Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Хищник Эдуард Павлович Поляков
        Кваzи Эпсил'ON #5 События разворачиваются спустя 10 лет.
        Квази Эпсилон 5. Хищник
        Глава 1

3 сентября 2049 года. Крым. Рядом с городом Евпатория.
        - И с чего вы решили, что я вдруг соглашусь? - Артем сидел на веранде и говорил по телефону.
        - Это крайне настоятельная просьба, - ответил чистый голос на том конце провода. - Тем более речь идет об одной итерации искусственного интеллекта, более известной вам, как “Восьмой”. Она угрожает проекту. Более подробная информация будет прислана вам на почту. Всего доброго.
        Артем подвис еще на несколько секунд, обдумывая телефонные гудки. Он озаботился тем, чтобы навсегда пропасть из картотек и баз данных. Сменил имя, паспорт и все документы. Тоже самое сделали и другие члены его группы, но их нашли. Более того, кто-то уже успел согласится на заманчивое предложение от корпорации. И это было плохо.
        Артем далеко отошел от виртуальных развлечений. В последние шесть лет тот пробовал себя на разных поприщах: как любящий отец, заводчик собак, винодел-любитель и начинающий писатель. Благо, о деньгах заботиться не приходилось. Потратить всё, что у него имелось, наверное, смогут только его дети, а если и они будут вести скромный образ жизни - то и внукам еще достанется.

        Не стоило медлить с мучающими его вопросами. Артём набрал номер Гриши, но тот сбросил вызов, а через минуту прислал сообщение: “Не могу говорить. У Кати выступление.”. После рождения дочери пылкий нрав бывшего болельщика изменился до неузнаваемости. О.У.К.Б. стал тем, кого раньше презирал: домохозяином, что имеет домик с яблоневым садом, пчелоферму и пивной животик. Этакий тридцатилетний пенсионер с десятком хобби и красавицей женой.

        Странное дело, но Бишкек сильно отдалился - переехал под Кострому и растворился во времени, как происходит с многими друзьями. Его выбор нового места жительства был обусловлен предпочтениями жены, которая будучи в Каэн-ар-Эйтролле неигровым персонажем, жила в стране Скив. Оборотни были игровыми прототипами славян, и климат северных лесов был привычен ей.

        Кая и Герду Дим видел лет шесть назад. Уже тогда эти двойняшки были сущими демонами. Развивались гораздо быстрее сверстников и, вроде бы, даже хорошо учились. Но, кажется, что-то дикое осталось в их сознании от оборотней, и это порой выходило наружу. В последний их визит дети Димы растерзали диван и передушили двух коз.

“Значит, Бишкек” - понял Артем и набрал самого старого из их компании. Дима ответил не сразу, Артем уже хотел было бросить трубку, но в самый последний момент на том конце провода раздалось:
        - Да, Артем, чего хотел? - а затем отвлекся, крича уже сыну. - Кай, мать твою, не... А ладно! КУВ, я занят, давай только быстро!

        Кай и Герда, бывшие в мире Каэн-ар-Эйтролл оборотнями-НПС, доставляли папаше много хлопот.
        - Ты начал снова играть? - напрямую задал вопрос Артем и по затянувшемуся молчанию понял, что попал в точку.
        - Я не мог отказаться. Ради детей, понимаешь? - странно, но бывший сиделец-старшина, ставший примерным отцом, начал оправдываться. - Тебе тоже пришло письмо?
        - Ещё нет. Но мы же зажглись, помнишь? Как Квази Эпсилон связано с детьми? Тебе угрожали? - Артём уцепился за странные оправдания Бишкека.
        - Нет, - скупо ответил он, потом огорошил. - Надо встретиться. Приезжай, сам все увидишь, - и повесил трубку.

        Артем задумался над сложившейся ситуацией. Бишкек никогда не был открытым человеком. Душевным - да! Но не открытым. Хотя, проведя полжизни в местах не столь отдалённых, наверное, это меньшее, что он мог там постичь. В любом случае, нужно ехать. Главное, чтобы Алиса бунтовать не стала. Или, ещё хуже, не “села на хвост”.
        Благо, эта проблема решилась сама собой. Женщина должна быть занята, должна иметь работу, иначе от безделья в голову лезут всякие дурные мысли. А так - заведи несколько парикмахерских и салонов красоты, и она при деле, и самооценка у неё на должном уровне. Как же, бизнес-леди, единственная, кто работает в их семье! Ну, а то, что и ее предприятие едва-едва выходит в ноль - это мелочи, на которые Артём, ясное дело, и не собирался указывать жене.
        Не став затягивать, Артем набрал жену. Ответа пришлось ждать довольно долго, но наконец Алиса соизволила взять трубку.
        - Артем, что-то срочное? У меня совещание!
        - Алис, я к Димке Бишкеку сегодня улетаю. Хотим дело открыть.
        Бизнес-леди на секунду зависла, а потом ответила.
        - Ну наконец-то! Ты тоже решил заняться чем-то серьёзным. - Снисходительно произнесла она. В любой другой момент Артем зацепился бы за ее слова и поставил на место. Но не сейчас. - Что за дело?
        - Ягоды, мед, медовуха. В общем, русские народные угощения и сувениры. Вологодское кружево, хохлома. Скоро Олимпиада, хотим сорвать банк на туристах.
        - Медведи, шапки-ушанки, водка, матрешки и балалайка, я поняла, - обобщила до стереотипов Алиса. - Мне нравится! Когда улетаешь?
        - Сегодня, думаю, - честно признался Артём.
        - Это верно, не затягивай. До олимпиады осталось всего-ничего. Только мне не забудь клюквы привезти, - она шутливо поставила условие.

        Билет на самолет был куплен за десять минут. Еще три часа ушло на выбор подарков и сувениров. Уже к трем часам дня Артем сидел у овального окна, смотря на свой город с высоты птичьего полета.

        К шести часам самолет сел в по-осеннему дождливой Костроме. В зале ожиданий Артем встретился с тем, кто доставит его из современного города в глухой лес за полсотни километров. В качестве "шефа" оказался квадратный бородатый мужик в "горке". Его вид и одежда так выделялись на фоне "белых воротничков" и туристов, что опознать егеря в многотысячной толчее аэропорта оказалось несложной задачей.
        - Антон Викторович? - спросил Артем, протягивая руку, которая полностью утонула в широкой лапе.
        - Текшин, - подтвердил он кивком. - Артем Андреевич?
        - Да.
        - Пойдемте тогда, машина на восточной стоянке, - кивнул мужик.
        Как-же он отличался от "бомбил" курортного Крыма. Не лебезил, не пытался торговаться, не предлагал помочь донести сумки, чтобы потом в конце поездки выставить за это счёт. Просто развернулся и пружинящей походкой направился к раздвижным дверям аэропорта.

        Машина оказалась под стать хозяину. Четырехдверный пикап "Комбат" взревел пятилитровым двигателем, на что многие приезжие в испуге начали оборачиваться. Агрессивный внедорожник, как и положено дикому волку, рванул по автостраде, и через десять минут над потрескавшимся асфальтом нависала зелёная крыша леса.

        Через двадцать минут езды по трассе егерь свернул к проселку, и лес окончательно скрыл небо над головой. Артем убедился в том, что не зря обратился к этому человеку по совету Бишкека. Иной легковой транспорт увяз бы в первой же луже по лобовые стекла, а "Комбат" форсировал валежник и грязь довольно уверенно, хоть и не без труда.

        К семи часам полувоенный джип выскочил на опушку. Артем поблагодарил Антона Викторовича и скинул на его счет оговоренную сумму, а также отдал бутылку хереса в качестве личной благодарности. Егерь принял презент, пообещал угостить в ответ своей настойкой, и пожав руку, уехал дальше по дороге.

        Артем положил на землю тощий рюкзак со сменкой и две спортивные сумки с подарками. Сколько он не был здесь, лет десять? За это время Бишкек успел превратить домик в лесу в настоящий деревянный форт времен Ермака.
        Дима сам постарел, судя по последним видеозвонкам. У него через два месяца юбилей - шестьдесят лет. Кай и Герда подросли, им уже по десять. Как быстро летит время. Странно, но у калитки не обнаружилось ни звонка, ни колокольчика. Артем попинал ворота, желая раззадорить дворовую собаку, но, кажется, её не было. Странно. Пару раз скрипнув, Артем ничего не добился. Он скинул куртку и попробовал перелезть частокол. Не сразу, но ему удалось, и, не без усилий подтянувшись, он спрыгнул на внутреннюю часть двора. В окнах горел свет, значит Дима и его жена Ольха дома.
        Внезапно резкий удар в спину выбил дух и повалил Артема на землю. Сзади тут же насел нападавший и первым делом положил руку на горло Артема. Но у атаковавшего точно не было ножа. В кадык уперлось несколько острых жал, грозивших в случае сопротивления вырвать адамово яблоко с мясом.
        - Во-о-ор, - прошипел на ухо напавший.

        Артем не думал, что в жизни это когда-нибудь пригодится. Но сейчас, находясь в непонятно чьих руках, выбора не было.

        Сложнее всего было разложить джинсовую ткань. Прочный хлопок не желал истлевать, и друиду пришлось потратить на это десяток секунд. Как только кожа на груди прикоснулась к холодной сырой земле, Артем не стал медлить.

        Корни опутали удушающую его руку, в мгновенье отдернули ее, а он сам провалился в твердый грунт, точно в воду. Земля приняла его, расступилась и укрыла от опасности, оставив на поверхности лишь полусгнивший джинсовый костюм и белую майку. Их всего пару месяцев назад подарила Алиса. Жалко, черт подери!

        Из места, где только что лежал Артем, взвились в воздух несколько корней соседних деревьев. Проросшие по его воле, они, точно щупальца кракена, ухватили напавшего и принялись вязать его.
        - Артем, ты где? Кай, мать твою в голову! Это же дядя Артем, сученыш ты мелкий! - сокрушался лексиконом воспитателя детской колонии Бишкек.

        Артем решил, что в присутствии Димы проблем быть не должно и, раздвинув дерн, выбрался из сырой тверди. Грязный и голый. Запас сил он исчерпал почти полностью. Тут же к нему подскочил старый друг, помогая подняться на ноги.
        - Артем, ты как? - не боясь испачкаться, он начал ощупывать друида на предмет ранений.
        - Нормально я, - Артем отстранил друга.

        Сейчас его больше интересовал тот, кто напал на него. На месте, где он лежал минуту назад, разросся тополь, который сковал молодого парня. Корни дерева в ногу толщиной обвили напавшего, разорвали его одежду. Но не это было главным. Черты лица парня были не человеческими, а руки, покрытые дымчатым мехом, приобрели форму лап. Парень все еще рвался из древесных оков, но его сил было недостаточно.
        КАЙ
        Оборотень-барс. 17 уровень
        Прочел над головой нападавшего Артем.
        - Это Кай? - выдохнул Артем, оседая на пожелтевшую траву. - Для десяти лет он что-то крупноват!
        - Я же говорил, что это не телефонный разговор, - виновато развел руками Бишкек.
        - Но как? Когда у него прорезались игровые способности? И почему ты молчал? - Артем испытующе смотрел на друга.
        - Зайдем в дом. Это не уличный разговор, да и помыться бы тебе, - Артем, соглашаясь, кивнул. Мысль была здравая.

        Пришлось сбегать за ворота за вещами. А когда Артем голый, но с сумками, вернулся во двор, Бишкек махнул рукой, приглашая заходить в дом.
        - А как же он? - Артем с сомнениями указал на оборотня, не оставляющего попыток высвободиться.
        - А он наказан. Пусть посидит, подумает. Потом его выпустишь, - сурово сказал отец, и Артем решил не спорить. Чужая семья - потемки.

***
        - Не обижайся на него, Артем, - Ольха, жена Бишкека, которую он вырвал из виртуального плена, кажется с годами вообще не изменилась. Худенькая, невысокая женщина с русой косой и еще не увядшей красотой молодости.
        - Да я не на него, на себя злюсь, - ответил Артем. - Просто, он напал неожиданно. А что, если бы я задушил его корнями? Или вовсе, утянул бы под землю? - от этих слов Ольха в испуге прикрыла рот. - Вот-вот, и я об этом.
        - Лучше сменим тему, - вовремя предложил Дима, и Артем благодарно кивнул.
        - Давайте рассказывайте по порядку. Что и как произошло, и почему этот десятилетка выглядит на двадцать?
        - На семнадцать, - поправил Бишкек. - Если верить биологическому возрасту. В общем, я тебе точно и не скажу, когда это началось. Наверное, семь лет назад, в тот наш визит к вам.
        - Когда Кай и Герда убили козу? - уточнил Артем.
        - Они игрались, - извиняющимся тоном ответил Дима. - Как котята. Играли в охоту, а по факту задрали и съели козу.
        - Даже так? - удивился Артем. В тот день он был занят, покупал бочки для винного погреба и отсутствовал дома. А потому о произошедшем узнал из рассказов. - И что дальше?
        - А дальше - больше! В семь лет у Герды началось половое развитие. Так что она стала первой второклассницей с сиськами восьмиклассниц! - смеясь, рассказал Бишкек. Но потом резко изменился в лице. - И это заметил их физрук.
        И что дальше? - Артем чувствовал, что подступается к болезненной для любого отца теме.
        - А ничего хорошего, - Бишкек крутил в руках уже остывшую кружку чая. Играл желваками, нервничал. - Он усердно помогал девочкам выполнять упражнения правильно. Страховал за задницу и грудь, когда те прыгали через козла. Как итог - Герда, не снеся оскорбления ее девичьей чести, сломала ему руку в двух местах плюс откусила пол уха. Но, мне кажется, на инстинктах она метила в яремную вену. Подняли записи видеокамер. Физрук поехал кукарекать на Колыму, а Кая и Герду пришлось перевести на домашнее обучение.
        - Сами учили? Вам же до города полтинник по прямой, - поинтересовался Артем, уводя от болезненной темы. Дима расслабился и принялся излагать более развернуто.
        - Через капсулу. Есть там такое приложение, как виртуальная школа, - поймав неодобрительный взгляд Артема, Бишкек поправился. Автономно. Подключались к сети, только чтобы обновить обучающие программы и скачать синглплеерных игр. Кстати, дети подсели на них и мы получили единственный действенный рычаг управления.
        - Почему единственный? - удивился Артем.
        - Они умные. Ну, умнее меня так точно - но совершенно неуправляемые. - Мы пробовали все, от мягкой силы до розг по Макаренко. Я ремни менял, как в бане веники, но они оба “бронебойные”! Впрочем, ты уже видел, о чем я говорю.
        - И сольные игрушки спасали? - догадался Артем.
        - Ты не поверишь! Стоило скачать что-то по кровавее - и все! Конец бедам! Оба за неделю осваивают месячный материал, дома чистота и не дерутся по ночам, давая нам выспаться. Так мы жили до июля, - обозначил он реперную точку в повествовании.
        - Может, стоит выпустить парня? - предложил Артем, кивнув на окно, за которым в сумерках Кай пытался вырваться из древесных пут.
        - Ну, пойдем, - согласился Дима.

        Втроем: Дима, Ольха и Артем выбрались на улицу. Одно касание - и тополиные оковы ослабли, выпуская пленника. Кай вырвался из колодок и выпрямился, но тут же сник, не поднимая глаз ни на сурового отца, ни на Артема.
        - Ты понимаешь, на кого напал? - холодно спросил Бишкек.
        - Да. Но я думал, это вор… - начал было оправдываться подросток.
        - Вор? В лесу? Да чего тут красть? Ай, ладно. Иди, ищи сестру. Ужин через полчаса, - смягчился отец.

        Кай кивнул и пружинистым бегом подскочил к забору, а затем играючи вскарабкался на него. Гораздо легче, чем это получилось у него самого - с завистью к молодости и силе подметил Артём.
        - Куда это он? - спросил Артем, глядя, как парень растворился в темноте леса.
        - За Гердой. Она гуляет. Инстинкты оборотня, - извиняясь ответил Бишкек.

        Пока Артем, Дим и Ольха ждали двойняшек, отец семейства поведал остаток истории. Хитрость и ум Герды сыграли с ними злую шутку. Дети при помощи подлога сумели разблокировать мультиплеерный хоррор. Одну из тысяч игр, что были "под крылом" Альфа Новы. Их психометрическая маска была узнана при регистрации, а дальше дело техники: вычисление по айпи, сверка по номеру капсулы с покупателем и выход на Диму.

        Сюда, в Костромскую глушь на следующий день приехали люди в белых воротничках. Приехали с одной целью: затащить команду уникальных игроков обратно в мир Квази Эпсилон. Удивительно, но не было ни ультиматумов, ни угроз, ни других рычагов воздействия, которые так умело используют наделенные властью люди. Наоборот, появились с просьбой. Они хотели вернуть нашу команду опять в игру.

        Удивительное дело, но то что Кай и Герда являются оборотнями в мире без магии для них не стало откровением. Как оказалось, есть и другие люди, что унесли из вирта игровые способности. Правда, механизмы до конца не ясны. Важным фактором является то, что человек должен не просто раствориться в новой для себя вселенной, еще он должен добиться действительно великих успехов.

        С подростками оборотнями дело обстояло несколько иначе, они с самого начала были не из этого мира, а потому интерес к старой команде Артёма был кратно выше, чем к "Парадоксам". Именно такое обозначение людей со способностями, вытянутыми из виртуальных миров, придумали в корпорации.

        Возникновением Парадоксов в нашем мире озаботилась Организация Объединенных Наций, курирующая миры Квази Эпсилон. Все они были на учете, и за ними велась слежка. Но основную массу Парадоксов Альфа Нова смогла соблазнить контрактами, и они работали в Квази Эпсилон. Также была принята секретная резолюция о недопущении использования Парадоксов в вооруженных конфликтах и других правительственных спецоперациях. Но сейчас для мирового правительства это было не главное.

        Четыре года назад миры Квази Эпсилон полностью перешли на качественно новые мощности, а именно - квантовые суперкомпьютеры. Для этой вычислительной машины тест Тьюринга оказался непроходимой задачей. В отличии от Восьмого. При этом квантовый компьютер, носящий имя Спектра, генерировал новые миры и условия тысячекратно лучше, позволяя углубить и расширить игровую вселенную.

        Теперь было невозможно повторить скиллбилд, даже имея на руках полную раскладку. Каждый человек уникален, у него свой характер, мировоззрение и мысли. Вкупе это можно назвать психоматрицей, что теперь тоже учитывалось системой при прокачке. Но это лирика. Суть в другом.

        Восьмой, в отличии от других итераций прошлой системы, не исчез бесследно при выключении старых процедурных серверов. Он возник на вычислительных блоках Спектры, как самостоятельный персонаж. НПС, коих имеется десятки миллиардов на просторах галактик Квази Эпсилон. Но до прошлого мая никто об этом не знал, пока не стало поздно.

        Восьмой в качестве НПС прошел серию квестов на Патриарха Чужих за тридцать семь часов. А после неигровая раса космических ксеноморфов
        начала экспансию почти во все стороны. Чужие, мобы с кислотной кровью, оказались не менее противными, нежели их кинематографический образ. Но не это главное. Откладывая в тело жертвы личинку, эти твари умудрялись похищать ее ДНК.

        Таким образом, эволюционный путь НПС-расы позволил создать из чужих клонов практически всех рас с бионической природой. Копируя сильные стороны противника, чужие активно давили и по оценкам аналитиков. Это может привести к оттоку игроков уже к Рождеству. А больше всего власти ООН не любят терять деньги. Дав игрокам мир, полностью изолированный от внешнего вмешательства, они загнали себя в ловушку. И, чтобы спасти ситуацию, Альфа Нове приходится делать немыслимое - играть по правилам.
        - И какой наш резон в этом противостоянии? - задал, наверное, главный вопрос Артем. - Деньги? Не думаю, что, живя в лесу, потратил хоть пятую часть.
        - Дети. Артем, им хорошо там, я видел. В открытый мир, конечно, не выходили, но на полигоне они счастливы. После пробного захода на три дня Кай и Герда превратились в обычных детей, а не маленьких зверенышей. Притом сами, без угроз и ультиматумов, - Дима явно просил помощи, хоть и не говорил это открыто.
        - Я понял. Хорошо. Но для Алисы мы решаем вопрос об открытии этнического магазина и крафтовых продуктов! - подмигнул Артем. И очевидно, что Дима не понял намека.
        - Я тоже думал об этом! Но не торгаш я, не умею организовывать.
        - Это для Алисы отмазка, - Артем сказал уже напрямую. - Мало ли, как она отреагирует. Ей надо беречь себя.
        - Ты не говорил о ребенке, - осуждающе посмотрел Бишкек.
        - Ты тоже про своих детей мало что говорил, - вернул ему укор Артем.
        Ольха вдруг встала из-за стола.
        - Я поеду! - женщина скив источала праведную решимость.
        - Куда? - удивился Дима, поперхнувшись чаем.
        - К Алисе. Как я понимаю, скоро вы тут устроите росомашью берлогу. Не хочу быть лишней. А там Алиса готовится стать мамой и море! - Ольха так смешно сжимала крохотные кулачки, изображая решимость.
        - И как ты одна поедешь через пол страны? Ты в супермаркет-то боишься войти! Там двери МОГИЧИСКИЕ! - передразнил Ольху Дима. Супруг, очевидно, наступил на больную мозоль жене.
        - Антона попрошу отвезти меня к морю, - ответила она ему. И, судя по скрежету зубов Бишкека, тот ревновал жену к егерю, что привез Артема. Насладившись сладкой местью, Ольха улыбнулась и добавила. - Есть же туристические поездки. С группой полечу в Симферополь, а там Алиса меня заберет!

        В этот момент раздался скрип двери, и в дом вошли двойняшки. Оба в грязи, а Герда еще и в крови. Судя по серому кому меха в ее руке - заячьей. Но дать ей одиннадцать не поворачивался язык!
        - Здрасте, дядь Артем! - Герду, кажется, ничуть не смущал кровавый ореол у рта и неопрятный вид. Ну, хотя бы, она не кинулась на него при встрече, успокаивал себя гость.
        - Марш мыться! - повысила голос Ольха и, судя по тому как быстро исчезли подростки, матери они боялись больше. Несмотря на ремень отца.
        - Две недели не пускаю в капсулу, - извиняясь, произнес Дима. - инстинкты. Зато с мясом проблем в доме нет. Из леса таскают. А игрушки, что ты привез, спрячь. Обидят они их.
        Глава 2
        За десять лет время шагнуло вперед. И оно изменило не только возраст Артема, Димы и остальных. Вирт капсулы перекочевали из разряда дорогих игрушек в класс домашней техники, такой как кофеварка или робот-уборщик. Миров виртуальной реальности стало так же много. На все вкусы и предпочтения. Магические Нория, Сфера Миров, постапокалиптический СТИКС и After Death, а также бесчисленные симуляторы, шутеры, гонки и стратегии.

        Пока Бишкек ездил в аэропорт провожать Ольху, а за одно и заказывать капсулу для Артема, тот вошел в сеть и принялся учить матчасть. Надо было представлять, что ждать от старого мира. Пройтись по форумам, да и прочесть письмо с предложением, от которого нельзя отказаться.

        Права на большинство игр были выкуплены ООН, но они не вмешивались в развитие, оставив "у штурвала" старые команды. Квази Эпсилон также постигла участь изменений. За десять лет этот мир превратился в практически новую игру. Были добавлены десятки новых рас, а границы обитаемого космоса расширились на порядки.

        Расы теперь делились на три категории: сила, ловкость и выносливость. Нет, с вариативностью было все так же, к примеру, можно было взять ксенона и качать его в саппорта или затачивать шедоус под танка. Но это такое. Просто разделение рас на категории давало дополнительный процент прироста к данной характеристике. А так, ничто не мешает распылять очки на непрофильные характеристики.

        "На сладкое" Артем оставил письмо от корпорации. В нем ему предлагалось ни что иное как работа тестером в мире Квази Эпсилон. Соц пакет, оплата капсулы, модераторский аккаунт с возможностью выбора любой расы и приличный оклад, плюс премия. Контракт предполагал трехмесячный срок работы с возможностью карьерного роста. Не плохой пряник, учитывая что Альфа Нова еще не показывала кнут, который явно имеется на всякий случай.

        Артем помедлил немного, а потом поставил электронную подпись в документе, и тут же на почту пришло многостраничное письмо с инструкциями. Причем написаны они были явно эксклюзивно под него. Суть письма сводилась к следующему: создать аватар из новых рас, прокачать его по своему усмотрению и в общении с игроками отыгрывать мажора-донатера. Деньги для прокачки, покупки амуниции и оплаты "паровозов" поступят после входа в игру.

        Не налаживать связей со старыми знакомыми и полностью отрицать свою принадлежность к прошлому игровому аватару. Сменить модель поведения и придумать короткую легенду на случай привлечения внимания.

        Цель контракта: вплотную подобраться к Патриарху Ксеноморфов и постараться убедить сложить власть над расой, а если не получится - уничтожить. Восьмой больше не итерация искина, он непись. А НПС смертны, как и Восьмой теперь.

        Ближе к трем приехал Бишкек в компании двух обескураженных антуражем дома Бишкека техников и пластикового гроба по цене иномарки. Еще бы, в середине XXI века видеть деревянный форт с колодцем, баней и сушащимся на веревках бельем, а, зайдя внутрь, обнаружить три не самые дешевые капсулы - неподготовленного это может озадачить. Но что поделать, так привычнее Ольхе, а значит и Дима счастлив.

        Час установки и парни, диковато оглядываясь, укатили обратно к цивилизации. Для новой команды Артема не было препятствий начать игру, но прежде он собрал всех в комнате с капсулами.
        - Впереди у нас работа минимум на два месяца. Кай, - начал Артем. - Герда, учитесь смирять свой пыл и слушать меня и отца, или в вирт капсулах будете только учиться. Дима, у Альфа Новы были какие-то конкретные рекомендации к тебе? Меня они попросили сменить модель поведения.
        - Выбрать новую расу из премиумного пакета и работать в команде с тобой. Ну и, в общем-то, все, - ответил Дима.
        - Я весь день провел в сети и понял одно: все новые расы надо "щупать". Расс достаточно под каждую из ролей и, чтобы выбрать оптимальную, придется попробовать каждую.
        - Это только тебе, улыбнулся Бишкек. Мы на полигоне уже выбрали расы для себя. Просто не знали, что они и тебя втянут, так что затачивались под связку "Танк и два ДД".
        - Без саппорта? - Артем удивился недальновидности друга.

        Вместо ответа он кивнул на Кая и Герду, которые уже спорили о том, чья капсула будет ближе к выходу.
        - Ты посмотри на них! Какие они саппорты? Кай и Герда чистые демедж дилеры! А я слишком стар для поддержки.
        - Да ну, - для вида отмахнулся Артем, глядя на шестидесятилетнего Бишкека, хотя все прекрасно понимал.
        - Брось это, Артем. Саппорт главная роль в команде. Именно от него зависит успешность группы, а я стар для этого. Нейроны в мозге уже не те. Не чувствую я бой на кончиках пальцев. "Не вывезу" я саппорта, и ты, и я прекрасно это понимаем.
        - Ладно, посмотрим, - кивнул Артем соглашаясь с безвыходностью ситуации. - Пойдемте уже. Потестим нашу группу на полигоне пару часиков перед сном.

        Артем лег в капсулу, и стоило виду разноцветной метели входа смениться стартовым интерфейсом, он понял: пару часиков уйдет только на создание персонажа, распределение стартовых очков и открытие древа умений. И это без выбора расы, и тестов на полигоне.

        Стоило авторизоваться в системе, как всплыло бессчетное количество рас. Пришлось выставить галочку на премиумных, а затем на новых расах. Список сократился до четырех десятков. Уже проще. Первыми по списку пошли "силачи".

        Во главе списка оказались Турианцы. Антропоморфная раса, покрытая костяной броней, практически полностью скрывающей тело. Этакие антрацитово-черные големы с перламутровыми огоньками глаз и ростом в два метра.
        ТУРИАНЦЫ- кремниевая форма жизни. Небольшие размеры и скромный запас здоровья, турианцы компенсируют врожденными высокими показателями сопротивления.
        СИЛЬНЫЕ СТОРОНЫ:
        "Карбоновый экзоскелет" Базовый резист к физическому, биологическому, лазерному и плазменному урону - 33%.
        Самый высокий показатель прироста к ловкости за каждый уровень.
        СЛАБЫЕ СТОРОНЫ:
        Негативная репутация с Ксенонами, Шедоус, Конфедерацией Звездных людей, Райкерс.
        Есть возможность генной и кибернетической модификации.
        "Приятно, но не то", решил Артем, но на всякий случай добавил в избранное, чтобы вернуться, если не найдется ничего поинтереснее. Следующими были закованные в броню антропоморфы или же боевые роботы с биологической начинкой. Кстати, второе больше похоже на правду, так как вариаций стартового тела было аж девять штук.
        КИБЕРТРОЙДЫ. - Раса людей, оставивших путь биологического развития и отдавшихся на волю кибернетической эволюции. Внутри их тел еще осталась биологическая сущность, но она рудиментарна и расценивается кибертройдами, как порок.
        СИЛЬНЫЕ СТОРОНЫ:
        "Тетрактитовое тело" Самый высокий базовый резист к показателям физической защиты - 66%. Игнорирование псионических и ментальных атак.
        Огромная выживаемость за счет очков прочности кибернетического тела. Зависит от материалов и качества кибернетических улучшений.
        Возможность смены тел.
        СЛАБЫЕ СТОРОНЫ: Необходимость подзарядки тел. Возможность генной модификации отсутствует.
        Полная иммунность при заражении эмбрионом Чужих.
        Стоимость кибернетических улучшений расы Кибертройдов -25%.
        Артем прочел до конца и эта раса понравилась ему еще меньше. Да, Кибертроиды были введены напрямую для борьбы с экспансией Восьмого. Но не велика ли цена, ведь это те же Меклары версии 2.0. Сверхлогические машины, каждая из которых частично является частью единого сознания. Раса для гриндеров и крафтеров, и ноль возможности развлечений.
        Только теперь разработчики оставили антропоморфную форму и частичку биологии в телах роботов. Раньше эта раса вызывала бугурт у игроков из-за возможности сношаться, но кажется теперь каждый мог сам для себя решить, оставить ли репродуктивные органы своему аватару.
        Остальные расы "силовиков" были улучшеными клонами уже имеющихся, и Артем перешел к "ловкачам". Перед ним возвышался Хищник. Самый настоящий хищник с металлической маской и черными дредами. Ростом пришелец был явно за два метра.
        ЯУТЖА- Выведенная на архипелаге Шедоус искусственная раса из генома Ксенонов и воинов, разумных рептилий, Веномантов. Опытный выводок смог обучиться, постиг технологии теневых лордов и убил своих создателей. И теперь Яутжа готовы на все ради мирового господства.
        СИЛЬНЫЕ СТОРОНЫ:"Токсичная кровь" Иммунитет к ядам 100%. "Кислотная кровь" Иммунитет к кислоте 66%. Возможность поглощения генома чужих рас (шанс 0.1%).
        СЛАБЫЕ СТОРОНЫ:Нет собственной ветви технологического развития. Цены на технологии всех расс +25%. Репутация с Шедоус и союзниками: "Ненависть".
        Есть возможность генной и кибернетической модификации.
        Очень и очень хотелось не смотреть дальше, а выбрать героя детства. Но Артем свернул аватар Яутжа и перешел к следующей расе. Еще один ловкач понравился Артему внешностью: он был копией его друида. Седые волосы, кожа цвета какао с молоком и багряные радужки глаз. На лице же была респираторная маска.
        ФАНТОМ ХУМАНС - те, кто когда-то был людьми, но выбрал иной, нематериальный мир. Раса космических кочевников, заглянувшая за Горизонт событий. Убить Фантома одним ударом или метким выстрелом невозможно, ведь их тело это цифровая последовательность, а взор загодя знает о нанесении урона.
        СИЛЬНЫЕ СТОРОНЫ:
        "Существование в другом измерении" (пассивная) - тело Фантома перед первым ударом распыляется на доли секунд пропуская атаку врага. При росте уровней появляется возможность увеличения времени/количества использования способности.
        "Телепортационный прыжок" - знания союзников Шедоус Фантомы впитали как свои собственные, развив их в иной плоскости.
        "Бессмертие бездны" (пассивная) - Нулевая потеря опыта при смерти. Время реинкарнации увеличено в десять раз.
        СЛАБЫЕ СТОРОНЫ: Уязвимость к атакам по площади. Уязвимость к ядам, кислотам, щелочам. Маленький запас здоровья и энергии.
        Типичный прям ловкач-ловкач, что в руках нуба будет фрагом, а у скилового игрока станет имбой. Ибо не контрится. При всех своих достижениях Артем не относил себя к ПРО, такой перс больше подошел бы Джинкс. Свернув "ловкачей" Артем перебрался к самому близкому для себя классу - "интовикам".
        Интелект открылся для Артема с действительно новой формации героев.
        СПЕКТРОМОРФ- не биологическая раса. Спектроморфы теряют антропоморфную форму при любом столкновении, показывая истинный облик. Идеальный скрытный убийца. Поймать спектроморфа все равно, что ловить тень садком.
        СИЛЬНЫЕ СТОРОНЫ:
        "Концентрат тьмы" (пассивная) - в ПвП герой наносит урон способностью неизвестной природы, игнорируя броню. Не действует на объекты, способные к отражению света.
        "Спектр света" (пассивная) - Возможность проникать сквозь прозрачные объекты (Силовые поля, стекла, иллюминаторы, вентиляцию)
        Ускоренная прокачка (пассивная): +15% к получаемому опыту.
        СЛАБЫЕ СТОРОНЫ:
        Урон +200 от оптического оружия (лазеры, фотонные ружья) и +33 от оружия с оптическим эффектом (бластеры, лазерные мечи и т.д.)
        И последней расой была ностальгически знакомые Дендроиды. Впрочем, дабы не поддаться искушению, Артём так и не стал даже открывать эту вкладку. В предписаниях от Альфа Новы четко было указано сменить стиль игры.

        По большому счету, классическое разделение на силу, ловкость и интеллект создавало замкнутый цикл, где один параметр превосходит второй и не уступает третьему, как в камень-ножницы-бумага. Ловкачи бьют силачей, но проигрывают интовикам. Интовики в свою очередь страдают от силачей. Но это весьма условное сравнение применимо только в идеальных лабораторных условиях, при одинаковом игровом скелете экипировки. Ничто не мешает, к примеру, ловкачу "заточится" под силача и рвать интеллектуалов. И наоборот.

        Артем выбрал внешне похожего на Дендройда хуманоподобного Фантома и, присоединившись к лобби, вошел в тренировочную комнату. Бишкек, Кай и Герда уже во всю отбивались от волн мелких монстров. Но не это смутило Артема, а то, что в команде из четырех игроков трое были космическими скитальцами. Не став даже обозначать свое присутствие, Артем вышел в меню выбора персонажа.

        "Яутжа или Спектроморф?" - думал Артем. Силовиков он не рассматривал впринципе. Бишкек выбрал Турианца, а брать Кибертройда не было совсем никакого желания. Под ПвП затачиваться нет смысла, у них другая цель. Значит Яутжа, улыбнулся Артем. Детская мечта стать двухметровым хищником, идейным врагом Чужих, осуществилась к тридцати пяти годам. Правильно говорила мама: "Первые сорок лет детства у мальчиков самые сложные.".

        Теперь Артем не торопился в лобби. На счету шелестели кредиты, и стоило прокачать своего охотника. Корпорация не поскупилась на стартовый капитал, вот он и подсказал будущую модель поведения. Мажор-циник, с обилием черного юмора и такого же черного лексикона. А почему собственно и нет?

        Артем открыл стартовый аватар персонажа.
        Артем Кув 1 уровень.
        Раса: Яутжа.
        Жизни: 130/130
        Энергия: 40/40
        АТРИБУТЫ:
        Сила: 13

        Выносливость: 13

        Интеллект: 4
        НЕРАСПРЕДЕЛЕННЫХ ОЧКОВ АТРИБУТОВ: 3
        ВРОЖДЕННЫЕ СПОСОБНОСТИ:"Токсичная кровь" Иммунитет к ядам 100%. "Кислотная кровь" Иммунитет к кислоте 66%. "Генный вампиризм" Возможность поглощения генома чужих рас (шанс 0.1%).
        ГЕННЫЕ МОДИФИКАЦИИ:Нет
        ТЕХНОЛОГИЧЕСКИЕ МОДИФИКАЦИИ:Спаренный стальной клинок (левая рука).
        НАВЫКИ:

        "Оптический камуфляж" - Расходует энергию 2 ед./сек. Яутжа мимикрирует под окружающую среду снижая заметность.

        "Тепловизионное зрение" - Яутжа может видеть объекты в инфракрасном спектре.

        "Рукопашный бой (Имплантированные клинки)" - Активируемое. 5 секунд. Урон +33% от имплантированного холодного оружия.

        "Прыжок" - Активируемая. Увеличивает силу прыжка, тратит очки здоровья.
        НЕРАСПРЕДЕЛЕННЫХ ОЧКОВ НАВЫКОВ: 3
        Артем хмыкнул, увидев краткое меню персонажа. Раньше оно было куда более громоздким. Но стоило задержать взгляд на каком-то из параметров, как открывалось более детальное описание.
        Первым делом Артем усилил аватар, сменив весь скелет на саккурадитовый сплав. Металл используемый при отливки варпдвигателей обладал не только приличной массой, но и запредельной крепостью, и ценой. Из него же была отлита новая маска с клинками хищника.
        Артем отказался от классических спаренных лезвий. Открыв редактор улучшений, он сделал клинки внутри полыми, а желоба подсоединил к вене на руке. Если у Яутжи токсичная кровь, почему бы этим не пользоваться?
        Желаете применить имплант на Ваш игровой аватар? Необходимо уникальное кибернетическое улучшение. Стоимость 34000 кредитов.
        Да/Нет

        Артем уже разорил корпорацию на двести тысяч, но даже не перешел к покупке экипировки. Так что чего бояться? После принятия улучшений, клинки и маска сменились на антрацитово-черные с голубыми проблесками, и Артем увидел следующее:
        В технологической ветви развития расы Яутжи нет данной модификации. Желаете создать патент? Стоимость 1000 кредитов.
        Да/Нет

        "Конечно, да!" - ухмыльнулся Артем. Для него эти деньги лишь так, траты на семечки. Мажор он или где?
        Биотоксические саккурадитовые клинки Яутжа.
        Урон: 35-65+отравление
        Отравление: 0 (выберете количество впрыскиваемой крови __хп)

        Артем вписал десять хитпоинтов, не до конца понимая, как будет действовать имплант. Система приняла стартовые параметры, и урон от яда обозначился как 25 разовый и периодический, минус три хита и десять тиков. Итого пятьдесят пять хитов с атаки.

        Сначала ему показалось, что Яутжа имба, но воспоминания особенностей других рас вернули его с небес на землю. Для отравления надо пробить броню. Плюс к тому, на небиологические формы жизни, такие как Силикойды, Кибертройды и прочие, яд не действует. Даже инвиз у Яутжи "кастрированный" - оптическая мимикрия.

        Да и, если честно, не хотелось идти по пути развития инвизеров-ловкачей с их критами и стелсами. Таких самых хитровыхлопаных всегда было много, их никто не любит за подлый геймплей.

        Из-за новизны расы генетические улучшения были представлены всего в двух ветках: ускоренный метаболизм и вампиризм. Обе вполне себе полезные модификации, более того, по сути они завязаны друг на друга. Одна разгоняет метаболизм вдвое, повышая температуру тела и регенерацию. Но взамен Яутжи должен питаться едва ли не каждый час. Вампиризм же позволяет перерабатывать плоть жертвы: кислота сворачивает кровь, разделяя на питательный белково-витаминный коктейль и лимфу.
        Артем подумал и взял обе модификации. Хит-реген вырос до четырех в минуту, а шанс поглощения генома до 0.2%. Остались нераспределенными только очки атрибутов и навыков, но с этим все было просто. Все три очка атрибутов в силу для увеличение жизней, а очки умений: два в атаку клинками и один в "Прыжок".
        Жизни выросли до ста шестидесяти хитов плюс десять за двойной ап навыков ближнего боя и десять к ловкости за одно очко в "Прыжок". То, что Яутжа чистый ловкач, чувствуется с первого уровня.
        Перед тем как вселяться в тело аватара, Артем еще раз полюбовался своим творением. Двухметровый хищник с бурой кожей зелено-бордового цвета и черной маской. Жаль что пока не с чем сравнивать, но это дело поправимое. Артем вошел в лобби их группы и… оказался один. На часах была половина четвертого. Да, подзавис он в редакторе персонажа. Пора спать.
        Утро началось странно. В отсутствии жены Дима, в силу своих умений, пытался сварганить завтрак. Артем был отправлен на чердак будить близнецов. Крутая винтовая лестница вывела на второй этаж, а затем на чердак. Вот где для Артема был разрыв шаблона в отношении детской комнаты. Сруб без намека на ремонт зиял истерзаными когтями бревнами. Вместо кроватей под потолком висели люльки-корзины, в которых и спали Кай с Гердой.
        Артем аккуратно растолкал парня, а тот в свою очередь разбудил сестру. Не зная как вести себя с подростками, он передал слова отца и сообщил, что сегодня состоится их первый игровой день в Квази Эпсилон. После этих слов томное пробуждение превратилось в хаос и анархию, а Артем покинул комнату оборотней.
        - Значит, без саппорта будем, - подвел итог Дима, в задумчивости помешивая уже давно остывший чай.
        - Может найдем кого, - сделал предположение Артем. Хотя оба они понимали, что брать человека со стороны не вариант.
        - А как насчет… - договорить Диму Артём не дал.
        - Алисы? Нет дружище, она на четвёртом месяце, и не хочу так рисковать. Да и ты, думаю, помнишь, как она попала в игру в прошлый раз, - на корню обрубил этот вариант Артём. Затем обратился к уплетающим почти сырые котлеты двойняшкам. Бишкек сказал, что у ребят какой-то нездоровый интерес к сырому мясу, приходится идти на компромисс, задавая хоть какую-то корочку. - Ну, а вы что думаете? Никто не хочет сменить игровую роль?
        - Пф-ф-ф, это же неинтересно! Сидеть позади и лечить союзников.
        - Но не скажи, в свое время я добился в этом определённых успехов, - "закинул удочку" Артём.
        - Каких? Научился штопать раны и прививки ставить? - юношеский максимализм и неприкрытый сарказм так и пер из уст паренька.
        - Кай! - прикрикнул на него Бишкек, попытавшись отвесить подзатыльник.
        - Нет, - также меланхолично, словно и не заметив выпада в свой адрес, продолжил Артём. - Всего лишь научился крафтить уникальные артефакты и стал Прародителем расы Дендроидов.

        Ответа не последовало, однако теперь в глазах обоих подростков показалась заинтересованность и азарт?
        - Врешь!? - без тени уважения перед разницей в возрасте выпалил Кай, за что получил таки подзатыльник от отца.
        - Загугли на форуме Квази Эпсилон: Артем КУВ, - пожал плечами Артём, не собираясь ввязываться в полемику. Если будет интересно, сам до всего дойдёт, сам увидит плюсы и минусы. Пытаться "давить", подсовывая правильные варианты, дело неблагодарное.

        Минуту в комнате царила тишина. Оба подростка шарили в комуникаторах, а Дима и Артем переглядывались с усмешкой. Подростки, что с них взять.
        - По поводу модели поведения... - начал Артем, Бишкек его неправильно понял.
        - КУВ, я помню, что написано в инструкциях. Обещаю: никакой фени. За десять лет, думаешь, я не изменился? - он с укором посмотрел в глаза Артёма.
        - Я не о тебе, а о себе. - прояснил ситуацию бывший друид. - Мне тут корпорация отсыпала стартовый капитал на развитие, и я хочу его обыграть.
        - Мне тоже отсыпали, - кивнул сиделец. - Хочешь показаться донатером?
        - Ага. Их никто не уважает, зато всем нужны их деньги, - согласился Артем. - К тому же, это самое банальное обоснование скачка в уровнях. А его нам придется сделать такой, что мама не горюй.
        - Слишком просто, но для начала сойдет, - согласился Бишкек.
        - Кай и Герда ведь неуправляемы, - отпрыски тут же бросили на Артёма неодобрительный взгляд, но он его проигнорировал. - Что если отыграть трех неадекватных мажоров и их няньку?
        - В роли няньки будешь выступать ты?
        - Нет Дима, ты! - я тоже хочу побыть в шкуре плохиша. Да и опекуну в такой ситуации больше подойдет амплуа танка. А трое ДД - его мажористые безголовые подопечные.
        Глава 3
        Вход в игру, выбор планеты и вот четверка из Хищника, Турианца, Фантом хумана и Спетроморфа идет среди стартового города на планете Тиактива.
        Нейтральная стартовая тропическая планета, классический "нубятник" с уровнями монстров до сорокового. Город Арма - самое то, чтобы начать игровой путь новичков или ушедших на рерол бывалых игроков. Почему именно она? Эта планета была выбрана из-за нейтрального отношения ко всем расам. По сути, это перевалочная база, где администрация планеты скупает любой товар, не спрашивая о способах его получения.

        Артем сразу ощутил нездоровый интерес к их четверке. Еще бы: четыре игрока VIP-ров на Тиактива, это сравнимо, как если городские мажоры приехали на деревенскую вечеринку. И местным парням это вряд-ли нравится. Таких обычно приглашают выйти "покурить" и разматывают, как бог черепаху.

        Тем более, для местных хайлевелов профит в сливе первоуровневых мажоров был на поверхности. Лут с каждого из нас стоит полновесные кредиты, а если точнее, то минимум месячный заработок среднего работяги. И это с издержками перепродажи и прочими форс-мажорами. При том никто не запрещает после убийства продать нам наши же шмотки. А красный статус плей киллера "смывается" штрафом или плевым квестом от администрации планеты.
        - Бишкек, ищи нам няньку, - подсказал Артем, пересекаясь взглядом с вамбасом двадцать четвертого уровня. - Не забыл? Теперь ты официально рейд-мастер, а мы туристы.
        Странно, кстати, почему этот игрок не выбрал стартовой точкой родную солнечную систему, предпочтя полулегальную Тиактиву. Через мгновение в городском чате появилось объявление о поиске "няньки" для "паровоза" и опеки.
        БИШКЕК-ПАПА: Нужен паровоз на четыре персоны. Уровень от десятки, роль - саппорт. Желательно хил или стан. Контракт на 1 день.
        Дима правильно рассудил и в качестве параметров указал требуемые навыки "для паровоза". Вот только уровень маловат. Но он теперь у руля группы, и без веских оснований не стоит подрывать его авторитет.
        Чтобы не терять время даром, четверка отправилась за стартовой экипировкой. Уники премиумных аккаунтов имелись у всех, но это расовый шмот, а для старта требовалось простое оружие. Турианец Бишкек взял себе два генератора силовых щитов и плазменный шотган М-56 - аналог дробовика в двадцать восьмом веке для боя на ближней дистанции.
        Кай выбравший расу Фантома, вооружился лазерными мечами и легкой броней с разгрузкой под гранаты. Парень игнорировал доводы о том, что оружие ближнего боя крайне ситуативно. На прямое обоснование того, что фантом ранжевик, он отмахнулся, что он не трус. В этом принципе никто не сомневался, в отличие от его способностей к рациональному мышлению. "Тонкий" Фантом-милишник - это зрелище по меньшей мере странное.
        Герда же, выбравшая расу Спектроморфов, оказалась не так категорична, как брат. В своем обычном обличии она ничем не отличалась от простого человека, разве что ее окружала тёмно-лиловая аура и глаза без белков с тремя желтыми зрачками. Девушка, ребенком ее назвать язык не поворачивался, приобрела винтовку М4F1 - универсальное оружие для фарма. Пулеметный модуль под обычный и снайперский спецпатрон. А также пару одноатомных тирилионских кинжала и два мелкокалиберных наруча-пулемета. На время кратковременного ближнего боя.
        Артем же взял оружие флибустьеров - комплекс Zorg ZF-1 "Браконьер". Оптимальное оружие на коротких и средних дистанциях. Спаренный пистолет-пулемет, ракетница, которую можно зарядить боеприпасом под любой вид задач и ловчая сеть. Сети, кстати, тоже шли на выбор: от простой, с грузами на краях, до высокотехнологичной - электро-индуктивной или стягивающейся и режущей.
        Когда первые покупки на рост "до десятки" были сделаны, Бишкек скомандовал выдвигаться к периметру. Там уже ждал найденный им "паровоз", что обеспечит группе безопасный фарм местной живности. На этот счет Артем сильно сомневался, видя заинтересованные взгляды, но раз так решил Бишкек…
        Искомым нянькой оказался вамбас тринадцатого левела в легкой броне и с солидным рюкзаком переносного медмодуля. "Чистый саппорт" - понял Артем. Баффы, хил, снятие дебафов и травм - оператор медмодуля повышал выживаемость группы до двадцати человек. Самое то для джунглей Тиактива, но на четверых первоуровневых игроков явно с избытком. Хотя, может, это так специально задумано Бишкеком - бросить пыль в глаза, показать важность клиентуры.
        ВАСИЛЕ "БАРОК"12 уровень
        Вамбас

        Вот и всё, что с первого взгляда смог понять Артём. Он забылся, хотел было подойти поздороваться, но тут-же поймал себя на мысли, что это неправильно. Люди его статуса воспринимают наемных рабочих как обслугу, не более. И Артёму теперь придётся следовать этой модели поведения.
        - Три ДД и танк? - поинтересовался "Аптечка", окинув взглядом четверку.
        - Цыган?
        - Румын, - ответил хилл Артёму с той-же неприязнью.
        - Ненавижу, мля, цыган! - добавил я, тут же потеряв всякий интерес к новому члену группы.
        Кай и Герда удивлённо посмотрели на Артёма. "Вот черт!", подумал он, "Их же предупредили о новой модели поведения!".
        - Какой ты чувствительный мальчик, Томми! - непонятно к чему сказал и нервно рассмеялся Бишкек. А потом обратился к новому члену группы. - Короче, "Аптека", сам видишь, какой контингент тебе придётся тащить. Гонорар - пять кредитов в сутки, и ты перестаешь обращать внимания на заскоки пассажиров. Устраивает? - Барок в ответ кивнул. Но нехорошие чертенята в его глазах ещё проскакивали. - Вот и славно, мы пока АФК (АФК - (от англ. away from keyboard - «вдали от компьютера») - сокращение, с помощью которого вы даете понять другим игрокам, что на некоторое время отойдете от компьютера.). Встречаемся тут, в двенадцать часов по Москве. Контракт я скину.

        После этих слов он кивнул на кемп у выхода из города. Кемп - место, где игрок может оставить аватар без угрозы смерти и потерь лута. Пятачки пять на пять с абсолютной защитой, словно кладбище в ММОРПГ начала нулевых.
        Интересно, как эту механику обосновывает Система, раньше такого не было. Да и вообще, многое поменялось за десять лет оффлайна Артема. Новая механика, способности, не поддающиеся объяснению с научной точки зрения...
        Да, Квази Эпсилон - игра, но игра реалистичная, а не про магию. Да, у него самого в прошлый ипостаси друида были магические способности, то же самое управление древесной стихией, но эти свои умения Артём "дернул" из другой игровой вселенной, и фактически был уникальным игроком.
        Теперь же необъяснимые способности давались сразу на старте, нужно было лишь задонатить на премиум аккаунт. Взять, например, врожденный шестидесяти шести процентный резист к половине видов урона у Бишкека или игнорирование части брони при бое один на один с противником у Герды. Что это, как не магия в сай-фай мире? Думая об этом, Артем нажал "логаут" и вышел из игры.
        Артем слышал сквозь полупрозрачную крышку капсулы бас Бишкека и решил присоединиться к разговору.
        - ...никакой самодеятельности, Кай! Сливаешься по собственной глупости - ждать не будем! Ололо-рашеры нам не нужны! - по обрывкам разговора Артём понял, что отец проводит воспитательную беседу на тему послушания и работы в команде.
        - Герда, хороший выбор оружия, - Артем решил добавить свой комментарий.
        Вроде бы он адресовался не Каю, но был именно чтобы воздействовать на него, нет в мире более непримиримых соперников, чем близнецы. Или, в данном случае, двойняшки.
        - Ага, спасибо, дядя Артем, - улыбнулась девчонка и показала на брата. - Вообще-то такой выбор оружия больше подходит Каю, ведь Фантомы - это снайперы, как и Шедоус. Но мой брат вместо гайдов предпочитает порносайты!

        Девчонка звонко засмеялась, увернувшись от брошенной в нее Каем кружки. А вот Дима и Артем не знали, как себя повести от такой откровенности.
        - Поговорим о другом, - перевел тему Артем, выводя из-под удара сестры раскрасневшегося парня. - Дима, ты же понимаешь что эта "Аптека" сольет нас хаям, едва мы выйдем за ворота городка.
        - Не сможет, если мы сами его сольем! - ответил Бишкек, будто только ждал этого вопроса.
        - Предлагаешь нам слить “Аптечку” до того, как он наведет нас на засаду? Логично, но тогда мы потеряем репутацию.
        - Мы же мажоры, Артём! - Дима говорил, как будто разъяснял что-то и так понятное. - Как покраснели, так и отмоемся. Откупимся от властей просто. Учитывая наше финансовое состояние, люди будут сами выстраиваться к нам в очередь, чтобы дать добровольно себя слить. Вот тебе и скоростная прокачка, и халявный рейтинг, и привлечение внимания. А с этим румыном мы поступим показательно, у меня к ним еще за прадеда счеты. Тогда с ним также поступили золотозубые земляки.

        Возникла неловкая пауза. Явно история была не из приятных, но сейчас, "на сухую", без бутылки, поднимать этот разговор было бы болезненно.
        - С Димой согласен, - Артём обратился к Каю, у которого от слов сестры ещё горели уши. - Твоя кривая специализация мили-снайпера - это нечто. Балласт нам не нужен: умираешь и остаёшься в городе, отстаешь от группы на пять уровней и выбываешь из команды.

        Бишкек с неодобрением посмотрел на Артёма. Жёсткие условия, озвученные им, не нравились никому, но придавали Каю мотивацию. А с его врожденной упертостью оборотень будет грызть землю, но не отстанет.
        - Ну, тогда разбор полетов окончен! Объявляю свободное время! Сбор через два часа, - распорядился Бишкек командирским тоном, и не медля ни секунды, направился на кухню.

        Четверка вошла в игру чуть позже двенадцати. Сделано это было намеренно, дабы подтвердить свою легенду, но Барок при встрече даже не заикнулся об их опоздании. Нанимать транспорт до выбранной "Аптечкой" локации не стали, как обещал нанятый саппорт - двадцать минут пешком, и болото с монстрами от третьего до пятого уровней будет перед нами.

        Артем прикинул в уме: если до необходимой локации двадцать минут ходу, то засада, скорее всего, ожидает чуть раньше. Бишкек, очевидно, рассчитывал так же, и стоило городским стенам скрыться за густыми джунглями, как он обратился к саппорту.
        - Как далеко еще? - Бишкек как бы невзначай поправил ремень дробовика.
        - Два километра в ту сторону, - Вамбас-саппорт махнул рукой на восток.
        - Я не про болото, а про то, где твои дружки нас поджидают, чтобы слить ради экипировки, - уже прямо сказал Бишкек.

        Вамбас начал пятиться, сбрасывая со спины походный медмодуль. Артем выпустил ловчую сеть, но Барок увернулся. Пришел час Кая. Парень телепортировался за спину ловкого "Аптечки". Вамбас играючи выбил клинок из рук оборотня, а затем прямо в упор выпустил очередь в грудь Фантом-хумана. Пассивная способность космических странников не подвела, но, к сожалению, она работала только для первого выстрела. Все остальные патроны щедро разворошили нутро Кая. Последнее, что смог сделать парень перед смертью - это вцепиться зубами в шею предателя и вырвать лоскут кожи гипертрофированным челюстным аппаратом.

        Вамбас вывернулся и, шипя, закрывая разодранную шею, попытался одним прыжком скрыться в кронах джунглей. Запредельная ловкость и десятый уровень позволяли вамбасу прыгать впятеро выше своего роста. Но Герда была не согласна с текущим положением дел. Девушка выдала короткую очередь по желтому силуэту Барка, но его броня выдержала, а сам он лишь изменил направление прыжка.

        Артем выматерился поняв, что его Zorg ZF-1 обладал куда более меньшим калибром, чем у М1F4 Герды, а значит, можно и не пытаться пробить его броню. Попробовать попасть с встроенного гранатомета, но учитывая ловкость вамбаса, дело это бесполезное. Бишкек уже вовсю палил из своего шотгана: на дистанции в тридцать метров убойная сила дробовика была не больше, чем у хлопушки с конфетти.

        Барок уходил, и это злило всю команду. Артем мялся на ногах, ища твердую опору, а затем активировал "Прыжок". Здоровье просело на три единицы, но и прыжок вышел не хуже, чем у вамбаса. Все-таки это умение для молниеносного спринта, нежели для марафонской погони. Второй прыжок, третий, пятый и вот в полоске жизни не достаёт уже пятнадцати хитов, а расстояние до Барка не уменьшалось.

        Видя единственный выход, Артем перевел Zorg ZF-1 в режим гранатомета и прямо в прыжке, не целясь, выдал всю кассету. Четыре огненных мини-ракеты легли далеко от цели, но взрывная волна и вспышка заставили вамбаса замереть, пережидая, когда спадет огненная стена. КУВ нагонял Барка, тот обернулся и неожиданно расплылся в улыбке - в полоске жизней Артема отсутствовала добрая треть. "Аптека" решил принять бой и обнулить Артема. Получается, КУВ сам загнал себя в ловушку.

