи, на поверхность вылезли странные создания: оживленные магией мертвые деревья, с изломанными толстыми ветками-руками и корнями-ногами. Древочуды, элитная градация древней — у ПРОЕКТА оказался друид, имеющий в арсенале мощный Призыв. В крепости раздались вопли ужаса, запоздало вспыхнул Купол, но внутри уже началось избиение, древочуды кидались попавшими в лапы игроками, как мячиками, разбивая их об стены и башни.
        Кит скрипнул зубами — «крабы» не помогут, половина истреблена, остальные заперты в форте Призывом. Рейд ПРОЕКТА рассыпался вокруг медленно поднимающегося астрального корабля, сосредоточив огонь на нем. В Купол один за другим начали врубаться исполинские призрачные мечи, снимавшие не менее пяти процентов щита каждый — у врага были хорошие маги или мощные Свитки. Защита потекла, медленно, но потекла.
        Чтобы врубить спеллджампер и уйти собственным Порталом, нефу требовалось подняться на предельную высоту. Осьминог на максимум вывел мощность движительных элементалей, воющий поток ветра почти разрывал паруса — но разогнать тушу сверхтоннажника быстро невозможно.
        — Огонь!  — прорычал Борланд.  — Сбивайте их!
        Приникшие к окулярам четырех бортовых баллист, установленных на вращающихся площадках, НПС — канониры «Крабочудовища» стреляли. Даже, кажется, кого-то сбили, но активно маневрирующий, окутанный защитными Вихрями рейд ПРОЕКТА на «птичках» шлейфом прилепился к набирающему скорость нефу.
        Кит, решившись, сорвал футляр со Свитка «Великой Паутины». Сверкнул фиолетовый, эпический абрис запечатленного заклинания. Его он хранил на крайний случай — продавший волшебник уверял, что «Паутина» замедлит кого угодно.
        Главное, чтобы маны хватило использовать Свиток. Борланд, оторвав зубами затычку, выпил бутылочку настойки эллура. Магический эликсир подействовал мгновенно — поднялся порог маны, почти на 500 единиц, но и негативный эффект сработал тоже — выпало привыкание, нарушение координации, снижение резистов и физической защиты почти на треть. Ну что же, за все надо платить…
        «Паутина», ударив по площади, опутала противников множеством липких нитей. Они словно застыли в тумане, замедленные на девяносто процентов своей скорости. «Птички» быстро махали крыльями, но двигались едва-едва, залипнув в призрачных нитях.
        И вновь ускорились, не прошло и тридцати секунд! Заклинание лопнуло — у ПРОЕКТА оказался грамотный и рисковый черный целитель, использовавший Великое Очищение. Этот каст снимает вообще все баффы и дебаффы со всех вокруг — и сейчас враги посчитали нужным лишиться положительных усилений, но не отстать от корабля.
        Кит все же рассчитывал уйти. У них не было гарпунных пушек, и не хватало дпс* быстро продавить толстый щит астральной фуры. «Крабочудовище» медленно, но верно поднималось все выше.

* * *

        ХАШЕМ: Призыв, походу, сейчас форт возьмет!
        ТАО: Тишина. Рут, сколько еще Свитков «Мечей» есть?
        РУТ: Пять осталось, семь уже ушло.
        ТАО: Мы его не пробиваем. Надо больше ДПС. Свой, спускайся, вызывай Дортена!
        СВОЙ: Как?! Нужна жертва!
        ТАО: Да убей любого, кто там близко.
        СВОЙ: Своего? Жертвоприношение снимает случайный атрибут!
        ТАО: Он уходит. Нам. Нужен. ДПС.
        СВОЙ: Принял.
        ИСКАТЕЛЬ: Меня-то за что?! Ну, спасибо, ребята!
        ИСКАТЕЛЬ ЛИШЕН ВОЗМОЖНОСТИ ГОВОРИТЬ НА ЭТОМ КАНАЛЕ.
        ТАО: Давайте. Давайте! Давайте, факин битчз!

* * *

        Молимся и топим, молимся и топим…Широко расставив ноги, сжав штурвал, Кит поднимал «Крабочудовище» все выше. Иконка спеллджапера должна загореться с минуты на минуту, еще сорок процентов щита живы. Он уйдет, вашу мать, как всегда уходит! Он же Осьминог Кит!
        Внезапный удар потряс корпус нефа, сбив его с курса. Хиты Купола сразу просели наполовину — и начали убывать с неприятной скоростью. Борланд оглянулся — зеленоватая нить некротической энергии связала корабль — и огромную фигуру в ореоле мертвенного нефритового света, выросшую внизу, на земле. Бог или его проекция — понял капитан. Штучки истинных жрецов. Неприятный холодок заиграл внизу живота. Семнадцать процентов щита, шестнадцать…
        Астр, грей щиты! Грей движки! ГРЕЙ ВСЕ!  — крикнул Кит своему инженеру в реакторный зал. Элементали уже сгорели наполовину, но терять нечего. Надо спасать свои души.
        Уродливая фигура внизу — нечто вроде огромного воина в шипастых доспехах, через щели которых сочился зеленый огонь, взмахнула монструозным зазубренным топором. Еще одна нить некротической энергии ударила в корму нефа, подбросив его и сбив всех на палубе с ног. Шесть процентов Купола…
        Кит понял, что ему не уйти. Собрав волю в кулак, он решил использовать последний шанс — написать врагам. Если они тру-пвпшники*, значит, имеют определенный кодекс чести. А согласно ему…

* * *

        ТЕНТАКЛЬ: Тао, ты читаешь, что пишет этот краб в общем чате? Ransom?
        ТАО: Стоп ДПС! Вижу. Хочет выкупить свою шкурку и корабль. Триста тысяч…Кто мне скажет, сколько вообще стоит астральный неф с фаршем?
        АЛКАРОН: Примерно полмиллиона корпус, оборудование минимум двести.
        ТАО: Значит, половину предлагает. Ну, что делаем?
        АЛКАРОН: Решайте быстрее, ему немного до пика. Уйдет в Астрал!
        ТАО: Деньги пыль, красивый килл бесценен. Добиваем его, парни! Огонь!

* * *

        СПУСТЯ НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ, КЛАНОВЫЙ СОВЕТ ДОЗОРОВ.
        — Это черт знает что такое!  — Комтур нервно расхаживал по кланхоллу.  — Надо фармить Хелт Акор! Надо защищать Эйр — на северной границе орки взяли уже три форта! А у нас под носом творится хрен знает что!
        — Ага, карибасы ноют. Уже плешь проели,  — кивнул Олаф.  — Кстати, насчет Путей — предлагаю включить в рейд Кота. Его мечик может помочь на сложных боссах. А то вайпы* уже заколебали.
        — Давай это потом обсудим. Вы видели киллрейтинг? В наших землях ПРОЕКТ дропнул астральный неф! Это вообще как? ПК вообще распоясались! Балиан, ты что молчишь?
        — Мы не можем их поймать,  — прогудел Балиан.  — Они не дают. Чисто грабят караваны. Любители сейф-пвп, вашу маму! Начинаем ловить — уходят. Ныкаются.
        — Так дропните, и все! Сделайте подставной караван, откройте пентаграмму!
        — Тиша, поучи свою бабушку яичницу жарить, а!  — вскипел Енот.  — Трижды пробовали. Они не клюют. Но ты же понимаешь, мы не можем охранять все караваны.
        — Всем надоело прыгать вхолостую. Никакого фана. Только ингры на пентаграммы жжем,  — добавил Дамиан.  — И вообще — наши парни ворчат. Говорят, в пограничье охранять барыг не обязаны.
        — Мое мнение — у нас сидит спай*, - тихо сказал Олаф.  — Он сливает инфу о мероприятиях, поэтому они и не разводятся.
        Все взглянули на Авеля. Коротышка молча пожал плечами.
        — Я пробил этих ПК. Они с юга пришли. Там Саша Жетон всех под себя подгребает,  — сказал он.  — Эти не захотели…Есть там и знакомые лица. Арроу, Лекс. На контакт не идут.
        — Да, знаю их,  — кивнул Комтур.  — Лихие ребята.
        — Чересчур даже! Их бы к нам завербовать, была бы польза.
        — Нет, в эту реку мы уже входили. Шапито мне в Дозорах не нужно, своих бы клоунов разогнать. Ладно, проехали. Конкретные предложения есть? Вопрос надо решать.
        — Есть предложение от Кота,  — сказал Олаф.  — Разумное, я считаю, в сложившихся обстоятельствах. Общая идея — централизовать торговлю. Отказаться от разрозненных НПС — караванов. Организовать выкуп у арендаторов на местах и крупными конвоями отправлять напрямую в Баззар.
        — Это будет адский труд — наладить такую схему. Кто этим гемором будет заниматься?  — хмыкнул Балиан.
        — Так Кот же предложил. Он и берется все организовать.
        — У него, наверное, глаза горят от желания бескорыстно помочь!  — усмехнулся Комтур.  — Олаф, что-то здесь нечисто. Зная Кота, хочу сказать — нечисто здесь все. Что скажешь?
        — Ага. Конечно, воду мутит. Выкупать-то он хочет, естественно, на порядок дешевле — а разницу себе в карман. Я не специалист, но примерно прикинул — процентов десять на миллионном обороте, нехило так.
        — Ничего себе! А крабы вообще, готовы к такому раскладу?
        — А куда им деваться. Товар-то возить надо, склады не резиновые, НПС-шахтерам и содержание форпостов платить надо, время идет. И, в принципе, им тоже удобно — не надо париться с наемом НПС — караванов, продажей, перепродажей — все сразу выкупили, деньги сразу получили. Кот под это дело просит доступ к третьему счету — для выкупа имеющихся средств не хватит.
        — Так. Это уже вопрос. Думаешь, стоит?
        Олаф задумчиво помолчал, пощипывая русую бородку.
        — Думаю, стоит,  — сказал он наконец.  — Но — с условием, что как минимум половина прибыли будет поступать в казну клану. Если ты сложишь А и Б, можно догадаться, откуда растут ноги у всей этой движухи. Но — какая нам, в конце концов, разница?

        ГЛАВА 15

        Четыреста тысяч. Именно столько насчитывалось на моем счете-кошельке. Плюс пять-семь еще висело в лотах продажи и покупки на Базааре — но эту мелочь я уже не учитывал. За четыре месяца — совсем неплохо. Я бы даже сказал — отлично.
        — Ого, Кот! Хорошо выглядишь!  — похлопал по плечу АлексОрдер, подойдя сзади.  — Красивый комплект.
        Ну еще бы. СЕТ СТРАНСТВУЮЩЕГО ТОРГОВЦА. Комплект из четырех предметов. Двенадцать тысяч золота. Я с удовольствием огладил блестящую черную кожу приталенного колета, гармонирующего с такими же сапогами и перчатками. В нем я выглядел очень респектабельно, что ли. В целом равнодушен к шмоту, но этот сет меня просто вдохновил — «Легкая Броня», хорошие показатели резистов и физ. защиты — но главное: огромный плюс к харизме, добавление еще сотни ОМ «Лидерства», «Красноречия», дополнительная сумка и грузоподъемность. Очень хорошо сочетается с плащом из храма Тормиса.
        Единственное плохо — сет не персональный, и его могут выбить, а значит, таскать можно только в безопасных торговых путешествиях. А с моей спецификой безопасность — несбыточная мечта.
        Второй комплект «зеленых» вещей, приобретенных еще в первый месяц игры лежал в сундуке — дешевый треш для заведомо опасных вылазок. Также были необходимы вещи под боевые операции, но тут я надеялся поживится из кланхрана — форматную* броню полноправным мемберам бесплатно выдавали перед боем. И я только что закупил и привез с Базаара восемьсот комплектов доспехов редкого, «синего» качества именно для этой цели — заполнить хранилища Кондора.
        Вообще с торговлей и снабжением клана до моего прихода дело обстояло ни шатко ни валко — последние несколько месяцев Грин откровенно сачковал. В кланхранах царил бардак, его периодами безуспешно пытался разобрать один из Хранителей — Дамиан, на которого решением Совета возложили это неблагодарное дело. Нельзя сказать, что в хранилищах Кондора мышь повесилась, там, наоборот, было полно хлама — лута, разнообразного крафта, руды и слитков, и много другого барахла. Зато совершенно не хватало необходимых расходников*. Засучив рукава и получив благословление Совета, я принялся за очистку авгиевых конюшен. Заняла такая оптимизация почти две недели и потребовала десять рейсов на Базаар и обратно. В этот промежуток вошли личные торговые баталии с редами и организация террора перевозок в пограничье Эйра.
        Зато теперь я был доволен. Свитки, эликсиры, зелья, ингредиенты для ритуалов, Техники Развития, Книги Навыков, форматная броня и оружие — все по спискам Дамиана заполняло замковые склады. Идеальный порядок, все разложено по видам и свойствам. Дозоры могли начинать большую войну, совершенно не беспокоясь за снабжение — запасов хватило бы на семь-восемь массовых рейдов. Безжалостная распродажа старого барахла принесла кучу денег — на клановых кошельках, доверенных мне, замелькали цифры с пятью нулями.
        Видя, что я плотно присел на тему, посыпались заказы от других кланов СЕВЕРА — у них торговля тоже была не в почете. Оно и понятно, сама концепция боевых кланов, заточенных под ПВП, не особо сочеталась с прокачкой ветки «Торговля». Чистых торговцев тут практически не было, не уважали это дело, и совершенно напрасно. Деньги правят миром, что тем, что этим.
        Ну а Кот, что Кот. Я всегда рад всем помочь, тем более за небольшой процент. Руководство клана должно быть мною довольно — результаты, как говорится, налицо.
        Неделя террора торговых путей тоже принесла свои плоды. Уничтожены десятки караванов, в киллрейтинге зловеще краснели сотни киллов, разграблено лута — ну, по самым грубым прикидкам, на полмиллиона. Вишенкой на торте в списке жертв числился сбитый астральный неф — монструозный сверхтоннажный грузовик, на свой страх и риск решивший забрать груз в подотчетном регионе. Слухи разлетелись моментально — такого размеры рыбины заплывали в наши воды редко, да и в масштабах Сферы астральные фуры не каждый день погибают. Зато теперь ни один капитан летающих кораблей не посмеет сунуться в места с такой дурной славой.
        Ну и правильно. Зачем мне конкуренты?
        Закончив набирать текст почтовой рассылки на альянс, с информацией об условиях и правилах новой логистики, я вдумчиво перечитал и отправил Алексу — посмотреть не замыленным взглядом.
        — Хм, интересная схема. Вроде бы все доходчиво написано,  — сказал Алекс.  — Вопрос только один: как на это согласился Комтур?

* * *

        ….я даже не знаю, что с тобой делать. Ты понимаешь хоть, что поставил под угрозу репутацию клана? Честь Дозоров?
        Я счел за лучшее промолчать. Репутация, честь — высокие слова, не имеющие отношения к делу. Но спорить бессмысленно. Комтур, с которым мы разговаривали наедине, самое малое взбешен. И, кажется, решил устроить мне хорошую взбучку. Я его прекрасно понимал, надо же показать, кто в доме хозяин, я или кошка? То есть, простите за каламбур, Кот.
        — Если это дерьмо всплывет…а все тайное становится явным, то арендаторы к нам больше не пойдут.  — мрачно отрубил Комтур.  — Представляешь, какие это деньги?!
        Я представлял — примерно полтора миллиона чистого дохода только Дозоров. Где-то половина этих средств уходила на содержание и развитие клана, а остальные деньги, вращаясь на недоступных мне клановых кошельках, видимо частично аккумулировались, а частично выводились в реал Советом. Кроме этих доходов, у Дозоров были еще источники, но поменьше — мифриловый рудник в принадлежащей лично им провинции, небольшой ручеек крафта от клановых мастеров, сдаваемые в кланхран добытые эпики. Но доходы от ренты, конечно, были самой значительной статьей.
        Впрочем, Комтур загибает. Никуда крабы не убегут. Реализация моего плана требовала содействия отдельных членов Совета Хранителей, иначе ничего бы не вышло. Я сумел заинтересовать своим предложением Олафа и Авеля, которые в один голос утверждали, что условия СЕВЕРА — чуть ли не лучшие в Сфере. Тут чуть ли не рай для карибасов, по их словам: места много, никто не гоняет, богатый лут и востребованные ресурсы. Поэтому слова Комтура — всего лишь сотрясение воздуха, призванное меня впечатлить. Никто даже и не дернется съезжать из-за десяти-пятнадцати процентов от цены Базаара, а многие, наоборот, будут рады, что их избавляют от проблем логистики и продажи.
        — Пожалуй, сделаем так — мы тебя кикнем нахрен, а друзей будем долго и мучительно убивать на респах,  — прищурился Комтур.  — Как думаешь, сколько они продержатся без слива инфы?
        — Ну да ради бога. Кикай, твое право,  — кивнул я.  — Вот только ребят ты не тронешь.
        — Да? И почему же?
        — Ты мне должен. За сто душ, помнишь? Одно желание.
        Несколько секунд кланлидер озадаченно молчал, затем зло сощурился:
        — Да у тебя, как я посмотрю, лучше не брать в долг. Большие проценты набегают!
        — Какой уж есть.  — усмехнулся я.
        Никого ты кикнешь, добавил я про себя. Олаф и Авель уже подготовили почву, а финансовые показатели клана за неполный месяц моей работы уже побили все рекорды. Чисто на перепродаже, реализуя лежащий мертвым грузом хлам из очищаемых складов, я заработал кучу денег клану. Склады заполнены, запасы комплектов брони, эликсиров, Свитков, расходников в наличии, а на счетах плюс двести тысяч, несмотря на произведенные закупки. Третий Хранитель, Дамиан, готов на меня молиться — я избавил его от рутинной работы.
        — Прежде чем принимать решение, посмотри это,  — я бросил Комтуру три файла, результат моей кропотливой аналитики. В нескольких табличках подводились примерные итоги доходов: от централизованной скупки ресурсов, от собственной логистики, от альянсовых заказов.
        Как лидер и стратег, он должен понимать, что боевая мощь держится на экономической. И что сейчас ему предлагают источник дохода, который может стать одним из основных.
        — Вы сидите на золотой жиле, а копают ее другие,  — продолжил я.  — Вернее, копали…Самому-то не обидно, что отдали Редам скупку?
        — Как раз за это я не огорчен ни разу,  — хмыкнул Комтур, изучая присланные мною файлы.  — Они всю плешь проели, даже хорошо, что ты их бортанул. Слишком разрослись, жадюги, везде лезут своим щупальцами. Мы, конечно, друзья, но у любой дружбы есть начало и конец…
        Он цепко взглянул на меня, словно сказанул лишнего. Я внезапно понял, что его злость вызвана не столько моей операцией, сколько тем, что она проведена без его ведома. В сущности, мои цели частично совпадали с целями Комтура: повысить доходы, растормошить крабов, из среды которых выйдут ПВП-ориентированные игроки, увеличить роль и влияние Дозоров.
        — Значит, хорошо, что это сделал какой-то нонейм.  — усмехнулся я.
        — Ноунейм!  — фыркнул Комтур.  — Мы собираем Совет из-за этого ноунейма, реды мне о нем уже уши прожужжали! Под дудку этого ноунейма пляшет сам Тао! Кстати, чем ты его купил?
        — Он тоже мне должен.
        — Ты случайно не из «Золотого Хомяка»? Панды тебе еще не должны?
        — Пока нет,  — признался я.  — Но мы работаем над этим.
        — Так-так-так. Я посмотрел твои файлы. Значит, половина?
        — Никак не меньше,  — твердо сказал я.  — Я делаю всю работу, вы просто не мешаете и получаете деньги. Надеюсь, представляешь, какой там объем?
        — Да, возни много. Хорошо! Мне непонятно одно — где ты возьмешь грузовики с экипажем для организации такой разветвленной логистики? Тут ведь не один корабль нужен, сам понимаешь. Потянешь?
        Некоторые вещи мне слышать странно. Потяну ли? Транспортные перевозки в мире Сферы — выгодная вещь, и если есть возможность заработать, средства найдутся. Нужно только приложить немного усилий. А управление скупкой и логистикой четверти континента — это лакомый кус, который того стоит.
        — Об этом не беспокойся. Корабли и людей я уже нашел.

* * *

        Гильдия Наемников на Базааре отличалась от тихой таверны в Дан-на-Эйре, как небо от земли. Это было подобие античного амфитеатра — целый комплекс с колоннадой, возведенный вокруг арены. Внутри царила суета, как и везде на Базааре. Множество толстых, расфуфыренных тифлингов-распорядителей Гильдии зарылись в свои фолианты, сосредоточенно орудуя перьями. К ним выстроились длинные очереди игроков и неписей, желающих сдать себя в аренду. Внизу, на арене, проводились показы лучших бойцов, совмещенные с поединками. Множество самых разнообразных существ кишело вокруг.
        За несколько минут, пока я стоял в очереди, мне дважды предложили сделать ставки, купить воды, вина, Свиток Телепортации (в любой мир Сферы, дешевле, чем в донат-шопе, ага), едва не влепился в лицо пронесшийся над плечом миниатюрный крылатый квиклинг, а патруль сверкающих Кованых во главе с дромонтом просветил зловещим ослепляющим оком, проверяя благонадежность. Наверное — из-за плаща с капюшоном, скрывающим ник и статус, теперь я ходил только так, ни к чему случайные встречи.
        Длинный список с именами НПС в виртуальном интерфейсе Гильдии Наемников медленно скользил передо мною. Что за идиотская навигация, почему нельзя отобрать по трем необходимым навыкам и цене одновременно? Устав от безрезультатных поисков, я отложил список, материализовавшийся толстым пожелтевшим свитком, покашлял, привлекая внимание одного из дежурных распорядителей Гильдии.
        Деликатное кхе-кхе не произвело никакого впечатления, а вот толстая, новенькая золотая монета, сверкающим шариком закружившаяся на столе, мгновенно нашла свое место за обшлагом чиновничьего рукава.
        — Чем могу помочь, уважаемый господин?
        — Меня интересуют наемники с навыками «Навигации», «Управлением Летающими Кораблями», «Грузовыми Кораблями» не ниже четвертого ранга. Способные самостоятельно управлять летающей баркой. И с положительной репутацией, никаких пиратов или спаев пиратских кланов! Желательно — на долгий срок.
        — Капитана на грузовик ищете…  — задумчиво почесал подбородок администратор.  — Не то чтобы редкая специализация, но найти порядочного трудно…
        Я правильно расценил его задумчивость и случайно уронил еще несколько монет в раскрытый гроссбух. Тифлинг тут же перевернул страницу и, поманив меня, тихо шепнул на ухо:
        — Вторая ложа, седьмой ярус. Только поторопитесь, они свеженькие, могут быстро забрать.
        Вторая ложа на седьмом ярусе представляла собой тесную полутемную каморку. Вокруг пыльного каменного стола в разнообразных позах расположилась шестерка НПС: три девушки и три парня.
        — Тебе чего надо?  — поднял голову со скрещенных на столешнице рук один из мужчин, светловолосый крепыш с налитыми кровью глазами. На столе и под столом я заметил несколько пустых длинногорлых металлических амфор. Тоненькая, как былинка, рыженькая девушка, сидевшая рядом, толкнула его локтем в бок. До меня донеслось:
        — Потише, Носквайр. Кажется, это потенциальный наниматель.
        — Мы нанимаемся только все вместе.  — сказал второй парень. Эльф, со странным устройством на левой половине лица — нечто среднее между очками и небольшой подзорной трубой с диафрагмой окуляра.
        — Все шестеро?  — удивился я, присаживаясь и снимая капюшон.  — И какая цена?
        — Пятерка в день. Контракт без ограничений. Содержание — полностью ваше.
        Я присвистнул. Очень дорого! Пять тысяч в день, восемьсот золотых за голову — это цена элитных наемников, не меньше семидесяти-восьмидесяти тысяч очков мастерства. Спецов.
        — А что умеете? Я набираю команду на летающие барки.
        Светловолосый презрительно присвистнул.
        — Грузовики? Мы все умеем. И многое другое.
        Я — техник, инженер и навигатор,  — сказал эльф, сфокусировав на мне зум своего наглазного аппарата.  — Носк водит все, вплоть до астрального нефа. Импи — лучший скаут и искатель Сферы.
        — Не преувеличивай, Астр!  — рыженькая двинула и его локтем тоже, смущенно улыбаясь.
        — Вот та соня,  — мне показали свернувшуюся калачиком на лавке у стены блондинку.  — Это Эллария, старший помощник. Она умеет…
        Я уже посмотрел, что умеет Эллария. Да, эта команда «пешек» то, что надо. Но — дорого, очень дорого. Нужно попробовать договорится с игроком, на которого они работают. Какой-то Кит Борланд, что-то знакомое…Сколько же у него «Лидерства», если целых шесть спутников? Семьсот, восемьсот? Настоящий осьминог.

* * *

        Кит Осьминог пребывал в состоянии, близком к умиротворению. Мир для него сузился до пределов небольшого участка стола с высоким стаканом, над которым дрожало горлышко темной квадратной бутылки. Даже очертевший шум таверны: голоса, выкрики, звон посуды — слился в далекий приятный гул.
        Глок, глок — почти беззвучно четверть стакана наполняет светло-коричневый алкоголь. Бульк — в него падает квадратный, серебристый кубик льда, взметнув вверх веер капель. Ш-ш-ш — прозрачная содовая, кипя пузырьками, заливает сверху содержимое стакана. Теперь встряхнуть, но не смешивать. Какой это по счету, седьмой или восьмой? А, какая разница…
        — Кит Борланд?
        Вырванный из мира алкогольных грез, Осьминог поднял расфокусированный взгляд на незнакомца в темно-синем маскировочном плаще.
        — Да, я Кит! Чего тебе надо?
        Ничтоже сумняшеся, подошедший сел напротив, откинул капюшон. Тихо звякнули пустые стаканы на столешнице. В разрезе на секунду мелькнул серебряный эфес меча на поясе, тут же прикрытый полой плаща. Игрок, человек, какой-то ХотКот, какие-то Дозоры…Борланд не знал ни его, ни его клана.
        — Слышал о тебе много хорошего, Кит,  — улыбнулся ХотКот.  — Разрешишь с тобой выпить? Я угощаю.
        Он извлек на свет квадратную черную бутылку с затейливой треугольной этикеткой, украшенной парусами и якорями — «Капитанский», любимый ром Осьминога.
        Спустя полчаса его осталось чуть меньше половины, а ХотКот и Борланд, как старые приятели, оживленно беседовали. Несмотря на то, что все вокруг — шумящая таверна, снующие посетители и официанты, даже сам алкоголь — все было щекоткой нейронных рецепторов, это не помешало обоим успешно надираться.
        …да второго такого не построить!  — Кит стукнул донышком стакана по столу.  — Наливай. Почему? Ты спрашиваешь — почему? Там половина оборудования — фракционные модули. Я «Крабочудовище» полгода собирал, понимаешь! И-эх!
        Он горестно вздохнул, лихо опустошил стакан, незаметно вытер рукавом выступившую слезу, продолжил:
        — Сам виноват, короче. Нарушил главное правило Сферы. Какое? Что, не знаешь, правда? Не знаешь?! Не летай на том, что не можешь позволить себе потерять! Запомни это, Кот, иначе однажды будет так же больно. Что? Несправедливо? Друг мой, в Сфере не существует понятия «честный бой», «справедливый бой»! Есть только «бой», обстоятельства не имеют значения. Нажимая кнопку «войти в игру», ты автоматически даешь согласие на ПвП.
        — Что делать буду? Да хочу отдохнуть от этого всего. Нужно где-то двести-триста тысяч найти. Сдам «пешек» пока на пару месяцев. Скидка? Слушай, ну не наглей, я их от сердца отрываю. С кровью и мясом. Это отличная команда. От-ли-ч-ная, понимаешь! Что у тебя с правой рукой, заснул, что ли? Наливай!
        — Нет, не полностью уничтожаются. Сгорел только корпус, обвес* частично можно снять и восстановить. В киллрейтинге посмотри, там видно. Нет, сам, мне больно даже открывать этот лосс*.
        — Что?! Не понял? Как это — договоришься с ними? Это ПРОЕКТ АД, братец, а не хухры-мухры. Не слышал, что ли?! Да и не дураки они, за копейки фракционное оборудование отдавать.
        — Ну, если выгорит — я аплодирую стоя! Но ведь — не просто так?! Эээ, брат, не надо меня разводить, я знаю, ты знаешь — если что-то выглядит слишком хорошо, чтобы быть правдой, скорее всего, это уловка или обман. Короче — в чем соль?
        — Контракт? Три месяца? Рабства на галерах, ха-ха-ха? Вместе с командой? Ну, ради восстановления «Крабочудовища» можно подумать… Черт, не могу понять, вроде нет подвоха. Меня где-то кидают, но не пойму, где. Ты вообще кто такой, парень? Это — серьезное предложение или просто пьяная болтовня?

* * *

        Встреча с Тао состоялась вечером, в Фейрах, на нейтральной территории, в Храме Элесс. Это гарантировало нам обоюдную безопасность. Пускать оружие в ход в святилище божества Света, в Королевстве — самоубийство. Лидер АДа ждал возле алтаря, скрестив руки на груди. На нем был почти такой же маскировочный балахон, как и у меня. Странно, он не красный, карма голубая, зачем эти предосторожности?
        — Охайо!  — поприветствовал я японца. Традиции и воспитание не выбьешь ничем, никакой игрой — Тао в ответ вежливо кивнул, слегка улыбнулся. Выражение лица показалось знакомым, где-то я это уже видел.
        — Конбанва, не охайо.  — поправил он меня.  — Сейчас вечер, охайо — дневное приветствие…
        Мы пристально смотрели друг на друга, меряясь взглядами. Наконец лидер ПРОЕКТА усмехнулся, похвалил меня:
        — Правильное место для встречи выбрал. Элесс и моя хозяйка не очень любят друг друга, это плохое место для меня.
        Хозяйка? ПРОЕКТ АД работает на Дом Тьмы, могучую фракцию, возглавляемую богиней Ананизартой, мелькнуло у меня. Это ее он имеет ввиду?
        — Твоя хозяйка вообще мало кого любит.  — закинул я пробный шар.
        — True. Всякие серые мошенники тоже ее заклятые враги.  — Тао посмотрел прямо на меня своим единственным глазом, улыбаясь.
        Он о Тормисе? Но откуда он знает, что я общаюсь с ним? Или это так, игра слов?
        — А у тебя много лиц и рук, ХотКот. Каждый раз новые. Не подскажешь, как это получается?
        — Нет, не подскажу. Перейдем к делу?
        — Как скажешь. Принес мой плащ?
        — Что я, совсем больной, легендарки таскать в инвентаре?  — ответил я.  — Свой плащ заберешь на ауке, вот, лови контракт. Именной, за один золотой, меньше нельзя, уж извини. Кольцо тебе передали авансом.
        Тао задумчиво кивнул, произнес:
        — С кольцом странно получилось. Твоя работа?
        — Ты о чем?
        — Хорошо притворяешься.  — похвалил меня Тао.  — Кольцо у меня украли в суматохе у входа в таверну, где была встреча с твоим нубом. И меня терзают смутные сомнения, что вора навели, слишком гладко все вышло.
        — Вот как?  — изобразил я недоумение.  — Сочувствую. Странности продолжаются.
        — Ты о чем?
        — Когда твои легендарки появились в кланхране Дозоров, кто-то засветил их в Сети. Мне писали из одного онлайн-магазина, пытались выкупить их за реал. Вот очень настойчиво интересовались, хорошую сумму предлагали. Думаю, с кольцом их работа. Осваивают рынок Сферы. Поищи, может там твое колечко?
        — Что за магазин?  — резко спросил Тао.
        Торговля игровыми ценностями за реал — это прерогатива админского донат-шопа. Да, ты можешь вводить и выводить реальные деньги, покупая игровое золото, но напрямую за реал купить предмет у стороннего продавца — запрещено Соглашением. Это неконтролируемый оборот, поэтому такие вещи очень строго преследуются, слухи по оффоруму ходили жуткие. Якобы администрация применяла очень жесткие методы, используя все свое влияние в реальном мире, наказывая частных продавцов, решивших составить конкуренцию «Золотому Хомяку».
        — Сейчас поищу…  — я честно порылся в своих сетевых закладках и с чувством некоторого злорадства скинул Тао линк «КОСМОЗОЛОТА». Моя многоходовочка должна принести бывшему компаньону кучу неприятностей. Я не забываю своих долгов. Кидок, слив моего адреса Гоши — с дядей Колей нужно расквитаться.
        — Надеюсь, по-умному поступишь, поинтересуешься, как покупатель,  — сказал я.  — Сам понимаешь, в открытый доступ выставлять такую вещь не будут.
        — Разберемся,  — отрезал Тао.  — Теперь о твоем мече. Ты обещал информацию.
        Да, я помню. Лови скрин.
        Несколько секунд Тао изучал присланный скриншот, показывающий предмет с восемью аффиксами, выглядящями цепочками знаков вопроса, потом резко обернулся ко мне.
        — Ты что, за дурака меня держишь?!
        — Если не веришь, можем войти в группу, сам посмотришь экипировку.  — я демонстративно поднял руки вверх.  — Именно так он и выглядит.
        Приглашение в группу прилетело тут же — лидер ПРОЕКТА не верил на слово.
        — Ты пытаешься меня обмануть,  — сделал вывод Тао, после того, как проверил мое снаряжение.  — Это маскирующийся предмет, так он выглядит для всех, кроме истинного владельца. Очень редкое свойство предметов, обычно из комплектов Богов.
        — Ну, если ты такой умный, сам должен понять, что такая информация бесплатной не бывает.  — процедил я в ответ, пытаясь сохранить маску невозмутимости, что получалось плохо. Чертов япошка не давал себя обвести вокруг пальца, как Сноу.
        Рука Тао легла на когтистую рукоять черного меча. Его смертоносную мощь я помнил, демонический клинок на равных сражался с Синевой, а против такого бойца, как лидер АДа, шансов у меня не было. Тем не менее, я тоже позволил кончикам пальцев демонстративно коснуться серебряной гарды.
        — За обман я разрубил бы тебя пополам,  — бесцветным голосом процедил Тао.  — Тебе повезло: выбрал правильное место для встречи.
        — Не принимаю твоих претензий. Я отдал кольцо, плащ и бесплатный бонус информации. Как договаривались.  — пожал плечами я в ответ.  — Все, что свыше, требует дополнительной оплаты.
        — Хорошо. Что именно ты хочешь в обмен на скриншот меча с открытыми аффиксами?  — усилием воли Тао взял себя в руки, лицо его стало вновь непроницаемым, ладонь соскользнула с гарды клинка.
        Я улыбнулся. Ему ОЧЕНЬ НУЖНА эта информация, и я догадывался, почему. А значит, игра продолжается.
        — Ну, две вещи. Первая очень простая. Недавно вы сбили астральный неф. И даже не поделились со мной. Нехорошо, ты так не считаешь? Исправим ситуацию — я хочу получить оборудование, уцелевшие модули его обвеса, которые вы залутали.
        — Ты не охренел ли? Там фракционные и именные…
        Ты не дослушал. Не бесплатно: готов выкупить их за 50 % от цены Базаара.
        Минуту Тао напряженно размышлял. Я его понимал — стоимость дропнувшегося из «Крабочудовища» Кита Борланда обвеса превышала двести тысяч. Другое дело, это очень специфичные вещи для узкого круга клиентов, их сложно реализовать за нормальную цену, для этого нужно жить на Базааре.
        — Думаю, это решаемый вопрос.  — наконец ответил лидер ПРОЕКТА. - за 70 %. Какое второе условие? Опять деньги?
        На его утонченном лице мелькнула тень брезгливости. Я широко улыбнулся:
        Нет, не деньги. Все гораздо проще.

        ГЛАВА 16

        Деньги должны работать! Четыреста с небольшим кусков недолго грели мое сердце обилием ноликов. После того, как утряслись все вопросы с Дозорами, предстоял следующий шаг — организация собственной логистики. Я собирался создать свою карманную транспортную компанию.
        Если бы перевозки в Сфере были не выгодны, ими бы никто не занимался. Я руководствовался этой нехитрой мыслью. Нюансов оказалось множество, и пару шишек пришлось набить, но вкратце все так и было.
        По местным расценкам за один рейс на Базаар обычный летающий каботажник брал пять тысяч. Астральный неф — двадцать. Простая математика: калькуляция расходов показала, что фактическая себестоимость такой перевозки не превышает две-три тысячи. Короче, каждый рейс Эйр — Базаар должен приносить минимум две тысячи чистой прибыли. В моих реалиях, когда необходимо забирать груз из множества точек северо-запада континента, в сутки можно сделать максимум две-три ходки.
        На счету из круглой суммы остались жалкие крохи — почти триста пятьдесят тысяч ушли на покупку двух летающих барок и рангоута для них. Правильно оснастить корабли помог Кит и его «пешки», ставшие командой моего маленького воздушного флота. Мы заключили трехмесячный контракт, по условиям которого они работали, а я возвращал им уцелевшие детали обвеса «Крабочудовища». В результате все оставались довольны: я получал налаженную логистику, Осьминог — возможность восстановить свой астральный неф практически в прежнем виде.
        Вложенные деньги я надеялся окупить в течение двух-трех месяцев. Это первая долгосрочная инвестиция в Сферу, активы, ручеек постоянного дохода. Если учесть эксклюзивную скупку у кланов СЕВЕРА ресурсов и лута, передо мной открывались весьма широкие горизонты. Доступ к третьему счету Дозоров, свободный миллион золотых для оборота…Я мог аккумулировать в Базааре критическую массу товара, поступавшего от арендаторов и пробовать бороться за эти рыночные позиции, контролируя их цену. Не сейчас, не быстро, не просто, учитывая объем и емкость рынка Базаара, но мог.
        В общем, развитием событий я был вполне доволен. Параллельно наблюдал за последствиями рискованного разговора с Тао. «КОСМОЗОЛОТО», сайт-магазин моего бывшего компаньона, его основная кормушка, внезапно исчез из выдачи поисковых систем. Сам он был жив, но, зайдя на виртуальную витрину, я едва не подвесил компьютер — там вообще ничего не работало. На главной странице сообщалось о технических проблемах. Симптомы были понятны — сайт подвергся мощной хакерской атаке. Судя по всему, его усердно ломали, плюс занесли в черный список поисковых систем и платежных операторов. Интересно, до чего докопались? Впрочем, докопаться можно до любого онлайн-магазина, нарушения есть везде.
        Эту месть я готовил долго, плетя сеть из множества фейков, писем и предложений. Я знал, как работает «КОСМОЗОЛОТО», поэтому заманить дядю Колю было не сложно. Он очень любит деньги и всегда пытается использовать любую возможность заработать.
        Первым делом я задействовал старинную сеть левых сетевых аккаунтов, давным-давно приобретенную мною. Они принадлежали реальным людям, которые и не подозревали, что у них есть второе альтер эго в Сети. Часть из них были уже использованы, часть тихо ждала своего часа.
        На почту «КОСМОЗОЛОТА», в чаты операторов начали приходить запросы на покупку игрового золота и вещей из Сферы. Немного, но постоянно, почти каждый день кто-то долбился к ним с таким вопросом. Потом пришло коммерческое предложение по поставке. Потом еще одно. И еще.
        «КОСМОЗОЛОТО» не работало с валютой СФЕРЫ и предметами этой игры. Операторы разводили руками, на запросы приходили отказы. Но я знал, что дядя Коля заинтересуется новым рынком, новой возможностью заработать. И естественно, он будет искать поставщиков из этой игры.
        Все коммерческие предложения, которые отправлялись ему на почту, естественно, были фейковыми. Я не собирался вступать в конфликт с администрацией Сферы и реально продавать что-то.
        Когда на почту одного из поддельных поставщиков пришел запрос от «КОСМОЗОЛОТА», стало ясно, что рыбка заглотила крючок. Дальше было делом техники — запрос от анонимного покупателя на несколько предметов, в числе которых кольцо Тао, трансляция заказа фейку-поставщику, подтверждение возможности поставки. Покупатель внезапно отвалился, но обещал порекомендовать «КОСМОЗОЛОТО» другу, который «точно возьмет». Рыбку можно было подсекать, осталось свести «друга» и онлайн-магазин Николая.
        Само кольцо, через Тао, Кессона и левого одноразового посредника из «Темной Стороны» давно лежало на складах аукциона Базаара, готовое к выдаче любому предъявителю по названному кодовому слову.
        Я был уверен, что Тао либо сообщит администрации Сферы о левом магазине, нарушающем их монополию на торговлю внутриигровыми предметами, либо постарается разобраться с ними сам. Проблемы, созданные «КОСМОЗОЛОТУ», красноречиво говорили, что я оказался прав. Я улыбнулся, представив, как Николай сейчас орет, бегает и рвет волосы на заднице, пытаясь понять, что вообще происходит. Интересно, сколько он потеряет на простое магазина, оплате работы программистов по восстановлению функционала сайт и позиции в поисковых выдачах? Не считая репутационных потерь, уже это достаточно значительный удар.
        Я, впрочем, надеялся, что Сфера пойдет дальше и окончательно утопит «КОСМОЗОЛОТО», как они, по слухам, всегда поступали с незадачливыми голдселлерами, решившими их обскакать. Удачи тебе, дядя Коля. Все возвращается — надеюсь, он поймет это.