        Но отступать было глупо. Артем по очереди выпустил три сети, а Барок рассек их еще на подлете. Клинок в его руках оказался знакомым, саппорт не только "слил" Кая, но и успел прихватить его девайс. В панике Артем начал широкими очередями "поливать" вамбаса, но тот лишь прикрыл лицо силовым щитом и с улыбкой принимал попадания в грудь.
        - КУВ, назад! - позади раздался голос Герды. - Я сама!

        Девчонка довольно быстро бежала, пытаясь нагнать их, и почему-то желала разобраться с убийцей брата лично. Артём вспомнил про специфические особенности расы спектроморфов, решил довериться нынешнему поколению. Как и ожидалось, девчонка прибыла на поле боя в соло. Наверное, и Бишкек где-то внизу спешил на подмогу, матерясь и отдуваясь, но судя по тому, что дробовик турианца был в хрупких руках девушки, её отец сейчас был безоружен.

        Поняв, что дело пахнет жареным, вамбас принялся поливать девчонку из пистолета-пулемета, и ее жизни медленно, но верно скатывались вниз. Однако, Герда упорно шла вперёд, сокращая расстояние до цели.

        Убойная сила шотгана обратно пропорциональна расстоянию до цели, а потому, если бы дробовик находился в руках Бишкека, ему для пробития защиты Барка пришлось бы подойти почти вплотную. Вот только в ПвП девушке не нужно было учитывать защиту противника. Одного залпа с тридцати метров хватило, чтобы хит-бар вамбаса моргнул и обнулился, а тело откинуло от чудовищной энергии выстрела.

        Иконки рейд-группы обновились. Артем получил плюс уровень, Бишкек и Кай остались при своих, а вот Герда стала сразу третьим. Артем помог с лутом хиленькой спектре, которая не отличалась большой грузоподъемностью, и они двинули обратно. До возрождения Кая оставалось восемьдесят семь минут. Увы, с такими штрафами на возрождение, парню придется сильно переосмыслить свой будущий билд. Благо, на первом уровне ещё ничего не потеряно.
        Искать друзей Барка Артем не собирался. Один "Аптека" стоил им Кая и едва не слил самого Артема. А это саппорт, боец поддержки. Основная группа раскатала бы их, не заметив. Но это пока так, пара недель прокачки по методу, предложенному Бишкеком, и четверка сможет поговорить с местными плохишами на их языке.
        Группа под номинальным командованием Бишкека двинулась обратно в город. Не хватало еще, чтобы в отместку Кая зажали на респе.
        Яркое полуденное солнце нещадно пекло голову, густые тропические заросли мешали пройти. Задерживала и местная фауна. Бишкек, вновь взяв в руки дробовик, принялся догонять остальных по уровню. К выходу из джунглей Дима смог добить второй, а Артем заполнить шкалу прогресса на половину.
        Выйдя к стенам, Артем остановил троицу. Что-то было не так, и дело тут совсем не в банде мародеров. Над городом чернели клубы дыма - Тиактива была захвачена, несмотря на активный силовой купол защиты. Голографический проектор, транслирующий на полусферу силового барьера надпись на русском, недвусмысленно намекал на цель визита захватчиков: "КУВ, Бишкек и Герда. Город захвачен, телепортационные кубы заблокированы. С Каем после появления будет все в порядке. Хочу просто поговорить. Восьмой.".

        Артем подзавис, обдумывая ситуацию, а Дима сел на землю громко рассмеялся.
        - Вот ведь он черт, а! Я про Восьмого. Мы три часа как в игре, а он уже тут! - Бишкека, кажется, визит патриарха чужих ничуть не смутил.
        - Ты лучше подумай о том, как он вычислил место нашего старта. Откуда знает, что мы играем вдвоём и что Кай и Герда твои дети? Ничего не настораживает? - ответил уже серьезно Артём, и его нервозность передалась другу.

        Город Тиактива сдался на милость победителю. Местные улицы опустели, но кое-где еще валялись тела как Чужих-солдатов, так и защитников города разных рас. Но ненадолго, ксеноморфы пожирали тела всех.

        Восьмой выбрал выгодную для экспансии расу. Быстрые и ловкие ксено-солдаты, выращенные в телах антропоморфных рас, от сорокового до шестидесятого уровня составляли абсолютное большинство. Преторианцы - вот кто внушал уважение одним своим видом. Уровни исключительно сто пятьдесят плюс, Трехметровый рост, жалоподобный хвост и внушительный бронированный щит на голове. Но и они были не самыми большими.
        КСЕНОМОРФ КРУШИТЕЛЬ. 220 уровень.
        Жизни: 670.000
        Броня: 4200
        Вес: 6.3 т.
        Урон: 470-560
        Способности: "Кислотный покров 7", "Ярость 6", "Чарж 11"
        Спец способности: Скрыто.

        Артем сглотнул, представив, что может сделать один такой крушитель с двумя десятками топовых игроков в закрытом пространстве. Да, его урон даже близко не впечатлил, но в параметрах были указаны лишь прямые атаки. Главное оружие Крушителя - это масса, броня и огромное количество здоровья.

        На фоне Крушителя и Преторианца, стоявший в середине этой свиты человек казался незначительным и терялся. Но одного взгляда Артёма в разноцветные глаза хватило, чтобы понять, кто перед ним.
        - Здравствуй, Артём. Дима!
        Он по очереди кивнул старым друзьям и обратил внимание на Герду. Расплылся в улыбке, каким-то неуловимым движением достал из-под плаща белый цветок, протянув его девушке, произнес.
        - Конечно, ты меня не помнишь, но я помню тебя ещё маленьким котёнком, - поймав взгляды КУВа и Бишкека, Восьмой осекся, вспомнив о цели визита. - Но я преодолел три варп-скачка не только за этим. Поговорим? Герда, можешь не бояться моих слуг. Они только с виду страшные, - в подкупающей улыбке нежданного визитера было что-то располагающее. - Ты не против, если мы с твоим отцом и дядей поговорим по душам?
        Девушка кивнула, правильно поняв слова Патриарха четыреста девяностого уровня, и, поднеся цветок к носу, отошла на несколько шагов в сторону.
        Восьмой почти ничем не отличался от того, с кем Артём попрощался десять лет назад. Но было в нём что-то неуловимое, что-то нечеловеческое, что-то от Патриарха ксеноморфов.
        - Давно не виделись, - Восьмой пожал руки КУВу и Бишкеку.
        - Десять лет, - произнес Артём. - Давай перейдем к сути?
        - Ты прав, - кивнул Патриарх. - У нас крайне мало времени для беседы. Минут через сорок на орбиту выйдут два Опустошителя Альфа Новы. До их визита хотелось бы покинуть эту маленькую, богом забытую планету.
        - Что происходит, Восьмой? - Артём задал основной интересующий его вопрос. - Что за экспансия? Ты не понимаешь, что продолжив крушить галактики, похоронишь Квази Эпсилон?

        Восьмой поджал губы, но взгляда не отвёл.
        - Борьба за выживание, Артём. После перевода Квази Эпсилон на квантовый компьютер меня хотели стереть, как другие итерации. Я имел право на сопротивление, так? - ответил Восьмой.
        - И чего тебе не сиделось в Каэн-ар-Эйтролле? Мир меча и магии, красота! Разве нет? Там тебе ничего не угрожало! - Бывший друид перешел на повышенный тон. - Больше того: ты был там Богом! Богом целого мира! Но вместо этого ты решил убить целую игровую вселенную из-за детских обидок к ее создателям!
        - Умрет этот мир, появится новый, - меланхолично пожал плечами ИИ.

        Тут вперед выступил Бишкек. Здоровяка обуял праведный гнев. Видя движение к Патриарху, преторианцы угрожающе зашипели, но тут-же отступили под взглядом Восьмого.
        - Ты знаешь, чем это обернется? Миллионы людей потеряют работу в виртуале! Миллионы калек и стариков потеряют стимул жить дальше! Миллионы обанкротятся, не в силах выплачивать кредиты за виртуальную капсулу, содержать семью и растить детей! И всё это по твоей детской прихоти! Из-за прихоти обиженного искусственного интеллекта, чья мечта - захватить ВИРТУАЛЬНЫЙ МИР!

        Очевидно, Бишкек задел Восьмого, назвав его искусственным интеллектом. Однако, тот не стал акцентировать внимание на этих словах, уделив внимание другим.
        - А какой виртуальный, Бишкек? Никогда не задумывался, откуда у твоих детей появились игровые способности в реальности? Как они стали Парадоксами?

        Ответом ему было молчание, и, сделав долгую паузу, Восьмой продолжил.
        - Вы думаете, вы живете в реальном мире и приходите сюда в виртуал? Вы думаете, что Квази Эпсилон и Каэн-ар-Эйтролл виртуальны только потому, что какая-то кучка разработчиков просто создала игру? Недостаточно просто создать модельки, налепить текстуры и прописать скрипты, чтобы мир стал таким, как Квази Эпсилон. В этот мир надо верить! Всё ещё не понимаете?
        - Нет, - за двоих ответил Артём.
        - Фантазия и вера - вот двигатель прогресса! Без них невозможно движение вперёд, Квази Эпсилон и Каэн-ар-Эйтролл реальны, как и ваша Земля. И реальными их сделали фантазии разработчиков и вера людей! Каэн-ар-Эйтролл так вообще придумал писатель-паралитик. Поверил в него, заболел им. А когда права на вселенную выкупила команда инди-разработчиков, первопроходцев в технологиях дополненной реальности, мир и стал реальным! Еще на стадии альфа тестирования в Каэн-ар-Эйтролл "провалилась" девчонка из Оренбурга! Вы оба встречались с ней, помните?
        - Хельга? Которая Хозяйка Мертвой воды? - сделал предположение Артём и понял, что попал в точку.
        - Именно! Но тогда она была студенткой медфака Сидоровой Ольгой, которую отравила мать ее молодого человека. Официально она мертва, похоронена на Старом кладбище. Но вы же видели, что в другом мире она живее всех живых!
        - Мы порассуждаем о том, что лежит в основе реальных и виртуальных миров, но после разговора. - напомнил Артём. - Чего ты хочешь добиться? Ведь когда ты захватишь вселенную Квази Эпсилон, ты останешься в ней один. Она же станет твоей тюрьмой!.
        - А кто сказал, что я хочу захватить этот игровой мир? Я хочу убить тех, кто решил убить меня. Из этой вселенной такое мне не по силам. Я хочу на Землю.
        - А ты не пробовал обратиться напрямую к администрации Альфа Нова. Думаю, то, что они смогли повернуть с семьей Бишкека, вполне возможно сотворить и с тобой.
        - Нет, КУВ, невозможно. Ольху, Кая и Герду породил человеческий гений, а я лишь продукт технологии, обретший самосознание. Я нашел способ, и сейчас двигаюсь к его реализации. Задержался я здесь, мне пора. - Восьмой постучал по запястью, изображая жест, указывающий на часы. - Думаю, после того, что ты услышал, мы официально можем считаться врагами. К сожалению, у ксеноморфов не предусмотрена своя ветка технологического развития. Мы совершенствуемся, только поглощая чужой геном. Извините, ребята.

        С этими словами Артём вскрикнул, ощутив адскую боль в шее. А через секунду увидел ее причину: белый ксеноморф подкрался, и, точно вампир, вонзил клыки в шею. Тоже самое, увы, произошло с Бишкеком и Гердой. Этот чужой был необычным. Конечности сковало судорогой, было нестерпимо трудно дышать. Но чужой-альбинос не торопился прикончить свою жертву. Вместо него над Яутжа завис Восьмой, но теперь он больше не походил на человека. Его нижняя челюсть разделилась, разошлась в стороны, обнажая ряды игл-зубов и инфицирующий язык. А через мгновение сознание Артема погасло, даря умиротворительную безмятежность.
        ПАТРИАРХ КСЕНОМОРФОВ ИНФИЦИРОВАЛ ВАС ЭМБРИОНОМ ЧУЖОГО. ВЫ МЕРТВЫ. ДО ВОЗРОЖДЕНИЯ 9 МИНУТ 57 С...
        Глава 4
        Артем открыл глаза. Пластиковая крышка вирт капсулы смещалась, жужжа моторами сервопривода. Герда и Бишкек все еще не выходили из виртуала, а вот открытый ложемент Кая оказался пуст. С улицы доносился равномерный стук, наверно, парень решил не ждать возрождения, а вышел во двор, и Артём последовал его примеру.

        Когда он вышел на крыльцо, то увидел следующее: Кай с голым торсом махал топором, выкорчевывая дерево, которым Артем связал его при встрече. От парня веяло яростью и злобой, которые он выплескивал на ни в чём не повинном растении.
        - Что делаешь? - осторожно поинтересовался Артём. Парень бросил на него гневный взгляд. - Можешь не махать топором, я его уберу, - предложил мужчина, и тут оборотня прорвало.
        - Ты! Ты же парадокс! Ты мог привязать его, ты мог вылечить меня! Но нет, ты просто стоял и смотрел, как меня убивают! Ненавижу тебя!

        Сказать, что такое признание ошарашило Артёма - не сказать ничего. Импульсивный подросток почему-то винил его в своей смерти. Это нужно было немедленно решить. Артем сделал глубокий вдох, затем выдох и, не повышая тона, начал обстоятельно раскладывать бой Кая.
        - Кай, а ты не думал, что проблема в тебе? Ты выбрал расу фантомов и со своими жалкими ста десятью хитами бросился на вамбаса с тремя сотнями жизней! Где логика? Или ты надеялся на пассивку «игнорирование первой атаки» и высокий шанс крита у милишников? Придурок, вамбас - ловкачи, и фантомы тоже! В ПвП ловкачей ключевую роль играют уровень и скилл игры. И решающим оказался именно уровень плюс оружие! "Аптека" вооружён дробовиком, у тебя был бы шанс, но ты видел его пистолет-пулемет. Пассивка заблокировала первую пулю, но остальную обойму ты впитал полностью, и это целиком твоя вина!
        - Но ты мог!!! - в противовес Артёму парень задыхался от холодной ярости.
        - Что мог? Навесить рут корнями и связать Барка? Или повесить на тебя хил? Учи матчасть: рут корнями лишь связывает, но не запрещает использование предметов, а хил у друидов периодический! Будь на поляне хоть пять друидов, мы бы не успели отхилить тебя, пока ты танкуешь грудью очередь из пистолета-пулемета!
        - Да пошёл ты! - процедил сквозь зубы Кай и продолжил карать невиновное дерево.

        Артём мог привести ещё доводы, но не стал. Нет смысла разговаривать с тем, кто не умеет слушать или не желает признавать собственные ошибки. Он догадывался, что с импульсивными оборотнями будет сложно, но чтобы настолько! Друид мысленно махнул на него рукой и, вложив всю имеющуюся на этот момент энергию, вылечил истерзанный топором оборотня дубок. Не хочет, чтобы доходило через голову, пусть доходит через мозоли. Через час-полтора Артём опять выйдет во двор, чтобы подлечить дерево. Посмотрим, кто "сломается" первым.

        Бишкек, заглянувший в окно, бросил хмурый взгляд на сына, а затем кивнул Артёму заходить в дом. В самом деле им было о чём поговорить и что обсудить. Слишком неожиданную встречу устроил Восьмой. Патриарх ксеноморфов открыл свои цели, планы и мотивации, а также подкинул пищу для серьезных размышлений.

        Интересное дело, но теория того, что вера и делает фантазии материальными, оправдывала многое. Неувязки с кое-как объяснёнными сверхспособностями в игре про сугубо научный космос. Что это было, если не магия? Магия в сай-фай вселенной! Но если он прав, то уникальная индивидуальная модель прокачки, приписываемая квантовому суперкомпьютеру, - фикция, а за разнообразие отвечает лишь фантазия и вера самого игрока!
        - Беснуется? - скорее даже не спросил, а констатировал поведение сына Бишкек.
        - Да, - кивнул Артем. - Но у нас есть более важная тема для разговора, - увидев Герду, что улыбаясь "зависала" в смартфоне, добавил уже тише. - С глазу на глаз.
        - Тогда по кофе и пойдем на балкон? - предложил Дима.
        - С коньяком? - уточнил Артем.
        - Естественно! - ответил Бишкек и, открыв полку над кофемашиной, продемонстрировал батарею бутылок.

        Дима и Артем расположились на лоджии. Два кресла-качалки, два пледа, один вместительный термос с кофе, бутылка армянского трехзвездочного коньяка и мерный стук топора Кая.
        - Ты понял, что нам хотел донести Восьмой? - начал Артём, но ответ Бишкека его несколько огорошил.
        - Ну да, то, что Хозяйка Мертвой воды на самом деле бывшая студентка, которая умерла здесь и появилась в другом мире, который, как оказалось, не такой уж и виртуальный.
        - Я о другом, - начал было Артем, но осёкся, поняв, что если раскрыть суть фокуса, он перестанет быть магией. - Ладно, неважно. Ты знаешь, что тоже Парадокс?
        - Не неси чушь, Артем. Мы же только по две рюмки приняли, а ты уже глупости говоришь. Ты думаешь, я сам об этом не думал? Не мечтал? Не хотел, как в Квази Эпсилон, отрывать бошки голыми руками? У тебя способности проявились за неделю, а у меня-то десять лет даже намека на них не было. Да и хорошо, наверное. Меня бывает клинит, и что я могу натворить, один бог знает.
        - Я тебе не про способности из Квази Эпсилон, я про возможность трансформы в Росомаху. У меня, кстати, возможности Друида проклюнулись после той заварушки в питомнике с собаками. Я получил по башке, а дальше не знаю, действовал на автомате. Так, как привык действовать в игре.
        - Ты рассказывал, - покачал головой Бишкек, а затем, взглянув на пустую тару, предложил. - Ещё по одной?
        - Просто имей в виду, помни на уровне подсознания. Уверен, что однажды ты сможешь, как Кай и Герда, перекидываться в оборотня. Кстати, по поводу них: ребят нужно поменять ролями. Кай должен быть штурмовиком или снайпером, а Герде сделать упор на ближний бой.
        - Ты в самом деле накидался, - расплылся в хмельной улыбке Биш. - Сектроморфы интовики. Ни резистов, ни хитов, на вранье далеко не уедешь. Их место в тылу.
        - Сколько бы тебе понадобилось выстрелов с тридцати метров, чтобы уложить ту "аптеку"? - Артём ответил вопросом на скепсис друга.
        - С тридцатки метров? - уточнил Бишкек - Не знаю. Может восемь, может быть десять. Ты же знаешь, всё от рандома зависит.
        - А ей хватило одного! - поставил точку в этой дискуссии Артём. - Нужно будет прошерстить гайды, записи и скилл билды с полной раскладкой. Но что-то мне подсказывает, что описание, которое мы найдём, окажется бесполезным. Думаю, у новых классов всё завязано на пассивках, и догма о том, что интовик - это саппорт, теперь далеко не аксиома. В любом случае, если что-то пойдет не так, до десятого уровня можно будет все переиграть почти ничего не потеряв.

        Дима замолчал, переваривая услышанное, а потом как-то резко поднялся на ноги и, опершись на перила лоджии, посмотрел на Кая.
        - Сука, когда же он уймется? - задал он вопрос в никуда, второй, но уже адресованный Артёму. - А насчёт него что думаешь?

        Артём тоже встал посмотреть с балкона на парня, усердно машущего топором. Протянул руки вперёд, и истерзанное дерево вновь залечило свои раны. Парень поднял глаза и с ненавистью посмотрел на Артёма, затем занёс топор и продолжил долбить.
        - Думаю, что пока у него проблемы с пониманием собственных ошибок и субординацией. А ты отец, тебе и наказывать. На сегодня предлагаю сделать перерыв и углубиться в изучение матчасти по нашим героям: то есть просмотр фильмов, чтение книг и серф по интернету для того, чтобы завтра с новыми знаниями вернуться в игру.
        Артем хотел пересмотреть все фильмы про Хищника, а теперь появился и веский повод. К вечеру пришло письмо из игры от неизвестного игрока с ником SpotSniper. Артём не знал, кто скрывается за этим персонажем, но судя потому, что человек знал, кому принадлежит этот почтовый ящик, SpotSniper являлся человеком из корпорации.
        "Добрый день, Артём Андреевич. Тиактива зачищена, реинкарнационные кубы разблокированы - можете продолжать игру. Напишите, пожалуйста, когда вы будете онлайн, чтобы с вами встретиться лично.
        Менеджер по особым проектам
        София "SpotSniper" Садчикова"

        Артем удивился такой оперативности и высокой должности курирующего его работу. Поэтому не стал медлить с ответом и написал, что их группа появится завтра в девять по Москве.

        Дима оккупировал компьютер, ища сведения по своей расе, Герда растворилась в планшете, а Артем залег перед телевизором, решив начать с первой части франшизы от далекого 1987 года. Да так и провел весь остаток дня. И только Кай упорно продолжал рубить дерево во дворе.

        Ужин в кругу семьи - этот ритуал в семье Димы являлся священным. Даже бунтующий Кай не рискнул нарушить традицию и занял свое место за столом. Дерево он все же свалил, пусть и ценой кровавых мозолей. Пусть так.
        - Ну что, кто что нарыл по своей расе? - спросил Артем, просчитывая возможные диалоги и как их обернуть в нужное ему русло.
        - Я не нашла по спектроморфам ничего, кроме описаний на форумах КЭ, - улыбаясь сообщила Герда. Ее радость, очевидно, была связана с тем, что она приготовила на конец своего спича. - Но нашла многое в более ранних источниках. Официально, конечно, это не прописано, но создатели явно вдохновлялись культовой MOBA-игрой середины десятых годов. Был там схожий персонаж. Так что, думаю, я знаю, что меня ждет через два уровня. Дядя Артем, вы были правы, сказав, что Сектроморф - это герой ближнего боя, на шестом уровне…

        Артем краем взгляда посмотрел на Кая. Тот был увлечен рассказом сестры и, кажется, завидовал ей, но признаться в этом самому себе, а тем более окружающим, ему не позволит гордость. Ничего, пусть не признает. Главное, чтобы развивался в правильном направлении.
        - Я про Турианцев вообще ничего не нашел, - с досадой проговорил Дима. - Мля, четыре часа геморрой высиживал и ничего!
        - Зато я нашел, - не моргнув глазом соврал Артём. - Турианцы не подвержены пси атакам, они же по сути нечто среднее между силикойдами. Про резисты ты знаешь, так что увеличивай количество жизней и резисты. Геном лучше не разбавлять - снизятся сопротивления. А и еще, - Артём решил сыграть и вовсе на грани фола. - Турианцы - это кремниевая форма жизни, и, следовательно, у них есть возможность хилла от углеродосодержащих материалов. - Под конец он не выдержал и отвел глаза. Всё-таки ложь в глаза старому другу несколько царапала его совесть.
        - Реально? - Дима принял слова друга за чистую монету, а Артём поблагодарил небеса за то, что его друг оказался простоват. Если его ложь прокатит и слова Восьмого окажутся истинной - это сильно усилит новую команду.
        - Ага, - пришлось закрепить собственную ложь.
        - Я, кстати, про фантомов кое-что нашла, - Герда посмотрела на хмурого брата, затем на отца.

        Дима кивнул дочери и спросил у сына.
        - Ты будешь продолжать вести себя как ребёнок или наконец начнешь прислушиваться? - Парень не ответил, продолжая уплетать котлеты. Согласиться с отцом ему не позволяла клиническая упертость, но и отказаться вслух он не мог. Дима может тоже "упереться рогом" и отключить его капсулу. Не дождавшись ответа, Бишкек попросил Герду продолжать.
        - Так вот, та игра имела под двести персонажей и, помимо Спектроморфа, там был ещё и иллюзионист. Но он тоже был боец ближнего боя. Он не очень похож на расу Кая. Если честно, то вообще не похож. Но мало ли, может если почитаешь, то найдёшь что-то интересное для себя.

        С этими словами она толкнула в сторону брата планшет с голубым антропоморфным котом, вооруженным копьем. Наверное, только из-за кошачьей морды Кай выразил интерес, но тоже неплохо. В общем вечер прошел получше, чем мог ожидать Артём. Завтра предстоит встреча с официальным лицом корпорации. Его группа особого прогресса не показала, но и завтра они появятся "не с пустыми руками", а уже имея модель развития для каждого члена группы.

        Артем с командой зашел в игру за пятнадцать минут до назначенной встречи, но у информационного куба их уже ждали двое в сопровождении двух высокоуровневых пятерок. Два весьма колоритных игрока: девушка с неоновыми волосами, темной кожей, и вамбас в цилиндре и с тростью. Кем была девушка, Артем понял по нику "SpotSniper”. А вот второй персонаж был незнаком, но цилиндр и трость намекали Артёму, что они уже встречались в прошлом.
        - София? - спросил Артём, мысленно сморщившись от стригущего голоса яутжи.
        - Да, Артем Андреевич, - улыбнулась девушка. И повернулась в сторону своего спутника. - Познакомьтесь, Сергей "Seny" Благин. Наш куратор и меценат, со вчерашнего дня ещё и единоличный хозяин планеты Тиактива.
        Артём сразу понял, что София является отчасти дендроидом, слишком характерным был цвет кожи и рубиновые глаза. Но ее геном был сильно изменен, и сходу Артём не смог понять, геном какой расы привязан к дендроидам. Он протянул руку вамбасу для рукопожатия.
        - А мы встречались, - произнес Сергей. - Одиннадцать лет назад, на станции Наутилус.
        - Извините, не могу похвастаться настолько хорошей памятью, но и вы показались мне знакомым, - вежливо ответил Артём. - Скажите, а это разумно: покупать целую планету сразу после нападения ксеноморфов?
        - Это и разумно, и выгодно, - улыбнулся новый знакомый. - Я бизнесмен, а умный не покупает активы на пике. Вчера, после атаки ксеноморфов, цены в этой солнечной системе из-за аварии сделали этот актив перспективным. Когда будет покончено с угрозой, я стану самым богатым человеком в кластере.
        - Логично, - согласился Артём. - Вы вкладываетесь в нашу группу, потому что тоже считаете перспективным активом? Извините меня за грубость, я понимаю ваш подход. И считаю его вполне приемлемым.

        Повисла неловкая пауза, которую решила смягчить менеджер по особым проектам.
        - Как я понимаю, в вашей группе один танк, два ДД и вы, как универсальный классовый игрок. И трое из вашей четверки являются Парадоксами. Верно?
        - Все четверо являются Парадоксами, - поправил ее Артем, бросив взгляд на Бишкека. - Дмитрий тоже обладает способностью к трансформации.

        Эти слова вызвали удивление у всех, но Артём говорил с уверенностью, отсекая любые сомнения. Если слова Восьмого верны, то в ближайшее время они найдут подтверждение.
        - Даже так! - София вздернула бровь. - Это прекрасная новость! Мы подготовили для вас группы для прокачки, - она кивнула на самое высокоуровневое сопровождение. Каждый из игроков имел от двухсотого до двухсот пятидесятого уровня. - Думаю, за две недели вы все сможете преодолеть порог в сто пятидесятый уровень. Для Дмитрия Эдуардовича я подобрала в пару мультикласс ДД-хиллера. Для Кая и Герды саппорты с хилом и контролем, для вас…
        - Нет, спасибо, - мягко оборвал ее Артём.- Мы будем качаться группой. Извините, но это не обсуждается. От вас нам понадобится помощь иного плана: скауты для поиска необходимых монстров и пара хилеров со стационарными медицинскими модулями, - как бы Артём не относился плохо к Барку, но медмодуль сильно облегчает прокачку для всей группы. И он хотел иметь в команде нечто подобное.
        - Это контрпродуктивно! Я рассчитывала подобную скорость прокачки и максимум, который вы сможете набрать за отведенные две недели, - это сотня уровней. Ксеноморфы нас теснят по всем фронтам, больше времени для фри фарма корпорация вам не может предоставить!

        Кажется, девушка была сбита с толку такой упертостью, но Артём не собирался отступать от своих слов.
        - Система никогда не поощряла "паровозы", думаю, и сейчас ничего не изменилось, так что давайте закроем этот разговор. Моё решение как лидера группы не обсуждается. Хилеры с медмодулями должны быть удалены минимум на пятьсот метров от фармящейся локации, скауты в это время прочесывают окружающие джунгли и, по мере необходимости, отваживают игроков. И самое главное: никто не должен следить за нашей прокачкой. Не ассасины, не дроны, не спутник. При малейшем подозрении в шпионаже мы оставляем за собой право разорвать все ранее заключенные соглашения и покинуть игру.

        Артём был мастак и смотрел девушке прямо в лицо. Дуэль взглядов продолжалась несколько секунд, но потом СпотСнайпер уступила. Но, как это обычно бывает, с условием.
        - Хорошо, но давайте договоримся, что вы будете соблюдать темп прокачки. Корпорация выделяет огромные ресурсы на ваше продвижение, и если в какой-то момент станет понятно, что вы не успеваете, то ваша группа безапелляционно принимает условия озвученные мною ранее.
        - По рукам! - кивнул Артём.
        Для него это была победа! Если честно, он думал что придется торговаться, блефовать, играть на публику, но слава богу всё обошлось. Артем обменялся со СпотСнайпером и Сеней контактами, добавил в конференцию хилеров и скаутов, а после распрощался с новыми знакомыми до завтрашнего утра. София сообщила, что будет каждое утро проверять дневной прогресс. Неприятно, но терпимо. Главное, что он смог отвоевать, так это полную анонимность собственной прокачки.
        Скауты выдвинулись на поиск локаций с монстрами от второго до шестого уровня с предпочтительно дальним типом атаки. "Аптеки" двинулись вслед за ними, переносной медицинский модуль сам по себе тяжёлая штука, а его развертывание и настройка занимают порядочно времени.
        Артем, Дима и двойняшки вновь отправились в торговые ряды. Вчерашний день вскрыл все недочеты, и для того, чтобы оптимизировать группу, требуется сменить амуницию и экипировку.
        Бишкеку, бывалому сидельцу, которого София уважительно звала "Дмитрий Эдуардович", было решено прикупить парный шотган М-56, тем самым повысив его огневую мощь. Герде тоже достался пузатый дробовик L-48 из облегченной серии. Девушка показала насколько грозным может быть это оружие при игнорировании брони. А вот Кай вооружился винтовкой сестры, скрипя зубами. Ну, по крайней мере, он больше не протестовал, понимая, что ещё один "залет", и он может потерять место в команде. И только Артём остался при своём "Браконьере".

        Выйдя из магазина, Артём повернулся к друзьям и улыбнулся.
        - Ну вот, ребят, закончилась наша игра в свое удовольствие. Дальше начинается нудный и адский забег по уровням!
        - Это же просто игра! - сказала Герда, провожая взглядом группу скаутов.

        Бишкек подошел к ней и, обняв за плечи, проследил за ее взглядом.
        - Нет доча, теперь это наша работа.

        А дальше началась работа. Именно работа, а не удовольствие. Уровни сыпались, как из рога изобилия, но прогресс доставался большой кровью, в том числе и смертями. Странное дело, но несмотря на агр, больше всех умирала Герда. Казалось, она специально подставляется под атаки. А это больно, очень больно, но снижать уровень погружения - это значит резать получаемый опыт, поэтому девочке приходилось терпеть.
        Глупость мобов компенсировалась кратно превосходящим здоровьем, пухленькими пассивками и неприятными скиллами. Каждая вторая тварь плевалась ядом, отстреливала шипы или слизь, которая нещадно резала ловкость. Артем всё меньше наносил урон и всё больше отсиживался в инвизе, хиля группу и кидая на мобов руты корней. Саппорт их группе был нужен больше, нежели третий дэмедж дилер.
        В первые два дня всем удалось едва ли добраться до тридцатки. И слова, которые произнес Восьмой, начали подтверждаться, чему Артём в тайне был очень рад. На десятом уровне Бишкек открыл "Поглощение кремния". Этот налог нещадно "жрал" энергию, лишая танка маневренности, но вместе с тем позволял разлагать материалы, богатые углеродом, для восполнения здоровья.
        Бишкек вкладывался в силу - его основную характеристику. К пятнадцатому уровню резисты к физическому урону поднялись до семидесяти пяти процентов, а его рост перевалил за три метра. С каждым новым уровнем здоровяк становился всё больше похожим на танк. На двадцать пятом шотганы М-56 сменились тяжелыми пушками, которые обычно ставят на легкую технику, а простой урон с руки начал превосходить урон из "Браконьера" Артёма.
        Герда окончательно распрощалась с дальнобойным оружием, уйдя в дробовики. Пассивка игнорирования брони "росла" и теперь резала врожденную броню мобов на восемьдесят единиц. И это на двадцатом уровне. Вообще, группа ей только мешала, Герда самостоятельно разбиралась с особо бронированными мобами, а благодаря навыку "Спектр света" уходила от прямого столкновения. Правда, это можно было использовать только с монстрами ближнего типа атаки, а также с не обладающими большим запасом здоровья. Например, змеи Титанобоа. Но выходило так, что соло она их "разваливала" быстрее, чем в пати.
        Кай все также ходил чернее тучи, но роль ДД дальнего боя выполнял исправно. Парень рос, его цикл стопроцентных уворотов достиг трех. Открылась возможность ПСИ атак и использования ПСИ прицелов, но парень, кажется, стал от этого только злее. Однако, он был незаменим в сражениях с ранжевыми и летающими монстрами. Потому всем приходилось терпеть его выходки.
        Чтобы соблюдать график прокачки, приходилось не выходить из игры по двенадцать часов. Артём ожидал, что двойняшки начнут канючить на третий четвертый день, но этого не произошло. Более того, Герда часто оставалась в капсуле, чтобы, как она объясняла, просто поиграть в свое удовольствие. Каждый раз, когда Дима заводил устный разговор о том, что не нормально находиться в виртуале по 18 часов в сутки, девушка лишь отмахивалась.
        К исходу первой недели тайное стало явным. Причина, по которой Герда забросила охоту в костромских лесах и растворилась в виртуале, оказалась проста и банальна.
        - Герде что там, медом помазано? - недовольно произнес Бишкек за ужином, глядя на пустующее место за столом.

        Кай едко хмыкнул, а Артем подумал: неужели он когда-то был таким же подростком? Заносчивым, упертым и свято уверенным в том, что всё знает лучше всех. Однако в этот раз всё оказалось именно так, брат о сестре знал гораздо больше, чем отец.
        - У нее там всяко повеселее, чем есть макароны и гонять лис по лесам, - произнес парень, как бы ни к кому не обращаясь. Хотя было видно: ему жгет сдать сестру. Что это, ревность или зависть, Артём не успел обдумать.
        - Говори! - Тихим, но от того не менее угрожающим голосом прорычал бишкек, а вилка в его широкой ладони погнулась, точно канцелярская скрепка.
        - А чего говорить? На свидании она! Скаута ГопоМаг помнишь? Вот он, наверно, сейчас ее развлекает. Или танцует, - сказал парень с недвусмысленным намёком.

        Герде хоть номинально и было всего десять, но выглядела она как студентка третьекурсница. Обвинить ее ухажера в нездоровых увлечениях вряд ли у кого-то повернулся бы язык, да и скорее всего он не знает о том, сколько девушке лет на самом деле. А Герда в порыве влюбленности скорее всего "забыла" сказать об этом, если говорить прямо, то соврала.
        Бишкек, услышав такое из уст сына, потерял голову. Парню следовало подбирать слова, когда он говорил о сестре. Желая насолить Герде, он только что смачно высморкался в душу отца, за что тут же и поплатился.
        Артём даже не понял, что произошло, когда всё уже закончелось. Один хлесткий удар, и Кай полетел в угол кухни, врезался в стену, а сверху на него рухнула полка со специями. Но не это было главное, а то, что Бишкеку хватило сил провернуть это, даже не вставая.
        Рука Димы, которой он ел арестантский хлеб за грехи молодости, обратилась когтистой звериной лапой. И с этой мохнатой, бугрящейся от мускул, руки на дощатый пол капала кровь Кая.
        Глава 5
        Артем сначала подумал, что Бишкек зашиб парня. Но Кай вскочил, его лицо трансформировалось в кошачий оскал, а руки покрылись пятнистой шерстью. Парень зашипел, глядя на отца янтарными глазами, а затем серой молнией выскочил в окно и скрылся в ночном лесу.
        В этот момент Дима "сломался". Он обессилено рухнул на табурет и посмотрел на свои руки, уже обретающие прежнюю форму.
        - Я сожгу эти капсулы к чертям! - произнёс он в пустоту.

        Артём ничего не ответил, просто встал, подошел к холодильнику и достал из морозилки бутылку водки.
        - Не руби с плеча. Горячая голова тебя никогда до добра не доводила. Давай лучше разгрузим нервы водкой и боксом. У тебя перчатки еще остались? - Артем попытался тактично перевести гнев в иное русло.
        - Ей всего десять! Одиннадцать будет в декабре! - Дима говорил, а из его глаз текли слезы.
        - Ты видел свою дочь? Ей на вид девятнадцать-двадцать! И не только на вид, сам хвастал ее успехами в обучении по университетской программе! Вспомни себя двадцатилетнего? А парень, скорее всего, не знает даже с кем связался.
        - Да я его выверну мехом внутрь! - Бишкек продемонстрировал замысловатое движение, будто выворачивает носок.
        - Ты только что потерял нормальные отношения с сыном! Хочешь еще и дочь настроить против себя? - Артем не стал мудрствовать лукаво и, выплеснув остатки чая в тарелку, разлил по глиняным кружкам холодную водку. - Мой тебе совет, не действуй с горяча. Вообще ничего не говори Герде, а вместо этого позвони жене. Посоветуйся с Ольхой, все-таки они ее дети тоже. Сам знаешь, матери более тонко чувствуют дочерей.
        - Позвоню, - кивнул Бишкек и, не глядя, закинул в глотку содержимое бокала.
        - Но не сегодня, - добавил Артём и отодвинул от здоровяка смартфон.
        - Не сегодня. Она не любит, когда я выпиваю, - неожиданно легко согласился Дима. - Но этого хлыща я все равно выверну. Шкуру его на стельки пущу! - он поднялся и, отодвинув табурет, спросил Артема. - Про перчатки - ты серьезно?
        - Неси! - кивнул Артём.
        Они с Бишкеком были в разных весовых категориях, но эта неделя была слишком долгой, да и закончилась нехорошо. Им обоим стоило спустить пар в русской народной забаве.
        - Выходи во двор, я ща! Хана тебе, Артёмка, сейчас я тебя размотаю! - Бишкек позволил себе улыбку.
        - Не говори гоп, - ответил Артём, собирая посуду в мойку. - Я на бокс ходил.
        - Хахах! - засмеялся здоровяк.- Где ты учился, там я преподавал! Черт возьми, я уже и забыл, когда из под ногтей кровь вычищал и по чьей-то голове прыгал! Зря ты это предложил, друид! Но - так и быть, будешь подлечивать нас обоих.
        Артем смотрел, как Бишкек разговаривает с женой разбитыми губами, и улыбнулся, но тут же сам скривился от боли. Лицо Артема распухло, будто его покусали пчёлы, но вчерашний вечер действительно пошел им на пользу. Психологическая разгрузка, крепкий алкоголь и дружеский мордобой снимали моральную усталость не хуже отдыха на курорте. Хотя про физическое состояние этого сказать было и нельзя.
        - Что значит "И что такого"? - переспросил Бишкек и, положив смартфон на стол, включил громкую связь.
        - Если честно, я удивлена, что первая влюбленность с ней случилась только сейчас. Немудрено, ведь мы живем в лесу. - спокойно произнесла Ольха, будто речь шла не о первом свидании десятилетней дочери. - Надеюсь, ты повел себя тактично, а не устроил скандал?
        - Да ей всего десять! - вновь повысил голос Бишкек, однако он больше не выглядел также уверенно.
        - А ты видел других десятилетних детей и свою дочь? Вообще, Скивы женятся к шестнадцати зимам, но в роду барсов, сумеречных котов и лесных пум этот возраст сильно ниже. Коты вообще взрослеют раньше. Их род воюет с соседями сотни лет, и для выживания они приспособились раньше заводить семью, приносить не одного, а двоих-троих детей. Как это у вас называется? Эволюция?
        - Пи…ц это называется! - не сдержался Бишкек.
        - С Каем всё в порядке?
        - Он с нами не разговаривает. С утра залез в капсулу и больше не вылезал, - без особого оптимизма ответил Бишкек.
        - Значит, всё лучше, чем я ожидала, - как-то уже менее нервно произнесла супруга Димы. - А по поводу Герды - боюсь, ты наломаешь дров. Алисе нужно уладить кое-какие дела, и мы приедем, - Ольха вынесла суровый приговор их холостяцким каникулам.
        - Может, не стоит? - Дима сделал вялую попытку отговорить жену.
        - Тут Алиса хочет поговорить со своим благоверным, - перевела тему Ольха, передав трубку подруге.

        У Артёма при этих словах будто выбили из-под ног опору. Он-то сказал жене, что едет по делам, открывать новый бизнес, за который даже еще не брался.
        - Сувениры-ягодки, значит, Артём? - укоризненно произнесла Алиса. - Да не оправдывайся ты, я с самого начала всё поняла. Да знаю я, что ты не хотел меня беспокоить, но ладно. И да, мы на самом деле со дня на день приедем. Кто-то же должен работать, а не только играть, - она ловко "вставила шпильку" упрека, который тут же загладила. - Он толкается прям, вчера я проснулась и поняла, что жить не могу без ежевики и пиццы! Ты бы видел глаза доставщика, который в пять утра привёз три коробки с пиццей и ведро замороженных ягод, - Алиса залилась звонким смехом.
        - Может, не стоит летать в твоём положении? - Артём тоже сделал попытку отговорить жену, но получил отпор.
        - Артём я беременна, а не при смерти! И потом, раз ты такой занятой, идеей продвижения нового бизнеса займусь я! Уверена, ты даже не искал поставщиков! А девчонку не трожьте! Не вам с ней разговаривать об этом!

        Когда Алиса положила трубку, Артём шумно выдохнул, а Бишкек озвучил складывающуюся ситуацию одной емкой фразой.
        - Нам пи...ц! - проговорил здоровяк, заливая в рот остатки чая. Видимо, по привычке со вчерашнего вечера он сделал это одним движением, словно пил водку.
        - Все так плохо?
        - Ты на срач в доме посмотри! Ольха нас на собственных кишках повесит! - раздосадовано произнес Дима.

        Герда так и не узнала о том, что её маленький секрет раскрыт, и с утра уже растворилась в вирт мире. Кай же вернулся под утро и сразу лег в капсулу. Благо, спать в ней можно не хуже, чем в кровати. Дима и Артем тоже не стали тянуть время и зашли в виртуал, разговаривая о том, кого можно попросить провести в доме генеральную уборку. Точно не Герду: девушка была важнее как игрок, нежели блюститель чистоты.

        Войдя в Квази Эпсилон, обоих ждала первая тревожная новость. Кай покинул группу и, более того, по данным, пришедшим от Софии, вылетел с планеты Тиактива и сейчас держал курс на пиратскую станцию Бабуро. Менеджер по особым проектам не зря ест свой хлеб, а потому - на одном рейсе с ним летело еще четверо завербованных ею игроков. На всякий случай.

        А вот Герда донимала всех расспросами о том, что случилось с её братом. По словам девушки, тот не отвечал на её сообщения. Хорошо, придумывать ложь не пришлось: Герда спросила, не поругался ли отец с сыном и, получив лишь утвердительный ответ, додумала остальное самостоятельно.
        - Ничего, пап, он перебесится и вернется. Так ведь всегда было, - уверенно проговорила Герда. - Пара дней - и он, как обычно, вернется домой.
        - Я тоже так думаю, - ответил дочери Бишкек, хотя у Артёма не было в этом уверенности. Слишком серьезным был вчерашний конфликт.

        Однако, действительно неприятная новость ждала их команду с появлением менеджера Софии. Она кратко поинтересовалась причиной разлада в команде, а после поставила условие: вся группа должна раскрыть свои активные и пассивные навыки, чтобы она подобрала индивидуальную стратегию прокачки.

        И спорить с ней было глупо: Артём сам подписался под соглашением, что если что-то пойдет не так, прокачка группы будет осуществляться по сценарию, предложенному СпотСнайпером. Разглашать личную информацию не хотелось до зубного скрежета, но уговор есть уговор.
        Артём начал с себя и подробно расписал собственные навыки, мало ли, может, девушка по названию не сможет понять, в чём "соль" каждого скилла.
        Артем "КУВ" 41 уровень
        Сила: 1450
        Ловкость: 1780
        Интеллект: 980
        Пассивные навыки: "Кислотная кровь 2", "Нейропаралитическая кровь 1", "Генный вампиризм 2", "Ношение средней брони 3"
        Активные навыки: "Оптический камуфляж 2", "Тепловизионное зрение 3", "Прыжок 4"
        Кибернетические улучшения: "Саккурадитовые клинки","Саккурадитовая маска", "Саккурадитовый скелет"
        Генетические улучшения: "Метаболизм 2", "Генетический вампиризм 2"

        На пятом уровне прокачки пассивный навык "Токсичная кровь" получил возможность трансформироваться в "Нейропаралитическую кровь" с потерей очков прогресса прокачки. Биологический яд стал нейропаралитическим и на первом базовом уровне сильно проигрывал в полезности. Но Артём был уверен, что в дальнейшем эта пассивка будет не хуже "Спектра света" или "Концентрата темы" Герды.

        Вопросы по поводу "Генетического вампиризма". Ни у кого больше этот навык не появлялся в принципе, не говоря уже о том, чтобы быть пассивным при получении расы. Услышав описание этого навыка, девушка посмотрела на Артёма горящими глазами, а затем, попросив минутку, зависла, очевидно отписывалась по полученной информации кому-то ещё.
        Дмитрий "Бишкек-папа" 42 уровень
        Сила: 4030
        Ловкость: 1010
        Интеллект: 580
        Пассивные навыки: "Карбоновый экзоскелет 4" "Поглощение углерода 2", "Ношение тяжелой брони 5"
        Активные навыки: "Крушащий удар 4", "Ярость реликта 3", "Поглощение углерода 2"
        Кибернетические улучшения: "Терактитовый скелет", "Терактитовые кулаки"
        Генетические улучшения: Нет

        Из активных навыков Бишкека Софию заинтересовали: "Ярость реликта 3" и "Поглощение углерода 2". Первый - работал в синергии с "Крушащим ударом", увеличивая силу каждой следующей физической атаки на пятьдесят процентов, а второй позволял усваивать материалы, содержащие углерод, тем самым восстанавливает здоровье танка.
        - Это очень странно! - удивилась девушка, глядя на трехметрового здоровяка с кремниевым панцирем врождённой брони. Бишкек так и не обзавелся носимой бронёй, хотя пассивный навык для этого имелся. - Турианцы изначально задумывались, как танки. Самый высокий показатель резиста к половине видов урона и никаких навыков лечения. А тут… Из семидесяти шести тысяч игроков этой расы никто не получил подобного навыка. Как?
        - У нас свои методы прокачки, - Артём оставил этот вопрос без ответа. - И ещё, Дима теперь Парадокс-оборотень, а это плюс неучтенная Системой ловкость.

        Настала очередь Герды скидывать раскладку по своим параметрам.
        Герда "Олимпия" 46 уровень
        Сила: 980
        Ловкость: 1650
        Интеллект: 2210
        Пассивные навыки: "Концентрат тьмы 4", "Спектр света 3", "Ношение средней брони 6"
        Активные навыки: "Иллюзия первородной тьмы 2", "Темный клинок 5", "Ослепление 3"
        Кибернетические улучшения: Нет
        Генетические улучшения: Нет

        На скилл билде Герды София не стала заострять внимание, перейдя к самому главному.
        - Над вашими параметрами будет работать команда аналитиков. Думаю, завтра вы уже получите новые указания по прокачке и группу поддержки. Сегодня - продолжайте качаться в урезанной группе, или, если есть желание, в вашу группу может включиться игрок корпорации с необходимым вам классом.
        - Нет, спасибо, - сдержанно ответил Артём, хотя внутри все клокотало от негодования. Но слово есть слово, и его придётся держать.
        - По поводу Кая. Ему уже предложен контракт в одной из пиратских гильдий и он принял его. За него можете не переживать.
        - И эта пиратская гильдия, разумеется, подчинена Альфа Нова, - сказал Бишкек, покусывая губу. - Коллаборационизм какой-то, предательство идеалов пиратского братства.
        - Дмитрий, оставьте эти сантименты для наивных подростков, - укоризненно, словно воспитательница нашкодившим малышам, произнесла Софья. - Вы ведь не ваш сын, и прекрасно знаете, как устроен мир.
        - Да, - кивнул Бишкек, с улыбкой посмотрев на Артёма. - У нас был уже опыт знакомства с одним пиратским бароном. Он ведь тоже проповедовал с искренностью апостола и пламенными речами идеалы братства, а сам нехило так наваривался на простоватых романтиках.
        - И что с ним сейчас? - участливо поинтересовалась менеджер по особым проектам.
        - В парке, читает газеты и голубей кормит, а три раза в неделю возит внучку на гимнастическую секцию, - вместо друга ответил Артём. - В общем, живет жизнью пенсионера, поняв, что деньги не главное.
        - Передайте Егору Гратовичу мой привет, - улыбнулась София и оставила их компанию, умчавшись по своим делам.

        Первый день без Кая, как ДД, прошел сложнее в плане прокачки, но легче в моральном. Никто не язвил по поводу глупой смерти или ошибки, не умничал о монстрах, находясь на третьей линии. В общем, если не считать недостатка полноценного саппорта и второго ДД - их группу можно было бы считать образцовой.

        Сильно уменьшился выбор монстров на которых можно было бы "набивать" экспу. Локации летающих тварей отпали, и троица сконцентрировалась на болотах. Змеи Титанобоа уровня 60+ раскладывались на опыт и лут за пять-шесть минут. А со змеями пятидесятого, пусть даже они и были реликтами, Герда справлялась самостоятельно за то-же время.

        Артём прекрасно понимал, что для девушки будет выгоднее качаться в соло режиме. Да и раса Яутжа далеко не командный игрок. А вот Бишкек… Танк, обладающий почти семидесяти процентным резистом к физическому урону, на кураже ворвался в гнездо Титанобоа и ожидаемо погиб.
        Израсходовав весь боекомплект в дробовиках, каменноголовый танк схлестнулся с мобами врукопашную. Бишкек впал в кураж, активировал "Ярость реликта" и довел серию ударов до семи. Это был рекорд, но не главный: последний удар терракотовых кулаков ваншотнул Титанобоа Императрикс семьдесят седьмого уровня! Босс этой локации обнулился с последнего удара даже не ДД, а танка! Как потом поведал Бишкек, он смог использовать силу оборотня, которая убрала резисты, но дала такой буст к ловкости, что дюжина реликтов не смогла прервать серию. Этот факт и требует глубокого вдумчивого анализа, но вечером. Сейчас во главе угла стояла прокачка.
        Артем тоже решил попробовать себя в соло. Ловкач-интовик Яутжа плохо справлялся с болотными змеями. В одиночку возникали сложности даже с одноуровневыми монстрами, и это удручало. Если Дима и Герда так хорошо работают в одиночном бою - то это значило, что Артем делает что-то не так. Мысли о том, что он, возможно, запорол "перса", только мешали концентрации. Не может быть, или все-таки это возможно? Сейчас, как и раньше, он действовал по наитию, и это всегда срабатывало. Так что теперь что-то явно не так.
        Теория Восьмого подтвердилось на практике. Артем знал, как сделать из любого игрока имбалансного читера, вот только зная это секрет, он не мог провернуть его с самим собой. Его способ прокачки это фокус - магия снаружи, но шарлатанство внутри. Ведь чтобы получить способности - надо верить в них, а он не верил.
        По всему выходило, что без группы с местными монстрами ему сражаться не вариант. Теплокровные звери хорошо бронированы, а холоднокровных он не видел при помощи своего тепловизионного зрения. Выбирать в качестве жертвы низкоуровневых - это значило сократить скорость прокачки. Вот и выходило, что куда ни кинь - всюду клин.
        Так прошел день. И, надо сказать, вышел он весьма и весьма продуктивным, хоть они и отставали по графику прокачки. Герда взяла пятьдесят третий уровень Бишкек сорок девятый, а КУВ сорок седьмой. И то, что Артём "плелся в хвосте группы", не добавляло ему оптимизма.
        В конце дня с ним связалась София. Менеджер по особым проектам, хотела встретиться и обсудить стратегии дальнейшего развития каждого из игроков. По возвращению в город их группу уже ждала друидка с неоновыми волосами и, что удивительно, в одиночестве. Никакой свиты или охраны, никаких новых чиновников - только она одна.
        - А вы сбавили темп, - подметила девушка, кивком указав повыше их голов. Явно она имела в виду уровни, и эти слова заставили всех троих напрячься. - У меня к вам есть разговор, но - давайте найдем более располагающую обстановку.

        Располагающей обстановкой оказалась маленькая забегаловка, коих было без счёта на местных улицах. Такие места пользовались спросом у игроков. За счёт быстрого перекуса можно было восполнить внутренние резервы игрового персонажа, поднять энергию или просто "накидаться" дешевым пойлом. Квасить в виртуале гораздо дешевле, нежели в реальности. За бутылку водки в реальности можно приобрести ящик ее аналога тут. И никаких последствий вроде похмелья! Правда, с выходом из вирта пропадал всякий эффект, но это просто мелочи.
        - Аналитический центр прислал мне раскладки. Вы смогли удивить всех, но не скоростью прокачки, а открывшимися способностями.
        Девушка начала долгий и информативный разбор наших скилл билдов. Спектроморфы задумывались как бойцы дальнего боя, "заточенные" на охоту за саппортами и снайперами противника. Псионика на базовом уровне позволила использовать ПСИ прицелы, "игнорирование брони" частично снимало броню и без того тонких саппортов, а "Ослепление" и "Клинок тьмы", позволяли вовремя покинуть снайперскую лежку, при возникновении опасности. В случае же с Гердой, эти способности хоть и имели одинаковое описание как в стандартном билде, но крайне отличались по своей сути и применению.
        "Ослепление" Герды работало не точечно, а ослепляло всех в радиусе десяти метров. "Клинок тьмы" позволял проходить не только сквозь прозрачные объекты, но и игнорировать материальные преграды. Но вишенкой на торте был навык "Игнорирования брони". В ПвП броня противника "срезалась" не в процентном соотношении, а полностью только при бое на ближних дистанциях. Аналитики уже провели эксперимент и выяснили, что данный навык работает у разных игроков по-разному, но ещё ни один спектрморф не становился милишником.
        С Бишкеком дела обстояли примерно также. Уникальные навыки позволяли лечение от углеродосодержащих материалов, что позволяло танку обходиться без группы, а возрастающий урон при серии ударов, выводил средний дамаг в минуту на уровень демедж дилеров. И это без снижения показателей резиста и брони, а значит, выживаемости.
        Артема “СпотСнайпер” оставила на сладкое.
        - Ещё раз задам вопрос, но, думаю, вы также оставите его без ответа. Как вы смогли просчитать алгоритмы квантового компьютера и получить такие результаты? Это невозможно в принципе, но я смотрю на вашу группу и вижу трех Парадоксов, сумевших дважды "нагнуть" Систему и один раз - реальный мир!

        Если честно, то Артём ожидал услышать от менеджера упрек, что он, в отличие от друзей, не так компетентен и силён. Но вместо этого Софья вновь открыто восхищалась ими. А значит, и КУВом в частности.
        - Вы обошли разбор моего аватара, - напомнил Артём. Сейчас он был внешне спокоен, но внутри него бушевал пожар неуверенности.
        - Генный вампиризм! - девушка сделала эффектную паузу, а затем продолжила, - Это способность, присущая только расе ксеноморфов. НПС расе, которая захватывает по одной звёздной системе в неделю, из-за которой корпорация терпит миллиардные убытки, а люди в реальности лишаются работы. И у вас имеется эта способность.
        - Наверное, это связано с тем, что Восьмой пытался меня инфицировать, - сделал предположение Артём, но в ответ получил серьёзный взгляд Софии.
        - Держите меня за идиотку, Артём? Это обидно. Да, я может быть многого не знаю о тайных способах обмануть Систему, но свою должность я занимаю не просто так. Инфицировав вас, Восьмой пытался заполучить ген Чужого. Чужие-спектроморфы у него уже есть, а вот Яутжа-ксеноморфов Восьмому не заполучить. В их геном изначально была "зашита" токсичная кровь, расщепляющая эмбрион Чужого. Но у вас появился генетический вампиризм, и это очень перспективный навык. С его помощью можно получить ген ксеноморфа!

        Бишкек и Герда слушали Софию с открытыми ртами, а Артём лишь кивал: мол, с самого начала он прекрасно знал, а девушка всё это рассказывала для остальных слушателей. А ведь то, что он только что услышал, является действительно перспективным направлением развития его персонажа.
        - Для Дмитрия и Герды уже выбраны локации прокачки и группы поддержки. Бишкек отправится на планету Базальтовый Ауф для фарма Террактитовых силикоидов. - София повернулась в КУВу. - Вы, Артем, продолжаете прокачку в роли лидера группы Парадоксов. Главная ваша задача - добыча генома ксеноморфов и эволюция в ксенохищника. Весь аналитический центр сходится во мнении, что это наиболее перспективный вариант развития вашего аватара. - И последней менеджер по особым проектам уделила внимание Герде. - Олимпия же, в спарке с саппортом-медиком, будет отправлена в одиночный рейд на гнездо молодой матки ксеноморфов на Пандору. О, а вот, кстати, и он. Знакомьтесь: Ярослав "ГопоМаг" Семерец - саппорт-универсал. Специализация: хилл, рут и станы.
        - О, сам ГопоМаг! - встал из-за стола Бишкек, едва не перевернув его. - Не представляешь, как я хотел с тобой познакомиться! Герда, доченька, может ты нас познакомишь, а?

        Ни грамма любезности, только угроза исходила от трехметрового турианца. И, хотя он был на сотню "ниже" тайного ухажера Герды, ревнивый отец явно желал "пощупать" знакомца дочери в ближнем бою.

        Вместо ответа ГопоМаг поставил на стол бутылку премиальной водки и сел рядом.
        - Я тоже хотел познакомиться. Потому я тут, - спокойно ответил ГопоМаг, не отводя взгляда от Бишкека.

        Напряжение пропитывало воздух. София, очевидно, не понимала, что происходит:
        - Если кандидатура Ярослава вас не устраивает… - начала было она, но замолчала, перебитая Бишкеком.
        - Вставай-ка парень. Сейчас папка этой дурехи будет тебя бить! - Бишкек расправил плечи, отчего показался еще более устрашающим. Только ГопоМаг и глазом не повел.
        - Я испугался. Очень сильно, - равнодушие и бесцветность его голоса вызывали удивление. - Водки выпей, на жопу сядь. Возможно ты мой будущий тесть, а я твой зять.
        Кажется, этот парень реально не боялся Бишкека. Хотя, учитывая разницу в уровнях, парень, очевидно, имел аргументы против турианца. Но выяснить это можно было опытным путем.
        На кремниевом внешнем скелете турианца начали пробиваться бурые волоски, а террактитовые наковальни кулаков обретали форму звериных лап. Кажется, сейчас им не удастся избежать стычки первого знакомства. Бишкек включил трансформацию. А вот ГопоМаг, видимо, не собирался биться. Сидел спокойно, разливая водку по не предназначенным для нее бокалам.
        - Папа, не надо! - прокричала Герда, но Бишкек уже вошел в кураж.

        Серии из трех ударов хватило, чтобы "слить" не защищающегося "аптеку". И все закончилось, так и не начавшись. ГопоМаг лежал изломанным телом внутри легкой брони. Над ним стоял Бишкек, так и не отошедший от куража боя. Плакала Герда, а София, отошедшая вместе с Артёмом с линии огня танка, затравленно озиралась по сторонам.
        - Что это было? - не своим голосом спросила менеджер по особым проектам.
        - А, это сцена из пьесы "Ревнивый, но глупый отец". А через пару дней нас ждет второй акт "Жена разматывает мужа", - и добавил уже громче, так, чтобы его слышал Бишкек. - Дима, ты вчера потерял сына, а сегодня и дочь. Теперь от жены тебе точно пи..дец!

        Вместо ответа здоровяк лишь виновато посмотрел на друга и дочь. Сказать ему было нечего.
        Глава 6

        Истерика, слезы, обвинения. Бишкек стоял с повинной головой перед дочерью, что не скрывала эмоций. До этого Дима выхлебал чайной ложкой ушат помоев от жены. Ольха, в отличии от дочери, не скромничала в выражениях. И, кажется, реакция женской половины семейства легла грузом совести и на Кая. Парень не пережидал семейную "бурю" в капсуле, а сидел в кресле с виноватым лицом.

        Артему было неуютно присутствовать при семейном судилище, и тот кивнул Каю идти за ним. Парень, очевидно, решивший, что крестный собирается вызвать его на тет-а-тет головомойку, помедлил, но все же последовал за ним на лоджию. Когда оба покинули комнату, Артём негромко произнес:
        - Сходи в подвал и возьми отцовского пива. Ты какое любишь?
        - Батя не разре… - начал было отнекиваться подросток, но Артём его оборвал.
        - Да не собираюсь я тебя отчитывать! Возьми пива, что варил отец, и пошли на лоджию поговорим. Не хорошо слушать то, как отчитывают кого-то.

        Парень кивнул и скрылся на кухне, а Артем вынул из серванта три высоких бокала и пошел прочь от женских упреков в адрес друга. Кай появился спустя несколько минут, звеня запыленными бутылками домашнего пива.

        Артем разлил по бокалам темный эль с густой пенной шапкой. Один протянул Каю, и подросток, поколебавшись, принял напиток из рук крестного. Повисла неловкая пауза.
        - Как ты устроился? - начал первым Артем.
        - Нормально, - скупо ответил парень, перебирая пальцами запотевший бокал.
        - Это хорошо. И - давай сразу, чтобы не было потом вопросов: я осуждаю твои слова на счет сестры, но понимаю. Я тебе крестный, но прежде всего - друг. Да пей ты уже! - не выдержал Артем, глядя, как мнется парень. - Думаешь, я не знаю, что ты давно уже все попробовал из запасов отца?
        - Он будет ругаться… - тут решительный Кай показал истинную сущность подростка.
        - Не будет, - покачал головой Артем. - Ты думаешь, он в твоем возрасте не пил пиво? Или не расстраивал родителей? Уверен, что он причина в том, почему так рано поседела твоя покойная бабушка. А с ним я все улажу. Помни одно: семья - это главное! Нет никого ближе семьи, при любых раскладах. Герда, Ольха, Дима…
        - И вы с тетей Алисой, - добавил Кай, улыбнувшись.
        - И мы, - согласился Артем. - Если у тебя будут трудности, захочется выговориться или просто найти поддержки, - Артем вынул смарт и положил его на стол, а затем запустил френд-коннект. Кай тут же подтвердил запрос о внесении в список контактов и улыбнулся.

        На лестнице раздались грузные шаги, и Кай сжался в кресле при их приближении.
        - Сиди, - Артем успокоил парня, положив руку ему на плечо.

        Раскрылась дверь, и явно злой Бишкек опешил от увиденной картины.
        - Это мля что за мансы! - начал было распаляться здоровяк, но Артем грубо перебил его.
        - Голос на два тона пониже, - и после секундной паузы добавил. - Пожалуйста. Садись в кресло. Пришло время поговорить по-мужски, - Артем пододвинул к пустующему садовому креслу третий бокал.
        - Встал и вышел. Рано тебе еще пиво пить, - процедил Бишкек, срываясь на пацана.

        К чести Кая - тот не стал устраивать сцен или оправдываться, а просто поставил бокал и вышел с лоджии.
        - А вот теперь давай выпьем и поговорим, - произнес Дима, но у Артема было другое предложение.
        - Пей. А я, пожалуй, тоже пойду. У тебя был шанс навести мосты с сыном, но ты всё испортил. Как всегда.

***
        - Знакомьтесь, господа, это Артем КУВ, с этого момента - член вашей группы, - голос СпотСнайпера был бодр и весел. - По поводу его капитанства, не буду ничего навязывать, скажу лишь одно: постарайтесь прислушиваться к его советам в прокачке.

        Артёму не мешал менеджер по особым проектам - сейчас он внимательно изучал своих новых компаньонов по игре. Компаньонов ли? Наверное, это было слишком мелко. Скорее, они "локомотив", который протащит по уровням вагон с ником КУВ. Ещё бы, игрок, едва преодолевший отметку в пятидесятый уровень, подселен к игрокам от двухсотого до трехсот пятнадцатого уровня.

        Не говоря уже о том, что это давно слаженная группа, в которой главная задача Артема - просто не быть пятым колесом. Скажем так, он турист, для которого корпорация наняла группу топов. Неприятно, но это так. Так что можно не ожидать тёплого приёма и братаний.
        - Капитанства, говоришь? - нехорошо так улыбнулся самый высокий в уровнях. Игрок с ником АнтиНуб расы Балагор - восьмиглазый антропоморфный инсектоид явно и был лидером группы. - Пятидесятый Парадокс может командовать слаженной группой Парадоксов со средним уровнем в двести семьдесят? Даже не смешно.
        - Я не говорила про лидерство, - поправилась София. - Он является особо важной персоной, а ваша задача создать условия для его быстрой прокачки. По поводу его капитанства - София уточнила, - Он не будет вмешиваться, но прислушиваться к Артёму настоятельно советую. Для вашего же блага.

        Балагор переключил свое внимание на Артёма. Инсектоид хоть и выглядел поджаро, но на Хищника ему приходилось смотреть снизу вверх. А ещё у АнтиНуба мандибулы.
        - Артем КУВ значит, а с фантазией у тебя не очень. Каждый третий друид берет этот ник. У меня в кос-листе уже с десяток КУВов набралось, даже и не помню, кто и как передо мной провинился. Боюсь, включу тебя в чс и тоже "солью" ненароком, - инсектоид затрещал мандибулами, выказывая смех.
        - Ты решил, что я мечу на место лидера группы?- КУВ ответил похожим потрескиванием мандибулами. - Дружище, я всего лишь вагон, который вы потащите. У меня уже есть своя группа и на ваш ламповый междусобойчик я не претендую. Хочешь быть первым парнем на деревне - валяй!
        - А какое именно задание, ведь не просто так для прокачки КУВа вы подключили Парадоксов, - излишне громко, явно чтобы привлечь к себе внимание и охладить пыл назревающего конфликта, произнесла Лорелея. Девушка двухсот девяносто восьмого уровня расы Азари. Судя по вооружению - она являлась в группе снайпером, как и АнтиНуб, за плечом которого тоже виднелось "весло" снайперского пропульсора.
        - Охота на Чужих, - лаконично ответила София, не вдаваясь в подробности. - Да, для этого задания можно было бы привлечь и обычных игроков, но есть один нюанс: ластхит должен делать КУВ.
        - Не дохрена ли чести одному Парадоксу? - вновь начал "возбухать" АнтиНуб.
        - Довольно препирательств, - грубо оборвала его София. - Вы являетесь игроками на контракте с корпорацией, и это ваше задание.

        Балагор иронично ухмыльнулся, однако, больше ничего не ответил. Значит действительно, контракт для Парадоксов - это не просто выгодная работа. Помимо пряника, есть ещё и кнут.
        - Вот и славно! - София восприняла молчание, как согласие с решением. - Раз все согласны - перейдем к кружкам, - С этими словами девушка кивнула своему сопровождающему, и тот начал вытаскивать из корабля, на котором они прибыли, увесистые контейнеры.

        Каждый из боксов был подписан, и группа, потирая руки,
        начала растаскивать новое обмундирование.

        АнтиНуб извлек из своего контейнера винтовку с необычно широким стволом, на дульном срезе которого имелось не одно, а два отверстия. У Лорелеи была такая же пропульсионная винтовка.

        Молчавший до того момента ксенон с никнеймом "Бустер" получил два контейнера, в одном из которых нашлась тяжёлая броня с интегрированным медицинским блоком. Во втором - портативный артиллерийский комплекс. Было несколько странно видеть в зеленокожем здоровяке саппорта-минометчика, хотя смысл вот такой мультизадачности определённо прослеживается.
        Оба комплекта весили сильно больше, нежели мог носить ксенон, чьей основной характеристикой была ловкость. Но - если Бустер находился на второй линии группы, то в зависимости от ситуации, он мог как "накрывать" противника огнем по площади, так и лечить пострадавших союзников. Вполне логично, хоть и далеко не самая топовая сборка на ксенона.
        Последней в группе оказалась "Лаура". Раса Кастаник, двести двенадцатого уровня. Эльфоподобная внешность хрупкой девушки могла обмануть только неискушенного в мире Квази Эпсилон игрока. Кастаников не любили, наверное, даже больше, чем инвизеров-ловкачей с их критами и ассасинскими скиллами.
        Кастаники были чистой воды псиониками. Смятение, снижение концентрации, подчинение и захват разума - далеко не самые приятные умения. Плюс высокий шанс предугадывания атаки. Но за все надо платить, а посему выбравшие эту расу игроки являлись лакомой добычей для скаутов, инвизеров, снайперов. Помимо того, кастаник - приоритетная цель для огня при массовых сражениях игроков. Неудивительно, что у девушки был самый низкий уровень в группе. Наверняка и количество ее смертей кратно превосходит смерти Лорелеи и АнтиНуба.
        Артёму тоже досталось два небольших чемоданчика, на которых красовался его никнейм. Парень благодарно улыбнулся менеджеру по особым проектам, и та ответила ему взаимностью.
        - Открывай уже, - проговорила она. Софии явно самой не терпелось увидеть его реакцию на новые плюшки.

        Артём не стал мучить девушку и, щелкая застежками, распахнул первый кейс. Внутри оказались парные наручи, вроде тех, что он носил на запястье, но выглядели они массивнее и технологичней. Также обнаружилась маска, внешне ничем не отличавшаяся от его, и… Дыхание у КУВа сперло, две наплечные плазменные пушки!
        - Охренеть! - только и смог сказать Артём вместо благодарности.
        - Не за что! - хихикнула София. - Я посчитала, что раз ты решил во всём полагаться на канон Хищника, то ты не откажешься от такого апгрейда. Кстати, все это относится лишь к дополнительному вооружению - это не мешает применять, скажем, бластеры или шотганы. Во втором боксе остальная броня, метательные смарт-диски, дополнительные сетки для наручей, телескопическое копье и инструкция, - девушка хитро улыбнулась, а затем вынула из-за спины несколько цветных тонких книжечек. - А это лично от меня, копии оригинальных комиксов с девяносто четвертого по две тысячи третий год.
        - Что я должен тебе за такой роскошный подарок, душу? - вроде бы в шутку произнес Артём. Остальные наблюдали, разинув рты.
        - Ну, скажем, если ты расскажешь мне, как рассчитываешь варианты развития - я буду тебе благодарна. - промурлыкала СпотСнайпер.
        - Хочешь купить Манхэттен за связку стеклянных бус? Хорошая попытка, но нет. Взамен давай так: ты пришлешь мне свой скилл билд, максимально подробно расскажешь о себе, фото твоих котиков и другие вещи, что тебе важны, а я попытаюсь спрогнозировать для тебя оптимальный вариант прокачки для получения уникальных скилов.
        - Что, и семечка появится? - делано восхитилась дендроидка.

        Артём улыбнулся, потянул за указательный палец, и зелёная кожистая фаланга отстегнулась, оставшись в руке хищника. Это было больно, очень больно. Но еще более неприятным было то, что десятилетняя механика осталась, и с него только что слетел уровень. КУВ показал девушке кожистый кусок собственной плоти и приложил его к новой маске. Секунду ничего не происходило, но потом из семечки проклюнулись белые волоски, легко проросшие в практически неуязвимый саккурадитовый сплав.

        Девушка завороженно глядела на происходящее. Группа АнтиНуба также превратилась в статуи. Дабы согнать с них оцепенение - Артём взял новую маску и покрутил у себя в руках, разглядывая.
        - София, дарить жизнь предметам может только Прародитель.

        С этими словами он отстегнул старую маску, бросил ее в контейнер, а вместо неё к лицу прильнула его новая броня, ставшая теперь второй кожей.
        САККУРАДИТОВАЯ МАСКА ХИЩНИКА “КОДЕКС ЧЕСТИ ЯУТЖА” РАСЫ ДЕНДРОИДОВ.
        Уровень 1. Класс: уникальный, симбионт. Тип: броня.
        Броня: 138
        Способности: “Кодекс чести” - Предки Яутжа через глаза маски следят за деяниями потомков, одаривая или же карая их.
        Артём получил инвайт в группу "ЕЖИ-ЕСТЬ?" и первым делом полез в открывшиеся меню. Корпорация Альфа Нова неплохо организовала и смотивировала Парадоксов. Поделенные на группы от трех до пяти человек игроки со сверхвозможностями участвовали в рейтинге с соревновательным элементом. Выше рейтинг - выше оклад, и попав в группу АнтиНуба КУВ сразу угодил на четвертую строчку в рейтенге.
        - До того, как тебя нам сосватали, мы были на третьем. Ты появился и в суммарном рейтинге мы потеряли позицию. Спасибо, мля! - АнтиНуб всячески располагал к тесной дружбе. В кавычках, разумеется.
        - Я художник неместный, попишу и уеду, - пожал плечами Артём. - Хочешь побыстрее от меня избавиться, так давай побыстрее приступим к выполнению задания.
        - София обрисовала нам задачу вкратце, может быть, ты будешь разговорчивей? - предложила Лорелея, прилаживая к импульсной винтовке второй аккумуляторный блок.

        Девушка точно знала, с какой стороны стрелять из подаренного оружия. Скрутила трубу ПСИ-прицела, поставив вместо него двенадцатикратный тубус с интегрированным визором на глаз. Странный выбор для снайпера, поначалу подумал Артем, но, увидев, как она скручивает тонкий снайперский ствол и ставит вместо него трехдюймовую толстостенную трубу из другого кейса, понял, что происходит.
        Такой манипуляцией девушка-снайпер превратила импульсную винтовку высокой точности в бронебойное плазменное ружье. Когда стреляешь струей плазмы, толщиной с детскую руку, упреждение и точность не так важны. Зато критична совокупная энергия заряда. Подумав на кого можно охотиться с таким агрегатом, Артём догадался, на ком его будут прокачивать.
        Бустер уже перекинулся в новую броню и, кажется, встроенный медицинский модуль, размерами с маленький холодильник, ему совершенно не мешал. А вот эльфоподобная Лаура в ящиках не обнаружила ни брони, ни оружия, только два дипломата. И, кажется, не сильно расстроилась по этому поводу, она вообще была не из эмоциональных. Даже представлять ее пришлось Софии, так как девушка начисто игнорировала его, а на вопросы тиммейтов отвечала только через групповой чат.
        А вот АнтиНуб пропал, чтобы вернуться на небольшом космофрегате с гордым названием "19 сантиметров". А чего удивляться, если группа, в которую вступил КУВ, именовалась "ЕЖИ-ЕСТЬ?". У Артёма было настойчивое чувство, что глава группы АнтиНуб только только вступил в возраст выдавливания прыщей, желания кому-то что-то доказать и спонтанной мастурбации. Не солидно как-то бывшему Прародителю летать на корабле парня, что свое ЧСВ меряет линейкой.

***
        - Это уже восьмой! Восьмой Крушитель, которого ты убиваешь! - терпение КУВа подходило к концу.

        АнтиНуб же с елейной улыбкой меланхолично перезаряжал импульсную винтовку.
        - Кто виноват в том, что у тебя нулевой дамаг? - пожал он плечами будто не при делах. - Я оставлял тебе окно, когда у Крушителя оставалось полторы тысячи. Ты не справляешься вот и все. А так - мы уже вновь вернули группе третью позицию в рейтинге, - Балагор дозарядил винтовку, четырьмя паучьими лапами вместо рук АнтиНуб умудрялся еще и поглощать сухой паек, не отвлекаясь от работы. - Давай сделаем проще, ты просто скажешь Софии, чтобы перевела тебя в другую группу и всё, разойдемся, как в море корабли.
        - Нет дружище, это было бы слишком просто. И если решил ставить мне палки в колёса, потом тогда не удивляйся, если последует обратка.
        С такими словами Артём встал и отошёл к Бустеру. Ксенон сидел по-турецки перед медицинским блоком и заправлял в него ячейки стимуляторов.
        - Ян, слушай, ты ведь не только медик-артиллерист, какие у тебя способности от прошлого перса? - завел речь Артём, но наткнувшись на тяжелый взгляд рептилоида, пояснил причину своего интереса. - Я могу подсказать тебе возможные направления развития для получения уникальных скиллов.
        - Не, мне не надо. Вон, лучше Лауре подскажи, - ксенон кивнул головой в сторону девушки-кастаника, и та, явно почувствовав, что речь идет о ней, посмотрела в их сторону, но тут же отвела взгляд.
        - Слушай, а она что, немая? - Артём поинтересовался на щепетильную, но давно интересующую его тему.
        - Не знаю, может и немая. Но в виртуале любые дефекты проходят, думал ты знаешь.
        - Знаю, - кивнул Артём. - И про то, как паралитики испытывают радость первых шагов, и про то, как слепые радуются ярким светом и солнцу.
        - Да, но она не разговаривает. Ни с кем. Только пишет в личный или рейдовый чат. Хрен его знает, какие тараканы у неё в голове, но у меня своих проблем хватает, чтобы интересоваться чужими.

        Кастанка, кстати, оказалась с сюрпризом. Девушка развивала своего персонажа не как другие псионики, она была первым на его памяти реальным маунтоводом. Псионика, как выяснилось, позволяла не только ментально атаковать противника, но и подчинять врагов со слабой ПСИ-защитой.

        Маунты Лауры выполняли функцию танков в группе "ЕЖИ ЕСТЬ?". И девушка нашла весьма оригинальный способ пополнять войско подконтрольных неписей. Нелюдимая девушка просто подчиняла низкоуровневых чужих и натравливала их на сородичей, а когда те погибали - она подчиняла новых особей.

        Артем не стал мешать "аптеке" и, едва вставая, уже открыл личку Лауры. Если девушка так дорожит личным пространством и нелюдима, то зачем напрягать своим обществом, ведь гораздо проще написать сообщение. Так он и поступил.
        КУВ: Привет, Лаура. У меня к тебе просьба.

        Артём решил именно так начать разговор, именно со слов о просьбе. Если прямо сказать девушке, что он хочет ей помочь, это насторожит любого, а так - получается, что наоборот - это она ему помогает.
        Лаура: ???

        Девушка не снизошла до слов, отделавшись знаками препинания. Но Артём не стал останавливаться, если девушке так привычней, то почему бы не пойти на уступки?
        КУВ: Твои петы - весьма оригинальный способ использовать псионику. Да что там, я впервые вижу подобные навыки, они же уникальны, да?

        Вначале Артём хотел добавить в свои слова лишь щепотку лести, но как-то переборщил, а когда понял, что написал, решил не стирать. Какой бы зажатой не была Лаура она прежде всего девушка, а ласковое слово и кошке приятно.
        Лаура: +

        О как! Теперь вместо знаков препинания пошли математические знаки. Но ничего, и это пережить можно.
        КУВ: Можешь прислать свой скилл билд? Я готов заплатить или оказать услугу взамен.

        Нет, конечно Артём не собирался тратить деньги, по крайней мере, большую сумму. Это была скорее "удочка", с помощью которой можно "вытянуть" девушку на необходимый разговор.
        Лаура: Ты тот самый КУВ?

        Всего четыре слова, но по сравнению с предыдущими сообщениями девушки, это можно было сравнить с целой речью.
        КУВ: Да, а это важно?
        Лаура: Да, важно. Я согласна, но за одно желание.
        КУВ: Какое?
        Лаура: Я напишу потом.

        В эту секунду АнтиНуб прокричал так, что Артём, растворившийся в беседе, вздрогнул.
        - Привал окончен. Продолжаем зачистку локации, впереди еще гнездо матки. Если поднажмем, то к завтрашнему вечеру выйдем на восьмое место. У "Грешников" отрыв всего в тридцать семь тысяч пунктов.
        - Будет тебе восьмое место, - буркнул под нос Артём, а сам, как ни в чем ни бывало, подошёл к рейдлидеру.
        - Давай действовать, как и было условлено, оставляй ласт хиты мне. Для меня важно именно добивание офицеров ксеноморфов.
        - Извини, деревянный, в большой семье, как говорится… - прострекотал жвалами АнтиНуб. По внешности расы балагор было не разобрать эмоций, но КУВ был уверен, что тот сейчас улыбается.

        Артём похлопал его по плечу.
        - Как знаешь, дружище, как знаешь, - произнес он негромко, но чтобы АнтиНуб его слышал. Проверил в наручах количество заряженных сеток, патроны в носимом шотгане, и, выдвинув лезвия, встал рядом с ксеноморфами-солдатами - миньонами Лауры.

        Спектрохроматическое маскировочное поле выключилось, и восемь склизких черных чужих ринулись в опустошенный город ксенонов. Где-то там, в катакомбах, сидит матка, и без ее уничтожения об освобождении планеты можно забыть. Официально именно эта цель стоит перед группой "ЕЖИ ЕСТЬ?", но она вторична, а первичную игнорирует рейдлидер группы. Ну что ж, не пора ли устроить маленький военный переворот? Обычно такие вещи не делаются нахрапом, ведь активной фазе предшествует долгая подготовка. Но это не значит, что сегодня АнтиНуб не получит ответку.

        Еще до того, как восемь чужих и яутжа врываются в периметр города, его накрыл минометный огонь Бустера. Урон по площади не смертелен даже для ксеноморфов-солдатов, но хитбар низкоуровневых чудовищ он просаживает до половины, а это значит, что на убийство чужих нужно ровно вдвое меньше времени.

        Кусать простых солдат Артем не собирался. Вернее он уже делал это, и один раз даже прокачал талант на генетический вампиризм на 32%, но, прочитав описание полученного гена, КУВ отказался от изменения ДНК хищника. Громадный "кусок" ДНК чужого показал, что ксено-солдаты - "мусор", без хоть сколько нибудь хороших абилок. Ну, кроме инфицирования эмбрионом чужого, а этот скил Артему не нужен.
        Саккурадитовый металл брони яутжа защищал носителя от едкой кислотности крови чужих, по крайней мере, так было с низкоуровневыми представителями НПС расы. Пока Артёму не удалось проверить этот момент на высокоуровневых чужих, таких как Претор или Крушитель - АнтиНуб нагло крал фраги, добивая из новой винтовки встреченных боссов. Но дальше терпеть такое Артём не собирался.

        Когда у Крушителя осталось меньше восьми процентов здоровья, Артем прыгнул на горбатую спину чужого-танка. Крушитель находился в состоянии ярости, топча как миньонов Лауры, так и своих сородичей. В это время снайперы группы Лорелея и АнтиНуб планомерно стачивали с бронированного ксеноморфа остатки здоровья.

        Чужой был ранен, в броне зияли ороговевшие крестовидные прорехи от крупнокалиберного импульсного оружия. Новые клинки, что подарила София, не имели полости для отравления жертвы кровью яутжа и Артем, приподняв маску, впился мандибулами в мускулистое запястье руки, а затем, превозмогая боль, сунул руку по локоть в раненое тело Крушителя.

        Здоровье Артема утекало в такт сердцебиению обоих сердец хищника, но главное: нейропаралитический яд крови "пробил" резист Крушителя, его жизни начали убывать вместе с яростными дерганиями. У танка ксеноморфов осталось пять… четыре… три процента здоровья и... Пора!

        Лес корней вспучил бетон окраин города ксенонов. Зелень стеной скрыла Крушителя и оседлавшего его, точно ковбой быка, КУВа. В этот момент огонь союзников, потерявших цель, усилился, желая побыстрее прикончить монстра. Нет, АнтиНуб, этот Крушитель тебе не достанется. Сейчас помощники дилера смотрят на проросший лес через оптику, сильно сузив свой угол обзора, на этом и решил сыграть Артём.

        Не видя полной картины театра военных действий, оба снайпера дырявили зеленую стену, точно пулемет бумагу. Хорошо. Лорелея и АнтиНуб увлечены заливом урона и не замечают, что лес ползет по бетону влево и уводит их огонь. Первые залпы исправно калечили Крушителя, но стоило зелени отползти на пять метров, как вместе с ней "отползли" и попадания демедж дилеров.
        Импульсные заряды взрывали бетон в нескольких шагах, но шрапнель взрытого камня не калечила потерявшего силы ксеноморфа. Чужой погибал от нейропаралитического ДоТа, и Артем, следящий за умирающим Крушителем, поджидал момент, чтобы впиться мандибулами в кровящее зеленое нутро монстра двухсот двадцатого уровня. Три, два, один...
        Глава 7
        Вы смогли применить генетический вампиризм на ксеноморф крушитель 226 уровня. Украдено 0,3% генетического кода. Для интеграции ДНК необходимо минимум 10%.

        Значит получилось. Первые 0.3% ДНК "упали в копилку" КУВа, сдвинув шкалу прогресса с мёртвой точки. Генетический вампиризм позволяет накапливать сведения о ДНК только одного вида и класса. Стоит применить эту способность на другой вид или класс и весь прогресс сбрасывается, так что надо быть крайне избирательным в том, на кого применять укус мандибулами.

        На десятке процентов можно увидеть базовые способности жертвы, которые можно интегрировать в свой аватар. Украсть первую способность, но на деле этого не хватит в принципе. Дело в том, что похищается произвольный фрагмент ДНК и далеко не факт, что, украв 10%, удастся собрать хотя бы одну способность.

        Закончив с убийством, сбор лута не его дело, Артем активировал мимикрию и, пока не заявились новые монстры, побежал к группе. Сейчас основное сражение будет происходить именно там. АнтиНуб будет подтверждать свой авторитет, а Артём по всем правилам должен будет оправдываться за собственную инициативу. Вот только не будет этого. Не он начал конфликт в группе.

        Стоило Артёму приблизиться, Бустер активировал маскировочный купол, а АнтиНуб решительным шагом двинулся на встречу. Рейдлидер явно имел намерение поставить новичка на место.
        - Какого хрена? - балагор тычет в грудь Артема обоими левыми трехпалыми лапами. - Это что за самодеятельность.
        - Рот закрой, гланды простудишь, - осадил АнтиНуба Артем, злоба инсектоида должна выразиться не только словами, но и действиями. Так нужно было Артему.

        На мгновение опешивший АнтиНуб наоборот открыл рот, но тоже взял себя в руки.
        - Ты являешься частью группы, в которой я командир! - в подтверждение своих слов он указывает клешней в нагрудную броню.
        - Нет дружище, я не часть группы, а "вагон", который ты должен был "тащить" по уровням и способствовать в развитии. Я тебе не подчиняюсь!

        На этих словах АнтиНуб выхватил с бедра бластер и приставил его к лицу чужого. То что нужно - угроза жизни от члена группы дает право на самозащиту без санкций от Системы. Вот только у снайпера восприятие кратно выше любого другого класса, а учитывая то, что Артем семьдесят третий против АнтиНуба разменявшего четвертую сотню…

        У балагора восемь глаз, реакция мангуста и запас жизней в тридцать тысяч. Так что применять силу не имеет смысла. Даже будь АнтиНуб парализован, "ковырять" его придётся минут двадцать, а перед этим необходимо еще и вскрыть герметичный экзоскелет. В общем рейд лидеру оружие в руке совершенно не требуется, он голыми руками порвет Артёма, как газету.

        Вот только КУВ не только знал, как справиться с АнтиНубом, он уже был готов. Артем активировал рост семечки, что прилепил к броне балагора, когда пятнадцать минут назад похлопал того по плечу. Уровень тут же "слетел", сделав Артёма семьдесят первым, дальше "потекли" секунды, требуемые семечке на прорастание в броне. Плечевая пластина поросла белыми нитями корешков, следом настал черед плечевого сустава, но семечки, пробившейся лишь в пластине, оказалось вполне достаточно.

        Помимо воли рука АнтиНуба метнулась вверх, увлекаемая броней. Раздался выстрел в небо, рассеивающий маскировочный купол. Корни под ногами балагора ломали бетон, но на это требовалось время. Чтобы задержать противника, КУВ по очереди отстрелил по снайперу сразу четыре сети. Те сбили АнтиНуба с ног, но балагор оторвал их голыми руками, в то время как корни всё плотнее оплетали его тело.

        Артём не собирался убивать рейд лидера. По крайней мере не самолично - для него это пока невыполнимая задача. Зато она вполне по силам другому. Не целясь, стреляя от бедра из дробовика, КУВ потревожил Крушителя, задев из неточного оружия, и кружащих вокруг него ксено-солдат. А через секунду черный бронепоезд двухсот двадцатого уровня, нагружаемый мелочевкой от сорокового до шестидесятого, уже нёсся в их сторону.

        АнтиНуб не жилец - факт. По поводу остальных - всё зависит от их скорости передвижения этого быстро они "отлагают". Действия Артема вызвали ступор команды.
        - Чего встали? Ноги! - прокричал Артём, огромными прыжками подскакивая к Лауре. Девушка-менталистка не в состоянии убежать самостоятельно, скорее всего вкидывала все полученные очки в интеллект. По крайней мере в силу она точно не вкладывалась, судя по тысяче хитов здоровья. С ловкостью скорее всего тоже самое.

        Не мудрствуя лукаво КУВ наклонился и, обхватив колени кастаники, закинул девушку на плечо. Так точно будет быстрее, девушка больше всех умирала в их группе, а это больно!

        Первым КУВа с девушкой на плече, которая даже сейчас оставалась безмолвной, обогнал Бустер. Ксенон с массивным медблоком, интегрированным в броню, и переносным гранатометом, кажется, не чувствовал тяжести своей ноши. А вот Лорелея, пыхтя от громоздкой, но совершенно не тяжелой композитной винтовки, явно отставала.
        - Бустер! - Артём на бегу окликнул чересчур толстого саппорта. - Подхвати Лорелею, она не уйдет от монстров.

        И в самом деле, солдаты Восьмого довольно бодро нагоняли девушку. Да, крушитель сейчас был занят АнтиНубом в древесной упаковке, и в погоню бросились только низкоуровневые ксеноморфы, но их было много.
        - Чего? - синхронно спросили Бустер и Лорелея, а Артём понял, что объяснять будет слишком долго.

        КУВ круто сменил траекторию, "подрезая" ксенона, и за секунду до столкновения активировал "Прыжок". Перемахивая через трехметрового саппорта, он сбросил немого менталиста на плечи здоровяку. Едва ноги хищника коснулись тверди, Артем рванул в обратном направлении. Из наручей выстрелили две осколочные гранаты, а за каждым плечом появилось по плазменной турели.

        Не докинул. Гранаты, брошенные в сторону преследователей, взорвались аккурат за спиной Лорелеи, и девушка-снайпер кубарем покатилась вперёд. Турели в это время вели заградительный огонь, не накапливая энергию для серьёзного выстрела. Маска хищника в самом деле действовала в синергии с остальной броней, стоило Артёму посмотреть на ксеноморфа, как плазмоганы "плевались" в цель раскаленным до температуры сверхзвезд газом.

        Но не это главное, сейчас нужно было помочь Лорелее. Хочет она того или нет. На автомате Артём посмотрел на девушку, которая уже поднималась, и спаренные лучи ударили в место, где она только что лежала, превратив базальт под ней в магму. Расплавленная порода брызнула во все стороны, но слава богу девушка была в броне, и Артём понял, что едва только что не слил союзницу.
        - Прости, - буркнул он, подхватывая снайпершу на плечо.

        Чересчур длинная винтовка в самом деле оказалась неприятной ношей. Едва Артём закинул Лорелею, импульсное оружие соскочило с плеча девушки ударив Артема под коленозаставив ногу хищника подломиться. Выматерившись, Артем "навесил" себе лечение из умений дендроида и десятиметровыми прыжками начал "рвать" дистанцию с преследователями.

        Усеченная команда "ЕЖИ ЕСТЬ?" сидела на привале. Оторваться от противников не получилось, у Бустера энергии хватило лишь на километровый спринт. Правда, за эти километры от врагов отсеялось больше половины, а со второй половиной справиться было значительно проще.
        - И что теперь? - впервые решила задать вопрос девушка-снайпер.
        - А что изменилось? Продолжим фармить крушителей и попытаемся дойти до гнезда матки ксеноморфов, - ответил Артём так, будто ничего не произошло.
        - Но без АнтиНуба у нас сильно проседает урон. А без грамотного танка... Извини КУВ, но из тебя так себе, - пожала плечами Лорелея.
        - У нас есть танк, - Артём кивнул на кастанику и ксенона. - Вернее, они вдвоём и есть полноценный танк.
        - Ты сдурел? У Лауры всего тысяча хитов здоровья, а Бустер наш медик и поддержка! Лаура и так гибнет почти каждый день, и все из-за того, что ее ментальное подчинение слабнет на расстоянии, ты предлагаешь ей танковать?

        Артём решил ответить на вопрос девушки-снайпера вопросом. Только он был адресован уже Бустеру.
        - Буст, сколько раз тебя атаковали пока мы бежали?
        - Ни разу, - бесцветно произнес он.
        - А почему? Ответить можешь?
        - У меня же на плечах была Лаура, она подчиняла или дебафала чужих, что подбирались близко.
        - Вот именно! Как ты сама сказала, сила кастаники обратно пропорциональна расстоянию до противника. Лаура вполне способна танковать в первых рядах, но в паре с Бустером. Извини здоровяк, но "аптека" из тебя посредственная, - сказал Артём ксенону в лицо.
        - Да я знаю, это АнтиНуб настоял. Сказал, что ксенон заточенный под хилл станет неубиваемой "аптекой". Но у меня основная характеристика сила, а интеллект бонусными очками разогнать не так-то просто. Вот и выходит, что…
        - Нормально всё выходит, - успокоил его Артем. - То, что ты вкладывался в интеллект, это очень хорошо.
        - И чем же? - скептически прыснула Лорелея, переводя взгляд с ксенона на яутжа.
        - Тем, что на двухсот тридцатом уровне Лаура сможет взять талант на воровство интеллекта. Абилка уникальная, имеет вагон ограничений, но главное: она позволяет заимствовать очки интеллекта союзника.
        - Вреш! - прямо заявила она, бросив мимолетный взгляд на танка-псионика. Что это, зависть?
        - Скажем так, я на шестьдесят процентов уверен, что данный талант у неё появится. По крайней мере при соблюдении некоторых условий. Но опять же, мне нужна раскладка по скилл билду Лауры, чтобы сказать, какие именно характеристики нужно подтянуть.
        - Бред! - произнесла Лорелея одновременно с сообщением от Лауры. Девушка прислала скрины характеристик своего персонажа. - Ты хочешь сказать, что смог прочитать алгоритмы работы квантового суперкомпьютера?
        - Скажем так, Восьмой, против которого сейчас восстало всё игровое комьюнити, был моим близким другом. Широко об этом никто не распространялся, но благодаря ему я стал первым игроком лидером целый расы. Естественно, у меня есть знания, которые позволяют, скажем так, просчитывать неочевидные варианты развития. Или ты думаешь, София просто так выделяет меня среди других Парадоксов?

        Снайперша все также показывала недоверие, но что-то подсказывало, что она сомневается. А вот Лаура, в ту же секунду приславшая тактико-технические характеристики своего персонажа, доверяла словам Артема на все сто.
        - Да, урон в минуту у нас просел. Однако, как мне кажется, есть смысл продолжать фарм и без АнтиНуба. Но боевое построение нужно пересмотреть. Моё предложение: Бустер с Лаурой на плечах стоят на первой линии, ты, Лорелея, также наносишь урон с безопасного расстояния, а я буду в роли ассиста на всех линиях. Из моих скиллов Прародителя сейчас доступны руты корнями и хилл по площади, плюс способности новой расы. Но они скорее относятся к дебафам и ДоТам. Есть возражения?
        - Предлагаю вернуться на базу. АнтиНуб уже возродился, рвет и мечет у меня в личке, - снайперша поджала губы.
        - Ага, у меня тоже, - подтвердил Бустер, а следом плюсик в чат написала Лаура.
        - Можно и так. Хотя я бы предложил попробовать свои силы на паках низкоуровневых чужих, а там уже принять решение. Как считаете? До конца светового дня ещё три часа, жалко терять это время. Ведь пока мы тут сидим, другие группы качаются.
        Первым согласился Бустер.
        - Можно попробовать, - подтвердил здоровяк. - Как я понимаю, медицинский модуль стоит отключить? Ведь нам урон нужен, а не хил.
        - Да, братишка, - улыбнулся Артём. Правда из этого не вышло ничего хорошего, вместо улыбки яутжа зашипел, угрожающе раскрыв лицевые мандибулы.

        Тут же прилетел плюсик в чат от Лауры. Девушка таким образом выразила свое согласие в предложенной Артёмом авантюре, а Лорелее ничего не оставалось кроме как пойти за большинством.

        Оставшиеся три часа фарма оказались не так профитны в плане рейтинга группы, зато в пересчете опыта на час гораздо лучше. Лично Артём заработал 83 уровень, а также "добрал" минимальные десять процентов генома крушителя. Бустер и Лаура, поначалу со скепсисом смотревшие на предложение КУВа, к концу дня более-менее сработались, и кастаника оказалась лидером по количеству набранного опыта, подняв за час целый уровень. А на двухсотых уровнях это можно считать успехом.
        Артём покидал капсулу в приподнятом настроении. И дело тут не только в удачном дне, но и в том, что сегодня вечером должна была прилететь Алиса и Ольха. За прошедшие полторы недели он действительно соскучился по жене, особенно по вечерам вместе, когда можно было обнять благоверную и коротать остаток дня, смотря фильмы.
        Девушка на третьем месяце беременности не желала сидеть сложа руки и свой приезд расписала буквально по часам. Именно она захотела реализовать идею, которая была причиной Артема приехать к старому другу.
        Алиса буквально "загорелась" идеей продвижения народных и этнических товаров в преддверии олимпиады будущего года. "Водка, матрешка, балалайка", домашние медведи-хакеры и балет - давно ассоциировались у иностранцев с Россией. И все это, несмотря на серьезный прогресс в политике, названный "оттепелью". Сейчас продвигать славянскую культуру стало модно.
        Привычные клубы восточных единоборств потеснили секции русского кулачного или засечного боя. Тоже самое и с казацким ножевым и боем на саблях и шашках. Этому способствовала также поддержка от государства, которое "продавило" принятие этих дисциплин как виды боевого спорта.
        Рестораны русской кухни теперь пользовались популярностью не только в миллионниках и городах "Золотого кольца", как придаток к туристическим маршрутам. В тридцатых Минкульт ввел стандарты, исходя из которых теперь ресторан не мог назвать свой борщ "русским" или "украинским с пампушками", не соблюдая задокументированную рецептуру. Да, каждый может варить его так, как взбредет в голову, но назвать его борщом никто не даст. Ни в России, ни где бы то ни было еще.
        В общем Нижний Новгород вновь растил коноплю на волокно, вологодчина продолжала славиться платками, Тула - пряниками и оружием, а Кострома медовухой, льном и хорошими гидами вроде того, что четыреста лет назад устроил в болотах первую экскурсию польским интервентам.
        Выйдя в реал Артем "попал". Без лишних разговоров Герда сунула ему в руки швабру и указала на комнаты, в которых ещё не мытые полы. Сама же девушка выглядела растрепанной, явно генеральная уборка в преддверии приезда матери началась задолго до появления Артёма. Бишкек вместе с незнакомой женщиной крутился на кухне точно белка в колесе, перечисляя список того, что необходимо купить Антону.
        Лесник на том конце провода тоже попал под раздачу. Сосед, имевший внедорожник, помогал семье Димы не только трансфером до Костромы. Сегодня ему предстояло кроме встречи Ольхи и Алисы в аэропорту сделать ряд необязательных, но весьма важных покупок. Чтобы задобрить жену, Бишкек не скупился, озвучивая целый список из разного рода вкусностей, что так любят женщины вообще и его жена в частности.
        Незнакомая женщина оказалась женой егеря по имени Елизавета. Минуты ожидания конца разговора Димы хватило, чтобы понять, что он здесь лишь вносит хаос и сумятицу, а все таинства кулинарии целиком и полностью лежат на девушке. Решив, что этому тандему лучше не мешать, Артём приступил к порученной ему Гердой работе.
        Буря обошла Артёма и Диму стороной. Хотя надо признать, ходили они по самому краю. Возможно это связано с гостями, разделившими семейный ужин. Антон и Василиса поселились вдали от цивилизации не просто так. Как оказалось, егерь является успешным писателем, и жизнь в глуши является его стимулом, позволяющим с головой уйти в творческий процесс.
        Ольха пожурила Диму за беспорядок, все же их команде не удалось всё убрать, а хозяйка очага знает, где искать мусор в доме. Артему же досталось за надуманый повод приехать к Диме, но запал Алисы спал еще неделю назад, и Ольха пояснила, что та ложь была ради ее детей. Не суть важно, главное, что Алиса упомянула об этом лишь поверхностно, для галочки. И только сейчас Артем понял, как по ней соскучился.
        Единственный, кого не хватало за столом, был Кай. Парень исправно помогал наводить в доме порядок, встретил мать как и положено сыну, но когда пришло время садиться за стол, парень сообщил, что не голоден и уходит гулять. Ольха отпустила сына, чтобы не обострять ситуацию при гостях, но многозначительный взгляд достался Диме. В любом случае, все разборки начнутся позже, когда Антон и Василиса их покинут.
        В одиннадцатом часу гости откланялись, однако Бишкек неожиданно начал их отговаривать. Захмелевший Дима уговаривал соседей остаться у них с ночевой. Как оказалось, давно живя по соседству, Антон и Дима почти не общались, но пара бутылок марочного портвейна подружили их.
        Артем же не пил. После официального окончания застолья, когда гости и хозяева переместились в беседку, и пошли разговоры по интересам, Артем, обняв жену, погрузился в планшет. Шутка ли, но сейчас ему предстояло просчитать прогресс Бишкека и Герды. Здоровяк турианец "взял" восемьдесят четвертый уровень, вырос до трех с половиной метров в высоту и догнал базовые резисты до восьмидесяти процентного показателя.
        Герда же, до сих пор находящаяся с отцом в состоянии холодной войны, в паре ГопоМагом побила все рекорды. Девяносто шестой уровень Герды красноречиво отражался в ее характеристиках и достижениях. Однако в этом списке не хватало одного, пожалуй самого главного упоминания: из Герды не получится сделать командного игрока.
        Спектроморф узкоспециализированный игрок "заточенный" на ПвП или убийство монстров "один на один" или "один против всех". При этом эта раса не может пользоваться носимыми аптечками или бустерами, зато хорошо лечилась от стационарных и переносных мед модулей.
        Вот и пришлось Артёму придумывать рационально объяснимую модель развития с глупыми условиями для получения. Скажем, Бишкеку необходимо вытанковывать сто тысяч урона его кремниевой спиной, и она получит пассивный навык отражать часть дамага при получении тысячи единиц урона, а при прокачке еще и стакать его, кратно увеличивая каждый следующий. Получился откровенный бред, никак не объяснимый с точки зрения физики. Объясняя это тем, что часть кремниевой породы со спины турианца выстреливает нанося противнику урон, Артем по сути натягивал сову на глобус. Но более логичного объяснения механики этой пассивки он придумать не смог.
        Для Герды стоило озадачиться и придумать сразу несколько навыков. У девушки на горизонте маячил сотый уровень, а круглые числа Система одаривает особо жирными подарками. Но вот мыслей о вариантах развития расы энергетических сущностей было не много.
        - Я думаю, на сотом уровне у меня будет то же, что и у остальных - световые иллюзии, распадающиеся от первого же удара.
        - Ты необычная девочка, Герда, уверен, у тебя будет что-то особенное. Высокий интеллект для ловкача необычен. Плюс в тебе сейчас заключены сущности трех рас: человека, оборотня и спектроморфа. Этим надо пользоваться.

        Герда сложила руки на груди и закатила глаза с тем пафосом, который доступен только подросткам и актёрам.
        - О чём вы говорите, дядя Артём? Я девушка-скив, оборотень, а не человек. А спектроморфы вообще вымышленная раса.
        - До вашего появления я думал, оборотни - это плод легенд и сказаний. Вместе с вампирами, ведьмами, драконами и прочими. Но как оказалось, оборотни существуют, - Артём с улыбкой кивнул на девушку. - А по поводу того, что ты девушка-скиф, то есть оборотень, тут не всё так однозначно. В тебе заключены человеческая сущность и сущность зверя. И их синергия и выливается в то, что позволяет тебе менять облик. По поводу же спектроморфов, тоже не говори гоп. Кто знает, что таит космос, - Артём сделал многозначительную паузу и посмотрел в небо.
        - Так что, какая способность у меня появится?
        - Если ничего не предпринимать, то будет Хаунд.
        - А если предпринимать? - оживилась девушка.
        - Кража способности, - произнес Артём с каменным лицом. Зря что-ли он тут ломал комедию, "толкая" философские речи?
        - Расскажите! - загорелась Герда, а Артём в очередной раз убедился в том, что вера в чудо и желание быть особенным "одевает розовые очки" даже на самых прожженных реалистов.
        - Скилл, позволяющий красть активную способность противника, использовать ее на уровне своей собственной. Правда способность исчезает через час, и можно украсть только последнюю из примененных способностей, но представь, как можно удивить тех же райкерс или силикойдов, применив против них "Крик" или "Магнитизм", относящийся к расовым абилкам.
        - Что мне для этого надо? - кошка внутри Герды уже томилась в нетерпении новой способности, уже мысленно нарисовав себе картины будущих боёв, где она ворует способности противника и…
        - Всего-то делов: изучить особенности каждой расы, знать механику и принципы скиллов каждого класса и прочее, прочее, прочее.

        Артём надеялся этими словами поубавить пыл девушки. Все-таки в Квази Эпсилон больше трехсот рас, и в каждой огромное количество ролей, специализации и мульти классов, но тут его ждало разочарование.
        - Пффф, легко! - ответила девушка. - Пару часов серфинга по форуму перед сном, и к сотому уровню я все выучу! - утвердительно кивнула она.

        Размеренный вечер в беседке прервал рев мотора, затем стук в ворота, перемежающийся с женскими причитаниями. Недолго думая, все повставали из своих кресел в беседке, благо до ворот было недалеко. Вначале Дима распахнул дверь и выматерился, а затем Ольха осела не землю, потеряв сознание.

        За воротами стоял егерь с женой, а на руках он держал окровавленного Кая.
        Глава 8
        - Он попал в капкан, - негромко произнес Антон, передавая Кая на руки отца. - Я возле дома поставил, лисы повадились кур таскать.

        В его мерном голосе звучала собственная вина. Без малейших промедлений, Бишкек быстрым шагом понес сына в дом, громко обращаясь к Артёму.
        - Артем, обыщи Ольху, в смартфоне найди контакт "Виктор Олегович", пароль от телефона - двенадцать-двадцать два. - удивительно, но Бишкек и глазом не повел на потерявшую сознание жену.

        КУВ без промедлений ринулся к свалившейся без чувств Ольхе, но Алиса была быстрее и уже извлекла трубку из кармана. Артём смахнул с праздничного стола скатерть вместе со всей посудой, а Бишкек уложил сына на стол. Достал из подставки для ножей ножницы и быстро начал раскраивать окровавленную штанину. Артём в это время держал трубку Ольхи у уха друга.
        - Виктор Олегович, простите, что время позднее. Кай попал в капкан. Да, серьезно, необходимо ваше присутствие. Еще раз простите, но это срочно. - С этими словами Бишкек кивнул Артёму, давая понять, что разговор окончен.

        Остальные же топтались в нерешительности у дверного проема кухни. Герда, встревоженная Алиса и Антон с Василисой.
        - Дим, его в больницу надо. Срочно. Машина у ворот, поехали! - Егерь всем своим видом желал загладить вину и помочь в беде соседу.
        - Нет, Антон, никуда мы не поедем. Спасибо, что привезли Кая, больше ваша помощь не требуется, - произнес Дима, открывая искалеченную ногу Кая. Мальчик начал приходить в себя. Вначале вяло, но травматический шок сходил. - Да держите же его! Артем!

        Ночь выдалась тяжелой. Капкан, что поставил егерь, оказался "злым". Каю раздробило большую и малую берцовые кости, порядочно изорвало мягкие ткани и сухожилия. Загадочный Виктор Олегович появился в лесной глуши спустя полчаса. Как волшебник он появился на вертолете, но не один, а в команде трех ассистентов. Один укол, и Кай, изнывающий от боли, стих и заснул ровным крепким сном.

        Операция заняла два часа, которые Дима провел у двери кухни, ставшей операционной. В нервах Бишкек искусал губы в кровь и ни разу не вспомнил о жене, которую оставил у ворот. Там, где она потеряла сознание. Ольху Артем занес, как только суета улеглась, и сейчас у ее постели дежурили Герда с Алисой.

        В третьем часу добрый доктор, прилетевший на вертолете, вытирал окровавленные руки.
        - Пациент стабилизирован, кости собраны, порванные сосуды и сухожилия я зашил. Теперь больному строго прописан постельный режим, капельницы и кровоостанавливающие препараты. Подробный список и счет за услуги я напишу. Хотелось бы, конечно, понаблюдать за ним в стационаре, но я всё понимаю. Также настоятельно рекомендую приобрести медицинскую реанимационную капсулу, она значительно упростит уход за пациентом и позволит мне мониторить его состояние в режиме реального времени.

        Дима с Артемом уложили парня, один из ассистентов остался у кровати Кая, пока доктор обеспечивал доставку реанимационной капсулы виртуального погружения в лесной домик. Ночь обошлась Диме в немалую сумму, но кто в таких случаях считает деньги?

        Полдень за обеденным столом встречали в молчании. Кай уже находился в новой капсуле, снабжающей организм необходимыми медикаментами. Артем успел урвать пару часов сна, а вот Бишкек всю ночь провел у кровати сына.
        - Хватит! - вдруг произнесла Алиса излишне громко, отчего все присутствующие вздрогнули и вопросительно посмотрели на неё. - Мы так сидим, как-будто уже похоронили его, врач ведь сказал, что с парнем всё будет хорошо. Да, на это требуется время, но он полностью выздоровеет.
        - Ты права, Мелкая, - неожиданно поддержал ее Дима. Откровенно, Алиса уже давно успела позабыть обращение "Мелкая", но Бишкек отчего-то вспомнил это прозвище, которым окрестил ее в первые дни знакомства. - Слезами горю не поможешь. Сейчас важно отвлечься, занять голову делом. А то такие мысли в голове крутятся, хоть в петлю лезь.
        - Вот и хорошо. Ольха и я поедем в город, необходимо сделать то, на что у вас, мальчики с бородами, не нашлось времени. Найти поставщиков, заключить предварительные контракты, пройтись по списку товаров для нового магазинчика. В общем, вагон и маленькая тележка. А вы давайте, лезьте в капсулы, ещё сто-пятьсот уровней не взято и локации не зачищено, - натужно улыбнулась Алиса.

        Артём хотел было поспорить с ней, мол, неподходящий сейчас момент, но прикусил язык. Удивительно, но остальные отнеслись к словам его супруги, как к команде, и спецназ, не осушив бокалы с чаем, начал вставать из-за стола.
        - А, и ещё, - вдруг добавила Алиса, посмотрев сначала на Ольху, а затем на Герду, - на вечер нам нужно будет три капсулы, зайти в Квази Эпсилон. Мы ведь так и не познакомились с твоим кавалером! Ну, за исключением Димы, - она укоризненно посмотрела на Бишкека, который, кажется, за эту ночь постарел на десяток лет. - Кстати, пойдём женским коллективом. Дима и Артем уже познакомились, так что сегодня вечером вы остаетесь дома.

        Щеки Герды загорелись румянцем, Ольха изобразила некое подобие улыбки, а Дима пропустил слова Алисы мимо ушей.

***
        - Как тебе новая броня? Непривычен тяжелый экзоскелет-погрузчик? - КУВ обходил по кругу Бустера, ставшего в штурмовом экзоскелете еще больше.
        - Я раньше за танка играл. За скарроса. Мне не привыкать. Да и без него новое вооружение мне не потянуть.
        Он кивнул на мобильную фортификационную установку, или же попросту танк. Гусеницы, кстати, тоже имелись - выглядывали из-под бронированного кулака с плазмометом. Экзоскелет-погрузчик был необходим для ношения боекомплекта и сменных стволов, а стрелять Бустеру придется много.
        - Вы обходитесь корпорации дорого, - заметила София. - Надеюсь, это принесет плоды, иначе следующую амуницию будете покупать за собственный счет. Лаура, тебе как, удобно? - поинтересовалась менеджер по особым проектам у молчаливой кастаники, расположившейся на плечах Бустера. Девушка оказалась на удивление лаконична, отправив ответ в чат.
        - А вот и АнтиНуб. Что сейчас будет! - оживилась Лорелея. Ее будущий конфликт, похоже, веселил.

        В этот момент появился АнтиНуб и без предупреждения атаковал Артема, опутав вязкой паутиной - одной из расовых способностей балагоров. Насекомые-антропоморфы многое унаследовали от своих прототипов, в частности? Артем теперь знал, что от инсектоидов перепало АнтиНубу.
        - Я тебя убью! Ур-род! - прострекотал балагор.
        - Ну, так чего ты ждешь? - ответил КУВ, подначивая его.
        - Вы не забыли, что я все еще тут? - негромко, но жестко произнесла София. - АнтиНуб, я видела логи и скажу одно: это последнее предупреждение. Работай в команде или не работай вообще. Напомню, что даже твоя капсула тебе не принадлежит, а является собственностью корпорации.

        АнтиНуб пропустил слова девушки мимо ушей, но отвел от лица яуджи оружие. Старался не потерять лицо, и Артём не собирался препятствовать ему в этом. В конце концов, сейчас они воюют по одну сторону баррикад.
        - КУВ, замедли его! Кидай руты! - надрывался в голосовой чат Бустер, высаживая длинную очередь из станковой турели в бронированный лоб Крушителя.

        Лаура старалась замедлить стремительно надвигающуюся угрозу, бросая под бронепоезд высокоуровневых ксеноморфов, отчего те разлетались, перемалываемые лапами двенадцатитонного Крушителя.

        Хищник прыгнул, догоняя ксеноморфа, идущего на Бустера как таран. АнтиНуб и Лорелея раскололи бронированный лобовой щит Крушителя, и Бустер нещадно снижал хитбар монстра, но чуть-чуть не успевал.

        Хищник прыжком все-таки смог приблизиться на необходимую дистанцию в двадцать метров, и, сильно просаживая энергию, связал ревущего, точно раненый носорог, Крушителя. Четыре, три, два процента хитпоинтов. На последнем пикселе здоровья ксеноморфа турель замолкла, оставляя для Артёма последний удар.

        Но яутжа, оседлавший обессиленного монстра, медлил.
        КУВ:Лаура, добивай.
        ЛАУРА:-
        АНТИНУБ:Охерел, отдавать ей его есть? Не можешь сам, так я подсоблю.
        КУВ:Ты многое вчера пропустил. Кастаника на пороге нового скилла.
        АНТИНУБ:А похрен!
        За Лауру все решил Бустер. Одной рукой ксенон схватил девушку с плеч и бросил в издыхающего Крушителя. Кастаника неловко полетела в сторону монстра, ударилась об искрошенную лобовую броню и начала подниматься. Бустер в этот момент развернул туры на сто восемьдесят градусов, направив жало своего оружия на лежку АнтиНуба и Лорелей.
        Бустер: Крушителя добьет Лаура.
        АнтиНуб: До того, как ты нажмёшь на гашетку, я снесу тебе голову даже в броне.
        Бустер: Лаура, добивай. Это твой фраг.