* * *

        Над горами поднималось исполинское зарево, затмив закат. Горела столетняя тайга, горели развалины форпостов, горело все, что могло гореть. Резкие порывы ветра рвали полотнища серого дыма, под ними с хриплым граем кружились бесчисленные стаи воронья. В огне на перевале ворочались темные силуэты, доносился нечеловеческий рык.
        Усталая, поредевшая конница медленно отступала от перевала по узким лесным дорожкам, разделившись на множество отрядов. Доспехи грандов носили следы битвы, штандарты с колосом печально клонились вниз. Угрюмо, молча, обступив подводы с ранеными и мертвыми, топала кольчужная пехота. Немного их оставалось, и те, кто выжили, не оглядывались назад.
        — Спасибо, Лориндейл. Можешь убрать «Глаза Птицы».
        Трансляция видео прервалась. Лидеры кланов СЕВЕРА, собравшиеся на балконе Кондора, замка Дозоров, вновь посмотрели на запад. Отсюда, за сто лиг, с высочайших вершин Северного Пояса гор, зарево было прекрасно видно.
        — Ну, вполне наглядно,  — кивнул Ворон, глава «Варягов».  — Продолжим?
        С балкона, опоясывающего башню, они вошли в круглый зал, расселись за большой стол. На его мраморной поверхности была вырезана карта, в деталях изображающая северо-запад континента. Комтур коснулся ее рукой, одна из областей замерцала и окрасилась в тревожно-багровый цвет.
        — Провинция Черноречье потеряно. Битва на Медвежьем Перевале проиграна,  — сказала Бара Норкинс, лидер «Побратимов». Она, играющая за хоббита, встала на стуле, чтобы смотреть на карту. Круглое краснощекое лицо было усталым, она беспрерывно зевала — единственная из присутствующих, Бара от начала до конца участвовала в упоминаемой баталии. Несмотря на комичную внешность, все знали: Бара жесткий лидер одного из самых активных кланов СЕВЕРА.
        — Уже начались налеты на Ардат!  — кивнул Олаф.  — Всадники драксов кружат над Дан-на-Ардом, и их даже некому встретить!
        — Мы три дня дрались за Черноречье.  — скрипнула зубами Бара.  — Круглосуточные рейды. Людям нужно отоспаться…И мне, кстати, тоже…
        — Как так вышло?  — спросил Злой Мук, кланлидер Enemy.  — Почему не удержали перевал? Там же только НПС были…
        — Орки. Их больше десяти тысяч. И очень жесткие, действуют согласованно.  — ответила Бара.  — Плюс им помогал ПРОЕКТ АД, минимум три консты. Мы не можем их сдержать. Нам нужна помощь!
        Услышав такие слова от гордой Бары, некоторые кланлидеры округлили глаза — уж если она признает свое бессилие, значит, дело действительно серьезное.
        — Медвежий Перевал — это врата в Ардат, самую северную провинцию Эйра. Если они овладели ими, значит, открыли прямую дорогу на столицу. Олаф, сколько у нас есть времени?
        — Не больше месяца. Дан-на-Ард, центральный замок провинции, это ФП четвертого уровня, серьезная крепость. Туда, конечно, стянет войска эрр, хотя его сейчас щипают и на востоке, со стороны Дайра и Дайгора. Но — все равно не устоять, их больше, и они лучше. У орков прекрасная организация, а одна из их орд — осадная, включает инженеров, расчеты метательных и стенобойных машин. Короче, мой прогноз: не больше месяца, и то, если они не будут торопиться.
        — А что потом? Эйр?  — спросил Комтур.
        — Потом — Эйр.  — коротко кивнул аналитик.  — Если расклад сил не изменится.
        — Короче, мы можем потерять Королевство,  — произнесла Бара.  — Нужна помощь, альянс! Пора вступать во фракционную войну! Дадим им пинка все вместе, чтобы запомнили!
        — Согласен. «Варяги» в деле!  — отрубил сумрачный Ворон.  — Или вы и правда хотите, чтобы сюда пролез Дом Тьмы? Ананизарта со своими миньонами?
        — Дозоры, при всем желании, не могут,  — мягко сказал Комтур.  — У нас договор с ПРОЕКТОМ.
        — Ну да, Хелт Акор, помним, как же,  — насмешливо кивнул Ворон.  — Много накрабили хоть?
        — Нет, немного.  — на лице Комтура не дрогнул ни один мускул.  — И давай без поддевок, хорошо?! У меня есть вариант, но сначала пусть выскажутся все.
        — Энеми против. Нашим владениям они не угрожают. Как и владениям альянса,  — лениво сказал Злой Мук.  — Не вижу смысла. Хватает проблем с налетами япошек. Мы бы и сами от помощи не отказались.
        Злой Мук был известной фигурой, славился как один из лучших ПВП рейд — лидеров Дорсы. Его клан владел западным побережьем, наиболее беспокойными областями альянса. Enemy имели репутацию самых злых бойцов СЕВЕРА. Периодически через их владения во внутренние провинции пытались прорваться рейды японских кланов с Фарсиды. Понять Мука можно было, остальные лидеры альянса задумчиво покивали.
        — Фракционная война — это несерьезно. Нас уважать перестанут. Воевать с НПС, это для нубов. Не вариант,  — высказался Безумец, глава «Героев», пятого клана СЕВЕРА. «Герои», наоборот, жили южнее, на границах Дикого Поля.
        — Тао и его ПРОЕКТ тоже нубы, выходит?  — хмыкнул Комтур.
        — Сорри, неправильно выразился. Ну, это как секс с резиновой женщиной. Неинтересно. Герои минус, не в обиду.
        — Короче, Побратимы и Варяги воюют, Дозоры не могут, Герои и Энеми не хотят. Все верно?  — усмехнулся Ворон.  — Это смешно, господа, в два клана мы не потянем десять тысяч орков плюс ПРОЕКТ.
        — Подключите ополчение крабов. Они тоже хотят повоевать.  — усмехнулся лидер Энеми.
        — Крабов мы пробовали в ПВП-рейдах использовать, все помнят, чем это закончилось?  — резко сказал Комтур. Лидеры альянса переглянулись, на лица некоторых набежала некоторая тень.
        — Вот то-то же.  — не без удовольствия усмехнулся Комтур — Но, у меня есть вариант, который всех устроит. Как раз и обсудим кое-что, раз собрались наконец.
        — Что за вариант, Комтур?
        Олаф и лидер Дозоров переглянулись, затем аналитик открыл дверь и в круглый зал вошел еще один игрок.

* * *

        Вечер у меня не задался. Едва я спустился в трактирный зал, не успела Кирана поставить передо мной глиняную тарелку с похлебкой и истекающую пеной кружку пива, за мой стол опустилась тонкая высокая фигура в маскировочном капюшоне. Ох, не люблю я эти балахоны, хоть и сам ношу. Одевают их те, кто хочет скрыть ник и статус.
        Абрис лица в темном провале капюшона был мне знаком. Треугольный подбородок, кривящиеся в усмешке розовые губы, пронзительные зеленые глаза. Роахильдорн, помощница Джерхана из клана «Стальной Отряд». «Пандорум». От них не стоило ждать ничего хорошего.
        Под столом я нащупал рукоять Синевы, и медленно, сантиметр за сантиметром, начал извлекать меч из ножен. Скверно-то как. Они нашли гостиницу Карна, мою точку привязку в Эйре. Так не хотелось ее менять, люди тут хорошие…
        — Не дергайся, Котик,  — насмешливо сказала она.  — Я просто пришла поговорить.
        Я обвел взглядом зал таверны. Он был пуст, если не считать двух местных НПС, Кирану, несущую им заказ, трактирщика за барной стойкой. Так и есть. Она не одна. У самого входа, спиной ко мне, сидел еще один тип в плаще с капюшоном. Очень крупный мужчина, если судить по габаритам. Или огр?
        Заметив мой напряженный взгляд, наемница слегка кивнула.
        — Я здесь от лица Панд, Кот. Не от «Стальных» онли, а от всего альянса. Хочу сделать тебе предложение.
        — Спасибо, я уже женат.  — усмехнулся в ответ я.  — Слушай, а вы рисковые. Как думаешь, лучше самому вас прибить, или в компании со стражей?
        Роа весело рассмеялась.
        — Прибить? Смешно. Может, сначала выслушаешь? Гладиаторские бои всегда успеем устроить.
        — Говори.
        — Буду краткой. У тебя есть «пожиратель». Нам нужны души. «Пандорум» хочет работать с тобой. Мы готовы даже принять тебя в один из наших кланов. Бросай местных неудачников, присоединяйся к нам. Впрочем, это не обязательное условие. Мы готовы просто покупать у тебя души.
        — По миллиону за сотню?  — не удержался я.
        — Условия обговариваются. Ну, что скажешь?
        Я уже думал над этим вариантом. Предполагал, что рано или поздно Панды выйдут на меня со схожим предложением. Казалось бы, легкие деньги. Но, первое — «похищение душ» здорово роняет репутацию, причем со всеми фракциями НПС. Уже после первой сотни у меня минус 5 %, а что будет дальше? Пойдя по этой скользкой дорожке, я стану изгоем, ненавидимым всеми без исключения НПС Сферы. И как в этом случае заниматься любимым делом, то бишь торговать? Нет, не вариант вообще. И второе, меня неоднократно предупреждали, что ответ «процедурного генератора» на «похищение душ» может быть очень болезненным. У Панд ведь есть свои «пожиратели», почему не используют их? Ответ прост — это слишком опасно, чревато серьезными последствиями, поэтому они предпочитают загребать жар, простите, души, чужими руками.
        — Мой ответ — нет. Никаких душ.
        — Почему?  — пропела Роахильдорн.  — Это ведь очень хорошее предложение…
        — Ты прекрасно понимаешь, почему.
        — Это опасно, Кот — отказывать нам.  — тихо, с угрозой произнесла девушка.  — Очень опасно. Мы знаем кто ты, где живешь, кто твои друзья. Подумай хорошенько. Учти, для нас игровые правила и условности не существуют.
        — Для меня тоже,  — сказал я, перегибаясь через стол и сбрасывая с нее капюшон. Этот фарс уже порядком надоел, как и тупые угрозы. Красный статусник засиял над головой наемницы, сообщая всем окружающим, что Роахильдорн — убийца и разыскиваемый преступник. Ахнула Кирана, выронив поднос, по полу покатились бокалы. Выругался Карн за стойкой, нашаривая оружие.
        Мы хотели по-хорошему, но ты, видно, предпочитаешь по-плохому.  — прошипела Роа.  — Даргеш! Уходим!
        Огромный огр вскочил, почти касаясь головой потолка, клыкастая синяя морда оскалилась. Он занял почти весь проход своими габаритами. В левой руке огра появился круглый черный щит с зазубренным краем, в правой — тяжелый однолезвийный топор.
        — Подождите, вы кое-что забыли,  — сказал я.  — Вы мне должны.
        — Мы? Тебе?  — фыркнула Роа.
        — Вы — мне. Один килл!
        С этими словами я вскочил, пытаясь перевернуть стол, чтобы заблокировать Роахильдорн в проходе и одновременно ударил длинным выпадом — прямо в пылающие злобой зеленые глаза. Зазвенела посуда, загрохотала мебель, гудящим пламенем мелькнула Синева — и пронзила пустоту, наемница ушла назад в невероятно ловком сальто, будто переломившись пополам.
        — Карн, стражу! Стражу!!
        Даргеш был уже близко. Как бульдозер, он смел со своего пути несколько столов и лавок, сгребая их перед собой в огромную кучу, под которой огр хотел меня похоронить. Показатель его Силы поражал — за несколько секунд Даргеш переломал большую часть крепкой, массивной мебели заведения. Я успел взбежать по воздвигаемой горе из столов, стульев и лавок и поистине кошачьим прыжком-перекатом уйти в сторону, отрезав «Стальным» выход из таверны.
        — Не агримся, Даргеш! Уходим!
        Проклятье. Грамотные. Они не атаковали меня — знали, что в случае агрессии в течении максимум десяти секунд появится стража, которая нашинкует их мелкими кусочками. Я, признаться, надеялся на это, затевая драку. Сейчас же — несмотря на красные ники, если нет агры, стража будет бежать сюда гораздо дольше.
        Я нацелил в отступающую парочку острие горящего клинка. Огненная Молния! Тугая нить синего пламени прянула в цель, но они, видимо, ждали этого — мгновенно среагировали, увернулись, истинный огонь лишь прожег здоровенную дыру в стене. Вторую Молнию огр отразил зазубренным черным щитом. Он вдруг упер его в пол, остановился, Роа спряталась за его спиной. Их окутал странный купол, в котором я увидел свое отражение — зеркальный, что ли? Он тут же истаял, фигуры Роа и Даргеша подернулись дымкой. Эту анимацию я уже видел — они уходили Камнем Душ, у меня оставалось меньше десяти секунд, чтобы прервать каст.
        Еще одна Огненная Молния сорвалась с меча, ударив прямо в огра. Я ничего не успел понять, но сверкнуло прямо передо мной, мощный удар швырнул меня через весь зал, впечатав в противоположную стену. Я свалился, кривясь от боли, меч в руках тускло мигал, окутанный едким облаком порохового дыма. Невредимые Панды окончательно истаяли, ушли Камнями Душ. Что, черт побери, произошло?! Почему не сработала Огненная Молния?
        Морщась, я поднялся, открыл боевой лог. Краснеющая строчка сразу бросилась в глаза.
        ВАШЕ СПОСОБНОСТЬ «ОГНЕННАЯ МОЛНИЯ» ОТРАЖЕНА С ПОМОЩЬЮ ЗАКЛИНАНИЯ «ЗЕРКАЛО»!
        «Зеркало». Та анимация зеркального купола, теперь понятно. Это был Свиток или артефакт из снаряжения огра. Отражающее магические удары заклинание, я слышал о нем. Пользоваться им особо не любили — максимальная вероятность отражения была в районе 60 -65 % у самых сильных магов школы Воды, что совершенно недостаточно. Значит, им просто повезло, что Зеркало отразило Огненную Молнию. А мне — что ответный удар пришелся не в меня, а в меч, который я инстинктивно держал перед собой. Иначе испепелило бы собственным скиллом, о боже, какой позор. Из ступора вывел голос Кираны.
        — А вы, оказывается, буйный, господин Кот!  — с некоторым оттенком восхищения произнесла дочь хозяина, обозревавшая разгромленный зал.  — Надеюсь, оплатите ущерб?
        Первый этаж гостиницы Карна был разнесен вчистую: мебель переломана и раскидана, под ногами хрустели осколки посуды, в дымящуюся дыру, пробитую в стене «Огненной Молнией», уже заглядывали с улицы любопытные зеваки.
        — Я? Я же ничего не ломал!  — возмутился я.
        — Так вы же затеяли драку.  — резонно возразила Кирана.  — И потом, разбойники сбежали, а вы здесь. Значит, вам и платить.
        Железобетонная женская логика. Глядя на мое вытянувшееся лицо, девушка рассмеялась, сунула руку в карман передника, вытащила маленький запечатанный конвертик.
        — Ой, я и забыла совсем. Вам письмо оставляли.
        Письмо было от Вельди — я сразу узнал круглый полудетский почерк, старательно выведенную затейливую виньетку подписи. Девочка из волшебной лавки просила зайти к ней, как только смогу.

* * *

        Смета ущерба, выставленная безжалостным Карном, составила пятьсот сорок золотых. Скрепя сердце, я расплатился, вышел на улицу. Визит Панд оставил неприятный осадок, срочно требовались положительные эмоции. Не зайти ли мне к Вельди прямо сейчас, раз приглашает? Тем более срок выполнения ее квеста давно истек, пора его сдавать.
        Зайдя в волшебную лавку, я увидел толпу клиентов — в основном «нулевок» и нубов, привлеченных «сарафанным» радио. Когда они разошлись, Вельди вывалила мне целый ворох новостей. Девушка выглядела усталой, но ее глаза сияли, как два изумруда.
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ: БИЗНЕС-ПЛАН ДЛЯ ВЕЛЬДИ.
        ВАША НАГРАДА: ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 10000 ОПЫТА!
        ВАШЕ ОТНОШЕНИЕ С ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ ПОВЫШАЕТСЯ НА 500! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 40/3000(ПОЧТЕНИЕ)
        Все хорошо, недельная прибыль лавка составила больше тысячи золотых, покупателей очень много, поставки эликсиров в замок идут как по маслу. Более того, Вельди самостоятельно договорилась с травницей из Давны, и та теперь специально для нее варила редкие, фирменные зелья.
        — Представляешь, Хоткот, они будут только у меня!  — с горящими глазами рассказывала девушка.  — Во всем городе!
        — Не представляю, как ты договорилась с этой старой ведьмой.  — не удержался я. Сварливый характер мастера-травницы из Давны был притчей во языцах.
        — Зря ты так, она хорошая. В душе. Просто у нее мужа нет и детей.  — вздохнула Вельди.  — Но я нашла к ней подход! У меня в Ардате тетка такая же, я умею обращаться со старыми девами.
        Она звонко рассмеялась, вновь явив прелестные ямочки на щеках. Все же Вельди удивительно хороша, хоть и выбивается из моего вкуса — маленькая, отнюдь не худышка, да еще и блондинка. А мне всегда нравились высокие стройные брюнетки. Но, вот парадокс, девочка из волшебной лавки нравится мне не меньше, не знаю уж чем — мелодичным голосом-колокольчиком, зелеными глазищами на милом личике или этими самыми ямочками, когда она улыбалась.
        — Будешь ее эксклюзивным представителем в Эйре.  — сказал я.
        — Экс…чем? Ой, господин Хоткот, хватит уже пугать бедную девушку непонятными словами. Лучше скажи, ты вечером свободен?
        — Этим? Да.
        — Хочу пригласить тебя на ужин. Ты так помог мне, все получилось. Давай отпразднуем это!
        — Форма одежды парадная?  — осведомился я.
        Вельди кивнула, не удержавшись, хихикнула:
        — Хоткот…Только не надевай тот берет с перьями. Ты в нем такой смешной.
        — Хорошо, не буду,  — тоже с трудом сдерживая смех, пообещал я.  — Куда пойдем?
        — А никуда. Приходи прямо сюда — приглашаю к себе в гости.  — застенчиво произнесла девушка.
        ВАМ ПРЕДЛАГАЮТ ЗАДАНИЕ: УЖИН С ВЕЛЬДИ.
        ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ ПРИГЛАШАЕТ ВАС К СЕБЕ В ГОСТИ НА РОМАНТИЧЕСКИЙ УЖИН.
        НАГРАДА: РЕПУТАЦИЯ, ВАРИАЦИОННО.
        ВНИМАНИЕ: ВОЗМОЖЕН КОНТЕНТ 18+

        ГЛАВА 17

        Видео с выступления Балабанова в Нью-Токио разыскать оказалось нетрудно. Оно было записано год назад, на конференции, проходящей в рамках экспо-форума «Виртуальные Миры», собравшего большинство ведущих специалистов этой области со всего мира.
        Я обратил внимание, что в реальности внешность Балабанова значительно отличалась от его цифровой копии — Магистра. Хотя знакомые черты проскальзывали — седые патрицианские виски, орлиный нос, пронзительный взгляд. И мимика, жесты. Настоящий глава разработчиков Сферы вел себя точно также — чуть высокомерно, с уверенным достоинством. Его окутывала харизма, которая ощущалась даже по другую сторону экрана.
        В видео было много воды. Я заострил внимание на одном моменте — ведущие разработчики VR c жаром рассуждали, что весь наш мир, возможно, является некоей симуляцией более высокоразвитой цивилизации.
        — Сейчас, в эпоху суперкомпьютеров, мы вплотную подошли к тому, что весь наш мир можно описать в виде сложной математической формулы. Если позволите, пример.
        Балабанов достал из вазочки несколько блестящих зеленых яблок. Выложил два из них на столике рядом, посмотрел на ведущего:
        — Один плюс один сколько?
        — Два. Но…
        — А сейчас?  — Андрей Петрович выложил рядом третье.  — Сколько сейчас яблок?
        — Три, конечно. Но какое это имеет отношение к теме?
        — Самое прямое. Вы никогда не задумывались, почему один плюс один равно два, а если к двум прибавить еще одно яблоко, их будет три? Это непреложная истина. Аксиома. Математика — краеугольный камень нашего мира. Всю нашу вселенную можно описать с помощью чисел. Мы натыкаемся на них везде — число Фибоначчи, «золотое сечение», теорема струн, квантовая физика, суперсимметрия организмов, уравнения Такиями. Можно продолжать долго, примеров множество.
        — И какой же вы делаете вывод?
        — Создавая симуляцию — нашу «Сферу», мы начали понимать, что сами живем внутри симуляции, возможно, созданной более высокоразвитой цивилизацией. А они, в свою очередь, тоже могут чьей-то симуляцией. Симуляция в симуляции. И так до бесконечности. Это и есть наша Вселенная. Это и есть параллельные миры.
        — Интересная теория, но не новая. Что-то подобное утверждал Илон Маск в начале двадцатых.  — заметил ведущий.
        — Да. Но у него не было тех вычислительных мощностей, которыми мы обладаем сейчас. И искусственного интеллекта, изобретенного Такиями. С развитием компьютерных технологий мы вплотную подошли к грани, когда созданные нами виртуальные миры являются абсолютно реальными для тех, кто находится внутри,  — рассказывал разработчик «Сферы».  — Сложность и проработка не уступает нашему миру. Просчет физической модели, симуляция действий выполняется на молекулярном уровне. Мы смело можем утверждать, что создали новую реальность. А ассоциативный ИИ позволяет населить ее существами, наделенными собственным разумом и волей…
        — Вы говорите о методе «псевдоличностей», которая использовалась в Сфере для создания НПС?  — перебил его ведущий.
        — Мне не нравится этот термин, я предпочитаю слово «оживление»,  — нахмурился Балабанов.  — Если позволите, я расскажу, как мы создали наших НПС.
        — Конечно, ваше ноу-хау всем очень интересно!
        — Никакого ноу-хау на самом деле нет. Все предельно просто. Мы изучали, как работает мозг, что движет человеком. Рефлексы, инстинкты, координатные системы морали, поведенческие принципы. Как говорится, пытались лепить по образу и подобию.
        — Смахивает на богохульство, Андрей Петрович. Не боитесь гнева Божьего?  — улыбнулся ведущий.
        — Ватикан уже предал меня анафеме — за технологию оцифровки. Я горжусь — вторым после Такиями. Скажу сразу — без его разработок ассоциативного ИИ, действующего по принципу человеческого мозга, то есть мыслящего, а не перебирающего варианты, ничего бы не получилось. Можно продолжать?
        — Конечно.
        — Как и везде в Сфере, мы использовали шаблоны и случайную генерацию, производившуюся по определенным правилам. Для создания психотипов НПС мы взяли систему восточной астрологии и Зодиак. Понимаете? Нет? Раскладываю пошагово. Генерируется новый НПС. Случайным образом ему выбирается общий психотип — из тех самых астрологических календарей, выпадают случайные черты, назначается общая цель. На выходе получается слепок готовой личности, максимально приближенный к человеческому. Ему назначается отдельный чистый искин, самообучающийся, порог развития и возможности которого определен рангом создаваемого персонажа. Набор знаний, изначально заложенный в ИИ, минимален — ничего о внешнем мире, никакой технической или энциклопедической информации — только то, что НПС положено по его биографии. И — начинаем симуляцию!
        Балабанов широко улыбнулся, продемонстрировав великолепные зубы.
        — Дров вначале было наломано немало, возникали самые причудливые результаты,  — продолжил он.  — Но, в итоге, мы все же добились своего — сделали мир живым. НПС, получившие свой характер, свою цель, возможность обучатся и развиваться — начали жить. Процесс поставлен на поток, и сейчас, сгенерировать новый мир, с сотнями тысяч новых НПС, с фракциями, войнами, Богами, тысячелетней историей — дело, с которым наш «процедурный генератор» справляется за несколько суток. Повторяю, просчет физической модели выполняется на молекулярном уровне. Выставив 100 % погружение, вы не ощутите разницы с нашим миром.
        — Об этом мы все наслышаны. Поздравляем с великолепным результатом.  — вставил ведущий.
        — Так вот, возвращаясь к вопросу симуляций. Наблюдая за поведением НПС в созданных мирах, мы сделали вывод, что оно не отличается от поведения людей в нашей реальности. С поправкой на фактор окружения и времени, конечно. Они — живые, такие же, как мы.
        — Но позвольте, НПС же управляют искины! Компьютерная программа!
        — А вами кто управляет? Уверены, что не некий продвинутый аналог ИИ? Я вот — не уверен. Наше сознание определяет набор рефлексов и инстинктов, вбитые в детстве правила морали, поведенческие векторы — это ничем не отличается от модели искина, управляющего нашими НПС.
        — Парадоксальное утверждение. Но — все ваши миры — цифровая иллюзия. Они существуют только в памяти вычислительных машин. Их не существует, а мы, весь наш мир состоит из материи!
        — Из материи…  — улыбнулся Андрей Петрович и постучал по столу открытой ладонью.  — Что я сделал сейчас?
        — В смысле? Постучали рукой по столу.
        — А из чего состоит рука и стол? Из мяса и костей, а те, в свою очередь — из молекул, молекулы — из атомов. Атомы разделены пространством, пустотой. Извините, что читаю вам школьный курс физики. Так что получается? Мы состоим из материи, а она — из пустоты. Я только что постучал пустотой по пустоте. Парадокс — пустотой нельзя постучать по пустоте, согласны? Не-воз-мож-но. Мы такая же иллюзия, как и те, о ком говорили ранее. Точно такая же цифровая пустота.
        В зале повисла тишина. Балабанов выпил стакан воды, обвел взглядом притихшую аудиторию.
        — Как бы там ни было, это знание ничего не изменит в нашем мире,  — сказал он.  — Какой я хочу сделать вывод? Создавая «Сферу» — мы создали новый мир, создавая НПС — создали живых существ. Никакая это не игра. Это параллельное измерение, созданное нами.

* * *

        Тихо потрескивали дрова в камине, мерцали в полутьме огоньки свечей, отражаясь в глазах сидящей напротив Вельди. Девушка прихорошилась к моему приходу, сделала прическу — такой красавицей я ее еще не видел. Нарядное платье с глубоким декольте, изящные серьги с изумрудами, неброский макияж — она явно готовилась к свиданию. Большой букет местных цветов был воспринят благосклонно, а вот бутылка хорошего вина, купленная в ближайшей лавке, решительно отставлена в сторону.
        — Нет, сегодня будем пить мое вино, особое. Я специально приготовила!  — заявила девушка.
        Вино было красным, терпким, хранящим привкус спелого южного винограда. В его букете присутствовала какая-то незнакомая нотка, аромат трав, который я не сумел распознать.
        — В твоем мире, Хоткот, тоже принято подавать мясо с красным вином?  — спросила Вельди, поставив бокал.
        — Я, если честно, не очень разбираюсь. Вроде бы да. Белые вина — с сыром, красные — с мясом.
        Вельди радостно захлопала в ладоши, жестом показала, чтобы я снова наполнил бокалы. Между ножками стула и моими ногами вился, мурлыча, Фредерик, выгибая спинку и стреляя вверх желтыми фонариками глаз.
        — Скажи, а там…ты выглядишь так же? Я слышала байки, что вы, игроки, можете выбрать любое обличье, входя в наш мир. Правда?
        Вопрос меня немного смутил. Ну да, при создании персонажа внешность я копировал с реальной, слегка улучшив — прибавив чуть телосложения, роста, изменил цвет глаз и прическу. В реальности за последние три месяца я потолстел на пять кило — безвылазно сидел в Сфере, времени на спорт и бассейн не оставалось. Каждый раз я обещал себе, что вот сейчас закончу неотложные дела — и изменю график онлайна, начну уделять больше внимания реалу, себе, жене, семье. Но дела находились все новые и новые, сама специфика заработка в этой игре предполагала постоянное присутствие.
        — Ну, почти,  — наконец ответил я на вопрос.  — Почти так же.
        — Почти? Надеюсь, ты там не старик или, наоборот, мальчишка?
        — Нет, моя внешность здесь — копия реальной…то есть настоящей…то есть…
        Вельди звонко рассмеялась. Вино было крепким, быстро ударяло в голову.
        — Да, ты уже говорил, что наш мир ненастоящий, и только вы по-настоящему реальны.  — сквозь смех произнесла она — Ну и как тебе, ненастоящая девушка?
        Она с вызовом пошевелила обнаженными плечами, запрокинув голову и смеясь. В полумраке сверкнули жемчужины зубов.
        — Ты слишком красива, чтобы быть настоящей,  — пробормотал я, стараясь особо не таращиться в вырез ее платья.  — Если честно, просто сражен тобой. С первого дня нашего знакомства.
        — Правильно отвечаешь!  — улыбнулась Вельди, принимаясь за еду.  — Скажи…а там у тебя есть кто-нибудь?
        — Я же говорил тебе, что нет,  — улыбнулся в ответ я. Незачем ей знать, не стоит переплетать два мира между собой. К тому же, ответь я утвердительно, скорее всего слетит репутация, исчезнет волшебная атмосфера, в которую мы погрузились, а возможно, и вообще вся затея с Вельди пойдет насмарку. Она девушка порядочная, и не станет путаться с женатым мужчиной, пусть женат он в другом, реальном мире, а она — НПС. А мне хотелось довести дело до конца, получить секретный квест Вельди, сделать ее своей «пешкой». И из спортивного интереса, и потому, что девушка мне очень нравилась.
        — Да, я помню. Просто…  — девушка замялась, не решаясь что-то мне сказать.
        Пользуясь моментом, я незаметно угостил вившегося возле меня Фредерика кусочком цыпленка. Довольный кот мгновенно схватил добычу, прыснул в угол, выдав нас приглушенным мявом.
        — Хоткот! Ну пожалуйста! Не корми его! Он и так толстый, мышей ловить не хочет!  — взмолилась Вельди.
        Я вновь наполнил бокалы густой, почти черной жидкостью. Полюбовался сквозь стекло на огонь. Вино расцвело оттенками кармина, вновь защекотало небо непонятным ароматом.
        — Слушай, черный кот живет у юной девушки в волшебной лавке.  — решил сменить я тему.  — Подозрительно все это. Ты часом, не ведьма?
        — Я? Нет, что ты. Фредерик вообще очень старый, он мне достался в наследство от бабушки. Вот она была правда ведьма, все в Ардате ее боялись.
        — Интересно, ты не рассказывала раньше. Вино, кстати, очень вкусное.
        — Конечно, вкусное,  — мило улыбнулась Вельди.  — Я в него кое-что добавила, одно зелье по старинному, как раз бабушкиному рецепту.
        — Что за зелье? Надеюсь, не яд?
        — Нет, ты что. Я же пью с тобой из одного кувшина. Нечто другое. Вот жду, когда на тебя подействует…  — она улыбалась, лукаво наклонив голову.
        Вино действительно пьянило, как и атмосфера, огоньками оплывающих свечей, уютным отсветом потрескивающего пламени в камине. В полутьме напротив блестели глаза и белели плечи Вельди. Мгновение — и девушка оказалась у меня в объятиях, испуганно затрепыхалась, как попавшая в паутину бабочка. Тренькнули бокалы на столе, расплескав недопитое вино, мигнули свечи. Я легко преодолел слабое сопротивление рук, упершихся мне в грудь. Мужчины делятся на два типа — те, которые ждут, и те, которые не спрашивают. Сегодня я принадлежал ко вторым.
        Меня поразила, даже немного испугала страсть, с которой Вельди ответила на мои поцелуи. Кажется, под личиком милой девочки скрывается нешуточный темперамент! Ее дыхание пахло вином, от волос исходил дурманящий аромат лаванды, горячие ручки обвивали мои шею.
        — Твое зелье работает.  — прошептал я. Вельди рассмеялась, задула свечи, легким движением поднялась с моих колен. Взяла меня за руку, повлекла к лестнице, уходящей наверх, на мансардный этаж, где была ее комната.
        — Я стесняюсь Фредерика…  — прошептала она, прижав палец к моим губам — Проводишь меня наверх?