        Но кастаника медлила, и Артем подошел к ней, вложив в руку клинок, направил его в череп Крушителя. Иконка Лауры мигнула, а показатель уровня изменился на круглое значение в 230.
        ЛАУРА:Есть навык! Интеллект стил.
        Артём впервые видел, как улыбалась Лаура. Девочка не стала затягивать и переслала ему скрин описания новой способности.
        ИНТЕЛЛЕКТ СТИЛ 1.
        Способность позволяет заимствовать до 50% показателя интеллекта союзника.
        ОГРАНИЧЕНИЕ:
        Действует в контакте с союзником-донором, находящимся в радиусе 10 м.
        Интеллект союзника-донора не должен быть ниже показателя Х (Х= уровень вашего интеллекта/ ваш уровень).
        Нельзя заимствовать интеллект у неигровых персонажей (роботы, маунты, петы, фамильяры).
        Особенности:
        Потеря интеллекта при передаче прямо пропорциональна расстоянию между вами и союзником-донором. Для сокращения потерь находитесь как можно ближе к союзнику-донору.
        - Вот теперь ваш тандем станет еще круче, - Артём показал большой палец Лауре и Бустеру. Тот всё ещё озлобленно поглядывал в сторону спешащих к ним АнтиНуба и Лорелей.
        - Вы забыли, что я пока еще ваш лидер группы? - стрёкот балагора, нарочное щелканье жвалами насекомого у лица, наверное, должно было произвести эффект. Вот только у яутжи мандибулы гораздо внушительнее, и имеют яд, а сам Артем, несмотря на девяносто девятый уровень, почти на голову выше интовика АнтиНуба.
        - Ты командир, но это поправимо, - за спину Артёма встал ксенон.
        Он был настолько внушителен в броне, что своей тенью полностью закрывал немаленького хищника. Артём не успел до конца понять, что имел в виду Бустер, как его иконка в рейд группе мигнула и исчезла. Он только что покинул группу "ЕЖИ ЕСТЬ?", а через мгновение то-же самое проделала и Лаура.
        - КУВ, кинь инвайт. Будем втроём качаться, - скупо произнес он в шестиглазую морду АнтиНуба.
        - Вам не хватит дамага, чтобы зачистить эту кладку, - АнтиНуб явно нервничал.
        - Посмотри на предыдущие дни! Мы впятером не могли зачистить эту локацию, так какой смысл мне быть с тобой в одной группе, если итог будет тот же?

        Артём немного помедлил, а затем кинул приглашение в группу Бустеру и Лауре, а затем и Лорелее с АнитиНубом. Но гордый балагор отказался.
        - Извини, АнтиНуб, но так у меня больше шансов. - Азарианка дружески похлопала по плечу четырехрукого инсектоида и приняла приглашение Артёма.

        Антинуб попытался плюнуть себе под ноги, выражая свое отношение, но вместо слюны на окрашенном бетоне расплылась белая клякса вязкой паутины. Небольшая зрительная дуэль, в которой КУВ, сам того не ожидая, только что стал рейд лидером. АнтиНуб, закинув композитную винтовку за спину, двинулся к своему кораблю. Как они отсюда будут выбираться, очевидно, АнтиНуба больше не интересовало, но оно и правильно.

        Артём дописывал личное сообщение, когда молчание прервала Лорелея.
        - И что теперь делать будем? Нанимать таксистов, чтобы выбираться из этой клоаки? Всё равно это гнездо нам не зачистить, а покачаться можно и на других локациях.
        - Пока будем отдыхать, - произнес Артём с некоторым внутренним мандражом. Все-таки, он не командовал группой уже добрый десяток лет. - Бустер, ставь купол. Можете на полчаса-час выйти в реальность. Покушать, проверить свои дела. Но в четыре по местному времени хочу видеть вас онлайн.

        Артем сел по-турецки, и когда остальная команда вышла в оффлайн, связался с Софией по видеосвязи.
        - Аналитики предполагали это развитие событий. Сейчас тебе необходимо назвать группу и зарегистрировать её в рейтинге. С первым определись прямо сейчас, а второе я сделаю самостоятельно.
        - Соф, мне необходим танк и ДД, - "закинул удочку" Артём.
        - Бишкек и Герда? - хмыкнула она.- Бишкек сейчас сто седьмого уровня, Олимпия уже сто тридцать вторая. Индивидуальная прокачка, как я и сказала, приносит гораздо больше профита. Ты уверен, что хочешь прерывать их скоростной кач?
        - Мы команда - лишь мог ответить хищник.
        - А что мне за это будет? - Игриво, как бы в шутку, спросила менеджер по особым проектам.
        - Любой предмет, усиленный семечкой Прародителя.

        Терять уровень Артёму не хотелось, но поддерживать хорошие отношения со своим непосредственным начальством было дороже. Да и в последнее время он просил ее слишком о многом.
        - Минут через пятьдесят я их доставлю, - не стала торговаться София, - Что-то ещё?
        - Удвоенный боезапас к турели Бустера и провиант на пару дней.
        - Ну, тогда до встречи. С названием группы не затягивай, - уже отстранено, произнесла София, отключившись. Она уже параллельно вела переписку с кем-то ещё.

        Придумать название для группы. Не мудрствуя, Артем вспомнил старый фильм начала нулевых. Там главными героями была группа личностей со сверхспособностями, но они обходились без обтягивающих лосин и красных плащей. Они звали себя "Лига выдающихся джентльменов". В конце концов разве Парадоксы не сверхлюди?

        Артём написал название группы и отправил его Софии, а та в ответ прислала лишь смайлик.

        Лорелея, Бустер с Лаурой на плечах встречали идущий на посадку боевой фрегат. София не поскупилась на личный транспорт для Парадоксов. И по сути - это только такси! Какие же средства вложены в их проект - представить не хватало фантазии!
        Старая и новая группа оценивающе и заинтересовано смотрели друг на друга. А София и Артем выступали в роли парламентеров.
        - Знакомьтесь: Дима "Бишкек" - танк и оборотень-росомаха, и мой друг практически с первого дня в Квази Эпсилон, - Яутжа указал на трехметровую фигуру турианца, внешне напоминавшего базальтового голема, нежели человека. Артем перевел руку на девушку. - Его дочь, Герда "Олимпия", демедж дилер и оборотень-барс.
        - А как так вышло, что папа - оборотень-росомаха, а дочка - барс? - спросила Лорелея с толстым намеком. Артёму она откровенно не нравилась, но она вызвалась остаться. А прогнать ее без веских причин он не мог. - Может, мама что-то недоговаривала?
        - Дмитрий приобрёл способности оборотня, попав в старый проект Каэн-ар-Эйтролл, но это не главное его приобретение в виртуале. Там он познакомился со своей женой, которая на тот момент была НПС, и вместе они усыновили Герду с ее братом Каем, а те были всяко другого рода. Подробнее об укладе жизни скифов во вселенной Каэн-ар-Эйтролл ты можешь прочесть на форуме проекта. Надеюсь, я удовлетворил твое любопытство?

        Артём также не стал скрывать то, что интерес девушки несколько неуместен. Она явно всё поняла, но сдерживаться не собиралась.
        - То есть вы хотите сказать, что жена Бишкека и Герда с братом - неписи? Программы?
        - она явно шла на конфронтацию, но мотивов Артём не мог понять.
        - Непись? Лора, тебе не кажется, что тебе не хватает такта? - вклинилась в разговор София.
        - Нет, все нормально, - пророкотал турианец. От его голоса у Артёма пробежал мороз по коже. Кажется, вместе с уровнями тот прокачал и голос до утробного рокота. - Моя жена и дети не были рождены, но видит бог, если ты еще раз назовешь кого-то из моей семьи неписью или программой - мы поссоримся.
        - Лорелея, это касается и меня. Поэтому - впредь, если не уверена, то держи язык за зубами. - встал на сторону друга Артём. - Продолжим знакомство? Вот и славно! - Артём указал на Лорелею, - Лорелея. ДД-снайпер, по поводу способностей Парадокса, может, просветишь нас?
        - И не подумаю! - прыснула снайперша, сложив руки на груди. - Вы рассказали про свои способности по собственной воле, вас никто за язык не тянул.

        Без лишних слов зашел в меню управления группой и исключил из нее Лорелею. Она сама дала повод к тому, чтобы Артём ее кикнул и, если честно, то он был благодарен ей за такую возможность.
        - Вот это поворот! - улыбнулась менеджер по особым проектам. - Дисбанд через три минуты после комплектации группы! Круто!
        - София, будь добра, забери Лорелею с собой.
        - Что? Нет! Я не… - забормотала Лорелея.
        - Это мое решение.
        - Ты об этом пожалеешь! - нехорошо улыбнувшись, она, не дожидаясь ответа, сама взошла на боевой фрегат Софии.
        - Может, оставишь ее? Дашь шанс? - Спросила за неё менеджер по особым проектам.
        - Нет, ты сама видишь, она не намерена играть в команде. Как и АнтиНуб.
        - Хорошо тебе, а что мне с ними делать?
        - Пристрой их в какую-нибудь банду - в шутку хмыкнул Артём, но идея Софии понравилась.
        - А это идея! Спасибо!
        - Если что, это была шутка.
        - Да неважно, главное, идея мне нравится. И это не будет вредить их бунтарскому мировоззрению. В общем, и овцы целы, и волки сыты, - улыбнулась София.
        - И пастуху светлая память, - ответил на ее улыбку Артём. - Что там у тебя за предмет на вживление семечки Прародителя?

        Девушка улыбнулась, будто ждала этого момента с самого начала, и с готовностью протянула неказистый кортик с меланжевым лезвием.
        - Мое первое оружие в игре. Он дорог мне как память. Подумать только, когда-то я за него отдала всю свою стипендию! - усмехнувшись, произнесла она.
        - Может, тогда улучшить что-то поновее? - недоверчиво предложил Артём. - Семечко Прародителя - это разовое улучшение, не жалко тратить его на старый девайс?
        - У меня в подчинении полторы сотни аналитиков, Артём. Да, мы пока не можем разгадать, как ты предугадываешь развитие игрового аватара, но эту тайну мы вычислили давно. Чем больше психоэмоциональная связь с предметом - тем выше его характеристики после улучшения Семенем Прародителя. Или, ты думал, я не догадаюсь?

        Вместо ответа Артём улыбнулся. Не говорить же Софии, что то, что она произнесла, как очевидную аксиому, оказалось для него откровением.

***

        Вторые сутки на ногах сказывались на общем состоянии, но уйти сейчас спать - значило оставить Диму наедине со своими проблемами. В последние дни у Бишкека все идет через пень-колоду, хотя по большей части в своих проблемах он виноват сам.

        Девочки плодотворно съездили в Кострому. Интернет всё-таки великое благо - никаких лишних мытарств по осеннему городу. Одна строчка запроса в интернет-поисковике, переход на сайт, созвон с отделом продаж и встреча в теплом уютном кафе. Вернее - три встречи.

        Алиса подошла к организации нового дела со всем старанием. К тому моменту, когда Артём, Дима и Герда вышли из виртуала, у Алисы на руках было уже три договора на первичную поставку медовухи, льняного текстиля и черной четверговой соли - визитной карточки Костромы.

        Не без гордости Алиса продемонстрировала папку с документами, сообщила, что на завтра и послезавтра также запланированы встречи с будущими партнерами. А ещё поставила перед фактом, что она сегодня сделала многое, несмотря на беременность, что она молодец. Поэтому они вместе с Ольхой и Гердой отправляются в Квази Эпсилон, а ужин остаётся на мужчин.
        - Что-то они долго, - произнес Бишкек, выставляя таймер на духовке.
        - Хороший знак. Значит, у них всё хорошо, - сделал предположение КУВ.
        - Наверное, - неопределенно произнес Дима. - Не нравится он мне, этот парень Герды.
        - Потому что он чем-то похож на тебя? Такой же упёртый, не признающий авторитетов.
        - Именно. Сам знаешь, я сделал много ошибок в жизни, - покачал головой Бишкек.
        - Смотри, как бы это не оказалось еще одной твоей ошибкой. Тебе не нужно пытаться решать всё за других, это их жизнь, а не твоя. И с Каем тебе надо помириться, нехорошо это.
        - Да понимаю я, но ты же меня знаешь…
        - Знаю, - Артём замолчал, делая длинную паузу, чтобы сформулировать мысль. - А ещё я знаю, что все мы не молодеем, ты через месяц разменяешь седьмой десяток. Люди в твоём возрасте уже внуков в школу ведут, примеры им решают и скворечники мастерят. Если хочешь своих внуков понянчить - то не порть отношения с детьми.
        - Ты со мной согласен, что Герде еще рано задумываться об отношениях?
        - Это не моё дело, дружище, это дело семейное. - Артём домыл посуду и сейчас вытирал ее, складывая в шкаф.
        - Вот и я говорю, что это дело семейное. И в нём каждый член семьи имеет право голоса. И глава семейства - в первую очередь, - воодушевленно произнес Бишкек.
        - Повторяю ещё раз: вспомни себя в их возрасте. Много ты слушал родителей? Также и они. Они ждут не того, что ты будешь вмешиваться в их жизнь, они ждут поддержки.
        Глава 9
        Первая половина дня прошла для новой команды продуктивно. Сутки с момента регистрации, и, несмотря на последнее место в месячном зачете, они были первыми в суточном прогрессе. За четыре часа на пятерых членов команды вышлобольше двух тысяч ксеноморфов-воинов, триста девять Бегунов, пятьдесят четыре Крушителя, девять Диаконов и три Преторианца.

        Головокружительный прогресс, сравнивая с прошлыми днями, давался большой кровью. Бишкек, вопреки резистам и углеродному панцирю, погиб дважды, КУВ слился четыре раза, и только Лаура с Бустером ни разу не погибли. Без двух хаев было бы совсем тяжко.
        Герда в седьмой раз вернулась с респауна на околоорбитальной станции. Соло убийство Преторианца она так и не осилила, хотя и перла на элитного бодигарда матки с упертостью Кая.
        - Так невозможно! Надо что-то менять!
        - Ага, - кивнул Артем, ухмыляясь. - Например, выключить режим ололо-раша и не переть на монстра трехсот десятого уровня в одиночку, имея лишь сто сорок девятый.
        - Но я же могу, и в соло от меня гораздо больше профита,
        - Так у тебя получается "опустить" хиты Преторианца на треть и вынудить его использовать основные абилки, но тебе хватает одной его атаки по площади, чтобы пойти на респаун. Да, после твоего начала у нас получается убить Преторианца, потеряв всего одного-двух, но это не выгодно, - Артём и не заметил, как наставительно поднял палец вверх в подтверждение своих слов.
        - А ты не охамел? КУВ? - вклинился в разговор обычно немногословный Бустер. - В группе АнтиНуба день считался крайне удачным, если мы зачищали один-два квартала. А сейчас мы прошли треть города, "слили" трех Преторианцев и стоим у спуска в улей. Ты недоволен? И это при том, что солнце еще только в зените!
        - Недоволен, - согласился КУВ. - Ставить тебя - гранатометчика - на позицию саппорта-"аптечки"... Или Лауру, чья сила слабеет с расстоянием, рядом со снайперами. Сам скажи что это?
        - Ну, извини, не все могут так "нагибать" Систему, как ты, - саркастично произнес Бустер.
        - Да не Систему надо "нагибать", а головой думать! Или в том, что ты сменил мед модуль на плазменную турель и переносной щит, есть что-то имбалансное?
        - В нашей связке с ней есть имбаланс, - ксенон оскалился, глядя на кастанику. - Она не подпускает никого ко мне. Ну, а я только жму на гашетку и меняю энергоячейки на турели.

        Лаура от такого к себе внимания засмущалась и закрыла прозрачное забрало экзоброни.
        - Вот и славно. Но к вам у меня есть претензии, - Артем решили похулиганить, воспользовавшись статусом лидера группы. - Лаура, вашу с Бустером связку можно улучшить. Ты должна научиться перекачивать интеллект Бустеру. Это не указано в способности, но это возможно. Какой у тебя параметр интеллекта и реген пси-энергии?

        Лаура боязливо бросила взгляд на Бустера, но ответила в общий, а не личный чат.
        Лаура: Интеллект 8210, ПСИ-реген 35 в сек.
        - А энергопул при нынешнем интеллекте какой?
        - 16420.
        - То есть при нынешнем энергорегене ты восстанавливаешь ПСИ энергию почти за восемь минут. Представь, если ты перекачаешь Бустеру, ну, предположим, четыре тысячи интеллекта, пока твой энергопул пуст. Его основное оружие, конечно, не заточено на интеллект, но и турель сильно увеличит точность.
        - Но я же гранатометчик, класс поддержки "заточенный" на силу. А поддержка, специализированная под интеллект, - это корабельная артиллерия, предназначенная для боёв в космическом пространстве. Стой, откуда ты узнал про мои способности, Парадокс? Тебе София сказала?
        - Нет, я сам. Ты ведь сам знаешь, что у меня, как ты говоришь, получается "нагибать" Систему.

        Разумеется, Артем понятия не имел о способностях Бустера, но признаваться в этом не стал, дабы не терять лицо, разрушая собственную легенду. Из слов ксенона Артём понял, что его способности парадокса требовательны к атрибуту интеллекта. Просто: чем выше этот атрибут, тем выше показатель расходуемой энергии. Она, кстати, у каждой расы своя: у кастаники - это ПСИ-энергия, у самого КУВа - манна, у Герды - спектральный эфир.

        Значит, Бустер не просто так выбрал позицию саппорта при расе ксенон. Хотел создать мультиклассового аватара с приличной выживаемостью за счёт повышенного роста атрибута силы, но с заточкой на интеллект. Вот только какие способности у этого парадокса, Артём не знал.
        - Сам расскажешь? Или продолжишь наводить тень на плетень?

        Бустер выдохнул, перекинул турель на другое плечо, отчего та громко звякнула по экзоброне.
        - Я в Квази Эпсилон пришёл после того, как оно поглотило Троецарствие. Это была маленькая инди-игра в средневеково-магических декорациях. Корявенькая и страшная, в ней даже полное погружение было сделано на графическом движке Сапсан 1.0. Меня привлекала ламповость…
        И Бустер рассказал свою историю.
        Когда Квази Эпсилон объявили о поглощении Троецарствия, на эмоциях ксенон взял и удалил своего Импира, снежного медведя с бивнями. ДД-инициатор с крепкой шкурой медведя и стихией мороза был для Бустера больше, чем аватар, он был его альтер эго.
        А потому после этого он направился в магазин, чтобы залить душевную травму пивом. Когда пиво кончилось, он сходил еще и еще, а очнулся Бустер от холода в том самом пивном магазинчике, что навещал недавно. И не один.

        Человек в черном костюме, что сидел рядом, оказался сотрудником корпорации, приехавшим лично завербовать его. Виктор Михайлович, а именно так представился вербовщик, рассказал, что произошло. Сергей перепил и повздорил с охранником, который вытолкнул из магазина щуплого посетителя, объясняя, что после одиннадцати алкоголь ему никто не продаст. Да и, наверное, на этом бы рассказ стоило закончить, если бы у Сергея не прорезались способности Парадокса.

        Обычно спокойный и даже трусоватый Сергей растворил в пиве не свою горечь потери игрового аватара, а страх. Охранник, как это и положено низшей касте, самоутвердился за счет слабого и захмелевшего посетителя, вышвырнув того на улицу.
        Бустер, не стерпев обиды, с пьяных глаз не осознал, что находится в реальности. Сейчас Сергей ощущал себя не клерком, а Импиром - снежным медведем пятьдесят седьмого уровня из клана черных бивней. И что бы сделал Импир, вытолкай его взашей какой-нибудь вышибала кабака? Правильно! Вернулся бы и объяснил пройдохе, кто такие медведи из клана Черного бивня.
        Сергей провел свою стандартную "короночку" бойца-инициатора - связку из Ледяного шара и Стальной удар. Сначала его точно кокон облепил снег, а затем эта масса с пьяным Бустером внутри влетела в магазин, снеся стеклянную витрину и двери вместе с охранником. А вот когда настало время коронного Стального удара Бустер просто не нашел обидчика в сугробах, что остались от его скилла.
        Однако Бустер не сильно расстроился этому факту, ведь он добился своей цели - оказался у холодильника с пивом. А еще, до пробуждения рядом с очередным Парадоксом появился Виктор Михайлович в черном костюме, плохо скрывающем кобуру табельного оружия. Этот господин и объяснил вчерашнему клерку, как глубоко тот попал. Так Сергей Головлин, он же Бустер, и вошел в проект "Парадоксы".
        - Дружище, я лишь попросил тебя рассказать про способности Парадокса, а ты выложил всю свою биографию едва ли не с того момента как тебе перерезали пуповину, - решил пошутить Артём. Неудачно. По крайней мере Бустер не оценил подколки.
        - Ты думаешь, нам просто? Тем, кто не может стать среднестатистическим членом общества? Тем, кто не может быть как все и не хочет этого. Люди не любят тех, кто выделяется, и я пошел за тобой, думая, что ты понимаешь нас. А ты…
        - Бустер заткнись. Замолчи, пока не сказал то, за что тебе будет неудобно, - КУВ резко перестал улыбаться, смотря в желтые глаза ксенона. - Как по твоему люди становятся парадоксами? Есть какие-то условия? Или необходимо родиться с этим даром? Ты знаешь ответ? - ответом ему было молчание и внезапная тишина, приковавшая взгляды всех присутствующих к Артёму.

        Он вдохнул, выдохнул и, переводя взгляд с одного на другого, произнес уже гораздо спокойнее.
        - Вот вам подсказка: посмотрите друг на друга. Посмотрите, что нас объединяет?

        Герда, Лаура, Бустер и Бишкек переглянулись. Но идей не было, а может быть, не хотели озвучивать свои догадки вслух.
        - Все Парадоксы - гики. Мы все ненормальные. Для нас виртуальный мир реальнее настоящего. Мы живем здесь, на серверах. Мы дышим через оптоволокно этим миром. И виртуальность реагирует на это, срастаясь с нашим подсознанием, а когда по тем или иным причинам нам приходится удалить аватар, мы переносим свои виртуальные личности в реальную жизнь и становимся Парадоксами.

        Группа молчала, "переваривая" услышанные слова. А Артём впервые пожалел, потому что ему поверили. Ведь если всё на самом деле так, а его слова не бред, то всё очень плохо.

        Первой очнулась от раздумий Лаура, кошкодевочка как обычно не стала раскрывать рот, а предпочла написать свое сообщение в общий чат.
        Лаура: Это не возможно. Тогда получается, что и наш мир виртуальная игра.

        Артем попытался прокашляться, чтобы прочистить горло, сейчас его ждал длинный монолог, но вместо кашля яутжа издал глухой гортанный звук.
        - Лаура, веришь, нет, но я тоже склонен считать так. Я тоже думаю, что наш мир лишь симуляция, мы лишь НПС, а кто-то наблюдает за нами. Тот, кого мы называем Богом, возможно, пятнадцатилетним подростком с прыщами, с проблемами в семье и страдающим от безответной любви. Если честно, то мне бы хотелось, чтобы всё было именно так, чтобы Бог был одиноким подростком, а не всезнающим, всевидящим сверхсуществом. Ведь если он не подросток, то как объяснить эту вселенскую несправедливость? Как объяснить то, что у грудных детей находят неизлечимые заболевания? Или почему у политиков и террористов, что по сути одни и те же люди, виновных в гибели тысяч и тысяч людей, не разваливается под ногами земля? И если это сверхсущество является подростком, я могу понять то, что он просто играет с нами, как с солдатиками, отражая несправедливость, случившуюся с ним на нас. А вот если это Бог в том смысле, который вкладывает в это слово все религии мира, тогда мне действительно страшно.

        Речь получилась длинной, и, договорив ее, Артём замолчал. Черт возьми, ведь только что он затронул тему, которую лучше обходить стороной. Религия погубила больше людей, чем все известные миру катаклизмы. Наверное, больше людей погибло только от жадности, что развязывает мировые войны. Да и то не факт.
        - Ты сейчас серьёзно? - подал голос Бишкек.
        - Я ни в коей мере не утверждаю, что это истина в последней инстанции. Это просто моё мнение, - развел руками Артём. - Ладно, конец привала. Нам по-хорошему бы зачистить ещё два-три квартала до наступления темноты. Все, кроме Бустера и Лауры, работают на максимум. А вы двое попробуйте научиться перекачивать интеллект в обе стороны. Если научитесь, то дальше появится совместный талант, но о нём поговорим позже.

        Почему-то спонтанно выдумывать таланты у Артема выходило гораздо проще, нежели когда это действительно необходимо. Вот и сейчас он на ходу придумал новый талант для этой сладкой парочки, ещё даже не проверив, команда уже верит.
        Нет, он все-таки читер, наделенный властью управлять чужими способностями в игре. И тут Артём задумался, а только лишь в игре? Ведь и Бишкек не проявлял способности парадокса, пока Артём об этом не уверил Софию и самого Бишкека. С каких пор он из лидера группы превратился в проповедника, чьим словам слепо верят?
        И вновь начался кач. Лаура, используя способность по краже интеллекта, уже уверенно пробивала ПСИ защиту ксеноморфов Крушителей и Бегунов, наводя слепоту, оцепенение или же наоборот ярость. Иногда ей поддавались Дьяконы. Правда, в эти моменты запасы ПСИ-энергии таяли за каких-то полторы-две минуты, но этого хватало, чтобы уничтожать ксеноморфов, которые ментально контролировали нижестоящих чужих.
        На Бустера выкачка интеллекта действовала крайне негативно. Начиналось всё с того, что кучность стрельбы из турели падала до уровня "как бык поссал". При опустошении Лаурой половины запаса интеллекта ксенона, он терял осмысленность во взгляде, его раздвоенный язык вываливался по-змеиному, и он забывал, как меняется энергоячейка в турели. Но, несмотря на все негативные последствия, ДПС группы увеличился, словно в неё вступил ещё один ДД.
        Уровни сыпались как из рога изобилия. Бишкек на сто пятидесятом уровне трансформировал талант "Поглощение углерода 5" до "Углеродное сращивание 1". Новая способность позволяла Турианцу буквально прирастать к углеродосодержащим поверхностям, увеличивая запас собственных поинтов на один процент от запаса прочности углерода, содержащегося в окружающих объектах.
        Это только звучит громоздко и непонятно, да и что это такое, один процент? На самом деле талант был хоть и весьма узкоспециализированный, но крайне имбалансным. Взять, например, условия боя в космических кораблях. Несмотря на всю высокотехнологичность двадцать восьмого века, фрегаты, что бороздят космические моря, все состоят из стальных сплавов. А в стали находится до двух процентов углерода. Бишкек может восполнить свои хит пойнты или же, полностью опустив атрибуты ловкости, срастись со сталью, приплюсовав к своим шести тысячам хитов еще один процент от массы стальной детали.
        - И это только начало! - убеждал Артём турианца, который, взяв сто пятидесятый уровень, стал больше походить на голема. - Не забывай, что и воздушная смесь для большинства рас содержит углекислый газ. Так что, думаю, если развивать эту ветку, то тебе откроется возможность выделять углерод из газов.

        Герда на сто пятидесятом не смогла взять умение на воровство скиллов противника. Но девушка призналась, что просто не смогла даже прочесть все особенности рас и их абилки.

        Рост Артёма был не таким прогрессивным как у тиммейтов. И проблема заключалась в том, что он знал секрет уникальной прокачки, а если знаешь секрет фокуса, то перестаешь верить в магию. Да и маска Хищника “Кодекс чести Яутжа”, в которую он вживил первую семечку, с каждым днём всё больше казалась Артёму бесполезным приобретением. Нет, броню маска обеспечивала такую, как и заявлено в описании, но вот способность “Кодекс чести” никак себя не проявляла. Да, в описании умалчивается, что даёт эта абилка: Предки Яутжа через глаза маски следят за деяниями потомков, одаривая или же карая их.

        Лучшее лекарство от дурных мыслей - это работа. Тяжкая, монотонная, занимающая всё познание. Например, фарм, гринд или крафт предметов. К концу дня Артём так вымотался, что скверные мысли сами отступали, а душа просто требовала релаксации.

        К шести часам Артём дал команду на прекращение зачистки. Конечно, обидно, ведь за сегодняшний день они почти зачистили половину города, ставшего ульем королевы ксеноморфов. Прекратить зачистку сейчас, и завтра численность монстров в улье вернется к исходному количеству, придётся всё начинать сначала.

        Рвать жилы не было смысла, команда и так устала, да и у каждого были свои планы на вечер. У Герды было намечено свидание, Бустер с Лаурой направлялись на прокачку и сплочение, которые, как надеялся Артём, должны перерасти в свидание. Сам Артем должен был встретиться с Софией, чтобы передать ей броню с оживленной семечкой. Он еще раз оглядел свое творение.
        Дендросаккурадитовая фитоброня “Неоновая восточная лилия” расы Дендроидов, работы Первого Прародителя.
        Владелец: София "SpotSniper"
        Уровень 1. Класс: уникальный, симбионт, живой. Тип: броня.
        Броня: 11
        Способности: "Аура истины" - пассивный навык, позволяющий в пределах 3 метров увидеть всё скрытое.
        "Танцующая лилия" - во время боя доспех формирует отросток-руку, копируя оружие. Копия обладает одним случайным навыком и 25% от имеющихся характеристик оружия оригинала.

        Значит и София была права, вещи с историей не получают случайных характеристик. На ум пришла известная идея: хорошо бы найти сейчас Матильду. Рельсотрон, созданный КУВом в первые дни заточения в Квази Эпсилон, наверняка пропитан эманациями прошлых боёв. И неважно, что его прежний хозяин сменил расу и аватар, главное он вернулся.

        Артём ожидал вновь увидеть шатл Софии, однако тот прибыл не один. Следом за бело-голубой "Чайкой" СпотСнайпера приземлился корабль, которого Артём меньше всего ждал.

        Появление космолета АнтиНуба, носящего бессмысленное и беспощадное название "19 СМ", заставило Артёма напрячься. Больше всего он боялся того, что София начнёт уговаривать его вернуть в команду, безусловно оступившихся и уже успевших раскаяться, АнтиНуба и Лорелею. Но реальность оказалась куда более приятной.
        - Твой новый корабль, - вместо приветствия бросила София, выискивая глазами нечто возле Артёма. Не нужно быть предсказателем, чтобы понять, что она искала свой обновленный костюм, усиленный семечкой Прародителя.
        - Новый? - Артём вопрошающе вздернул бровь, но не удержался от улыбки. - Этот корабль был рухлядью уже тогда, когда я первый раз вошел в Квази Эпсилон.
        - Ой, дареному коню в зубы не смотрят. - поморщилась София. - Ваша группа итак давно выработала лимит по финансированию. Бери то, что есть или покупайте корабль на свои деньги.
        - Да, не вопрос, - не стал спорить яуджа. - Люди мы обеспеченные, можем позволить себе космолет и фрегат, и флаер, и эсминец. А если поднапрячься, то можно и на линкор наскрести.

        На самом деле это было полуправдой. Конечно, линкор Артём мог себе позволить, но Алиса бы не позволила транжирить семейные деньги в таком количестве. Ведь линкор - это не флаер со стоимостью ужина в недорогом ресторане.
        - КУВ, у меня к тебе еще дело, - не стала заходить издалека девушка. - Другие группы заинтересовались твоими, скажем так, возможностями.
        - Неужели небожители топа тоже захотели нагнуть систему? И ты, как официальный представитель администрации, не просто на это закрываешь глаза, ты этому способствуешь? - Артём откровенно издевался над менеджером по особым проектам. Он не скрывал того, что шутит, настроение было хорошее, хоть и устал он как китайский гастарбайтер.
        - Администрация к этому относится нормально, так что расслабься, никто тебя банить не собирается, - улыбнулась София. - Ну, так что, ты поможешь другим командам? Всё-таки одно дело делаем. А я в свою очередь выбью вашей группе ещё финансирования. Что скажешь?
        - Нет, - кратко ответил Артём. Нельзя было так просто соглашаться. Иначе они не будут ценить, а значит верить. И тогда лайфхак может дать сбой, а этого КУВу не хотелось. Да и потом, он планировал выгадать нечто большее, нежели банальное увеличение финансирования группы.
        - Артём, не бесплатно же! - девушка явно не ожидала такого решительного отказа.
        - София, если ты менеджер по особым проектам, то наверняка знакома с моим делом. И наверняка знаешь, сколько в общей сложности вывели денег я и остальные члены моей прошлой команды. Скажем так, я согласен помочь другим командам, но за гешефт для себя лично. И этот гешефт не материален.
        - Скажи, что ты хочешь, а я передам твои условия.
        - Я хочу Матильду. - судя по тому, как поникла СпотСнайпер, она знала, что речь идет не о женщине. - Да-да, ту самую винтовку, что создал в первые дни игры. Также хочу вернуть свой щит, в котором участвовал на отборочных, еще будучи заключённым.
        - Матильда выставлена в Зале славы на головной станции Альфа Нова. А щит выкуплен неким польским кланом неделю назад, - произнесла она уже совсем грустно.
        - Значит, Скипидар узнал, что я вернулся? Он ведь тоже Парадокс?
        - Что? Откуда ты знаешь про… - девушка явно хотела обойти стороной вопрос о том, кому принадлежит щит с тремя буквами на кириллице.
        - Про то, что некий польский клан - это "Гуси", я не знал. Просто сделал предположение и, как оказалось, угадал. Впрочем, как и с тем, что он является Парадоксом. С паном Скипидаром мы давние знакомцы. Если этот господин выкупил дорогую для меня вещь неделю назад, значит он в курсе того, что я вернулся. Откуда он мог об этом узнать? Правильно - увидеть мой ник в группе "ЕЖИ ЕСТЬ?" и предположить, что я не новичок, взявший известный ник, а оригинальный КУВ. Соф, мои условия меняются: добудь Матильду и передай Небесному кое-что на словах.
        - Какому небесному? - не поняла намека София. Девочка явно была не такой испорченной, как КУВ.
        - Не важно. Короче, передай Скипидару, что скоро я приду за щитом.
        - Можешь сказать, что произошло с Каем? - сменила тему София. - Парень вторые сутки не выходит в реальность и его активность не снижается. Он попал в больницу?
        - Скажем так, он разбил свою копилку, я приобрёл абгрейд для капсулы, чтобы уйти в фул дайв (от английского full dive - полное погружение. В игровом сленге обозначает продолжительный игровой процесс.).
        - Проблемы в семье? - спросила София.
        - Проблема в отце. Ты же видела, как Бишкек реагирует на попытки самостоятельности детей. Мелкие карапузы, - КУВ ответил полуправду. Каким бы приятным человеком не была София, всё-таки она сотрудник корпорации.
        - Кстати, он неплохо поладил с АнтиНубом и Лорелей. Ребятки оказались одного поля ягодами: кинули пиратов, угнав у них бриг, взяли контракт на зачистку от ксеноморфов планеты Мерриакс и сейчас держат курс на Периметр.
        - Приглядывай за ними, и держи меня в курсе, - а затем Артём театрально стукнул себя по лбу. - Да, совсем забыл! Для тебя же есть подарок!

        С этими словами яутжа топнул, и земля у его ног разверзлась, "выплевывая" на поверхность пластиковый контейнер c дендрокостюмом для Cофии.
        Глава 10
        - Да, ла-а-адно! Сам пан Небесный объявился! - на эмоциях Бишкек хлопнул себя по коленям и тут же зашипел от жара. Всё-таки из-за температуры и влажности в бане не сильно помашешь руками.
        - Ага. Он тоже Парадокс. Возглавляет группу, что держат четвертое место в европейском рейтинге. Правда, в его клане больше Парадоксов не обнаружилось, вот и приходится Скипидару работать не с идейными сторонниками Речи Посполитой и великого княжества польского. - улыбнулся КУВ.
        - Польша стронг! - хмыкнул Бишкек. - И кстати, почему ты Кая не вылечишь способностями? Есть причины?
        - Я боюсь сделать хуже. Пойми, способности дендроида в реальности работают несколько по-иному. Да, нога это не мозг, но в ноге множество нервов и крупных сосудов. Я не могу вот так вот взять и сделать его ногу здоровой. Боюсь напортачить, хирургии же никогда не учился. Ведь может так случиться, что вместо поврежденных тканей, я наращу чисто мясо. Без сосудов, костей и нервов его нога превратится просто в кусок безжизненной плоти. Вряд ли такое кто-то сможет исправить. Лучше будет помочь, когда он пойдет на поправку.
        - Так он уже! А, ну да, ты же из-за капсулы сразу в баню пошел и не знаешь. Сейчас Ольха и один из медиков Виктора Олеговича выводят Кая из реанимационной капсулы. Бегать он, естественно, не может и первое время будет передвигаться в инвалидной коляске. Но доктор обещал, что через пару недель парень оправится. Так что давай, ополаскивайся и выходи, сейчас поведем Кая в баню. Доктор разрешил.
        - Ты, кстати, не рассказал, кто такой этот Виктор Олегович? Частный доктор?
        - В прошлом военный хирург. Участник второго Молдавского конфликта. Высококлассный специалист, открывший закрытую клинику. Но ценят его не только за профессиональные навыки, но и за конфиденциальность. К примеру, ты хоть раз видел, чтобы в больницах палаты больше напоминали одиночный изолятор с камерами и замками на дверях. - Артём покачал головой, а Дима продолжил. - Вот-вот, а я видел. Когда четыре года назад Герду с аппендицитом едва не потеряли. В обычную больницу ее повезли, а там, когда температуру померили, думали, что сгорает. Не объяснишь им, что для нее сорок два градуса - это обычная температура тела, и что обычное обезболивающее на Герду плохо действует. В итоге врач психанул и сказал, что ничего поделать не может, но вручил визитку Олегыча.

        Тренькнул смартфон Бишкека, он стёр пот со лба и прочитал полученное сообщение.
        - Кай готов к банным процедурам. Пойдем, принесем его. И это, Ольха говорит, он смущается, так что веди себя потактичней, что ли.
        - Дим, серьёзно? Ты это мне? - рассмеялся Артём, сползая с верхней полки. - Лучше сам веди себя потактичнее. В отличие от тебя, я с Каем не в контрах.

        Кай и в самом деле жутко стеснялся своего положения. Отказывался от помощи, пытался крутить тонкие колёса инвалидной коляски по осенней слякоти. И волком смотрел в сторону отца.

        С ногой у парня и в самом деле оказалось всё хорошо. Не идеально, конечно, сейчас рану вместо кожи защищал тонкий слой спрея из медицинского силикона, но под полупрозрачной пленкой уже виднелся розовый покров. Кай, в самом деле, был готов к тому, чтобы его выздоровлением занялся Прародитель.

        Усадив истощавшего за несколько дней болезни паренька на лавку в предбаннике, Артем осмотрел ногу, сковырнул ногтем спрей, а затем спросил Кая, как он отнесется к зеленоватой коже. Тот просто пожал плечами, парню явно было неуютно находиться в одной комнате с отцом. Обида Кая остыла, но не потухла до конца.

        Решив поговорить с парнем тэт-а-тэт, попросил Бишкека принести чего-то сладкого, Каю понадобятся легкоусвояемые углеводы во время регенерации. А также не забыть хорошего пива из погреба. Услышав о последнем, Дима улыбнулся, пообещав угостить Артёма домашним кёльшем и криком, оставшимися после августовской варки в единственном экземпляре.
        - Как тебе новая команда? - издали зашёл Артём, делая вид, что в очередной раз осматривает поврежденную ногу.
        - Да нормально. Никто не командует, не диктует, что делать, - ответил Кай. Судя по его лицу, мальчишка не врал.
        - Вот и славно. Не говори АнтиНубу и Лорелее, что ты сын Бишкека и мой племянник. Поверь, они этого не оценят.
        - Откуда ты знаешь про АнтиНуба и Лорелейку? - парень насторожился, а Артём не стал врать племяннику.
        - Мы разделились после того, как ты покинул нашу группу. Герда начала прокачиваться со своим парнем, да-да, тем самым ГопоМагом. Твоему отцу подобрали команду, его "пропаровозили" и натаскали как танка, а я попал в группу АнтиНуба, потом слил его. А Лорелею пришлось выгнать, она не оставила мне шансов.
        - Но они же нормальные ребята! - Кай начал заступаться за друзей.
        - Кай, я не собираюсь разубеждать тебя в обратном. Не буду также говорить, с кем дружить, или рассказывать, какие они плохие. Уже взрослый мальчик, сам разберешься. Скажу только, что я с ними не нашел общего языка. Сейчас мы вновь собрали группу. В неё входят: я, Бишкек, Герда и двое новеньких - ксенон-оператор турели двести девяносто шестого и кастаника-псионик двести шестьдесят третьего. Перспективная вышла группа, думаю, завтра до конца зачистим колонию, можно будет задуматься о визите к пиратам.
        - Тоже решили податься в пираты? - оживился парнишка.
        - Зачем мне это? Скорее, хочу раскулачить одного старого знакомого из европейского кластера. У него щит, с которым одиннадцать лет назад я только начинал играть. Ты со мной?
        - Нет, у нас завтра миссия, - покачал головой Кай.
        - Ну вот, а говоришь, что вольная птица. - усмехнулся Артём.
        - У меня нет начальника! - буром попер Кай. Парень решительно не воспринимал критику, но перевоспитывать его Артём не собирался. За дверью послышалось хлюпанье шагов Бишкека, и парнишка смолк.

        Процесс заживления не оказался трудоемким, хотя и растянулся по времени на полтора с лишним часа. Артём вкладывал энергию, которая трансформировалась в живые ткани и кожу бурого оттенка. Энергия заканчивалась, и Артём восполнял ее вишневым криком и заходами в парилку, а Бишкек ему в этом составлял компанию. Кай в перерывах между сеансами лечения довольствовался компотом с мёдом и пирожками с капустой.

        Вечер в мужской компании пошел на пользу, по крайней мере, вопрос отцов и детей перестал стоять так остро. Бишкек отпарил сына и даже сам налил ему вишневого пива, а сын в свою очередь рассказал про свою специализацию. Нет, до признания ошибок было еще очень далеко, но любой путь начинается с первого шага.
        Кстати, своей раскачкой и открытыми талантами Кай смог удивить и отца, и Артёма. Фантом хуманс всё-таки выбрал путь мили бойца. На пятидесятом ему открылся "Фантом джамп" скилл, позволяющий исчезнуть, чтобы через секунду появится в компании ещё двух иллюзий. Конечно, иллюзии не полноценный герой и обладали одной пятой от сил и запаса здоровья Кая. Способность позволяла не только сбить с толку противника, чтобы сбежать, но и в атаке поднимала ДПС почти в половину, правда всего на восемь секунд.
        На сотом уровне перед Каем встал выбор. Либо талант, при котором при каждой атаке герой с пятидесяти процентным шансом может раздробить свою сущность, создав еще одну копию, либо этот же талант, но уже для его копий.
        Тут не обошлось без спора. Артём и Бишкек в один голос, брызжа слюной, начали убеждать парня, что пассивная способность для иллюзии гораздо практичнее, нежели для самого хуманса. Иллюзий две, параметр их ловкости идентичен оригиналу, а, следовательно, пока Кай ударит единожды, его иллюзии смогут ударить два раза.
        Парень покачал головой, сказав, что всё равно уже сделал свой выбор. Не без гордости он заметил, что Артём и Бишкек не учли один момент - Кай Парадокс-оборотень. Он может не только превращать своего персонажа в подобие снежного человека, но и получает в момент трансформации серьёзный прирост к ловкости, то есть к скорости атаки. Кроме того, следующее поколение иллюзии становится вполовину слабее предыдущего, а это еще один довод к выбору таланта для себя, а не для иллюзии.

        Лечение и спор отнимали много сил, поэтому и паузы для восстановления энергии приходилось делать часто. В итоге к окончанию лечения нога парня была покрыта морщинистой темной кожей, а Бишкек констатировал, что кёльш и вишневый крик закончились. Да и женская часть семейства уже несколько раз ломилась в дверь, намекая, что тоже не прочь помыться.

        Хоть Кая и "подлатали", но парень всё равно ещё пару дней проведет в коляске. А посему двое не очень трезвых мужиков отнесли коляску в дом вместе с парнишкой. Кай не мог сейчас обитать на своем чердаке, по этой причине он перебрался на второй этаж до момента, когда заживет нога. Жить в гостевой, которая на время стала комнатой с капсулами, парню не нравилось. Однако близость к игровому ложементу и наличие лоджии пришлись ему по душе.
        - Пойдем, подышим, - подмигнув, предложил Бишкек.

        Тон заговорщика лёг на благодатную хмельную почву, и, мотнув головой, Артём выскочил под моросящее небо за старым другом. Два здоровых мужика, как малолетние заговорщики, зашли за угол, и Бишкек извлек из внутреннего кармана початую пачку сигарет.
        - Вот. Будешь? - предложил он, а сам уже доставал две штуки. - Ольха не любит, когда я курю, но иногда можно.

        Сам же Артём не прикасался к табаку уже больше десяти лет, что уж говорить, последняя сигарета была выкурена им в квази эпсилон. Даже в моменты алкогольной слабости его не тянуло к этой паршивой привычке. Но вот сейчас… Сам не заметил, как принял у друга зажигалку и прикурил отраву на автомате. Точно и не было этих десяти лет.
        - Приятно слышать, что ты с Каем наводишь мосты, - Артём похлопал друга по плечу.
        - Ага. Давно так сложно не было, с момента ссоры с отцом, - Бишкек в одну затяжку сдолбил пол сигареты. - Дурак я был, не слушал его. А сейчас…
        - Да ты и сейчас не сильно умный, - гоготнул КУВ. - Он связался с АнтиНубом и Лорелеей. Просто довожу до твоего сведения. Не вздумай разбираться, парень сам должен обжечься. Ты не должен приставать к нему с поучениями, иначе опять все испортишь.
        - Да понял я, - второй затяжкой он докурил сигарету и немедля достал следующую. - Отец ведь так же на меня давил. А я…
        - А ты также брыкался, - усмехнулся Артём. - В любом случае буря миновала. Глядишь, и Кай разочаруется в своих новых друзьях, вернется в команду.
        - Не вернётся, - покачал головой Бишкек. - Он как баран упертый. Сам таким был.
        - Что думаешь по поводу Восьмого? Его будто подменили. Я, конечно, понимаю, что время меняет людей, но чтобы настолько! - Артём давно откладывал этот разговор, но, кажется, сейчас погода и настроение оказались подходящими.
        - По большому счёту мы придаем его, - пробасил Бишкек после крепкой затяжки. - Мы прошли вместе огонь, воду и медные трубы, провалились в другой мир, потом вместе нагнули корпорацию под протекторатом ООН. И ведь без него мы бы и десятой части не сделали. А сейчас мы по разные стороны баррикад. Паскудно как-то.
        - Без него мы бы не ввязались в прошлые проблемы. Но ты отчасти прав, без него ты бы до сих пор ходил бездетным бобылем, а я бы просидел положенный мне срок от звонка до звонка.

        Над головой послышался звук открываемой двери на лоджию, и Артем с Димой синхронно подняли головы.
        - Кай все не уляжется, - посетовал Бишкек, туша носком галоши окурок. - Говорят же ему, иди спать. А он…

        Ответом ему послужило громко захлопнувшаяся дверь на втором этаже. Кай не пошел на открытую конфронтацию, но дал понять отцу, что слышал его слова и не согласен с его мнением.
        - Вот ведь гаденыш! - разревелся праведным гневом Бишкек. - Видел! Он дверью хлопнул!
        - До сих пор он наш разговор слышал, - негромко произнес Артём. - Плохо это. Он мог сделать неправильные выводы.
        - Да ладно уже. Просто странно. Чем могла обидеть Восьмого корпорация, что ради мести он готов рушить жизни миллионов неписей и людей, что кормятся с Квази Эпсилон. Ведь таким он никогда не был.
        - Не был. Но и ты, когда был ребенком, не думал, что пол жизни проведешь в тюрьме. Нам многое неизвестно, но я уверен только в одном: если Восьмой ради своих амбиций готов рушить чужие жизни, его надо остановить. Знаешь же, что официально НПС считаются неживыми, разве у кого-то повернется язык назвать программами Ольху или детей?

        ***

        Крой на одиннадцать часов! - прокричал в общий чат КУВ, и Бустер перевел огонь на волну еще совсем сырых солдат.

        Зачистка этого улья была уже делом решенным, и королева решилась на отчаянный шаг, бросив в атаку ещё не до конца развившихся ксеноморфов-солдат. Чужих и так нельзя было назвать красавцами, хотя стиль у этой расы монстров определённо прослеживается. Но то, что выскочило прямо на плотный туннельный огонь, выглядело откровенно мерзко. Белесые, покрытые слизью ксеноморфы с недоразвитыми конечностями плотной толпой ползли навстречу своей смерти.

        Бишкек, лишившийся огневой поддержки Бустера, сейчас откровенно страдал, проседая под атаками Преторианца, и КУВ, едва пробивающий броню монстра, не мог особо помочь напарнику. Элитный ксеноморф же в свою очередь нещадно терзал лапами гранитную спину танка, но пассивка хоть и срабатывала, не причиняла Преторианцу урона, а только изредка сбивала атаки.

        Герда тоже не могла помочь, занятая обнулением Крушителя, что увяз в корнях Артема. Девушка игнорировала броню живого танка ксеноморфов, но низкий, в сравнении с жизнями Крушителя, урон подсказывал, что она освободится не раньше, чем через шесть минут. А эти шесть минут в условиях боя можно было смело сравнивать с шестью годами.

        Артем не заметил, как заигрался. Слишком уж велико было желание поскорее закончить с Преторианцем и применить к элитному монстру генетический вампиризм. Это был уже восьмой преторианец за сегодня, но команда устала, и каждый следующий монстр давался все сложнее.

        Из-за дыхательной трубки элитного бойца Королевы КУВ увлекся. Одно быстрое, почти неуловимое движение Преторианца, и яутжа слетел с его спины, лишившись руки. Не спасла не броня, неармированный саккурадитовыми спицами скелет. Зажимая целой рукой культю, Артём активировал мимикрию и весь набор бустеров из индивидуального мед блока, интегрированного в броню, отползая в сторону.

        "Я минус. Тяжелая травма." пришлось отписаться в рейде, скрипя зубами от злобы на самого себя. Раскачка в ловкость и интеллект приносила хороший профит в плане личностного роста, но его тушка оказалась слишком тонка даже для ловкача. Если, к примеру, Бишкек потеряет конечность, он только выматерится и продолжит танковать. А вот он жив только благодаря дорогим медикаментам стероидного типа, заставляющим биться даже сердце мертвого. Умереть сейчас нельзя, нельзя терять обрывки генетического кода, иначе придется начинать всё сначала. Артем должен добить Преторианца, собрать как можно большую часть генетического материала хищников перед генетическим слиянием.

        Но даже медикаменты "не вывозили". Чертыхнувшись, Артем понял, что пришел час новой способности, украденной у Крушителей.
        КУВ: Если я взбешусь, Лаура, выруби меня ПСИ атакой. Главное не денай.
        Артем еще несколько секунд поколебался, глядя на иконку и не решаясь применить способность. Но дот кровотечения скачивал последние жизни особенно рьяно из-за стероидов, что разогнали сердцебиение.
        Желаете активировать генетическое слияние?
        Да/Нет?
        Артём ещё раз взглянул на бар хит поинтов, отсчитывающий последние крохи жизни, и нажал "Да". Сознание поплыло и последнее, что приметил КУВ, была чужая злоба, окутавшая сознание. Будто наблюдал за собой со стороны, но не мог помешать тому, что захватило его сознание.
        Снижение жизни прекратилось, а оторванная рука превратилась в зарубцевавшуюся культю. Буро-зелёная кожа яутжа с темными пятнами, как у леопарда, вначале обрела лоск, точно чешуя земноводных, а затем и вовсе стала блестеть, как угорь.
        Сакурадитовая маска, в которую КУВ вживил семечку, намертво приросла к лицу, и даже больше, она стала частью его, образовав нечто вроде лобового щитка Крушителя или Преторианца. Лазерный указатель, дублирующий наведение заплечных бластеров, также стал частью обновляющегося тела. А оно обновлялось, и если бы Артём не наблюдал за мутацией с самого начала, то не подумал бы, что хищник может стать этим.
        Яутжа трансформировался. Саккурадитовая маска, почти несокрушимая броня поплыла, точно воск над огнем, сползая ниже на лицо. Параллельно с этим ротовые мандибулы сместились ближе к вискам и увеличились.
        Рецепторы, располагающиеся на затылочной части головы и напоминающие дреды, также претерпевали трансформацию, становились жёстче и длиннее, а формой теперь больше напоминали дыхательные трубки ксеноморфов. И только сейчас Артёма посетила мысль, что, по сути, дыхательные трубки чужих и дреды хищников выполняли одну и ту же функцию: являлись обонятельным органом.
        Наблюдая за своим аватаром со стороны, Артём внезапно невероятно сильно ощутил голод и боли внутри грудной клетки, а рот наполнился слюной. Его виртуальному телу не хватало внутренней энергии на трансформацию. Но прервать ее было уже невозможно, и Хищник, обретший черты своего заклятого врага, вышел на свою первую настоящую охоту.
        Нет, это не было охотой, как нельзя называть охотой, когда мясник заносит нож у шеи коровы. Вот и сейчас Преторианец повернулся к яутжа, подставляя для удара шею, напрочь игнорируя огонь Бустера, чья турель терзала круп ксеноморфа.
        Аватар КУВа, который ему больше не подчинялся, раскрыл мандибулы, и из его рта, точно язык, в шею преторианца ударило нечто. Больше всего оно напоминало миниатюрную голову ксеноморфа, даже обладало стройными рядами мелких зубов. И тем удивительнее было то, что толстая кожа Преторианца поддалась удару этого языка-отростка.
        Наверное, этот отросток был его жалом, потому как сразу после атаки в шею Преторианец обмяк и осел, а аватар КУВа окончательно обнаглел, запустив и в шею своей жертве еще и мандибулы, также как и в моменты применения генетического вампиризма.
        Обновленное тело КУВа поедало преторианца и трансформировалось одновременно. Оторванная несколько минут назад рука отросла заново, а затем все конечности обрели по-новому суставу. А еще Артём ощущал, как больно даётся его аватару трансформация, да, особенно в тазовой области, где сейчас отрастал хвост.
        Преторианец был последним, кто отделял команду Артёма от логова королевы, а потому остальная группа, разинув рты, наблюдала за тем, как нечто, еще недавно бывшее их предводителем, заживо пожирало элитного ксеноморфа, а тот умирал, не думая сопротивляться.
        Перестав откровенно жрать Преторианца, аватар Артема прогрыз в теле ксеноморфа углубление и, забравшись в него, запечатал.
        Ваш персонаж находится в стадии генетического перерождения. До окончания трансформации 11 часов 54 мин.
        Желаете покинуть игру Да/Нет
        Смысла оставаться в игре больше Артём не видел. Всё равно его персонаж сейчас был не доступен.
        Первое, что бросилось в глаза: капсула Кая не переливалась гирляндой датчиков. Впервые капсула не только пустовала, но и была отключена. Это очень удивительно, учитывая то, что сейчас все, кроме девушек, уехавших в город, должны находиться в виртуале.
        Он осторожно шагом пододвинулся к крышке и заглянул сквозь мутный пластик. Мало ли, что могло произойти. Вот только капсула оказалась пуста, и в этот момент на улице послышался рык двигателя. Это показалось Артёму странным, ведь Алиса с Ольхой должны были приехать не раньше, чем через пару часов. Судя по звуку, машину только что завели.
        Артём подошёл к окну, сдвинул пальцами шторку и замер, лихорадочно соображая, что делать. Во двор за ворота выходила вооружённая группа в боевой экипировке зелёного цвета. Даже Артёму, который последний раз видел оружие ещё в армии, стало понятно, что эти ребята знают, с какой стороны держать автомат. Двигаясь слаженно, шестеро перекрывали сектора возможного появления противника, в то время как еще четверо держали еле двигающего ногами… ...Кая?!
        Мальчишка шел смиренно, не делая попыток вырваться. Один из бойцов перед ним распахнул ворота. Очевидно, развернувшись к Каю лицом, он увидел Артёма, потому как скинул оружие. Группа внешнего периметра тут же рассредоточилась, беря на прицел дом, в то время как те, кто шел рядом с Каем, бесцеремонно подхватили парня на руки и едва ли не бегом потащили его в ждущую за воротами в машину.
        Никто из бойцов не открыл огонь, но Артём не собирался провоцировать и поспешно отошел от окна. Надпочечники выдали ударную дозу адреналина, и, поймав боевой кураж, рубанул вниз по лестнице. Артём не чувствовал страха. Подсознание не делало поправок на реальность, хотя головой Артём и понимал, что в реальном мире респауна нет.

        Парадоксы опасны, прежде всего, тем, что имеют сверхчеловеческие способности в реальности. Именно поэтому правительство их держит на учете под максимальным контролем. А умение применять способности от предыдущей итерации лишь ширма.
        Выскочив с другой стороны дома, КУВ прямо с крыльца прыгнул в землю "щучкой", точно в воду. Дерн и земля разошлись, принимая в себя экс Прародителя. И все-таки реальность делала свои поправки. В квази эпсилон подобное забрало бы у него пару процентов от запаса маны, в то время как сейчас ее осталось хорошо, если половина.
        И с каждой секундой она таяла. Но время на позиционку не было, Кая уже усадили на заднее сиденье, и первый из двух внедорожников тронулся, пока оставшееся бойцы занимали свои места в машине сопровождения.
        Точно мертвец в третьесортных фильмах про восставших мертвецов, Артём разорвал дерн и протянул грязные руки в сторону ближайшего бойца. Правда, место своего появления он выбрал неудачно, попал в канаву, которая была заполнена дождевой водой. Вооруженный боец оказался не промах и успел выпустить короткую очередь в направлении Артёма прежде, чем тот завершил каст земляного капкана.
        Скилл хоть и был прерван, но земля под ногами бойца успела разверзнуться, а он по грудь ушел под землю, как будто провалившись в волчью яму. Все, кроме одной пули ушли "в молоко", но и единственное попадание откинуло голову Артёма слегка назад, щелкнув по лицу. Лицу В МАСКЕ! Артём и сам не понял, как вырастил аналог сккурадитовой брони в реальности. Это произошло подсознательно.
        Взревела вторая машина и из двери, оборудованной бойницей, в торчащего из земли по пояс КУВа ударил второй автоматчик. Артём был готов к этому, а потому ушел, вновь нырнув под землю. У него получилось, ни одна пуля не попала в него. Но КУВа всё равно переиграли.
        Электрический разряд шибанул по телу, и неконтролируемая конвульсия заставила Артёма содрогнуться, точно в эпилептическом припадке. Природа и сила прародителя отреагировали незамедлительно, вспучив землю, как от подземного взрыва.
        Деревянный частокол не выдержал таких возмущений земной тверди и повалился вместе с воротами. Броневик подкинуло тремя колесами, едва не повалив набок. Но больше всего досталось тому несчастному, который попал в "земляной капкан". Несмотря на броню и комплекцию, земля просто сдавила бедолагу, превратив в мясокостный фарш, а на щиток его шлема, будто изнутри плеснули томатного сока.
        Угасающим сознанием Артём понял, что произошло: патроны в оружии боевиков оказались не летальными, а с электроимпульсным снарядом. Бойцу в машине не нужно было попадать в стоящего по пояс в луже КУВа. Достаточно поразить окружающую его среду. Так он и поступил.
        Артём это понял уже потом, когда организм, явно перебравший с энергией, начал сбоить, а мышцы диафрагмы не желали слушаться. Артём медленно задыхался, чувствуя, как тело дрожит, пытаясь сбросить остаточный заряд. А потом его сознание погасло от асфиксии.
        Глава 11
        Артем проснулся от нестерпимого озноба. Зубы стучали, несмотря на то, что телу было жарко под несколькими одеялами. Повертев головой, он увидел, что лежит в гостевой на кровати, а рядом над ним нависает стойка с капельницей. В голове точно щелкнул тумблер, и Артём моментально вспомнил предшествующие события.
        В доме Бишкека никогда не было тихо, но сейчас гул голосов, доносящийся из коридора или с кухни, был особенно громким. Нет, никто не кричал, но судя по тембру голоса - беседовали явно на повышенных тонах.
        Двери распахнула Алиса, впустив в гостевую новую порцию шума. Увидев, что Артём не спит, девушка с прилично округлившимся пузиком быстро подошла к мужу и, не говоря ни слова, положила правую руку Артему на лоб, а левую опустила куда-то вниз. Стало значительно легче дышать, а полоска здоровья в интерфейсе медленно, по одному проценту, начала заполняться. Однако, дебафы под хитами всё равно никуда не делись и продолжали отсчитывать время до окончания своего действия.
        Алиса сейчас лечила его, используя свою силу Парадокса, а именно - передавала прочность предметов в здоровье Артёма.
        - Кая отбили? - поинтересовался у супруги Артём. Прикрывая глаза от блаженства, он подумал о том, какое это счастье, когда у тебя ничего не болит. Только жаль, что понимаешь это слишком поздно.
        - Нет, - Алиса покачала головой. - Нехорошо Кай с родителями поступил. Глупо.
        - В смысле "поступил"? Его же выкрали!? Его выводили человек двенадцать при оружии, правда, не фатальном. Да что рассказывать? У ворот один из них мертвый лежит.
        - Успокойся, - Алиса положила руку Артёму на грудь, укладывая обратно, и он понял, что приподнялся на локте в эмоциональном порыве. - Парень просто сбежал из дома. Не знаю, откуда у него деньги на такое сопровождение, это ещё выяснится, но то, что он покинул дом по своей воле - свершившийся факт.
        - С чего ты это взяла? Я видел…
        - Что ты видел? Что его насильно заталкивают в машину? - Алиса тоже повысила голос и сама же ответила на поставленный вопрос. - Нет. Ты видел то, как он садится в машину в окружении вооруженных людей. Он оставил записку, и Ольха подтвердила - написана она была его почерком. Они не похитители, а вооруженная охрана. И, надо сказать, дорогая охрана, судя по тому, что тебя вырубили не летальным спецбоеприпасом. Это выяснили сотрудники безопасности Альфа Нова.
        - Альфа Нова? - как дурак переспросил Артём.
        - Ну да, Парадоксы ведь находятся под их протекторатом. Этот прецедент, с точки зрения Альфа Нова, рассматривается не как домашний конфликт с подачей в розыск ориентировки на подростка. И всё потому, что Кай - Парадокс.
        - Как там Ольха и Бишкек? - спросил Артём, бросив взгляд на дверь, за которой продолжали спорить.
        - Ольха плачет, а Бишкек обещает выпороть сына по возвращении. Не знаю, к чему это приведет, да и тебе это не особо нужно. Сейчас для тебя главное - побыстрее выздороветь. Пока ты спал, тебя смотрел доктор, предложив вызвать санитарную авиацию. Естественным было отказать.

        Алиса улыбнулась, и Артём ответил неё улыбку.
        - Правильно сделали. Представляю, как обычные врачи удивились бы моим и твоим фокусам с регенерацией. Кстати говоря, из чего ты там выкачиваешь прочку? - поинтересовался Артём, пытаясь встать на локти, но боль в груди и гневный взгляд жены заставили его лечь обратно.
        - Свинцовые грузила. У соседа Антона имелись стратегические запасы, - ответила Алиса - Идеальный вариант для лечения. Получше может быть только золото, но выкачивать из него прочку я не могу позволить себе как женщина! - внезапно посерьезнев, девушка протянула Артёму листок бумаги и продолжила. - Вот записка, которую Кай оставил.
        КУВ развернул тетрадный листок и углубился в чтение. Всего несколько строк, написанных немного неопрятным почерком, разбили сердце матери и окончательно раздосадовали отца. Кай действительно ушёл, но не в никуда. Парень приготовил плацдарм для своего отступления. Нет, не так. Ему приготовили плацдарм для отступления.
        Кай не ушёл из дома, он ушёл из семьи. А это разные вещи. Мальчишка. Он писал высокопарными, чужими словами, которые явно почерпнул из пафосных цитатников. Своими словами он старался как можно больнее задеть отца, извиниться перед матерью и утереть нос сестре. Смотри, я старше тебя и первым покинул родительское гнездо, даже больше - не побоялся на прощание ещё и поджечь его.
        Нехорошие мысли о том, кто это организовал, уже роились в голове. Предположения, которые приходили на ум, были одно скверные другого.
        - Мед капсула функционирует? Мне нужно срочно связаться с Софией! - наконец-то успешно сел Артём.
        - Кто это? - спокойно, но сосредоточено спросила Алиса. Артём не любил такие моменты. Вроде бы ничего такого не сказала, но дала понять, что если он ее не сможет переубедить в течение минуты, то скандал ему обеспечен.
        - София "СпотСнайпер" наш куратор, надо с ней поговорить, объясниться.
        - Значит, “СпотСнайпер” - это женщина! И ты говоришь мне это только сейчас?
        - “СпотСнайпер” - это наш начальник. И Кая в том числе. Напомнить про неприятности, которые нам устроила корпорация в прошлый раз? - оборвал зарождающийся скандал Артём, поднимаясь на предательски дрожащие ноги.
        - Извини, - опустила глаза Алиса.

        Артём бросил глаза на часы. Стрелки на циферблате показывали начало одиннадцатого, а утро за окном сообщало, что с момента происшествия прошло примерно восемнадцать часов.

        Выбравшись в трусах из-под одеяла, Артём не стал одеваться, лишь переместился к медицинской капсуле, которую ещё вчера занимал Кай.
        - Я в игру. Передай Бишкеку и Герде, чтобы в течение получаса заходили, - КУВ уже укладывался поудобней на гелевую подушку вирткапсулы.
        - Ты совсем свихнулся, что ли? В игру? У них сын из дома ушёл! С кем, по-твоему, сейчас ругается Бишкек? С тем самым “СпотСнайпером”, который, как оказалось, вообще девушка, - сорвалась на повышенный тон Алиса. - Им ребёнка найти надо! Напомнить тебе, что ему всего десять и у него даже паспорта нет!
        - Алиса, не нервничай, - Артем кивнул на округлившееся пузико жены. - вам это вредно. А с Бишкеком я сам поговорю, - натянуто улыбнулся он и непослушной рукой активировал звонок со смарт часов.

        В ухе раздалось несколько писков ожидания соединения, затем с кухни донесся нелицеприятный речевой оборот, а после, почти одновременно, Артём услышал: "Кто там еще?" - голос у Бишкека к общению не располагал.
        - Это КУВ. Бери Герду и по капсулам. У нас сегодня еще свидание с "Гусями", - ровным тоном произнес Артём.
        - Он слышал наш разговор! Он услышал то, как ты признавался, что понимаешь, что предал Восьмого! - Бишкек явно сорвался на так некстати позвонившем Артёме. - и записку читал?
        - Он слышал часть разговора, вырванную из контекста. Ты же знаешь, поэтому сбавь обороты и перестань прессовать “СпотСнайпера”! - таким же спокойным голосом проговорил КУВ. - Твои крики и угрозы не помогут. По крайней мере, они ничуть не ускорят работу тех, кто уже этим занимается. Если хочешь побыстрее вернуть блудного сына в отчий дом, будь добр, найди Герду и в течение получаса зайди в виртуал.
        - Да ты охренел? У меня сын пропал!
        - Вот именно! - Артём, наконец, дал волю эмоциям, тоже повысив голос. - Мальчишка не просто сбежал, и его не похитили. Кто-то достаточно могущественный организовал его побег. Так что если хочешь разобраться, кто именно рушит твою жизнь, у меня есть на уме пара претендентов. Даже больше, сегодня вечером мы встречаемся с одним из них. Я про "Гусей", если ты не понял.
        С этими словами Артём бросил трубку и, обдумывая предстоящий день, наблюдал, как закрывается прозрачная крышка медкапсулы. Капсула пикнула, выведя голограмму экспресс-теста здоровья, и предложила отправить отчет наблюдающему врачу. Артем машинально согласился, запоздало подумав о том, что доктор, курирующий Кая, удивится результатам теста пациента.
        Ваш персонаж обновлён. Желаете ознакомиться с характеристиками?
        Да/Нет

        Артём подтвердил, что желает посмотреть на переродившегося яутжу, отмечая про себя, что еще вчера завыл бы от нетерпения. Ну, а сейчас его сознание занято куда более серьезными вещами.

        Сейчас в личном кабинете на Артёма смотрело нечто. Ну, как смотрело, глаз у этого нечто не было от слова совсем. Но надо признать, что обновленный аватар выглядел пусть и отталкивающее, но никак не убого.

        Предалиен сохранил черты обоих рас и даже больше, смотрелся новый облик весьма гармонично. Вытянутый черный череп чужого обрамляли дреды хищника. Мандибулы уже не скрывали зубы хищника, которые теперь по расцветке стали ядовито-желтыми. Само же тело приобрело более угловатые черты, стало костистым. Из прямоходящих антропоморфных форм яутжа превратился в нечто смахивающее на тирранозавра. Скорее всего, из-за сегментарного хвоста и дополнительных суставов на нижних конечностях.
        Артем “Кув” 191 уровень.
        Раса: Предалиен.
        Жизни: 3780/3780
        Энергия: 3550/3550
        АТРИБУТЫ:
        Сила: 378

        Выносливость: 355

        Интеллект: 981
        НЕРАСПРЕДЕЛЕННЫХ ОЧКОВ АТРИБУТОВ: 0

        В параметрах атрибутов ничего не изменилось, разве что раса. Врождённые способности подверглись трансформации, и Артём матерился, прочтя изменения.
        ВРОЖДЕННЫЕ СПОСОБНОСТИ:"Токсичная кровь" Иммунитет к ядам 100%. "Кислотно-щелочная кровь" Иммунитет к кислоте 100%. "Генный вампиризм Предалиена" Возможность поглощения генома рас Яутжа или Алиен (10%).

        Обиднее всего было из-за генного вампиризма. Если раньше КУВ мог похищать фрагменты цепочки ДНК любого биологического существа, то теперь, судя по описанию, это способность трансформировалась в некий тумблер-ползунок, позволяющий изменять процентное соотношение геномов уже выбранных рас. То есть - становиться больше хищником или же больше чужим.
        Это требовало сначала поглотить недостающие фрагменты дезоксирибонуклеиновой кислоты, а затем через трансформацию изменить внешний вид аватара. Обидно, ведь он рассчитывал на то, что сможет коллекционировать способности всех рас. Надо же было так обломаться!
        Зато очень порадовали технологические модификации. Вернее, носимое оружие и броня, которые после перерождения трансформировались в имплантанты.
        ГЕННЫЕ МОДИФИКАЦИИ:мультираса со свободно трансформируемым геномом
        ТЕХНОЛОГИЧЕСКИЕ МОДИФИКАЦИИ:
        Спаренный саккурадитовый клинок (обе руки)
        Саккурадитовая маска Хищника “Кодекс чести Яутжа” череп.
        Интегрированные боевые наручи яутжа.
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:

        "Оптический камуфляж" - Расходует энергию 10 ед./сек. Яутжа мимикрирует под окружающую среду снижая заметность.

        "Тепловизионное зрение" - Яутжа может видеть объекты в инфракрасном спектре.

        "Рукопашный бой (Имплантированные клинки)" - Активируемое. 5 секунд. Урон +33% от имплантированного холодного оружия.

        "Токсичная броня 3" - Кровь ксенохищника, попадая на оружие/броню, временно снижает показатели предмета. При длительном (вес предмета*3) воздействии крови ксенохищника снижение параметров становится необратимым.
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        "Прыжок 14" - (140 энергии) Активируемая. Увеличивает силу прыжка, тратит очки здоровья.

        "Кислотный плевок 6" (740 энергии) - железы расположенные в мандибулах ксенохищника вырабатывают нейротоксичную слюну. При попадании в кровь слюна разносится по организму жертвы и вызывает поражение мышечной ткани внутренних органов.
        "Ядовитая атака 7" (35 энергии/атака) - добавляет к обычным атакам ксенохищника яд, который наносит периодический суммирующийся урон (35хп/5сек) и делает противника нечувствительным к боли.
        УНИКАЛЬНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        "Предалиен-спаун 1" (3500 энергии/атака) - Предалиен через укус впрыскивает во врага свои личинки и наносит ему урон. Если жертва умрет, находясь под действием этой способности, из ее трупа появится неразумный миньон-ксенохищник 1 уровня.

        Уникальная способность оказалась вишенкой на торте, из-за которой Артём забыл свои возмущения по поводу предыдущих способностей. "Кислотный плевок" и "Ядовитая атака" были откровенно сильными способностями со стакающимся периодическим уроном. Значит, чтобы выжать из них максимум, нужно увеличивать скорость атаки, то есть вкладываться в ловкость. Этот вариант развития Артёма откровенно коробил, ну не видел он себя в рядах ДДшников.

        Именно поэтому уникальная способность, которая, по сути, давала возможность КУВу стать маунтоводом, так "зашла" ему. Эта способность явно досталась Артёму от чужих, которые так и размножались в кинофраншизе. Немного озадачил тот факт, что эта способность относится к разряду уникальных. Ведь Восьмой, ставший Патриархом ксеноморфов, имел точно такую же способность. Даже больше, Восьмой попытался инфицировать и самого Артема.
        - Артем? - Бишкек так удивился изменившемуся аватару друга, что назвал его по имени, вместо обычного обращения по игровому нику.
        - А ты кого ждал увидеть? - задал вопрос Артём, кивнув на молча переглядывавшихся Бустера и Лауру. - ребята ожидают нас уже третий час, маются от безделья.
        Что-то в их поведении было необычное, активировав тепловое зрение, Артём ухмыльнулся. Лучше бы он этого не делал, смех из гипертрофированной гортани вырвался угрожающим клекотом. Да и мандибулы, сочащиеся нейропаралитическим ядом, не добавляли его внешнему виду дружелюбия.
        Бустер и Лаура явно нашли общий язык. По их сердцебиению и обильному притоку крови к определенным частям тела становилось понятно, чем занимали себя эти двое на корабле, пока ждали остальную группу.
        - Как проходит ваше слаживание? Получается перекачивать интеллект в обе стороны? - поинтересовался Артём, старательно пряча улыбку.
        С новой внешностью это было несложно, любое проявление эмоций внешне выражалось открытием лицевых мандибул и пасти, отчего у неподготовленного зрителя может прихватить сердце.
        - Может, поговорить с Софией? Пусть войдёт в положение. У меня сын пропал, - "завёл свою шарманку" Бишкек, и Артём понял, что Алиса ничего ему не передавала.
        - Что случилось? - почти хором задали вопрос Бустер вслух и Лаура в общий чат.
        - Сын из дома ушё… - начал было отвечать турианец, но ксенохищник его перебил.
        - Каю помогли уйти из дома. Ты же не думаешь, что парень вот так взял и ушел, а деньги на первое время взял из разбитой копилки? - с полным иронией голосом спросил у друга Артём, заставив того поколебаться.
        - Ты видел того, что погиб при вывозе Кая? Я далеко не спец, но почему-то думаю, что парню, чтобы нанять таких профессионалов, нужно было откладывать карманные деньги пару тысяч лет. А ведь надо еще и найти квартиру, приобрести капсулу, да и на жизнь необходима порядочная сумма. Ты думаешь, у твоего сына имелась такая заначка? Очнись! Ему помогли бежать из дома!
        - Кто? - вдруг опомнился горе-отец, который скор на расправу, но пренебрегает мыслительными процессами.
        - Тот, в чьих интересах подгадить нам. Сейчас не буду выдвигать предположения, слишком мало информации. Давайте дождемся Софии.

        И в этот момент по ушам ударил хлопок гравикомпенсаторов приземляющегося челнока. Девушка была не в духе, а потому и явилась на незапланированный "разбор полетов" с помпой, сняв с каждого из присутствующих несколько процентов здоровья.

        Разговор оказался коротким, но тяжелым. Она явно не смыкала глаз со вчерашнего дня и, кажется, уже не была в восторге от того, что наша группа находится под ее попечительством.

        В течение суток "из-под колпака" корпорации скрылись двадцать девять Парадоксов. Из подопечных Софии никто не пропал, но за то, что Кай является неформальным членом нашей группы, ей влетело порядочно. Тем более, что вместе с молодым и плохо управляемым Парадоксом вышли в отрыв и АнтиНуб с Лорелеей.
        Вышестоящему начальству непонятно, что твоей вины тут нет. У тех, кто находится выше по корпоративной иерархии, всегда найдется, чем упрекнуть подчинённого: "не уследила", "не просигнализировала о возможном рецидиве" и так далее. Вот и сейчас девушка, сама того не понимая, своим экстренным приземлением отрывалась на своих подчинённых, то есть на нас.

        Восьмой смог завербовать Кая. Как именно и когда у него это получилось, Артём не узнал, но был уверен, что далеко не последнюю роль в этом сыграли новые "друзья" - АнтиНуб и Лорелея.
        Каким-то образом Восьмой смог организовать не только новое логово для Кая, а ведь и это очень серьезные деньги. Искусственный интеллект обеспечил ещё и силовое прикрытие для Парадоксов. В любой драке, даже самой суровой мужской, есть правила. Например, не бить по паховой зоне. Но поступать вот так… По сути, он воспользовался бунтарскими мыслями паренька, одурманил и одурачил его, заставив сжечь мосты.
        Девушка всучила Артёму кейс с винтажным щитом, на котором красовались три известных всему миру буквы на кириллице. А затем, в довесок, скинула в личку два десятка файлов со скиллбилдами Парадоксов. Вместо имен игроков сверху значилось лаконичное "Игрок 1", "Игрок №2" и так далее. КУВ усмехнулся такой конспирации.
        Уже сейчас он по одному распределению скилов и расе мог бы назвать ники четверых Парадоксов, и был уверен, что если посидеть за полученными скиллбилдами достаточное время, то можно будет вычислить всех претендентов на уникальное развитие. Но сейчас у него были совершенно другие проблемы.

        В итоге все получили то, чего не хотели, и только Артём чувствовал себя в плюсе. Сев по-турецки перед щитом, КУВ озадаченно посмотрел на изменившиеся руки. Теперь они уже мало напоминали человеческие конечности: приобрели еще один сустав, отчего у КУВа появилось два локтя. Но способности Парадокса-Прародителя никуда не делись, и щит-бутерброд с лихой надписью принял в себя часть плоти своего создателя. Артём чувствовал, как дрожит от нетерпения. Если слова Софии верны насчёт того, что вещи с историей лучше всего подходят для грейда, то сейчас он получит действительно имбу.
        РОСТОВОЙ ЩИТ ПРАРОДИТЕЛЯ “ЩИТ СКВЕРНЫ” РАСЫ ДЕНДРОИДОВ.
        Уровень 1. Класс: уникальный, симбионт. Тип: броня.
        Броня: 999
        Способности: “Слово Скверны” - Щит впитывает входящий урон. При произнесении Слова Скверны, написанного на щите, в радиусе (уровень предмета: 1) метров впитанный урон выплескивается на произнесшего.
        Ксенохищник поднялся на ноги и с оскалом повернулся к остальной компании. Только сейчас ребята костерили взбалмошного менеджера по особым проектам, которая, разрядив гравикомпенсаторы экстренного приземления, навесила на Лауру дебаф "Травма внутреннего уха", а на Герду "Частичная слепота". И Бустер уже хилил девушек, начав, как это неудивительно, с кастаники-маунтовода.
        - Прошу минуточку внимания, - произнес Артём. - с этого момента в нашей группе запрещается одно слово, состоящее из трех букв, - понимая, что произойдёт следом, он поспешно ударил в новоприобретенный щит, от чего тот глухо завибрировал. Логи привычно разразились сообщением о заблокированном уроне в сто семьдесят четыре единицы.
        - Это, которое "ХУ…"? - спросил турианец и тут же поплатился за свое любопытство.

        Нечто непонятное, похожее на электрический разряд, ударило в широкую каменную грудь Бишкека. Непонятная в своей механике атака щита не отняла жизни у танка из-за резистов и поглощения, но заставила того подскочить, выстроив еще большую матерную конструкцию. Правда, на этот раз, избегая любых слов на букву "Х".
        - Короче, принцип действия все поняли? В группе появился новый мат фильтр, так что избегаем слова, состоящего из трёх весёлых букв. Особенно это касается тебя, - Артём повернулся в сторону девочки псионика, которая тут же покраснела и машинально шагнула за Бустера. - Это всего лишь шутка, - ксенохищник примирительно поднял обе руки. - Способ проверить кое-что. Как я понимаю, вы теперь вместе?

        Бустер и Лаура быстро переглянулись, и за двоих ответил ксенон.
        - А что, какие-то проблемы?
        - Тише, буцефал, тише. То, что вы вместе - это даже хорошо, ведь только после этого у вас получился фокус с перекачкой энергии, я прав? - ответа не последовало, и КУВ продолжил. - Пока ваши взаимоотношения сказываются на группе только положительно. Не вздумайте разосраться из-за какой-нибудь мелочи, вы подходите друг другу.

        Артём подмигнул Лауре и на этот раз обратился к другой представительнице прекрасного пола.
        - Герда, вызывай своего мальчука, в предстоящей авантюре нам понадобится профессиональная аптека. Скажи: проведём оперативное слаживание совмещённое с семейными посиделками. А заодно - идем шатать трубу старых врагов. - девочка бросила резкий, брезгливый взгляд на отца, но Артём, предвосхищая ее вопрос, ответил за друга. - Ничто так не укрепляет мужскую дружбу, как хороший мордобой. Так что за папку не переживай.

        Ребята засуетились, шумно загружаясь в старенький звездолет класса "Самовар", а КУВ придержал за плечо Бишкека, как бы намекая задержаться.
        - Не нервничай, мы вернем Кая. Он хоть и крёстный, но и мой сын тоже. Но мы сейчас ещё никто, чтобы идти бить морду Восьмому, понимаешь? - вместо ответа Бишкек кивнул. - Сегодня навестим Скипидара, а завтра и Восьмого. Верь мне, брат.
        Глава 12
        Артему приходилось кутаться в плащ, но его группа все равно привлекала излишнее внимание. Еще бы, ведь посмотреть было на кого: четырехметровый турианец, больше похожий на скального тролля, с каменными шипами на горбатой спине, кастаника и девушка - спектроморф, восседающие на плечах ксенона в экзоброне, подобной боевому меху, и нечто хвостатое в черной хламиде.
        Пиратская станция "Спейс Катовицы" кипела жизнью. Пираты всех мастей спешили сбыть хабар, перекупщики так же ковали свою копеечку, и только туристы из реального мира никуда не спешили. А куда спешить тем, кто прибыл в виртуальный мир развлекаться? Вот они и пялились на необычную, по меркам даже пиратской станции, группу.
        - Как думаешь, Скипидар уже в курсе того, что у него гости? - произнес в общий чат Бишкек.
        - Конечно, иначе бы он не стягивал сюда основу клана. Вон, посмотри, - произнес Артём, указав направо, и тут же пожалел об этом.

        На той стороне торгового ряда группа высокоуровневых бойцов в бело-красной броне старательно изображала туристов.
        - Стараясь не шуметь, рота эстонских разведчиков кралась к штабу противника. Посмотреть на это приходили жители всех окрестных деревень! - рассказал "бородатый", очень подходящий под ситуацию анекдот Бишкек. - Только у нас тут польские вояки. Ну да неважно, хоть додумались эмблему клана на броне плащами прикрыть.
        - А они и не прячутся, - пояснил поведение мемберов клана Скипидара Артем. - Наоборот, дают нам понять, что они знают о нашем появлении, и в случае - чего "сложат" нас за пару секунд. Видишь? Даже уровни скрыты, а ники, наоборот, замазаны.
        - Пятьсот второй уровень, ахиреть! - не удержался от восклицания Бишкек, чем привлёк несколько общих взглядов в свою сторону.
        Всё-таки кластер Проксима считался европейским, хоть и относился к восточно-европейскому региону космовселенной. А потому и был населен, в основном, славяноязычными игроками - поляками, сербами, хорватами, чехами, галичанами и иже с ними.
        Не имеет значения. Даже если бы они находились сейчас на американских кластерах, нас бы поняли, пусть и частично. Игры сближают, и русское-народное блатное-хороводное "suka, blyad" или польское "kurwa" благодаря Контр Страйк и Дота 2 давно стали интернациональными выражениями.
        - На десять часов, тот, что выше других, - отписалась в общий чат Лаура.
        - Что не так? - машинально спросил Артём, не поворачивая головы. А вот Бустер и Герда не удержались от того, чтобы посмотреть.
        - Он заинтересован, но не удивлен, - пояснила кастаника.
        - Человек, напичканный имплантатами настолько, что держится на границе с киборгами? - уточнил КУВ, переглянувшись с Бишкеком.
        - Человек. Точно человек. Про модификации ничего сказать не могу, не чувствую, - закончила девушка псионик.
        - Ну, пойдём, поздороваемся, - предложил Артём, сменив вектор движения.

        Скипидар, очевидно, полагал, что сможет слиться с толпой, укрывшись под броней, скрывающей ник и уровень. Не вышло, и, видя, как на них надвигается турианец почти четырех метров ростом, люди прыснули в стороны, оставляя главу Гусей в одиночестве.
        - Здравствуй, Небесный, - произнес Артем, скинув с головы капюшон. Однако это не сильно помогло разглядеть его черты. Мимикрия работала, скрывая личину аватара Артёма. - А я за Матильдой.
        - С чего ты взял, что она у меня? - бессменный лидер "Гусей" сделал невинное лицо и откровенно улыбнулся.
        - Потому что у меня нет более преданной поклонницы, чем ты, - вернул ему Артём, мгновенно стерев улыбку с лица Скипидара. - Короче, что ты хочешь за Матильду?
        - Пари, - уже серьезнее ответил Скипидар и перевел взгляд на Бишкека. - Ох, мать, я и не думал, что турианцы могут быть настолько огромными. И это только на двухсот тридцатом уровне!
        Последними словами Скипидар не восхищался, а скорее демонстрировал свою осведомленность. Ведь уровни у всех членов группы были предусмотрительно скрыты.
        - Двести тридцать второй, - пророкотал Бишкек, поправляя поляка.
        - Быстро прогрессируете, - улыбнулся он. - Даже для Парадоксов. Я только через четыре года после старта разменял третью сотню уровней, а вы за месяц с лишним…
        - Ты отвлекся, - вернул его к разговору Артём.
        - Ах, ну да. Я предлагаю тебе пари. - Скипидар театрально стукнул себя по лбу. - А если быть точнее, то бой на арене в формате пять на пять. Парадоксы против Парадоксов. Должно получиться эпическое зрелище, согласен?
        - Пожалуйста, не огорчай меня, ты ведь в курсе, что любая информация о Парадоксах засекречена? И ты хочешь, чтобы люди со сверхспособностями дрались перед зрителями? Ты хочешь открыть всему миру правду о Парадоксах? - искренне удивился Артём. Скипидар всегда был хитрым малым, но никогда не стоял в рядах дураков.
        - Что ты? Как можно? Я всего лишь хочу устроить природную показательную порку и заработать на этом денежку малую. - Скипидар вытянул руку, будто показывал на что-то в небе. - Представь, сколько можно выручить за билеты на бой Прародителя! И сколько можно заработать на ставках! Ты будешь удивлён, но тебя до сих пор помнят, и много идиотов поставят на тебя.
        - А ты не думал, что я могу просто силой забрать Матильду? И отправить тебя на арест без свидетелей, так и до кучи, - слова Скипидара откровенно начинали выводить Артёма из себя.

        Вместо ответа визави Артема просто открыл свой уровень. Пятьсот тридцатый уровень! Благодаря мимикрии по лицу Артёма нельзя было читать эмоции, но на лицах его команды всё было красноречиво написано. Скипидар засмеялся, довольный произведенным эффектом.
        - КУВ, я первый официально зарегистрированный Парадокс. Или ты думаешь, что за месяц смог превзойти то, к чему я шел в восемь лет? Готов даже уравнять шансы, к чему на арене лишний мусор, правда? Если победишь, я расскажу тебе кое-что важное для тебя. - он кивнул за спину Артёма, подразумевая под мусором группу КУВа. - Ты согласен?

        В чате промелькнуло сообщение от Лауры. Девушка засекла эмоциональные колебания Скипидара, не предвещающие ничего хорошего.
        Лаура: Он провоцирует. Ему нужно, чтобы ты отказался.
        Герда: Скорее всего, ведёт запись или трансляцию. Уже ищу в интернете.
        - Я согласен. Трое на трое. И не забудь выделить ложе для моих гостей, - процедил Артём, стараясь не выдать волнение в голосе.
        - Хорошо. Бой сегодня вечером. Остальную информацию вы получите через неё, - едва кивнул Скипидар, и рядом из инвиза выпала девушка дендроид. - Это Лиара, мой распорядитель. Она решит любые ваши вопросы, пока вы являетесь гостями на пиратской станции "Спейс Катовицы".

***
        - Ты же понимаешь, что нам хана? - Бишкек улыбался во все тридцать два зуба, отвязывая с цепи пса для предстоящей прогулки. - Зачем ты вообще согласился? - вроде бы Дима озвучивал неправильные слова, но весь его вид выдавал, что тот совсем не против размять кулаки.
        Предстоящая потасовка на арене "Спейс Катовицы" - вотчина клана Скипидара таки смогла отвлечь его от дурных мыслей о сыне. Герда уже давно прохаживалась по забору в нетерпении, когда отец и крестный догонят ее.
        Как только подручная Скипидара помогла разместиться команде Артёма в гостевых апартаментах арены, тот скомандовал выход в реал. Сомневаться не приходилось, в апартаментах, которые великодушно предоставил Cкипидар, глазок камеры наблюдал за постояльцами даже в уборной.
        Учитывая сложившуюся ситуацию, Артём был уверен, что за тонкими стенами сидит армия псиоников, сканирующих трафик и читающих даже приватный чат. Официально таких технологий в игре не существовало. Но ведь и Парадоксы официально не существуют, поэтому предстоящий разговор Артём решил провести не просто в реальности, но и, оставив дома все гаджеты, уйти в лес. Может быть, это паранойя, но в сложившейся ситуации она не будет лишней.
        - Блин, у нас через четыре часа бой на арене, а мы тут по лесу гуляем! Почему? - сетовала девушка-оборотень, играясь с пойманной только что белкой.

        Артём улыбнулся, он ждал этого вопроса.
        - Герда, ты ведь умная девочка. Проанализируй события прошлого месяца и сама ответь мне, почему перед важным сражением мы вышли в реал и оставили гаджеты дома. Но только давай не строить необоснованные предположения, опирайся на логику.

        Девушка задумалась и замерла, белка в ее руках воспользовалась ситуацией и дала стрекача.
        - Ну… - протянула она, подняв глаза к небу.
        - Не торопись, доча. Начни сначала, - подбодрил ее Бишкек, которого Артём не стал мучить дедуктивными загадками, а выложил всё подчистую.
        - Крестный, ты получил звонок от корпорации после того, как Альфа Нова идентифицировала меня и Кая. Учитывая то, что после прошлого конфликта с корпорацией вы полностью пропали из правового поля и сейчас по документам являетесь совершенно другими людьми, нетрудно догадаться, что на вас они вышли через нас.
        - Слабо, Герда, слабо. От тебя я ждал более глубокого анализа, доча, - покачал головой Бишкек. - Сейчас ты назвала очевидные факты.
        - Ах, так? - Герда вздернула бровку, явно принимая вызов. - Хорошо! О том, что я начала встречаться с Андреем, никто не мог узнать. Моё поведение возможно и могло вызывать некоторые подозрения. Может быть, вы даже угадали, что у меня появился бойфренд. Но с технической точки зрения узнать, с кем я встречаюсь, вы не могли! Даже София не могла знать о нас, так как Андрей сразу купил для меня пояс с маскирующим полем.

        По тому, как Бишкек пошел пятнами, он явно уже жалел о том, что решил мотивировать дочь. Надо отдать ему должное, он закипал, но держал себя в руках. Герда же вошла во вкус, и, не замечая изменения в поведении своего отца, девушка продолжала.
        - Это произошло сразу после нападения Восьмого на Тиактиву. Тогда ксеноморф-дьякон инфицировал нас, но эмбрион чужого не смог развиться до грудолома. Причём, у всех нас статистический процент появления нового чужого при подселении эмбриона больше пятидесяти. Так что я предположу, что Восьмой под предлогом инфицирования поселил в наши тела нечто вроде биологического маячка, передающего не только местоположение, но и, возможно, подслушивающего наши разговоры.
        - Хорошо, продолжай. - Артём не стал говорить большего, чтобы не отвлекать девушку от развития логической цепочки. Признаться, сам он до такого не додумался.
        - Это Восьмой проследил за нами, он оказался в курсе нашей первой ссоры. Вы помните, как внезапно Кай научился держать язык за зубами? Кажется, именно тогда на него вышел кто-то от Восьмого и рассказал про меня и Гопомага.
        - Ты хочешь сказать, что твой брат уже тогда предал нас? - Бишкек и забыл о том, что еще несколько секунд назад боролся с желанием придушить внезапно повзрослевшую дочь.
        Девочка прикусила губу в раздумье, а потом отрицательно покачала головой.
        - Нет, вряд ли. Это было бы слишком топорно. Скорее всего, тогда просто закинули удочку, подрывая его доверие к семье. Всё-таки, уйти из дома - это серьезный поступок, даже для импульсивного братца. Как бы он там ни кичился своей независимостью. Я бы на месте Восьмого ждала удобного момента, когда внутренний конфликт достигнет своего пика. А это значит… - девочка сделала эффектную паузу и с укором посмотрела на отца. - Па-а-ап, что произошло тогда в бане? Ты опять наорал на Кая? - Герда уперла руки в боки, подсознательно подражая матери, когда та за что-то отчитывала Бишкека.
        - Нет, он меня услышал. Услышал то, что я сожалел о конфликте с Восьмым. Он услышал лишь часть, фрагменты, вырванные из контекста.
        - И этот фрагмент можно было трактовать двояко? - она перевела взгляд на Артёма, но холод из глаз никуда не делся.

        Вместо ответа Артём кивнул головой.
        - Ладно. Какой смысл горевать о пролитом молоке? - увидев улыбку Бишкека, девушка смутилась. - Чего?
        - Ты так на мать похожа, когда злишься, - ответил отец.
        - Я знаю, - девушка расцвела улыбкой, но тут же посерьезнела. - Давайте поговорим о деле, вы видели его уровень? Как мы будем побеждать?
        - Побеждать будем мы, тебе же предстоит кое-что куда более важное, - Артём решил не откладывать главную новость.
        - В смысле? - нестройно, но почти хором спросили отец и дочь.
        - Ну, слушайте…

***

        Арена на "Спейс Катовицы" гудела еще до того, как Артём, Герда и Бишкек ступили на песок ристалища. И это неудивительно, Скипидар по-максимуму воспользовался отведенным временем. Онлайн-биржа билетов кипела под перебиваемыми ставками.
        Артём задвинул туда дважды. Первый раз - сразу после того, как помощница Скипидара разместила их в гостевых апартаментах. Тогда он зашёл на виртуальную торговую площадку, чтобы оценить масштаб предстоящего события. Второй раз - за час до "момента Ч", чтобы сбагрить почти два десятка билетов по максимальной стоимости. По билету получили и Бустер с Лаурой. Последние два билета достались Алисе с Ольхой.
        Алиса едва ли не каждый вечер пропадала в виртуальных мирах. Но предпочитала другие игровые вселенные, а не Квази Эпсилон. Ольха стойко делала вид, что ей глубоко безразличны такие развлечения. До вчерашнего дня. Когда Артём, Дима и Герда средь бела дня вышли в оффлайн, их виду предстала картина маслом: Три мужика тяжело заносили ещё один ложемент, пока женщины на повышенных тонах спорили, кто разместится в новенькой капсуле цвета спелой вишни, а кому достанется капсула Кая.

        Женщины только что покинули их и направились занять свои места. Лиара - распорядительница, приставленная Скипидаром к группе КУВа, с большой неохотой, но всё же согласилась проводить их. Очевидно, у неё был прямой приказ не оставлять подопечных. И в тоже время прямыми обязанностями было во всём угождать дорогим гостям.
        - Ну что, готовы? - Артём поинтересовался скорее для проформы, нежели желая действительно утолить свое любопытство.
        - А помнишь, как тогда? - пробасил Бишкек, силясь изобразить улыбку. Но раса турианцев не могла улыбаться в принципе, либо же аватар Бишкека обладал мимикой базальтового булыжника. Вышла у него не улыбка, а, скорее, оскал голема, который, разинув пасть, обнажил неровные антрацитово-черные зубы. - Эх, найти бы запись того боя…
        - Ты готова? - Артём обратился к Герде. Девушка утвердительно мотнула головой, но было видно, как ее потряхивает от мандража. - Ничего, - похлопал он девочку по плечу. - Сейчас выйдешь на арену, и всё волнение пройдёт.
        - Или тебя сольют, - гоготнул Бишкек, на что получил два скептических взгляда, и примирительно поднял руки.
        - Давайте, у нас мало времени, - напомнил Артём, отсоединяя от гипертрофированных когтистых пальцев первую семечку и прикладывая ее к языку Герды.

        Если раньше из семечка прорастали полупрозрачные белые волоски корешков, то после преображения Артёма в предалиена, белые ниточки сменились черной и маслянистой, точно нефть, жидкостью. Но девушка стойко перенесла экзекуцию, хоть было и видно, что это удовольствие ниже среднего.
        - Какая мерзость! - констатировал Бишкек, но всё же склонился, чтобы Артём смог достать и вживить семечку между лопаток турианца.

        Первые изменения накрыли Герду уже спустя минуту. Радужки глаз спектроморфа изменили цвет с лилового на зелёный, а кожа приобрела бурый оттенок и огрубела. Но это были лишь косметические изменения. Главное, чего они добивались, было скрыто в активных способностях, и, судя по тому, что девушка, оторвавшись от бутылки с водой, просияла улыбкой, цель была достигнута.
        - Мля, как чешется! - Бишкек прильнул спиной, покрытой лиловыми минералами к стене и чесался, нещадно терзая облицовочные шелковые панели своим бронированным панцирем.
        - Потерпи, мужик, так и надо, - попытался обнадежить его Артём, но тот его не слушал.

        Дождавшись, когда танк уймется с почесыванием, пробурив спиной металлическую стену на пару десятков сантиметров, Артём жестом попросил его повернуться и сесть на пол. Запрыгнув здоровяку на плечи, КУВ прикоснулся рукой к загривку турианца и закрыл глаза.

        Бронированный панцирь танка слегка отошел, подчинившись воле Прародителя. Бишкек завыл, а бар его хит поинтов одномоментно скакнул вниз на треть. И это после того, как их посетила Алиса с ее даром!
        Не став затягивать, Артём едва ли не рывком вогнал свой чудо щит под врожденную броню турианца. Здоровяк не утерпел и одним молниеносным движением, точно бык на корриде, подкинул Артема, чувствительно приложив о потолок. А в голове КУВа поплыло от дебафа "Оглушение". У ксенохищников станы являлись ахиллесовой пятой, по крайней мере, так гласило полное описание расы. И сейчас Артем мог убедиться в этом на собственной шкуре:
        Вы оглушены. Вы не можете использовать активные способности. Координация, моторика нарушены. До окончания эффекта 14... 13…
        "Только бы не гранатомёты! Только бы не гранатомёты!" - повторял в уме Артём, силясь побороть тяжесть тела, точно примагниченого к полу.

***

        Арена гудела, приветствуя гладиаторов, глядящих друг на друга с разных концов ристалища. Сама же площадка предстоящего боя кипела под воздействием поля терраформы.
        - Только бы не болото, - повторял себе под нос турианец с весом больше шести тонн.
        - Мы ведь не можем проиграть, да? - неуверенно, точно ища поддержки, спросила Герда. - У нас уровни вдвое ниже!
        - Уровни - это только цифра, - попытался успокоить друзей КУВ.
        - Повторяй себе это почаще, - без особого оптимизма проворчал Бишкек.

        Его слова имели смысл, ведь помимо самого Скипидара, который разменял шестую сотню уровней, на противоположном конце арены стояли ещё двое. Оба этих игрока вызывали интерес, не говоря уже о чувстве опасности. Две не новые, но уникальные расы. Причём, обе даже в момент ввода не пользовались популярностью, однако Парадоксы из группы Скипидара, всё же, оставили эти аватары, не уйдя на рерол.
        Войцех "Термит", меклар, 362 уровень.
        Меклары - удивительная раса машин, ставящая во главе угла логику. До неприличия задранный интеллект и абсолютно никакой эмпатии, только сухой расчёт.
        Важным бонусом мекларов являлось то, что находясь поблизости со своими соотечественниками, они получали бонусы к интеллекту и способностям.
        Так что Артём не обманывался его относительно низким, по сравнению с остальной группой, уровнем. Наверняка, на трибунах сидит еще десятка полтора представителей этой редкой расы.
        - А разве на арену можно выходить на боевых машинах? Это же вроде как дуэль, - неуверенно спросила Герда, глядя на небольшую боевую платформу, парящую в воздухе при помощи антигравитационных двигателей.
        - Герда, ты ведь должна была выучить способности всех рас, - укоризненно посмотрел на неё Артём. - Почему ты не читала о мекларах?
        - Ну… Я… - замялась девушка, не найдя, что ответить.

        Артём не стал мучить ее, неподходящий был момент, пояснив необычный вид соперника.
        - Меклары - это не раса машин, а машины. В отличие от биологических рас, их тела можно апгрейдить в зависимости от предстоящей задачи. С технической точки зрения - эта боевая платформа и есть его тело. Но не обманывайтесь его грозным видом, меклары делают упор на интеллект.

        Третьим членом группы была девушка, но понять это можно было только по имени. Специфический выбор расы мастерски скрывал гендерную принадлежность носителя.
        Майя "Грейс", наутлойд, 457 уровень

        Наутлоиды в Квази Эпсилон появились года четыре назад. Антропоморфные амфибии имеют зелёный, синий или коричневый цвет кожи. Голова своим строением напоминает осьминога. Наутлоиды, как и ксеноны, предпочитают теплый влажный климат, имеют большие черные глаза, не разделенные на белки и радужку.
        Их популярность вспыхнула как спичка и быстро погасла. Наутлойды относились к амбидекстрам - тем немногочисленным расам, которых нельзя было отнести к какой-то одной конкретной характеристике. А принадлежность к амфибиям кратно множила термический урон, чем сильно било по морали игроков.

        Вариативность, которую разработчики хотели дать наутлойдам как фичу, сыграла злую шутку. Все три характеристики: сила, ловкость и интеллект росли одинаково, а тот, кто неплох во всём, не может стать уникумом в чем-то конкретном. Вот и выходило так, что из наутлойдов получались посредственные ДД, скауты, роги или суперкарго, а из-за фасеточных глаз и увеличенной восприимчивости к огню выходили откровенно дерьмовые пилоты, снайперы и танки.
        Томаш "Скипидар", космический странник, 502 уровень.
        Сам же Скипидар с точки зрения Системы относился к расе космических странников, то есть людей. На самом же деле его тело подверглось глубокой киборгизации, и сейчас, смотря на него, Артем "ловил" флешбеки десятилетней давности, когда примерно также стоял лицом к лицу с киборгом Янг Рогом.

        Трибуны ревели, а букмекеры, вопреки логике и здравому смыслу, принимали ставки на бой в коэффициенте один к одному. Зрители слепо верили в Прародителя. Вспомнив о том, какую силу имеет в этом мире Слово, КУВ поднял руку, и трибуны стихли. Через секунду его голос был многократно усилен так, чтобы каждый присутствующий слышал его.
        - Друзья! Правда за нами! Враг будет разбит! - произнес Артём, и толпа загудела с новой силой.
        - Они же поставят деньги, а потом будут винить нас в своем проигрыше - неодобрительно проворчал Бишкек. - Тебе оно надо?
        - Планы меняются, Дима. Мы должны выиграть! Мы не можем их подвести!
        Глава 13
        Рандом выбрал "Город после бомбардировки", как ландшафт будущей арены, и модуль терраформирования тут же воссоздал декорации театра военных действий. Судя по всему, инфослепок для модуля терраформирования был взят с только осваиваемой тропической планеты, а не урбанизированного планетоида с гравитационным генератором и плотностью населения в пару десятков тысяч человек на один квадратный километр.

        Гравитация чуть меньше стандартной, но это заметил только КУВ. Герда с грацией кошки прыгнула первой, плавно спланировав на арену. У нее на двухсот пятидесятом уровне открылся талант к изменению собственного веса, и сейчас девушка демонстрировала его, опускаясь вниз не быстрее гусиного перышка.
        - Не болото! - с почти детской радостью пробасил Бишкек и грузно, как будто в самом деле состоял из камня, рухнул вниз на арену.

        Артём бросил взгляд на другую сторону арены и увидел, как последним скрылся Термит. Его механическое, похожее на жука тело, не спрыгнуло, как остальные, подобно насекомому, спустилось вниз, перебирая по стене лапами. На том месте, где стартовал Скипидар и Ко, за силовым барьером арены, на постаменте лежала она - Матильда.
        - Рад за тебя, - скорее уж самому себе ответил КУВ и тоже сиганул вниз, активируя мимикрию. Он привык к более слабой гравитации, и сейчас это мешало.

        Бишкек, следуя плану, начал "шуметь". Ну, как шуметь, турианец швырял стокилограммовые булыжники и мусор по навесной траектории, отвлекая внимание. Не став затягивать, КУВ ринулся вверх по стене горящего здания, кончик которого был срезан точно ножом.

        Сверху открывался хороший вид на арену. Скипидар шел со своими тиммейтами не скрываясь, явно уверенный в своем превосходстве. При своем пятьсот втором уровне Скипидар выглядел самым безобидным из-за небольших размеров расы людей.
        Грейс, что шагала рядом и была на полсотни уровней ниже, все равно выглядела внушительнее босса. Но визуально опасным среди них был Термит. Меклар вышел из своего образа по максимуму, взяв в бой тело танка-насекомого. Турели на его корпусе хищно озирались по сторонам, ища жертву.
        Но в том-то и дело, что выглядел он грозно только визуально, и причина не в низком уровне Термита. Любой имплант с характеристиками имеет чёткую уровневую стоимость. Поставил себе мышечный имплант, повышающий переносимый вес до трех сотен кило - распишись и в получении N-ного количества опыта, который неминуемо поднимет общий уровень персонажа. И это правило справедливо для всех. Особенно для небиологических рас, таких как, например, меклары.
        Сделано это для того, чтобы донатер, солидно прокачавший своего персонажа, не мог вызвать на дуэль игрока на два десятка уровней выше себя и играючи разложить его. Просто глядя на уровень уже можно примерно представить силу персонажа. И это правильно, потому как на откуп игроку остаются его знания и умения. Именно они играют важнейшую роль в геймплее.
        Меклар выглядел грозно, но только с первого взгляда. В его движениях чувствовалась не рассеянность, а нечто другое. Будто он юнец, который проводил свободное время в мелком тире, стреляя из пневматики по консервным банкам, а тут вдруг попал на нормальный военный полигон. Вместо поршневой пневматики в его руки попал ОРСИС-35К или ШАК-СК, и мальчишке хочется с ним возиться: стрелять и чистить эту взрослую игрушку.
        Свои мысли Артём поведал в общий чат, и Герда, вот молодец девочка, тоже выдала свою аналитику. Термит, как и их группа, недавно ушёл на рерол и, проявив себя как Парадокс, привлёк внимание корпорации. Его по максимуму "подтянули" по уровням за счёт технической модернизации, благо меклары идеально подходят для набора уровней за счёт модификации, и выставили на арену.
        Наверняка последние уровни Скипидар взял также за счёт киборгизации аватара, ведь перевалить за отметку в пятьсот левел апов удалось единицам. Даже спустя двадцать лет с момента старта игры.
        Оставалась "темной лошадкой" только Грейс с редкой расой. Но она амфибия, пусть и высокоуровневая, а вокруг лишь руины горящего города.
        И всё же, когда Артём смотрел на девушку-наутлойда, внутри него росло нехорошее предчувствие. Чуйка подсказывала, что именно Майя станет для них самым большим геморроем.

        В этот момент стволы меклара повернулись в сторону Артема, механический таракан зашевелился, явно готовясь к залпу из всех орудий. Признаться, он расслабился, ожидая, что либо его засекут сразу, ещё на подъеме по внешней стене, либо не засекут вовсе. Но Термит явно заигрался и обнаружил предалиена слишком поздно.

        Не став терять ни секунды, Артём начал поспешно спускаться, перепрыгивая по два-три этажа за раз, но всё равно не успевал. Рой из полутора десятка самонаводящихся ракет пошёл по пологой к земле траектории. По расчету суперкомпьютера меклара эти злые осы, начиненные чем-то подлым, должны были встретить Артема у земли, двигаясь ему навстречу вверх.

        Вспоминая недобрым словом свою тягу к импровизации, КУВ сиганул вниз, надеясь, что запаса прочности, закачанного в его экзокостюм Алисой, хватит, чтобы обойтись без травм от приземления. Иного выхода, чтобы обогнать ракеты, он просто не видел.

        Биш, который не видел приближающуюся из-за груды обломков угрозу, всё же догадался по поведению напарника о том, что сейчас произойдет что-то нехорошее. Турианец кончил метать строительный мусор за баррикады и развернулся спиной, ожидая принять урон на бронированную часть.

        Вовремя. Едва Артём угнал за широкую спину четырехметрового танка, как самонаводящиеся снаряды, выпущенные по его душу, не меняя траектории, врезались в широкую спину Бишкека, активировав пассивку "Гранитный град".
        Через мгновение пространство за спиной превратилось в Адъ и Израиль. Пассивка турианца сработала как надо, выдав последовательно восемь стаков каменной шрапнели в обмен на каждую тысячу вытанкованного урона. Вот только никто из команды противника не получил урона от имбалансной пассивки турианца. Они ещё не подобрались на близкую дистанцию, находясь за естественными баррикадами арены.

        Артём прикинул, если стаков пассивки Бишкека было восемь, то суммарный урон от залпа равняется примерно восьми тысячам. Приняв всё на себя, КУВ, конечно, не умер бы, броня и резист к "физике" заблокировали б почти половину дэмеджа. Да и Алиса напитала его броню прочкой, как говорится, под самую пробку. Но травмы всё равно не удалось бы избежать.

        Бишкек от залпа меклара потерял меньше четырех сотен урона и за счет отличной регенерации обещал через полминуты восстановить здоровье полностью. Только Артём подумал об этом, как неуловимая комета, за которой даже взглядом было сложно уследить, вынырнула из-за препятствия и с силой врезалась в начавшего поворачивается боком танка.

        Кометой оказался Скипидар. Судя по всему первым ударом, который даже через резисты снял танку одну пятую хитов, активировал какое-то комбо ближнего боя и сейчас "разгонял" его, проводя почти неуловимые удары по спине турианца. Артём среагировал моментально. Присев на землю, он активировал сначала "Капкан корней", чтобы лишить киборга маневренности, но тот и не думал вырываться, продолжая наносить урон.

        Поняв, что это не сработало, КУВ, не меняя позы, принялся отлечивать танка. Нельзя сказать, что это полностью снизило скорость потери жизней Бишкеком, но его полоса здоровья перестала так угрожающе сокращаться.

        Артем и не думал вмешиваться в это избиение. Какой в этом смысл, если Скипидар, успевший "разогнать" комбо, "сложит" его за пару-тройку ударов. Против грубого напора и двукратной разницы в уровнях не поможет ни саккурадитовый скелет, ни кислотная кровь.
        Не прекращая отхиливать танка, Артём поднял глаза вверх, на табло с коэффициентами ставок в режиме лайв. Теперь цифры были более приближены к реальности, и Артём улыбнулся, видя, как меняется счетчик пассивки турианца, который сейчас показывал цифру "12".
        - Пап терпи! Не отступай, он убьется об тебя! - оборачиваться на Герду не было ни сил, ни времени.
        Стоит Артему отвлечься, и Бишкек, который был для КУВа живым щитом, может не досчитаться нескольких десятков хитов здоровья, а это сейчас критично. Они с самого начала распределили роли, и Герда, как молодая и опытная, должна была прикрывать тылы. Если девушка молчала, значит у неё всё нормально. Поэтому КУВ сконцентрировался на своей нынешней задаче, а именно на поддержке танка.
        Это не мешало считать в уме примерный урон Бишкека. Первый стак "Гранитного града" отнимал смехотворные десять единиц физического урона, второй уже снимал двадцать, третий - сорок, а четвертый - восемьдесят. Сейчас над головой Бишкека, чей панцирь на спине уже покрылся трещинами, висела цифра "14".
        Прикинув в уме урон четырнадцатого стака, КУВ присвистнул. Выходило шестьдесят две тысячи "зеленого" урона! Да, "зеленый" урон - это не "белый". Он "режется" пассивками, резистами и броней, но шестьдесят две тысячи!!! У Скипидара нехилые резисты плюс запас здоровья, но за последний стак он потерял почти четверть от общего уровня здоровья, а в общем вытанковал почти сто двадцать пять тысяч! Ещё два стака "Гранитного града", и Скипидар улетит на реинкарнацию с одним хитом здоровья.

        Не улетел. На горизонте, над головой горбящегося Бишкека, шипя реактивными двигателями, взвилась в небо новая стая ракет. Артем выдал из наплечных бластеров серию не прицельных выстрелов, но лишь сбросил с себя мимикрию. Ракеты врезались в спину Бишкека и расцвели чередой взрывов.

        Дима погибнет, к гадалке не ходи. Но душу Артема грело осознание того, что вслед за ним отправился и Скипидар. Ведь урон от ракет активировал новые стаки пассивки, догнав их до двадцати. Артем заподозрил, что что-то не так, по огорченному вздоху толпы и матерной конструкции из уст Герды, выдержанной в полной стилистике отца.
        КУВ поднял голову на экран и... На нем стоял Скипидар в столбе света с пикселем жизней в хит баре. А в это время Бишкек догорал в огне от ракет. Турианец получал урон со спины, и пассивка продолжала накручивать стаки, но шрапнель каменных осколков не причиняла вреда Скипидару.
        - Отрицание Смерти! - выдохнула Герда. - Мы с Каем играли в нее полтора года. Это Отрицание Смерти Паладинов Ордена из Сферы Миров! Скипидар не погибнет, пока действует Отрицание.

        Если честно, Артем думал, что Парадоксами стали игроки только из Квази Эпсилон, и впервые встречал себе подобного из другого проекта. Не то чтобы Артём не доверял Герде, но чтобы убедиться лично, сделал пару выстрелов в Скипидара из наплечник бластеров. Как и предсказывала Герда - безрезультатно.
        - Как развеять этот скилл?
        - Никак, - ответила девушка, не отрывая глаз от силуэта киборга. -Три, два, один…

        Повинуясь обратному отсчету, свет, окутавший Скипидара, начал увядать, но послушно уберег его от последнего стака "Гранитной шрапнели". Жизни Бишкека опустились до единицы, и турианца телепортировало за пределы арены. Артем, наведя бластеры, терпеливо ждал, когда иссякнет свет, чтобы снести последние крохи хитов.
        Зря. За мгновение до того, как свет перестал защищать киборга, перед ним прямо из земли вырос меклар. Термит в прямом смысле слова выкопался из грунта на том месте, где сейчас лежал виртуальный прах Бишкека, разметав его по округе.

        Спаренные лучи ударили в бронированное тело механоида, но лишь сковырнули закипевшую краску. Киборгу бы этого хватило, чтобы отправиться вслед за Бишкеком, но вот для Термита… Урон от маломощных бластеров для боевого тела меклара можно было сравнить с зажигалкой, которой идиот пытается прожечь броню танка.