* * *

        — А это что?  — розовый ноготок Вельди обвел неровность рубца на ключице. Девушка, приподняв голову на локте, с интересом изучала мой торс.
        — Это третий день в вашем мире. Оборотень покусал. Эльф-оборотень.
        — Эльф-оборотень? Как интересно. Недалеко от Эйра? Расскажешь как-нибудь?
        — Обязательно. Их там двое было, брат с сестрой.
        — Наверное, изгнанники из Им Энои,  — вздохнула Вельди.  — А это откуда?
        Ее нежные пальчики остановились на круглой отметине шрама прямо в солнечном сплетении. Я нахмурился — воспоминания, как змеечеловек Свой принес меня в жертву Богу Тьмы ритуальным кинжалом, не относились к категории приятных.
        — Смерть.  — коротко ответил я.
        — Смерть? Прости. Наверное, больно было? А ты много раз умирал?
        — Раз двадцать точно,  — сказал я.  — А ты?
        Вельди зябко поежилась, прижалась ко мне, положила голову на грудь. Светлые волосы защекотали подбородок.
        — Я — ни разу.  — призналась она.  — Очень боюсь. Это, наверное, очень больно.
        — Да, приятного мало.  — согласился я. Если задуматься, даже с моим стандартным, 70 % фильтром боли умирать в игре крайне неприятно, а что говорить о НПС? У них, вероятно, по умолчанию 100 % ощущения, а боль они ощущают так же, как мы. Разработчики, создавшие этот мир, сделали его чертовски реалистичным. Даже чересчур, находясь здесь, я не чувствовал различий с реальностью. Это чуточку пугало — ведь то, что только что произошло между мной и Вельди, ничем не отличалось от настоящего. Я пытался почувствовать разницу — но ее просто не было.
        И девушка, которая лежит рядом — живая, теплая, не картонная, я больше не могу ассоциировать ее с компьютерной программой. Самообман? Или Балабанов прав, и они стали невольными творцами нового измерения? По своему образу и подобию? М-да, я все сильнее запутывался.
        — Теперь тебе нечего бояться.  — усмехнулся я.  — Ведь я рядом.
        — Защитишь меня?  — доверчиво спросила девушка. Потом коснулась моих губ своими и прошептала:
        — Знаешь, я рада, что все так случилось. С нашей первой встречи я хотела быть с тобой. Увидела тебя с цветами на пороге лавки — и сердце подсказало — это он. Правда. Не веришь?
        — Верю. Я чувствовал это.
        Вельди задумчиво водила пальчиком по большой татуировке Лидерства, повторяя изгибы рисунка. Метка обвивала всю мою руку, от запястья до плеча, заканчиваясь у основания шеи. Красивый узор, в жизни я бы ни за что не решился нанести такой на свое тело. Татуировки полезны только при опознавании трупов, утверждал мой отец. Сейчас я бы с ним поспорил — они дают определенную эстетическую привлекательность, заряд эротизма, индивидуальность. Здесь, в Сфере, они есть почти у всех. Даже у Вельди, как оказалось.
        — Красивая. Как будто рыцарский наплечник.  — заключила девушка после внимательного осмотра.
        — И вообще, что это ты меня разглядываешь? Я тоже хочу узнать, откуда у порядочной девушки татуировка?  — я применил физическую силу, в результате чего наши тела поменялись местами и бедро Вельди оказалось в непосредственной близости от моих глаз. У его основания чернел маленький, с ноготок татуаж, напоминавший то ли незнакомую руну, то ли клинописный символ. Что-то очень знакомое, где-то я видел подобный рисунок. Не могу вспомнить, где.
        — Уже все разглядел? Негодяй. Это знак нашего рода, нанесли его, когда я была младенцем,  — призналась Вельди — У всех Ниэлит есть такой.
        Вспомнил! Я открыл чарлист* своего персонажа и проверил. Так и есть, тату девушки полностью повторяла пиктограмма одного из моих перков* — «Ген Древних». Я осторожно прикоснулся к рисунку кончиками пальцев, Вельди вздрогнула, как от щекотки, я почувствовал незримый заряд энергии, на секунду связавший нас. Как будто притронулся к контакту заряженной батарейки. Иконка «Гена» на моей кукле* на секунду вспыхнула и тут же погасла.
        — Ты чувствуешь? Что это?
        — Да.  — помолчав, ответила Вельди. Она смотрела мне прямо в глаза, не отрываясь, и я понял — момент пришел. Сейчас что-то будет, неужели тот самый, последний, секретный квест, которым обладает каждый НПС?
        — В тебе тоже есть кровь Древних,  — сказала она.  — Я знала, с самой первой нашей встречи. Это редкость. Жаль только, что ты игрок.
        — Объясни.
        — Народ Эйр ведет свое происхождение от Древних. В некоторых родах их кровь сохраняется из поколения в поколение. Моя семья — из таких. Считается, что мы потомки самого Ни-Эла, великого мага, жившего еще до Черного Поста.
        Одновременно с ее рассказом я мучил поисковик, сравнивая результаты:
        НИ-ЭЛ, НИЭЛ (КАНН-ЭЛО)  — ОДИН ИЗ ИЗВЕСТНЫХ ДРЕВНИХ, ЛЕГЕНДАРНЫЙ ВОЛШЕБНИК. СЧИТАЛСЯ ВЕЛИКИМ АЛХИМИКОМ И ЗАКЛИНАТЕЛЕМ, СОЗДАТЕЛЕМ МНОГИХ ЭЛИКСИРОВ И МАГИЧЕСКИХ ПРЕДМЕТОВ. ОСОБО ПОЧИТАЕТСЯ ФРАКЦИЕЙ НАРОДА ЭЙР (МИР ДОРСЫ). УПОМИНАЕТСЯ ВО МНОГИХ ТЕКСТАХ, ДАТИРУЕМЫХ РАНЕЕ ЧЕРНОГО ПОСТА (СМ. ВОЙНА БОГОВ И ДРЕВНИХ). В НЕКОТОРЫХ СХРОНАХ ДРЕВНИХ ПОПАДАЮТСЯ СВИТКИ И РЕЦЕПТЫ ЭПИЧЕСКОГО И ЛЕГЕНДАРНОГО КАЧЕСТВА, ПОМЕЧЕННЫЕ КАК КОПИИ СТРАНИЦ ЕГО КНИГИ ЗАКЛИНАНИЙ.
        — Есть такое предание у нас в роду, что Ни-эл оставил своим потомкам дар, наделяющий носителя великой волшебной силой. Мой дядя, например, искал его, очень интересовался местами Древних и сокровищами, которые находят там. И я в детстве, представляешь…
        Вельди запнулась на полуслове, смущенно посмотрела на меня:
        — Хоткот, обещай, что не будешь смеяться!
        — Обещаю.  — торжественно сказал я, делая серьезное лицо.
        — В общем, я мечтала, что отправлюсь в путешествие, найду этот дар Ни-Эла и стану великой волшебницей! Самой-самой сильной, все будут меня уважать и побаиваться. Как дядю. Вот…
        ВАС ПРЕДЛАГАЮТ ЗАДАНИЕ «МЕЧТА ВЕЛЬДИ».
        ВНИМАНИЕ: КЛАСС ЗАДАНИЯ — РЕДКИЙ ПЕРСОНАЛЬНЫЙ КВЕСТ.
        У ВЕЛЬДИ НИЭЛИТ ЕСТЬ ДЕТСКАЯ МЕЧТА — НАЙТИ ЛЕГЕНДАРНЫЙ ДАР, ОСТАВЛЕННЫЙ МАГОМ ДРЕВНИХ НИ-ЭЛОМ СВОИМ ДАЛЕКИМ ПОТОМКАМ. ПОМОГИТЕ ЕЙ ИСПОЛНИТЬ ЭТО ЖЕЛАНИЕ, НО УЧТИТЕ, ЧТО СТАРИННЫЕ ПРЕДАНИЯ МОГУТ ОКАЗАТЬСЯ ПРАВДИВЫ…
        НАГРАДА: РЕПУТАЦИЯ, ВАРИАТИВНО.
        ВНИМАНИЕ: ПОСЛЕ ВЫПОЛНЕНИЯ РЕПУТАЦИЯ, КАРМА, АТРИБУТЫ КВЕСТОДАТЕЛЯ МОГУТ НЕПРЕДСКАЗУЕМО ИЗМЕНИТЬСЯ.
        ПРИНЯТЬ: ДА/НЕТ?
        Интерфейс вдруг пересекла тревожная алая полоса — сигнал аварийного отключения. Там, в реальном мире, кто-то пытался достать мое тело из VR-капсулы. Видимо, выражение моего лица резко изменилось, потому что Вельди испуганно вскрикнула:
        — Хоткот? Что с тобой?!
        Я едва успел кликнуть по иконке «Отдых», прежде чем таймер обратного отсчета аварийного выхода отсчитал последние секунды до разрыва соединения.

        ГЛАВА 18

        Темнота. Мгновенный переход из одного мира в другой.
        Я поднял веки. Крышка капсулы была приоткрыта, за прозрачным углепластиковым окошком маячило лицо Алены. И его выражение не предвещало мне ничего хорошего.
        Выключив датчик аварийного отключения, тревожно мигающий красным, я откинул крышку и вылез, с трудом двигая онемевшими ногами.
        Алена молча стояла напротив, обхватив себя руками и нахмурив тонкие черные брови. Она закуталась в короткий красный халатик, стилизованный под кимоно и зябко поеживалась.
        — Что случилось?  — спросил я.  — Зачем ты отключила капсулу?
        — Олег, я устала,  — ответила она, с непонятным выражением разглядывая меня.  — Сколько можно! Шестой час утра, а ты не вылезаешь из этой штуки!
        Наманикюренный пальчик обвиняюще указал на серебристо-черный кокон VR-капсулы.
        Я вздохнул. Кажется, предстоял скандал. В принципе, он назревал давно, я заметил это по косым взглядам и едким замечаниям Алены. Компьютеры, игры, странная деятельность в них никогда ей не нравились. Моя кроткая женушка долго терпела, прежде чем взорваться — такая уж особенность характера. Зато теперь можно было бежать не оглядываясь.
        — Ты весь там! Утром-там, днем-там, вечером — тоже там! Вылезаешь только поесть и помыться! Теперь и ночью тоже там! О боже, за что мне это! Олег, извини, но это ненормально! Я хочу засыпать с мужем, а не в пустой постели!
        — Я же объяснял тебе, работа…
        — Да хватит уже врать, Олег! Работа, что за работа может быть по ночам! Да и зачем нужна такая работа! Знаешь, правильно мне родители говорили…
        Она осеклась, увидев мое выражение лица. Значит, на «Звезде» ей все-таки промыли голову тесть с тещей. Понятно, откуда ноги растут…Я молча встал, прошел на кухню, налил и жадно выпил два стакана воды. После десятичасового погружения жутко мучила жажда. За окном светало. Кажется, я потерял счет времени, проводя его в Сфере с Вельди. Нехорошо получилось, действительно заигрался. Но квест, ее суперквест — я все же вырвал его, успел принять перед отключением.
        — Олег, я очень прошу — хватит! Прекращай! Эта штука украла тебя у меня, раньше ты не был таким!
        — Хочешь поговорить — давай поговорим,  — предложил я следующей за мной по пятам Алене.  — Только без криков. Это нервирует.
        — Нервирует! А обо мне ты подумал?!
        — Ты же понимаешь, заяц, что я там зарабатываю деньги, на которые мы живем?
        — Олег, дело не в деньгах. Я согласна и на меньшее, чтобы видеть живого мужа. Который вечером со мной, а не неизвестно где! Ты же умный, найди себе нормальную работу, без всего этого…
        — Что значит неизвестно где? Я здесь, рядом, в капсуле.
        — Клянусь, разобью этот гроб!  — прошипела Алена, ее лицо исказила гримаса искренней ненависти.  — Не веришь?! Правда, возьму молоток и разобью к чертовой матери!
        — Не стоит, она дорогая, еще в кредите. Механические повреждения — не гарантийный случай.
        — Да плевать! Олег, ты не чувствуешь, как мы отдаляемся?! Когда мы последний раз нормально разговаривали с тобой? Позавчера? Три дня назад? Ты все время проводишь там, в своей Сфере, я ощущаю себя какой-то дурой, прислугой, соседкой!
        — Не преувеличивай, пожалуйста. Согласен, сегодня я…
        — Ты вот ничего не замечаешь, а я начала читать, что это за Сфера! Да!  — фыркнула она.  — Ты знаешь, сколько она разрушила семей? Тысячи! Люди уходят туда, как наркоманы, им больше ничего не надо, только эту игру! Бросают жен и детей, разводятся. Олег, я же вижу — тебя тоже затягивает туда…Пожалуйста, умоляю, прекрати!
        То, что выплескивала мне благоверная, было, к сожалению, правдой. Вывернутой, гиперболизированной, но все таки — правдой. Новая степень реализма Сферы, которую я ощутил собственной шкурой действительно была сильнее любого наркотика. Многие люди бросали реал, полностью уходили в миры Сферы, проживая там новую жизнь в новых телах, воплощая свои потаенные желания. Тема вреда для общества муссировалась постоянно, ходили слухи о законодательном ограничении времени онлайна, как в Китае. Денег у разработчиков, видимо, пока хватало удержать пар под крышкой кастрюли.
        — Это правда, что там все по-настоящему? Как здесь?  — всхлипнула она вдруг. А глаза-то у Аленки на мокром месте! Я обнял ее, Алена, словно ожидая этого, спрятала голову у меня на груди, беззвучно заплакала. Я шептал ей на ухо слова утешения, что все будет хорошо, мы справимся…Она вдруг подняла на меня покрасневшие глаза:
        — Когда ты долго не выходил, я начала переживать. Начиталась всякого…сердце у людей от боли останавливается, в голове что-то лопается…Пошла тебя проверять. А у тебя там такое лицо…странное.
        Она запнулась, подбирая слова.
        — Такое лицо у тебя бывает, когда мы с тобой…ну…Олег, что ты там делал?
        Некстати пискнул наручный коммуникатор. Я бросил взгляд на экран — пришло оповещение из Сферы, альянсовый канал.

* * *

        АЛЬЯНСУ СЕВЕР! ПРИЗЫВ К ОРУЖИЮ!
        5.30 ПО НЬЮ-ТОКИО — ОБЩИЙ СБОР. ТОЧКА СБОРА — ДАН-НА-АРД. ОЖИДАЕТСЯ БОЛЬШОЙ ЗАМЕС.
        «ВАРЯГИ», «ПОБРАТИМЫ» — ЯВКА ОБЯЗАТЕЛЬНА. ОСТАЛЬНЫЕ — ЯВКА ПО ЖЕЛАНИЮ. ЭКИПИРОВКА И РАСХОДНИКИ — В ПРИЛОЖЕНИИ.
        — Значит, Дан-на-Ард.  — Тао задумчиво побарабанил пальцами по столу.  — Будут атаковать Медвежий Перевал. Предсказуемо.
        — Ну, еще бы. Там строится «матрешка»* из трех фортов, два — Агатоша, один — наш. Таймер постройки — 9.00, 9.15, 9.30 соответственно. Если они не возьмут их до утра, потом вообще хрен выбьют нас с перевала.
        — Согласен, Миргус. Агатоша предупредили?
        — Все сделано. Его и предупреждать не надо…Плюс там две дежурных консты, куча «пешек», наших и Леди. Слуги Лика, Вульгары, «каменнопалые» из Хейвина. Должны устоять.
        — Кто там у них будет?  — промурлыкал Тао.  — Побратимы плюс Варяги?
        — Да. И прочий фракционный сброд. Варяги перегнали к Ардату свой летающий фрегат.  — добавил Миргус.
        — Не страшно. Пока это не весь СЕВЕР и их не ведет Злой Мук — они не опасны. Кстати, что там говорят наши шпионы? Они не закупают еще воздушные корабли?
        — Дозоры пытаются. Но на них нет экипажа.
        — Дозоры не принимают участия в войне. Они вообще подали заявку на завтра в Хелт Акор!  — фыркнул Тао.  — Пусть крабят на здоровье. С Безумцем и Муком я разговаривал, еще по старым временам их знаю. Фракционная война им не интересна.
        — Так что, делаем рассылку на утро?
        — Да. Общий сбор. «Красный Призыв», явка строго обязательна. Всех поднимаем, нужен максимальный онлайн.

* * *

        Бой начался неожиданно, на рассвете. Загрохотали орудия — на недосягаемой высоте парил, распушив паруса, большой десятипушечный фрегат «Варягов», изрыгая огонь главным калибром. Вспыхнула пентаграмма — неожиданно близко к окопавшимся на перевале орочьим отрядам. Множество игроков, пеших, конных и на «птичках», обрушили внезапную атаку на вражеские позиции.
        Горт-хагра Агатош, бойцы которого всю ночь укреплялись здесь, ждал эту атаку. На почерневшей, выгоревшей земле Медвежьего Перевала высились недостроенные громады трех форпостов, усеянные, как муравьями, множеством суетящихся орков. Еще какие-то три часа — и форты будут достроены, обзаведутся собственным территориальным влиянием, дадут бонусы защитникам, станет возможно постройка инфраструктуры — внешнего обвода стен, обзорных башен с ячейками для боевых машин, Магического Щита, дарующего Купол. Нужно продержаться какие-то три часа…
        Навстречу «птичкам» с хриплым клекотом рванулись наездники драксов — Агатош обладал собственной воздушной кавалерией. Развернули стену щитов квадраты тяжелой панцирной пехоты, промежутки между ними заняли отряды волчьих всадников. Над их головами непрерывно свистело — залп за залпом давали команды баллист и передвижных стрелометов. Волшебники, шаманы и черные целители Леди сомкнулись под прикрытием элитных бойцов, готовясь нейтрализовать магию игроков и ответить своей.
        ТАО: Лидерам конст-пати доложить готовность.
        СВОЙ: Здесь.
        ИЛЛЕТ: На месте.
        МИРОТВОРЕЦ: Готовы.
        ТЕНТАКЛЬ:!
        ЗМЕЙ: Готовы.
        НЕСТОР: Тут.
        ……
        ТАО: Отлично. Двенадцать конст, сто сорок семь человек в рейде. Хорошая явка, благодарю всех. Миргус, транслируй доклад скаутов. И включи «Глаза Птицы» — мне нужно видеть, что там происходит.
        МИРГУС: Их шесть сотен, больше, чем мы ожидали. Много, Тао!
        ТАО: Поддержка фракционной неписи Эйра есть?
        МИРГУС: Нет. Только игроки и пешки.
        ТАО: Ну тогда изи*. Вижу… Скауты, вам надо подобраться к ним так, чтобы мы вышли максимально близко к саппорт-группе*. И вырубили их сразу. Понимаю, это сложно, но надо…
        МИРГУС: Советую начинать. Они настроены серьезно, первая линия уже выбита. Не меньше сотни магов работают, ДПС просто жуткий.
        ТАО: Принял. Готовим пентаграмму. Заходим только по моей команде. Скауты, заранее найдите и пометьте двоих: Ворон и Бара Норкинс. Это их РЛ, нужно взять их в подсветку и убить первыми.
        ТЕНТАКЛЬ: Босс, так-то это не очень красиво — первым убивать РЛ…
        ТАО: Плевать. Мы не на рыцарском турнире. Это война! Обезглавим их, сразу посыпятся. Что там, Миргус?
        МИРГУС: Идет плотный контакт со второй линией. Мили, магия, все смешалось. Трудно понять. По-моему, Агатош не тащит. Драксов, шаманов выбивают по ассисту. Хилы не откачивают дамаг.
        ТАО: Принял. Хорошо, не будем рисковать. Только подберитесь поближе.
        ТАО: Стоп. Вот так нормально. Зажигайте пентаграмму! Заходим! Таргет-коллеры*, раздаем подсветку на цели, быстро! В приоритете: РЛ, потом саппорт, потом «птички». Поехали!
        ТАО: Так, что это? Отступают? Потеряли двадцать человек и все?
        ТЕНТАКЛЬ: Просто-напросто бегут, трусы!
        МИРГУС: Не похоже. Организованный маневр.
        ТАО: Угу, узнаю Ворона. Отступают для регруппа. Пытается вытянуть на себя, оторвать от Агатоша, откайтить* и контратаковать. А вот им хрен. Рейд, стоп! Не преследовать! Стоим, ждем. Пусть сами приходят. Это им надо снести ФП, не нам. И драться мы будем на своих условиях.
        ЧЕРЕЗ 15 МИНУТ…
        МИРГУС: Тао, ты видишь сообщения в клановых логах?
        ТАО: Вижу. Кто-то атакует наш тыловой форпост в соседней провинции. Какие-то ноунеймы. Может, просто щиплют?
        МИРГУС: Не похоже. Больше ста тел в логе. Это не налет. Час назад там было чисто. Пришли, видимо, тоже по пентаграмме. Они целенаправленно его сносят. Купол простоит максимум полчаса без поддержки, из гарнизона там — всего полусотня НПС.
        ТАО: Почему так мало? Там же точка сбора для караванов, форт забит материалами для постройки и апгрейда всех ФП Черноречья!
        МИРГУС: Так глубокий тыл же. И ты сам велел все боеспособные части перебросить на перевал.
        ТАО: Там есть возможность «Неуязвимость» использовать?
        МИРГУС: Нет. МЩ* третьего уровня, не успели апнуть до четвертого, «Неуязвимости» нет.
        ТАО: Плохо! Восемдесять семь лиг. Алкарон, сможем открыть туда пенту?
        АЛКАРОН: Откат сорок минут еще…
        ТАО: Мать вашу! Классический отвлекающий удар. Они нас раздергивают. Бросимся на форт — СЕВЕР начнет давить здесь. Не бросимся — потеряем форпост там. Но кто это вообще такие? Как спаи их проморгали?
        МИРГУС: Тао, я не знаю. Клан создан позавчера. Сто четыре человека. Ни одного знакомого ника. Киллрейтинг чистый. Вот, смотри сам.
        ТАО: Незнакомые ники, говоришь? Парочку я точно помню.

* * *

        На следующий день в Сфере я появился поздно. Разборки с Аленой, бурное примирение, попытка отоспаться — залогиниться* получилось только ближе к вечеру. Было по горло дел, требующих неотложного внимания. Сразу же меня выдернул в замок Комтур — требовал отчета по выполнению особого поручения.
        Клану нужны были летающие корабли. Так же их называли астральными, так как они являлись единственным средством передвижения в Астральном Пределе, таинственном межмирье Сферы.
        Комтур, наконец, осознал их необходимость. Приходили новые времена, нужно осваивать новое оружие. Корабли давали господство в воздухе, были эффективными средствами передвижения и точками огневой поддержки. Их начали строить не так давно — всего год назад первые суда сошли со стапелей Миров-Кузниц. До этого игроки не находили всех компонентов, указанных в Чертежах, да и сами Чертежи были тайной за семью печатями. Дромонты, обитатели Кузниц, выдавали за репутацию лишь их Копии, позволяющие строить ограниченное число корпусов.
        В двух последних ходках с Базаара я закупал по особому списку рангоут и оборудование для воздушного флота. Дозоры приобрели три скифа, легкий корвет и всерьез приценивались к боевому фрегату. Комтур выдал мне задание на выкуп корпуса и обвеса, что было делом нелегким, учитывая, что обычно их строили по заказу и на рынке появлялись единицы, тут же уходящие, как горячие пирожки. Сумма немалая даже для клана — фрегат с начинкой стоил не меньше трехста кусков. Вернее, такой верхний предел мне поставил Комтур — на самом деле, я надеялся уложиться в двести пятьдесят максимум. Впрочем, меня не торопили — игрока, способного водить корабль такого класса, у Дозоров не было, они только закупали нужные Книги Навыков и Техники Развития.
        Выслушав расклад и получив примерную смету на фрегат с обвесом, глава Дозоров небрежно сказал:
        — Кстати, твоя просьба выполнена. Рейд в Хелт Акор завтра, ты включен в состав. Подойди к Эббу, он выдаст снаряжение.
        Я выдохнул. Наконец-то. Можно приступать к поискам Свечкина. Эту возможность упускать нельзя. Но было еще кое-что, меня беспокоила судьба ребят, сделавших грязную работу — тех самых «Рандомов», «Вежливых», «Патруля». Они выполнили свою цель, я сообщил Пантере и Дону, что прикрытия больше не будет. Надеялся уговорить Комтура удалить их из КОСа и не преследовать на землях альянса.
        Но, стоило мне заикнуться об этом, кланлидер меня прервал:
        — А, ты еще ничего не знаешь? С ними уже все решено. Вопрос закрыт, Кот.
        — В смысле?
        — Спустимся вниз, в клан-холл.  — предложил Комтур.  — Сам все увидишь.
        Ничего не понимая, я последовал за ним, мы вышли в кланхолл Кондора. Матерь Божья! Народу там было, как при сборе рейда, кишели игроки, маунты и птички. Кроме Дозоров, я заметил множество игроков с тегами незнакомого клана Unity. Юнити, Единство. Большинство Юнитов имело красную и желтую карму. Фракционные синие плащи, однотипная броня — я узнал в их снаряжении форматные комплекты, которые закупал для Дозоров на Базааре. Открыв инфу нового клана, я увидел, что он создан всего сутки назад. Чуть больше сотни участников. В списке мемберов мелькали знакомые никнеймы: Капитан Пантера, Свенн, Хельга, Диарей, Черный Дон, Тринадцатый…
        — Я решил, что глупо терять сотню прожженных бойцов,  — продолжил Комтур.  — Тем более среди них есть и неплохие парни. Но в Дозоры, сам понимаешь, им заказано — у меня порядок, дисциплина, а это такая вольница…Поэтому мы предложили им объединиться в один клан и войти в альянс. Шестым боевым кланом. Остальные кланлидеры СЕВЕРА не против. Сотня штыков, знаешь ли, лишней не бывает.
        — Что, и земли дадите?  — не удержался я.
        — И земли дадим.  — серьезно ответил Комтур.  — Правда, за нее еще надо подраться, но это же боевые ребята, верно?
        Мы подошли ближе. Черный Дон, молодцеватый, подтянутый, похожий на красноармейского командира, отдал салют, ряды Юнитов застыли стройными шеренгами.
        — Может, и будет толк,  — буркнул Комтур.  — Ты еще киллрейтинг не видел? Посмотри, сегодня утром уже отличились.
        Увидев меня, друзья из бывших «Рандомов» и «Вежливых» окружили, сломав строй.
        — Слушай, не верю,  — сказал я Дону.  — Как же вы будете без разбоя?
        — Так у нас своей земли не было, вот и безобразничали,  — хитро подмигнул Блэки одним глазом.  — А теперь у нас не банда, а армия!
        Окружавшие его игроки поддержали лидера дружным гулом одобрения.
        — Нам провинцию выделили,  — сообщил мне Диарей.  — В Черноречье!
        — Может, свой замок построим!  — мечтательно сказал Свенн.
        Черноречье…Я открыл карту. Небольшой конгломерат пограничных и «диких» областей между непроходимыми лесами Им Энои и Северным Поясом, за которым начинались земли Народа Эйр. На порубежье двух Королевств, там ярко горели огни ПВП-активности. Именно там развивалось наступление фракционных войск Дома Тьмы, некоторые провинции были заняты, другие помечены как спорные. Территория принадлежала СЕВЕРУ лишь формально — фактически там никто не жил.
        Хитрый Комтур убивал сразу трех зайцев. Он решал проблему с ПК и усиливал свой альянс сотней бойцов, одновременно отдавая им землю под заселение в тех самых местах, где шло вторжение. То есть — автоматически Юниты должны были вступить в фракционную войну, где им волей неволей придется столкнуться с ПРОЕКТОМ. Я не я буду, если Комтур не приобрел себе карманный клан для борьбы с Тао — у Дозоров-то был мирный договор.
        Умно, умно. И главное, никто не обижен. Я мысленно поаплодировал кланлидеру Дозоров. Ну ладно, пусть воюют. А мне нужно продолжать действовать по плану.

* * *

        — Честно говоря, Хоткот, не знаю, что с тобой делать. Скинь мне еще раз свой профайл.*
        Эббот, главнюк Дозоров по ПВЕ, неизменный РЛ «крабского» рейда, был настроен не очень дружелюбно.
        — Мне поступила команда Совета включить тебя в состав ближайшего рейда в Хелт Акор. Смотрю, ты быстро осваиваешься. Нажал на нужные кнопочки, да?
        — Да, купил билетик на паровоз.  — шутливо кивнул я.  — Слушай, Эбб, прекращай. Давай без нотаций. Мне не нужен ни лут, ни очки влияния, ни слава. Просто нужно попасть на Седьмой Ярус Бесконечных Путей. И все.
        — Да не в этом дело. Просто ты займешь место более полезного игрока, понимаешь? Комплектов с эстелью у нас очень мало. Ладно, пошли.
        Он остановился в одном из кланхранов, открыл несколько сундуков, долго в них шарил.
        — Что ты там носишь? Кожаные доспехи? «Легкая Броня» хотя бы до 500 ОМ вкачана?
        Эббот выложил передо мной четыре части кожаной брони: черную, потертую полукирасу с металлическими вставками, пару желто-коричневых наручей, украшенных вытравленным рисунком драконов и высокие сапоги, укрепленные кнемидами. Все вещи были из разных комплектов, объединяло их одно — прозрачный овальный камень с тлеющим внутри голубым огоньком, искусно вделанный в каждый предмет.
        — Хм, аффиксы так себе,  — не удержался я.  — У моего шмота сейчас характеристики лучше.
        — И свободный слот инкрустации есть? Ну, тащи, поставим камень с эстелью.  — усмехнулся Эббот.
        Слота инкрустации, к сожалению, не было. Вещи с ним особо ценились, но и обладали, как правило, более слабыми характеристиками — вставленный волшебный камень значительно усиливал персонажа.
        — А сколько вообще Ужас в Хелт Акоре?  — спросил я.
        — На верхних ярусах — минус три. Чем глубже — тем страшнее. В последний раз мы напоролись на тварь с аурой минус десять. Лег весь рейд за пять минут. МТ* просто разорвали. Если хочешь знать, я сейчас установил минимальный порог рейдовой экипировки на +7 эстели. МТ* и ОТ* собрали сеты на +10. У тебя +4 будет, больше не наденешь, не хватает ОМ. Понимаешь, что ты балласт? Извини, грубо, но честно.
        Эстель, аффикс волшебных камней, инкрустированных в предметы, выданные мне, обычно бесполезен. Он делает только одно — компенсирует эффект Ужаса, дебафф, присутствующий в самых сложных подземельях. Единица Ужаса на 10 % снижает все характеристики, при полностью заполненной шкале — 10 единицах Ужаса персонаж парализует, он может только бессильно корчиться. Эстель, то есть Надежду, способны повышать барды и менестрели своими песнями, но немного и ненадолго. Лучший способ — иметь волшебные камни с этим свойством. Они были редкими и весьма дорогими, ценились многими игроками. Совсем недавно я закупил для Дозоров целую партию, сэкономив при этом круглую сумму. Еще удивлялся, помню — в одном камне, а значит, одном предмете, не может быть больше единицы Надежды. Максимум с экипировки — плюс 10, в оружие вставлять камни с эстелью нельзя. Это кап*, и уверен, что таким образом разработчики пытались повысить сложность прохождения подземелий.
        — Ладно, сбор завтра. Все детали на канале, я тебя подключил, доступ дал. Ознакомься с информацией в шапке чата и выучи тактику — это важно. И, Хоткот, настоятельно рекомендую прокачать до необходимого уровня навыки, если собираешься ходить с нами в рейды. Все понял?
        С утра ПВЕ-рейд собрался в Кондоре. Было нас сорок семь, из именитых — сам Комтур, Олаф, Дамиан, Авель. Заметил Гермиону и Лориндейла. Присутствовал АлексОрдер — без единственного рунного мастера клан, конечно, не обошелся. К своему удивлению, нашел среди рейдеров Валькирию и Пламеня. Ребята дали жару — Мария, оказывается, стажировалась на помощника РЛ, у нее обнаружились хорошие задатки тактика и быстрое мышление. Пламень, несмотря на небольшой возраст персонажа — он был старше меня всего на месяц, показал отличный прогресс, уже зарекомендовал себя как надежный танк. Его брали на роль третьей-четвертой замены офф-танка.
        Почему только сорок семь? А больше не собрали сетов с эстелью. Игроков же без Надежды брать не имело смысла — войдя на Бесконечные Пути, они становились просто мясом. Эту стадию Дозоры уже прошли, нынешний рейд был, кажется, тринадцатым.
        — Неуютно себя чувствую в этой броне,  — по секрету сообщил мне Пламень.  — Как будто голый.
        — Почему?
        — Так ПВЕ-сет же. Аффиксы видел?
        Это правда. Любой ПВП-заточенный игрок, с нужными волшебными камнями и руками будет иметь преимущество над носителем комплекта с эстелью. Ручаюсь, многие Дозоры также зябко поеживались, утратив привычные возможности. Надежда только на руки, растущие из нужного места. Руки и голова — больше чем прокачка и шмот, учитесь, нубы, говорил Балиан на тренировках, пиная нас как щенят. Тогда я его тихо ненавидел, сейчас был благодарен за науку.
        Нас ждало две пересадки. Телепорт из замка в Златые Фейры. Оттуда, сразу — в Хейвин, столицу одноименного Королевства. Хейвин чем-то напомнил Эйр, такой же средневековый каменный город за зубчатым кольцом стен. Но здесь было заметно холоднее, на улицах мелькало множество нелюдей, в основном орков. На башнях ледяной ветер трепал черные знамена с пятизубой белой короной, жители приветствовали друг друга знаком Леди — вскидывая растопыренную пятерню. Хейвин был доменом Дома Тьмы, одним из первых НПС-Королевств, покоренных Ананизартой.
        Это был северо-восток континента, другой конец Дорсы. Никогда ранее я не забирался так далеко. Рейд поднялся в воздух — остаток пути мы должны были проделать на «птичках». Сидя во втором седле руха, позади Алекса, я любовался великолепными видами, раскинувшимися вокруг.
        На севере сияли снежными вершинами исполинские горы. Очень близкие, еще более величественные, чем Северный Пояс, проходящий по границе Эйра. Далеко — далеко, в предгорьях, тонувших в туманном мареве я заметил мерцающую красную искорку, сосредоточил на ней зрение. Башня! Исполинская темная башня, похожая на чудовищную руку, вылезшую из глубин земли на поверхность. Она словно сжимала когтистыми пальцами пульсирующий алый предмет? Кристалл? Пламя? Далеко, не разобрать.
        — Не смотри!  — крикнул Алекс, перекрикивая ветер.  — Не смотри туда!
        — Что это?
        — Башня-Клешня! Цитадель Ананизарты! Не смотри туда, всякое бывает!
        Ограничившись туманным «всякое бывает», АлексОрдер сосредоточился на управлении «птичкой». Интересно, какое еще всякое? Ради интереса я открыл Атлас, помечая наш маршрут. Ого, мы забрались в самое сердце владений врага! Севернее находились владения фракций, объявивших войну Народу Эйр — орочьи царства Змеиного полуострова, давно объединенные под пятой Леди. Карта пестрела незнакомыми названиями: Ирт-Гарт, подгорная твердыня Ллиорх, Хаш-Хор, Сапфировые острова. Картинки, ссылки на тексты. Убаюканный полетом, я сам не заметил, как зачитался:
        «…Змеиный полуостров находится на северо-востоке Дорсы и является наиболее северной ее оконечностью. Все его побережье изрезано множеством фиордов, заливов и шхер, а формой он напоминает змею, откуда и получил свое название. Полуостров омывается необычайно теплым океаническим течением, что привлекает к его берегам множество рыб и морских зверей и делает благоприятным климат. Зима здесь сурова, но не смертельна, лето непродолжительно, но жарко.
        Полуостров покрыт высокогорными вулканическими плато, возвышающимися к югу. У его берегов также лежат несколько крупных островов».
        К западу расположен архипелаг из пяти гористых островов, имеющих название Сапфировых. Там обитает свирепый, но, к счастью, весьма немногочисленный народ ирчей, от островов называемых сапфировыми. Сапфировые, или синие ирчи гораздо крупнее, агрессивней своих серых сородичей, но сильно уступают им разумом. После завоевания островов Домом Тьмы их отряды стали входить в штурмовые орды воинства Дома Тьмы. Вооруженные и обученные в Ирт-Гарте, они снискали славу грозных бойцов, не имеющих равных в морском десанте. По крайней мере, первая хагра секироносцев Пятой Штурмовой Орды, тех самых «Морских Дьяволов» почти полностью состоит из уроженцев Сапфировых островов. Говорят также, что сапфировый орк стал отцом Ахэльмара, и этим объясняется его свирепость в бою и непредсказуемая жестокость, но в это верится с трудом. По крайней мере, ваш покорный слуга не стал бы спрашивать об этом у Ахэльмара….
        Сапфировые острова богаты золотом и драгоценными камнями. До завоевания Леди самородки и сапфиры валялись в пыли под ногами полудиких ирчей, но ныне там действуют три огромных рудника, гавань укреплена, ее охраняет мощный флот, и в крепости сильный гарнизон. Так же Сапфировые острова часто подвергаются нападению бродячих стай морских лавов, некоторые из них бывают весьма многочисленны. Также стоит добавить, что сюда часто ссылают рабов из других владений Дома Тьмы, и долго они здесь не живут.
        У самой северной оконечности Змеиного п-ова находится небольшой скалистый остров Хаш-Хор. Некогда им владело обособленное племя серых ирчей, но в самом начале своего владычества Ананизарта в кровавом бою отняла у них остров и замок. Все прежние жители Хаш-Хора были поголовно уничтожены, а остров с замком, построенным когда-то людьми Эргиаля, сейчас занят под тюрьму и военную базу. Хаш-Хор и его гавань полны военных кораблей, замок превосходно охраняется, а в казармах неустанно тренируются воины. Еще Хаш-Хор примечателен тем, что северные его берега, пологие каменистые пляжи облюбовали тысячи морских зверей. Здесь они греются на солнце и на них всегда хорошая охота. Для врага остров Хаш-Хор неприступен.
        Восточнее же п-ова находится остров Мильвальд. Он велик по размеру, каменист, но плодороден. В центре его высится гора, видимая издалека. Название этот остров получил по имени вождя людей, пришедших сюда в самом начале владычества Леди. Они и ныне живут здесь, это могучий и смелый народ, весьма многочисленный и принимающий активное участие в деятельности Дома Тьмы в северных землях и морях. Здесь их город, гавань вс весьма бойкой торговлей и военно-морская база. Дочь Леди, Ардэтэль, Горная Луна, вместе с мужем Мильвальдом правят здесь народом морского братства «Эргиаль». О них можно рассказывать долго, многие из этого славного народа становились полководцами и капитанами богини, многие удостоились почестей Дома Тьмы. С первого столетия плечо к плечу они стояли с серыми ирчами против всех врагов Ананизарты. Кроме острова, этот народ владеет и другими землями, но ныне рассказ не о них. О них же еще скажу, что прочие морские братства ненавидят и боятся обитателей Мильвальда, и вступают с ними в бой, едва завидев, но и люди Эргиаля не дают пощады врагам, ибо по сути своей и истории — они изгнанники,
обреченные на смерть, но нашедшие дом.
        Других же крупных островов возле полуострова нет, а небольших хотя и множество, они не населены и говорить о них мы не будем.
        На самом северном мысе полуострова находятся развалины крепости Древних. Они пустынны и мертвы, редко кто заглядывает сюда. Далее, на высокогорном плато, начинающимся от самого побережья, издревле сверкают три белоснежных вершины. Это Ирт-Гарт, долина на плато, старый дом серых ирчей и место, откуда началась власть Дома Тьмы.
        Ирт-Гарт представляет собой укромною долину на плато, меж трех гор. Благодаря множеству родников, а также теплых серных источников здесь всегда тепло. Горы изрезаны ходами и пещерами как головка сыра, а долина труднодоступна врагам изначально, а позднее над ней поработали фортификаторы Ананизарты. Ныне Ирт-Гарт — одно из крупнейших поселений серых ирчей полуострова, и, несомненно, их политический и культурный центр. В долине, в горах и под ними обитают не менее пятидесяти тысяч ирчей, их неусыпно охраняют легионы Ананизарты, включая Первую Огненную Орду, а с вершин Ирт-Гарта на множество поднимающихся дымов смотрит взор Леди.
        Укрепления Ирт-Гарта делают его неприступным для любого врага. Трехгорье выдержало множество осад, и лишь однажды, в Огненной Битве, когда духи подземного огня вышли из глубин, пали его ворота, внутренние башни и стены. Но и тогда Дому Тьмы удалось отстоять Ирт-Гарт, пусть и ценой великих потерь. Хорошие дороги ведут к вратам Ирт-Гарта с востока, запада и юга. Милостью Леди на них каждые две лиги устроены станции бегунов, так что вести доходят до Ирт-Гарта очень быстро. Населяет же Ирт-Гарт разный народ. Большинство здесь серых ирчей, но есть и полуирчи, и много воинов Эргиаля проходят здесь службу, и другие люди пришедшие послужить Леди. Ее потомки, охрана, гвардия совет и ученики тоже здесь.
        К западу от Ирт-Гарта идущие на спуск дороги ведут к морю. Там построена укрепленная гавань, которая по имени залива получила название Хашин. Там всегда множество кораблей, как военных, так рыбачьих и торговых. Рассказать о ней нечего, там много чаек, оттуда везут в Ирт Гарт рыбу и мясо морских зверей, а также другой товар, доставляемый морем с запада.
        К востоку от Ирт-Гарта, дорога, частью надземная, частью подземная, проходя через небольшое посление в горах Архх, где есть золотые рудники, выходит на плато и, идя вдоль его обрывистого края, упирается в огромную, распластанную над морем гору Ворона и высящийся на побережье замок Кхорхх, то есть Ворон. Война за него была долгой и кровавой, но, в конце концов, клан серых ирчей, владевший этими землями, пал и был завоеван Домом Тьмы. Ныне Кхорх и большое подземное поселение в горе Ворона — самый восточный форпост владений Ахэнн на Змеином полуострове. Это крупный и хорошо укрепленный военно- морской узел с большим гарнизоном, флотом, база отправки легионов для колонизации Кетеля, а также для торговли с восточным побережьем. Также неподалеку есть серебряные и изумрудные рудники.
        К югу от Ирт-Гарта, на границе плато, где оно обрывается каньонами в ряды бесконечных пропастей, возле единственного южного пути на плато стоит замок Гхшах, Огненный Замок. Эта могучая крепость следит за всеми передвижениями врага и ее гарнизон готов в любой момент перекрыть все южные тропы в Ирт — Гарт. В Огненной Битве эта крепость была дотла сожжена, а ее защитники полностью уничтожены. Сейчас она восстановлена и по-прежнему несет неусыпную стражу. Служба там считается очень опасной и потому почетна, стычки с подземными духами огня нередки, поэтому гарнизон Огненного Замка — это одни из лучших воинов Дома Тьмы…
        — ХотКот! Ты заснул, что ли? Приехали!
        Я закрыл энциклопедию с описанием географических и культурных особенностей Змеиного Полуострова, отстегнулся от летной упряжи руха, спрыгнул — сначала на трепещущее крыло, потом на землю. Огляделся. Мы находились в заснеженном ущелье, очень похожем на те места, где я когда-то нашел свой меч.
        Перед нами взмывала вверх отвесная каменная поверхность, переходившая в причудливой формы утес. На его вершине, на недосягаемой высоте, среди ледяных торосов виднелась зубчатая громада кланового замка, построенного из матово-черного камня. Самому утесу, если приглядеться, небрежными взмахами исполинского резца была придана форма — зловещего рогатого демона, распростершего крылья заснеженных склонов. Замок словно короновал устрашающий лик. Специально сделано или игра природы? В любом случае — впечатляюще.
        — «Плачущий Дьявол». - хрипло сказал кто-то рядом.  — Замок ПРОЕКТА АД.
        Вот значит, где они живут. Будем знать. Мрачное местечко, хотя вид хороший. Но на мой вкус — слишком холодно. Рейд пришел в движение, мы пошли вперед. В скальном массиве утеса я увидел небольшую расщелину, рассекавшую камень сверху вниз. В нее едва мог пролезть один человек. Это что, и есть врата в знаменитый Хелт Акор?