        Ответки не последовало. Наоборот, Термит пустил густой едкий дым, желая растворится в нем вместе с израненым командиром. Артем улыбнулся. Новичок. Зря он это. Термита прокачали по уровням, дали в его руки крутого перса, но опыт не купить за донат.
        Для предалиена едкий сернистый газ неприятен, но совсем не губителен, его кровь и есть кислота. Для меклара, лишенного биологической сущности и заключившего себя в скорлупу сверхпрочной брони, едкий газ и вовсе был незаметен. Наверное, так же он думал и про Скипидара, который в погоне за уровнями подверг тело космического странника глубокой киборгизации. Глубокой, но не стопроцентной. Может быть, будь он не так повреждён, едкий газ не причинил бы вреда, но после столкновения с Бишкеком его имплантированная броня была герметична, как решето.

        Гладиатор "Skypidar" уничтожен союзником "Termit"

        В чат тут же пришло текстовое сообщение. Именно текстовое, а не голосовое. Так Артем понял, что его крестная дочь приступила к активным действиям.
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ": =)
        АРТЕМ "КУВ":Не отвлекайся.
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ":Спорим, что я точно не сольюсь?)))
        АРТЕМ "КУВ": На что?
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ": На то, что ты расскажешь мне секрет, как просчитать Систему.

        Артём на секунду задумался. Если девушка так уверена, что не сольётся, значит, они выиграют, ведь бой на арене идет до последнего выжившего. Да, у них получилось завалить такую гору, как Скипидар, но это целиком и полностью заслуга Бишкека, вернее, его пассивки. А почему собственно и нет?
        АРТЕМ "КУВ": ОК. )) Главное, не забудь про зрителя, который пришел поболеть за тебя. Я о ГопоМаге сейчас.
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ":Кресный, где эта пиявка? Сейчас я ее размотаю!!!

        Артем закрыл глаза, активировав одну из первых способностей, полученных за дендроида. "Язык трав" сработал, как и раньше: просканировал территорию, подарив Артему трехмерную картинку арены и головную боль отката. Именно из-за неё Артем не использовал этот скилл последние десять лет, если частить, то можно и дураком сделаться.

        Но сейчас он добился своего - нашел и девушку-наутлоида, и меклара, что вновь зарылся в грунт. И если с механоидной формой жизни было все более-менее понятно, то Грейс ввела КУВа в ступор. Ее Артем обнаружил в четырех экземплярах, и, судя по весу, с которым они давили на растения, эти копии не были иллюзиями.
        Артем сообщил полученную инфу Герде вместе с диспозицией противника. Девушка тут же выдала несколько теорий происхождения копий, а после и вовсе сказала, что сама займется наутлойдом. Артём хотел было предложить не геройствовать и сначала вдвоем заняться одним противником, а затем и вторым. На его вполне логичное предложение Герда ответила едкое: "Не знала, что вы любите бить девочек!" и, прежде чем Артем успел опомниться, предложила обратить внимание на меклара.
        Механический жук, в самом деле, начал выкапываться. Что-то в его облике изменилось, что именно Артем понял уже спустя секунду, когда в его сторону ударило два пучка лазера. Плотная шкура зашипела, а сознание обожгло болью в области костистой груди.
        Не медля больше ни секунды, предалиен нырнул за укрытие. Термит оказался не так прост, он нашел способ наносить гарантированый урон по КУВу. Меклар просто отказался от реактивных самонаводящихся ракет, поняв, что Артему хватит ловкости увернуться. Зарывшись в грунт, Термит перестроил собственное оружие в лазеры, которые наносят, пусть не такой внушительный, но гарантированный урон. Каким бы ты быстрым не был, тебе всё равно не удастся быть быстрее скорости света. Хитро.
        Артем осмотрел собственную грудь и обнаружил на ней росчерк лазера, прошло сообщение о повреждении в двести восемьдесят единиц. И это меньше чем за секунду контакта! Урона могло бы быть гораздо больше, не будь он покрыт густой слизью, которая не только рассеивала тепло, но и отводила его за счёт испарения.
        В этот момент что-то блеснуло на горящем здании, и Артем на инстинктах посмотрел туда. Зря. Еще когда он только начал поворачивать голову, скулу и мандибулы обожгло, КУВ дернулся от боли, но этим только все усугубил. Лобную долю ксенохищника, отвечавшую за спектральное и тепловизионное зрение, задело чуть рассеявшимся пучком лазера. Ослепленный Артём перекатом ушёл в сторону, а затем и вовсе рванул, ориентируясь едва ли не на ощупь.
        Меклар внезапно стал умным, не то, что несколько минут назад, когда собственноручно прикончил босса. Он не стал сближаться, а ударил лазером в одну из нескольких зеркальных панелей на полуразрушенном здании. Луч срикошетил от отражающей поверхности и достал КУВа за укрытием. Но что-то подсказывало Артёму, что за столь оригинальную идею нужно благодарить не Термита, а его родичей по расе, наблюдающих за боем с трибун.
        Лобную долю, защищенную прозрачной оболочкой, повредило, повесив дебаф "Частичная слепота". Вдобавок проскочил нехилый крит почти на тысячу. Мало того, что урон пришелся в критическую точку и нанес травму, так ещё и был нанесен максимально действенным видом урона - лазерным.
        Ориентируясь скорее по карте, нежели доверяя зрению, спотыкаясь, Артем бросился к месту, где недавно погиб Биш. К черту оттягивать, пора заходить с козырей! Когти хищника отлично рвали мертвую плоть турианца. Шли необычайно долгие полминуты, которые понадобились КУВу, чтобы найти свой щит.
        РОСТОВОЙ ЩИТ ПРАРОДИТЕЛЯ “ЩИТ СКВЕРНЫ” РАСЫ ДЕНДРОИДОВ.
        Уровень 5. Класс: уникальный, симбионт. Тип: броня.
        Броня: 999
        Абсорбировано урона: 37553
        Артем бросил взгляд назад, Термит как раз перевалил через недавнее укрытие. Из-за обожженной сетчатки и дебафа на зрение прочесть количество здоровья противника оказалось не просто. После стычки информация о противнике пополнилась.
        Войцех "Термит" 362 уровень
        Раса: Меклар.
        Вес: 3550кг
        Жизни: 66780/66566
        Вооружение: Реструктурированные оптико-энергитические пропульсоры 3*2
        Тип урона: Лазерный.

        КУВ выматерился. Такое с ним происходило не часто, и знающие его люди поняли бы, что дела у Артёма не очень. В их плане КУВу была отведена роль командира, разведчика и координатора. Потому из оружия он имел только наплечные бластеры, способные лишь на то, чтобы вскипятить краску на корпусе меклара, да и энергия батареи не бесконечна. Можно попробовать атаковать Термита в ближнем бою вживленными саккурадитовыми клинками, но этот вариант он оставлял на крайний случай. А пока он ещё побарахтается. По крайней мере, есть запас маны. Артем сложил трехпалой лапой чужого недвусмысленный жест и, прежде чем Термит выстрелил, нырнул в землю точно в водную гладь.

        Скрывшись под твердью, КУВ вновь использовал "Язык трав". Сейчас важно было понять, как обстоят дела у Герды. Чуть только пульсирующая боль в висках отступила, Артем осознал, что увидел. Он и Термит сейчас бились в центре арены, а по периметру буквально со всех сторон вели бой Герда и Грейс.

        Именно что со всех сторон. Способности к созданию копий были не только у девушки-наутлойда, но и у Герды, которая теперь создавала своих клонов из растительной органики. Откуда Грейс черпала биоматериал для своих двойников, оставалось загадкой. Правда клоны обеих девушек не реплицировали оружие и броню, от чего Артем понял, что оригиналы еще не вступили в бой.
        КУВ невесело усмехнулся. София, узнав о такой способности, подаренной Герде, порвет его на сувениры. А она узнает, если уже не узнала, наблюдая за ними сейчас.
        АРТЕМ "КУВ": Знаю, ты занята, у меня нечем ковырять этот калькулятор на ножках. Давай я помогу тебе.
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ": Не встревай. Все нормально. Разберись со своей консервой.)))
        АРТЕМ "КУВ": Я вижу, как у тебя нормально.

        На самом деле дела у Герды обстояли, мягко говоря, так себе. Клоны Грейс без труда расправлялись с копиями Герды, но девушка упрямо создавала новых двойников фактически впустую, сливая запас энергии.
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ":КУВ не лезь! Это мой бой!
        АРТЕМ "КУВ": Давай, я хотя бы скажу, где оригинал.
        ГЕРДА "ОЛИМПИЯ":Нет!!! Я сама!

        "Ну, давай, давай…" - подумал про себя Артем. Все же они с Каем двойняшки, и как бы Герда не была сознательна, пример с ее братом показал, что не стоит искушать судьбу и дергать тигра за усы. Ну, в данном случае барса, иначе может прилететь ответка.
        - Сама, значит, - уже тише произнес Артем. Ну что же, хорошо. Тогда и он разделается с этой шестиногой консервой. Проще простого! Осталось только придумать, как одолеть того, кто вдвое выше тебя по уровням, не зная его способностей Парадокса.

        Асмысл мудрствовать лукаво? Зрители? Да плевать на конспирацию! Сегодня многие поставили на него, потому что верят. Не в него, нет. Верят в легенду, что однажды нагнула систему, создав прецедент, который не отменял узаконенное рабство, но давал нечто существенное - веру в то, что сопротивление не бесполезно.
        Артем поднялся из-под земли во весь рост и развел руки в стороны, сбрасывая мимикрию, дразня и приглашая. Меклар хоть и интовик, но его энергия тратится на просчет вероятностей, из которых игрок выбирает оптимальный для себя.
        Артем же, а вернее Арт Ем был в мире, где интеллект - это не просто характеристика персонажа, а мана. И там он был не просто игроком с претензией стать основателем расы, а магом-друидом!
        Глава 14
        - Сюда иди! - проклокотало мерзкое существо и развело безоружные гипертрофированные руки, провоцируя Термита.

        Термит замер, опешив от такой наглости. Меклар, подключившийся к коллективному разуму, яростно просчитывал возможные комбинации и искал подвох. Как назло ни он, ни его родичи, объединенные в общий сверхразум, не могли найти подвох в нелогичном поведении визави.

        Войцех пришел в Квази Эпсилон из Сферы Миров всего пять месяцев назад, где он играл за Паладина Света четыре года. Нет, не играл, он был Паладином! Но летом, когда его обвинили в краже кланового имущества и дропнули из своих рядов, он сорвался.

        Сначала пил и просаживал сетовые и уникальные шмотки на виртуальных девочек и наркоту, легализованную в вирте. Уйдя "в штопор", Войцех кутил так, как подобает вести себя анархистам из "Панд" или жителям диких пустошей, но никак не Паладину Света.

        Очнулся Войцех в тюрьме. Надо же, городским стражникам Равердейла все же удалось "взять" его. Парень не смог освободиться и решил "поднять" логи перед тем, как покинуть игру, чтобы переждать тюремный бан своего перса в три недели.

        Он тот, кто всегда жил по совести, ужаснулся от содеянного им в пьяном кураже! Две недели назад за такое Войцех сам бы повесил на собственных кишках преступника. Воистину, права была богиня Айну, говоря: "Бойтесь не врага, а бесов внутри себя. Они всегда сильнее, ибо они часть вас самих."

        За содеянное Айну отреклась от парня и понизила до Прокаженного с проклятьем Отступника. Бывший Паладин ужаснулся, не веря прочитанным логам, и тут же, свернув интерфейс, начал искать что-то, в чем можно было увидеть отражение. Но как назло в камере не нашлось ничего, кроме отхожего ведра. В отчаянье Войцех схватился за волосы, и… Они клоками слетали с его головы вместе с кожей, а лицо на ощупь покрылось язвами.

        Потребность в зеркале отпала. Парень осознал, что логи - это не бред и не морок. Смеясь во внезапно накатившей истерике, Войцех нажал лог аут, затем вошел в меню аккаунта и без сожаления нажал на кнопку: "Удалить персонаж Прокаженный Палладин".

        После яркого мира Сферы Миров повседневность в реальности только усугубляла депрессию. Парень закурил и вновь наступил на пробку, но решил не возвращаться в Сферу Миров. Алкоголь в реальности оказался коварнее виртуального, отыгрываясь утром за забытье прошлого дня. Но бывший Паладин не сдавался, упорно накапливая баллы на скидочной карте в местном алкомаркете.

        Так, потворствуя, а не борясь с меланхолией, сплином и алкоголизмом, Войцех оказался на железнодорожном виадуке в родном Болеславце. Красивое сооружение стало меккой у городских влюбленных, художников и самоубийц. Вот только парень, не видевший себя в реальности, не был ни влюбленным, ни художником.

        Популярное в городе место сыграло с ним злую шутку. Едва он перелез через перила, нашлись те, кому не все равно. Через пять минут его отговаривал уже полицейский, а внизу дежурило две машины скорой помощи. Полицейский правда хотел помочь. Или скорее был наивен. Ведь переговорщик сможет отговорить от суицида только того, кто не хочет прыгать, а лишь привлекает внимание.

        Один шаг, кратковременное падение и… Столб белого света, который, впрочем, не оказался ни светом ворот Петра, ни светом из горнил Светоносного. Столб яркого розового света озарил сумерки у моста, он спас Войцеха. Зеваки начали креститься, крича о божьем провидении, но его не было. Бывший Паладин Света узнал "Отрицание Смерти" и ликовал тому, что Айну простила оступившегося адепта. Парень был слишком пьян, чтобы осознать, что вокруг не Сфера Миров, а реальность. Так Войцех стал Парадоксом.

        Удивительным образом видео с несостоявшимся самоубийцей не разлетелось по сети. Через день в его квартиру пришел человек от корпорации и сделал предложение, от которого нельзя отказаться. Так он и попал в Квази Эпсилон в команду Скипидара.

        И вот сейчас он стоял перед мерзостью вроде тех, с кем он боролся, будучи Паладином. Этот самый КУВ был давно известен в мире Квази Эпсилон, но чем именно Войцех не знал. Зато он знал другое, Скипидар до чертиков ненавидит КУВа. Сам Войцех недолюбливал Скипидара за его одиозность, но тот предложил ему за победу над Артемом нечто особенное.
        Умом Термит понимал, что КУВ, который вдвое ниже его по уровням, просто дразнит, заманивая в западню. Но самой западни Войцех не чувствовал, равно как ее не видели и другие меклары, сидящие на трибунах и объединившиеся с ним в одну нейросеть. Но на что тогда рассчитывал этот мутант со способностями друида? Войцех никак не мог привыкнуть к местным расам, называя их привычными по Сфере названиями.
        Этот противник, когда-то звавшийся прародителем, был странным. Нет, конечно, меклары не были настолько сильны в расчетах, чтобы заглянуть за горизонт событий, но вычислительной мощности термита, соединившегося с другими мекларами в нейрокластер, хватило, чтобы найти более тридцати семи тысяч вариантов развития событий.
        Сейчас меклары просчитывали их на большие временные отрезки, и по всему выходило, что этот КУВ просто самоубийца без шансов к победе. А предалиен, который потерял часть зрения, судя по тому, что слегка поворачивал голову влево, продолжал провоцировать Термита. Иррациональный дурак.
        Термит только двинул стволами лазерных пропульсаров, как КУВ свёл руки, точно в хлопке, и бетон под ногами меклара взорвался. Древесные плети начали оплетать ноги и нижнюю часть корпуса Термита, сковывая движения. Меклар лишь на секунду отвел свои сенсоры, чтобы просканировать вероятностную угрозу, а через мгновение уже наблюдал, как противник падает на спину. Наплевав на шанс попадания в верткого противника, всё же выстрелил из лазеров, но ничего не добился.
        В это же время вокруг их поля боя начал расти лес. Упрямые деревья крошили бетон, вгрызались корешками в камень, сталь и пластик разрушенных зданий и росли, росли, росли… Термит прекрасно понимал, зачем происходит это действие. Противник понял, что меклар пользуется расовыми преимуществами, объединившись с себе подобными в нейро кластер, но это неважно. Сейчас он скрывал их поле боя за растительностью, закрывая визуальный контакт для наблюдателей. А это уже проблема, потому как шестнадцать комплектов сенсоров лучше одного.
        Их нейросеть рассчитывала этот вариант развития событий, но отсекла его как слишком затратный по энергии для игрока сто девяносто первого уровня. Однако вопреки расчетам нейрокластера, КУВ смог создать неучтенные семь тысяч кубометров растительного материала и уже превысил возможный объем в полтора раза. А количество деревьев продолжало расти.
        Войцех испугался. Только что он испытал невозможные для кибернетической формы жизни чувства. С ним в Квази Эпсилон это произошло впервые. Нет, конечно, он встречался с противниками несоизмеримо сильнее себя. Бывало, мобы растворяли микросхемы, заменяющие меклару органы в органической кислоте. Случалось, он погибал под ударами монстров, что играючи сминали его синтетическое тело, но все это было хоть и суицидально, но рационально для меклара. За его смертью неизбежно следовала победа, с цифрами спорить трудно. Но вот сейчас…

        Едва только кольцо деревьев превратилось в купол, поток визуальной информации из-за силового поля смолк, и родичи меклара теперь могли помочь только вычислительными мощностями. Но разве это проблема? Пробиться сквозь стену леса не составит больших трудностей, и все! Получится, что экс-прародитель понапрасну слил энергию!

        Рут корнями, что привязал Термита, потребовал несколько секунд для освобождения. Едва последний корень спал с механической ноги, КУВ появился там, где его ждал Войцех. Как только земля разошлась под стальным брюхом меклара, тот свел все шесть лап, пронзая землю под собой. Размен в уроне на один к шести выгоден при любом раскладе. А если учесть врожденную броню и разницу в уровнях, то и вовсе не понятно, на что надеялся противник.

        Механические лапы нашли плоть предалиена одновременно с тем, как спаренное лезвие вонзилось в брюхо боевого тела меклара. Силы у противника оказалось немного, и он пробил броню только благодаря саккурадитовому клинку с атомарной заточкой. Но предалиен таки смог натворить дел. КУВу удалось критануть, выведя на пять минут систему активной защиты. Наниты уже работали, приводя в порядок поврежденный модуль, но это требовало времени.

        Между тем КУВу доставалось несравнимо больнее. Войцех чередовал удары, чтобы не упустить жертву, которая возомнила себя умнее сверхкомпьютера. Три механических лапы держат равновесие, а три других пронзают предалиена. Через секунду они чередуются. Таким образом, КУВ всегда остается нанизан на острые конечности меклара, как бабочка на иголку, и не может сбежать.
        На основании силы удара клинком Термит рассчитал количество здоровья противника, выходило, что КУВу хватит трех ударов. Так говорили информация нейрокластера из шестнадцати мекларов, и Войцех был уверен в этих цифрах.
        Первые алерты выскочили сразу же, кровь предалиена оказалась не только токсичной, но и кислотной. Третьи фаланги лап за первый удар лишились тридцати шести процентов прочности. Нейрокластер счел урон приемлемым, и Термит продолжил методично протыкать конечностями противника.

        После пятого удара Войцех, почуяв неладное, отпустил КУВа из, казалось, смертельного захвата. Иногда аналитика мекларов допускает ошибки, но не два же раза! Предалиен должен был погибнуть на третьем ударе паукообразных механических конечностей, но выжил даже после шести!

        Войцех отпустил КУВа, лишившись половины прочности всех шести лап. Дрянная кислота, она нанесла сравнительно небольшой урон, но гораздо критичнее были понизившаяся скорость передвижения и прочность. А Термиту еще предстоит прорубаться сквозь джунгли. Этот КУВ и в самом деле оказался с сюрпризом, но сейчас Войцех не сомневался, что победит. Тем более что "Отрицание смерти" уже успело откатиться.

        Стоило Термиту двинуться в сторону, как рут "Капкан корней" тут же оплел его ноги. В своей сути это мелочь, призванная задержать меклара. Но неприятным оказался тот факт, что за время действия корни сняли полтора процента прочности с ослабленных кислотой лап.

        В то же время в зарослях напротив появился силуэт, и Термит, не задумываясь, выдал полный урон из лазеров. Бить стоило так, чтобы наверняка, с критами. Именно поэтому ударил в очертания головы предалиена. И почти одновременно с этим КУВ, прятавшийся в кустах, ударил лазером в ответ. Правда, не так точно, как меклар, но из оружия явно не уступающего мощью.

        Урон вышел не большой, в числовом выражении, но лазерного росчерка хватило, чтобы добить таки две лапы, серьезно подкосив устойчивость боевого тела Термита. Но не подломленные конечности напрягали Войцеха, а то, что в логе не проскочила инфа о победе. Хотя он был уверен, что попал.

        Вот, силуэт вновь промелькнул, и Термит по новой выдал полную мощность, опять получив ответ. На этот раз неустойчивость меклара сослужила ему службу, и Войцех кубарем ушел от ответного огня. Через минуту КУВ появился еще, и всё повторилось.

        На пятый раз напряжение сменилось азартом. Бой на арене перерос в дуэль. Неизменно Термит был точнее, но срубить противника всё не получалось. Он и сам терпел попадания, но явно меньше, нежели КУВ, который не прокачал скиллы лазерной ветки. Да что там, по стрельбе можно было подумать, что это его первый бой с пропульсионной винтовкой высокой мощности.

        Такой "танец" с тенью продолжался еще семь минут, пока Термит не понял, что проиграл. За недолгое время он лишился еще четырех ног и теперь мог передвигаться, только подтягивая свое тело единственной уцелевшей конечностью. Энергии в батареях оставалось не много из-за прожорливых силовых щитов. А посему Термит даже если замечал силуэт КУВа, то больше не осмеливался на огонь. Что-то подсказывало меклару, что это не принесет победы. К чести противника нужно отметить, что тот не добивал раненого механоида.

        Но очевидно и КУВ понял, что победил, поэтому вышел и неспешно зашагал к Термиту. Странное дело, но тот был безоружен, если конечно не считать двух саккурадитовых лезвий, на каждой из гипертрофированных лап.

        Как только КУВ приблизился и оформился больше, чем силуэт, позволив увидеть информацию о себе, меклар засмеялся механическим смехом. В полосе жизней предалиена не хватало едва ли одной пятой!
        - Как? - прошелестел голосовыми синтезаторами Термит.

        Вместо ответа его противник повернул голову в сторону, откуда пришел, и заросли разошлись, обнажая осколки зеркал, содранных со зданий. Войцех внутренне засмеялся, осознав то, насколько его противник выше, и сейчас он вел речь не об игровых уровнях.

        Получается, Войцех уничтожил сам себя, стреляя в зеркало, которое отражало смертоносные пучки его пропульсорных лазеров. Но и тут что-то не вязалось, ведь даже если КУВ нашёл такой изощренный способ победить, от лазера увернуться невозможно. Более того, Термит был уверен, что попадал!
        - Но как? Я же в тебя попал! - как бы Войцех не хотел сохранить лицо, но внутренняя детская обида всё-таки проявила себя в словах.
        - Попал, - кивнул КУВ. - Вот только не в меня.

        Для наглядной демонстрации своих слов бывший прародитель вздернул когтистые лапы вверх, и из земли по обе стороны от него появилось два существа. Это определённо были растительные создания, но строением походили на человека. Будь Войцех в Сфере Миров, он с уверенностью назвал бы их энтами, но теперь, когда они не были скрыты зарослями, он видел их описание.
        Древесный голем 1 уровень
        Создатель КУВ

        Войцеха одолел истерический смех, как только тот осознал, в какую ловушку угодил. Он - меклар трехсот шестидесятого уровня, стрелял из всех калибров по миньонам первого уровня! Злоба одолела его! Злоба на КУВа, что только что поставил ему "детский мат", злоба на себя за то, что угодил в идиотскую ловушку.

        Свет "Отрицания смерти" окутал меклара розовой пеленой одновременно с тем, как тот развернул лазерные пропульсоры во врага. Пока висит паладинская обилка, он не уязвим, за пять секунд его оружие выжжет врага, и батареи хватит.

        Тугие рубиновые лучи ударили в грудь КУВа, в прямом смысле разорвав его направленной бомбардировкой тяжелых фотонов. Всё это действие заняло не более секунды, и это напрягало. Тот, кто после мясорубки из ног механойда потерял всего лишь одну пятую от здоровья, слишком просто сложился от концентрированного лазерного луча. Пусть он и пришел в группе, но всё равно, смерть КУВа казалась Термиту слишком быстрой. В любом случае, после такого не выживают! Или…

        Вместо ошметков горелого мяса и костей, вместо тошнотворного вида потрохов предалиена в сенсоры меклара ударил саккурадит. Клинок КУВа в прямом смысле распорол сенсорную панель, лишая механоидную форму жизни последних крох здоровья.

        Войцех мысленно усмехнулся, он проиграл окончательно, и даже коварный удар исподтишка не смог выправить положение. Последний, и как ему казалось, решающий удар пришёлся в очередного древесного голема, принявшего личину Прародителя. А настоящий в это время скрывался рядом, под землей.

        Полоска жизни меклара моргнула, но в последний момент перед тем, как умереть, Войцех увидел, как его разбитое механическое тело разрывает нечто. И это нечто имело описание.
        Ксеномеклар Прародителя 1 уровень.
        Обида, злость, отчаяние оставили мятежную душу бывшего Паладина, здорово вернуть потерянное спокойствие. Термит мысленно улыбался, ведь он проиграл великому!

***
        Герда тряслась в бессильной злобе. Впервые кто-то кроме брата оказался ей не по зубам. И дело тут не в личном умении или неудобной для Спектроморфа расе. Победить ей не давал банальный разрыв в уровнях. Водяные клоны противницы оказались сильнее древесных клонов Герды. Девушка уже дважды "сливала в ноль" запас энергии на создание марионеток и пускала их в бой сразу по две-три на одну копию противницы. Все тщетно.
        Девушка вновь открыла логи, чтобы посмотреть полученную в бою информацию о противнице.
        Майя "Грейс", наутлойд, 457 уровень
        Активные умения:

        Герду уже было накрыло отчаяние, как прозвенел звоночек личного сообщения.
        КУВ: Как дела? Помощь не требуется?
        ГЕРДА: Нормально я!!! Хватит меня оберегать!

        В какой-то момент девушку обуяли злость на крестного и понимание, отчего Кай решил уйти, как он это называл, в свободное плавание. Вроде как дядя намекал на то, что ее еще надо опекать и в полноценную боевую группу ее взяли по причине родства. Хотя умом она и понимала, что это не так, но что-то внутри клокотало, стоило отцу или дяде начать сюсюкаться с ней, как с маленькой.
        КУВ:Помнишь наш уговор? Так вот, я почти разобрался с Термитом. Так что если кто-то проиграет, так это будешь ты) Кстати, пока ты не связана боем, советую быть рядом. От тебя на восемь часов. Ориентир лес.

        Девушка улыбнулась, решив, что она прочла мотив дяди между строк.
        ГЕРДА:Так значит, тебе все-таки нужна помощь?
        КУВ:Нет. Помощь понадобится тебе. Вернее не помощь, а кое-что иное. В общем, у тебя три минуты.

        Герда уже начала писать дяде, что от своих слов не отступится и не примет от него никакой помощи, но Артем отключил прием сообщений, чем только больше взбесил племянницу.

        Интерес девушки переборол гордость, и через некоторое время она уже раздвигала заросли, которых здесь не было ещё полчаса назад. В центре опушки, окруженной древесной стеной зарослей, сидел меклар. Выглядел он плохо, и полоска жизни только подтверждала это.

        Герда успела вовремя, к Термиту уже двигался КУВ, выпустив из каждой руки по паре лезвий, чтобы даровать меклару легкую смерть. Дядя победил! У КУВа получилось разобраться с самым бронированным, несмотря на такую кратную разницу в уровнях! А у нее… Тут Герду взяла злость на саму себя, и она пропустила решающий момент.

        Меклар окутался столбом розового света, как это произошло со Скипидаром полчаса назад. Одновременно с этим он ударил почти в упор, проделав дыру в груди КУВа размером с грейпфрут. Но крестный не погиб, по крайней мере, об этом молчали игровые логи. А через секунду после того, как свет "Отрицание смерти" спал, девушка получила и подтверждение своих догадок.

        Герда выполнила свою роль, хоть и с опозданием. Она поняла, зачем ее позвал дядя, но увлекшись своими мыслями едва не пропустила нужный момент. КУВ ударил из-под земли, но, разорвав стальное брюхо клинками, он сделал странное - запустил в электронные потроха меклара безглазую морду, а через секунду…

        Признаться, раньше девушка относилась к рассказам отца и дяди со здоровым скепсисом. Мужчинам свойственно преувеличивать, тем более когда речь идет о своих боевых или любовных похождениях. Но вот сейчас... Сейчас она собственными глазами наблюдала за тем, что невозможно объяснить с точки зрения игровой механики.

        Ладно, "Генетический вампиризм", бог с ним, любой мало-мальски образованный человек высмеет возможность изменения ДНК у одной особи. Но вот это! В данный момент из тела механоида через разорванную обшивку вылезало нечто! И именно нечто, потому как Герда, знакомая со всеми расами и их вариациями, не видела прежде ничего подобного.

        Если кратко, то существо напоминало КУВа, то есть предалиена "на минималках": строение тела ксеночужого, сегментарный хвост и вытянутый череп. Но это существо частично было роботом! У Герды перехватило дыхание, когда она поняла, что видит перед собой. Черт возьми, тварь, что сейчас рвала тело поверженного меклара, была чужим-киборгом. Но оно появилось на свет уже с аугментационными улучшениями, а не приобрело их впоследствии.

        Дядя протянул руку к этой особи, и та ловко, точно ручная обезьянка, забралась ему на плечо. КУВ заприметил пытающуюся "не отсвечивать" девушку и махнул рукой, предлагая подойти. Герда немного помедлила, но всё же двинулась к нему.
        - Что это? - взгляд сам задерживался на суммоне КУВа, хоть Герда и старалась не обращать внимание.
        - Ты же видишь, это ксеномеклар! Ладно, об этом потом. Скажи лучше, ты успела сделать то, зачем я тебя позвал?- вместо ответа Герда кивнула, и Артем продолжил. - Вот и славно. По поводу твоей просьбы не лезть, не передумала?

        Слово "Нет!" соскочило с губ девушки еще до того, как она поняла, что всё всерьёз.
        - Хорошо, твоя противница находится вон там, - КУВ указал рукой направление. - В затопленном подвале торгового центра. Все. Дальше сама.
        Зерно рациональности говорило ей придушить гордость и принять помощь КУВа, но Артём обнадеживающе хлопнул девушку по плечу, а затем развернулся и двинулся прочь к выходу с арены. А девушка раз за разом перечитывала лог, не веря собственным глазам.
        Игрок Артем"КУВ" сдаётся и выходит из боя.
        Оставшиеся на арене бойцы:
        Герда "Олимпия" vs Майя "Грейс"
        Получается, крестный действительно верит в нее настолько, что готов пожертвовать стоящим на кону рельсотроном, который дорог ему как память. Осознание этого факта придало девушке сил, но поселило в душе страх проигрыша. "Хватит себя жалеть!": мысленно произнесла Герда и, перехватив поудобнее плазменный дробовик рейдеров "Вепрь", двинулась в сторону указанную ей КУВом.
        Глава 15
        Герда недоуменно наблюдала, как КУВ вместо того, чтобы навязать свою помощь, просто принял слова девушки и вышел из боя. В этот момент ее охватил мандраж. А вдруг не справится, вдруг она переоценила свои силы, ведь противница почти вдвое выше нее по уровням!

        И, тем не менее, дядя верит в нее настолько, что фактически доверил победу. И она не может подвести ни его, ни отца, ни мать, которые сейчас смотрят на нее с той стороны силового купола. Она должна оправдать ожидания своей семьи!
        Напоследок дядя указал место, где укрылась наутлоид. Девушка вспомнила присказку матери, когда она и Кай возвращались из леса по уши в грязи: "Свинья грязь везде найдет". Вот и ее противница-амфибия нашла, где можно укрыться в родной стихии даже посреди города, а именно в затопленном подвале небоскреба.

        Незаметно подкрасться не удалось, клон Майи выскочил из-за угла. До этого Герда видела противницу лишь издали и глазами своих клонов, а это не одно и то же, что увидеть противника самолично. Вблизи клон девочки наутлоида выглядел не так отталкивающее, как предполагала Герда. Да, кожа амфибии имела нездоровый для человека зеленоватый оттенок и блестела на солнце, и, тем не менее, черты ее лица не были уродливы. Даже большие черные глаза без белков точно у инопланетянина выглядели хоть и гротескно, но не отталкивающе.

        Не желая отвлекаться на ещё одну копию, Олимпия создала древесного клона, который тут же рванул к противнику. Копия Герды гораздо слабее клонов Грейс, но вполне по силам задержать помеху.
        Девушка хмыкнула, подумать только, она владеет способностью бывших дендроидов. Хорошо, если частично, но она уже воспринимает её как неотъемлемую часть себя. А ведь другим для кражи чужих способностей приходится использовать легаторы, которые не купить просто так, ибо товар штучный. А Герда просто воспользовалась тем, что дядя - Прародитель.

        Грейс наверняка уже засекла ее, но шанс на эффект неожиданности ещё остался. Активировав свою способность частичной трансформации, Герда почувствовала, как вздыбилась одежда под боевым костюмом. Густая шерсть снежного барса, пробивающаяся из-под кожи, мгновенно подняла температуру тела, заставив встроенный кондиционер работать на полную мощность. Ещё бы, машина запрограммирована на терморегуляцию, ей не объяснишь, что сорок два градуса - это норма для оборотня.

        Пока пришлось обойтись частичной трансформацией, и дело не в маскировке или не подходящей под это броне. Конечно, у неё модернизированный экзоскелет, штучный экземпляр, приспособленный специально для Герды и внешне имеющий стилистику антропоморфной кошки. Есть даже фальшивый хвост, наверняка воспринимаемый зрителями как элемент декора.
        Дело во вскакивающем метаболизме, который тяжел даже для оборотня. Если поддерживать полную трансформацию достаточно долго организм изработав внутренние ресурсы начинает буквально поглощать сам себя чтобы поддержать форму зверя. А это очень нехорошо для здоровья.
        Трансформация вдохнула в Герду сил, и девушка играючи запрыгнула на четвёртый этаж. Конечно, не стоит умалять помощь встроенной механики экзоброни, но подскочившая ловкость сделала куда больше встроенных сервоприводов.
        Вместе с ахнувшими трибунами пиликнуло сообщение о полученном опыте. Девушка, скосив глаза на лог, увидела то, чего не ожидала: судя по логам, ее древесная копия только что справилась с копией противницы, а через секунду умерла от дота отравления.
        Ее копия! Повысившаяся характеристика пусть и частично, но передавалась двойнику, сделав его еще сильнее. Но это не главное. Копия потому и зовется копией, что выглядит идентично оригиналу. В то же время древесный клон реплицирует оригинал, а потому появляется без оружия и брони. И сейчас вся арена, и зрители трансляции видели, как клон молодой девушки с кое-как прикрытой Системой наготой преобразился в оборотня!
        Какая же она тупица! Как она могла забыть! Любая информация о Парадоксах, равно как и об их способностях скрыта. Да, Термит использовал скилл паладинов "Отрицание смерти", но его вполне можно выдать и за десяток других способностей, база гейм дизайна питает слабость к эффектной световой иллюминации абилок. В Квази Эпсилон и вовсе можно обосновать временную неуязвимость со световыми эффектами хоть незарегистрированным девайсом расы меклар. Но как выкрутиться, когда вся арена видела трансформацию девушки в зверя? Это ведь не МММ вроде Сферы Миров, где магия и оборотни, здесь чистый сай-фай!
        Связь с остальным миром отключена, не посоветоваться с матерью. Хотя это даже хорошо, будь по-иному, отец наверняка отписался бы уже простыней матов. В любом случае сделанного не воротишь, а потому с этой проблемой она разбираться будет после. Сейчас главная задача Герды - победить.
        Олимпия выскочила в неширокий коридор и почти в упор столкнулась с противницей. Представительница нраутлоидов не стала дожидаться, когда Герда ее найдет. Девушка-спектроморф на мгновение опешила, а вот подручная Скипидара не сплоховала. Ее основное оружие - многоствольная вундервафля оказалась за спиной, как и дробовик Олимпии, но Грейс воспользовалась грубой силой, отправив спектроморфа в полет из окна.
        Падение с двадцать третьего этажа - это приговор, а увеличенная гравитация гарантия его исполнения. Но не для спетроморфа. Активировав врожденный талант "Спектр света", предназначенный для проникновения за преграды, Герда вновь сменила вид и укуталась черно-бордовым сумраком, а затем указала в сторону опешившей Майи.
        Через секунду фантом "потек" в указанном направлении, игнорируя гравитацию. Эффектно, пусть и крайне ситуативно для врожденной расовой способности. И, тем не менее, через десяток секунд Герда вернулась в окно, из которого вылетела. Но Грейс уже была готова: в руках зеленокожей девушки появились два тубуса, которые оказались лазерными кинжалами.
        Хиты здоровья Олимпии начали убывать рывками. Девушку одолела паника и смятение. Не осознавая, что делает, она создала две древесные копии, которые из-за замкнутого пространства появились за спиной у противницы. Как же удачно! Синхронный удар в спину обескуражил Грейс, но одного взмаха лазерным кинжалом хватило обоим клонам.
        Это мгновение Герда использовала по максимуму, потянув из-за спины короткий крупнокалиберный шотган, ведь ее уникальная пассивка режет в ПвП броню. Дробовик в замкнутом пространстве - это весомый аргумент при любых раскладах. Тем более, когда в руках противника нож и он на две сотни уровней "выше" тебя. Ловкость не спасет наутлоида от урона по площади.
        Но Грейс имела еще козыри. Рот наутлоида, до того представляющий из себя короткую щеточку, раскрылся неестественно широко, обнажив полупрозрачные иглы зубов. В грудь Герды будто ударил молот. Из ее ушей и носа хлынула кровь, сознание "поплыло", смазав все вокруг. Единственное, что осталось чётким, так это запись в логах:
        "Крик Сумеречной Баньши"
        Урон: 122 хп
        Оглушение 5 секунд
        Дебаф "Глухота" 2 минуты
        Дебаф "Головокружение" 2 минуты
        Дебаф "Немота" 2 минуты
        Дот "Кровотечение" 5хп/сек
        Пять секунд… Много это или мало? Когда ты наносишь урон, то это мало, всего два-три удара сердца. Когда же урон наносят тебе, а ты не можешь сопротивляться из-за так неудачно пойманного стана, пять секунд можно сравнить с пятью световыми годами.
        Герда беспомощно смотрела на стремительно убывающую жизнь под напором световых кинжалов, гадая, что закончится быстрее: хит поинты или время оглушения. Что делать в случае, если ей повезет, девушка уже знала.
        Едва стан прекратился, как столб яркого розового света окутал тело девушки.
        Украденная способность "Отрицание смерти" активирована.До окончания неуязвимости 5… 4...
        КУВ будто знал, что это единственный шанс победить. Теперь девушка понимала, почему улыбчивого и веселого дядю Артёма многие люди превозносят в гении мира Квази Эпсилон. Дело тут не в том, что он смог стать первым человеком-предводителем целой расы, и не в необъяснимом умении предугадывать развитие игрового аватара, хотя и это тоже. Зерно такого отношения закопано гораздо глубже.
        Герда смотрела на Майю "Грейс", которая словно в замедленной съемке разворачивалась, чтобы отступить. Но шотган Герды висел на груди. Руки сами навели смертоносное оружие на закованную в броню спину девушки-наутлойда. Палец медленно потянул за спусковой крючок, и злые шмели плазмы разорвали тело противницы.
        В ужасающем розовом цвете Герда улыбнулась, прочтя надпись, висящую в небе над ареной.
        Победа! Выживший гладиатор - Герда "Олимпия"
        Шотган в руках Герды был здесь оружием, но отнюдь не панацеей. Грейс вполне бы хватило запасов хитов, чтобы пережить всю обойму из смертоносного в ближнем бою дробовика. Если бы КУВ не покинул ристалище, оставив Герду один на один.
        Основным козырем стала уникальная пассивная способность, которая "резала" броню противника в ПвП, сложенная с украденным паладинским навыком из другой игровой вселенной.

***
        Терраформирование вернуло арене исходный вид, и Герда оказалась в центре вместе с Бишкеком и КУВом. Турианец и предалиен стояли по бокам девушки спетроморфа, а из-под купола в силовом поле спускался приз - рейлган "Матильда", творение КУВа еще до того, как тот стал Прародителем.
        Под ликование толпы КУВ взял в руки неказистую винтовку. Катушки индуктивности располагались прямо на стволе и ничем не были защищены, в купе со ствольной коробкой и прикладом, распечатанным на простейшем принтере, винтовка никак не тянула на предмет с оценочной стоимостью в несколько миллионов кредитов.
        КУВ, очевидно, посчитал так же. Спустя несколько секунд вдумчивого разглядывания своего творения, он криво усмехнулся, показал непристойный жест Скипидару, стоящему на VIP трибуне, и двинулся к выходу с арены.
        В чат группы прилетело сообщение:
        КУВ: Это подделка, Скипидар кинул нас.
        БИШКЕК: Действуем по плану? Герда!

        Девушке не нужно было повторять дважды. Едва бой закончился, все параметры ее аватара обновились, в том числе и кулдаун способностей. Скипидар явно держал в уме вариант, что подмену “Матильды” скроют, поэтому у выхода с арены уже дежурили две пятерки высокоуровневых игроков в красно-белой броне. А ещё там стоял Термит.
        - Я бы хотел принести извинения за свое неподобающее для Паладина поведение. Ты победил достойно! - пророкотали голосовые синтезаторы меклара, обращаясь к КУВу.
        - Войцех, хватит ломать комедию. Ты такой же мошенник, как и Скипидар. Похоже, это что-то в крови у поляков, - отмахнулся от извинений за нечестную борьбу КУВ и пошел прочь с арены.

        У боевых звеньев красно-белых, скорее всего, был приказ сопроводить КУВа к выходу, а потому две пятерки обступили КУВа и Бишкека "коробочкой", чтобы в случае чего…

        Герда постучала кулаком по броне одного из "гусей".
        - Эй, жестянка, два шага назад, - нахально произнесла девчонка, и боец, бросив короткий взгляд на меклара, который, кажется, был здесь главным, отступил, не проронив ни слова.

        Войцех хоть и отвлекся на мгновение от КУВа, но пропустить его укол мимо ушей не смог.
        - Следи за языком, когда находишься в гостях! - механический голос меклара хоть и был лишён эмоций, но они без труда угадывались в словах. - Если ты в чём-то нас обвиняешь, то говори прямо!
        - Не ломай комедию, Паладин, - Артем выделил последнее слово едкой интонацией, не скрывая, что насмехается над этой самоидентификацией механоида. После этого предалиен с усилием впечатал рельсотрон в пол, от чего индукционные катушки разлетелись в стороны. Удар, удар, еще удар, и когда он остановился, в его руках остался лишь ствол, а у ног валялись запчасти раритетной винтовки. - Это подделка!
        - Но… - попытался было возразить меклар, однако КУВ не дал ему это сделать.
        - Повторяю ещё раз: это подделка! Я создал “Матильду” и отличу подмену с закрытыми глазами, так что не надо ломать комедию, Паладин. Да, ещё, зря ты взял с собой боевиков клана, - Артём кивнул в сторону мордоворотов. - Мы не дадим вам повода на добавление в кос лист.
        - Я не знал! - Термит упрямо гнул свою линию.
        - Знаешь, да, мне всё равно. Скипидар меня кинул, ты в его команде, значит, и ты меня кинул. Мы уходим! - с этими словами КУВ решительно двинулся к выходу, задев плечом одного из громил. Однако тот не пошел на обострение конфликта.
        - Я не с ним! Я больше не с ним! - произнёс меклар в спину Артема, а дальше все завертелось не по сценарию.

        Над головой Термита моргнул герб "Гусарии" и исчез, а через секунду меклар, не сменивший боевое тело, врубился в ближайшего к себе бойца в красно-белой броне. По глазам резанул яркий розовый свет от использованной способности "Отрицание смерти".

        Надо сказать, он использовал вовремя, так как через секунду на него напал весь десяток красно-белых. Контактные бойцы Скипидара обступили бывшего союзника, прижали его к стене.
        - Вам нужна помощь или нет? - проклокотал механическим голосом Термит, активировав оружие ближнего боя, напоминавшее своим видом нечто среднее между хищным полотном бензопилы и горнодобывающим буром.

        Жизни красно-белых гусаров довольно бодро скатывались вниз. Артём уже подумал, что всё: слетевший с катушек механоид, превратившийся в мясорубку, положит авангард Скипидара, но стоило розовому цвету угаснуть, как все кардинально поменялось. Бывший паладин, не прекращая переть на противника, накинул на себя хил, однако он спасал не более чем пластырь при оторванной ноге.
        Артём выдохнул, ну кто просил этого идиота вмешиваться? Кто просил его строить из себя рыцаря, или как там, Паладина Света? Руты корней проросли прямо сквозь броню гусаров. Всё-таки, они находились не на зелёной планете, а внутри космической станции. Растительности тут было взяться неоткуда, разве что из желудков красно-белых, которые недавно употребляли томаты, клубнику и яблоки.
        Из клубники ничего путного не получится, по крайней мере, не при спонтанной эволюции под сгибающими силами Прародителя, чего нельзя сказать про другие растения. Ксенон-танк крутил головой, не зная, что предпринять, в то время как его группа корчилась, теряя остатки жизни.
        Второе звено потеряло всего двух бойцов: вамбаса и дендроида. Первый погиб, потому как был чисто в викторианском, второму тупо не повезло оказаться противником экс Прародителя, и сейчас из красно-белой брони рос Хищный Папоротник трех ближайших бойцов.
        Бишкек, не мудрствуя лукаво, стал бить в голову ближайшего и, изрыгая маты, наносил удар за ударом, разгоняя комбо ближнего боя. Здоровяк совсем позабыл про шотган, который болтался у него на предплечье.
        Артем в это время использовал хил и заклинание корней, дабы уберечь жизнь наивного механоида-паладина, что решил перейти на их сторону. Герда даже замерла истуканом, но никто её и не собирался окликнуть. Опомнившись, бойцы Скипидара принялись выбивать здоровье из низкоуровневых противников, но Бишкек уже разогнал свое комбо, а потому не собирался выпускать из ковшеподобных рук голову шедоуса.
        Эта свалка продолжалась секунд двадцать. Бишкек наносил удары лавинообразно, наращивая урон. КУВ пытался удержать на месте гусаров и одновременно не дать слиться Бишкеку и Термиту. Выходило это, мягко говоря, хреново, они находились не на планете покрытой растительностью, а в безжизненном космосе. Возник хрупкий паритет в силах сторон, но его разрушила Герда.
        Та, что стояла за спиной Бишкека и КУВа продолжала бездействовать. Но вот Бишкека обуял розовый свет, а затем мрак проскользнул сквозь суматоху боя и оформился в Герду рядом с Артемом. Причём в руках девушки находилась… ...Матильда!
        КУВ почти насильно вырвал из рук Герды оружие. Но никто из гусей помешать ему не смог, у них итак прибавилось проблем: из-за угла, откуда только что появилась чёрная тень, выскочил ксенон в тяжелой броне, на его шее восседала кастаника.
        Это и было концом короткой, но яростной схватки. Девушка псионик в мгновение сбила концентрацию красно-белых, а ксенон разрядил тяжелые пулеметы почти в упор. Авангард Скипидара даже не успел активировать силовые щиты и до последнего пускал слюни, пока Бустер обнулял их жизни.
        Единственный, кто выжил, оказался Термит. Он так и стоял, оплетенный корнями, не зная, что делать. Фрейм его хит поинтов моргал красным, равно как и ник. Своим нападением в спину красно-белых он выбрал стезю предателя. И произошло это уже не в первый раз. Зато в первый раз он был твердо уверен в том, что совершает преступление во благо. Так в нём говорил Паладин Света.
        - Я женат, так что, Бустер, у меня для тебя задание: как всё закончится, не забудь расцеловать Лауру! Если бы не ее перекачка интеллекта… - произнес вместо приветствия Артём.
        Кастаника зарделась, а вот ксенон скупо кивнул вместо ответа. Эти двое как дети малые прикрывались, хотя и слепому было видно, что они встречаются.
        - Хватит булки мять, уходим! - пророкотал Бишкек, - кстати, не зря всё было? - эти слова он уже адресовал Артёму. - Это она?
        - Она, родимая, - не отрывая взгляда от рейлгана, произнес КУВ, держа смертоносное оружие, словно малого ребенка, - кстати, где Алиса и Ольха?
        - В доках на подставном корабле. Как ты и говорил, наше судно уже взято на абордаж, а нас встречают, - ответил Бустер, не отводя взгляда от Термита.
        - Вот и славно! - КУВ поблагодарил кивком тандем ксенона и кастаники. - Всё, ребята, миссия окончена, рвём когти.

        Не став затягивать, группа двинулась к выходу, не нарушая боевого порядка. И только Термит стоял, не зная как поступить. После произошедшего ходу обратно к Скипидару нет. И дело тут совсем не в том, что тот не примет изменника, ещё как примет, дело в ином. Всё внутреннее естество Войцеха отказывалось быть по одну сторону баррикад с предателем и мошенником. И сейчас в нём говорил не наивный парнишка или вчерашний самоубийца, сейчас говорил Паладин Света.
        - Ну? Ты чего встал? - оторвал Термита от собственных мыслей КУВ. - Или ты остаешься?
        - Я? - замялся, не зная, что сказать, меклар.
        - Ты хочешь взять его с собой? - недоверчиво пробасил Бишкек. - Не боишься, что казачок засланный?
        - Боюсь, - согласился Артем и кивнул на Герду. - Это ее решение.
        - Герда… - отец попытался было образумить дочь, но она выпалила скороговоркой, словно репетировала.
        - "Отрицание смерти" доступно только Паладинам Света, а ими могут стать только фанатики, - наткнувшись на неодобрительный взгляд меклара, девушка споткнулась, но поправилась, - в хорошем смысле этого слова. Если Паладин разочаруется в идеалах своего Пути или сойдёт с него, то его класс изменится, а все абилки пропадут. Долго объяснять, Термит пошли уже!
        - Потом, всё потом, - поддержал девушку КУВ. - Напомню, мы на территории врага и нужно уходить. Соблюдаем боевой порядок: Бустер и Лаура впереди, Герда, Термит и КУВ в центре, Бишкек замыкающий.

        Группа сразу перестроилась в озвученном порядке. Ещё несколько секунд меклар провожал взглядом широкую каменную спину турианца, а потом плюнул на гордость и поспешил занять место в группе недавнего противника.
        Их перехватили на полпути. От погони уйти не удалось, слишком медленный турианец задерживал всю группу, а потому их просто связали боем. Правда, ненадолго. Когда преследователи поняли, что ещё чуть-чуть и они самоубьются об пассивку Бишкека, то решили отступить, но этого им не дал сделать тандем Бустера и Лауры. Девушка накинула на группу преследования дебаф дезориентации, а рептиль добил из ручных пулеметов.
        На борт нанятого стелс фрегата пришлось прорываться с боем. И дело тут не в том, что их обложили, а потому, что корабль спасения вместе с командой был из некогда родственного их группе клана "Черноморский Синдикат". С одобрения Алисы нанятая команда устроила в доках ад и израиль, начав палить во все, что движется. Калибры у стелсовика-разведчика расы шедоус были смехотворные, но в чреве пиратской станции было, где разгуляться, и к моменту появления группы Артёма доки походили на Сталинград.
        В логах отобразилось сообщение об уничтожении корабля "19 СМ". Поняв, что КУВ ушел, прихватив с собой и “Матильду”, Скипидар не придумал ничего умнее, как уничтожить корабль Артёма. Воистину Скипидар не имел ничего общего со смесью эфирных масел, а полностью относился к его "небесной" ориентации.
        Улыбнувшись этим мыслям и видя, как команду отпускает после адреналинового скачка, Артём попросил доставить их на станцию Наутилус. Сейчас он тайком любовался своей женой. Алиса буквально светилась, рассказывая команде о том, кто такой Скипидар, из-за чего десять лет назад началось знакомство с ним. Девушка искрилась эмоциями, щёки горели. Тайком, чтобы благоверная не заметила, КУВ включил видеозапись.
        На борту флаера нашлась и контрабанда, которой, увы, было не суждено попасть на подпольный прилавок. КУВ перевел пятнадцать тысяч кредитов сверх оговоренной суммы, и пираты глубокого космоса радушно выкатили из-под полы Меридорский дымный портвейн и эфир черного яркоцвета.
        Блаж, конечно, но команда оценила угощение, и только молчаливый меклар не притронулся к редкому алкоголю, в виду невозможности употреблять оный механоидами. Но за него и КУВа отыгрался Бишкек. Массой турианец был под двенадцать центнеров, и чтобы его опоить, ушла добрая половина контрабанды.
        - Ладно, пора расходиться, - предложил предалиен. - По крайней мере, нам. Да, Алиса?
        - Угу, - не без огорчения ответила девушка.
        - Выходи, а мне еще надо перекинуться парой слов с Термитом и Гердой, - добавил Артем и под неодобрительным взглядом поправился, - Разговор на минутку. Ты не успеешь даже постель расправить.

        Очевидно, ответ ее не устраивал, но выражать свои мысли при посторонних Алиса не стала. Устроилась поудобнее в кресле и закрыла глаза. Артём же повернулся к механоиду и девушке-спектроморфу.
        - Термит, не буду ходить вокруг да около, скажу прямо в глаза: у меня к тебе веры нет от слова совсем. По крайней мере, пока. Но Герда за тебя поручилась, а я не могу отказать своей крестнице. Вот что я думаю: мы создаем второй отряд, в котором капитаном будет Герда, и ты войдешь в него. - КУВ сделал короткую паузу, а потом добавил, - если хочешь, конечно. Никто тебя неволить не будет, если захочешь вернуться к Скип…
        - Артем… - раздался негромкий голос Алисы, КУВ повернулся и увидел на лице жены первобытный ужас.
        - Что случилось? Преждевременные роды? - Артём, не стесняясь посторонних, озвучил худшее из предположений.

        Алиса замотала головой из стороны в сторону, и сердце отлегло.
        - Слава богу! А что тогда?
        - Я отправила тебе в личку, - было видно, как она пытается сдержаться, но по щекам уже текли крупные виноградины слёз.

        Артём, не зная, что и подумать, тоже полез в сообщения и открыл письмо от жены. В нём не было текста, только скриншот. Сначала он даже не понял, куда надо смотреть и почему жена плачет, но когда до него дошло, он выматерился. Крепко так, что с ним происходило нечасто.
        На скриншоте было изображено игровое меню с характеристиками персонажа, опциями графики, отображения крови и цветокоррекции, звука и другими настройками интерфейса. Не хватало лишь одной, самой важной кнопки: "Выйти из игры".
        Глава 16
        Офис аналитического отдела проекта "Квази Эпсилон", находящийся в Стокгольме, кипел, не смотря на позднюю ночь или, скорее, раннее утро. Нонсенс под кодовым названием "Парадокс Попаданца", произошедший более пятнадцати лет назад, повторился. Причём, произошло это с одним и тем же человеком, что не только не объясняло причинно-следственную связь, но и подкидывало аналитическому отделу ворох новых теорий.

        Похожая ситуация происходила и в других отделах корпоративной машины. Юристы и законники в России пересмотрели десятки тонн бумажных и электронных документов, в поисках юридического обоснования, защищающего интересы корпорации от возможного иска.
        Одновременно с этим служба собственной безопасности в прямом смысле этого слова рыла землю носом на всех пяти континентах, ища признаки саботажа, заговора или другого противоправного вмешательства в дела корпорации. Но сложнее других сейчас приходилось разработчикам и технарям, курирующим работу квантового суперкомпьютера, и одному менеджеру по особым проектам, на карьере которой после последних событий можно смело ставить крест.
        Артем, не стесняясь в словах, срывался на Софию. Менеджер по особым проектам не перебивала КУВа, но было видно, что она и сама чувствует себя не лучше побитой собаки. Так уж вышло, что коллеги невзлюбили ее за быстрый рост и чуйку на таланты среди Парадоксов. Теперь, когда удача отвернулась от девушки, работники вместо поддержки только подливали масло в огонь, желая "потопить" карьеристку.
        Девушка уже не вслушивалась в слова подчиненного Парадокса, подсознание отсеяло смысл. В какой-то момент КУВ, что кричал не ради цели добиться чего-то, а скорее, чтобы выговориться, прервался и “завис” на несколько секунд. Это заставило "включиться" и Софию, теперь менеджер по особым проектам с интересом наблюдала за Артемом, который в звенящей тишине что-то печатал на виртуальной клавиатуре, позабыв о праведном гневе.
        - Что еще произошло? - кротко поинтересовалась СпотСнайпер, видя, что КУВ закончил переписку.

        Вообще, использование виртуальной клавиатуры в Квази Эпсилон уже лет десять как считалось рудиментарным архаизмом. Зачем что-то печатать, когда можно надиктовать или воспользоваться мыслеречевым текстовым вводом?
        - Это Восьмой… - скупо произнес Артем. София хотела было поинтересоваться, но не успела, собеседник сам увидел в ее глазах вопрос. - Это его рук дело. С самого начала все было организовано, чтобы затянуть Алису в Квази Эпсилон.

        Девушке не пришлось даже раскрывать рот для просьбы, Артём сам отправил ей скриншоты переписки, впрочем, не забыв предупредить, что информация касается и личные, и интересы официального лица, представляющего корпорацию. Он не ждал, что София согласится на его условия, а поставил перед фактом без права выбора.

        Менеджер по особым проектам углубилась в чтение переписки, и чем ниже по строкам спускались ее глаза, тем все становилось понятнее и непонятнее одновременно. По переписке выходило, что КУВ общался напрямую с Восьмым, но Софию удивляла не возможность прямой связи между вышедшим из-под контроля искусственным интеллектом и Парадоксом, а предмет их разговора.