        ГЛАВА 19

        Рейд заходить не торопился. Двое скаутов осторожно, с паузой, зашли в вертикальный разлом.
        — Может быть засада,  — тихо сказал мне Алекс.  — Входы в инстансы, тем более Хелт Акор частенько кемпят ПК-тимы.
        — Здесь же территория ПРОЕКТА?
        — А что мешает им навести на нас и не вмешиваться? На кристалле замка мы как на ладони.
        Но, вроде бы все оказалось чисто. Растянувшись в цепочку, по одному мы стали заходить в узкую щель пролома. После нескольких метров почти вертикального узкого лаза, пролезть в который мог только один человек, в лицо дохнуло подземной сыростью. Зашипели вспыхивающие факелы. Вверх взмыл, голубоватый шар, испускавший лучи яркого света, как мощный прожектор: кто-то из волшебников кастанул «Светлячок».
        Мы стояли в узкой и длинной пещере, с потолком и полом, сплошь покрытым наростами сталактитов и сталагмитов. Между ними тянулась явно протоптанная дорожка, идти по которой можно было, только растянувшись в цепочку.
        Меч вдруг дернулся в ножнах, чувствительно двинув меня в бок. Сработал «Гнев Звездного Металла» — в радиусе десяти метров был невидимка! На козырьке над входом шевельнулась, проявляясь из хайда, темная фигура. Рейд среагировал мгновенно, прямо-таки образцово, аж душа порадовалась от молниеносных действий соклановцев.
        — Вау, вау, полегче, Дозоры!  — разоблаченный невидимка медленно поднял руки, припертый к стене множеством острых предметов. Наконечники копий, острия мечей, головки стрел дрожали в сантиметре от его распластанного тела, не давая сделать ни единого движения.
        — Спокойнее, че вы дергаетесь. Так ведь и порезаться можно!
        Комтур дал знак опустить оружие. Невидимка принадлежал к ПРОЕКТУ АД — убивать его нельзя. Длинная гибкая фигура в кожаной броне, закутанная по самые глаза в какие-то темные тряпки. Иллит, старый знакомый! Я помнил его еще по стычке с Либерти, когда этот гад влегкую вырезал половину академки.
        — Ты чего тут делаешь? Шпионишь за нами?  — резко спросил Комтур.
        — Зачем сразу — шпионишь…Вообще-то это наша территория, ничего не забыли? Проверяю, чтобы чужих не было, только Дозоры. У них же есть билетики на «покрабить»!
        Он мерзко, издевательски рассмеялся, приглашающе показал в глубину пещеру.
        КОМТУР: Не обращаем внимания на клоунов. Идем за мной.
        Пещера оказалась длинной и извилистой, петляющей, как пьяный червяк. Идеальное место для засад. Не удивлюсь, если свой замечательный сверхэффективный киллрейтинг бойцы ПРОЕКТА набивали здесь, подкарауливая незадачливых рейдеров, решивших поживиться на Бесконечных Путях.
        Наконец мы остановились, свет впереди выхватил полупрозрачную синюю завесу, перегородившую устье пещеры. За ней в мутной дымке, как за стеклом, залитым водой, виднелось начало гигантской лестницы, исполинские ступени, круто уходящие вниз.
        — Мы пришли. Вход в Хелт Акор.  — тихо кашлянул сзади Алекс.
        ЭББОТ: Готовимся. Строимся. Баффаемся, пьем элики по походной схеме. Готовность три минуты.

* * *

        ИЛЛИТ: Стоят у входа. Баффаются. Сорок семь тел. Эквип крабский.
        ТАО: Хорошо, смотри за ними.
        ИЛЛИТ:Только если издалека. Меня спалили.
        ТАО: Ну ты олень. У Дозоров, что, есть Истинное Зрение?
        ИЛЛИТ: Нет, просто какая-то хрень сбрасывает хайд. Похоже на артефакт. Но зона действия небольшая.
        ТАО: Близко не приближайся, провожай их дальше.

* * *

        ВЫ ВЫХОДИТЕ ИЗ МИРА ДОРСЫ!
        ВЫ ВХОДИТЕ НА БЕСКОНЕЧНЫЕ ПУТИ ХЕЛТ АКОРА.
        ВНИМАНИЕ: В ЭТОЙ ОБЛАСТИ ЭФФЕКТЫ ЗАКЛИНАНИЙ, АРХЕТИПЫ И СПОСОБНОСТИ ПЕРСОНАЖЕЙ МОГУТ МЕНЯТЬСЯ НЕПРЕДСКАЗУЕМЫМ ОБРАЗОМ!
        Мы шли по лестнице, вырубленной во внутренней стенке гигантского колодца. Из его глубин поднималось тусклое багровое свечение, по неровным каменным стенам разбегались трепещущие тени. Лестница бесконечными спиральными витками уходила вниз, к источнику света, так глубоко, что дна разглядеть не удавалось. Ступени были небрежно вырублены прямо в толще камня резчиком-великаном: метр в длину, полметра в высоту и предназначались явно не для коротких человеческих ног.
        — Это сквозная лестница через несколько Ярусов,  — пояснил мне АлексОрдер.  — Но выходы всегда рандомны, не знаешь, куда попадешь.
        Рейд двигался в боевом порядке. Впереди — тройка искателей-скаутов, ведущих разведку. За ними — ядро рейда: танки в тяжелых доспехах, воины, лучники, маги и бафферы. Завершал построение арьергард — двое тяжеловооруженных бойцов и скаут, державшийся далеко позади. Я, как наиболее бесполезный, по мнению Эббота участник рейда занял место в группе прикрытия хилеров, под командой Дамиана. Было велено лечь костьми, но врага до наших целителей не пропустить.
        После десятка витков лестницы мы нашли в стене неправильной формы пролом, прикрытый полупрозрачной пленкой инстанса. В нем исчезла пара разведчиков, потом последовала команда заходить всем.
        Войдя, мы оказались в большом скальном гроте, с потолка которого свисало множество сталактитов причудливой форме. Противоположная стена впереди, как головка сыра, была изъедена десятком тоннелей, которые сейчас проверяли наши разведчики.
        АВЕЛЬ: Есть контакт. Впереди, за тоннелями — сайт. Размер аномалии — большой. Внутри — много сигналов. Проверяю…
        ИНКЕР: Сигналы странные, медленно двигаются, один — биг сайз, вероятно, босс.
        Но, стоило нам сделать несколько шагов, пройти под кипой нависающих сталактитных сосулек, произошло что-то неожиданное. Потолок пещеры зашевелился и вспух облаком чернильной тьмы, стремительно увеличивающейся в размерах. На моих глазах от него начали отделяться и падать нам на головы черные сгустки, выпускающие пучки щупалец.
        ЭББОТ: Назад! Все — назад! Защитное построение! Что это (нецензурно)?!
        Темнота захлестнула все вокруг, стремительно, за несколько ударов сердца. Мы ослепли, рядом раздавались крики атакованных игроков. Потекли хитбары у фреймов сразу десятка бойцов в интерфейсе рейда. Они получили странный дебафф «Изумления», лишивший возможности двигаться на десять секунд.
        ОЛАФ: Теневые манты!! Огонь, негасимый свет, серебро!
        К счастью, первоначальный всплеск паники был подавлен в зародыше четкими командами РЛ. Вспыхнули огни негасимых факелов, рассеявшие ауру магической тьмы. Большая часть рейда успела выбежать из зоны поражения, сгрудилась за поднятыми щитами. Падающих сверху тварей встретили фаейрболлами и огненными стрелами. Жизни у теневых мант, как их обозвал Олаф, оказалось немного, они сгорали с одного — двух попаданий. Те, кого они успели схватить, в ужасе орали — твари приземлялись точно на голову, присасывались, обхватывая ее щупальцами. Активировалось «Поглощение» — у ослепленной жертвы стремительно высасывалась жизнь. К счастью, с посторонней помощью их было можно оторвать и прикончить. Физика брала корчащихся мант плохо, в отличии от магии — они явно имели какую-то наполовину призрачную сущность.
        Через десять минут все было кончено. Ливень падающих тварей иссяк, множество черных клякс тут и там валялись на каменном полу. Я ткнул одну кончиком сапога — безжизненно раскинувшегося безголового осьминога размером с небольшую собаку, источающего черную липкую слизь. Заглянул в лут ради интереса: СГУСТОК ТЕМНОЙ ЭКТОПЛАЗМЫ, ЩУПАЛЬЦА ТЕНЕВОЙ МАНТИИ, ГЛАЗА ТЕНЕВОЙ МАНТИИ и прочие потроха — очевидные алхимические ингредиенты, подсвеченные синим аффиксом редкости. Обращение к вкладке с ценами Базаара, мгновенная калькуляция… А неплохо так! С одной манты на полсотни золота добычи, а мы их только что перебили несколько десятков. Недаром у Олафа лицо радостное, бегает, собирает. Как я недавно узнал, Олаф — крутой алхимик, даже вроде как один из его архетипов завязан на этой профе.
        КОМТУР: Скауты, ну как так-то! Пропустили целую комнату дерьма!
        ИНКЕР: Мы проходили, было чисто…
        ЭББОТ: Тиша, все нормально. Рейд отлечили. Скауты не причем. Глянь описание в бестиарии. Манты сами невидимые и на невидимок не агрятся.
        ЭББОТ: Ладно, проехали. Зато размялись. Что там за сайт?
        АВЕЛЬ: Большой. Сигналов сотни полторы, все — элементали. Вот картинка, классифицируйте. Мы стоим в хайде на краю.
        Он скинул в рейд изображение громадной пещеры, освещенной слабым светом зеленоватого оттенка. Светился, видимо, мох, сплошным ковром покрывавший стены, пол и множество скальных выступов. В нескольких местах парили горячие источники, в центре разлилось целое озеро с водой удивительного, ярко-изумрудного оттенка. В легкой пелене тумана по пещере медленно передвигались странные создания — шары голубого, зеленого, красного, словно сотканные из полупрозрачного света.
        ЭББОТ: Похоже на «Гнездо Элементалей».
        ОЛАФ: Нет. Это «Элементальный План», биг сайз. Берем?
        ЭББОТ: Вкусно. Берем. Ловушки для призраков все взяли, надеюсь?
        Как я понял из переговоров руководства и последующего зачтения тактики прохождения, перед нами был большой инстанс, одно из рандомно возникающих на Бесконечных Путях редких подземелий. Противниками были элементали — стихийные духи, в озере обитал босс — джинн или марут, крайне опасное существо. Тем не менее, Эббот надеялся без особых проблем зачистить этот инст — в условной классификации процедурно генерируемых аномалий Хелт Акора «Элементальный План» считался легкой прогулкой для рейда.

* * *

        ТАО: Ну что там, ты за ними присматриваешь?
        ИЛЛИТ: Ушли в первый же отнорок. Там тупик, «Элементальный План», ничего больше. Думаю, часа на два их займет.
        ТАО: А что там ниже отреспилось, не смотрел? Вайпнуть бы их, как в прошлый раз.
        ИЛЛИТ: Сбегаю, гляну.
        ИЛЛИТ: Короче, чем дальше — тем интереснее. Двумя ярусами ниже — случайное событие, портал из Бездны. Дайне со своими гуляет. Помнишь ее?
        ТАО: Ахахах! Такое забудешь! Сможешь ее вытащить повыше, к Дозорам? Пусть девочки повеселятся!
        ИЛЛИТ: Попробую. Лишь бы самого не сожрали…

* * *

        Зачистка и прохождение заняло почти два часа. Я впервые был в таком большом и сложном ПВЕ-рейде. Со своей задачей «охранять бафферов» и «постараться не сдохнуть», считаю, справился блестяще. Парни из саппорт — группы: АлексОрдер, Олаф, Назгул, даже менестрель Клык не выглядели мальчиками для битья. Прорвались к ним лишь однажды, и то я не успел показать свою удаль — Эббот моментально сжег элементаля облаком какой-то голодной тьмы. Повозиться пришлось лишь с боссом — его водили почти полчаса несколько танков, ежеминутно меняясь. Полупрозрачный великан, состоящий из чистой энергии, искрил и извергал потоки молний, убивающие всех, кто оказывался поблизости. Половина магии на него не действовало, и пока подобрали ключик, плотно работали хилеры — приходилось постоянно воскрешать гибнущих, как мухи игроков. Три фазы, энрейдж, в котором босс превратился в огромную шаровую молнию — в общем, мы все пережили, и я даже ни разу не сдох.
        С этих энергетических созданий не падали вещи — только эссенции, ингредиенты и осколки волшебных камней. Лучшим вариантом был живой, пойманный в антимагическую ловушку враг — воздушные и молниевые элементали ценились, как одна из составляющих Чертежей движителей астральных кораблей. Мы изловили не менее двадцати.
        Наградой с босса, кроме нескольких фиолетовых ингров, стал большой волшебный камень. Эпического качества, Камень Молний. Вставленный в оружие, он наделял его дополнительным электрическим уроном, имел заряд «Великой Молнии» с часовым кулдауном и шанс «Цепной Молнии» при попадании в группу врагов. Надо ли объяснять, как такая вещь усилит меч воина или посох мага? Редкая штука, на аукционе Базаара их стояло всего шесть, цены начинались от пятидесяти тысяч.
        В общем, мы устали, но были довольны. Пещера оказалась тупиком, больше ничего интересного тут не оказалось. Эббот повел нас обратно, к выходу на лестницу.
        Вроде бы ничего не изменилось, в глубине колодца, связывающего Ярусы, мерцало багровое свечение, на стенах шевелились тени, отбрасываемыми факелами. Мы шли вниз, на следующем Ярусе нужно было поискать место для временного лагеря.
        Тревогу первым поднял скаут головного дозора. К нам приближался одиночный сигнал — кто-то поднимался навстречу из глубин Бесконечных Путей. Рейд мгновенно встал в боевой порядок, окутался чешуей щитов, ощетинился частоколом оружия. Медленно, очень медленно мы двинулись навстречу сигналу.
        АВЕЛЬ: Девушка! Девчонка! Идет к вам!
        Спустя несколько секунд мы ее увидели — чумазую, с растрепавшейся черной косой, в грязном домотканном платье, подол которого превратился в лохмотья. Девушка-подросток, она упрямо, исступленно карабкалась по высоким ступеням, то и дело испуганно оглядываясь назад. Она бросилась к нам, остановилась перед стеной щитов, умоляюще протянула руки. Навстречу вышел Комтур.
        КОМТУР: Ее зовут Дайне. Выдает редкий квест. Просит ее спасти.
        ЭББОТ: От кого? Ее кто-то преследует?
        КОМТУР: Не говорит. Очень напугана. Принимать?
        ЭББОТ: Принимай, расшаривай на рейд!
        ОЛАФ: Похоже на случайное событие…Ого, а почему с пометкой 18+?
        АВЕЛЬ: Еще, еще сигнал! Близко!
        Комтур затащил девушку внутрь построения, стальная стена вновь сомкнулась. Они стояли совсем близко, я разглядел исцарапанное смуглое личико, кровавые полосы на руках, стальной браслет с обрывком цепи на одной из щиколоток. Девочку колотила крупная дрожь.
        Из глубины колодца выпорхнул гибкий крылатый силуэт, ловко приземлился на лестницу — прямо перед нами, в каком-то метре от первой шеренги.
        — Ой, кто это тут у нас?  — удивленно спросило чувственное контральто.  — Мальчики? Много мальчиков?
        На нас, ничуть не опасаясь, в упор смотрела девушка, словно сошедшая с рекламных плакатов Айми Акады — большие синие глаза, пухлые розовые губки, пепельно-платиновые локоны, свободно падающие на плечи. Внешность портили только тлеющие в зрачках красные точки да черные нетопыриные крылья, плащом которых красотка окуталась до пят, целомудренно скрывая свое тело.
        ОЛАФ: Суккуба. Что-то здесь не то… Ищу в Сети.
        ЭББОТ: Готовимся к бою против демонов. Святой урон, жидкое серебро, эликсир Истребления, быстро!
        — Какая приятная встреча! Мальчики, у вас наша подружка,  — промурлыкала демоница.  — Отдадите ее сами? Или хотите сначала поиграть?
        — Не отдавайте меня им!  — отчаянно закричала Дайне, цепляясь за гладкие доспехи Комтура.
        — Они…они!  — она в истерике зарыдала.
        — Значит, поиграем,  — улыбаясь, констатировала суккуба. Она вдруг распахнула крылья, медленно пошла вдоль рейда к краю лестницу, вызывающе покачивая бедрами. Не считая широких золотых браслетов на запястьях и щиколотках, демоница была полностью обнажена. Ее тело покрывала вязь сложной сине-черной татуировки, изображающей настолько неприличные картины, что я в смущении отвел глаза.
        АВЕЛЬ: Чек! Сигналы! Много!
        ОКС: Быстро приближаются снизу! Очень быстро! Сейчас будут здесь!
        ЭББОТ: Рейд, к оружию! Ассист — по моей подсветке!
        Рейд сомкнул щиты, прижался к стене. Сквозь узкие щели забрал смотрели внимательные, напряженные взгляды. На суккубу нацелились наконечники стрел и копий, на боевых жезлах волшебников разгорался магический огонь.
        — Мальчики, вы что, хотите сделать мне больно?  — рассмеялась демонесса, застыв на краю лестнице. Снизу приближался резкий, нарастающий шум хлопающих крыльев.
        ЭББОТ: Огонь! Лор, берешь второй ассист!
        Демонесса не успела уйти, мгновенно превратилась в ежа, утыканного множеством стрел, картинно упала спиной вперед в пропасть, не прекращая смеяться.
        Снизу, из колодца вырвалась туча крылатых созданий, со свистом и визгом взмыла над нами, закружилась вокруг в безумном хороводе. Сразу резко потемнело, в уши ударили крики, смех, дикое улюлюканье. Их было очень много, и снизу поднимались все новые и новые.
        Я не понимал, что происходит. Рядом по команде рвали тетивы луков Дозоры, четко, как в тире выбивая цели. Вспыхнули эффекты заклинаний, выжигая целые прорехи в туче мельтешащих над нами монстров. Но у стаи суккубов были свои сюрпризы — я вдруг увидел, как пятеро игроков первой линии безвольно опустили оружие, шагнули вперед, разрывая строй. Их мгновенно подхватили сразу несколько демонесс, с хохотом утащили вверх. Через несколько секунд их тела мелькнули, сброшенные в колодец между Ярусов. Их иконки в рейде покраснели и погасли — смерть!
        ОЛАФ: Чарм! Они чармят! Очень сильное очарование!
        ЭББОТ: «Щит Разума», быстро, все! Маги (нецензурно)!
        ГОРДЕЦ: На всех не успеем…
        КОМТУР: Быстро, быстро ищите инфу по этому сайту! Что нам делать?
        ОЛАФ: Уже ищем…Очень редкое событие. Прорыв из Бездны, где-то поблизости открылся портал!
        ЭББОТ: Не там ищешь! Это не мобы, не сайт, это НПС-фракция, смотри логи!
        Мы сплотились около Комтура, аура ослепительного света вокруг которого явно отпугивала нечисть. Тихон небрежно вращал боевой молот, окутанный электрическим разрядами, у его ног уже лежало несколько изломанных тел демониц. Рунические знаки на молоте горели ослепительным синим огнем, суккубы явно избегали атаковать лидера Дозоров.
        Они летали вокруг на перепончатых крыльях, бесстыдно сверкая прелестями, проносились совсем рядом, обдавая порывами воздуха и норовя вцепится сверху.
        — Паладин! Девочки, паладинчик! Чур, мой, не убивайте сразу!
        Комтур поднял молот, голубая молния выстрелила в кричащих демониц, одна рухнула вниз, остальные поспешно брызнули в разные стороны. Эббот и Лориндейл выкрикивали ассисты, давая подсветку, сосредоточенный огонь уничтожал одну цель за другой.
        Но тварей становилось все больше и больше. Их были сотни. Визжа и хохоча, они роились вокруг кучки наших бойцов, то и дело выхватывая кого-то из рядов и утаскивая, передавая друг другу. Треть иконок рейда уже покраснела, другую треть окутывала странная желтая рамочка — демоны использовали «Очарование» и какую-то останавливающую магию. Против нее у Дозоров не было средств, они просто не знали, что это такое.
        ЭББОТ: Нашел! Это Бродячий Суккубат!
        КОМТУР: Что там?
        ЭББОТ:Тиша, там жопа. Надо ложиться. Сейчас пойдут…
        В кружащемся вокруг рое демониц замелькали плотные тела каких-то громадных крылатых существ, торпедами устремившиеся к сомкнутым рядам рейда. Я успел заметить серо-зеленый хитиновый панцирь, гипертрофированные мышцы и алые щели глаз — одно из существ, как пушечное ядро, на скорости врезалось в сомкнутый строй, расшвыривая игроков в разные стороны.
        Меня метнуло вбок, кувыркнуло через голову и чувствительно приложило о ступени, система сигнализировала о трехсекундной «Дезориентации». В разные части тела вцепились сразу несколько жестких лап, острые когти врезались в тело, прокалывая доспехи. Надо мной раздался женский смех и краткая перебранка:
        — Мой! Нет, это мой! Я его сразу приметила!
        Я рванулся изо всех сил, одновременно выхватывая Синеву. Вспыхнувший клинок описал круг, встречая легкое сопротивление, несколько не успевших среагировать демонесс взвихрились облачками пепла. Остальных, отпрыгнувших или взмывших вверх, это не огорчило, наоборот, вызвало приступ восторга.
        ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +3! ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +1!
        — Ой, какой хорошенький! Опасный мальчик! Девочки, только сразу не убивайте!
        Вокруг сомкнулось кольцо женских тел, лишь частично прикрытых ажурными доспехами. Демоницы кривлялись, смеялись и болтали, призывно подманивая меня, но не торопились приближаться к огненному мечу. На верхних ступенях, за их спинами продолжался бой — но я видел, что шансов у нас больше нет.
        Группу саппортов безжалостно вырезали. Дайне, находившаяся под присмотром Комтура, сыграла свою злую роль.
        Ибо Дайне больше не было. На ее месте стояла огромная — не меньше двух метров ростом, эбеново-черная суккуба с кривыми когтями на сгибах перепончатых крыльев, сжимающая в руке странного вида плеть. У ее ног лежал неподвижный Комтур, его иконка в рейде мигнула и погасла.
        Она испускала странное сияние из глаз, бессильно застыли попавшие в него Дозоры, а суккубы помельче, хохоча, сметали их со своего пути. Они подхватывали неподвижных игроков одного за другим, взмывали в воздух и сбрасывали их в пропасть рядом с лестницы.
        ОЛАФ: Не умирайте! Повторяю — кто может, не умирайте.
        КОМТУР: Я минус. Сука, застанила «Демоническим Взором»! Короче, что делаем? Сколько живых, семнадцать?
        ЭББОТ: Придем назад клановым «Массовым Воскрешением». Но нам нужен якорь…
        — Ну не бойся ты, глупыш! Иди к нам!
        Стена суккуб надвигалась. Рейд умирал — в живых осталось полтора десятка игроков, остальные были под действием «Очарования» и рядом с их портретами в интерфейсе рейда появлялась какая-то странная иконка. Сверху упала крылатая тень, я не глядя махнул мечом, посыпались крупные хлопья пепла, демонессы взорвались восторженными криками. Сзади почудилось резкое движение, я обернулся — и увидел летящие в меня вращающиеся цепи. Успел пригнуться, броситься в сторону, пропуская свистящий металл над головой — но их бросали со всех сторон. Подобно боло, с шипастыми шарами на концах, они захлестнули тело, ноги и плотно примотали правую руку к туловищу. Демонессы тут же оказались совсем рядом, я ослеп от безжалостного удара в голову, бросившего мои хиты в красную зону.
        ПРОТИВ ВАС ИСПОЛЬЗОВАНО УМЕНИЕ «АДСКОЕ СОКРУШЕНИЕ»! ВЫ «ОГЛУШЕНЫ» НА 10 СЕКУНД! ВЫ «ДЕЗОРИЕНТИРОВАНЫ» НА 10 СЕКУНД! ВЫ «ОСЛЕПЛЕНЫ» НА 10 СЕКУНД!
        ОЛАФ: Кого они схватят, не умирайте, не уходите Камнем Душ. Продержитесь, нам нужно пять минут регруппа.
        АВЕЛЬ: Легко сказать! Это же суккубы!
        ОЛАФ: Да, немножко помучают. Держитесь! Пробуйте расслабиться и получить удовольствие.
        АВЕЛЬ: (нецензурно)
        Десяти секунд им вполне хватило. Я почувствовал резкую боль в руках, вспыхнули значки двух травм, эффекты «Обезоруживания» и «Связывания», огненный меч бессильно вылетел из вывернутой кисти, перечеркнувшись в слоте персонажа жирным красным крестом. Меня распластали на какой-то деревянной перекладине, вокруг бесновались довольные демоницы, каждая норовила потрогать или поцарапать меня.
        — Мой! Нет, мой! Я первая с ним поиграю!
        — Девочки, подлечите его, а то сдохнет сейчас. И не от развлечений!
        К ВАМ ПРИМЕНЕНО «МАЛОЕ ИСЦЕЛЕНИЕ»! К ВАМ ПРИМЕНЕНА «МАЛАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ»!
        Десяток кровотечений, оставленных когтями назойливых суккуб, исцелились, прохладная волна окатила меня. Хиты вернулись в желтую зону, я приподнял голову, стараясь что-нибудь различить через красноватую пелену, застилавшее зрение. Я висел, привязанный цепями к деревянной перекладине в форме буквы «Т», рядом виднелись такие же — с полуживыми, парализованными Дозорами, окруженные группами демониц.
        — Хозяйка! Сюда идет Хозяйка!
        Суккубы испуганно расступились, пропуская ту самую Дайне — высокую, двухметровую демонессу с совершенным эбеново-черным телом, закрученными на голове белоснежными ребристыми рогами и глазами, испускающими адское багровое свечение. Ажурные доспехи больше открывали взгляду, чем их отсутствие. Она подошла ко мне, с каждым шагом уменьшаясь в росте — пока ее глаза не оказались напротив моих. На челе демоницы сиял обруч короны с множеством мелких зубцов, похожих на зубы медвежьего капкана, украшенный крупным восьмиугольным рубином.
        Кончик хвоста отвесил звонкую оплеуху, Дайне, Хозяйка Бродячего Суккубата, бесцеремонно подняла мне подбородок.
        — Ммм, хорошенький,  — промурлыкала она. Из под черных губ показались белые клыки, розовый язычок призывно прогулялся по верхней губе.  — Пожалуй, начнем с этого, девочки!!
        Суккубы торжествующе взвыли, бросаясь к пленникам.
        — Развяжи меня, сука, и начнем! Клянусь, всем хватит!  — усмехнулся я. Сцена напоминала начало сьемки порнофильма в стиле садо-мазо. Я, конечно, мог уйти Камнем Душ в любой момент, но Олаф и Эббот что-то готовили, переговариваясь на канале.
        Дайне хрипло рассмеялась. Сексуально покачивая бедрами, она обошла меня по кругу, остановилось за спиной. Секунду спустя я почувствовал, как моя броня, разрываемая на куски, безжалостно сдирается с тела.
        ПРОТИВ ВАС ИСПОЛЬЗОВАНО «СДИРАНИЕ ДОСПЕХОВ»!
        Вещи, оказавшиеся в инвентаре, тревожно светились красным — они потеряли от 50 до 100 процентов прочности. Ну и ухватки у этой мадам, о таких способностях я и не слышал.
        — Какой дерзкий мальчик.  — сказала Дайне.  — Девочки, ему полагается наказание?
        Окружившие нас суккубы восторженно завопили.
        Спину обожгло дикой болью, я взвыл, выгнулся в крике, практически ослепнув от нее. Кровь горячими струйками потекла по бокам. 70 % погружение — а что же будет на 100 %? Что такое она сделала??
        Дайне появилась в поле зрения, в руке покачивался многохвостый бич, с которого капала кровь. В кожаные ремни узелками были вплетены куски металла с рваными краями — именно его ударом она только что исполосовала мне спину. Страшное, запрещенное оружие, инструмент надсмотрщиков рабов. Флагрум — я даже вспомнил как он называется.
        — Понравилось?  — она подошла вплотную, небрежным прикосновением исцелила меня.  — Если не будешь слушаться, могу повторить. Хочешь?
        ОЛАФ: Готовность тридцать секунд. Всем проверить инвентарь. Все поняли, что делать?
        — Да пошла ты, тварь!  — выплюнул я. Дайне снова хрипло рассмеялась, ее рука с трехдюймовыми белыми когтями медленно скользнула по моей груди, оставляя за собой несколько кровоточащих полосок. Я смотрел поверх плеча, демонстративно не обращая на нее внимания — на соседних перекладинах несколько суккуб окружили Дамиана, еще кого-то за ним — игроков даже не было видно из под шевелящихся тел облепивших их демонов.
        Черная демонесса внезапно прильнула ко мне всем телом, по ней прокатывалась медленная дрожь. Зубы впились мне в плечо, прокалывая кожу.
        — Сейчас сделаю так, что ты сам будешь очень стараться мне угодить.  — прошептала она, поднимая голову и пытаясь поймать мой взгляд. Глаза Дайне загорелись, начали излучать синее свечение, их зрачки складывались в пентаграммы странной формы. Но я не собирался ждать, пока меня накроют «Очарованием», «Подчинением» или «Демоническим Взором» — Эббот уже вел последний отсчет на рейд-канале.
        «Теневой Шаг» с плаща Тормиса я использовать не мог — хитрая тварь сорвала его с меня вместе с доспехами. Драться огненным мечом тоже — это невозможно со связанными руками. Значит, оставалось только одно…
        «Огненный Воин»! Меня охватил лютый жар, потоки огня прокатились по венам. Иконки дебаффов мгновенно погасли, цепи исчезли, соприкоснувшись с Истинным Огнем, из которого теперь состояло мое тело. Дайне в ужасе дернулась, пытаясь отстраниться, но было поздно — я сомкнул руки, заключив ее в крепкие объятия. Ты хотела обнимашек, тварь? Получай!
        ВЫ НАНОСИТЕ 324000 КРИТИЧЕСКОГО УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ ДАЙНЕ, ХОЗЯЙКЕ БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА!
        ВНИМАНИЕ: ДАЙНЕ — НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ ПЯТОГО РАНГА, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ. ВЫ УНИЧТОЖИЛИ ГЛАВУ ФРАКЦИИ БРОДЯЧИЙ СУККУБАТ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ УНИКАЛЬНОЕ ДОСТИЖЕНИЕ «УБИЙЦА КОРОЛЕВЫ СУККУБОВ»! ВЫ ПЕРВЫЙ ИГРОК В МИРЕ СФЕРЫ, ПОЛУЧИВШИЙ ЭТО ДОСТИЖЕНИЕ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ТАЙНОЕ УМЕНИЕ — «АСКЕТ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 999000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 3 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        ВЫ УНИЧТОЖИЛИ НПС КЛАССА «ВСШИЙ ДЕМОН»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «УБИЙЦА ВЫСШИХ ДЕМОНОВ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 100000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…
        Аааах!!! Многоголосый вздох повис в воздухе, взгляды всей стаи обратились туда, где только что находилась Хозяйка Суккубата, а сейчас зияла пустота. Спустя секунду на месте, где стоял растерзанный рейд, сгустилось множество призрачных силуэтов, обретая плоть. Дозоры применили «Массовое Воскрешение», клановую абилку, позволявшую возродить павших бойцов раз в сутки. Восставшие из мертвых Дозоры со слитным боевым кличем рванулись во все стороны, разя растерянных демонесс сталью и магией.
        Но я не смотрел не на них, ни на разбегающихся в ужасе демонов. Под ногами у меня валялась золотая корона Дайне. КОРОНА ХОЗЯЙКИ БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА.

        ГЛАВА 20

        КОРОНА БРОДЯЧЕГО СУККУБАТАлежала у моих ног. Но заметил ее не только я. Потому что сразу несколько демонесс, вереща, вдруг бросились к ней, жадно протягивая когтистые руки.
        Взмах! Синева очертила круг, с гудением рассекая воздух. Легкое сопротивление, разлетевшиеся хлопья пепла. Опыт за каждую смерть система начисляла поровну — мне и мечу.
        ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +1! ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +1! ПОГЛОЩЕННЫХ ДУШ +2!
        Видя, что Корона притягивает их, как мотыльков — пламя свечи, я сгреб ее и бросил в инвентарь. Туда же полетела устрашающая плеть Дайне и странная субстанция, пульсирующая багровым — КРОВЬ ВЫСШЕГО ДЕМОНА.Рассматривать характеристики некогда — вокруг кипел бой.
        Суккубы, как оказалось, были трех видов: полностью обнаженные особы чармили и утаскивали, вторые — вооруженные, закованные в ажурные доспехи, весьма искусно сражались, третьи — серокожие летающие монстры, выполняли роль бронированных танков.
        Бой вышел коротким, но яростным. Они по-прежнему значительно превосходили в числе, хоть и были деморализованы гибелью Хозяйки. Дозоры же, наоборот, собрались, на каждом сиял Щит Разума, рейд уверенно выкашивал демонов профильным уроном. В какой-то момент враги начали отступать, уходить с помощью необычной портальной магии, создавая мини — пентаграммы под собой. Возвращаются в Бездну подобием Камня Душ?
        Я взглянул в интерфейс меча — покормил я его преизрядно. Полоска экспы* переползла за середину, плюс пятьдесят шесть поглощенных душ. «Ненависть» к Бродячему Суккубату, «Вражда» ко всем фракциям нижних миров. Репутация падает, конечно, просто ураганно. В Бездне меня теперь не любят.
        — Дайне ты прикончил?  — подошел ко мне Олаф.  — Полутал?
        — Ахренеть!  — коротко прокомментировал он продемонстрированный лут.  — Нет, Корону у себя оставь. Остальное давай сюда.
        МУЧИТЕЛЬ, ФЛАГРУМ КОРОЛЕВЫ СУККУБОВ, был оранжевым, легендарным предметом. Огромные плюсы к силе, телосложению, харизме, навыки «Раздирания» и «Незаживающих Ран». Единственный минус — это был персональный предмет, ограничения по использованию — Хозяйка Бродячего Суккубата. Плюс истинное владение. То есть экипировать его мог только коронованный правитель Суккубата. А Корона, она…
        — О Короне поговорим на привале. Спрячь и никому не показывай,  — сказал Олаф.  — Так будет лучше для всех.
        ОЛАФ: Все молодцы! Собираем лут и быстро двигаемся дальше!
        С сотен перебитых демонов упало множество предметов, в основном редкого качества. Попалось два эпика — наручи и нечто, больше всего напоминавшее бронелифчик. Специфический лут, но надо признать: добыча была богатая. Стоила тяжелого боя. По переговорам РЛ я сделал вывод, что нынешняя вылазка в Хелт Акор — наиболее выгодная в финансовом плане. Но сюда ходили не за этим, клану требовались вещи, усиливающие бойцов. Нужно было двигаться дальше и продолжать фармить.

* * *

        ИЛЛИТ: Они их перебили!
        ТАО: Хе-хе. Я знал, что Дайне не подведет.
        ИЛЛИТ: Нет, Дозоры перебили Суккубат! И, кажется, прикончили Дайне.
        ТАО: Это невозможно. Как?
        ИЛЛИТ: Я не понял. Очень быстро. Как будто ваншотнули чем-то. Раз — и все. Дайне легла — и Дозоры вернулись массовым воскрешением.
        ТАО: Так. Хм. Скажи, а ты не видел там игрока с синим мечом?