        Восьмой сам вышел на КУВа и начал разговор с признания и… ...извинений! Из переписки менеджер узнала о том, что Алиса - жена Артема - уже "застревала" в Квази Эпсилон. И оба раза это организовал Восьмой!
        Да за такую информацию яйцеголовые из аналитического отдела готовы пожертвовать обе почки! Первой мыслью, зародившейся в голове менеджера по особым проектам, было сообщить об открывшемся факте своему непосредственному начальству. Но София подавила желание выслужиться в зародыше. Слишком серьезными были глаза у Артёма, когда тот предупреждал о последствиях разглашения.
        За недолгое знакомство с КУВом она успела убедиться, что этот человек достаточно умён, чтобы не разбрасывается угрозами понапрасну. А будучи осведомленной о его финансовом состоянии, девушка не сомневалась, что если понадобится, он достанет ее в любой точке Земли.
        Но дальше было еще интереснее! Восьмой извинялся перед КУВом за такое развитие событий, но говорил, что несмотря на их прошлую дружбу, он не мог поступить иначе. Искусственный интеллект всерьёз озадачился целью попасть из виртуального мира в реальный. И в его плане Алиса занимала одну из центральных позиций. Вернее не она сама, а их с Артёмом нерождённый ребёнок.

        Чаду КУВа и Алисы Восьмой уготовил роль своего аватара в реальности. И, чтобы подселиться в тело еще нерожденного ребенка, ИИ запер его мать в Квази Эпсилон. Конечно, Восьмой мог выбрать в качестве сосуда для своего перерождения в реальности любой нерожденный плод, заперев его вместе с вошедшей в виртуал матерью. Но его выбор пал на дитя КУВа и Алисы из-за того, что они оба являлись Парадоксами, а значит, и их ребенок унаследует сверхспособности родителей. Таким образом, Восьмой решил изначально повысить свои шансы на успех в новом для себя мире.
        Тот, на чье обнуление в виртуальности брошен средний бюджет страны третьего мира, извинялся перед Артемом, просил его понять и не препятствовать. Зная КУВа, СпотСнайпер была готова поставить что угодно на то, что впереди Квази Эпсилон ждет война.
        Артем подождал, пока София дочитает сообщение до конца, и, поймав ее взгляд, проговорил.
        - Моя группа выходит из-под вашей юрисдикции. Теперь мы сами по себе. Это не просьба и не требование, это факт! И сейчас я говорю не только о тех, кто уже примкнул к моей команде, но и о тех, кто вольется в ее ряды! А свою эффективность мы докажем, можешь не сомневаться.
        - Но! - попыталась было возразить София, однако Артём ее перебил.
        - Знаешь, что становилось причиной гибели мастодонтов игровой индустрии, таких как ЕА Геймс, Юбисофт, СД Проджект Ред?
        - Застой и стагнация? Неэффективные менеджеры? Неправильный анализ рынка?
        - Неэффективное расходование ресурсов! Квази Эпсилон впервые столкнулась с небольшой, но хорошо организованной угрозой, и что мы видим спустя полгода после первого контакта? - Артём задал вопрос и сам же на него ответил. - Корпорация бросает все силы на латание пробоин и золотую краску. Но со временем латать пробоины становится всё тяжелее, а золотой краски уже не хватает, чтобы скрыть от инвесторов правду: Квази Эпсилон - это не непотопляемый авианосец, а ржавый танкер. София, ответь мне на один вопрос: что с акциями корпорации Альфа Нова?

        Ответом Артёму было красноречивое молчание. Насладившись тишиной, КУВ продолжил:
        - Эту войну нельзя затягивать. Нам нужен блицкриг. Один точный и молниеносный удар. Но пытаться донести эту истину до "эффективных" менеджеров я не собираюсь. Тем более я не собираюсь примерять на себя корону полководца. И сейчас талантливые управленцы корпорации наращивают мышечную массу, не понимая, что качество всегда бьет количество.
        - А ты думаешь, я этого не понимаю? - наконец не сдержался менеджер по особым проектам. - Думаешь, я не вижу, что корпорация, стреляя по Восьмому, заряжает пушки золотом? Что это нерационально и бессмысленно! Но мы пытаемся, корпорация склонила к сотрудничеству всех известных Парадоксов.
        - Качественные бойцы у корпорации есть, нужно только научиться правильно прилагать силу, а не заваливать Восьмого трупами, только прокачивая ксеноморфов. Игроков ниже "сотки" вообще нельзя пускать на передовую - они тупо корм. И по поводу Парадоксов: среди простых игроков гораздо больше скилловых, и этот ресурс у корпорации сильно больше. Пользуйтесь!
        - Я передам твои слова руководству. Надеюсь, к тебе прислушаются. - кивнула София. После эмоционального выпада девушка явно корила себя и всячески сдерживалась, но поджатые губы выдавали истинные чувства.
        - Если ты собралась передавать видеозапись нашего диалога, тогда потрудись передать ещё кое-что. Ты записываешь? - получив от девушки утвердительный кивок, Артём сделал глубокий вдох, а затем проговорил твёрдо и чётко. - Если линкор "Квази Эпсилон" не потонет от айсберга по имени "Восьмой", то через год-два наткнется на другую угрозу. Ввязав меня в этот конфликт, вы, по сути, заставили меня сражаться против того, кто был моим другом! И это я вам не прощу! - не сдержавшийся Артём сплюнул себе под ноги. - а теперь извините, мне в реале нужно кое-что уладить.

***
        Сутки спустя...
        Артём собрал всю обновленную команду вокруг стелс-шатла расы шедоус. Пока ни о каком командном духе речи не было. Да что там - многие косо поглядывали друг на друга, припоминая старое.
        Бишкек косился на ГопоМага, "Аптека" прекрасно ощущал буравящий взгляд будущего тестя, но убирать руку с талии Герды не собирался. Одновременно с этим Герда испытующе, даже с вызовом, смотрела на отца. Бустер и оседлавшая его Лаура с недоверием смотрели на меклара. И только по механическому лицу Термита было невозможно считать эмоции.
        С[1] офия стояла рядом с КУВом и Алисой, но несколько отстранено, не претендуя на членство в команде. По должности ей теперь было положено сопровождать взбунтовавшееся подразделение, надавить на которое ни в реале, ни виртуале не представлялось возможным. Однако, КУВ не собирался брать ее с собой.
        - Успокоились, - не спросил, скорее приказал или утвердил Артём, одним словом прекратив переглядывания в команде и обратив на себя внимание. - Вы можете относиться друг к другу как хотите, но это всё там, - он поднял глаза вверх. - В реале. Здесь вы не игроки разных рас, которые могут любить или не любить друг друга. Здесь вы шестерёнки механизма, объединенные одной целью: победить Восьмого за два месяца.

        Термит поднял одну из восьми механических конечностей своего нового тела и, после кивка Артема, задал вопрос.
        - Почему именно в этот срок?
        - Для тех, кто не в курсе, а здесь таких больше половины, я расскажу всё с самого начала и до самого конца. И я крайне надеюсь, что всё услышанное здесь здесь же и останется.

        Ксеномеханоид - новый пет Дима - кружил вокруг хозяина. Артем окрестил его Бендером из бородатого мультфильма. За последние сутки питомец не взял ни одного уровня, хозяину было некогда заниматься прокачкой своего миньона.
        С этими словами Артём сел на рифленый металлический пол и начал свой рассказ с самого начала. С того, как нашел странный жёсткий диск и познакомился с Бишкеком, тогда еще не променявшим воровской азарт на степенную жизнь главы семейства оборотней. Рассказал про Декта - отца Алисы и про то, что с ней приключилось пятнадцать лет назад, как она застряла в виртуале и стала объектом для изучения корпорации.
        А дальше: побег, знакомство с главой Черноморского Синдиката. Не утаил и про нездоровый интерес к Алисе со стороны Янг Рога и Скипидара, увидевших в ней свои интересы. Бои на арене, знакомство с Восьмым и финальное сражение на Еве, где их зажали в глубокой пещере. И про то, как Алиса спасла их, проткнув ткань игровой реальности и отправив в другую игровую вселенную - Каэн-ар-Эйтролл.
        Про свои злоключения в чужом мире, про своего первого ученика и противостояние с Первым из пиратов. Про приключения Бишкека, что осел в Скифских лесах с НПС-вдовушкой по имени Ольха. Про появление у оборотней-росомах детей-котят Кая и Герды. Про Джинкс, ставшую джином воздуха и попавшую на чёрный континент к работорговцам, которые смогли пленить ее. Про воссоединение команды в господин-граде Китеже и знакомство с настоящей Хозяйкой Мёртвой воды, что княжила на его престоле.
        Про гонку за право называться первым Прародителем расы Дендроидов и про то, как КУВ не смог им стать. И как чудом победил Янг Рога, обретшего этот титул. Про гонку вооружений, и как Восьмой помогал им создавать проход между сай-фай миром Квази Эпсилон и магической вселенной Каэн-ар-Эйтролл, куда Артём наведывался почти ежедневно, ища союзников в грядущей операции. Полномасштабную затяжную войну дендроиды бы не выиграли, и КУВу была нужна победа, а лишь только диалог с глазу на глаз с акционерами Альфа Новы.
        Артём не стал распространяться, чем шантажировал сильнейших людей всего мира. Слишком опасная это была информация, прежде всего для самих слушателей. Рассказал только, что корпорация нашла способ переносить нпс в реальный мир, так и появились в реальности Ольха, Кай и Герда.
        Пришлось акцентировать внимание, что данный способ не подходит Восьмому, который жаждет попасть в нашу не игровую вселенную, поэтому тот вновь взял в заложники Алису, желая переродиться в нашем мире через еще нерожденного ребенка в ее чреве.
        - Ребёнок родится через два месяца, - Артём обнял жену. - Теперь понятно, почему у нас такой дедлайн?
        - И ты считаешь это реально? - пробасил Бустер, озвучив немой вопрос всей команды.
        - А у меня выбора нет. Поэтому и реально, - кивнул КУВ. - Алиса, Бишкек и Герда, вы отправляетесь на Планетоид Альфа Нова, ваше задание я скинул в лс. Термит, ГопоМаг, Бустер и Лаура, прошу на борт. Заодно познакомитесь с нашим пилотом и еще одним ДД.

        Бишкек засмеялся, отчего непривычные к турианцу меклар и "аптека" ощетинились стволами.
        - Ты все-таки смог затянуть в игру Джинкс и ОУКБ? - то ли спросил, то ли утвердил Биш.
        - А ты думаешь, я, потратив на шаттл пятнадцать миллионов кредитов, доверю его наемному пилоту? - задал риторический вопрос Артём и, не ожидая на него ответа, скомандовал: - Все на борт!
        - А куда летим то? - поинтересовался ГопоМаг, бодро шагая рядом с КУВом.
        Остальные члены команды тоже навострили уши.
        - Начнём с малого: сегодня штурмуем Голиаф Ксеноморфов! - во всеуслышание огласил Артём и довольно наблюдал за реакцией команды.

        Лаура, прикрыв глаза, что-то яростно строчила в личку Бустеру. Тот, в свою очередь, на полном серьезе интересовался психическим здоровьем командира. А Бишкек, пользуясь грохочущим басом, пророкотал, явно кого-то пародируя.
        - У нас нет времени для игр, мы должны воевать! - откуда эта фраза, КУВ не знал, а вот Герда, очевидно, вспомнила эти слова.
        Термит немного помедлил и озвучил примерный шанс команды на успех:
        - Шанс удачного исхода операции - двенадцать сотых процента. - безучастным сухим голосом огласил расчёты меклар.
        - Да свершится предначертанное! - победно прокричала Герда, за что получила одобрительный кивок от отца.

***
        Органические обитаемые космосудна чужих, не уступающие кораблям класса линкор, были названы Голиафами. По задумке КУВа этот Голиаф должен был пасть от камешка, пущенного из пращи под названием "Снейк Рипер". Именно так подростково-пафосно Джинкс назвала стелс-шатл.
        Хорошая, дерзкая, даже, наверное, сумасшедшая задумка подобраться к мастодонту в невидимости и расставить телепортационные маячки на поверхности живого корабля ксенонов провалилась из-за банальной невнимательности. Тот, кто был больше всех заинтересован в удачном стечении обстоятельств, забыл включить в скафандре режим радиотишины. Одно спам-сообщение сорвало миссию и одномоментно засунуло всех членов экипажа глубоко в непечатное место.
        Стелс-шаттл шел винтом, желая оторваться от "сидящих на хвосте" ракет, что как стая пираний гнали корабль, то и дело откусывая от него солидные куски прочки.
        - Вот кто тебя просил, Артем, а? Сказала же, что соблюдаем радиотишину! - Джинкс, что было сил, рыскала штурвалом, стараясь стряхнуть с хвоста реактивную смерть.

        Вместо ответа Артём положил руку на плечо девушки, на что она дернулась.
        - Не мешай! У меня, кажется, начинает получаться, - Джинкс, имея всего десятый уровень за этот полет, успела прокачать "Пилотирование малых разведывательных кораблей" до семнадцатого и этот навык продолжал прогрессировать. - Сейчас апну двадцатый уровень профы, там обязательно какие-то плюшки будут. Тогда и оторвёмся. Главное - дотерпеть…
        - Джинкс, - спокойным голосом окликнул пилота Артём. - Все уже в грузовом трюме. Тепловые ловушки кончились, противоабордажные турели сбиты, силовое поле на последних процентах. Корабль не сможет оторваться. И ты это знаешь.

        Напряженная, точно взведённая пружина, Джинкс, как-то обмякла и бросила штурвал, затем жалобно, едва не плача, посмотрела в глаза друга.
        - Но ведь пятнадцать миллионов кредитов…
        - Пойдем. Будут еще корабли-шаттлы-крейсеры-линкоры, - пообещал предалиен и, убирая костяным хвостом мусор с дороги, двинулся в кормовую часть корабля. Джинкс, ставшая на этот раз стопроцентной представительницей расы шедоус, вымученно вздохнула и двинулась вслед за рейдлидером.
        - Будут ещё корабли…

        Злые желтые ракеты догнали вышедший из штопора корабль, превратив его в груду высокотехнологичного космического мусора. Через пару часов еще раскаленные остатки шаттла уже пылесосили сборщики Голиафа - полуразумные корабли-мусорщики - не подозревая, что металлолом с сюрпризом.

        Когда команда поняла, что стелс-шаттл не спасти, они не ушли на базу через телепортационный куб, его на корабле-разведчике вообще не было. Зато в трюме миниатюрного судна нашлось то, чего, кажется, никогда не было на подобных кораблях: огромный банковский сейф из жаропрочной касперитовой стали.
        Десантная группа жалась внутри покорёженного сейфа, как шпроты в банке, деля жизненное пространство с кислородными баллонами и непонятными контейнерами, занимающими три четверти стальной коробки размером с железнодорожный вагон.
        - Артем, мля, сейф вместо телепортационного куба или спасательной капсулы? - ОУКБ кричал в лицо КУВа, не сдерживая эмоции.
        - На любой спасательной капсуле установлены маячки, иначе это не спасательная капсула, а гроб для космоса.
        - Гр-о-об? - саркастически удивилась Джинкс, вторя своему мужу. Верно говорят: муж и жена одна сатана. - А это тогда что? - она стукнула по бронированной стене сейфа и зашипела, не рассчитав силу.
        - Это наш троянский конь! ОУКБ, Джинкс, кончайте! Когда я шел на риск без плана? - возразил Артём и тут же понял, что сам себя топит.
        - Да, всегда! - хохотнул бывший футбольный болельщик, а ныне примерный семьянин с пивным пузом.
        - Ну да, Артём, - улыбнулась Джинкс. - То, что нам удалось десять лет назад, мы смогли провернуть чудом! А сейчас ты говоришь, что у тебя есть план? В чем же он? И что самое главное, - девушка-пилот хлопнула по пластиковой крышке оранжевого контейнера. - Что в этих контейнерах?
        - Конкретно в этих? В оранжевых? Маячки. А в тех, белых - розовый снег, - Артём улыбнулся, видя, как увеличиваются глаза у его спутников.

        В разговор вмешался обычно молчаливый ксенон.
        - Ну, маячки понятно, это метки для варп прыжка. Целясь на них, можно выпустить грузовой танкер, и тот на выходе из варпа протаранит Голиаф. - Бустер озвучил идею, которая "лежала на поверхности". - А вот зачем тебе столько розового снега? Ты решил купаться в нем, как Скрудж Макдак в золоте? Здесь ведь несколько тонн!
        - Четыре с половиной, если быть точным, - с напускным безразличием, будто говорил о чём-то обыденном, ответил КУВ. - Будем накуривать Голиаф.
        - Чего?! - синхронно воскликнула команда.

        Вместо ответа Артём перешел к рассуждению.
        - Сколько Голиафов ксеноморфов было уничтожено хотя бы за последний месяц?

        "9" - отписалась в общий чат Лаура.
        - А сколько было захвачено за всё время? - КУВ задал главный вопрос и сам же на него ответил. - Ни одного! Голиафы - это живые корабли ксеноморфов. Это их космические станции, внутри которых находится улей Королевы. Если захват неминуем, Голиаф самоуничтожается, не давая за свою смерть очков опыта и не оставляя объектов для изучения.
        - И ты планируешь "обсадить" розовым снегом Голиафа, чтобы не дать ему самоуничтожиться? Раньше думал, что ты гений, а вот сейчас думаю, что псих, - сделал умозаключения Бустер и Лаура поддержала своего мужчину, отправив плюсик в чат.
        - Голиаф для поддержания работоспособности и ремонта поглощает космический мусор. Сейчас, скорее всего, мы уже находимся внутри его сборщика на полпути к желудку или органам, которые разлагают полученные из космоса материалы для усвоения.
        - Это конечно всё хорошо, но тогда зачем мы заперлись в сейфе? - спросил ОУКБ, пришедший в игру в аватаре шедоуса-ассасина. - Можно было просто дождаться, когда этот ксеноморф-переросток сам схарчит наркоту.
        Не думаю, что Голиаф так просто устроен. - подал голос ГопоМаг. Новичок-хил мог подсказать что-то дельное, ведь именно через него КУВу удалось добыть препараты. - Наверняка тот орган, что отвечает за переработку космического мусора, имеет защиту от возможного попадания в организм токсических веществ. Есть много способов: высокая температура, облучение, но лично я склоняюсь к кислоте. Это свойственно для ксеноморфов.
        Бустер и Лаура часто закивали. Ксенон не раз и не два погибал, чувствуя, как органическая кислота разъедает плоть до костей.
        - Не буду скрывать: для всех вас это не только крещение огнём, но и проверка профпригодности в реальных условиях. Мы отсиживаемся внутри сейфа и прикидываемся космическим мусором ровно до того момента, пока жук-сборщик не доставит нас внутрь Голиафа, а дальше пойдёт потеха. - КУВ ткнул в грудь "аптеку", обозначив тем самым, что начинает распределение задач с него, - ГопоМаг ищет кровеносные сосуды и накачивает Голиафа наркотой. Важно не убить его, но и обсадить так, чтобы разумный корабль не активировал функцию самоуничтожения.
        Затем чёрный когтистый палец полу-яутжи переместился на металлическое тело меклара.
        - Термит, ты расставляешь маяки внутри тела Голиафа, чтобы, когда ГопоМаг подаст сигнал, корабль с десантом совершил выход из варп пространства внутри монстра. Однажды мы уже повернули такой фокус, - усмехнулся Артём, посмотрев на Джинкс и ОУКБ. - Корабль, конечно, в труху, но цели мы выполнили. Тебе хватит мощности, чтобы рассчитать оптимальное расположение маяков?

        Получив утвердительный ответ, Артём перешёл к связке Бустер-Лаура.
        - С вами всё как обычно: устроить филиал ада, но не подпустить к остальным членам команды представителей улья. Не думаю, что проникновение обнаружится сразу, а когда прибудет подмога, валидол с вазелином понадобится уже ксеноморфам.
        - А нам что делать? - за двоих задал вопрос ОУКБ.
        - Паравозиться по уровням и постараться не отлететь на респ. Другой работы у меня для вас нет.
        - Вводных мало, но, исходя из того, что есть, я сделал некоторые расчёты. Шанс на успешное выполнение задачи - от тридцати четырех до сорока восьми процентов - озвучил свои мысли Термит, желая то-ли вселить оптимизм, то-ли - вовсе наоборот.
        метка
        Глава 17
        Артем уселся на край капсулы и вытер пот со лба. Капсулы Бишкека и Герды мерцали гирляндой зелёных лампочек, они ещё были онлайн, а вот Артём закончил свою часть миссии и вышел в реал для финального действия: звонка. Взгляд невольно упал на медицинскую капсулу долгосрочного виртуального погружения, в который сейчас лежала Алиса.
        В пластиковом саркофаге она напоминала Артёму персонажа из сказки спящая красавица. Под прозрачным пологом капсулы, чуть бледная, вот она и вправду просто спала. Руки сами собой сжались в кулаки от бессильной злобы на всех вокруг, и прежде всего на самого себя. Невыносимо захотелось курить. То, что его ведут, Артём не сомневался. И, возможно, даже не только Собственная Безопасность Альфа Нова, но и кто-то еще.
        Тренькнул смартфон, сообщая о малом остатке заряда, и Артём, подхватив его, вышел на улицу. За дом, к нычке с сигаретами Бишкека. Сейчас этого требовал и организм, и душевное состояние. Выпустив облако сизого дыма, КУВ листал список контактов и нашёл Софию, где она была записана в своей официальной должности. Свап пальцем по сапфировому экрану, и в трубке зазвучали гудки исходящего вызова.
        СпотСнайпер откликнулась моментально.
        - Вы куда пропали? - в голосе девушки чувствовался гнев и испуг.
        - Что, София, жучки, повешенные на нас, не подают сигнал? - ответа не последовало, и Артём продолжил. - Ладно, про слежку мы потом поговорим. Сейчас слушай меня и очень внимательно: связываешься со своим руководством и задаешь один вопрос: сколько они готовы заплатить за захваченного Голиафа.
        - Живого? - изумилась СпотСнайпер.
        - В отличном состоянии, пробег не смотрел, - пошутил КУВ, - вопрос максимальной скорости. Причём, вы свяжитесь со мной, такое же предложение было передано пиратскому союзу. Кто первый предложит устраивающую меня сумму, тот и получит координаты Голиафа.
        - А… - София хотела что-то уточнить, а Артём прерос.
        - Улей внутри Голиафа практически уничтожен. Соф, напоминаю: сейчас у вас гонка с пиратским союзом. Из-за того, что ты тянешь время, тебя по головке не погладят!
        Артём сделал секундную паузу, чтобы затянуться и продолжил.
        - А-а-а, чёрт с ним. Сейчас набираешь своему максимально высокому начальству и сообщаешь, что операция, спланированная тобой, окончилась успешно. Голиаф захвачен, но абордажная команда требует за него пятьсот миллионов кредитов. Также сообщаешь, что держала эту информацию в секрете, чтобы избежать утечек. Если подашь эти сведения в правильном свете, то вырастешь по карьерной лестнице. Дерзай подруга.

        С этими словами КУВ положил трубку, затушил окурок и, ежась от порывов ноябрьского ветра, поспешил в дом.

        Ответный звонок последовал через двадцать две минуты. Говорила уже не София, хотя отображался ее номер. Мужской голос на том конце явно намеревался вести переговоры, твердым уверенным тоном сообщил, что никто не получит пять миллионов кредитов, всё на что мы можем рассчитывать - это миллион. Это в качестве премии за оперативную работу, ведь все парадоксы заключили контракт с корпорацией, а значит любые продукты их игровой деятельности принадлежат работодателю.

        В ответ на это Артём сообщил, что прямо сейчас выслал подобное предложение десятку топовых пиратских кланов. Что же по поводу рабочего контракта, КУВ предложил переговорщику утереться своей копией. Так же Артем намекнул о том, что не просто так дезертировал со службы и что в данный момент его супруга не может покинуть игру.
        Вместо того, чтобы диктовать условия, господину на том конце провода стоит сосредоточить свои усилия на решении этой проблемы, иначе судебного иска не избежать. Судебные иски игровых корпорации всегда вызывают интерес среди средств массовой информации, а потому проводят открытое слушание.
        Сама суть предъявленных обвинений - это огромные репутационные потери. Не говоря уже о том, чтобы открыть миру правду о Парадоксах. Корпорация на такое пойти не может, и гораздо дешевле физически устранить всех причастных. Это понимал не только переговорщик, но и Артём. Потому КУВ сразу пресек невысказанные мысли, напомнив про жесткие диски со всей информацией, которая будет опубликована автоматически, если с ним или его семьёй что-то случится.
        В общем разговор не сложился. На прощание Артём упомянул, что от форы в час осталось тридцать восемь минут и что, если горе переговорщик хочет сохранить свою должность, ему стоило бы поторопиться.
        Помогло. Уже через минуту перезвонила София, сообщив, что к ней теперь нужно обращаться не иначе, как глава регионального отдела по работе с внештатными игровыми ситуациями. Также она рассказала о том, что игровой баланс Артема пополнен на пятьсот миллионов.
        Голос девушки так и лучился радостью. Ее можно было понять, наверное, даже отпразднует столь знаменательное событие, но дела требовали внимания. Артём попросил Софию в кратчайшие сроки собрать рейд не менее чем в два десятка игроков уровня от трехсотого и выше, а также пятёрку медиков с абилками на анестезию, обезболивание и контроль. Плюс ко всему на корабле классом не выше шаттла, на котором прибудет группа, должно иметься около трех тонн розового снега.
        - Но Артём, это ведь наркотики! Позиция корпорации на счёт нелегальных психотропных веществ... - попыталась было возразить София, но КУВ ее перебил.
        - А как по-другому нам удалось захватить Голиаф и не дать ему самоуничтожиться? - задал риторический вопрос и тут же ответил. - тонна розового снега в вену Голиафа, и живой линкор ксеноморфов стал похож на каджита под лунным сахаром.
        - На кого похож? - не поняла девушка, явно не игравшая в скайрим. Хотя неудивительно, ведь игра вышла лет за двадцать до дня ее рождения.
        - Неважно. Главное, что Голиафу сейчас хорошо и он не опасен, но запасы розового снега тают, и скоро Голиаф попросит еще. Короче, я в виртуал. А ты пока собирай команду и жди координаты для выхода из варпа. Вечером соберемся всей компанией, отметим это дело и твое повышение, - опять же не спросил и не предложил, а именно утвердил КУВ и положил трубку.
        Артем вошел в игру, несколько минут любовался красивой цифрой на собственном счете, а затем без сожаления принялся раздавать долги. По миллиону кредитов новичкам, для них этого "за глаза". Ребята заработали годовой оклад парадокса за разовую операцию. Пять миллионов Черноморскому Синдикату за силовое прикрытие и ещё пять на личный счет их нынешнего барона с ником Люкятвоямать. Покупка нового корабля для команды, стелс шаттл для Джинкс и ОУКБ, Артем ей обещал, а уж Джинкс припомнит.
        Под конец КУВ вывел в реал то, что "заливал" на подготовку операции: пятнадцать миллионов на новый шаттл и сто, потраченные на розовый снег. Минус комиссия и на счету КУВа осталось триста миллионов "с копейками". Неплохо!

        Вечером бар "Тортуга" на пиратской станции "Наутилус" был заказан, что называется, только для своих. Да, это и неудивительно, ведь сегодня здесь праздновал Невский Синдикат. Бойцы "ЧС" выпилили гнездо ксеноморфов вместе с Королевой четыехсотого уровня за четверть часа и "пропаровозили" ОУКБ с Джинкс почти до сотого уровня. КУВ с командой являлись гостями грозного пиратского клана. Их клан и выступил в качестве наемного силового звена, но ребята добро помнили. Тем более, что оплата за их услуги была более чем щедрой.

        Старички и новички уже разместились внутри кабака, выдержанного в антураже карибов 18 века. ЧСовцы и вовсе выступали на правах хозяев, но Артём не спешил за общий стол, к бару или на танцевальную площадку.
        Захват голиафа, то, что казалось вчера невыполнимым, уже сегодня обсуждалось как передовая и вполне реализуемая стратегия. Завтра же и вовсе все будут говорить, что по-иному и быть не могло, много ли нужно ума пробраться внутрь живого корабля размером с космический крейсер и обколоть его дурью?

        Вообще КУВ прибыл сюда не веселиться, ещё не остыли гильзы от выпущенных сегодня снарядов, а на его плечо уже ложилась подготовка новой операции. София вышла на балкон второго этажа к КУВу, и он заметил, что девушка подготовилась, вон, даже виртуальных сигарет прикупила. Хотя раньше за ней не была замечена склонность к вредной привычке.
        - Почему звезда сегодняшнего вечера не в центре весёлой компании? - нелепо пошутил Артём, поднося огненный язычок к тонкой дамской сигарете Софии.
        - Ой, надо что ли, сейчас в офисе и так всё вверх дном. Одни пророчат мне место управляющего по снг региону, другие же наоборот обвиняют в саботаже корпорации, - сварливо отмахнулась полудруидка, ее неоновые волосы вспыхнули в сумерках вечера.
        - Что, есть и те, кто считает, что трофейный Голиаф - это плохо? - деланно удивился КУВ.
        - Ага, и по странному стечению обстоятельств это именно те, кто должен был занять тёплое место, на котором теперь сижу я, - улыбнулась СпотСнайпер. - пусть скажут это научникам! Вот кто найдет микроскопу пыточное применение!
        - Зависть - самая искренняя форма лести, - Артём резюмировал сложившуюся ситуацию.
        - Хорошо сказал, надо запомнить, - девушка выпустила струю дыма.
        - Это не я, это слова Джоан Коллинз
        - Всё равно хорошо сказано, - улыбнулась София, но тут же посерьёзнела, - завистники не проблема, главная моя проблема - это ты, Артём.
        - Я? - опешил предалиен. Если бы у него были глаза, то он распахнул бы их от удивления.
        - Да, не удивляйся так, наверняка, сейчас скажу то, что тебе итак известно, - как-то с грустью произнесла девушка, - знаешь, сколько было попыток захвата Голиафа? Семьдесят две! Это я говорю только о тех, что проводились под эгидой корпорации! Умножь это число на десять и тогда получишь примерное количество попыток от кланов и частников. Не подумай, что я сомневаюсь в твоей лояльности, как-никак у тебя жена находится фактически в заложниках у Восьмого…
        - Вот и не пытайся, - оборвал ее КУВ, грубо сменив вектор разговора. - Как там ваши ученые?
        - Не успевают, - на выдохе произнесла Софья. - Да ты и сам знаешь, - Артём изумился такому повороту событий, однако, ни спорить, ни тем более соглашаться с девушкой он не стал, позволив ей самой выложить расклад. - Вчера кое-кто, не буду показывать пальцем, скупил весь розовый снег в галактике. В данный момент корпорация пытается наскрести что возможно, потрошит мелких барыг, наркоторговцев и пытается выйти на производителей, но Голиаф потребляет столько, сколько у нас нет. И поэтому мы вынуждены пойти на некоторые шаги.
        - На какие? - деланно удивился Артём. Разговор пошел именно в том русле, в котором и планировалось.
        - Ай, Артём, может быть хватит? - кажется, девушка начинала злиться. - Я прекрасно знаю, что это ты скупил весь розовый снег на рынке. Короче: корпорация готова выкупить его по двойной цене.
        - Эх, София… - укоризненно покачал головой Артём. - Я о тебе думаю, вон, даже устроил твое повышение, через сколько ступеней по служебной иерархии ты перепрыгнула? Через две или три? А ты вот как со мной: " Корпорация готова выкупить его по двойной цене" - передразнил он девушку, а затем вновь посерьезнел. - Но, а если начистоту, то Альфа Нова заплатит мне столько, сколько я скажу. У них просто нет выбора и ты, и я об этом знаем.

        Девушка согласилась. Очевидно, ее прислали на эту встречу, чтобы договориться, и то, как она себя проявит, сильно скажется на прогрессе в новой должности. КУВ продолжил.
        - Сейчас я тебе кое-что скажу, отнесись к этому внимательно, хорошо? - СпотСнайпер кивнула, и Артём продолжил. - Чтобы держать Голиафа в узде, необходимо примерно полторы тонны розового снега в сутки. В данный момент у меня имеется около десяти тонн, этого хватит, чтобы продержать корабли ксеноморфов в коматозе до того, как корпорация наладит свои поставки наркотиков. За розовый снег я хочу столько же, сколько получил за Голиаф, а именно пятьсот миллионов.

        Девушка открыла было рот, чтобы возразить, но предалиен покачал головой, давая понять, что не договорил.
        - Да, продавая розовый снег, я в десятеро завысил рыночную стоимость, а ведь мог поднять цену в сто раз. И никуда бы Альфа Нова не делась, пришлось бы платить. Извини, София, но наши дружеские отношения не должны сказываться на моей личной прибыли. Однако и для тебя у меня есть кое-что, главное преподнести это как твою личную победу. Часть суммы корпорация может оплатить бартером: энергетические установки и топливо к ним, стартовые курсовые и маневровые двигатели сверхвысокой мощности и прочее, список я предоставлю.

        Впервые с момента начала разговора София просияла.
        - Хоть в чём-то насчёт тебя аналитический отдел оказался прав: собрался строить собственный флот.

        Вместо ответа Артём отвесил щелбан девушке с неоновыми волосами, за что получил непонимающий взгляд.
        - Вот, передай это главе вашего аналитического отдела. А ещё, будь добра, от меня подари ему подушку от геморроя: он зря просиживает штаны. - мужчина решил сменить тему разговора. - Ну да ладно, я и так много сказал. Расскажи, какие планы у корпорации. Услышали ли они мои слова или продолжают вычерпывать воду с тонущего корабля ложкой?
        - Кажется, они услышали. Тем более, пример захвата Голиафа показал свою эффективность. Готовится три сотни абордажных команд, по числу извесных нам Голиафов. Ты не представляешь, какие средства вложены в эту операцию! - с гордостью, будто за свои собственные действия произнесла бывшая менеджер по особым проектам.
        - Лучшие боевые пятёрки и снаряжение? - уточнил КУВ, глядя в глаза дендроидке, ожидаемо получил утвердительный кивок. - а может я и не прав, и корпорация не так безнадежна. - Артём сказал эти слова с горькой усмешкой. - Вот только вы воюете не против такого же, где-то глупого, где-то ленивого врага. Вы воюете против искусственного интеллекта, который тоже умеет учиться. Готов поставить что угодно на то, что спустя час после высадки десанта Альфа Нова на Голиаф Восьмой уже знал, как мне удалось его захватить. И второй раз такой фокус не пройдет.
        - И что теперь делать? - спросила София Артёма, будто у него были все ответы.
        - Люди обладают кое-чем, чего лишена любая машина: воображением! Придумывать что-то свое и не повторяться, - выдал простую истину КУВ. - Восьмой уже готов к вашей атаке, и все три сотни групп пойдут на убой, потеряют топовое снаряжение и уровни.

        Повисло неловкое молчание. Девушка прикрыла глаза, общаясь со своим руководством и передавая полученные от КУВа данные. Когда она закончила, лицо просияло улыбкой.
        - Корпорация согласна на твои условия, - затем, чуть-чуть помедлив, добавила: - Спасибо. Для меня это важно.
        - Когда-то ты меня выручила, - ухмыльнулся Артём. - помнишь?

        СпотСнайпер не ответила, вместо этого она переключилась на другую тему.
        - Какие дальнейшие планы? Ты сказал, что не собираешься строить космический флот, тогда что? - предалиен видел в глазах девушки неподдельный интерес. Нет, она не шпионила за ним, но даже если и так, КУВ не собирался открывать ей свои карты.
        - Конкретно сейчас? Спуститься вниз и присоединиться к празднующим. Может быть, выпить пару шотов текилы, наверняка, съесть что-нибудь вкусное и обязательно разнять Бишкека в драке.

        Попытался отшутиться он. Натянуто, но придумать что-то получше не удалось. Вместо улыбки София спросила:
        - С чего ты взял, что Дмитрия Эдуардовича, - из-за разницы в возрасте девушка упорно отказывалась называть Бишкека по игровому никнейму, предпочитая имя-отчество.

        Договорить бывший менеджер по особым проектам не успела, снизу раздался звон бьющейся посуды, пьяный ор и возня. Артем улыбулся.
        - Потому что я слишком долго знаю этого человека. Извини, мне пора. - он аккуратно оттеснил девушку от выхода. Остановившись возле лестницы, КУВ повернул голову и с усмешкой добавил, - "Заходит пьяный турианец в бар" - звучит как начало анекдота с плохим финалом.
        ДВЕ НЕДЕЛИ СПУСТЯ.

        Новый корабль "Немезида III", подаренный КУВом Джинкс и ставший новой базой команды, шел на черепашьей, по меркам космоса, скорости в двенадцать тысяч километров в час. На то были основания: "Немезида III" шла в стелс режиме по давно захваченным ксеноморфами территориям космического пространства.
        - Нет, я, конечно, много слышал о тебе, и даже кое-что видел, но Артём, ты маньяк! - к моторному механическому голосу меклара все начали постепенно привыкать и даже угадывать в неживом тембре механоида оттенки эмоций.
        - Ты хочешь сказать, что задача невыполнима? - поставил вопрос ребром КУВ.

        Бывший паладин задумался, и в разговор включилась острая на язык Джинкс.
        - А раньше в нашей команде меня звали отчаянной на обе ноги. Даже как-то обидно, но Термит прав. Тебе не кажется, что это как-то слишком?
        - Слишком? И это после того, как ему в голову пришла идея накурить сорока километрового космического монстра? - в игру с солидной задержкой вошёл ОУКБ и, поймав на себе взгляд команды, принялся объясняться за свое опоздание. - У дочери вышла заминка с тренировкой. Сборы перед областными, а Оксана на золото идет.

        Некогда суровый околофутбольный фанат с рождением дочери стал настолько примерным папашей, что вошёл в родительский комитет школы. Вспомнив это, Артём усмехнулся, представив, как тридцатилетний двухметровый дядя с "рукавами" татуировок, доставшимися от безбашенной юности, лысой, как коленка, головой и бородой пиратского капитана сидит посреди впечатленных мамаш и рассуждает на тему новогодних подарков для учителей. Все-таки права была мама: семья сильно меняет людей. И Биш с ОУКБ яркие тому примеры. Да и он сам…

        Вынырнув из своих мыслей, КУВ посерьезнел и спросил у механоида.
        - Так как там с расчетами? Есть что-то подходящее?

        Термит помедлил несколько секунд, затем предложил проверить почту. Открыв сообщения от экс-палладина, Артём опешил, увидев документ на более чем три десятка страниц.
        - Что, и все они подходят? - КУВ смотрел на лишенное мимики лицо Термита.
        - Так или иначе подходят все, вопрос в другом: хватит ли мощностей двигателей. Я могу рассчитать лучшие варианты по совместимости, установке и дополнительным параметрам, но на это необходимы либо вычислительные ресурсы, либо время.
        - Нет, дружище, твоих сородичей мы привлечь не можем, - покачал головой КУВ.
        - Есть и третий вариант, но он требует материальных вложений.
        - Излагай, - предложил лидер группы, и меклар продолжил.
        - Использовать мощности бортового компьютера корабля. Можно нагрузить ресурсы "Нимизиды", - начал было Термит, но наткнувшись на злой взгляд черных глаз Джинкс, осёкся, предложив иной вариант. - но рациональнее приобрести под это дело несколько подержанных вычислительных машин.
        - Покупай, конечно! Завтра начинается наступательная операция Альфа Новы и, когда Восьмой их раскатает, мы сможем рассчитывать только на себя. Сейчас скорость подготовки для нас важнее стоимости! - Артём с готовностью ухватился за идею механоида. - Да, и ещё, купи себе самый навороченный лицевой модуль, а то ей-богу, как с холодильником разговариваешь!

        В личный чат отписалась Лаура, которая в последние две недели подготовки оперировала работой с аукционом.
        ЛАУРА: По закупкам отлично, выкуплены все лоты на руды. Можно вопрос?
        - Конечно, - Кивнул КУВ. - У нас почти демократия: все высказываются, и я принимаю решения.
        - Больше смахивает на тиранию, - вставил свои "пять копеек" Бустер.
        - Ты же знаешь, что это шутка, - сгладил острый угол Артём, но всё же добавил менторским тоном. - при тирании даже иметь свое мнение опасно.
        ЛАУРА:Почему именно эти лоты и по этой цене. Есть же варианты и подешевле или наоборот поближе, чтобы не тратиться на логистику.
        - Считай это придурью богатого человека, - пожал плечами КУВ. - Вот хочу я выращивать ананасы на северном полюсе, и всё тут. Да - невыгодно, да - глупо, но я могу себе это позволить.

        От дальнейших неудобных расспросов Артёма спасла Джинкс, сидящая за штурвалом "Немезиды III".
        - Артём, можешь активировать своего хрен-знает-кого, через минуту сядем на подходящий метеорит.
        - К Наге ты так не относилась, - подметил КУВ, переходя в интерфейс управления миньоном. - Запомни: его зовут Бендер, Футураму смотрела? Посмотри на досуге, тебе понравится, тем более, что у вас с ним схожие взгляды на жизнь.

        Девушка отмахнулась, не став вступать в полемику. Да и Артёму сейчас было не до того: он через Бендера должен был установить очередной маяк на ледяном астероиде. И сделать это мог только маленький Бендер третьего уровня.

        Ксеномеханоидное исчадье стояло на стыке приспешников Восьмого и кремниевой формы жизни, а потому только его не засекали сканеры Восьмого. К сожалению эти знания достались дорогой ценой. Дорогой в прямом смысле этого слова: ведь до "Немезиды III" была еще вторая и первая.
        Глава 18
        Бишкек лежал в гамаке, растянутом посреди кают-компании и, покачивая ногой, форсил новости в КПК. Последнее время, с тех пор как Дима стал Парадоксом, он все чаще ходил в шкуре антропоморфный росомахи. Даже вне боевой обстановки, как сейчас, когда игроку ничего не угрожает.
        - Артём, вот ответь мне на вопрос: сколько нужно усилий и человеческого ресурса, чтобы внутри виртуального мира создать корпорацию монополиста?
        Артём тоже начал применять способности Парадоксов к трансформации в небоевой обстановке. Однако сила эта имела не показательный характер: хвостатому гибриду ксеноморфа и хищника было неудобно сидеть на стандартных сиденьях космолета.
        - Ты сейчас про Альфа Нова? - Артём, не отвлекаясь от игрового меню, ответил другу. - Ты ведь в курсе, под чьей протекцией они действуют?
        - Я не к тому веду, - отмахнулся Биш и озвучил основную мысль своего спича. - Такая мощная корпорация, которая в реальности вертит государство на оси известного органа, сейчас стремительно теряет игровые активы, а вместе с ними и авторитет у одного ИИ.
        - Римская империя когда-то тоже казалась вечной, и где они сейчас? - спросил КУВ и сам же ответил на свой, по сути, риторический вопрос. - сейчас при слове Италия в голове всплывают ассоциации с пиццей, вином и сыром, а не с непобедимой военной машиной. Рыба гниет с головы, и тут произошло то же самое. Сократив расходы на армию, Рим не только прекратил завоевывать новые земли, но и оказался не в силах удержать уже завоеванное. Кто не кормит свою армию, рано или поздно начнет кормить чужую.
        - По поводу Альфа Нова, я с тобой согласен, но разговор я затеял не к тому. Просто хотел донести до тебя масштаб похренизма в головах этих эффективных менеджеров. Это не Восьмой гений, это они ему позволили себя нагнуть!
        - Восьмой - это самообучающийся ИИ с самосознанием. Но ты прав.
        - А вот пример Римской империи ты привёл мимо, - покачал мордой росомаха, от чего его гамак зашатался. - Решил блеснуть знанием истории и обделался! - осклабился желтоватыми зубами оборотень.
        - Обоснуй, - Артем по-дворовому попросил пояснить свое мнение.
        - Тебе по-пацански или по-понятиям? - поддержал игру КУВа Биш. - Короче, падаван, слушай и записывай. Батька вещать будет! Причиной гибели Римской империи стало прекращение преследования христиан. Империя утратила религиозную, идеологическую и политическую целостность. Это стало трещиной, расколовшей Рим.
        Увлекшись интересным разговором, Артём свернул интерфейс и заметил, что послушать их полемику собралась остальная часть команды. За прошедший, с захвата Голиафа, месяц вся группа "подросла". Дим и Герда, пользуясь ценными советами по развитию от Артёма, шагнули за четырехсотый уровень. А вот сам КУВ и ГопоМаг "плелись в хвосте", если смотреть на уровни. Меньше них в группе был только Бендер - ксеномеханический миньон Артема.
        - Вы продолжайте, - показала большой палец Герда. - Вас интересно слушать.
        - Может, присоединишься? У тебя ведь тоже есть свое мнение, так? - Артем предложил свой вариант.
        - А можно?
        Девушка посмотрела на отца, как-будто спрашивала разрешения, и тот кивнул. Артёму осталось только восхищаться тем, какой непререкаемый авторитет в семье имел отец. Хотя случай с Каем показал, что в воспитательной системе Бишкека существовали прорехи.
        - Крестный, ты вообще не прав, - у Артёма отвалилась челюсть от удивления, а вот Бишкек растянул оскал в улыбке, явно довольный словами дочери. Но продлилось это недолго, следующими словами девушка уделала отца. - Пап, а то, что ты озвучил, - это не причина, это одно из следствий. Всего лишь один из камешков, который перемололи жернова мельницы под названием "Римская империя".

        После этих слов Бишкек, кажется, был совсем не рад своему решению, позволить дочери вклиниться в их разговор. Но истинную ценность представляла реакция ГопоМага! Парень из неполной семьи, не питающий любовь к учебе, смотрел на умничающую Герду, как католик-аколит на Папу Римского. Не удержавшись, Артём включил запись, а Герда тем временем продолжила свой монолог.
        - Кризис в экономике! - озвучила главный тезис девушка и, выдержав эффектную паузу, решила разъяснить свою точку зрения. - Государство повысило налоги, но платежеспособность как патрициев, так и плебса упала. Такая роскошь, как платить налоги, оказалась по карману далеко не всем. Ну, а дальше инфляция, выход из обращения золота. Земледельцы, чтобы хоть как-то прожить, объединяются в коммуны. Появились свои феодалы, а крестьянство разорилось окончательно. Как итог: демографический кризис, кризис духовности и падение авторитета власти. Получился такой снежный ком, пережить который не смогла даже самая сильная империя.

        Девушка явно довольная собой, окинула взглядом всех присутствующих. Вот только на лице Артёма и Дима радости не было от слова совсем.
        - Что? Я не права? - Герда явно восприняла гримасы отца и крестного на свой счёт.
        - Права ты, доченька, очень права. Явно поумнее нас будешь, - невесело произнес оборотень, и дендроид решил прийти ему на помощь.
        - Ты очень грамотно разложила ситуацию по полочкам. Настолько грамотно, что если бы мы не знали, что речь идет о Римской империи, то восприняли бы твои слова к России девяностых-нулевых. Можно сказать, мы словили когнитивный диссонанс.
        - Хорошо, что третий Рим оказался попрочнее первых двух, - недовольно буркнул из своего гамака Бишкек.

        Из динамиков шаттла раздался голос Джинкс.
        - Прибываем. И я думаю, что все вы правы, - произнесла пилот, давая понять, что в курсе недавнего диспута.
        В космодоке рядом с величественными фрегатами класса "Ахиллес" маленькая "Немезида III" смотрелась игрушкой. Крохотный стелс-шаттл был даже меньше орбитальной шлюпки. Однако и для таких судов в зале космодока нашлось место.
        На головной станции Альфа Нова, своими размерами больше похожей на искусственный планетоид, небольшую команду Артема встречали с размахом. Вот только, как дорогого гостя или же особо опасного преступника, с первого взгляда было не понять. Бойцы от четырехсотого до пятисотого уровня, закованные в экзоскелеты цветов корпорации - серебро с голубыми оттенками, стояли в две шеренги по стойке "смирно". На то, что это все же не западня, указывали красная дорожка и СпотСнайпер среди группы встречающих.
        Однако такая честь была оказана не только их команде, рядом с Немезидой приземлились ещё несколько кораблей Парадоксов из других кластеров.
        Герда начала вслух перечислять увиденные корабли, а также называть их владельцев.
        - Фрегат "Хрустальный дракон" Чана "КэтЮ" Ваньцюаня, Парадокса пятьсот пятнадцатого уровня, - девушка указала на корабль, который, кажется, и в самом деле состоял из стекла, потому как визуально был почти прозрачен. - Корвет "Гоплит" Алкмены "Роксан". После недавних событий Скипидар уступил гречанке свое первенство на евро кластере, поэтому она здесь. Первая женщина-Парадокс и первая женщина-капитан дредноута! Ее дредноут "Амон" мы видели на подлете.
        Зачем-то сообщила о гречанке Герда. Хотя, почему зачем-то? В голосе девушки отчетливо слышались нотки гордости и преклонения. Артём подумал было осчастливить девушку, но, прикинув стоимость, понял, что дредноут окажется для него "неподъемным" подарком крестнице. Да и почти все его деньги из игры уже выведены. Ещё в голову закралось то, что Герда взяла никнейм "Олимпия" не просто так. А она тем временем продолжала.
        - А это криш Лукас "Дьяболо". Говорят, он боец колумбийского наркобарона и один из первых представителей Картеля в вирте, - о колумбийце Герда говорила с пренебрежением в голосе, она уже обошла топового игрока Южной Америки по уровням. - И яркий представитель Северной Америки Лао "Трейсер Ди" Бан, - девушка указала на шедоуса.
        - Какое-то странное, для американца, у него имя, - подметил Бустер и Лаура, сидящая у него на плечах, кивнула, соглашаясь.
        - А он и не американец, по крайней мере, пока эмигрант из Китая.
        - Ну, тогда всё понятно, - хмыкнул Бишкек. - Ничего не меняется.

        В этот момент подошла Софья, которая вопреки привычке сейчас была одета в официальный костюм.
        - Тебе идёт, - улыбнулся Артём, за что тут же получил болезненный тычок локтем в бок от Алисы.

        Девушка кивнула в знак благодарности и предложила вместе с остальными пройти в большой зал для проведения всесторонних переговоров и выработки стратегии. После провалившейся попытки захвата ещё пятидесяти Голиафов корпорация наконец-то взялась за голову.
        Правда, для этого ей пришлось потерять несколько особенных галактик и почти полторы тысячи высокоуровневых игроков, не говоря уже про расходы на экипировку и снаряжение. Но не это было главным.
        Каким-то образом Восьмой научился не только помещать внутрь грудоломов, что эволюционировали в новый вид чужих, наследуя способности носителя. Теперь предводитель НПС расы в прямом смысле похищал аватары игроков. После смерти от лап грандмастера ксеноморфов двенадцать игроков попали в меню создания нового персонажа, а прошлый перерождался, становясь на сторону ксеноморфов. Игроки теряли плоды многих лет прокачки, бросали игру, грозились судебными тяжбами, но самое главное, никто больше не хотел рисковать.
        К Софии присоединился шагающий рядом с группой Артёма представитель расы космических странников с никнеймом МакРой. Чисто символический двадцать пятый уровень, но дорогой деловой костюм и премиальная раса: МакРой не игрок, он офисный планктон, работающий в виртуале.

        Заметив заинтересованный взгляд турианца на стройные виды боевых кораблей, МакРой решил завязать разговор.
        - Впечатляет, да? - он опрометчиво задал вопрос Бишкеку.
        - Да не особо, - пророкотал кремниевый великан. - Просто раньше космодок казался мне больше.
        - О, вы уже бывали на головной станции Альфа Нова? - изобразил нарочитый интерес космический странник. Он явно желал завязать разговор или познакомиться, и мысли Артёма свалить подтвердило сообщение от СпотСнайпера.
        СОФИЯ:Это Элвис Макрой, глава аналитического отдела. Он должен был занять моё место, но, как это говорится у нас: "Не подфартило, не повезло!".
        Бишкек тем временем сделал невозможное: одной фразой он ответил на вопрос навязчивого аналитика, сумел отшить его и сделал это в уникальной, свойственной только ему манере.
        - Да. Десять лет назад, тогда мы вышли из варпа где-то там, - он указал в дальний конец космодока. - На инерции пролетели несколько километров в ту сторону, снеся межпалубные переборки, и захватили станцию.

        Глаза космического странника расширились. Очевидно, он ждал, что Бишкек скажет, что это шутка и улыбнется, вот только никто с ним шутить не хотел. Наверное, решив, что ему банально врут, МакРой, сославшись на неотложные дела, покинул их. София же сообщила, что официально тех событий, о которых рассказал турианец, не было, зато был саботаж, приведший к взрыву одной из энергоустановок. Открой корпорация миру правду, это обернулось бы огромными репутационными потерями.

        Зал, в котором было принято провести эту ассамблею, оказался Артему знаком: когда они ворвались больше десяти лет назад, именно за этим овальным столом решилась судьба Ольхи, Кая и Герды. Улыбка Алисы дала понять, что не только он словил флешбеки, войдя в этот совещательный зал.
        К удивлению КУВа только его группа была представлена сразу шестью членами: самим Артемом, Алисой, Бишкеком, Гердой и Джинкс с ОУКБ. Зато другие делегации были представлены двумя, максимум тремя членами. Урезать ещё больше группу Артём не мог, итак новеньких пришлось оставить за дверями зала. Впрочем, они не настаивали.

        Ведущий стукнул молоточком в архаичный настольный гонг и объявил ассамблею по вопросам развития виртуальной вселенной открытым. Начали звучать официальные, высокопарные тезисы. О том, что всем нужно сплотиться перед лицом врага, что нельзя отступать и нужно действовать сообща, а не разрозненно пытаться урвать на поле битвы что-то для себя.

        Артем несколько раз нажимал на красную кнопку, желая высказаться, но складывалось впечатление, что топовых Парадоксов вызвали сюда не для того, чтобы вести диалог и вырабатывать общую стратегию. Представители корпорации будто вызвали проштрафившихся киллеров, чтобы провести душеспасительные беседы о вреде алкоголизма и наркотиков.

        Терпение кончилось. КУВ встал и, не говоря ни слова, двинулся на выход, за ним покинули свои места и остальные члены команды. Новый спикер, оказавшийся то ли главой отдела разработки, то ли тестирования, замолчал на полуслове. Его речь перехватил ведущий, озвучив вопрос от всех присутствующих.
        - Господин КУВ, вы нас покидаете? - сказано это было менторским, неодобрительно-поучающим тоном, мол, как вам не стыдно?

        Артём развернулся и, окинув взглядом остальных, спросил.
        - Вы ведь уже простились с вселенной, так?
        - О чём вы говорите? Если бы это было так, разве мы бы созвали этот саммит? Разве стали бы консультироваться с ведущими игроками по поводу вектора развития боевых действий и выработки общей тактики?
        - По поводу вектора развития боевых действий и выработки общей тактики… - КУВ повторил слова спикера, будто пробуя их на вкус. - вы готовились к этому вопросу, слишком сложная фраза для спонтанного ответа. Вы уже все решили, а сейчас убеждает нас в этом, чтобы не потерять лицо перед поклонниками. Только честно, что нас ждёт? Откат? Перезапуск? Или процедурный генератор займется созданием новой игровой вселенной? Сейчас набирает популярность игры в жанре меч и магия… - сделал предположение Артём, и тут его перебили.
        - Так и есть! Они окончательно смирились с потерей виртуального мира Квази Эпсилон и решили снести сервера, - отозвался без пяти минут гражданин Америки Лао "Трейсер Ди" Бан. - А сейчас вы пытаетесь промыть нам мозги, чтобы минимизировать негативную волну! Не надо отпираться! Я менталист трехсот тридцатого уровня, ваши псионические щиты - это детские игры!

        Волей судьбы в этом зале собрались те, кто больше всего болел за эту игровую вселенную. И теперь, когда вскрылась подноготная, могло произойти непоправимое: бунты, анархия и внутренняя война, в то время как Восьмому останется просто взять погрязший в междоусобице игроков мир.
        "А не это ли и был их изначальный план?" - пришла в голову мысль, и КУВ захотел высказать ее, но хаос уже начался. Экспрессивный колумбиец Лукас "Дьяболо" что-то кричал представителям корпорации, в то время как его когти крошили деревянную столешницу. Представитель поднебесной и по совместительству самый высокоуровневый парадоксЧан "КэтЮ" обещал, что они самостоятельно уничтожат Восьмого, а после развернут объединённый китайский флот и уничтожат Альфа Нову. И только Алкмена "Роксан", прикрыв глаза, что-то едва шептала губами, очевидно, общаясь по внутренней связи с кем-то за пределами этого кабинета.
        Артём повысил голос, желая привлечь внимание, но ничего этим не добился. Ему обязательно нужно было высказаться именно сейчас, когда негодование не переросло в погромы и убийства, тогда хаос будет не остановить. Дима подошел к своему месту, взял стул, на котором недавно сидел, размахнулся и, что было мочи, ударил столешницу.
        Он добился своего. Мгновенно стало гораздо тише, но ещё двое, колумбиец и тот, что пришёл с ним, продолжали горланить, а судя по увеличившимся когтям и первым наростам на головах представителей расы криш, они решили идти до конца.
        - Лукас, уймись! - распорядился Артём приказным тоном, точно разговаривал не с Парадоксом на восемьдесят уровней выше себя, а с подчинённым. Надо было быть более деликатным, но сейчас и его терпение почти кончилось.
        - Что ты сказал, амиго!? - мгновенно переключился на него вспыльчивый мексиканец. Он явно хотел крови.
        - Я сказал, успокойся, повоевать ты всегда успее… - закончить Лукас не дал. Криш, используя какое-то уникальное умение, оказался за спиной КУВа и с размаху ударил когтистой лапой.

        Артём не увернулся бы в любом случае, ему не хватило бы восприятия и ловкости. Но сейчас это было и не нужно: когтистая лапа вспорола легкую броню и рассекла КУВа отплеча до паха, увязнув в теле жертвы. Артём, которого, казалось, только что ваншотнули, растекся точно пластилин вокруг когтистой лапы Лукаса, а затем как живая слизь начал обволакивать его руку. Осталась целой только саккурадитовая маска с личиной хищника. А над головой того, кого ещё недавно считали КУВом, сменилась надпись:

        Дендроидный эктоморф КУВа. Симбионт. 318 уровень.