* * *

        Мы продолжили спуск. После внезапной атаки Суккубата всем хотелось быстрее покинуть открытое пространство лестницы между Ярусов. Несколько раз по пути попадались проломы, ведущие в новые инстансы, их проверяли скауты, но РЛ что-то не нравилось и мы шли дальше.
        Свет из колодца усиливался, ощутимо повеяло сухим жаром. Стало видно, что на его дне медленно кипит черно-багровая лава, окутанная ореолом огня. Бесконечные спиральные витки лестницы, вызывающие головокружение, наконец привели нас вниз.
        Рейд стоял перед огромной аркой, выполненной в форме треугольника. Искусная работа — по камням, окружавшим вход, бежали странные знаки, не похожие ни на одну из виденных мною письменностей.
        КАНН-ЭЛО, АЛФАВИТ ДРЕВНИХ. ДЛЯ РАСШИФРОВКИ НЕОБХОДИМ НАВЫК «ЗНАНИЕ КАНН-ЭЛО» — услужливо сообщила система. Интересно, у нас есть обладающие этим навыком?
        Тоннель, по которому мы двинулись дальше, значительно отличался от всех, когда-либо виденных мною. Сечение было треугольным, стены — идеально отполированными, без следов щелей, кладки, воздействия времени. Производил впечатление искусства и чуждости, как и знаки у входа.
        — Куда мы идем?  — спросил я у Алекса, шагающего рядом.  — И кто это построил?
        — Мы ищем Перекресток. Это островок стабильности. Кто построил…  — Алекс вздохнул, его лицо стало мечтательным.  — По бэку, паутину Бесконечных Путей построили Древние, с помощью цвергов. Это была сеть, связывающая все миры Сферы, когда порталов еще не было. Потом, в конце войны с Богами, они сделали Пути нестабильными, меняющимися, чтобы не позволить найти их убежища. По легенде, здесь были уцелевшие оплоты Древних, проходила последняя линия обороны…
        — И что? Чем все закончилось? Древних истребили?  — жадно спросил я.
        — Господи, Кот, да почитай ты бэк*, он в свободном доступе,  — отмахнулся АлексОрдер.  — Там все есть. О, вот и Перекресток.
        Перекресток оказался абсолютно пустым залом циклопических размеров, из которого вели несколько других коридоров. Он был выполнен в форме идеальной полусферы. Освещен мягким желтоватым светом, сочившимся из шестиугольных пластин, с маниакальной правильностью вмонтированных в стены. Опять — ни малейшей щели, все подогнано просто идеально. А Древние добряками не были, понял я, увидев рисунки на стенах. Они изображали какое-то жуткое, борхесовское переплетение тел, голов, рук людей и конечностей, хвостов, туловищ чудовищ. Да и люди изображены какие-то странные, с вытянутыми, яйцеобразными черепами. Преобладали отпечатки ладоней с извивающимися, как червяки, длинными пальцами. Все вместе навевало тягучее впечатление тоски и жути своей дотошной тщательностью. На полу было вырезаны знаки того же канн-эло, складывающиеся в странный порядок, который я не мог уловить. Показатель Ужаса здесь заполнил полшкалы — пять единиц. Я ощущал легкую слабость, как при слабом недомогании — десять процентов показателей срезано, эстели у меня всего четыре…
        Как я понял, этот Перекресток — не инстанс, а некий маяк, узел, ориентир на Бесконечных Путях. Станция метро в подземке, сотни веток которого постоянно меняются местами. Оставаться здесь было опасно — на Перекрестке в любой момент мог появиться другой рейд. Предсказать, чем дело кончится в случае встречи, не мог никто. Бывало, два рейда объединялись для совместного фарма сложных подземелий. Бывало — сходились в отчаянной битве, истребляя друг друга. Нужно было идти дальше, искать новые сайты и место для обустройства временного лагеря. Поход продолжался уже пять часов. Запланировано было восемь.

* * *

        Коридор для дальнейшего исследования Путей был выбран, по моему, случайно. Гладкую поверхность творения Древних вскоре сменили обыкновенные пещерные стены. Тоннель, извиваясь и сужаясь, повел нас куда-то вниз. Под ногами захлюпала вода, повеяло неприятным запахом затхлости. Со сводов, пугая нас, срывались гигантские летучие мыши. Мы подстрелили шесть штук, размером с человека, ничего интересного с них не упало. Ничто не предвещало беды, когда неожиданно поднял тревогу скаут.
        ИНКЕР: Сигнал! Живое! Движется ко мне! Очень быстро!
        ЭББОТ: Спокойно, ты же в хайде. Авель, Окс — подстрахуйте.
        ИНКЕР: Я минус! Он видит в хайде! Это рихар! Идет к вам!
        ЭББОТ: Рихар? (Нецензурно!) Скауты — назад! Повторяю, скауты — назад! Рейд — боевой порядок. В круг, саппорты — в центр. Пьем «Силу Великана» и зелья против кислоты. Маги — вешайте на всех «Каменную Кожу»!
        КОМТУР: Чем бьем!
        ЭББОТ: Только физический дамаг! Стихийный или магический урон его просто отлечит!
        Я открыл бестиарий, вбил нужно название:
        РИХАР. ОГРОМНЫЙ МАГИЧЕСКИЙ ЗВЕРЬ. ВЫВЕДЕН ДЛЯ УБИЙСТВА ДРАКОНОВ. ОБИТАЕТ В ПОДЗЕМЕЛЬЯХ БЕСКОНЕЧНЫХ ПУТЕЙ, ГДЕ ОХОТИТСЯ НА ОДИНОЧНЫЕ И ГРУППОВЫЕ ЦЕЛИ. ЖАДНЫЙ И РАЗУМНЫЙ ХИЩНИК, СМЕРТЕЛЬНО ОПАСНЫЙ С МОМЕНТА ПОЯВЛЕНИЯ НА СВЕТ. ОБЛАДАЕТ ЦЕЛЫМ РЯДОМ НЕПРИЯТНЫХ СВОЙСТВ…
        Спустя секунду я его увидел. Похожий на гигантскую многоножку, рихар молниеносно выскользнул из-за поворота, пробежал по потолку над нами, ловко цепляясь за камень множеством конечностей. Господи, ну и тварь! Хитиновая броня цвета глубокого ультрамарина, как пластинчатый доспех, скрывала длинное тело. Крокодилья пасть, гибкий сегментарный хвост с кривым жалом, источающим яд.
        ЭББОТ: Рост, хватай его!
        Ростовщик, наш мейн-танк, бросился к монстру, провоцируя его криком и ударами щита. Рихар обернулся, мягко, по-змеиному перелился с потолка на пол — и мгновенно обхватил Роста множеством колец своего подвижного тела. Топор бессильно отлетал от хитинового панциря, рихар, не обращая внимания на удары и дождь стрел, подобно удаву сдавил танка в своих объятиях.
        ЭББОТ: Хилеры! Не спать! Вас шестеро, как вы его уронили!
        ДАМИАН: Да нереально, урон дикий.
        Стрелы и копья отлетали от ультрамаринового панциря твари. Одна вонзилась в щель между разошедшихся на миг пластин. Рихар вздрогнул, рявкнул, отбросил раздавленного Ростовщика, грациозно засеменил по стене пещеры. На ходу он плюнул в рейд сгустком какой-то зеленой субстанции.
        ЭББОТ: Кислотное дыхание! Снимайте дот, он сжигает прочность доспехов!
        ГОЛДИ: Не успели, сдох.
        ЭББОТ: Хилеры! (Нецензурно!) Работаем! Поднимайте!
        Тем временем монстр, пронесшийся мимо, ударом хвоста прикончил еще одного игрока. Урон он наносил просто дикий, сразу убивая наповал. А мы даже не могли пробить его защиту! Я теперь понимал, почему на Пути ходят только рейдами — подобная тварь уничтожила бы одиночку или небольшую группу, даже не поморщившись.
        ОЛАФ: Эбб, какая тактика? Мы не пробиваем его защиту!
        ЭББОТ: А хрен ли вы лупите по панцирю? Олаф, подсветить «Уязвимые Места» религия не позволяет?! Стреляйте по глазам, пасти, щелям в броне! Работаем!
        Легко сказать! Ценой неимоверных усилий, потеряв четырнадцать человек, мы сняли рихару треть хитов. Брали измором — жизнь твари убывала очень медленно. У нас было преимущество — хилеры мгновенно возрождали павших бойцов, те возвращались в бой. Добивать игроков монстр не успевал или не догадывался. Хотя, судя по описанию, был разумным существом.
        Видя тщетность своих усилий, рихар в очередной раз взбежал на потолок над нами, но вместо того, чтобы плюнуть кислотой или вновь оббежать рейд по кругу, попутно убив кого-нибудь ударом хвоста, вдруг упал сверху прямо на наши головы!
        Это было неожиданно. Началась невообразимая свалка. Меня отбросило к стене тоннеля, снеся половину жизней, я даже не успел рубануть чудовище приготовленной Синевой.
        ЭББОТ: Авель, Свору! Гордец, выпускай Рыцарей! Затормозите его!
        В ход пошло последнее средство — эпические «пешки» наших соклановцев. Призрачная Свора повисла на рихаре, как псы на медведе, трехметровые Рыцари Гордеца, больше всего похожие на металлических персонажей японского аниме, окружили его, вздымая оружие. Они на какое-то время заняли рихара, мы успели отбежать и перегруппироваться.
        От Своры остались лужи эктоплазмы, от Рыцарей — искореженные куски металла. Но свое дело они сделали — монстр шипел и извивался, потеряв несколько конечностей. В его броне зияли неровные дыры проломов, сделанных молотами Рыцарей, из них, пузырясь, сочилась зеленая кислотная кровь. Хитбар рихара ушел в опасную желтую зону.
        ЭББОТ: Давайте, прикончим его! Бейте в дыры!
        Дело пошло веселей, когда Дозоры начали сосредоточенно попадать в открывшиеся уязвимые точки. Невероятно живучая тварь, войдя в состояние ярости, опять чуть не расшвыряла рейд, но мы уже знали ее трюки, действовали четко и согласованно. В предсмертных корчах рихар все равно убил еще не менее десятка игроков, прежде чем окончательно затихнуть.
        ЭББОТ: Фу. Потери?
        ДАМИАН: Минус шесть. Инкер, Лориндейл, Назгул, Флейм, Танго.
        РЕБОРН: И я. Мы на респе. Бежать к вам?
        ЭББОТ: Да, пробуйте. Может, повезет.
        Те, кого не успели реснуть*, теперь должны были проделать весь путь заново — от входа в Хелт Акор по лестнице до следующего Яруса, через Перекресток. Долго, и не факт, что по дороге не встретится какая-то свежая гадость.
        КОМТУР: Ну что? Давайте лутать.
        С рихара, отвратительный труп которого, свернувшись в кольцо, неподвижно лежал в луже ядовитой крови, добыли немало ценного — более десятка фиолетовых ингредиентов. Кровь, мозг, внутренние органы, кости, хитин — все это было полезным ресурсом, использовалось в высокоуровневом крафте. Пластины брони, например, служили основой для превосходных, прочных и легких щитов. Ну и самое вкусное, кристалл сущности, начинка рейдового босса — СЕРДЦЕ РИХАРА, полупрозрачный ультрамариновый шар, словно сделанный из мрамора. Эпический предмет, наделяющий носителя неуязвимостью к стихийной магии. Один лишь минус — владелец получал постоянный дебафф на пять единиц Ужаса. Так что эффективно использовать такую штуку, экипируемую в оффхенд*, можно только в комплекте с эстелью, что автоматически делало ее бесполезной в ПВП.
        — Самка,  — сказал Олаф, отходя от распотрошенной твари.  — Яйцеклад пустой. Нужно искать гнездо.
        Гнездо нашлось через час поисков в разветвленной сети тоннелей. Это был длинный вертикальный лаз, попасть в который стоило больших трудов. Несколько игроков поднялись туда с помощью «Левитации», скинули нам веревки и постепенно затянули всех.
        Гнездо рихар обустроил в тупиковом скальном гроте. Пахло тут очень скверно, огонь факелов выхватывал из темноты залежи костей со следами громадных зубов. Тем не менее, Дозоры разошлись по пещере, тщательно обыскивая каждый уголок — в логове такой твари можно найти много всего ценного.
        И находки не заставили себя ждать! Олаф бережно прижимал к груди два огромных голубоватых яйца, подсвечиваемых эпическим ореолом. Кладка рихара, причина ее нападения — самка просто охраняла гнездо, поэтому и билась насмерть. Из яиц, по словам Дозоров, появятся маленькие рихары, которых можно приручить. Такой рихар вырастет в эпического зверя, воздушного маунта, несущим своего всадника в битву. Боевые качества таких «птичек» — одни из лучших в Сфере, «штормовой рихар» может одолеть протодракона.
        Среди костей нашлось много ДРЕВНИХ ДЕТАЛЕЙ, напоминавших шестеренки разного размера, а потом Пламень, активнее всех разгребающий завалы, вытащил на свет самый главный приз.
        Костяк, вернее его верхнюю часть, сохранившийся примерно по пояс. Идеальные зубы без резцов и форма черепа выдавала в мертвеце эльфа. Он был одет в чешуйчатую кольчугу, висевшую клочьями, чудом сохранившаяся перевязь удерживала нагрудный ремень с рюкзаком и прямой длинный меч в черных ножнах.
        — Хм, ЭЛЬФИЙСКАЯ КОЛЬЧУГА…редкая, хоть и чинить надо.  — оценил Эббот.  — Ого, рюкзак тоже хороший, игнорирует вес. Что там внутри, Пламень?
        Внутри был Свиток Землетрясения, эликсиры «Изумрудный Родник» и «Слезы Звезд», маленькая статуэтка коня из черного оникса. Учитывая, что «Слезы Звезд» — это награда, выдаваемая исключительно эльфийскими королями, ясно было, что попался нам непростой покойник.
        — Пламень, отойди,  — велел Олаф.  — Комтур, посмотри меч.
        Меч сверкнул оранжевым, легендарным качеством, стоило чуть-чуть извлечь его из ножен. Комтур, держащий его на вытянутых ладонях, сухо рассмеялся.
        — Лунный Защитник. Надо же…
        — Невероятно! Но эти клинки носят только главы эльфийских домов!  — выдохнул Олаф.  — Это же разумное оружие!
        — Угу, говорит со мной. Владельцем не признает. Выдал эпический квест — вернуть его в Им Энои.  — кивнул Комтур, криво улыбаясь.  — Что за херня сегодня творится, скажет кто-нибудь? Третья легендарка, и ни одну нельзя использовать!
        С этими словами он бросил в рейд-чат линк Лунного Защитника. Я облизнулся, увидев аффиксы, как и большинство Дозоров.
        ЛУННЫЙ ЗАЩИТНИК.
        Из магических мечей, созданных эльфийскими кузнецами древности, более всего ценятся Лунные Защитники. У каждого Дома есть по одному такому клинку, за исключением тех, что потеряны вместе с владельцами. Лунный Защитник передается по наследству и служит только одному хозяину.
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ — МИФРИЛ, ДРАКОНЬЯ КОЖА, ЭЛЛУРИЙ.
        ПЕРСОНАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ. ОДУШЕВЛЕННЫЙ ПРЕДМЕТ.
        150 -300 УРОН (КОЛЮЩИЙ, РУБЯЩИЙ)
        +13 СИЛЫ +7 ХАРИЗМЫ
        «РУНА СТИХИЙ» — КАЖДЫЙ УДАР НАНОСИТ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ УРОН (50-300) СЛУЧАЙНОЙ СТИХИЕЙ.
        «РАЗУМ» — ЭТО РАЗУМНОЕ ОРУЖИЕ, СПОСОБНОЕ ТЕПЕПАТИЧЕСКИ ОБЩАТЬСЯ. ОБЛАДАЕТ СЛУХОМ И ЗНАНИЕМ ПЕРВОЗВУКА.
        «ТЕМНОВИДЕНИЕ» — ОБЛАДАТЕЛЬ ЭТОГО ОРУЖИЯ ПОЛУЧАЕТ СПОСОБНОСТЬ «ТЕМНОЕ ЗРЕНИЕ».
        «СМЕРТОНОСНЫЙ» — ЭТО ОРУЖИЕ ИГНОРИРУЕТ ВСЕ ФИЗИЧЕСКИЕ РЕЗИСТЫ ПРОТИВНИКОВ. С ВЕРОЯТНОСТЬЮ 10 % ЛЮБОЙ ЕГО УДАР МОЖЕТ СТАТЬ СМЕРТЕЛЬНЫМ.
        СЛОТОВ ПОД ИНКРУСТАЦИЮ — ОДИН (ПУСТО)
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ТРЕБУЕТСЯ: РАСА — ЭЛЬФ. РЕПУТАЦИЯ С ИМ ЭНОИ — «ВОСХИЩЕНИЕ».
        — Ну, не все потеряно. Репу с эльфами можно прокачать,  — произнес Олаф.  — И квест опять же, награда должна быть хорошая.
        По словам Дозоров, пока рейд выходил на редкость удачным. КАМЕНЬ МОЛНИЙ, СЕРДЦЕ РИХАРА, ЛУННЫЙ ЗАЩИТНИК, два эпика с суккубов. Легендарные флагрум и Корона. Куча ингредиентов эпического и редкого качества, много прочего лута. Я не мог оценить стоимость легендарок, но все остальное тянуло минимум на триста тысяч. Очень годно за восемь часов.
        Временный лагерь решили организовать прямо тут, в гнезде рихара. Воняло здесь ужасно, но место было труднодоступным и имело только один вход. Быстро поставили палатки и шатры, развели костры. Выйдя из Сферы, игрок исчезает, но мало радости, залогинившись, умереть от толпы поджидающих врагов — поэтому были распределены ночные дежурства.

* * *

        ИЛЛИТ: Я устал уже. Вы там фраги набиваете, а я шпионю из-за угла, как дебил.
        ТАО: Почему как? Ха-ха. Успокойся. ПРОЕКТ тебя не забудет. У нас тоже ничего интересного — сплошная беготня.
        ИЛЛИТ: Надрали задницу этим Юнитам?
        ТАО: Ну как тебе сказать. Надрали, если бы поймали. Ребята играют в Неуловимого Джо. В основном портят нервы.
        ТАО: Что там Дозоры? Присматриваешь?
        ИЛЛИТ: Прошли Перекресток. Наткнулись на бродячего рихара, закрабили его. Встали лагерем на ночь.
        ТАО: Рихара? Всегда знал, что Дозоры — прирожденные крабы! Продолжай наблюдение. Постараюсь завтра прислать тебе смену.

* * *

        — Теперь надо решить, что делать с Котом. Покажи еще раз Корону.
        Я вынул из рюкзака тонкий зубастый обруч, больно уколовший пальцы, продемонстрировал всем собравшимся. Комтур присвистнул, Авель непечатно выругался. Олаф был непроницаем.
        КОРОНА ХОЗЯЙКИ БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ-ЗОЛОТО, ДЕМОНИТ, ЭЛЛУРИЙ. ПЕРСОНАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ВСЕМ ВИДАМ МАГИЧЕСКОГО И СТИХИЙНОГО УРОНА +70 %
        «ТОТ, НА КОМ КОРОНА — ПРАВИТ» — БРОДЯЧИЙ СУККУБАТ БЕСПРЕКОСЛОВНО ПОДЧИНЯЕТСЯ ВАШИМ ПРИКАЗАМ.
        «КОРОЛЕВА СУККУБОВ» — РЕПУТАЦИЯ КО ВСЕМ ФРАКЦИЯМ ДЕМОНОВ ПОВЫШАЕТСЯ ДО «УВАЖЕНИЕ».
        «ВРАГ СВЕТА» — РЕПУТАЦИЯ КО ВСЕМ ФРАКЦИЯМ СВЕТА ПОНИЖАЕТСЯ ДО «ВРАЖДА»
        СЛОТОВ ПОД ИНКРУСТАЦИЮ — ОДИН (КАМЕНЬ ТРАНСФОРМАЦИИ)
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ТРЕБУЕТСЯ: РАСА — ВЫСШИЙ ДЕМОН, ПОЛ — ЖЕНСКИЙ, НАВЫК ЛИДЕРСТВА 800/1000 ОМ, НАВЫК СТРАТЕГИЯ 500/1000 ОМ, ОТКРЫТЫЙ НАВЫК УПРАВЛЕНИЕ ФРАКЦИЕЙ 0/1000 ОМ, РЕПУТАЦИЯ С БРОДЯЧИМ СУККУБАТОМ — «ВОСХИЩЕНИЕ».
        ИСТИННЫЙ ВЛАДЕЛЕЦ — НЕ ОПРЕДЕЛЕН.
        100 % ШАНС ВЫПАДЕНИЯ ПРИ СМЕРТИ ИСТИННОГО ВЛАДЕЛЬЦА.
        Да, вот такая веселая вещь эта корона. Разработчики — или кто там вместо них, подогнали требования к носителю таким образом, что…
        — Короче, ее может надеть только баба-демон с прокачанной веткой стратегических навыков,  — выразил общее Комтур.  — И с репутацией от них же…короче наследница этой Дайне.
        — Все очень плохо,  — тихо сказал Олаф.  — Хоткот, зачем ты вообще ее убил? Ты знаешь, что она младшая дочь Баалора, владыки демонов, правителя Пятой Преисподней?
        — Кто, Дайне? А как же вы собирались победить?
        — Очень просто. Мы не первые, кто встречается с Бродячим Суккубатом. В гайдах написано, когда убиваешь 50 % их состава, остальные сбегают обратно в Бездну, вместе с Хозяйкой.
        — А что тут такого, собственно?  — спросил Авель.  — Ну убил и убил. Молодец.
        — Нет. Ты не понимаешь. Это Корона НПС-фракции. Они без нее НЕ МОГУТ. Они НЕ МОГУТ без правителя.
        — И что?
        — А то, что меньше чем через сутки, когда Суккубат воскреснет на домашнем респе, все их усилия будут направлены на то, чтобы вернуть Корону. Понимаешь, нет? Все усилия. Они будут везде преследовать игрока, владеющего Короной. А учитывая, что эти демоны могут открывать свои Порталы, от них нигде не скрыться. Короче, не завидую я Хоткоту.
        — Можем спрятать в кланхран. Выставить на аукцион.  — предложил Комтур.
        — Ты смеешься, что-ли? Это очень плохие враги. Хочешь клан посреди ночи поднимать — отбивать осаду Кондора от армии демонов? Учти, чтобы вернуть Корону, Суккубат пойдет на все — в том числе и на сделки с более могущественными существами. Я читал о прецедентах. Лучше не рисковать.
        — Что ты предлагаешь?
        — Даже не знаю. Вернуть им как можно скорее. С такими вещами не шутят, это абсолютно безжалостная механика.
        — Если просто выкинуть, оставить где-нибудь на Путях?  — спросил Авель.  — Если она их притягивает, найдут.
        — Найдут. И пойдут на нашему следу — мстить!  — кивнул Олаф.  — Знаешь, как-то неуютно в Хелт Акоре с демонической фракцией, висящей на плечах.
        — И плетку тоже? А Кровь Высшего Демона?  — спросил я.
        — И флагрум тоже — зачем он нам, на нем истинное владение, это атрибут главы фракции. Не использовать, ни продать. А Кровь…Не твоего ума дело.
        — Не думаю, что они доберутся до Короны, если ее, например, упрятать в банковскую ячейку «Золотого Хомяка» на Базаре.  — сказал я.  — Или вообще, выставить на аук.
        Олаф задумался. Затем медленно покачал головой.
        — Доберутся-то вряд ли, согласен. Но будут использовать все возможные способы — у них нет выбора! Но стравливать две такие механики…я бы не рискнул. Последствия непредсказуемы. Думаю, «Золотой Хомяк» вряд ли будет тебе благодарен за такой «подарочек». Как минимум это грозит потерей репутации.
        — Может, ее им попробовать продать? Напрямую? Кот же торговец, он сможет.  — предложил Авель.
        — Репутация — «Ненависть»!  — хмыкнул Олаф — При таком уровне отношений НПС не вступают в переговоры, сразу атакуют. Продать им не выйдет. Только через кого-то…
        Я криво ухмыльнулся. Олаф цепко взглянул на меня — и все понял. Он же видел мой профайл.
        Пассивное умение моего архетипа «свободный торговец» гласило: «ДЕНЬГИ НЕ ПАХНУТ». ВЫ МОЖЕТЕ ТОРГОВАТЬ С СУЩЕСТВАМИ ЛЮБОЙ РАСЫ И МИРОВОЗЗРЕНИЯ, ВНЕ ЗАВИСИМОСТИ ОТ ОТНОШЕНИЯ ВАШИХ ФРАКЦИЙ.
        — Наш Кот же «свободный торговец»,  — медленно сказал аналитик — Кажется, это выход. Хоткот, тебе придется поработать по профилю.
        Усмехнувшись, я кивнул в ответ. Всегда мечтал облапошить демонов!

* * *

        Я остался у костра один, задумался, глядя на языки огня. Посмотрел, что там выдала мне система в награду за уникальное достижение. Умение «Аскет» повышало резист к магии Разума на 30 % и делало иммунным ко всяким воздействиям типа «Очарования», «Соблазнения». Полезная штука, тем более она всегда со мной, не зависимо от экипировки. Расту, расту понемногу.
        Напротив негромко кашлянули. Погруженный в свои мысли, я и не заметил, как к костру подсел кто-то еще. Подняв глаза, увидел сидящую на плоском камне фигуру, закутанную в коричневый плащ с надвинутым капюшоном. Лица не видно, но незнакомец явно не из Дозоров! Я сжал серебряный эфес Синевы, готовясь поднять тревогу.
        — Не суетись, Кот,  — посоветовал незнакомец, протягивая руки к огню. Пальцы были тонкие, изящные, как у художника или музыканта.
        — Ты кто такой?
        — Что, не узнал? А так?  — он изменил позу, протянул руку, словно прося милостыню, из-под капюшона показался подбородок с насмешливой, саркастичной полуулыбкой.
        — Узнал.  — сказал я.  — Чем обязан?
        — Вы не туда свернули. Возвращайтесь на Перекресток. Запустите его, скользните по нити «син-да».
        — Ничего не понял. Запустить Перекресток?
        — Да. То, что вы называете Перекрестком — это лии-нар, узел паутины, по которой передвигались Древние. Пробуди его.  — терпеливо и совершенно спокойно отвечал Тормис.  — И ты попадешь в любую часть Хелт Акор.
        — Но как?
        — Кот, Кот. Не заставляй меня думать, что я ошибся в тебе. Ты избран не просто так. В тебе есть их Кровь. Ты можешь оживить дремлющие нити лии-нар.
        — Вообще не представляю, как это сделать.  — произнес я.  — Скажи яснее!
        — Сказать яснее.  — усмехнулся сидящий напротив — Каждое мое слово — это камень, падающий на чаши Равновесия. Ты должен сделать все сам. Вспомни Курганы Некромантов! И знай — поможешь мне, помогу тебе.
        — А…  — хотел спросить я, но плоский камень был пуст.  — Тормис исчез также неожиданно, как и появился.
        — Увидимся.  — буркнул я в пустоту. Мда, дела. Что там на завтра? Облапошить демонов, пробудить Древних, скользнуть по нити син-да? Определенно нужно выспаться.

        ГЛАВА 21

        С утра Совет Дозоров собрался в палатке у Комтура. Четверо Хранителей плюс Эббот на правах рейд-лидера.
        — Вопрос такой. Хоткот предлагает изменить маршрут,  — огласил тему сбора Олаф.  — Мы должны вернуться на Перекресток.
        — Должны?! Да с какого вообще?  — взорвался Эббот.  — Он кто такой? Торговец? Вот и пусть ворует, тьфу ты, торгует! А как рейды водить, мы сами разберемся! Надоело уже. Что за ерунда? Сначала навязывается его в состав, теперь будет указывать, куда нам идти?
        — Тихо, тихо, дружище,  — сказал Авель.  — Вообще-то Кот прикончил крутого босса.
        — Ага, и нажил нам проблем с Короной!
        — Давайте без базара.  — Комтур хлопнул ладонью по колену.  — Олаф, зачем нам возвращаться? Маршрут, кажется, вы продумывали сами.
        — Да. Но Кот утверждает, что ему явился Тормис. Бог Теней, знаете такого? Велел вернуться и активировать Перекресток. Дословно — «вы не туда свернули. Пробудите лии-нар. Скользните по нити син-да»
        — Интересно девки пляшут.  — Комтур задумчиво почесал затылок.  — Тормис? Два жулика нашли общий язык? Я, честно говоря, не очень удивлен. У Кота что, квест от него?
        — Не колется. Но я думаю — да, что-то такое.
        — Напоминаю, что у Хоткота есть Ген Древних,  — вставил Авель.  — Вы сами, помнится, велели искать в клан игроков с этим перком.
        — Да, поэтому я и предлагаю вернуться. Это шанс! Возможно, игрок с Геном Древних как-то сможет взаимодействовать с механизмами Древних. Ходят упорные слухи, что Перекресток — не просто ориентир, а портал, нечто вроде лифта, с помощью которого можно быстро перемещаться по Хелт Акор.
        — Напоминаю, что мы не готовились под зачистку сайтов Древних,  — произнес Эббот.  — Там свои заморочки.
        — Терять нам нечего. Глупо не использовать такую возможность,  — подвел итог Комтур.  — Значит, возвращаемся. Бешеной собаке семь верст не крюк.

* * *

        Обратная дорога не заняла много времени. Скауты доложили, что Перекресток чист. Мы вновь вышли под сферические своды огромного круглого зала, освещенного тусклым желтым светом. Пробудить сердце лии-нар, скользнуть по нити син-да? Как? Все здесь было мертво и неподвижно.
        — Если тут есть что-то скрытое, мы это найдем,  — пообещал Авель.  — Проверим каждый сантиметр «Восприятием» и «Поиском Тайников».
        — Устройства Древних может активировать только игрок с Геном Древних,  — озабоченно сказал Олаф.  — Я опасаюсь ловушки.
        — Я старый расхититель гробниц, Вещий,  — нахохлился Авель.  — «Обнаружение Ловушек», «Обезвреживание» — усе будет в норме, шеф!
        Четверо скаутов начали проверку, медленно обходя зал по периметру. Судя по скорости, это должно занять как минимум пару часов. Все хорошо, но что-то было здесь не так. Тысячи раз рейды игроков посещали этот Перекресток, наверняка обследовали, не верю, что среди них не было обладателей Гена Древних. Те, кто профессионально изучает и фармит сайты Древних, наверняка знают секрет — но не делятся им.
        Я задумался, воспроизвел в памяти слова Тормиса и вдруг вздрогнул. Бог дал мне ключ. Он сказал, вспомни Курганы Некромантов! Что же там было…
        Я вспомнил. После того, как я надел колечко с запечатленным эффектом «видеть незримое», в Кургане моему взгляду стал доступен ключ, который был невидим для всех прочих. Увидеть и взять его смог только я — другой игрок, даже одев это кольцо, не видел ключа. Возможно, здесь используется похожий принцип. Того колечка у меня при себе нет, оно в сундуке далекого Эйра, но можно же найти аналог.
        Я решительно подошел к нашему магу-воздушнику, золотоволосой красавице Нирване, отдыхавшей среди прочих Дозоров.
        — Слушай, можешь кастануть на меня «Видеть Незримое»?  — обратился я к ней.  — Есть у тебя такой закл?
        — Есть. А тебе зачем?  — с любопытством спросила девушка.
        — Да так, хочу проверить одну теорию…
        — Кот, брось, отдыхай.  — посоветовал Зуб, ее друг, громадный, плотно сбитый детина, славившийся редким архетипом «варвар».  — Авель — профи. Если тут есть тайник, они найдут.
        Но я настаивал и получил желаемый бафф. Авель, может, и профессиональный искатель, но Ген Древних в рейде есть только у меня.
        Я отметил точку, от которой начали свои поиски скауты, и пошел по их следу, внимательно изучая гладкие стены, покрытые однообразным рисунком. Искусство Древних действовало на нервы — причудливая картина сплетенных тел людей и чудовищ, какие-то раззявленные рты, пасти, глаза, растопыренные отпечатки рук. В этой живописи была какая-то безумная, маниакальная правильность, нечеловеческая дотошность, с которой был выведен каждый штрих. При долгом взгляде на нее начинала болеть голова и внутри рождалась какая-то невероятно тоскливая, заунывная мелодия. Не хотел бы я встретиться с художниками. Они явно не добрые веселые ребята.
        На периферии зрения мелькнул голубой огонек. Показалось? Я потряс головой, проморгался. После получаса осмотра этой херни всякое может почудиться. Нет, не показалось! Быстрым шагом я пошел, почти побежал туда, где метрах в пятидесяти от меня на стене что-то светилось.
        Это был отпечаток ладони, растопыренной пятерни, словно прижатой с другой стороны камня. Он подсвечивался тонким голубым контуром, в точности как тот ключ в Курганах. Значит, моя догадка оказалась верной? Видеть тайные послания Древних может только игрок с их Геном под действием заклинания «Видеть Незримое»? Тогда это объясняет, почему никто раньше не активировал Перекресток — обладатели Гена Древних редки, а уж такое сочетание, и именно здесь…Хотя, кто-то наверняка знает — иначе на аукцион с завидным постоянством не попадали бы артефакты из тайников Древних.
        Ну что, проверим? Я медленно приложил руку к рисунку. Моя ладонь легко вошла в контур — судя по отпечатку, лапища у Древних была как лопата, а пальцы чуть ли не два раза длиннее и вдобавок обладали суставами, гнущимися в разные стороны.
        Голубой контур ярко вспыхнул. Я почувствовал тепло. Есть контакт!
        Раздался резкий скрежет, заставивший всех вскочить на ноги. Затем он повторился снова и снова, словно проворачивались шестеренки огромного, заржавевшего механизма.
        ЭББОТ: Все, ко мне! Рейд, в боевой порядок!
        ОЛАФ: Авель, ваша работа?!
        Одновременно со странными звуками пол Перекрестка рассекли радиальные щели, из которых хлынул наверх яркий голубой свет. Тем же огнем вспыхнули знаки канн-эло, в изобилие начертанные на нем. Пол зала зашевелился, пришел в движение, распадаясь на отдельные плиты. Дозоры, перепрыгивая открывающиеся трещины, бежали к Эбботу, вставали в кольцо в безопасном устье одного из тоннелей.
        То, что было Перекрестком, двигалось в согласованных, сложных алгоритмах, меняя свою форму. Камень словно встал дыбом, поворачиваясь вокруг своей оси в голубом сиянии. Несколько поворотов граней «кубик-рубика» — и все вновь остановилось.
        Теперь Перекресток выглядел по-иному. Центр приподнялся, образовав круглую платформу, в середине которой виднелась странная конструкция, напоминавшая клетку в форме яблока. Ребра сферического механизма были испещрены светящимися знаками канн-эло.
        ЭББОТ: Что это такое?
        ОЛАФ: Не знаю. Но очень похоже на лифт. Авель, проверяйте!
        Стоило одному из скаутов Дозоров пересечь границу «клетки», раздался резкий басовый звук — отказ! Знаки канн-эло из голубых изменили цвет на красный, нервно замигали.
        ЭББОТ: Стоп! Хоткот, иди первым.
        Я беспрепятственно поднялся на платформу, зашел в необычную конструкцию. Стоило мне ступить внутрь, пульсирующие алые знаки погасли, вновь налились приятным голубым оттенком. Сама клетка была изготовлена из необычного металла, рыжего с прозеленью, похожего на состаренную бронзу. По вогнутым ребрам-спицам бежали сотни символов — пиктограмм, в центре высился небольшой гриб-пьедестал с таким же отпечатком ладони, как на стене.
        ОЛАФ: Ген Древних в действии. Заходим, осторожно.
        Внутри ажурной сферы убрались все сорок семь Дозоров и еще осталось место. Думаю, сотня бы легко вошла. Как и ожидалось, в моем присутствии защитные механизмы Перекрестка не срабатывали.
        Навыком «Знание Канн-Эло» у нас обладали двое — Эль, пешка Фаната, была профессиональным археологом. И, к моему удивлению, АлексОрдер. Впрочем, мой друг всегда был полон скрытых тайн. Эти двое тщательно изучали пиктограммы письменности Древних, выгравированные на обратной стороне ребер «клетки», ища среди сотен значков упомянутые Тормисом «син-да».
        — Что это означает?  — ответил на вопрос Алекс.  — Это два разных символа, «син» и «даа». Син — двузначное числительное, «даа» — стена, строить. Вместе они образуют странную идеограмму, значение которой можно только предположить.
        Ох уж эти умные головы. На их нажатия символы не реагировали, а вот стоило мне коснуться какого-нибудь значка, он тот же вспыхивал ярким синим огнем. От повторного прикосновения — гас. Более всего это напоминало старинный сенсорный пульт. Мы, кажется, уже разобрались, как работает эта штука, ничего сложного. Но следовало проверить, чтобы нас не забросило черти куда.
        — Есть! Вот он, «син». Здесь «даа», да, вот, с черточкой сверху. Жми, Хоткот.
        Обе пиктограммы вспыхнули, теперь следовало нажать кнопку «пуск». Я с торжественным лицом возложил руку на отпечаток ладони в грибе-пьедестале. Он тут же загорелся ровным синим огнем. Раздался высокий, звонкий звук, похожий на удар колокола. Спицы «клетки» неожиданно пришли в движение.

* * *

        ИЛЛИТ: Тао, Тревога! Ты тут?
        ТАО: Да. Что?
        ИЛЛИТ: Дозоры активировали Перекресток. Вылезла какая-то штука. Они собрались кучей в ней. Вот, скрин, видео.
        ТАО: Секунду. Ничего себе! Как, ты не видел?
        ИЛЛИТ: Нет.
        ТАО: Вот значит, как Хирд из одного конца Путей в другой летает. Ясно. Иллит, пробуй идти за ними!
        ИЛЛИТ: Как?! Меня же увидят!
        ТАО: Не важно уже. Надо узнать, куда они намылились, и как эта штука работает. Сможешь?
        ИЛЛИТ: Попробую. Если не вернусь, считайте меня коммунистом.
        ТАО: Каким коммунистом! Если не вернешься, будем считать тебя мудаком.

* * *

        В последний момент между вращающихся ребер «клетки» проскочила юркая тень, обернулась длинной фигурой в кожаной броне и черной балаклаве. Иллит! Старый знакомый! Наверняка следил, шел за нами по зачищенным коридорам! Дозоры мгновенно прижали его к полу:
        — Шпионишь за нами, тварь!
        — Не орите, не на базаре! Хелт Акор общий. Нам просто по дороге.  — ухмыльнулся воин ПРОЕКТА.
        — Слили бы тебя, если бы не договор!  — острие копья дрожало в сантиметре от лица Иллита.
        — Ну, так в чем же дело.  — ухмыльнулся шпион, с вызовом глядя на нас.  — Давайте, и дело с концом! Я не буду дергаться, а то промахнетесь еще!
        — Оставьте его, потом разберемся,  — повелительно рявкнул Комтур, и Дозоры неохотно убрали оружие.  — Еще успеем слить, земля-то круглая.
        Тем временем спицы «клетки» начали крутиться с такой скоростью, что слились в сплошную светящуюся сферу. Странное чувство секундного падения, захватило дух — желудок подкатил к горлу, как в машине, когда резко ныряешь с крутого склона. Радужный туман, проступивший снаружи, медленно рассеивался.
        Обороты начали замедляться, пока крутящаяся клетка не остановилась полностью. Мы снова оказались на Перекрестке.
        Но это был совсем другой Перекресток! Сразу чувствовалась разница — не горела половина светильников Древних, входы в два тоннеля завалены, из третьего торчали останки какого-то странного механизма. На полу были рассыпана дюжина металлических сфер по пояс высотой, сделанные из того же рыже-зеленоватого металла, что и дуги «клетки».
        Доставив нас, загадочный лифт опять продемонстрировал трансформацию, укладываясь в ровный пол. Несколько секунд — и ничего не напоминало о пьедестале, «клетке», обычный, классический Перекресток, который есть на каждом Ярусе Путей.
        — Тао ведет нас.  — тихо сказал Олаф Комтуру. Тот мрачно кивнул, вновь глянул на бойца АДа.
        — Ну что, крыса? Беги!
        Озираясь, Иллит отступал спиной вперед, повернулся, бросился к свободному проходу, лавируя между странных металлических шаров. Мы ничего не могли сделать ему — договор с ПРОЕКТОМ запрещал агрессию, нарушитель выплатит миллионный штраф и получит дебафф клятвопреступника.
        Шары вдруг зашевелились. Покатились, испуская струйки пара. Их верхние части с щелканьем раскрывались. Из них, как чертики из коробки, появлялись металлические человекоподобные фигуры, ноги от колен которым заменяла та же катящаяся сфера. Устрашающие шлемы с гребнями, круглые выпуклые щиты, красные угольки глаз в щели забрал. Все — из той же зеленовато-рыжей бронзы.
        ОЛАФ:Гладиаторы Древних!
        Рейд мгновенно сомкнулся, выставив частокол копий. Странные существа, гладиаторы, как их назвал Олаф, с бешеной скоростью нарезали круги вокруг нас, сокращая дистанцию. Несколько преследовали Иллита — но ассасин, пластичный как вода, чудом ушел от них, протиснулся в дыру коридора, занятого остатками сломанной машины.
        Стрелы и дротики Дозоров лишь высекали искры из металлических корпусов, не причиняя вреда. Огонь, кислотное облако, голодная тьма — не принесли результата. Брошенное кем-то из магов «Копье Льда» задержало лишь на несколько секунд, не нанеся урона. Чем же их бить?!
        Первый гладиатор, как таран, ворвался в ряды рейда. Сила удара была такова, что шеренгу смяло, повалив нескольких игроков. Два широких клинка с бешеной скоростью вращались в его руках, сливаясь в туманные круги. Сразу три иконки, одна за другой, погасли в интерфейсе рейда — кто-то попал под раздачу. За первым следовали другие гладиаторы — на скорости врываясь в толпу, они устроили настоящий террор. Один оказался прямо возле меня, огромный клинок свистнул, целя в голову — и вдруг остановился на полпути. Спустя секунду бронзовую тушу гладиатора приковали к полу призрачные звенья РУНЫ ЦЕПЕЙ.
        — Тихон, бей!!
        Комтур, взревев, прыгнул наперерез, от души врезал своей светящейся кувалдой в голову создания Древних. В его оружие, видимо, был инкрустирован Камень Молний — потому что гладиатора опутала целая сеть электрических разрядов. Я с радостью увидел, что хитбар противника сразу ополовинился. Комтур же, видимо, был не в духе — повторным ударом, раскрутив молот, он добил гладитора, раздробив его голову на несколько кусков.
        ЭББОТ: Электрический урон! Воздушники, Нирвана, не спим!
        Этот вид урона подействовал! Лопнуло сразу несколько «Великих Молний», от раскатов грома тут же заложило уши. Эббот начал кидать подсветку, Дозоры — согласованно работать. Танки наконец — то перехватили свои цели. Стан льдом, корнями или руной, общий выстрел профильным уроном. Гладиаторы ваншотились, просто взрывались, осыпая нас колючим градом. Буквально пять минут — и от них ничего не осталось, кроме искореженного металла и множества осколков. А был момент, когда мне показалось, что рейд запаниковал, мы стоим на грани вайпа.
        — Кто это?  — спросил я у тяжело дышащего Алекса.
        — Гладиаторы? Сторожевики Древних. Это не самые сильные еще. Вот «Стальной Хищник», это да…
        ОЛАФ: Блин, ну вы звери! Разнесли всех в клочья. Аккуратнее надо, с них же СПЛАВ ДРЕВНИХ падает, КРИСТАЛЛИЧЕСКИЕ СЕРДЦА…
        Я поднял кусок металла — оторванное запястье гладиатора. Рыже-зеленый сплав определился системой как ПОВРЕЖДЕННЫЙ ФРАГМЕНТ серого, мусорного оттенка. Да, после огневой обработки рейда все ценные детали превратились в треш.
        — Сплав эдры и огненной меди,  — сказал Алекс, ткнув пальцем в тонкие нефритовые прожилки.  — Удивительный металл, только Древние могли выплавлять такой. Кто найдет Рецепт — озолотится.
        — Что, такой хороший?
        — А ты не заметил? Его же ничего не берет.  — усмехнулся рунный мастер.
        Собрав лут, рейд вновь построился в центре зала — предстояло решить, куда идти. Из Перекрестка вели четыре тоннеля, два из них были наглухо завалены, словно взорваны. Вход в третий преграждал странный механизм, частично продолжавшийся в коридор. Он напоминал скелет гигантской толстой змеи, или ящерицы, с разорванной шкурой и внутренностями из тысяч разнообразных шестеренок. Словно вскрытый, наполовину разобранный часовой механизм. Я с содроганием смотрел на огромные косы-лезвия, острые даже на вид, вдоль которых крались наши разведчики.
        АВЕЛЬ: Это же Резчик Камня, механизм, которым Древние копали тоннели!
        ОЛАФ: Ага. Я такие только на картинках видел. Разобрать бы его. Но — не утащим. Алекс, вы определились, где вообще мы? Какой это Ярус?
        АЛЕКСОРДЕР: Нет. Не разобрались. Могу сказать одно — ниже тридцать седьмого точно. Скрины Перекрестков до тридцать седьмого есть в базе. Этого нет.
        ЭББОТ: Это и так понятно. Перекресток не был зачищен. Мы первые на этом Ярусе, парни!
        Первым открыть новый участок Путей — очень круто. Обычным путем это возможно только при зачистке Пути, зачистке Лестницы — долгий, муторный процесс. Мы оказались здесь несколько читерским способом, и могли как сорвать куш первооткрывателей — уникальные подземелья, приключения и предметы, так и нарваться первыми на какое-нибудь древнее чудовище, спящее в ожидании гостей. Правда, я подозревал, что Тормис указал путь не для этого.
        АВЕЛЬ: В общем, за Резчиком начинаются обычные пещеры, целый лабиринт. Рога ПРОЕКТА убежал туда. Надеюсь, его там сожрет кто-нибудь.
        ЭББОТ: А за четвертым коридором что? Фанат!
        Наш скаут, ушедший в четвертый тоннель — единственный полностью свободный, ответил:
        ФАНАТ: Тоннель длинный. Очень. Ловушки. Я обхожу. Впереди — опять сферы-гладиаторы. Нужно чистить.
        ОЛАФ: Что Поиском видно?
        ФАНАТ: За тоннелем — пустота. Наверно, пещера. Очень большая. Сферы Поиска не хватает увидеть границы. Два сигнала, очень мощных. Один в другом. Никогда такого не видел.
        ОЛАФ: Движение, живые?
        ФАНАТ: Нет, чисто. Сигналов нет. Но спящие механизмы Древних ни Поиск, ни Ментальный Поиск не засекает. Надо глазками смотреть.
        Коридор действительно оказался очень длинным. Долгая, томительная зачистка, обезвреживание сложных ловушек Древних. Из круглых дыр в стенах выкатывались новые металлические гладиаторы, бросаясь в бой, но мы уже научились эффективно бороться с ними. Меня, как назло, прикрепили к головной группе — под «Видеть Незримое» я должен быть изучать все окружающее. Уже начал жалеть, что рассказал Олафу, как нашел активатор Перекрестка. Одно радовало — оказалось, автономные сторожевые механизмы Древних на меня не агрились. Их система опознавания «свой-чужой» не видела во мне врага. По задумке Олафа проверили вариант с моей агрессией. Если я нападал первым, гладиаторы агрились — но исключительно те, кому я наносил урон. Ну, понятно, иначе было бы слишком просто — можно запинывать безответных мобов.
        Тикали часики, бежали минуты. Через шесть с небольшим часов пройдут сутки с момента схватки с Суккубатом. Демоны возродятся на своем «домашнем» респе и начнут охотиться за Короной, то бишь за мною. По этому поводу грызли сомнения. Смогут ли они найти нас в глубинах Хелт Акор? И вообще. С утра я имел продолжительный мозговыносящий разговор с Олафом, убеждая его поменять маршрут рейда. Мы затронули и тему Короны. Олаф был уверен, что она может быть тем маленьким камешком, что начинает лавину. Чуть ли не стать причиной грандиозной войны Бездны и Верхних Миров. Мне, конечно, не хотелось войти в историю, как зачинщик такого крутого эвента, но если подойти к делу прагматично… В Бездне добывается много уникальных ресурсов, если начнется война, они станут дефицитом в Верхних и Серых Мирах. Кто поймет это первым и оседлает удачу, сделает хороший гешефт. Я мысленно облизывался, прикидывая, насколько хороший.
        Тем временем впереди наконец-то показалось устье казавшегося бесконечным коридора. В треугольнике выхода мерцал неяркий свет странного зеленоватого оттенка.
        АВЕЛЬ: Выход — чисто! Парни, тут…Охренеть просто.
        ЭББОТ: Что там?
        АВЕЛЬ: Идите сюда, посмотрите сами.
        В числе первых я вышел наружу, оказавшись на узкой площадке, на большой высоте прилепленной к стене исполинской, невероятных размеров пещеры. Она раскинулась перед нами во всей красе, поражая своей грандиозностью. А внизу…
        Кто-то рядом восхищенно охнул. Кто-то выругался. Кто-то присвистнул. А я просто смотрел.
        Ай да Тормис! Красавчик, нечего сказать!

        ГЛАВА 22

        Пещера была поистине исполинской. Каменные своды терялись где-то наверху, их очертания таяли в туманных облаках. Оттуда лучился теплый свет. Стены были украшены колоннами и друзами из странного минерала, напоминающего полупрозрачную кость, внутри них, как кровь по венам, двигалось вязкое сине-зеленое вещество. Целые его реки медленно текли к комплексу строений в центре пещеры, словно питая его.
        Характерная архитектура Древних. Шестиугольник наклонных стен, не имеющий входа. В центре — ступенчатая пирамида, зиккурат, одновременно служащая троном для титанической статуи. Голова этого колосса, сидящего вполоборота, сейчас находилась на одном уровне с нашими глазами. То есть примерно на высоте девятиэтажного дома, прикинул я.
        Дальше виднелось совсем уж странное. Пещеру сверху донизу перегораживала стена, больше всего похожая на ледяную, или сделанную из замерзшего стекла. Этакий огромный кристалл, внутри которого, как муха в куске янтаря, было запечатано другое сооружение. Сквозь мутную поверхность можно разглядеть едва различимые очертания его фронтона — лестницы, ряды колонн…
        ОЛАФ: Ну, все, приплыли. Зиккурат Древних.
        ЭББОТ: Да. И Колосс в придачу.
        Затем все возбужденно заговорили разом. «Оплот», «месторождение эллура», «эдра» — я ничего не понимал. Зато прекрасно видел, что второе здание, вплавленное внутрь кристалла, совершенно не похоже на сооружения Древних. Скорее оно походило на… Неужели? Я вызвал список заданий, сверился с картой. Да! На открывшемся участке сиял золотистистый ореол — легендарный квест Тормиса надлежало выполнить именно здесь. Значит, это и есть Великий Храм Теней, который мне поручено освободить?
        Олаф и Эббот яростно спорили. Из их слов я понял, что пирамида — это некий Зиккурат, одна из самых редких и вкусных аномалий Хелт Акор. Фишка заключалась в том, что взять его было невозможно — Зуккурат защищал Колосс, та самая сидящая статуя со злым лицом. Это был автоматический механизм Древних, бороться с которым игроки пока не научились. По легенде, колоссы сотворены Древними для войны с богами, их боевые и защитные способности просто запредельны. Их не брало ничто!
        — Ролики «Проклятых» видел?  — говорил Эббот.  — Они — вторые в мировом прогрессе освоения Путей, фармят ярусы тридцать плюс. Они не смогли взять Зиккурат.
        — Тем не менее способы есть. Их вскрывают,  — возражал Олаф.  — Откуда тогда появились линейные лучеметы? Чертежи «Колосса» видел? Часть компонентов отсюда…
        Это правда, и я был склонен согласится с Олафом. Исследование аномалий Древних дало игрокам технологии постройки астральных кораблей, эллуриевых реакторов, элементальных движителей, магических щитов форпостов…Некоторые редкие артефакты можно отыскать только здесь, недаром дромонты Миров — Кузниц активно скупают лут Древних, меняя его на Чертежи и репутацию.
        — У нас есть Кот с Геном Древних. Сторожевики на него не агрятся. Мы теперь знаем, как работают активаторы. Пусть он попробует войти в Зиккурат.
        — Если бы все было так просто, их фармили бы все,  — с сомнением сказал Эббот.  — Ген Древних не панацея, ты же знаешь!
        — Попытка не пытка!
        Вниз, в пещеру, вела узкая зигзагообразная лестница с несколькими площадками. Спускаясь по ней по трое в ряд, мы с опаской косились на темнеющую громаду пирамиды. Колосс был неподвижен, массивный, положивший бронзовые руки на подлокотники каменного трона. Не верилось, что такая огромная статуя может ожить.
        Сине-зеленые потоки эллура медленно текли в полупрозрачных колоннах, пульсировали в многочисленных друзах кристаллов эдры. Я впервые видел месторождение этого редкого вещества. Страшно ядовитый в чистом виде, эллур требовал специальные инструменты для добычи и переработки, доступные лишь прокачанным горнякам. Переработанный и очищенный, он использовался практически во всех областях крафта. Топливо для магреакторов, основа для мощных эликсиров, ингредиент для зачарований. Эллур — жидкое волшебство, квинтэссенция магии. Он менял окружающий камень, превращая его в эдру — минерал, впитывающий магию, как губка воду.
        Каменистое дно пещеры покрывала чахлая растительность странного фиолетового оттенка. Тут нам неожиданно пришлось выдержать первый бой — слизни, величиной с хорошего медведя, ядовито-красного и зеленого цвета, внезапно атаковали рейд. Плевались ядом и совершенно не обращали внимания на физический урон. Но огонь им пришелся не по вкусу. Оставляя за собой черные сморщенные сгустки, рейд осторожно двигался вдоль стены пещеры, по далекой дуге обходя зиккурат.
        Один из наших фланговых скаутов, Инкер, крадущийся в хайде, слишком удалился — то ли из беспечности, то ли из любопытства. И пересек невидимую границу, за которой Зиккурат начинал действовать.
        Движение у подножия пирамиды. Несколько гибких металлических тел быстро, очень быстро скользнули вперед. Они напоминали огромных тигров, покрытых пластинчатой броней.
        ЭББОТ: «Стальные Хищники»! Инкер, (нецензурно), ложись! Не вздумай вести их к нам!
        Прыгавшие с кошачьей грацией Хищники остановились, напружинились, раздвигая сегменты брони. Невероятно низкий, воющий рык, близкий к инфразвуку, заставил всколыхнуться растения, долетел до нас колебаниями воздуха. Звуковой удар! Инкера выбило из хайда, в следующую секунду сторожевые твари несколькими ударами разделались с ним.
        ЭББОТ: Нужно воскресить. Меньше минуты. Хилеры, далеко?
        ДАМИАН: Далеко! И они еще там!
        ЭББОТ: Хоткот, попробуй ты. Тебя они не тронут.
        ОЛАФ: Обновите на нем «Видеть Незримое»!
        Хоткот, опять Хоткот. Интересно, кто реснет меня, если эти Хищники, в отличии от гладиаторов, сочтут меня добычей? Одна надежда на Камень Кузни Душ.
        К счастью, твари, медленно отходящие к пирамиде, не обратили на меня никакого внимания. Время Инкера отсчитывало последние секунды, когда я подбежал и жмакнул «помочь», поднимая его из состояния «умирает». Скаут не терял времени — тут же рывком ушел из агро-радиуса Зиккурата. Хищники встрепенулись было, развернувшись, но тут же остановились, продолжили движение. Запрыгнув на первую ступень, они замерли неподвижными статуями. На втором, третьем уровне пирамиды я видел такие же — и другие, напоминавшие огромных пауков. Еще один вид стражей Древних?
        ОЛАФ: Кот, они тебя не трогают. Иди к Зиккурату, попробуй войти внутрь.
        ХОТКОТ: А если там прикончат, как мне выбираться?
        ОЛАФ: Спокойно, мы тебя вытащим. Есть у меня один артефакт, потрачу, если что. Обещаю.
        ХОТКОТ: Хорошо…
        Теперь я мог разглядеть Колосса совсем близко. Рыже-сине-зеленый металл, словно покрытая патиной бронза. Статуя изображала, несомненно, человека, но не атлета, а массивного здоровяка. Безоружного, но в чешуйчатой броне и странном шлеме с пятью расходящимися шипами, похожим на корону. Глаза навыкате, клювообразный нос, тонкая полоска губ. Выражение круглого безбородого лика можно описать одним словом: злое.
        Меня не трогали. Металлические статуи на ярусах Зиккурата — сторожевые чудовища Древних, не шевелились, игнорируя. Невольная дрожь пробрала, когда проходил возле них. Ну и твари! Уже знакомые Хищники, какие-то многоножки, гигантские пауки размером с небольшой дом…
        Вход я нашел между ног Колосса — внутрь вела широкая лестница. Она закончилась дверью, вернее сплошной каменной плитой, покрытой уже знакомым узором сливающихся тел. Одна из ладоней приветливо отсвечивала голубым контуром активатора. Ну, прижмем ладошку…
        Каменная плита беззвучно поднялась вверх. За ней продолжалась лестница, тонущая во мраке. Жутковато как-то. Ладно, Кот, это всего лишь игра! Я достал из сумки негасимый факел, запалил его и вошел внутрь.
        Треугольное сечение коридора, тени, пляшущие на стенах от трепещущего пламени факела. Пустота. Нет ничего, даже привычной в таких местах пыли и паутины. Лестница вела вверх, прямая, как стрела. Площадка. Справа и слева — темные провалы входов. Заглянем? Не очень хочется, но разве не за этим меня посылали сюда?
        Держа перед собой факел, я зашел в правый вход — и тут же инстинктивно шарахнулся назад. Прямо надо мной нависал, заполнив все пространство тесной камеры, металлический шестиногий паук. Свет выхватил угрожающе поднятые зазубренные конечности, открытые острые жвала. Паук не шевелился. Сторожевой механизм? Ну его нафиг. Я осторожно отошел спиной вперед. Заглядывать налево не очень хотелось, но пришлось себя пересилить. Как я и думал, там неподвижно стоял такой же монстр.
        Двигаемся выше. Следующая площадка, двери закрыты. На них горела голубым россыпь пиктограмм канн-эло, это был явно какой-то шифр. Внутренний голос велел мне пройти мимо, не трогая неизвестные игрушки, и я с радостью его послушался.
        Выше, все выше и выше. Чутье подсказывало, что главное — наверху, где заканчивается длинная, прямая как стрела лестница.
        Так и оказалось. Встав на пороге, я погасил факел — просторное шестиугольное помещение освещалось естественным образом, из щелей в стенах. Я поднялся на самую вершину зиккурата, в одной из бойниц виднелся рогатый шлем Колосса. Так, что у нас здесь?
        А внутри было интересно. Алтарная, кладбище или центр управления? Все вместе. Ряды прямоугольных каменных возвышений, покрытых знаками Древних. По потолку и стенам вилась причудливая сеть проводов, наполненных эллуром. Они змеями подползали к странным каменным саркофагам, словно запитывая их. Больше всего магопроводов соединялось в центре помещения — вокруг большого трона, целиком высеченного из эдры. А на нем, жутко оскалившись, сидел скелет в странном облачении. Поза почему-то показалась знакомой.
        Я осторожно подошел ближе. Звук моих шагов отдавался гулким эхо. Мертвец выглядел странно — слишком высокий, метра два минимум, с необычным черепом, вытянутым, как яйцо. Кисти рук, обхватывающие подлокотники, тоже были странными, какими-то паучьими. Я вдруг вспомнил, как выглядели Древние на их изображениях и вздрогнул. Настоящий скелет Древнего?!
        К подлокотнику трона возле одной из рук мертвеца был прислонен длинный жезл, с навершием из ярко-красного самоцвета, сжимаемого когтистой лапой. Система услужливо подсветила его чередой знаков вопроса — предмет не идентифицирован. Эту вещь, как и другую экипировку Древнего — мантию, пояс, кривой кинжал на коленях окружала странная красная рамка, означавшая, что…
        ВНИМАНИЕ! ЭТО ЧУЖОЕ ИМУЩЕСТВО! ПРИ ПОПЫТКЕ ВЗЯТЬ ИЛИ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЭТИ ВЕЩИ ВЫ БУДЕТЕ АТАКОВАНЫ!
        Неожиданно. Значит, смотри, но не трогай? Иначе я буду атакован защитниками Зиккурата? Скорее всего. Рисковать я не собирался. Осторожно обошел мертвеца, прищурился — мое внимание привлек предмет, лежащий на высоком каменном кубе рядом с троном. Он подсвечивался синим, значит, был виден только в режиме «Видеть Незримое».
        Обруч, вырезанный из цельного куска эдры, полупрозрачный, как рыбья кость. Так же не идентифицирован. По кругу вытравлены синие знаки канн-эло, сливающиеся в какую-то надпись. Использовать нельзя, тот же тревожный багровый ореол запрета. Я сделал скриншот и отправил его Алексу в личку.
        ХОТКОТ: Можешь перевести?
        АЛЕКСОРДЕР: Сейчас попробую. Но надо время.
        Я отступил на шаг назад и испытующе посмотрел в пустые глазницы скелета. Теперь я понял, почему его поза показалась мне знакомой.
        Точно так же, вальяжно расставив ноги и вцепившись в подлокотники, восседал на троне-зиккурате Колосс.
        ЭББОТ: Хоткот, у тебя все в порядке? Возвращайся.
        ОЛАФ: У нас проблемы. Суккубат.
        В помещение имелся выход на верхнюю ступень пирамиды. Он открылся от касания, выпуская меня наружу. Я оказался над головой Колосса, прямо у затылка, рукой можно было потрогать трехгранные зубцы его венца. Ну что, друг? Поработаешь для блага дела?

* * *

        Огромная туча суккубов вилась наверху, у исчезающих в тумане сводов пещеры. Это наводило на мысль, что там есть полости, через которые сюда можно проникнуть по воздуху. И вообще — таймер показывал, что сутки еще не прошли, оставалось три с лишним часа. Суккубат пришел слишком рано!
        Тогда я не знал еще, что у демонов есть специальные фракционные особенности, уменьшающие время респа. И кое-что еще…
        — Чего они ждут?  — с досадой прошептал Олаф.  — Кот, ты готов?
        Я молча кивнул. Рейд, сомкнувшись в боевой порядок, ждал, что предпримет появившийся противник — но пока суккубы не делали ничего, если не считать, что их количество увеличивалось с каждой минутой. Задрав головы, мы следили, все возможные приготовления были сделаны.
        АВЕЛЬ: Сбился на шестой сотне. Их больше, чем было.
        ЭББОТ: И снаряжены по-другому. Пришли убивать. Олаф, как считаешь, у нас есть шансы?
        ОЛАФ: Шансы всегда есть. Но я надеюсь на Кота.
        Из сонма крылатых фигурок выделился плотный серый шар. Как пробка, выбитая из бутылки, он ринулся вниз, к нам. Дозоры прикрылись щитами, по рядам прокатилось слитное движение — бойцы брали оружие наизготовку.
        Земля слегка вздрогнула. Перед рейдом стояло кольцо здоровенных серокожих демонов, крылатых великанов с гипертрофированно раздутыми мыщцами. Витые черные рога, огромные клыки, злые алые щели глаз. КОНСОРТЫ СУККУБАТА. НПС третьего ранга, мощные танки, мы уже убили нескольких таких в схватке на лестнице. Очень жесткие создания. Сейчас их было больше, и они были вооружены.
        Круг щитов раздвинулся, размыкая кольцо. Из него вышла, грациозно покачивая бедрами, высокая стройная демонесса, закованная в облегающую черную броню. Навстречу ей из рядов Дозоров, с легким холодком в районе желудка, вышел я.
        Волосы цвета воронова крыла, собранные в длинный пук, выходящий из специального отверстия в тыльной части рогатого шлема. Горящие нестерпимым синим огнем глаза. Черные доспехи, своеобразного, хм, фасона, излучали волшебное сияние. Развернутые за спиной фиолетовые крылья с острыми когтями на сгибах. МАРА, ВЫСШИЙ СУККУБ.Суккубат выбрал новую королеву?
        — Где Корона?  — она не спрашивала, она требовала, глядя на нас, как на грязь под ногами. Внутри шевельнулась веселая злость. Что ж, это знакомо. Придется сбить с дамочки спесь.
        — Может, сначала познакомимся? По Короне — можем договориться.
        — Кошки не договариваются с мышами. Разве что могут с ними немного поиграть…  — Мара хищно усмехнулась, показав дюймовые клыки.
        — Я такой кот, что с любой мышью договорюсь!  — скаламбурил я.
        — Мы сегодня не в настроении играть словами.  — прошипела демонесса.  — Мы пришли убивать.
        Ко мне рванулось сразу несколько серокожих консортов, но тут же остановились — Синева шипящей мельницей крутанулась прямо перед клыкастыми рожами. Клинок сиял ярким синим огнем.
        — Один из Семи?!  — отшатнулась суккуба. Она с интересом взглянула на меч, потом на меня — Но это ничего не меняет. Я спрашиваю — где Корона?!
        — Корона? Там!  — я небрежно ткнул острием меча в сторону Зиккурата.  — Забирайте! Если сможете.
        Мара обернулась в указанном направлении. Несомненно, она разглядела Корону, старательно надетую мною на один из зубцов головного убора Колосса, потому что из ее горла вырвался низкий звериный рык. Одно из крыльев тучи суккубов, вившихся над нами, потянулось туда, повинуясь ее резкому жесту. Я с любопытством наблюдал — хотелось увидеть в действии хваленого Колосса.
        Когда демоны влетели в невидимую зону, контролируемую Зиккуратом, Колосс чуть шевельнулся. До нас донесся протяжный скрип. В щелях его глаз резко вспыхнули голубые огни. Не вставая с трона, он повернул массивную голову — и навстречу Суккубату хлестнули два нестерпимо-белых луча, исходящие из глазниц.
        Дружный вздох рейда Дозоров слился с воплем боли, изданным демонами. В воздухе, на месте нескольких десятков суккубов рассеивались клубы дыма, осыпался невесомый пепел. Вот это мощь! А ведь Колосс даже не оторвал задницу от стула.
        Мара вдруг оказалась совсем близко. Она с яростью смотрела на меня.
        — Ты спрятал ее туда!  — . Фиолетовый загнутый коготь, венчавший изящный пальчик, обвиняюще ткнул в мою сторону.  — Значит, ты можешь и достать!
        — Не отрицаю.  — ухмыльнулся я.  — Ну что, ты созрела для переговоров?
        — Чего ты хочешь?
        — О, у меня есть список.  — я не отводил взгляд.  — Вот, держи контракт. Всего четыре пункта. И чем быстрее ты приступишь к его выполнению, тем быстрее получишь Корону.
        — А ты наглец!  — прошипела суккуба, обходя и заинтересованно разглядывая меня.  — Один из Семи, да еще и торговец. Странное сочетание. Ммм! Даже не знаю, чего хочется больше — убить тебя или…
        — Не советую пробовать. Дайне рискнула, где теперь она?
        — Надеюсь, ты понимаешь, о чем просишь?  — она в упор смотрела на меня.  — Для выполнения условий в тебе должна быть наша Кровь!
        — Тогда дай ее мне!
        — Ну что, ты сам выбрал.  — Мара хищно улыбалась. Она обернулась к своей страже, серокожим великанам, кого-то выбирая среди них взглядом, резко скомандовала:
        — Харв! Убей его!
        Один из демонов мгновенно, превратившись в туманную полосу, преодолел разделяющее нас расстояние. Молнией мелькнул черный топор. Меня спасли только рефлексы, вколоченные на тренировках Либерти, тело отреагировало быстрее, чем разум.
        «Уклонение»! «Огненная Молния»!
        Синий огонь, сорвавшийся с клинка, превратил врага в обугленную, подергивающуюся тушу.
        ЭББОТ: Рейд, к бою! Даю подсветку, первая цель…
        ОЛАФ: Нет, отбой! Они не атакуют больше!
        — Ты что делаешь?!  — рявкнул я.  — Хочешь за Дайне следом??
        — Исполняю наш договор, милый!  — расхохоталась она.  — Ну, чего встал? Забирай свою награду!
        Она показала на тело демона у моих ног.
        Окошко предложенного договора в моем интерфейсе украсилось витиеватой подписью и печатью-пентаграммой Бродячего Суккубата. По его условиям, я обязывался вернуть им Корону и флагрум Дайне, а они, в свою очередь, должны были:
        1. Предоставить взамен Короны равноценный по характеристикам легендарный предмет, который может использовать игрок.
        2. Предоставить взамен Флагрума равноценный по характеристикам легендарный предмет, который может использовать игрок.
        3. Поймать и убить лазутчика ПРОЕКТА АД, следящего за нами.
        4. Не причинять прямого или косвенного вреда мне и бойцам клана после выполнения контракта, по первому требованию покинуть локацию.
        Требования мы составляли вместе с Олафом, в быстром темпе, не успевая продумать детали. И, по резко изменившемуся поведению демонессы я понял, что где-то мы допустили оплошность. Мара была довольна, улыбалась. В чем подвох?
        Я протянул руку к телу. В луте было три вещи — фиолетовый топор, багровый сгусток Крови Высшего Демона — поменьше, чем упал с Дайне, и третий предмет, легендарка — ТИАРА ПРИНЦА-КОНСОРТА. Я прочитал характеристики и крепко выругался.
        — Консорта? Какого черта?
        — Контракт, милый! Ты же сам внес этот пункт — равноценный предмет. Харв мне не очень нравился, надеюсь, ты будешь лучшей заменой!
        Она вновь нехорошо рассмеялась.
        ТИАРА ПРИНЦА-КОНСОРТА
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ-ЗОЛОТО, ДЕМОНИТ, ЭЛЛУРИЙ. ПЕРСОНАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ВСЕМ ВИДАМ МАГИЧЕСКОГО И СТИХИЙНОГО УРОНА +10 %
        «ПРИНЦ ДЕМОНОВ» — ВАША РЕПУТАЦИЯ У ДЕМОНИЧЕСКИХ ФРАКЦИЙ ПОВЫШАЕТСЯ ДО «УВАЖЕНИЕ»
        «ВЫСШИЙ ПРИЗЫВ» — ОДИН РАЗ В 72 ЧАСА ВЫ МОЖЕТЕ ПРИЗВАТЬ ХОЗЯЙКУ БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА
        «КОНСОРТ» — ОДИН РАЗ В 72 ЧАСА ХОЗЯЙКА БРОДЯЧЕГО СУККУБАТА МОЖЕТ ПРИЗВАТЬ ВАС.
        «ВЕЛИКИЙ ПРИЗЫВ» — ОДИН РАЗ В 720 ЧАСОВ ВЫ МОЖЕТЕ ПРИЗВАТЬ ИЗ БЕЗДНЫ БРОДЯЧИЙ СУККУБАТ.
        СЛОТОВ ПОД ИНКРУСТАЦИЮ — ОДИН (ПУСТО)
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ТРЕБУЕТСЯ: ПОЛ — МУЖСКОЙ.
        ИСТИННЫЙ ВЛАДЕЛЕЦ: НЕ ОПРЕДЕЛЕН.
        ВНИМАНИЕ: ПРИ ПОДНЯТИИ ПРЕДМЕТА ОН АВТОМАТИЧЕСКИ ЭКИПИРУЕТСЯ В СЛОТ «ГОЛОВА».
        Это засада. Понятна причина ее веселья — ТИАРА персональна, она привяжется ко мне, как только я подниму ее с трупа. Не взять — не исполнить договор. Взять — обрести себя на постоянные свидания с суккубами, которые, ручаюсь, в покое не оставят. Что же делать?
        А выбора нет. Придется взять. Спасает одно — в договоре не прописано, что я обязан ее экипировать и использовать. Интересно, а она сможет меня призвать, если я не одену предмет? Вот правда, сами себе нажили проблем…
        — Мне так нравится наш договор, милый, что я даже подарю тебе два предмета вместо одного, исполняя второе условие,  — сладким голосом пропела Мара.  — Друг без друга они все равно бесполезны! Вот, возьми.
        Она стащила с тонких запястий два боевых браслета-наруча — две вьющихся змеи, выкованных из черного железа, небрежно бросила к моим ногам. Сверкнул оранжевый, легендарный аффикс. Тоже подвох? Вроде нет…
        ЧЕРНАЯ МАМБА
        КАЧЕСТВО — ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ — ДЕМОНИТ, ЧЕРНОЕ ЖЕЛЕЗО, ЭЛЛУРИЙ.
        +50 ФИЗИЧЕСКОЙ ЗАЩИТЫ (РУКИ)
        +10 % СОПРОТИВЛЕНИЕ СТИХИЙНЫМ ВОЗДЕЙСТВИЯМ
        +10 СИЛЫ +10 ЛОВКОСТИ
        +50 УРОНА (ДРОБЯЩИЙ) В БОЮ БЕЗ ОРУЖИЯ.
        «ЯД ЧЕРНОЙ МАМБЫ» — В БОЮ БЕЗ ОРУЖИЯ 50 % ШАНС ОТРАВИТЬ ПРОТИВНИКА (1-30 УРОНА/5 СЕКУНД)
        СЛОТ ИНКРУСТАЦИИ (КОРОЛЕВСКИЙ ИЗУМРУД)
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ В ПАРЕ:
        «ДЕМОНИЧЕСКАЯ СИЛА» — НАДЕЛЯЕТ ВЛАДЕЛЬЦА НАВЫКОМ «ДЕМОНИЧЕСКАЯ СИЛА» 10 МИН/12 ЧАСОВ
        +150 ОМ НАВЫКА «БОЙ БЕЗ ОРУЖИЯ»
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ТРЕБУЕТСЯ: ПОЛ — ЖЕНСКИЙ.
        — С выполнением третьего условия все проще,  — ангельским голоском пропела Мара.  — Нам его просто убить или можно сначала помучить?
        — Лучше, конечно, помучить.
        — Как скажешь, дорогой. В наше время так мало развлечений! А ты мне все больше нравишься!  — демонесса подмигнула, издевательски строя мне глазки.  — Жду не дождусь нашего свидания!
        Повинуясь ее беззвучной команде, стаи суккубов, кружащие над нами, облепившие стены, снялись с места, принялись за поиски Иллита, старательно держась подальше от Зиккурата. То, что шпион ПРОЕКТА идет по нашим следам, собирая информацию и передавая ее Тао, я (и руководство Дозоров) не сомневались. Эти «глазки» требовалось выколоть, они и так увидели слишком много лишнего.
        — А пока мы ищем, выполняй свою часть договора!  — резко сменила тон суккуба.  — Корона и Мучитель!

* * *

        ИЛЛИТ: Тао, прием.
        ТАО: На связи. Что там у тебя, моя доблестная Мата Хари?
        ИЛЛИТ: Ну, наконец-то. Спишь, что ли?
        ТАО: Я на работе. Что-то важное?
        ИЛЛИТ: Сам смотри. Целую галерею тебе отправил — скрины, видео.
        ТАО: Сек…Ничего себе! Зиккурат?! Колосс?! А это что за ледяная стена, можешь подойти поближе?
        ИЛЛИТ: Могу. Но там палевно. Сюда опять пожаловал Суккубат.
        ТАО: Пришли мстить Дозорам за Дайне. Дерутся?
        ИЛЛИТ: Вроде нет. Болтают о чем-то.
        ТАО: Интересно… Иллит, проверь стену, подойди поближе. Ты понимаешь, что это?
        ИЛЛИТ: Это не лед, больше похоже на кристалл. В глубине, как муха в янтаре, запечатано какое-то здание. Но видно плохо, все размыто, не разобрать.
        ТАО: Включи видео, транслируй в «Гонец» …Подойди поближе. Еще ближе. Достаточно. Хрень господня!
        ИЛЛИТ: Что?
        ТАО: Ничего. Что у тебя там за звук?
        ИЛЛИТ: Крылья хлопают. Суккубы оживились, ищут что-то.

* * *

        Второе посещение Зиккурата прошло без проблем. Сторожевые механизмы Древних по-прежнему на меня не реагировали, я осмелел, почти бегом проделал старый маршрут, осторожно снял Корону с головы Колосса. Вообще я сначала хотел стравить Суккубат и охрану Зиккурата и добить с Дозорами победившую сторону, но демонессы не повелись на такую примитивную уловку. Тем не менее, игра была окончена не до конца.
        Увидев в моих руках Корону, Мара жадно протянула руку, но я изобразил удивление: где лазутчик? Усмехнувшись, суккуба отошла в сторону, открыв взгляду кровавое зрелище.
        Пойманный Иллит был распят на деревянной перекладине в форме буквы «Т». Его окружило не меньше десятка полуобнаженных, хохочущих суккубов, с упоением хлещущих жертву шипастыми бичами. Его окружало вспыхивающее радужное сияние активации Камня Душ, но каждый новый удар, нанесенный хохочущими демонами, тут же заставлял его гаснуть.
        — Твой друг пытается сбежать, но не получается!  — пояснила, усмехаясь Мара.  — Мы знаем все ваши уловки!
        Они прерывают трехсекундный каст Камня, не давая шпиону ПРОЕКТА уйти к месту привязки, понял я. Хитрые твари! Слишком много ума у НПС в этой игре, если они додумываются так изощренно мучить игроков! Единственный выход Иллита в такой ситуации — логофф. Только так можно обеспечить себе легкую смерть.
        Словно услышав мои мысли, боец АДа с трудом поднял голову, обводя нас налитыми кровью глазами и как будто фиксируя все происходящее. Он что-то прошептал себе под нос и вдруг обмяк в веревках, вызвав у мучающих его демонесс разочарованный стон.
        — Оставил тело, сбежал духом, трусливый червь!  — прокомментировала моя собеседница.  — А мы только начали развлекаться! Но, мы все равно найдем способ удержать вашу душу…
        В руках одной из демонесс сверкнул кривой нож — или это был ее удлинившийся коготь? Безвольное тело Иллита вздрогнуло, трепещущий в красной зоне хитбар окончательно погас.
        — С нашей стороны все выполнено!  — рявкнула Мара.  — Давай Корону!
        Шипастый хвост суккубы нетерпеливо вырвал из моих рук Корону и плеть Дайне. Получив их, Мара с блаженной улыбкой возложила Корону себе на голову. Ее окутало сияние, демонесса словно выросла, угрожающе нависая над нами, тени от распростертых крыльев накрыли все вокруг. Суккубы помельче поспешно спускались, вставали на колени или падали ниц перед новой, теперь полноправной Хозяйкой.
        Я молча наблюдал, как выражение лица торжествующей Мары меняется со злобной радости на недоумение, а затем — лютую ненависть. На всякий случай положил руку на эфес Синевы — нас связывает договор, но мало ли что…
        Приняв прежние размеры, новая Хозяйка резко обернулась ко мне. Ее пальцы судорожно ощупывали пустое гнездо инкрустации в золотом зубастом обруче Короны — там, где раньше сиял кроваво-алый восьмиугольный рубин.
        — Где? Где он?! Где КАМЕНЬ ТРАНСФОРМАЦИИ?!

* * *

        ВЕЧЕРОМ ПРЕДЫДУЩЕГО ДНЯ, НА ПРИВАЛЕ ДОЗОРОВ
        Хаман, сидя у входа в походный шатер, неторопливо водил точильным камнем по клинку своего излюбленного оружия — двуручного эспадона. Он дружески кивнул, когда я подсел к его костру.
        — Привет, Кот. Выпьешь?
        Он протянул мне мех, уже порядком опустевший. Я глотнул ароматного вина, узнав по букету орденское багряное. Хорошее.
        — Слушай, Хаман. Болтают, ты «Ювелирное Дело» качаешь?
        — Правильно болтают. Моя профа. Седьмой ранг,  — не без гордости сообщил ветеран.  — До восьмого чуть-чуть добить.
        — А как у тебя с «Инкрустацией»?
        — Навык из той же ветки. А что?  — насторожился Хаман.
        — Сможешь волшебный камень вынуть из предмета?
        — Ну, смотря что за предмет, что за камень. Надо смотреть. Шанс не 100 %.
        Я протянул Дозору Корону Суккубата.
        — КАМЕНЬ ТРАНСФОРМАЦИИ?!  — охнул Хаман, разглядев огромный сияющий рубин в ее налобной части.  — Из фракционной короны? Ничего себе работенка. Ты уверен?!
        — Так можешь или нет?
        — Могу. Шанс 78 %, -сосредоточился ювелир, чуткими пальцами ощупывая гнездо инкрустации.  — Даже набор инструментов с собой есть. Скажу больше — я бы попробовал, на седьмом ранге ОМ идут только от работы с эпиками. А тут целая легендарка. Сразу восьмой ранг добью… Но тебе решать — один шанс к пяти, что камень сломается.
        Я раздумывал недолго.

* * *

        — Камень? Какой Камень? Разговор был о Короне, моя дорогая,  — лениво парировал я.  — Ты получила Корону, договор исполнен. Давай прощаться.
        Из горла Мары вырвался звериный рык, она оскалила клыки, шипя, как огромная кошка. Сходства придавали выпущенные когти и хвост с шипом на конце, в ярости бьющий о стройные бедра.
        — Ах ты, червь, ничтожество. Ты, (нецензурно), как ты посмел!  — из ее уст полился поток грязных ругательств. Я даже не подозревал, что местные НПС способны так изощренно материться. Некоторые слова я слышал впервые.
        — Ладно, хватит. Ты уже начинаешь повторяться, милая!  — прервал я ее словоизвержение.  — Все условия договора выполнены, и с моей, и с вашей стороны. Повторяю — давай прощаться!
        — Мы скоро увидимся. И ты узнаешь, что такое боль!  — процедила Мара.  — Через. Три. Дня.
        — Жду с нетерпением,  — усмехнулся я в ответ.  — А теперь сгинь, изыди!
        Они не могли противиться условиям контракта. Злобно глядя на меня, новая Хозяйка Суккубата исчезла в небольшой пентаграмме, вспыхнувшей под ногами. Остальной Суккубат последовал примеру, с визгом, хохотом и воплями исчезая следом.
        Я перевел дух. Подобьем баланс — минус две бесполезных легендарки, плюс три, одна из которых крайне опасна для владельца. Плюс Камень Трансформации и еще одна Кровь Высшего Демона. Ну, вроде бы не продешевил.

        ИНТЕРЛЮДИЯ: БОГИНЯ

        Алтарь был холоден и молчалив. Очередной волшебный камень, который Тао уронил на его поверхность, со стуком покатился, замер возле остальных. Не исчез, не растворился в воздухе. Дар не был принят. Богиня не отвечала. Она не желала с ним разговаривать. Охладела из-за долгого выполнения континентального квеста по завоеванию Эйра?
        Тао не знал. Он не был адептом или жрецом Ананизарты, а репутацию с богиней и Домом Тьмы набрал способом, о котором старался даже не вспоминать. Отчаявшись привлечь внимание дарами, Тао достал из инвентаря нефритовую фигурки своей «пешки», сжал ее в кулаке, пробуждая к жизни.
        Рамин, Глашатай Тьмы, появился рядом, как всегда невозмутимый, закованный в вороненые доспехи, помеченные пятизубой короной.
        — Мой господин.  — он коротко поклонился.
        — Рамин, богиня не принимает дары!  — сказал Тао вместо приветствия.  — Что делать? У меня важная информация для нее!
        Глашатай Тьмы бросил взгляд на алтарь, россыпь волшебных камней на нем. В седеющей короткой бородке проскользнула и исчезла легкая, незаметная усмешка.
        — Вероятно, она занята. Или не в настроении.  — ответил Рамин.  — Опасно настаивать, мой господин.
        Тао в упор смотрел на него, не мигая.
        — Есть один способ, мой господин,  — вновь склонил голову рыцарь.  — Она разгневается, но внимание вы точно привлечете. Кровь.
        — Кровь?  — не поверил своим ушам Тао.  — Жертва? Но она осквернит алтарь!
        — Нет. Ваша кровь. Вы посвящены ей.
        Тягучие капли, дрожа, сбегали с обвитой карминовыми змейками руки лидера ПРОЕКТА, падали на черный обсидиан, сливались в ручейки, стекая в рельефный знак Леди, вырезанный на камне. Тао ждал, не обращая внимания на боль и дебафф кровотечения, наблюдал за алтарем.
        Когда кровь заполнила контур пятизубой короны, багряные капли яростно зашипели, испаряясь с обсидиановой поверхности. Алтарную плиту охватило волшебное сияние, а в Тао, как молот, ударила мощная аура присутствия.
        — КАК ТЫ ПОСМЕЛ!!
        Голос грянул со всех сторон, на кланлидере повис дебафф «Гнева», на три четверти срезавший его характеристики.
        — У меня…важная информация!  — прохрипел Тао.  — Выслушай!
        Мгновенная круговерть тьмы — и он осознал себя в пустом темном зале, возле бассейна, в неподвижной черной воде которого всегда отражаются звезды. Рядом материализовалась фигура Ананизарты. На ее руке ярко сверкнул серебряный наруч, Тао ощутил, как его горла коснулось нестерпимо холодное невидимое лезвие.
        — Я бы вывернула тебя наизнанку Оком — ледяным тоном произнесла богиня.  — Посмотрела бы, что внутри, и собрала заново. К твоему счастью, ты игрок.
        — Выслушай…мы нашли…  — прохрипел Тао, боясь шевельнуться,  — ледяные тиски стиснули его горло.
        — Не говори.  — прервала его Ананизарта.  — Показывай!
        Она указала на бассейн. Тао опустил руку в черную воду, ожегшую, как жидкий огонь. По поверхности прошла рябь, звезды исчезли.
        — Думай!  — приказала богиня.  — И Вестник покажет.
        Тао сосредоточился, закрыл глаза. По поверхности воды побежали изображения, сначала размытые, потом все более яркие.
        Огромная пещера, полупрозрачные колонны из эдры, сине-зеленый эллур, лениво текущий сквозь них. Черный шестиугольник зиккурата, служащий троном исполинской статуе. Стена, словно бы ледяная, в мутной глубине которой проступает фасад здания. Большая группа игроков, сосредоточенно изучающих ее.
        — Ах-ха!  — коротко выдохнула Ананизарта, ударив по воде.  — Серый мошенник!
        — Тао. Это очень опасно. Ты должен уничтожить их.
        — Это невозможно! Они глубоко в Хелт Акор!  — поспешно возразил Тао.
        — Великий Храм Теней.  — словно беседуя сама с собой, произнесла богиня.  — Он нашел его, и у него есть кто-то, способный сокрушить печати Древних. Если это будет сделано, Серый вновь наберет мощь. Их нужно остановить. Немедленно.

        ГЛАВА 23

        — Ну. Я знал, что берем тебя не зря,  — дружески потрепал меня по плечу Комтур.  — Здорово ты их.
        — Жаль, видео не записал, слов не слышно,  — сказал Олаф.  — Интересно было бы посмотреть.
        Я удостоился, в кои-то веки, всеобщего одобрения Дозоров — и как разведавший Зиккурат, и как успешно поторговавший с демонами. Счастье омрачалось только ТИАРОЙ ПРИНЦА-КОНСОРТА и невозможностью залутать вещи Древних.
        АЛЕКСОРДЕР: Я перевел канн-эло с твоего скрина. Еще нужно?
        ХОТКОТ: Конечно, давай!
        АЛЕКСОРДЕР: В общем, там семь пиктограмм. Складываются они в две идеограммы, которые я перевел как «одень» и «войди».
        Одень и войди.
        Мои смутные догадки насчет обруча, найденного возле тела Древнего, превратились в уверенность. Тот, кто сядет на трон из эдры в Зиккурате и наденет на голову эту штуку, скорее всего, сможет управлять Колоссом в ручном режиме. Две вещи мешали этому — обруч не опознан, это раз, на взявшего его нападут сторожевики, это два. Я вновь посмотрел на Колосса, на ледяную стену.
        Мы подошли совсем близко к ней, визуально изучая. Стена оказалась гладкой, словно сделанной из стекла или алмаза. Наружные слои были прозрачными, но в глубине наливались искристой белизной, скрывая содержимое. Отчетливо был виден только фасад с колоннадой, узорчатый фронтон и открытая анфилада входа, уходящая в неведомое.
        КОМТУР: Что это?
        ОЛАФ: Великий Храм Теней.
        ХОТКОТ: Как ты узнал?
        В ответ Олаф сбросил мне ссылку, открыв которую, я ознакомился с историческими сведениями:
        Когда Боги и Древние сошлись в сокрушительной войне, Тьма, Тень и Свет объединились, чтобы победить. Древние были многочисленны, и магия их была сильна. Многие Боги, память о которых сейчас утеряна, погибли или утратили свою мощь, полностью или частично. Стремясь ослабить Богов, Древние разрушали или запечатывали Храмы. Одной из жертв этой войны стал Великий Храм Теней. Древние перенесли его в неприступный Хелт Акор, надежно спрятали и запечатали Храм в Кристалле Отрицания, поставив стража…
        Ослепительная точка божественного квеста сияла совсем рядом со мной. Вот, значит, зачем Тормис направил нас по этому маршруту. Нашими, а скорее всего моими руками, он хочет освободить свой Храм из тысячелетнего плена. Но как сокрушить эту ледяную стену?
        — Что такое Кристалл Отрицания?  — тихо спросил я у стоящего рядом АлексОрдера.
        — Никто толком не знает.  — вздохнув, ответил друг.  — Говорят, самая мощная защитная магия Древних. В вики есть, вот, почитай.
        КРИСТАЛЛ ОТРИЦАНИЯ — СТРАШНОЕ ВОЛШЕБСТВО ДРЕВНИХ, О КОТОРОМ СОХРАНИЛИСЬ ЛИШЬ УПОМИНАНИЯ. ФОРМИРУЕТ ОГРОМНЫЙ НЕРАЗРУШИМЫЙ КРИСТАЛЛ, ВНУТРИ КОТОРОГО ОСТАНАВЛИВАЕТСЯ ВРЕМЯ. КРИСТАЛЛ ОТРИЦАНИЯ ПОЛНОСТЬЮ ИГНОРИРУЕТ МАГИЧЕСКИЕ ВОЗДЕЙСТВИЯ. ДЛЯ СОЗДАНИЯ ТРЕБУЕТ КОЛОССАЛЬНЫХ ЗАТРАТ ЭНЕРГИИ.
        Дозоры разбрелись вдоль этого самого Кристалла, зачарованно вглядываясь в его глубину. Олаф, Комтур и Эббот о чем-то негромко совещались. Я тихо подошел совсем близко к прозрачной грани. Полностью игнорирует магические воздействия, говорите. Наконец-то пришло понимание, зачем Тормис выбрал именно меня среди тысяч других. Нет, не торговые таланты тому причиной. Огненный меч, Истинный Огонь, презирающий резисты. Вероятно, только он сможет повредить эту штуку.
        Синева покинула ножны, засветилась голубым огнем. Сразу несколько голов с любопытством повернулось в мою сторону. Боковым зрением я заметил, как встревоженно шевельнулся Олаф.
        — Хоткот!
        Меч погрузился в поверхность кристалла, неохотно, как в сухую, твердую землю. Полупрозрачная громада Кристалла окрасилась алым дрожащим контуром, над ней повисла полоска хитбара. Интересно, сколько хитов у этой штуки? Что? СКОЛЬКО?!
        ВЫ НАНОСИТЕ КРИСТАЛЛУ ОТРИЦАНИЯ 3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ! ВЫ НАНОСИТЕ КРИСТАЛЛУ ОТРИЦАНИЯ 3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ! ВЫ НАНОСИТЕ…
        Полоска жизней Кристалла не дрогнула даже на волосок. Кроме 100 % резистов, он обладал титаническим запасом здоровья. Я быстро произвел расчет: получалось, нанося по 3500 урона, я буду пилить его около месяца. Миллиарды хитов, я даже не представлял, что их может быть так много.
        — Хоткот! Стой! Что ты делаешь!?
        Но, если у меча урон истинным огнем лимитирован, то у «Огненного Воина» он ничем не ограничен. По сути, активируя этот читерский скилл, я сам превращаюсь в Истинный Огонь, а не наношу урон такого типа. А Истинный Огонь уничтожает все, недаром Дайне, лидер фракции, НПС с нехилым запасом здоровья, была мгновенно аннигилирована. Попробовать? Я взглянул на таймер — еще 1 час 15 минут до отката «Воина» с момента предыдущего использования.
        Земля дрогнула под ногами. И еще раз, еще сильнее, заскрежетали раздавленные камни. Я обернулся. Колосс, встав с трона-зиккурата, шагал к нам.
        В детстве я был любителем японских фильмов-катастроф, навеянных Тряской. Ну, тех, где чудовища размером с небоскреб выходят из моря и сравнивают с землей прибрежные города. И танки, авиация, артиллерия, вся королевская рать им на один за зубок. Так вот, металлический монстр таких же габаритов шел сюда, под его ступнями с сухим треском лопались каменные валуны.

* * *

        ОЛАФ:Кот, (нецензурно), что же ты наделал!!
        ЭББОТ: Рейд, к бою! Есть подсветка. Пробуем все вместе, электрическим уроном. На счет три. Раз…два…три!
        ОЛАФ: Бесполезно! Мы его даже не царапаем!
        ЭББОТ: Пробуйте посмотреть, что на нем, куда бить. «Уязвимые Места», «Познание Сути».
        ДАМИАН: «Познание Сути» не проходит!
        Приблизившись, бронзовый исполин занес ногу и топнул, вздымая концентрические круги пыли. Каменный пол пещеры подпрыгнул, по нему побежали трещины. Ударная волна сшибла всех с ног, застанив половину рейда эффектом «Оглушения» и «Дезориентации». Ослепительно-белые лучи ударили из глаз Колосса, выкосив сразу с десяток игроков.
        ЭББОТ: Внимание! Всем — отход! Бежим в разные стороны! Сбор у выхода из пещера!
        Все бросились кто куда, а я — по направлению к чернеющей пирамиде Зиккурата. Единственный шанс на наше спасение находился внутри него!
        К счастью, бронзовый исполин не стал преследовать меня, занятый уничтожением рейда. Эббот принял единственно правильное решение — отдал приказ всем разбегаться, пытаясь выйти из агро-зоны. Сделать такому монстру мы не могли ничего — самые мощные заклинания его даже не царапали. Земля ощутимо подпрыгивала от ударов, которые колосс наносил, пытаясь раздавить рейд, со стен и потолка пещеры посыпалась мелкая пыль и осколки. Да тут обвалится все к чертовой матери!
        Я влетел в Зиккурат третий раз за последний час. Каменная плита центрального входа опустилась за моей спиной. Наверх, быстрее наверх!
        В верхнем зале я остановился перед полупрозрачным эдровым троном, на котором восседал мертвый Древний. Вновь сконцентрировал взгляд на обруче-невидимке, лежащем на каменном постаменте справа.
        ?????
        Я протянул руку. У меня был только один шанс идентифицировать предмет — с помощью кольца, подаренного Грином. Если это получится, я смогу надеть обруч — и, если мои догадки верны, получу доступ к управлению Колоссом. Поза мертвеца-на-троне, совпадающая с позой сидящего колосса, переведенные Алексом руны канн-эло — все говорило об этом!
        Единственная проблема — использование предмета Древних без просу грозит агрой стражей Зиккурата. Те, что снаружи — «Стальные Хищники» и прочие сюда не проникнут, остаются те, кто внутри. Не думаю, что их много, защита сооружения Древних рассчитана на атаку извне. Я погладил рукоять Синевы. Надеюсь, огненный меч не подведет.
        Снаружи доносился гул и страшный грохот. Иконки игроков в рейде гасли с катастрофической быстротой. Панические переговоры в канале «Гонца» говорили, что металлический гигант растаптывает, сжигает огненным взглядом и станит топотом пытающихся разбежаться Дозоров. Сделать ему не удавалось ровным счетом ничего!
        Времени на раздумья не было, еще несколько минут — и рейд будет уничтожен. Я схватил обруч, одновременно активируя на нем «Идентификацию». Эх, Грин, Грин, как же ты мне помог со своим колечком!
        Есть! Обруч опознался, я увидел его характеристики — и одновременно в Зиккурате раздался сигнал тревоги — басовитый низкий звук, словно дернули за верхнюю струну гитары. Синее мерцание прокатилось по внешним стенам сооружения, застив бойницы дрожащей пеленой. Активировалось подобие защитного Купола форпостов? Я теперь отрезан от внешнего мира непроницаемой завесой, но это даже хорошо — «Стальные Хищники» и прочие твари, охраняющие Зиккурат снаружи, точно не доберутся до меня.
        К счастью, никаких дополнительных навыков для управления не требовалось. Только обруч и трон. Но — сделать это я не мог, от входа, со стороны лестницы слышался металлический лязг — пробудились сторожевые механизмы Древних внутри пирамиды.
        Клинок Синевы засветился, разгораясь с каждой секундой. Ключ, оружие разработчика, позволяющее выжить во враждебной среде, говорил Балабанов. Пришло время проверить на практике!
        В проеме показалась монструозная голова стального паука. Пара заостренных передних конечностей была воздета, как лапы богомола, на двигающихся жвалах все ярче загоралось изумрудное сияние. Алые лучи нескольких глаз безошибочно скрестились на мне. Не дожидаясь, пока тварь сделает какую-то гадость, я ударил «Огненной Молнией», сметая чудовище вниз. И сразу же — еще и еще раз — по лестнице поднимались новые пауки. Я щедро тратил двенадцать дневных зарядов, превращая стражей Древних в оплавленные сгустки металла. Разочарование — хоть молнии наносили критический урон сквозь резисты, полностью пауков они не уничтожали. Продолжая посылать в лезущих по телам сгустки истинного огня, я прыгнул вперед, добивая живучих тварей.
        Ну, вроде все…Разгромленный вход и два верхние пролета лестницы были загромождены беспорядочным переплетением металлических тел, все еще судорожно дергающие уцелевшими конечностями. Кажется, больше врагов внутри нет. Обычный игрок, без оружия Семерых, конечно, не выжил бы здесь, даже мне пришлось попотеть. Счетчик «Огненных Молний» обнулился, опыт меча почти подполз к границе следующего апгрейда. Нужно бы усилить аффикс молний, это мое единственное убойное дистанционное оружие.
        Я вернулся к трону, осторожно потянул Древнего вниз — пора, друг, освобождать кресло — и тут же отдернул руки — скелет осыпался невесомой пылью. Быстрее, быстрее! Только треть Дозоров жива, несмотря на все усилия хилеров, ребят надо спасать. Сгребя не опознанные ништяки мертвеца в инвентарь, я сел на трон, резко надел на голову управляющий обруч.
        Полупрозрачные подлокотники обожгли ледяным холодом. Под веками защипало, я сморгнул, а когда открыл глаза, мир вокруг оказался совсем иным.
        Все изменилось. Я потерял ощущения, кроме зрения и осязания, да и те были, мягко говоря, совсем необычными. Неведомым образом я переселился в тело Колосса и смотрел теперь его глазами.
        Я возвышался над фиолетово-зеленой растительностью пещеры, по которой, окруженные багровой рамочкой врагов, во все стороны улепетывали фигурки, казавшиеся тараканами. Невдалеке виднелся Зиккурат — маленький, будто игрушечный, по пояс высотой. Подняв руку, я, казалось, могу достать до клубящегося тумана у сводов.
        Получилось. Я управлял боевым механизмом Древних. Но, о боже, как же это непривычно. Попытавшись сделать шаг закачался и едва не потерял равновесие — центр тяжести у Колосса находился совсем в другом месте. Видимо, придется заново учится ходить. Начнем с малого. Я медленно вытянул и согнул огромную металлическую руку. Перестарался и врезал сам себе по груди, вызвав сноп ярко-белых искр. Тише, нежнее…Попробовал еще раз. Уже лучше…Приблизив к лицу пальцы, похожие на бронзовые бревна, по одному начал сгибать и разгибать их, привыкая к управлению.

* * *

        ОЛАФ: Смотрите, он остановился!
        КОМТУР: Да, больше не атакует. Заклинило железяку?
        ЭББОТ: Хилеры! Поднимаем, поднимаем умерших! Остальные — отходим подальше!
        ОЛАФ: Что происходит? Что он делает?
        На глазах у потрясенных Дозоров металлический исполин вытягивал и сгибал руки, по одному сжимая пальцы. Затем покрутил головой. Осторожно сделал шаг, покачнувшись и едва не упав, как младенец, только-только делающий первые шаги. Еще один, уже уверенней. Присел, встал. Снова присел, вытянув перед собой руки. Прошелся, покачиваясь, от одной стены пещеры до другой. Гранитные валуны под бронзовыми ступнями хрустели, как хлебные крошки. Встал в центре, согнулся в поясе, прижав руку к правой половине металлической груди. Каждое новое движение выходило все более уверенным.
        КОМТУР: Хех, он нам поклонился, видели?
        ЭББОТ: Не понимаю, что происходит!
        ОЛАФ: Кажется, я понял. Где Кот? Кто-нибудь видит его?
        АЛЕКСОРДЕР: На вызовы в чате и личке не отвечает…
        АВЕЛЬ: Вещий, один живой сигнал — в Зиккурате!
        ЭББОТ: Ты думаешь, что он…
        Тем временем колосс, опустившись на одно колено, сначала покрутил пальцем у виска. А затем, сжав кулак, продемонстрировал вытянутый средний палец.
        ОЛАФ: Вы еще сомневаетесь?
        Показав неприличный жест, исполин, казалось, потерял интерес к остаткам рейда. Он повернулся к ним спиной, и направился в противоположный конец пещеры — к ледяной-кристаллической стене, перегораживающей ее. Достигнув цели, остановился, и полминуты словно рассматривал проступающие в мутной толще очертания здания.
        А затем размахнулся и со всей дури врезал по преграде бронзовым кулаком.

* * *

        Удар отозвался глухим протяжным звоном. Кристалл даже не завибрировал от мощи, дробящей скалы, система ехидно сообщила о нанесении единицы физического урона.
        Система…Я открыл интерфейс. Ожидаемо — увидел в окне куклы бронзовую фигуру Колосса, прочитал скупые строчки характеристик. Всего три способности — «Топот», вызывающий локальное землятрясение, «Лучи Смерти» — сжигающий взгляд и «Замедление Времени», самое интересное из всего. По описанию, оно в десять раз замедляло локальное время для всех, кроме меня. На десять секунд раз в десять минут, быстрому достаточно. «Лучи» наносили одновременно семь видов урона, так что резист к ним подобрать невозможно. Ну и сопротивления металлического тела тоже зашкаливали — все за 95 %, это из миллиона ДПС пройдет менее пятидесяти тысяч. Ну и хитпойнты с шестью нулями. Мда, машина. Я хотел было заскринить данные, но чаты, доступ к Сети и прочие прибамбасы в теле Колосса не работали. Была иконка «выйти», но пока спешить не будем. Надо разобраться с Кристаллом Отрицания.
        «Лучи Смерти», как я ожидал, тоже нанесли нулевой урон, как и град ударов, которые я обрушил на прозрачные грани. Бесполезно. Непроницаемое бронестекло. Найти бы уязвимое место, маленькую щербинку, царапинку, скол…
        Мой взгляд, блуждающий по Кристаллу, неожиданно зацепился за несколько черных точек внизу, у самого основания. Оплавленные щели от ударов Синевой, казавшиеся отсюда следами булавочных уколов. Для остойчивости я оперся о Кристалл и, тщательно прицелившись, нанес удар бронзовой ступней в это место.
        Хруст! Брызнули осколки, непоколебимая полоса хитов Кристалла дрогнула, уменьшившись на волосок. Еще раз, как следует — внизу зазмеилась паутина трещин. Я наносил новые и новые удары, сопровождаемые оглушительным хрустом, пока ледяная стена не лопнула с треском, рассеченная сверху донизу. Воодушевленный, я вцепился в края трещины бронзовыми пальцами, выдирая крошащиеся куски, пытаясь ее расширить. Хитбар Кристалла таял на глазах!

* * *

        Ананизарта неподвижно стояла у бассейна в зале своей темной цитадели. Ее лицо застыло маской ледяного спокойствия. Богиня отсчитывала последние секунды до того, как перенестись на таинственные Бесконечные Пути. Она была готова.
        Рагелль, невидимое Лезвие, разящее во всех слоях мироздания, удобно облегал правую руку, приняв вид серебряного наруча. Оружие, которого страшатся даже Боги.
        Кольцо, где на ободе черного оникса застыл золотой паук — страшный дар-выкуп Короля-Паука.
        Дрожащее марево сотканных из тьмы доспехов, которые каждому видятся по-разному — Эгида Дома Тьмы.
        И ее собственная божественная сила. И если серый прохвост опасается пустить ее в ход, предпочитая действовать чужими руками — то она нет! И пусть Равновесие содрогнется!
        Тем более выбора нет.

* * *

        КОМТУР: Гляди-ка, такими темпами он его и правда доломает.
        ЭББОТ: Ага, уже слезы остались.
        ОЛАФ: Мне очень интересно, что будет дальше.
        АВЕЛЬ: Внимание! У нас гости!! Справа, на три часа!
        КОМТУР:Кто?! Ни хрена себе! (нецензурно)
        ОЛАФ: (нецензурно)
        ЭББОТ: (нецензурно)
        На небольшой возвышенности справа парила, не касаясь земли, изящная темноволосая девушка. Ее можно было бы назвать очень красивой — идеальная фигура, тонкое аристократическое лицо, развевающиеся волосы цвета ночи, если бы не пара деталей, внушающих страх. Надменная маска Снежной Королевы. Доспех, сотканный из змеящихся теней. И черный, абсолютно черный ник над головой, сообщающий, что в гости пожаловала сама АНАНИЗАРТА, БОГИНЯ ТЬМЫ.
        Она смотрела на Колосса, который по колено в обломках продолжал разрушать Кристалл. Потом взглянула на рейд Дозоров, сомкнувший щиты, ощетинившийся оружием. Мимолетная улыбка скользнула по губам. Спустя мгновение она вдруг оказалась совсем близко.
        Взмах рукой, неуловимый серебряный блеск — и первый ряд игроков разлетелся в разные стороны. Невидимое лезвие в руках богини перерубало все — щиты, мечи, доспехи, тела, мгновенно убивая. Ананизарта окуталась плащом багрового пламени, в котором сгорали все нацеленные в нее ответные удары и, смеясь, пошла вперед.
        Противостоять было невозможно. Невидимый клинок удлинялся и доставал даже тех, кто вроде бы находился вне радиуса поражения. Не выдержав избиения, уцелевшие Дозоры бросились врассыпную.
        Богиня, казалось, не желала гоняться за убегающими игроками. Гораздо больше интересовал Колосс — она то и дело смотрела в его сторону. Остановившись, Ананизарта проделала какое-то движение с кольцом на пальце, вытянула руку. С ее ладони сбегали, один за другим, большие черные пауки, с каждой секундой увеличивающиеся в размерах. Спрыгнув на каменный пол пещеры, и продолжая расти, они тут же устремлялись в погоню за Дозорами. Убегавшие игроки умирали одним за другим, настигнутые этими чудовищами.
        Ананизарта же, разведя руки, создала над собой тонкое черное веретено, мерцающее множеством серебристых искорок. Знаток магии Тьмы узнал бы «Копье Тьмы» — заклинание божественной мощи, наносящее чудовищный урон одиночной цели. Наполнив его силой до предела, богиня, распрямившись, как разогнутый лук, метнула «Копье» в спину ничего не подозревающего Колосса.

* * *

        Хиты Кристалла Отрицания трепетали багровым хвостиком, когда я внезапно получил удар в спину. Такое ощущение, что со всего маха долбанули по хребту тяжелым молотом, я подломился в коленях, с грохотом рухнул наземь и близко-близко увидел каменный пол пещеры. Лог показал сто шестнадцать тысяч урона. Это почти полтора процента всех жизней, черт побери!
        Пока я вставал, управляя этой неуклюжей громадиной, в меня влепили еще несколько зарядов, снимавших от десяти до пятидесяти тысяч. От потолка и стен пещеры невидимая сила отрывала громадные глыбы камня и запускала в меня со скоростью пушечного ядра. Обстрел этими «снежками», впрочем, был не очень эффективен — при попадании они рассыпались крошевом или отскакивали от металлического тела, высекая снопы белых искр.
        Не понимая, что происходит и лишенный привычных каналов связи, я обвел взглядом пещеру, выискивая, кто вмешался в наши игры. Первое, что бросилось в глаза — множество черно-зеленых пауков размером с теленка, рассыпавшихся по пещере. Они догоняли и убивали Дозоров, и, судя по количеству безжизненных тел, рейд был практически уничтожен.
        Что происходит? Но затем я обнаружил маленькую фигурку, парящую невысоко над землей. Повинуясь ее движениям, огромные валуны с грохотом поднимались в воздух и летели в меня. Система заботливо обрисовала вокруг нее багровую рамочку врага и пометила как Ананизарта, Богиня Тьмы.
        Черт побери! Сама глава Дома Тьмы, самое могущественное существо Дорсы пожаловала сюда! Я не сильно шарил в пантеонах, но о Ананизарте все говорили с придыханием и, округляя глаза — она считалась очень крутой теткой. Недаром Дом Тьмы уже завоевал чуть ли не половину континента.
        Значит, она пришла остановить меня. Тормис и Ананизарта — давние враги, об этом я неоднократно слышал. Драться с богиней как-то не планировал, но в теле Колосса — почему бы и нет? Тем более она, несмотря на все усилия, даже трех процентов жизней не сняла. Я почувствовал веселую злость, какой-то кураж, когда огромный камень, расколовшись о бронзовый лоб, не нанес даже десяти тысяч урона. И это все, на что ты способна?!
        Я пошел вперед, использовал «Топот» и сразу же — «Лучи», надеясь достать ее. Стан предсказуемо не прошел, от лучей Ананизарта ушла, просто исчезнув и появившись в другом месте. В клинч! Со всей доступной скоростью я послал гиганта вперед, полосуя пещеру огненным взглядом и одновременно пытаясь растоптать ловкую противницу. Не удавалось — богиня успевала ускользнуть, оказаться за спиной, не прекращая при этом бомбардировку. Мда, так она меня кайтить может до бесконечности, урон небольшой проходит, но, тем не менее…Что там Древние заложили в программу этого аппарата против вот таких вертких, быстрых врагов?
        «Замедление Времени»! Поймав момент, я активировал навык! Способность застала богиню врасплох, она лениво плыла во внезапно загустевшем воздухе, оставляя за собой туманный след. Бронзовый кулак впечатался в нее, швырнул в стену пещеры. Вздыбился клуб пыли, по стене поползли трещины. Я с удовольствием отметил, что снес почти четверть хитов. Ну что, иди сюда, дорогая! Каждые десять минут я буду отвешивать тебе хорошего леща, посмотрим, надолго ли тебя хватит!
        Ананизарта, пропустив этот удар, кажется, разозлилась. И решила изменить тактику. Она превратилась в огромного дракона, тело которого полностью состояло из багрово-черного огня. Изрыгая пламя, чудовище бросилось на меня, вцепившись в горло и сбив с ног. По размерам мы были сравнимы, битва гигантов, черт побери! Я оказался повержен на спину, сомкнул руки на хребте огненного дракона. Мы заключили друг друга в крепкие объятия, как два борца в партере.
        На металле оставались черные следы, дракон кусал и царапал бронзовое тело, хлестал огненным хвостом и выдыхал прямо в лицо море пламени, но для меня это все это казалось легкой щекоткой. Создатели Колосса постарались. Созданию Древних было плевать и на магический огонь и на физический урон. И я был сильнее! Сжимая бьющегося дракона-Ананизарту в бронзовых объятьях, Колосс поднялся на ноги, и, оторвав его от себя, что было сил впечатал в стену пещеры!
        Очередные водопады камней обрушились вниз, в месте удара образовалась внушительная вмятина, окруженная паутиной трещин. С потолка одним за другим срывались и падали вниз сталагмиты, разбивая хрупкие кристаллы эдры. Да мы тут все разнесем такими темпами!
        Не отпуская огненное тело, я активировал «Лучи Смерти». Промахнуться было невозможно, ослепительно-белые лучи били в упор. Дракон задергался, я сжигал его хиты, удерживая мертвой хваткой.
        Все! Он исчез, пролился сквозь пальцы огненным дождем. По полу пещеры от меня бежала богиня, столб ее жизни дрожал в желтой зоне.

* * *

        Ананизарта знала о Колоссах, которых Древние создали для войн с Богами, но никогда не сталкивалась с ними в бою. Все ее усилия были напрасны — враг оказался настолько могуч, что она даже не смогла его ранить, сама потеряв одну из Форм.
        Богиня поняла, что грубая сила тут бесполезна. Колоссы специально сделаны для схваток с такими, как она. У них не было уязвимых мест, а мощь не знала равных. Чтобы уничтожить такое создание, нужна иная тактика.
        Обрушить на него свод? Сбросить в пропасть? Погрести под толщей камня? Взгляд Ананизарты метался по пещере, с легкостью пронизывая каменные стены, пол и потолок.
        Она видела в них потоки тягучего, медленно текущего эллура, сливающегося в целое подземное море. Под толстым слоем камня внизу находилось месторождение, гигантская линза этого вещества. Зиккурат был построен тут не просто так. Древним требовалась энергия, которую они умели извлекать из эллура. Без нее было бы невозможно ни тысячелетнее бодрствование стража-Колосса, ни создание Кристалла Отрицания — именно здесь.
        Она поняла и осознала это. И тут же придумала план. Эллур — ядовитое вещество, он разъедает все, на что попадает, как кислота. Колосс силен, но сможет ли он выжить в море эллура?
        Воспрянув, она взмыла в воздух, описала круг вокруг гиганта, без труда уворачиваясь от сверкающих лучей, извергаемых глазами Колосса. Сформировав из «Багрового Огня» тонкое лезвие, разрезающее камень, как горячий нож — масло, Ананизарта полетела вокруг стража Древних.

* * *

        Я поздно понял, что у нее на уме. Я был слишком увлечен попытками прихлопнуть богиню, используя «Замедление Времени». Она же продолжала упорно порхать вокруг, как назойливая пчела. Столб багрового огня с ревом врезался в пол, разрезая и плавя камень. Ананизарта словно очерчивала им, как циркулем, неправильную окружность вокруг меня, больше не предпринимая попыток нападать.
        Что-то пошло не так, сообразил я, когда каменная поверхность под ногами внезапно закачалась, как палуба корабля. Попытался выбраться, но было поздно. Островок вместе со мной быстро погружался в земные недра. Мелькнули черные, оплавленные стены — это какую же толщу камня она пробила?
        А затем я увидел под ногами жидкую сине-зеленую массу. И понял, что проиграл. Кто же знал, что внизу плещется целое море эллура?
        Я ухнул в него, уйдя сразу с головой и продолжал погружаться, пытаясь найти точку опоры руками и ногами. Я барахтался в этой вязкой субстанции, под собственной тяжестью идя ко дну. И самое страшное — комбат лог взорвался единичками повреждений. Эллур невероятно ядовит, он разъедал даже «сплав древних». Всего единицы урона, но площадь тела Колосса огромна, и этих единиц тысячи… Хитбар гиганта, казавшийся несокрушимым, начал медленно-медленно таять.
        Что же делать? Ананизарта переиграла меня. Отсюда мне не выбраться. Выбора не было, и времени тоже — и я нажал выход, отпуская недолго послужившее тело Колосса. Покойся с миром.

* * *

        Я открыл глаза, вновь увидев над собой переплетенную сеть светящихся магопроводов на потолке Зиккурата. Сдернул с головы обруч управления, пошевелил руками и ногами, заново привыкая к своему телу. После возвращения из Колосса чувствовал себя, мягко говоря, необычно. Например, до сих пор казалось, что я могу развалить ударом кулака вот эту стену.
        Рейд был мертв, моя иконка единственная зеленая среди черноты всех остальных портретов. Канал «Гонца» загудел от множества голосов, но я сознательно выключил звук — отвлекаться не время. Битва еще не закончена.
        Внутри тлела робкая надежда, что Ананизарта, истребив Дозоров и покончив с Колоссом, не почует меня и уйдет зализывать раны. А я довершу начатое — Кристалл Отрицания почти разрушен, осталось добить жалкие крохи.
        Осторожно выглянув в бойницу, я понял, что надежде не суждено сбыться. Почуяла. Богиня шла сюда, как раз сейчас пересекала границу агро-радиуса Зиккурата. Мелькнули гибкие металлические тела — стелясь в длинных прыжках, пара «Стальных Хищников» атаковала ее. Я сжал кулаки.
        Нет. Бесполезно. Я не понял, что она сделала. Первый развалился на несколько кусков в прыжке, в воздухе, словно нашинкованный невидимым лезвием, рассекающим металл так же легко, как ножницы бумагу. Второй «Хищник» получил в упор сгустком темного огня, отлетел, замер обугленной дымящейся тушей. Вторую линию атакующих, пауков и гладиаторов, Ананизарта выкосила так же играючи. Не было ни единого шанса, она разила насмерть. Я почувствовал холодную дрожь, пробежавшую по позвоночнику.
        Что может игрок противопоставить существу такой мощи? Да ничего, даже владея огненным мечом. Ничего. Я проверил кулдаун «Огненного Воина» и скрипнул зубами — оставалось двадцать девять минут. Счетчик «Молний» тоже на нуле. Что же делать?
        Уничтожив стражей Древних, Ананизарта на ходу сформировала над собой шар багрового пламени. Я отшатнулся от бойницы — потому что он полетел прямо в меня!
        Тяжкий удар потряс Зиккурат. Голубая пелена Купола, застилавшая окошки, мигнула и погасла. Следующий удар не заставил себя ждать. Крышу над моей головой, состоящую из массивных черных плит, сорвало и разметало, уничтожив при этом половину стен и засыпав все вокруг осколками. В полуметре от меня натурально черные языки огня жадно глодали тающий на глазах трон из эдры.
        Снаружи донеслись звуки издевательского смеха. Я понял, что еще один удар погребет меня вместе с Зиккуратом и выпрямился. Синева покинула ножны. Прыжком преодолел остатки разрушенной стены, выскакивая на верхний ярус и пытаясь отыскать взглядом Ананизарту.
        Она только что была внизу — и вот уже стоит в нескольких метрах передо мной.
        Высокая, стройная. Черные волосы плещутся по плечам, надменный взгляд. Красивая. Хитбар желтый, меньше половины жизней, и запас маны наверняка опустошен. Может, шанс все же есть? По крайней мере, попытаться стоит.
        — Один из Семи, ты дурак!  — сказала Ананизарта, внимательно глядя на Синеву.  — Твой хозяин здесь, я чую этого труса. Он не поможет тебе. Просто будет наблюдать, как ты умираешь!
        — А ты уверена, что мне нужна его помощь?  — ответил я.  — Я и сам хорошо повозил тебя мордашкой по камням… В облике Колосса!
        Глаза богини сузились, она поняла. По движению руки, повороту тела я ощутил, с какой стороны будет нанесен удар, угадав шестым чувством до секунды, ответил «Встречным Парированием».
        Звон! Синева зло загудела, едва не выбитая из руки, меня откинуло на несколько шагов — настолько силен был удар. Похоже, что сам меч пришел мне на помощь, почуяв достойного противника.
        — Хорошее оружие!  — кивнула Ананизарта.  — Но и мой Рагелль не хуже.
        — Может, не будем меряться мечами?  — выдохнул я.
        Она вновь взмахнула рукой, сверкнул серебряный блик, застонал рассекаемый воздух. Невидимый клинок начал свой гибельный разгон. Я сосредоточился. Сейчас или никогда!
        «Шаг в Тень»! Я исчез, провалился в тускло-серый слой Тени, изнанки этого мира. Эффект плаща, подаренного Тормисом, сработал безотказно. Десять секунд на то, чтобы выйти в неожиданном месте и нанести внезапный удар!
        Но Ананизарта присутствовала и в Тени. Я видел ее исполинской темной башней, сотканной из клубящегося мрака. И белое пламя невидимого меча все также летело ко мне. За мгновение до смерти я хорошо успел рассмотреть его: серповидный, льдисто-серебряный ятаган, удлиняющийся прямо во время удара.
        АНАНИЗАРТА, БОГИНЯ ТЬМЫ, НАНОСИТ ВАМ 4350 УРОНА! ВАША ЖИЗНЬ 0/860.
        ВЫ УМИРАЕТЕ. ОСТАЛОСЬ 60 СЕКУНД ДО ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ. 59…58..57…
        — Не помогли жалкие фокусы серого прохвоста, да?  — услышал я голос Ананизарты — Рагелль разит в трех мирах, от него нет спасения!
        Я видел, как она перехватила рукоять своего невидимого клинка, обращая его острием вниз и готовясь добить мое умирающее тело.
        АНАНИЗАРТА, БОГИНЯ ТЬМЫ, ДОБИВАЕТ ВАС. ВЫ МЕРТВЫ.
        Я проиграл. Я готов увидеть респ. Но его нет, я по-прежнему здесь.
        И вижу надпись, засветившуюся передо мной:
        КАМЕНЬ КУЗНИ ДУШ УДЕРЖАЛ ВАШУ ДУШУ И МОЖЕТ ВОЗВРАТИТЬ К ЖИЗНИ. ЖЕЛАЕТЕ ВОЗРОДИТЬСЯ? ДА/НЕТ?
        Богиня, потеряв ко мне интерес, отворачивается, делает шаг в сторону. Зло кричит в пустоту:
        — Тормис! Ты трусливый шакал! Выходи, неудачник!
        ДА.
        Я вновь встаю. Хитов — всего лишь треть, но больше и не надо. Один единственный шаг, один выверенный удар — под правую лопатку, под край струящихся черных волос. Синева, торжествующе вспыхнув, пронзила Ананизарту насквозь. Она не успела, ни обернуться, ни закричать, не успела ничего сделать. Она просто исчезла.
        ВЫ НАНОСИТЕ 3500 УРОНА ИСТИННЫМ ОГНЕМ АНАНИЗАРТЕ, БОГИНЕ ТЬМЫ! ПОХИЩЕННЫХ ДУШ +1!
        ВНИМАНИЕ: АНАНИЗАРТА — НЕИГРОВОЙ ПЕРСОНАЖ ВОСЬМОГО РАНГА, НЕ ИМЕЮЩИЙ ВОЗМОЖНОСТИ ВОЗРОЖДЕНИЯ. ВЫ ПОХИТИЛИ ЕЕ ДУШУ! ВЫ ПОХИТИЛИ ДУШУ ГЛАВЫ ДОМА ТЬМЫ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1000000 ОПЫТА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 5 ЕД. СВОБОДНЫХ АТРИБУТОВ!
        ВНИМАНИЕ: В ВАШЕМ МЕЧЕ ЗАТОЧЕНА БОЖЕСТВЕННАЯ СУЩНОСТЬ. ВАШ МЕЧ ПОЛУЧАЕТ НОВОЕ СВОЙСТВО «СТРАЖ НОЧИ»! ОН ВНУШАЕТ УЖАС (5/10) ВСЕМ ОКРУЖАЮЩИМ, КОГДА НЕ НАХОДИТСЯ В НОЖНАХ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ УНИКАЛЬНОЕ ДОСТИЖЕНИЕ «БИЧ БОЖИЙ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…
        Оторопев, я наблюдал за взорвавшимся логом, выдававшим все новые и новые строчки, не веря в то, что только что произошло.
        Спустя секунду рядом со мной материализовался из воздуха человек в коричневом балахоне. Он испытующе посмотрел мне в глаза, и я впервые увидел его лицо, всегда скрытое тенью капюшона.
        — Почему ты ее не прикончил?  — требовательно спросил Тормис.
        — Не оплачено.  — усмехнулся я, не отводя взгляд.

        ГЛАВА 24

        Несколько секунд мы играли в гляделки, пока я не обнаружил, что смотрю в пустоту. Тормис исчез.
        У разрушенной ледяной стены Кристалла Отрицания, вспыхнуло желтое сияние. Настолько яркое, что мне пришлось приложить ладонь ко лбу и прищуриться, разглядывая, что там происходит.
        Обломки Кристалла таяли, исчезая без следа. В ореоле золотистого света из их глубины проступило здание, словно стремящееся вверх острыми, хищными обводами стен. Оно напомнило мне готические соборы европейских городов — узкие и высокие башни, заостренные арки входа, украшенный барельефами фасад. Из открытой анфилады лилось солнечное сияние, словно приглашая внутрь.
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ «ВЕЛИКИЙ ХРАМ ТЕНЕЙ»!
        ГЛАВНОЕ СВЯТИЛИЩЕ БОГА ТОРМИСА ОСВОБОЖДЕНО И ВОССТАНОВЛЕНО!
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ТОРМИСОМ ПОВЫШАЕТСЯ НА 5000! ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 3910/15000(УВАЖЕНИЕ)
        ВОЙДИТЕ ВНУТРЬ И ПОЛУЧИТЕ СВОЮ НАГРАДУ.
        Награду? Это мы всегда готовы, награду получить. Я слегка усмехнулся, глядя на обнаженное лезвие Синевы. Вот уж не думал, что к концу этого рейда в нем будет сидеть глава пантеона Тьмы! Интересно, к чему это приведет? В голову лезли разные мысли, как использовать пленение Ананизарты в своих интересах. Сколько, к примеру, мне готов заплатить тот же…
        Ладно. Обдумаю на свежую голову, выслушаю все предложения заинтересованных лиц. Главное — не продешевить. А пока — получим плюшки от Тормиса.
        Идя к Храму, я разглядывал остатки механизмов Древних, тела павших мобов и Дозоров, усеявшие пещеру. Немало ценного можно собрать здесь, особенно если внимательно пошарить в разрушенном Зиккурате. Из сломанных колонн эдры, шипя, медленно выливался эллур, тягучими ручьями змеясь по неровному каменному полу. Здесь же огромное месторождение этого ценного ресурса, осознал я, постепенно отходя от горячки боя. Галлон очищенного эллура стоит несколько сотен золотых на рынке Базаара, а тут его целое море. Миллионы галлонов! Проблема только в том, как вывозить из Хелт Акор. Это будет тяжело, учитывая сложность добычи и переработки. В природном состоянии он слишком ядовит для перевозки, растворяет тару, отравляет всех окружающих. Но — как минимум стоит подумать, уж очень богатая залежь.
        Кстати, что там Дозоры? Я размьютился на голосовом канале «Гонца», но мое появление никого не заинтересовало. Слушая оживленные голоса, по обрывкам разговоров я понял, что рейдеров после смерти не выкинуло из Хелт Акор. Они обнаружили себя на круге респа внутри Бесконечных Путей. Такое могло быть, только если мы оказались на одном Ярусе с «якорем» — фракцией НПС, обитающей в Хелт Акор. Таких поселений, обладающими собственным респауном, было известно только три: на Седьмом, Восемнадцатом и Тридцать Третьем. И это оказалось не одно из них, а совершенно новое, неизвестное доселе. Перекресток забросил нас в самые глубины паутины Бесконечных Путей, туда, куда еще не ступала нога игрока. Дозоры галдели, как сороки. Впрочем, нашелся кое-кто, заметивший мое появление.
        ОЛАФ: Тут? Что произошло, почему не отвечал?
        ХОТКОТ: Долго рассказывать.
        ОЛАФ: Чем закончился бой? Ты, я смотрю, жив.
        ХОТКОТ: Да. Долго рассказывать, Вещий. Давай чуть позже.
        ОЛАФ: Хорошо. Ты сможешь с нас дроп собрать?
        ХОТКОТ: Самое ценное заберу. Все не унесу, сам понимаешь.
        Длинный светлый коридор привел меня в куполообразное святилище. Глаза слепил резкий, словно солнечный свет, неизвестно откуда взявшийся. Огромные статуи склонились над прямоугольным алтарем — бог Теней присутствовал здесь во всех ипостасях: Вор, Обманщик, Торговец, Нищий, Посланник. На алтаре, добродушно улыбаясь, сидел мой старый знакомый в коричневом плаще. Именно от него исходило заполнившее Храм волшебное сияние.
        — Привет, Кот.  — сказал он, как старому знакомому, указывая на место на алтаре рядом с собой.
        — Да садись ты, не бойся!  — расхохотался он, видя, что я колеблюсь.  — Бог разрешает! Тут все равно больше присесть некуда.
        Он искоса, лукаво взглянул на меня, когда я осторожно опустился рядом на теплый камень, положил руку на плечо.
        — Я вернул Храм, источник своей силы,  — сообщил он, довольно щурясь.  — И, кажется, должен сказать кое-кому спасибо.
        — Должен — это хорошо. Пожалуйста.
        ВАША РЕПУТАЦИЯ С ТОРМИСОМ ПОДНИМАЕТСЯ НА 50. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 3960/15000 (УВАЖЕНИЕ)
        Тормис расхохотался.
        — А ты мне нравишься, Кот! За словом в карман не лезешь.
        Он хлопнул меня по плечу, и плащ Теней, подаренный когда-то им же, вдруг изменил цвет и фактуру, стал темно-коричневым и более плотным, на краю появился затейливый кант. Тормис был одет в точно такой же. Я быстро открыл интерфейс: да, мой новый плащик отсвечивал оранжевым статусом легендарки.
        ПЛАЩ ТЕНЕЙ
        КАЧЕСТВО-ЛЕГЕНДАРНЫЙ. МАТЕРИАЛ — ТЕНЕВОЙ ШЕЛК, ЛУННАЯ ТКАНЬ. ПЕРСОНАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ.
        «УПОЛНОМОЧЕННЫЙ» — РЕПУТАЦИЯ У ФРАКЦИЙ, ПОЧИТАЮЩИХ ТЕНЬ, ПОВЫШАЕТСЯ ДО «УВАЖЕНИЕ».
        +50 % СОПРОТИВЛЕНИЯ К СТИХИЙНОМУ И МАГИЧЕСКОМУ УРОНУ
        +500 ОМ МАГИИ «ШКОЛА ТЕНЕЙ».
        «БЕГ В ТЕНИ» — ВЫ МОЖЕТЕ ВОЙТИ, ВЫЙТИ И ПЕРЕДВИГАТЬСЯ В ТЕНИ В ЛЮБОЕ ВРЕМЯ. 5 МИНУТ/3 ЧАСА.
        «ТЕЛЕПОРТ В ХРАМ» — РАЗ В СУТКИ ВЫ МОЖЕТЕ ВЕРНУТЬСЯ В ВЕЛИКИЙ ХРАМ, ЧТОБЫ ВСТРЕТИТЬСЯ СО СВОИМ ПОКРОВИТЕЛЕМ. 1 ТЕЛЕПОРТ/24 ЧАСА
        «ВЕЛИКИЙ ЩИТ ТЕНЕЙ» — СОЗДАЕТ НЕПРОНИЦАЕМУЮ ДЛЯ ЛЮБОГО ОРУЖИЯ СФЕРУ ТЕНИ, НАДЕЖНО ЗАЩИЩАЮЩУЮ ВАС. ДЕЙСТВУЕТ 10 МИНУТ, НЕЙТРАЛИЗУЕТ 10 МИЛЛИОНОВ УРОНА. 1 РАЗ/48 ЧАСОВ
        — А старый плащ куда делся?  — спросил я.
        — Туда,  — проинформировал меня Тормис.  — Вернув Храм, я вернул почти всю свою силу. Снова способен вот на это…
        Он тряхнул кистями, словно разминая их, испытующе взглянул. Меня подхватила невидимая сила, подвесила в воздухе перед алтарем. Из ладоней Тормиса начало струится золотистое сияние, обволакивающее меня, проникающее во все тело.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ЛЕГЕНДАРНЫЙ АРХЕТИП «ПРОКСИ БОГА»! ВЫ ОДИННАДЦАТЫЙ ИЗ ИГРОКОВ ДОРСЫ, ПОЛУЧИВШИЙ ЭТОТ АРХЕТИП! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ «ПРАВАЯ РУКА БОГА»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ…
        ЖЕЛАЕТЕ ОТКРЫТЬ ОПИСАНИЕ АРХЕТИПА?
        ПРОКСИ — НЕ ЖРЕЦ ИЛИ СЛУЖИТЕЛЬ, А ДОВЕРЕННЫЙ ПОМОЩНИК, ПОЛУЧИВШИЙ ОТ БОГА ЧАСТЬ ЕГО СИЛЫ. ДАРУЕМЫЕ СПОСОБНОСТИ СООТВЕТСТВУЮТ МАСШТАБУ ПОСТАВЛЕННЫХ ЗАДАНИЙ. ПРОКСИ ДЕЙСТВУЮТ САМОСТОЯТЕЛЬНО, СТАНОВЯСЬ ВОПЛОЩЕНИЕМ ИДЕАЛОВ СВОЕГО ПОКРОВИТЕЛЯ.
        Легендарный! Простой архетип дает одно пассивное, одно активное умение, необычный — одно и два, редкий — два и два, эпический — прибавляет талант, который можно развивать. А какие свойства у легендарного?
        ЖЕЛАЕТЕ ПОСМОТРЕТЬ СПОСОБНОСТИ АРХЕТИПА?
        Конечно, желаю!
        ПРОКСИ БОГА ТЕНЕЙ
        РАНГ 1: ВИДЯЩИЙ ТЕНИ. (ДЛЯ ПОВЫШЕНИЯ РАНГА РАЗВИВАЙТЕ УМЕНИЯ)
        ПАССИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        «ТЕНЕВОЕ ЗРЕНИЕ» (1/5)  — ВЫ МОЖЕТЕ ВИДЕТЬ СЛОЙ ТЕНЕЙ И ОБИТАЮЩИХ НА НЕМ СУЩЕСТВ, НЕ ВЫХОДЯ В ТЕНЬ. РАДИУС ОБЗОРА — ДВА-ТРИ ШАГА, ЧЕТКОСТЬ — СЛАБАЯ.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 2)
        АКТИВНЫЕ УМЕНИЯ:
        «ГЛАЗА ТЕНИ» (РАНГ 1/5)  — ВЫ МОЖЕТЕ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЗРЕНИЕ ЛЮБОЙ ТЕНИ, КОТОРАЯ НАХОДИТСЯ В РАДИУСЕ ОБЗОРА.
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 2)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 3)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 4)
        ТАЛАНТ:
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 5)
        СКРЫТО (ТРЕБУЕТСЯ РАНГ 6)
        Ну, так не интересно, все самое вкусное скрыто. Впрочем, у меня есть 18 нераспределенных очков атрибутов в запасе, накопленных за последний месяц. Теоретически я прямо сейчас могу вложить их и получить третий ранг, открыв новые умения. Но — подождем. Я привык делать все обдумав, в спокойной обстановке, тем более время есть.
        Словно услышав мои мысли, Тормис сказал:
        — Есть еще одно дело. Но поговорим позже. Я советую тебе немедленно возвратиться в Эйр.
        — В Эйр? Зачем?  — спросил я. Но опять спросил воздух — Бог исчез. Впрочем, я различил смутное движение — размытая, видимая словно через бутылочное стекло фигура рванулась вверх, отрастив теневые крылья. Это, видимо, сработало «Теневое Зрение», вблизи я различал, что происходит в слое Тени. Необычное ощущение, словно меняешь режимы съемки на коммуникаторе: дневной, ночной, инфракрасный…Радиус, впрочем, был невелик, буквально два-три шага.
        Эйр. Немедленно возвратиться в Эйр. Зачем? Что такое там может происходить? И спросить — то некого, все в рейде. Немного подумав, я написал старому знакомому:
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Привет, краб.
        ХОТКОТ: Привет. Вопрос — ты в Эйре?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Как ты угадал? Да. Тут небольшая заварушка.
        ХОТКОТ: Какая заварушка?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Да уже кончилось все. Налет «Панд». В десять тел сагрились в Верхнем Квартале. Стража их распотрошила, мы не успели вписаться. Часть ушла, не догнали.
        ХОТКОТ: Так, а чего они хотели-то?
        КАПИТАН ПАНТЕРА: Да сами не поймем. Распотрошили одну алхимическую лавку, и все.
        Алхимическую лавку в Верхнем Квартале? Панды? По спине пробежал неприятный холодок. Я вспомнил слова Роахильдорн, брошенные при нашей последней встрече: «не хочешь по хорошему, будет по-плохому».
        В Верхнем Квартале Эйра была только одна алхимическая лавка. Я нажал Камень Душ.

* * *

        Мои худшие опасения оправдались. Дежавю — такое уже было во время взятия Эйра «Пандорумом». Я медленно закрыл и открыл глаза, надеясь, что видение пропадет. Но нет. И отката в этот раз не будет.
        Выбитая дверь в подвальчик висела на одной петле, окна щерились зазубренными осколками. Внутри все было разгромлено. Шкафы повалены, пол усыпан стеклянным крошевом разбившихся эликсиров. Тут шел жестокий бой — на мебели, стенах, лестнице видны отметины ударов, в поваленном чучеле единорога торчало несколько стрел.
        На втором этаже, на пороге спальни я споткнулся о черное кошачье тело, застывшее на полу. Фредерик, опаленный каким-то заклинанием, даже в смерти выпустивший когти, молча смотрел остекленевшими желтыми зрачками. Я почувствовал, как на глаза наворачиваются злые слезы. Надеюсь, ты возрождаешься, брат лихой.
        Вельди нигде не было. Но над кроватью, прибитое кинжалом, висело послание. Листок бумаги, на котором был изображен стальной паук, попирающий Сферу.
        Герб альянса «Пандорум».
        Мне стало все понятно. Я не хотел договариваться — и они пустили в ход грязные средства. Похищение НПС, с которым меня связывают близкие отношения. Видимо, следили, выясняли слабые точки и уязвимые места. С-суки, других слов не подобрать. Но как им это удалось? Агра в пределах города ведет к почти мгновенному появлению НПС-гвардов, уничтожающих нарушителя. Одни отвлекали, уводили стражу, другие «паковали» девушку? Возможно. В любом случае им это обошлось недешево — стража должна была покрошить немало агрессоров. Впрочем, задумываться некогда — нужно выручать Вельди.
        Приступ холодной ярости душил, не отпуская. Я знал, что в таком состояние скорее наломаю дров, чем решу что-нибудь, но все равно открыл адресную книгу и написал сообщение Джерхану, лидеру «Стального Отряда»:
        ХОТКОТ: Не думал, что опуститесь до этого.
        ДЖЕРХАН: Запреты и мораль — для слабаков. Сильнейший приходит и берет, что хочет!
        ХОТКОТ: Чего хотите?
        ДЖЕРХАН: Ты знаешь, чего мы хотим.
        ХОТКОТ:Хорошо. У меня есть для вас души. Много душ.
        ДЖЕРХАН: Тогда приходи в Атросити! Там и поговорим!
        Усилием воли я заставил себя успокоиться. Эмоции ничему не помогут. Прямо сейчас я не смогу вырвать Вельди из их лап, а просто бессмысленно вскрою все свои козыри. Надо включать мозг и думать. Месть — это блюдо, которое подают холодным.
        Когда я вылез из капсулы, не было и пяти вечера. На кухне что-то свистело и шкворчало, там негромко напевала Аленка. Надо бы перекусить, осознал я. И выпить что-нибудь покрепче перед сном. Иначе не смогу расслабиться, а завтра — важный день, предстоит много переговоров. Но сначала…
        Я прошел на кухню, плюхнулся за барную стойку. Вызвал виртуальную клавиатуру, пальцы быстро забегали по ней. Алена обернулась, улыбнулась, прокомментировала:
        — Что-то сегодня ты рано вылез из своего…гроба.
        — Ага,  — глубокомысленно ответил я, продолжая серфить Сеть. Жена подошла сзади, положила мне руки на плечи:
        — У, какой ты напряженный…А это что, пчелка?
        Она смотрела на виртуальный экран, где светился логотип одного из крупнейших альянсов Сферы.
        — Нет, это шершень.
        Шершень — это самая крупная оса. Очень опасная. Ударом жала валит с ног взрослого человека. Ее даже крупные животные боятся. И — по совместительству, символ крупнейшего альянса Сферы Миров. Swarm, он же Рой — объединяет почти сотню кланов, сотни тысяч американских и европейских игроков, рассеянных в нескольких мирах. Как русскоязычный ХИРД, как «Банда» или китайские «Владыки», это одно из самых больших игровых объединений. У Роя есть одна особенность — это самые злые, непримиримые враги «Пандорума».

* * *

        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ…
        — Доброе утро, Виктор.
        — Кому доброе, а кое-кто петиции всю ночь разбирал. Пятьсот тикетов создано, м-мать!
        — Что у вас опять случилось?
        — Не работают молитвы и алтари у одной богини. Как отрубило! Игроки и НПС в шоке. Мы проверили по логам — ее поймали «пожирателем душ». Помнишь я про меч багованный рассказывал? Она не жива, не мертва — сидит внутри, короче.
        — Забавно. Слушай, от этих «пожирателей» одни проблемы. Читал отчеты старой команды по Таэрланду? Волосы дыбом встают. Теперь это. Запретить их к чертовой матери, вообще изъять из игры!
        — Думаешь, мы не пытались? «Процедурный» сразу начинает глючить. Помнишь тот откат, когда сам Агасян прикатил? Когда всех премии лишили?
        — Да, такое хрен забудешь. Значит, больше не рискуете?
        — Да ну его нафиг. Тогда больно по шапке прилетело. Японец долго ходил злой как собака…
        — Кстати, что он насчет этой ситуации говорит?
        — Да ничего. Залез в капсулу, сидит там почти безвылазно, только пожрать вылезает. Сказал, будет решать игровыми методами.

* * *

        — Она не вернулась. И не отвечает на молитвы. Алтари молчат, дары не принимаются. Такого не было никогда! Жрецы в панике. Многие решили, что она мертва!
        — Она не мертва. Я знаю это точно,  — сказал Тао, нервно облизывая губы.
        — Тем не менее. Ситуация выходит из под контроля. Весь Дом Тьмы гудит, как гнездо шершней. Все эти боги, полубоги, четверть-боги, командующие ее легионами, готовы начать драку за опустевший трон. Мы на пороге гражданской войны!
        — Конкретнее, Миргус!
        — Не кричи, Тао. Все и так на нервах. Конкретнее хочешь? Хорошо! Ардэтэль отправилась в Ирт-Гарт. Ахэльг на Мильвальде собирает воинов «Эргиаля» и «Рейтхавка». Диамант, страж Леди, запер ворота Темного Зала и предупредил, что убьет любого, переступившего порог Башни-Клешни. Агатош заперся со своими войсками в «матрешке» на Медвежьем Перевале. В его лагерь нас больше не пускают, они заявили, что ждут приказа от Леди — или того, кто ее сменит. Пришли вести с Кетеля! Сам Ахэльмар, услышав вести, повернул носы своих боевых кораблей в сторону Дорсы. А у него под командованием, между прочим, десять орд опытнейших бойцов, прошедших огонь и воду!
        — Можешь дальше не продолжать.  — произнес Тао.  — Если они сойдутся, начнется дикая грызня. Всю эту свору в узде удерживала только воля Ананизарты.
        — И если она не вернется в ближайшее время, возвращаться будет уже некуда.  — закончил Миргус.  — Есть соображения по этому поводу?
        — Есть. Я знаю, что делать.
        — Знаешь?
        — Да, примерно представляю. Ответь еще на один вопрос. Каково сейчас финансовое положение клана? Иными словами, сколько у нас есть денег?

* * *

        Кит Борланд был немного удивлен неожиданным визитом Кота на борт грузового барка, курсирующего по маршруту Эйр-Базаар. Торговец выглядел странно — добродушная лукавая маска сброшена, блуждающий взгляд выдавал необычное возбуждение. Кот выглядел опасным, как отточенный нож. Мельком глянув в грузовые сводки, он задал вопрос:
        — Кит, ты ведь бывал в Астрале?
        — А как же!  — нахохлился Борланд.  — Не раз бывал, и всегда возвращался целым.
        — Ну, не всегда,  — тихо добавила Эллария, но стоявший вблизи Носквайр толкнул ее локтем в бок — мол, не позорься перед нанимателем.
        — Если нужно было бы быстро и незаметно найти замок Панд в Астрале, как бы ты поступил?  — продолжал спрашивать Кот.
        — Ну, ничего сложного. Взял бы легкий и быстрый корабль. Лучше всего скиф — его трудно поймать. Поискал бы Разрыв или договорился о Портале со знакомым спеллджампером. Вошел бы в Астрал, там дело техники.
        — Значит, ты можешь проложить туда курс?
        — Я? Нет. Но Импи, например, может.  — ответил Борланд, не понимая, к чему ведет торговец.  — Ей доводилось там бывать. Правда, Импи?
        — Да.  — Кивнула девушка. На ее лице появилась гримаса отвращения.
        — Скиф, говоришь?  — продолжал допрос ХотКот.  — А тот, что мы покупали для Комтура, подойдет?

* * *

        Голая вершина холма посреди зеленого моря леса была видна издалека. Тао посадил дракондора на усыпанную валунами каменистую землю, спрыгнул, легким шагом взбежал наверх. Он торопился.
        Торговец уже ждал его — сидел на одном из камней, встал навстречу, откидывая капюшон коричневого плаща.
        — Ну и местечко ты выбрал!  — укорил он вместо приветствия.  — Час добирался…
        — Зато здесь нет посторонних ушей и глаз,  — парировал Тао. Подумав, добавил — И воров.
        ХотКот хмыкнул в ответ. Держался он непринужденно, но опытный взгляд лидера АДа сразу выхватил стальной блеск в глазах, некоторую нервозность движений. Внутри торговец Дозоров был напряжен, как струна.
        — Я пришел говорить о Ананизарте.  — со значением сказал Тао.
        — О ком, прости?  — Кот картинно наморщил лоб.  — А, о той темной богине, что пропала. Читал на форуме. А я-то тут причем?
        — Не старайся, ты плохой актер!  — ответил Тао.  — Я знаю, что она сидит у тебя в мече. Вот в этом!
        Он пальцем указал на серебряную рукоять, мелькнувшую в разрезе плаща собеседника.
        Кот нахмурился, положил руку на эфес, исподлобья посмотрел на Тао.
        — А с чего ты так решил, можно поинтересоваться?
        — Не считай других глупее себя!  — отчеканил Тао.  — За вами следил Иллит, я смотрел видео, которое он заснял в пещере. Очень интересное место. Что вы там нашли, кстати? Храм Тормиса? Впрочем, неважно. Вы были там — и туда отправилась Ананизарта! Или ты думаешь, что для нас секрет, что твой меч — «пожиратель душ»?
        — Может, оно и к лучшему…  — пробормотал торговец себе под нос, взглянул на Тао.  — Ну, и? Чего ты хочешь?
        — Скорее уместен вопрос, чего хочешь ты!
        — Галстук, барабан и щенка бульдога,  — ухмыльнулся ХотКот.  — Вопрос в том, что вы можете предложить.
        — Тысячи игроков остались без покровителя. Они качали репутацию месяцы, если не годы,  — медленно закипая, но сохраняя невозмутимый вид, произнес Тао.  — Вкладывали в это время и деньги. И что? Их алтари мертвы, молитвы не работают!
        ХотКот зевнул, прикрыв рот рукой.
        — Дом Тьмы, последователи и потомки Ананизарты, многочисленны и сильны.  — продолжал Тао.  — Подумай о том, что начнется, когда они узнают, по чьей вине пропала Леди! Тебе будет объявлена вечная вендетта! Ты не слышал о том, как опасны «пожиратели душ», даже для собственных владельцев? Поищи по тегу «Таэрланд»!
        — Да, да, да. Я понял.  — Ответил Кот, снова зевая.  — Не обращай внимания, я всегда зеваю, когда мне интересно… Извини, ты закончил?
        Тао кивком показал, что да.
        — Тогда я знаю, какой монетой взять с тебя плату. Вот контракт, почитай.
        — В полной боевой выкладке…за три часа…портал…на договоренности, репутацию и союзы…да ты вообще знаешь, сколько стоят Колокольчики?!  — читал вслух Тао.  — Это какая-то подстава, а не договор…Кого ты хочешь дропнуть? А если это наши плюсы?
        — Даже если это будет штурм Атросити в Астрале!  — пожал плечами торговец.  — Это моя цена.

* * *

        Скиф, позаимствованный у Дозоров, парил в красновато-розовом тумане, стремительно рассекая астральное пространство. Легкое, маневренное суденышко — всего три слота экипажа, единственный кормовой движитель с заключенным внутри воздушным элементалем. Косой синий парус вздулся над нами тугим пузырем, принимая упругий поток ветра.
        — Мы приближаемся!  — подала голос Эллария.  — Впереди куча сигналов, один большой, от Осколка. Кажется, это оно!
        Из розовых облаков медленно проступали очертания огромного Осколка и растущей из него черной готической цитадели. Я уже видел эти острые башни, пляшущие внутри бойниц багровые огни, туши джаггернаутов, зависшие над крепостью. Atrocity, Злодеяние, главная цитадель Пандорума в Сфере Миров. Скулы свело злой гримасой. Вот и увиделись снова.
        — Вот сейчас нас и прикончат!  — завел свою песню Кит Борланд.  — Я же говорил, гиблое дело, совать Пандам голову прямо в пасть!
        Мы засекли сигнал Атросити, а скауты Панд — увидели наши. От зубцов крепости поднялась стая «птичек», драконьих всадников, похожих отсюда на маленькие галочки.
        — Правь к вратам и ничего не бойся,  — велел я Борланду. Нашел в адресной книге Джерхана, отправил ему сообщение:
        ХОТКОТ: Я на подходе. Поставь плюса. Всем.
        ОТНОШЕНИЕ К ВАМ АЛЬЯНСА «ПАНДОРУМ» ПОВЫШЕНО ДО «СОЮЗНИК»!
        — Ого!  — прокомментировал изменение репутации Осьминог.  — Не слышал я, что Панды дают плюса.
        — Это временные.  — успокоил я его.  — Правь к воротам.
        — А «птички» все равно сюда летят!  — с тревогой отметила Эллария.
        — Это почетный эскорт.
        Или, скорее, стража. Чтобы не сбежали, добавил я про себя, наблюдая, как всадники на протодраконах берут нас в плотную коробочку. Закованные в артефактную броню «Панды» гримасничали, кричали и что-то писали на английском и немецком в общих чатах. Троллили, наверное. Я не обращал внимания.
        Скиф медленно вплыл в разинутую драконью пасть — главные врата цитадели. За ними, в каменном чреве тоннеля виднелись причальные стенки, заполненные астральными кораблями «Пандорума» — фрегатами, корветами, скифами. Борланд направил нашу яхту к свободному причалу, на котором, махая руками, стояла группа бойцов под тегами «Стального Отряда».
        — Остаетесь здесь. И носу не показывайте, пока не вернусь.  — предупредил я экипаж.
        — Один вопрос, Кот. Не то чтобы я сомневался, да…  — усмехнулся Осьминог.  — Но если дело не выгорит, и мы увидим тебя в киллрейтинге…что делать?
        Я молча посмотрел на него, и, видимо, этого было достаточно для ответа. Кит отвернулся и занялся снастями, принайтовывая скиф к причальной стенке.
        Выбравшись на причал, я столкнулся лицом к лицу со старой знакомой — Роахильдорн.
        — А ты пунктуален, Котик!  — усмехнулась она.  — Через сутки, как и обещал. Не думал, наверное, что еще раз сюда попадешь?
        — Почему не думал? Думал.  — ответил я.  — Еще с первого раза рассчитывал нанести вам ответный визит. Вот и случай подвернулся.
        — Случай!  — фыркнула Роа.  — Ладно, иди за мной. Джерхан ждет!
        Следуя за гибкой фигуркой, в сопровождении четырех бойцов «Стального Отряда», я шел сводчатыми коридорами, повторяя предыдущий маршрут — вниз, вниз по лестницам, по петляющим тоннелям, сквозь холлы и переходы — к сердцу Атросити, залу респауна, которого не должно было быть в Астрале. Отключив эмоции, я мысленно зарисовывал маршрут.
        Пришли наконец-то. Я узнал сумрачный зал, восстановленные скульптуры горгулий, артефактную клетку над кругом возрождения. Респаун был пуст, но вокруг него стояло не меньше десятка вооруженных Панд в черной броне, хищные очертания которой я узнал. Готовились к моему визиту, значит…
        Вперед выступил громадный огр. С черного нагрудника скалился демонический череп, боковыми пластинами шлема служили острые загнутые рога. Правое предплечье обвивала цепь, за которую Джерхан тащил за собой спотыкающуюся фигурку поменьше. Грязное бело-зеленое платье, светлые волосы, блестящие оковы на шее и запястьях. Лицо Вельди выглядело застывшим, безучастным, сама она двигалась, как деревянная кукла. Я вспомнил — так же, словно загипнотизированные, вели себя захваченные в плен НПС на площади Эйра.
        — Хоу, свежее мясо!  — прорычал Джерхан.  — Ты принес нам души?
        — Сначала отпусти ее.  — кивнул я на девушку.
        — Не ты здесь устанавливаешь правила!  — ответил глава «Стального Отряда».  — Сперва души, потом твоя подружка!
        Сердце колотилось в груди с такой силой, словно хотело выскочить наружу. Я глубоко вдохнул, пытаясь успокоиться, сделал шаг вперед, доставая из ножен Синеву. Панды невольно отпрянули от сияющего клинка.
        Сначала души? Ну, почему бы и нет. Я оценил позиции окруживших нас воинов «Пандорума». Мысленно прикинул расстояние до Джерхана. Всего три шага. Сердце колотилось в груди с такой силой, словно хотело выскочить наружу.
        Я тронул лезвием меча янтарный шар на подставке.
        ОСВОБОДИТЬ ВСЕ ПОГЛОЩЕННЫЕ ДУШИ?

        ОТ АВТОРА:

        ПРОДОЛЖЕНИЕ ИСТОРИИ — В СЛЕДУЮЩЕЙ, ТРЕТЬЕЙ ЧАСТИ «ИГРЫ КОТА».
        ЭТА КНИГА ПОЛУЧИЛАСЬ НЕОБЫЧНОЙ, В НЕЙ НАМЕШАНО ВСЕГО: ТОРГОВЛЯ, ПРИКЛЮЧЕНИЯ, НЕМНОГО ПРОИЗВОДСТВЕННОГО РОМАНА И ДАЖЕ НЕБОЛЬШАЯ РОМАНТИЧЕСКАЯ ЛИНИЯ. НАДЕЮСЬ, КОКТЕЙЛЬ ПРИШЕЛСЯ ВАМ ПО ВКУСУ.
        СПАСИБО ВСЕМ, ЧТО ЧИТАЛИ, ПОДДЕРЖИВАЛИ, КОММЕНТИРОВАЛИ — ЭТО ЗДОРОВО МОТИВИРУЕТ.
        ОТДЕЛЬНОЕ СПАСИБО:
        ВЛАДИМИР ДОЛЯ, CAPTAIN PANTHER, ЗАЗАЭЛЬ ЭМИС — ЗА НЕОЦЕНИМУЮ ПОМОЩЬ В РАБОТЕ НАД ТЕКСТОМ, ВЫЧИТКУ И РЕДАКТУРУ. БЛАГОДАРЯ ЭТИМ РЕБЯТАМ КНИГА СТАЛА ТАКОЙ, КАКАЯ ОНА ЕСТЬ.
        УВИДИМСЯ!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к