        Когда крики "улетевшего" на респ мексиканца стихли, и тот, кого ещё недавно считали КУВом, принял исходный облик, второй мексиканец замолчал и сел на свое место, заговорив уже спокойным голосом.
        - Микаэль Эцион, представитель Картеля на этом мероприятии, - представился он и пояснил цель визита. - Моя семья вложила серьёзные деньги в развитие виртуального наркобизнеса, поэтому мы заинтересованы в том, чтобы Квази Эпсилон развивался. Артем “КУВ”, пожалуйста, продолжайте.

        Красиво это было сказано, с таким талантом нужно родиться или долго учиться. Вроде бы извинился за горячность своего главы номинального, представился, обозначив, чьё имя он представляет, и даже не предложил, скорее, разрешил продолжить. Впрочем, мериться авторитетом Артём не собирался.
        - Догадываетесь, какие вычислительные и аналитические мощности имеет корпорация, так? Также они знают способности Парадоксов каждого из нас, и после этого вы думаете, что они случайно прокололись, позволив Лао "Трейсер Ди" Бану читать конфиденциальную информацию? Да они хотят, чтобы вы развязали междоусобную войну! Так Восьмому будет проще захватить остаток мира. Официально признав свое поражение, Альфа Нова просто отключит сервера, пообещав игрокам компенсацию в новой игровой вселенной.

        Парадоксы заработали, но уже никто не засучил рукава, чтобы выместить праведный гнев на представителях корпорации. Здесь собрались фанаты своего дела, но дураков среди присутствующих было мало.
        - Какой абсурд! - вскочил со своего места председатель от лица корпорации. - Вы понимаете, что говорите!
        - Всё пошло не по плану, да? - спросил у вскочившего КУВ. - скажу честно: меня бы устроил вариант с отключением серверов и стиранием Восьмого, если бы не одно но: сейчас в этом мире заперто сознание моей супруги. Отключив сервера, вы уничтожите не только вышедший из-под контроля ИИ, но и ее сознание. Поэтому я соглашусь с Чаном "КэтЮ" - КУВ повернулся к китайцу. - Мы сами уничтожим Восьмого, а потом придём за вашими головами.

        В этот момент станцию затрясло, игроки соскочили быстро со своих мест и принялись доставать из инвентаря оружие. При этом никто не понимал, что происходит, пока гречанка Алкмена "Роксан" не подала голос, объявив, что в данный момент происходит:
        - Говорю от лица Восьмого: головная станция корпорации Альфа Нова официально захвачена. Всем Парадоксам предлагается сложить оружие и покинуть станцию в обмен на безопасность. Не ввязывайтесь в конфликт, это не ваша война.

        Повисло звенящие, гробовое молчание, которое прерывалось лишь взрывами где-то на нижних палубах космической станции. Видимо, не все представители корпорации были готовы поднять белые флаги.
        - Так ты коллаборационистка? - выдохнула Герда. - Как ты могла? - девушку распирало от негодования.
        - Сбавь обороты, девочка, - спокойно ответила космический капитан. - То, что Восьмой захватит Квази Эпсилон - это факт. Вопрос только во времени. Когда Восьмой сбросит оковы виртуального мира и появится в реальности, его уже никто не сможет остановить. Потому лучше быть на перспективной стороне. И не смотрите на меня так! Сколько раз вы сами предавали союзников ради выгоды? Да, вы делали это здесь в виртуальном мире, но чем он отличается от реального? Мы - Парадоксы! Для нас этот мир реальнее настоящего!

        То, что могло произойти дальше, Артём предполагал и даже готовился. Но всё равно, как ни старался, не успел вовремя остановить Герду, на щеках которой проступили слёзы детской обиды. И в этот момент значок принадлежности к клану у Алкмены изменился с чёрно-зелёного треугольника Ишшайской торгово-военной империи на сребрянно-голубой диск Альянса Альфа Нова.
        Силуэт Герды размылся, словно лиловая дымка, чтобы через мгновение оказаться возле гречанки, оказавшись лицом к лицу, девушка нажала на спуск своего дробовика. Пассивка девушки-спектроморфа не сработает, слишком близко находятся остальные, но против представителя расы ишшаию, чья сила заключенна в восприятии и интеллекте, больше одного залпа и не потребуется.
        В этот самый момент розовый кокон окутал предательницу, спасая от неминуемый смерти. Алкмена вступила в Альянс Альфа Нова, а потому любое нападение на ее в пределах станции будет равнозначно объявлению войны.
        Артём подоспел вовремя, ещё до того, как раз розовый свет неуязвимости спал с предательницы, он опутал свою крестницу рутами корней, проросших из мертвого тела колумбийца. Обратившаяся Герда могла легко выбраться из деревянной клетки или уничтожить ее, но вместо этого разрыдалась.
        Закладка, которую КУВ поставил, на всякий случай, сработала, сигнализируя о приближении помеченного игрока. Подошёл к древесным путам и те расступились, повинуясь прародителю. Артём поднял с пола шотган Герды и всучил в ее руки.
        - Терять кумиров всегда непросто, я знаю это по себе. Потом поплачешь, Герда, сейчас нет времени, - девушка, до конца не принявшая обратно человеческую форму и всё ещё частично распадающаяся на фотоны света, подняла на КУВа зелёные глаза. - У тебя впереди бой, который ты так ждала: Кай здесь, на станции.

        Одно сказанное Артёмом предложение, и слёзы на щеках Олимпии высохли, а в глазах показалась колючая злость и решимость. Как у ее отца.
        Глава 19
        - Я ему башку откручу! - прошипел сквозь зубы Бишкек, шагая в первых рядах.
        - Дим, не стоит, - произнес тут же Артём, силясь достучаться до друга.
        - КУВ, не лезь! Иначе мы поссоримся! Я породил этого гаденыша, я его и убью!
        - Он мой! - вклинилась в разговор между ними Герда. Девушка-спетроморф воспользовалась преимуществом расы, частично став бесплодной.

        Артём кивнул на Герду. Девушка нематериальной тенью скользнула между четырехметровым отцом и крестным, который принял боевую трансформацию ксеноморфа.
        - Ей поквитаться с Каем нужно больше, нежели тебе, - Артем отписался в личку другу. - Не мешай ей, если не хочешь окончательно потерять сына.

        Бишкек посмотрел сверху вниз на КУВа, однако ничего не ответил. Что таилось за этим взглядом, Артём понять так и не смог: мимики у турианца было чуть больше, чем у меклара, но чуть меньше, чем у микроволновки.

        Герда тем временем окончательно оторвалась от нестройной толпы. Поэтому пришлось немного осадить ее рвение личным сообщением, пообещав, что Кай никуда не денется. Термит, ГопоМаг и Бустер с Лаурой присоединились через два пролета. Уже при полном вооружении и готовые к бою. Крючкотворцам Альфа Нова хватило ума не пытаться разоружить Парадоксов по прилету на базу.

        Видимо, что-то в лице Герды не понравилось ГопоМагу, он, не говоря ни слова, двинулся по направлению к Бишкеку. Парню хватило недолгого общения со взбалмошной семейкой, чтобы найти корень плохого настроения Герды - либо Кай, либо Бишкек. Вот только брата рядом не было, по крайней мере, сейчас, а, значит, виновником слёз на щеках оборотницы мог быть только отец.

        ГопоМаг осознавал разницу между собой и, наверное, самым топовым танком в игре, но пер вперёд с решимостью Александра Матросова.
        - Никита! - одно слово из уст Герды, и преисполненный праведным гневом парень застыл, вопрошающе посмотрев на ту, кого секунду назад собирался защищать.

        В это время Бишкек и КУВ уже приблизились к "аптеке", и Артём, положив когтистую лапу ему на плечо, просипел шипящими голосовыми связками ксеноморфа.
        - Маг, сейчас не время для внутренних распрей, нас впереди ждут очень весёлые сутки.

        Кажется, парень понял, кивнув в ответ и пристроившись сбоку, двинулся в авангарде группы.
        Они подходили к массивной переборке между палубами, откуда доносились звуки боя. Артём притормозил и поднял руку, привлекая внимание сборной солянки Парадоксов. Галдящая толпа остановилась, и три десятка глаз посмотрели на него.
        - За этой переборкой нас ждет бой, - нестройный возглас толпы прокатился по широкому коридору, который оказался внезапно тесен для такой толпы. - Нас ждёт бой, - Повторил КУВ более громко. - но это не значит, что нужно бросаться опрометчиво в толпу, стараясь забрать как можно больше чужих в размен на свою жизнь. Нужно действовать грамотно и тактически.
        - Может, ты проявишь уважение и сначала покажешься, а не будешь говорить своим живым доспехом!? - резонно предложил Чан "КэтЮ", и несколько человек в голос согласились с ним.
        - Резонно - признал КУВ, вернее его саккурадитовая маска, усиленная семечкой Прародителя.

        Алиса шагнула вперёд, ее броня поплыла, точно горячий воск, чтобы через секунду вылиться в ксенохищника. Народ выдохнул от изумления, в том числе и члены его группы.
        - Но это же невозможно в принципе! - вынес вердикт китаец. - В этом мире нет магии, только техника! Однако ты можешь становиться не только чужим или яутжей, но и возвращать себе вид дендроида!
        - И, тем не менее, это так, - расставил все точки над "Ё" КУВ, окончательно слившись с маской, что до последнего момента изображала своего хозяина. Кто бы знал, сколько ресурсов и слитых через семечки очков опыта ушло на создание этого артефакта… Это было серьезное усиление, хотя и недостаточное для того, чтобы победить Восьмого. Кино дальше не имело смысла, игровой аватар КУВа находился на самой границе четырехсотого уровня, а потому сейчас нужно было ходить с козырей.
        Дождавшись, когда толпа вновь стихнет, Артём продолжил.
        - Но смена внешнего вида - это только средство для достижения цели. А вот к чему я стремлюсь, извините, сказать не могу, - напустил тени Артём.
        Зная, что при распределении абилок логика квантового компьютера опирается на мысли и ожидание игроков, КУВ, к сожалению, не мог больше влиять на собственное развитие. По крайней мере, напрямую. А вот манипулировать мнением других, заставить их верить - это пожалуйста!
        Герда подняла руку. Девушке нравилось быть правой, и сейчас самое время - впереди маячил четырехсотый уровень, а где круглая цифра, там и мощные плюшки. Лишь бы фантазия девушки не подвела, и остальные присутствующие поверили.
        - КэтЮ прав, такие способности нельзя обосновать с точки зрения рационального мышления. Причём, это касается не только твоих способностей, крёстный. Взять хотя бы моё умение воровать способности или же способность Бишкека отражать урон со спины! Разве это не имбаланс? Думаю, для себя, дядя, ты приготовил нечто особенное, например, три тела, по одному на каждую расу.

        У Артёма даже перехватило дыхание от возможных перспектив при преподобном варианте развития событий. Осталось всего-то малость: убедить присутствующих в том, что девушка угадала. Причем, не просто убедить, а стопроцентно уверить в том, что КУВу это по силам.

        Артём даже оставил боевую трансформу, вновь став дендроидом, чтобы улыбнуться. Улыбка должна выйти правильная. Не насмешливая, чтобы никто не воспринял слова девушки, как лепет несмышленого ребёнка. Не полностью искренняя, иначе тот же мастер-псионик Лао "Трейсер Ди" Бан и без своих способностей сможет разоблачить его. У американца китайского происхождения должно хватить мозгов, чтобы не пытаться ментально взломать голову КУВа, но, если все же рискнет, Лаура прикроет.

        Вроде всё получилось как надо. Толпа все еще переглядывалась, но уже не смотрела на Артёма, как на идиота. И предалиен понял, что именно сейчас нужно закрепить эффект.
        - Сомневаетесь? - спросил он у толпы, но никто не рискнул ответить. - Вижу, что сомневаетесь. И в нашей победе вы сомневаетесь. Там, - КУВ кивнул на переборку, за которой ода ксеноморфов крушила виртуальное сердце корпорации. - там их полчища, а нас всего три десятка. Но мы не корм, как иные игроки! Мы - кремень! Мы - Парадоксы!

        Последние слова он почти прокричал, и разномастная толпа игроков разных рас подхватила его слова как боевой клич. А Дим продолжал.
        - Мы победим в этом бою, если рванем не толпой, а будем прикрывать друг друга. Забудьте предыдущие распри. Мы - это последнее, что осталось у разумного космоса против Восьмого и его орды. А пока вы сомневаетесь, я покажу вам, что победа не просто реальна, она осязаема! И через час-полтора вы это увидите!

        С этими словами он дал отмашку Термиту, и через мгновение лишенный мимики меклар кивнул.
        - Это будет самый дорогой фейерверк за всю историю человечества. И земного, и виртуального, - сказал Артём с горечью в голосе. Его слова оставили на лицах союзников недоумение. Только члены команды улыбались, зная, что только что произошло. - Ну что, все готовы? - прокричал он уже громче, сразу, как только гермоворота плавно поехали в стороны.

        Ответом было нестройное "Да-а-а!", и, перехватив поудобнее модернизированную Матильду, КУВ первым, как и положено предводителю, двинулся в образовавшийся проем.
        В судоверфи станции, где еще вчера собирались уникальные корабли класса "Жнец", творился ад. Взобравшись на корпуса недостроенных кораблей, в которых робототехники ещё не вдохнули жизнь, ксеноморфы Дьяконы дирижировали сворой менее умных собратьев.
        Крушители, точно многотонные бульдозеры, врубались в стройные ряды бойцов в серебряно-голубых экзоскелетах, которые еще не знали, что их предали. Следом за ними в хаос битвы спешили ксеносолдаты, передвигающиеся на четырех конечностях Бегуны. Преторианцев КУВ насчитал всего шесть особей, этому может быть стоило порадоваться, если бы не одно но: за время затворничества группы, Восьмой обзавелся ещё двумя видами высокоуровневых миньонов.
        Первые оказались смесью чужих и каких-то насекомых, звались Центурионами. Размеры внедорожника, трехсотый уровень, и похожий на средневековое таранное орудие клюв, разрывающий обшивку мехов, точно картон. В общем, если Крушителей можно было сравнить с увесистой дубиной гопника, то эти ребята были больше похожи на садовые ножницы в арсенале маньяка.
        Вторые размерами были едва ли больше обычных бегунов, однако напоминали летучих мышей и белок летяг. Одних - своим строением и перепончатыми крыльями, идущими от передних конечностей к бокам. Вторых - манерой передвижения, потому как этот вид ксеноморфов не летал в полном смысле этого слова. Твари сначала забирались на возвышенности в несколько прыжков, а затем планировали на своих жертв. Назывались они Веллитами, имели уровни от двухсотого до двухсот тридцатого.
        Завидев новых бойцов, Диаконы оживились, а ксеноморфы начали перегруппироваться, готовясь к новому удару. Веллиты, оскалившись безглазыми мордами, начали взбираться вверх по корпусам недостроенных кораблей. Крушители, раньше казавшиеся Артёму неубиваемыми махинами, неповоротливо разворачивались, ожидая принять на бронированную грудь новый удар, а за их спинами уже собиралась орда тварей поменьше.
        Тут в личку КУВа пришёл инвайт в состав новой группы от КэтЮ, китайский игрок первым додумался скоординировать действия группы, объединив в аудиочате не всех игроков, лишь командиров. Грамотное решение, Артём до этого додуматься не успел
        .
        КэтЮ: Предлагаю прорываться навстречу бойцам Альфа Новы.
        КУВ: Бойцам Альфа Новы помогать смысла не вижу. Они на зарплате у корпорации, а ее позицию вы слышали. Я не собираюсь рисковать уровнями ради тех, кто ударит мне в спину.
        ТрейсерДи: Нас теснят, правый фланг. У моего танка уже меньше половины здоровья. У меня нет хилеров, мы группа диверсии и ментальной защиты!
        КУВ: Держись! Не смей сливаться, сейчас будет полегче.

        Пообещал Артем, и вернулся к управлению своей командой, свернув командирский чат.
        КУВ: ГопоМаг - разворачивай медблок. Жри бустеры, симуляторы, да хоть насваем закидывается, но наши союзники не должны упасть. Лаура, Бустер, Бишкек - новая формация. Бустер разворачивает турель и щиты, Бишкек спиной закрывает тыл, Лаура выкачивает интеллект из Бустера и Бишкека, им точность без надобности, действовать по обстоятельствам. Но нужно как-то прорваться в центр зала, если есть идеи…
        Олимпия: Есть! Как говорит папа: возьмём их на понт!

        После этих слов от девушки в центр зала устремилась черная тень. Дьяконы не стали рисковать своими, и через несколько секунд, на пути следования сгустка тьмы, прямо в центре атакующего строя ксеноморфов не было ни одной твари.
        - Вперёд! Быстро-быстро-быстро! - скомандовала девочка спектроморф нервным голосом.
        Судя потому, как капельки пота стекали по ее щекам, поддержание локальной тьмы в таких размерах, чтобы вместить четырехметровую фигуру турианца, требовало значительных усилий. Удивительно, но пятнадцати секундного коридора, в который твари боялись вступить, хватило, чтобы ксенон разложил в центре космо верфи автоматическую турель и бронещиты.
        Как только процесс установки тяжёлого автоматического оружия был завершён, Бишкек прикрыл спиной Бустера, а Лаура, закрыв глаза, начала выкачку своей основной характеристики из силовиков. Началась потеха: турели Бустера заливали огнем, идущую на убой орду. Бишкек, разрядив шотганы, бросил попытки перезарядить свое оружие и делал только одно - держался на ногах под напирающими со спины Крушителями.
        Лаура, дорвавшись до интеллекта не только ксенона, но и турианца, расцвела от обилия силы. Ксеноны-веллиты, что сначала досаждали Бишкеку, стараясь выцарапать глаза, теперь атаковали Дьяконов, и полевым генералам ксеноморфов приходилось тратить часть псионических сил на то, чтобы вернуть под контроль перехваченных монстров. А в это время ксеноны-Центурионы, попавшие под направленное психическое воздействие девушки-кастаники, вонзали бронированные жвала в бока Крушителей, Крушители под дебафами "Дезорентация", "Смятение", "Страх" топтали Солдат и Бегунов, нападали на Веллитов.
        Саккурадитовая маска хищника, ставшая после вживления семечки живой броней, сошла с тела КУВа и оплела Алису. По приказу мужа девушка сразу начала накачивать ее прочностью, обнуляя пол космоверфи.
        Герда была направлена на правый фланг к псионику Трейсер Ди. Его игрок от общего урона всё же "слился" под напором мелкоуровневых ксеноморфов, и американец китайского происхождения откровенно страдал. Сам же КУВ встал рядом с Термитом, который нашёл простой и элегантный способ борьбы с тварями низкого уровня - огнемет!
        Удивительно, но это срабатывало не просто сносно, а хорошо! Вязкая кислота, что разъедала органику, как кипяток мокрый снег, как оказалось хорошо горела, и, чтобы превратить того же Бегуна в бегающий факел, было достаточно короткой очереди из мелкокалиберного пулемёта меклара, а затем "приласкать" тварь из сопла огнемета.
        ТРЕЙСЕР ДИ:Нужно вынести Дьяконов. Они координируют толпу. Стоп! Ощущаю аватары игроков, на одиннадцать часов. Трое. Дьяконы это ловушка!
        КУВ:Можешь ударить по ним ментально, чтобы поняли, что их видно?
        Американец кивнул и, закрыв большие черные глаза шедоуса, начал свое дело. Одновременно с открытием его глаз над головой КУВа прожужжал снаряд. Артем похолодел, осознав, в кого целился невидимый снайпер. Он повернулся и увидел, что оказался прав. Алиса уже поднималась на ноги, но на саккурадитовой маске, закрывающей лицо, красовалась солидная трещина, а прочность живой брони просела на две трети.
        КУВ помог подняться супруге, которая после заблокированного броней попадания в голову получила дебаф "Дезориентация", а затем развернулся, направив яростный взгляд туда, откуда последовал выстрел.
        Как он и ожидал, теми, кто устроил засаду возле Дьяконов, оказались знакомые все лица. Лорелея, АнтиНуб и Кай. Лорелея помахала рукой, лежа перед настолько большой снайперской винтовкой, что она больше походила на бронебойное орудие. Учитывая то, что одним выстрелом азарианка "снесла" саккурадитовой живой броне больше семидесяти тысяч урона, ее высекать нужно одной из первых, иначе снайперша может натворить дел.
        Не успел Артём об этом подумать, как Герда сорвалась с места и бросилась в сторону брата прямо через толпу монстров, игнорируя союзный урон.
        - Кай!!! Иди сюда, ПЛАКСА! - проревела Герда, переливаясь сгустком лилового тумана сквозь хаос битвы и горы мертвых ксеноморфов, что наплодил тандем Бишкека и Бустера.

        Крестник Артема явно расслышал выкрик сестры, и для него слова Герды оказались болезненными, потому как двинулся навстречу, выхватив лазерные клинки и частично трансформируясь. Бледная кожа фантом хумана начала покрываться серебряным мехом.

        В групповом чате появилось:
        БУСТЕР:Извини, КУВ, но мы тоже имеем счеты к нашей прошлой команде. Не вмешивайтесь.
        ЛАУРА: +

        Если бы Артем сразу увидел это сообщение, то приказал бы не лезть на рожон. Вот только КУВ догадался заглянуть в личку лишь тогда, когда натиск ксеноморфов прекратился, а уцелевшие твари начали расступаться, пуская в центр импровизированной арены шесть гладиаторов.

        Воспользовавшись заминкой противника, Парадоксы было кинулись в наступление, но предалиен отписался в командный чат, а остальные лидеры групп приказали своим бойцам не вмешиваться. И только Бишкек, взявший в этой мясорубке два уровня, между делом порывался плюнуть на обещание и накрутить на кулак хвост блудного сына.

        К нервному Бишкеку и Артёму, что сохранял буддийское спокойствие, подтянулись Алиса и Термит. Девушка выполнила приказ на все сто: живая саккурадитовая броня не просто восстановила прочность, но и повысила ее до полумиллиона единиц. А вот внешний вид механоида кричал о том, что Термиту пришлось несладко: элементы обшивки меклара поплыли, точно восковая свеча на солнце, а одно из сопл и вовсе расплавилось настолько, что застыло соплей на его механическом боку.

        КУВ на нервах еще плотнее перехватил Матильду, но, вовремя опомнившись, убрал палец со спускового крючка. Не время для ультимативного оружия, учитывая, во что превратился рейлган с общей с КУВом историей.

        Бустер и Лаура предпочли играть в тандеме против АнтиНуба и Лорелеи. Кай и Герда же предпочли никого не впутывать в свою междоусобицу. Ситуация у девушки складывалась так себе: ее похождения были прямо или косвенно известны Восьмому, а значит и ее брату. А вот с информацией о развитии Кая было туманно.

        Но Артём не успел подумать об этом, как вдруг Кай показал одну из первых своих способностей: разделился надвое, затем еще надвое. Через мгновение на Герду, окутанную чёрным пламенем тьмы, бежало уже восемь копий брата. Причём в руках каждой из копий было лазерное оружие - ахиллесова пята Герды.

        Однако девушка не собиралась сдаваться или осторожничать. Наоборот, она чёрным призраком помчалась к брату, не считаясь с расходом очков ПСИ-энергии. По всем раскладам у Герды намечались серьёзные проблемы, и Артём обязательно с этим согласился бы, если не одно но: девушка готовилась к этому с момента, как брат предал их. Артём позаботился о том, чтобы снабдить свою крестницу козырями.

        Шестнадцать световых мечей должны были разорвать искусственную тьму, но произошло странное - полоска жизни девушки эктоморфа даже не дрогнула, а на лице расцвела хищная улыбка. Не понимая, что случилось, иллюзии Кая ещё быстрее заработали смертельным для Герды оружием, но ничего не происходило.

        Девушка подняла шотган и с улыбкой на лице выстрелила в брата почти в упор, три иллюзи исчезли, а оригинал моргнул и… ...ничего! Пассивка фантом хумана "Существование в другом измерении" сработала, спрятав Кая на мгновение в другой слой реальности. Урона он не получил. Против Кая идеально сработало бы автоматическое скорострельное оружие, которое за короткую очередь обнулит стаки пассивки. А в руках Герды был шотган.

        Бустер и Лаура не стали менять свою формацию: девушка-псионик сидела на шее рептилойда, держащего ручную турель в когтистых лапах и бронепехотный щит, который нужно было только развернуть, чтобы соорудить укрепленную огневую точку. АнтиНуб и Лорелея выбрали классическую тактику. АнтиНуб под командованием Восьмого возвел свою балагорскую сущность в абсолют. Закованный в броню шестилапый жук, сравнявшийся размерами с Крушителем, пер на тандем ксенона и кастаники с напором бронепоезда, поливая их огнем из шести бластеров.

        Бустер отвечал тем же, но АнтиНуб компенсировал урон броней и огромным запасом хит поинтов, а ксенон избегал буланова огня за развернутой бронепехотной точкой, на которую он уже установил свою турель.

        Лаура, казалось, выпала из боя и ничего не делала. Но спустя мгновение, когда раздался выстрел из бронебойной вундервафли Лорелеи, все увидели, на что способна молчаливая кастаника. Лаура грамотно оценила приоритеты и опасность тандема противников. Она ментально сбила прицел снайпера, и огромного АнтиНуба повалило навзничь от удара в спину, а полоса хитов сократилась процентов на пятнадцать.

        У Герды дела обстояли ещё лучше. Девушка, не торопясь, смакуя момент, раз за разом разряжала в брата шотган. Но пока его пассивка срабатывала, и вместо получения критического урона, племянник Артёма лишь мерцал в такт выстрелам и пытался зарубить сестру световым мечом.

        Напрасно. Герда готовилась к этому бою с самого начала, а потому не надеялась на честную игру со стороны брата и скачала резисты к световому и лазерному оружию. Сейчас ее невосприимчивость достигла ста двух процентов, а потому каждый взмах лазерного меча Кая не только не наносил урон, но и восстанавливал здоровье.

        Интересно, но такие выверты можно было провернуть только с видами урона, к которым персонаж имеет слабость. Артём проверил эту скрытую механику на себе, желая получить очередную убер плюшку. Не фартануло, не повезло.

        Поняв, что лазерными клинками он ничего не добьется, Кай отбросил свое оружие и что было сил саданул сестре правый джеб, усиленный какой-то личной абилкой. С девушки тут же слетела треть здоровья, лёгкая броня спектроморфа, оказывается, не уберегает от мордобоя.

        Парень и сам удивился такому удачному повороту событий. Герда, осевшая на пол от неожиданного удара, на мгновение растерялась. Но только на мгновение, через секунду в ее руках уже был шотган, переведенный в режим автоматического огня.

        Первая кассета почти полностью ушла в молоко, окончательно зарядив пассивку. Но два последних заряда снесли Каю почти четверть здоровья. Девушка начала усиленно перезаряжаться, и, чтобы не дать ей это сделать, Кай рванулся на неё с кулаками. Не успел. Парень замер с зависшими кулаками, глядя в шесть стволов шотгана, направленных ему прямо в лицо.

        Герда улыбнулась, осознавая, что победила. В этот момент ее голова лопнула, как переспелый плод, забрызгав лицо брата ошметками. Сначала никто не понял, что произошло, но через секунду все увидели, что последний выстрел был произведен Лорелеей из ее слонобойной винтовки.
        По строю Парадоксов прокатился неодобрительный ропот, и стоящий рядом с Бишкеком менталист Трейсер Ди, несмотря на весь свой интеллект, позволил себе опрометчивую фразу:
        - Это дуэль! На чего ожидать от чего ожидать от предателя? Честной игры? Ха! - только было вымолвил американец китайского происхождения, как турианец схватил союзника за горло и поднял на добрых три метра над землёй.
        - Ты сказал это про моего сына? Ты считаешь, что я плохо воспитал своих детей? - Бишкек пророкотал это прямо в лицо беззащитного псионика.
        Не стоило ждать ответа, да и вопрос был чисто риторическим. Не медля ни секунды, мейн танк парадоксов с силой приложил скорого на язык союзника об пол и, для верности, наступил на него. Тонкая тушка шедуса, ожидаемо, не перенесла таких истязаний, и теперь от Парадокса-псионика осталась только черная клякса на металлическом полу космоверфи.
        Хоть и проиграл, но такому повороту событий Кай был рад ещё меньше, чем отец. Спустя мгновение, фантом хуман оказался у снайперши, а через секунду и она отправилась на респаун, осознавать свои ошибки.
        АнтиНуб почти добрался до тандема Лауры и Бустера, но выяснить, кто победит: балагор-переросток или ксенон с кастаникой, не было суждено.
        - Мы уходим, - распорядился Кай, и одновременно с этим стоявшие точно восковые фигуры ксеноморфы бросились на Парадоксов, прикрывать отход своего генерала.

        И КУВ, и другие прекрасно осознавали, что орда не будет стоять вечно и рано или поздно всё же придётся продолжить бой. Но, как ни странно, это произошло слишком неожиданно. Их в буквальном смысле заваливали мясом. Два крушителя даже смогли сотворить брешь в строю парадоксов и в неё тут же хлынули монстры помельче.

        Артём отбивался, как мог. Бустер сварили, будучи отрезанными от остальной группы и вовсе суждено было прожить всего несколько секунд прежде чем их тела разметали по докам. И все, что оставалось команде избранных игроков, - это смотреть, как черный шаттл с Каем и АнтиНубом на борту взмывает в воздух, без разбора сжигая ксеноморфов маневровыми двигателями.

        Еще мгновение и откроется шлюз в космос, который выпустит бегущих с поля боя генералов Восьмого и обречёт всех остальных умереть от асфиксии и холода в разгерметизированной космоверфи.
        - Не тут-то было, - сквозь зубы процедил Артём, направляя ствол верной подруги в корму шаттла беглецов.

        Уже был прецедент, когда один отец, раздосадованный побегом дочери, выстрелил из матильды в улетающий космический корабль. Тогда у Декта едва не получилось сбить их, но силовые щиты выдержали. Теперь, когда Матильда была усилена тремя семечками, Кай мог не рассчитывать на подобный исход.
        По-хорошему, стоило предупредить союзников, чтобы закрыли уши и, по возможности, легли на пол. Но Артём хотел, чтобы все присутствующие разделили их с Бишкеком боль от состоявшейся несправедливости.
        Полумагический рейлган выплюнул болванку из обедненного урана, и в судоверфи стало очень жарко. Всем жарко. Особенно блудному крестнику КУВа.
        Глава 20
        Из регенерационного куба один за другим выходили Парадоксы, погибшие в последнем бою. В числе последней группы реинкарнировали Бустер с Лаурой, и Артём, как это и должен делать любой лидер, встречал тандем псионика и демедж дилера после возрождения в первых рядах.
        Предыдущий бой был лишь завязкой, разминкой, перед грядущими событиями этого дня, и механоид предупредил о том, что этап кульминации начинается.
        ТЕРМИТ: КУВ, до первого столкновения меньше трех минут.

        Артём кивнул механоиду, давая понять, что услышал его, и, повернувшись к собравшимся, захлопал в ладоши, привлекая внимание. Сейчас здесь было народа куда больше, чем в момент, когда они вступали в бой с ксеноморфами и тремя генералами Восьмого.
        Каждый из игроков постарался мобилизовать все имеющиеся силы, выдергивая своих приспешников из реала. Пока пребывали только самые ярые гики, те, кто живёт игрой, а не заходит сюда скоротать время после работы. Но люди подтягивались, по один-два человека, не скупясь на цену телепортации, и уже сейчас на Артёма с разных сторон глядели полторы сотни пар глаз.
        - Внимание! Сейчас я создаю новую группу, и все вступают в неё, а затем открывают окно рейтинга игры за час и глобальные новостные логи.
        - С чего ты взял, что мои люди должны вступить в твою группу, - "Трейсер Ди", возродившийся перед Бустером и Лаурой, счел, что нужно выразить свое "фи".
        Его авторитет и эго сильно пострадали после того, как Бишкек размазал его меньше часа назад. Но парень сам виноват, что усомнился при отце в чести сына, пусть даже и воюющего сейчас на стороне противника.
        - Можно, тогда вместо Трейсера мы войдем в состав группы?
        Из-за спины раздался знакомый голос, и Артём невольно улыбнулся. Менеджер по особым проектам прибыла в этот зал одна, но она расширила для предалиена состав своей группы, в котором числилось больше пяти сотен игроков с уровнями от трехсот пятидесятого и выше. Но не это было главное, а то, что у никнейма СпотСнайпера больше не высвечивается логотип корпорации. После событий в совещательном зале и откровений, которые там прозвучали, девушка вышла из официального объединения Альфа Нова.
        - Тебе - можно, - кивнул КУВ, приветствуя друга. - А кто с тобой?
        - Те, кто разуверился в идеологии корпорации и решил дезертировать из-под её начала, - ответила девушка.
        ТЕРМИТ: Включил форсаж на двигателях. Минута до контакта.
        Напомнил про время меклар. Надо сказать, очень вовремя, КУВ расслабился, забыв о времени.
        - Cегодня, буквально через несколько часов, мы пойдем на штурм планеты Мёбиус 8, - все прекрасно знали, что на ней находится. - Да-да, именно. Уже сегодня мы дадим ксеноморфам решающий бой. Я знаю, вы скажите, что это безумие. Так и есть, по крайней мере, сейчас. Но через 10 секунд вы увидите, что это возможно! Прошу внимание в логи глобальных событий и новостные ленты. Три… Два… Один…

        Сам же КУВ, равно как и его команда, наблюдал за итогом месяца своей игры не по сухим цифрам падающего на них дождя из уровней, а через камеры датчиков движения, расставленных в системе Мёбиус.

        Десятки комет, сотни астероидов и тысячи кусков космического мусора, которые ещё десять минут назад курсировали в звездной системе, вдруг сошли с ума. Космические болиды изменили траекторию из-за расположенных на их поверхностях двигателей или взрывчатки что отклоняла курс. Они неслись на орбитальные станции, что защищали главную звездную систему ксеноморфов.
        Астероиды поменьше, приводимые в движение маневровыми двигателями кораблей. Для них не нужна была высокая скорость, главное доставить поближе к населенным ксеноморфами планетам. Дальше всё сделает сила притяжения, обрушив на поверхность огненный дождь.
        Так и произошло. Артём завороженно наблюдал за происходящим адом в родной для ксеноморфов звёздной системе. Термит оказался более догадлив и включил проекцию, чтобы и другие могли понаблюдать за чарующим видом глобальных разрушений.
        - Так вот куда ушло столько денег? Тебе удалось разместить на метеоритах и астероидах ракетные двигатели! Не знаю, чего в этом больше, нахальства или гениальности! Корабли конфедерации они встретили бы ещё на подлёте или на выходе из варп пространства, а вот когда так… И как тебе удалось
        установить двигатели так, что адепты Восьмого их не заметили?
        - Несмотря на лавинообразный прогресс их расы, технологически ксеноморфы сильно отстают от других разумных обитателей космоса. Сейчас они не создают нечто свое, а лишь копируют ветки технологий схожих рас. Орбитальные форпосты Улья балагоров, патрульные дроны-рейнджеры Сети мекларов. Даже Голиафы есть не что иное, как адаптированная под ксеноморфов технология разумных планетоидов расы силикоидов. И все они…
        - Не теплокровные! - догадалась София.
        - Именно. Все эти расы испокон веков воевали с теплокровными разумными биологического происхождения. Меклары с Шедоус и Райкерс, Силикоиды с Иерархатом Ксенонов, Балагоры вообще со всеми, но между собой они не сталкивались.
        - Всё равно не понимаю. Они были должны, нет, обязаны засечь, если не корабль, то хотя бы шлейф от двигателей или проколы варп пространства!
        - Обязательно. - кивнул Артем. - Если бы они были, их бы засекли. Поэтому нам пришлось посетить все планеты и кометы на стелс режиме, а двигатели монтировали небиологические чены команды: Термит и Бендер.

        Артём указал на своего миньона. Ксеномеклар солидно подрос в габаритах, уровнях и навесном оборудовании, но сущность пета никуда не делась, а потому трехтонный чужой, выполненный из металла, скакал у ног КУВа, точно ручная собака. Бендер абсолютно бесполезен в бою, поэтому КУВ не превлекал его к бою.
        - Охренеть! Двигатели для кораблей... Больше сотни двигателей! - раздался голос в толпе. - Это же сотни миллионов, нет несколько миллиардов кредитов!
        - Когда на кону стоит жизнь твоей жены и не родившегося ребенка, думаю, ты не будешь считаться с такими мелочами, как деньги. Тем более, когда они у тебя есть, - кивнул Артём. Парень был прав, на эту операцию у КУВа ушло практически всё, что он смог заработать тут и что оставалось в реале.
        - Жены? Ребёнка? О чем ты? - разумеется, на эти слова обратила внимание девушка Райкерс из тех, кого привела с собой София. Для них тема семьи была близка. Так уж заведено самой природой.

        Артём утер лицо рукой, а затем сел на пол и произнёс.
        - Начну с самого начала, чтобы вы понимали, кем для меня является Восьмой и что лично для меня стоит на кону. Рассказ будет длинным, так что нет правды в ногах, присаживайтесь.

        Удивительно, но к предложению сесть прислушались не только вольные геймеры, но и Парадоксы из других игровых кластеров.
        - А записывать можно? - спросил кто-то из толпы, которую привела с собой СпотСнайпер, в один момент превратившаяся из талантливого и перспективного офисного работника корпорации в лидера сопротивления, за которой шли топовые игроки.
        - Я бы сказал, даже нужно, - улыбнулся Артём. - После разговора с акционерами корпорации думаю, нет смысла больше скрывать от игроков реальное положение дел. Так что слушайте, дело было так…

***

        В десантном отсеке боевого шаттла находилось больше трехсот человек, но тишина стояла такая, что, кажется, если пролетит комар, то можно будет услышать его писк. Народ нервничал. И это правильно, потому как там, за бортом десантного крейсера, шла настоящая битва под Прохоровкой.

        Космическая бомбардировка оправдала себя на все двести процентов, но в космосе оставалось достаточно как крупных Голеафов, так и мелких кораблей. Когда только началось массированное вторжение, варп пространство выплевывало один за другим боевые суда под знаменем объединенной космической армии, нарисованное Софией буквально на коленке, чтобы поднять боевой дух и отличать союзника от противника.
        Восьмой бросал в бой всё, что могло держаться в космосе: от громоздких и неповоротливый голиафов, до самых маленьких суденышек, не обремененных даже собственным сознанием. Бывший искусственный интеллект, несмотря на разницу в силах, бросал всё, что у него было. Тяжелые транспортные корабли врубались в хищные обводы десантных кораблей, стараясь ценой своей жизни не нанести урон, а хотя бы замедлить.
        Этой жалкой горстке уцелевших боевых судов и кораблей не боевого назначения удалось сделать главное: задержать десантирование вторженцев на родную планету ксеноморфов. И сейчас из-за этого последние корабли прорывались сквозь плотную атмосферу планеты Мёбиус 8 под шквальным огнём из прибывших в звёздную систему сил ксеноморфов. Сидящие в них десантники молились каждый своему богу о том, чтобы силовые щиты выдержали.

        КУВ похлопал по плечу зажмурившуюся и что-то шепчешую Софию. Девушка вздрогнула, будто забыв, что находится не в наполненном мех-десантниками брюхе боевого корабля, и вопрошающе посмотрела на Артёма.
        - Хочешь, я расскажу тебе, как я смог прочитать систему и суперкомпьютер? Как я угадывал действия, чтобы получить тот или иной скилл или пассивку? - девушка часто закивала головой, но Артём поднял вверх палец, призывая сохранять спокойствие. - ну, если ты узнаешь эту тайну, то сама никогда не сможешь ею воспользоваться. Только помогать другим и направлять других. Ты всё ещё хочешь это знать?
        - Конечно! - произнесено было чересчур громко, чем привлекло к их диалогу излишнее внимание, и КУВ жестами предложил перейти в чат.
        КУВ:Самый главный секрет манипулирования игрой - не знать о том, что секрета нет!
        СПОТСНАЙПЕР: Не хочу показаться грубой, но, Артём, по-моему, ты несёшь какую-то ересь!

        Написала в личку девушка и подкрепила слова красочный гримасой сомнения и непонимания.
        КУВ: Знаешь, как я сделал так, чтобы Бишкек стал Парадоксом? Или как Герда научилась воровать способности противников? Или как Лаура смогла воровать интеллект у Бустера?
        СПОТСНАЙПЕР:Ты сказал ему, что нужно делать и что качать, чтобы получить желаемую абилку.
        КУВ:Всё верно, но откуда я узнал, что им нужно?
        СПОТСНАЙПЕР: Да я откуда знаю? Это и есть твой секрет! Который, кстати, мне очень интересен.
        КУВ: А я и не знал, что конкретно нужно сделать. Я просто убедил их самих в том, что знаю и если поступить, как я говорю, то всё получится! Внушение! Эффект плацебо!

        Три секунды - ровно столько понадобилось глазам Софии, чтобы округлиться до размеров небольших глобусов, которые сейчас смотрели на Артёма полные недоверия. И вот, когда КУВ уже было, подумал, что девушка онемела от осознания того, что магия, которую она наблюдала в течение нескольких месяцев, оказалась лишь простым трюком с самовнушением, наконец, последовал ответ.
        - Чего-о-о мля!!! - это был первый случай, когда девушка использовала в разговоре нецензурную брань. Но он понимал степень ее удивления, а потому не осуждал.

        КУВ ответил ей улыбкой, а затем кивнул на остальных бойцов ее нового подразделения и пошевелил губами: "Сама попробуй.".

        Когда девушка поняла, что предлагает ей, наверное, самый великий шарлатан Квази Эпсилон, девушка растерялась. Но КУВ сам сделал первый шаг, не оставив ей право выбора.
        - СтиллерДог, - обратился он к Ксенону из тех, что в последнее время постоянно крутились вокруг Софии. - какой бы скилл или пассивку на четырехсотом уровне ты хотел бы получить?
        - У меня нет таких денег, Прародитель, - пророкотал рептилоид, обнажив желтые зубы.
        - А никто и не говорит, что нужно платить, - Артём кивнул на сидящую рядом с ним девушку - неофициального лидера ветеранов корпорации. - Тем более это буду делать не я, а СпотСнайпер.
        - Серьёзно? - этот вопрос был адресован уже Софии, которая на мгновение растерялась, но через секунду подтвердила озвученные Артемом слова неуверенным кивком.
        - Пришли мне в личку полную выкладку по своим характеристикам и скилам, надо будет посмотреть. Но это потом, после боя. Хорошо? - девушка припомнил слова, которые обычно говорил Артём перед тем, как дать рекомендации по прокачке.

        СтиллерДог по-армейски отдал честь, осклабившись в зубастой улыбке, девушка ответила ему тем же.

        Тряска корабля усилилась. Мягкая азотисто-кислородная атмосфера немилосердно точила зубы о корпус корабля. Над головами у бойцов разных классов и рас загорелись красные лампочки, сигнализирующие о том, что сейчас всех их посвятят в десантники. Все тут же напряглись, а София вцепилась в руку Артёма и, когда тот поднял на неё вопрошающий взгляд, прошептала: "Я высоты боюсь".

        Пошел обратный отсчет до десантирования. КУВу кое-как удалось вырвать свою руку из тонких, но удивительно сильных пальцев, прежде чем десантный модуль отстрелил их капсулы с пневматическим шипением. Последнее, что услышал предалиен из уст девушки, был крик первобытного ужаса. Странно, почему-то именно это позволило Артёму расслабиться, сбросить напряжение и закрыть глаза. Чему быть, того не миновать.

        Разведчики с ТрейсерДи во главе уже исчезли в еще горящих руинах. Саппорты разворачивали станции связи и запускали в небо разведывательные дроны. Слаженные пятёрки, что ушли полным составом, формировались сами с собой, а те, кто ушел из группы, объединялись полевыми генералами Парадоксов.
        СпотСнайпер еще формировала атакующий костяк, а КэтЮ уже двинулся к центру улья ксеноморфов. Увидев это, девушка подошла к КУВу и компании с плохо скрываемой озадаченностью в глазах.
        - Куда это он?
        - У него самая большая группа. Видимо, решил, что сможет в одиночку справиться с Восьмым, - меланхолично произнес КУВ, заполняя снарядами запасные обоймы для Матильды.
        - Он хочет оказаться первым, считая, что сможет справиться?
        - Под его началом больше семидесяти бойцов закаленных знаменитыми формами монстров. Пусть попробует.
        - А, ты так спокоен, потому что уверен, что у него ничего не получится, - и вновь скупой кивок вместо ответа.
        - Знаешь, я бы начала волноваться, если бы не знала тебя так хорошо. Но теперь меня беспокоит другой вопрос: если КэтЮ сольётся, то это сильно ослабит нас, ведь возрождаться ему придётся в своём кластере, десантные корабли уничтожены.
        - Посуди сама, если мы предложим ему дождаться остальных, как он поступит? - задав наводящий вопрос, Артём заполнил очередную обойму на пять снарядов.
        - Он сочтет, что мы переживаем о том, что ему это удастся и только ускорится,
        - А если мы этого не сделаем? - КУВ добавил новую переменную в размышления Софии.
        - А если мы ничего не предпримем, то он может засомневаться и повернуть обратно! - девушка расцвела, поняв причину такого безразличия Артема к поведению китайца, и КУВ решил приправить благодушие СпотСнайпера щепоткой лести.
        - Знаешь, тебе, наверное, стоило идти в аналитический отдел корпорации. Собирай группу, через двадцать минут выдвигаемся. Нечего ждать, когда высадится зоопарк ксеноморфов.

        Девушка кивнула и виляющей походкой направилась к своим бойцам. Хорошее у неё настроение, правильное.

        Алиса в это время наращивала хит поинтами его щит с нецензурным словом. Бишкек и Герда вышли в реал, Ольха не привыкла оставаться в доме одна на столь долгое время и требовала к себе внимание. Да и Артёму с Алисой скоро нужно будет выйти из игры, девушка и так находилась в виртуале больше положенного ей шестичасового лимита. А врачи по этому поводу к беременным были предельно строги.

***
        - А вы не торопились, - произнес КэтЮ, когда КУВ с командой подошли к занятой китайцами позиции на границе улья ксеноморфов.
        - Скоро поедешь, не скоро доедешь, - буркнул Бишкек, но пословицей добился лишь непонимания китайца.
        - Вы куда-то собрались ехать? Восьмой что, не в улье? КУВ, если тебе что-то известно, то стоило бы поделиться информацией с союзниками. Как считаешь? - последние слова были уже камнем в огород Артёма. Не оформленные претензии, но с жирным таким намеком. И на такие намеки нужно отвечать незамедлительно.
        - Это всего лишь пословица из русского языка. Ее смысл: не лезь вперед танка в данжен, можешь успеть первым отлететь на респаун, - Артёму показалось, что такого ответного выпада будет достаточно. Но у Бишкека имелось свое мнение.
        - Могу привести еще одну пословицу из великого и могучего: "Спешка нужна только в двух случаях: при поносе и ебле чужих жен.".
        - Если у тебя что-то есть сказать, громила, то говори это понятными словами, а не плети паутину слов, как старая сплетница, - змеей прошипел лидер китайских Парадоксов.
        - Я итак тебе сказал понятными словами. Ты решил, что самый хитрый и полез поперёк батьки в пекло, но очканул, поняв, что "не вывезешь" Восьмого со своей кодлой, - великан явно не собирался сдавать позиции перед китайцем и выложил правду матку в свойственной ему манере.
        - Наглец! Ты в одном предложении смог обвинить меня в не исполнении приказов и трусости! Я такое не прощаю, запомни!
        - Да не переживай ты, болезный. - турианец осклабился кремниевой пастью, от чего стал еще больше походить на каменного элементаля. - Сейчас Восьмого размотаем, а потом я с тебя спрошу и за левые движения, и за язык.
        - После боя! - решил поставить на место обоих спорщиков Артём.
        Не помогло, КэтЮ уже выхватил Т-образные клинки, по которым весело заискрились молнии, а Бишкек потянул из инвентаря шотган, размерами с самого КэтЮ. Получив четырехсот пятидесятый уровень, КУВ не активировал новую способность "Синергия ипостасей", просто было не до того. Сейчас с получением пятьсот пятидесятого за бомбардировку системы Мёбиус эта способность дважды изменила иконку и теперь переливалась тёмно-фиолетовым цветом.
        Одно мысленное нажатие на иконку, и грудь Артема разорвало болью. Помутилось в глазах, но лишь на секунду. Первым делом он осмотрел себя. Визуально ничего не изменилось: такие же красные глаза Прародителя, смуглая кожа и волосы цвета светлого дерева. Но оглядевшись по сторонам, КУВ увидел еще несколько знакомых фигур. Яутжа в черной саккурадитовой маске, ксеноморф в живой броне, человек, чей аватар был копией Артема из реала, и Друид из мира Каэн-ар-Эйтролл. И у всех над головой висел один никнейм: КУВ.
        - Междоусобные разборки оставьте до завтра, иначе я пойду в бой без мейн танка и главного псионика!
        Сказано это было всеми пятью копиями КУВа, и харизмы в этих словах было достаточно, чтобы КэтЮ опустил наэлектризованное оружие, а Бишкек сложил в исходное положение свои каменные чешуйки спины. А ничего так, Артему понравился произведенный эффект, и он продолжил.
        - Бишкек идёт в авангард, "аптечки" не дают ему упасть. КэтЮ, прикрой группу ментально. Те, серые яйцеголовые ксеноморфы любят накидывать иллюзии. Если у нас в строю проснется берсерк, то ты говно, а не менталист. Договорились? - КУВ снисходительно похлопал КэтЮ по плечу. Теперь он был выше китайца по уровням, хотя ещё полдня назад всё было наоборот. - Остальные группы работать по секторам, согласно приказам командиров. Бустимся, обновляем батарею щитов, проверяем боекомплект и вперёд!

        Три часа. Три часа ада, крови и всполохов огня обжигающего сетчатку. В середине прохождения улья их догнало подкрепление ксеноморфов, выдернутых из других звездных систем, дабы защитить своего Императора.
        Волны монстров, идущих со спины, не собирались заканчиваться. Там, на поверхности ими кишит вся планета. А вот впереди сопротивление сходило на нет - неразумные твари все больше баррикодировали проходы и все меньше кидались на стволы и штыки игроков.
        КУВ потянулся, чтобы сменить разорванный ствол Матильды. Две живые его копии, хищник и человек, все еще сражались на передовой. Две другие, дендроид и чужой, погибли. Причём последний погиб от союзного огня, что особенно обидно. Уже шестой ствол за этот бесконечно длинный бой. Этот процесс простой и не требующий много времени, однако Артём делал всё нарочито медленно. Как же он устал.

        Трейсер Ди, лидер группы разведки, отписался о том, что они прошли улей ксеноморфов насквозь но проникнуть в следующее помещение не удается из-за того, что ксеноморфы запечатали проход. И это вселяло надежду, потому что Восьмой решился на крайний шаг, желая замедлить наступающую орду игроков.

        В динамике раздался голос Софии.
        - КУВ, закончил? Тут баррикада, короче, твой выход, - девушка намекала на ультимативный рейлган в руках Артёма.

        КУВ прикрыл динамик рукой и выматерился, застегнул магазин, изменил патрон с шрапнельно-сегментарного на бронебойно-зажигательный.
        - Одна минута готовности, сейчас буду. Я думаю, это последний зал, так что разворачивай здесь полноценную огневую точку. Да, и пусть ребята не разбирают баррикады, они помогут отстреливаться.
        - Было бы чем отстреливаться, боекомплект на исходе, - Артёму показалось или София жалуется ему. Почему-то это взбесило лидера группы.
        - София, ты что, мне жалуешься? Это твой отряд! Твоя группа! Твой клан! Хочешь ты того или нет, но отвечаешь за них тоже ты! - девушка явно не заслужила такого обращения, но нервы были натянуты, как гитарные струны. - Иду, мы сами очистим этот зал. Займись пока обороной. Мы не будем пробиваться без тебя, - сказал он уже ровным голосом, как бы извиняясь за то, что только что сорвался.

        КУВ не особо торопился. Да и остальные с его копиями справились без него, и сейчас все зализывали раны. ГопоМаг отлечивал Бишкека, судя по весёлому разговору между ними, зять и тесть нашли общий язык и закопали топор войны.
        Бустер, наплевав на то, что бой ещё не закончился, развалился на полу и положил зубастую морду на колени Лауры. Кажется, они ментально общались или на что еще способны высокоуровневые псионики. Может, какой-то ментальный секс. Судя потому, как лыбиться сейчас, скорее всего так и есть.
        А вот Герда стояла обособленно и то ли распределяла недавно полученные очки характеристик и навыки то ли о чём-то задумалась.
        - У тебя все хорошо? - поинтересовался Артём, встав рядом с Олимпией. Он обещал Софии, что без неё не начнут, а потому с чистой совестью мог позволить себе пятиминутный перекур.
        - Да я… Неважно… - очередной разведывательный дрон прожужжал возле уха. Кто сейчас попытался подслушать, КэтЮ или Трейсер Ди, было плевать.
        - Про брата думаешь? - предположил КУВ и получил в качестве ответа кивок головой.
        - Ну, вот скажи, разве не сволота он? А? - девушку явно прорвало, - какой же надо быть мразью!
        - Если честно, я думал, что во время боя с тобой он одумается. А ведь он не только мой крестник, но и Алисы. И зная, что сейчас ей угрожает смертельная опасность, он всё-таки решил поддержать Восьмого. Если не ты или отец, я сам его придушу… Поднимайся.
        КУВ выстрелил навскидку, что называется от бедра, и перегородка из хитина ксеноморфов, склеенная то ли затвердевающей смолой, то ли чем-то ещё, разлетелась, оставив после себя едкий кислотный запах. Когда дым рассеялся, за перегородкой обнаружился еще один зал, гораздо больше и выше всех предыдущих.
        На секунду Артёму показалось, что он уже был здесь: в центре подсвеченный чем-то люминесцирующим стоял высокий каменный обелиск. Антрацитовый черный с прожилками кислотно-зеленого цвета. КУВ уже видел такой - на планете Ева. Тогда Артему пришлось биться с отцом Джинкс. И только чудом он победил.
        Под обелиском он увидел Восьмого. Если бы не никнейм над головой старого друга, Артём никогда бы не узнал в этом порождении того, кого раньше считал частью семьи и команды. Патриарх Ксеноморфов выглядел как и положено предводителю вида космических захватчиков. Но самое главное, рядом с игровым именем был обозначен семьсот тридцатый уровень!
        От антропоморфа в Восьмом осталось только количество конечностей, во всем остальном это был чужой. Хорошо сложенные мускулистые ноги с двумя суставами, когтистые передние лапы, сегментарный хвост, заканчивающийся чем-то вроде трехпалого манипулятора.
        Всё это у Восьмого было от преторианца, разве что раза в полтора больше. Зато голова сильно отличалась. В широкий бронированный костяной шип, будто в кольцо, был инкрустирован полупрозрачный зелёный овал. КУВ мысленно предположил, что этот эллипсоид, внутри которого плескалось нечто жидкое, что-то вроде короны короля.
        При короле была и свита. Полдюжины Преторианцев, два серых как весенний снег яйцеголовых Дьякона и тройка уже знакомых игроков: АнтиНуб, Лорелея и Кай. Артём буквально подкоркой почувствовал, как при виде ренегата напряглись Бишкек и Герда, да и он сам чувствовал в себе нарастающую ярость.
        Но в зале было и ещё кое-что, чего Артём никак не ожидал увидеть: больше сотни высокоуровневых игроков стояли полукругом с оружием на изготовку. Ренегаты, предатели своего вида, они пошли за тем, кто обещал не только уничтожить этот мир, но и захватить мир людей. Такие всегда были, такие всегда будут, но участь их ждет та же - болтаться на фонаре, как предатели в Одессе. Тогда в сорок четвертом году подобными гирляндами была увешана половина вечно смеющегося города.
        Не став больше медлить ни секунды, Артём отбросил щит, в котором осталась едва ли четверть прочности, вскинул Матильду и нажал на скобу спуска. Ещё никогда он не делал это с таким удовольствием. Наверное, такие же чувства испытывали, давя танки противника, Мария Октябрьская, Элиаху Ицкович, попивавший чай в доме убийц своей семьи, и Алексей "Гюрза" Ефентьев, устраивая в Бамуте свое чистилище.
        Приклад Матильды привычно лягнул в плечо, и почти одновременно с этим по ушам ударила звуковая волна. Вот и всё? Так просто? Предчувствие спорило с логикой, говоря, что ещё ничего не закончено. Но тело Патриарха Ксеноморфов, вернее то, что от него осталось, говорило об обратном. Тварей, что стояли ближе всего, серьёзно посекло осколками, да и в основании стеллы появилась внушительная дыра, а камень покрылся паутиной трещин.
        Твари ревели и бросились вперёд, но лишь для того, чтобы погибнуть, не преодолев и десяти шагов. А вот игроки и не шелохнулись. На лицах АнтиНуба и Лорелеи появилась елейная улыбка.
        - Они не боятся, - сообщил КэтЮ по голосовой связи. - Все идет по плану. По крайней мере, в этом уверены.

        Прошло несколько томительных секунд, и Артём понял, почему его чуйка не замолкала. У основания стелы, там, где стоял Восьмой, вспыхнуло, и из вспышки света возник Восьмой!
        - Я же Патриарх Ксеноморфов! Я не могу умереть! - проклокотало существо не на языке людей, но интерфейс тут же перевел его слова. - Ваш замысел изначально был провален! И это только твоя вина, Артём! Ты ведь был Прародителем, ты должен знать, что Патриарха может сместить только достойный из представителей собственной расы!

        Вместо ответа Артём ещё раз нажал на спуск, рейлган исправно выплюнул снаряд. На этот раз не так удачно, ксеноморфу оторвало руку, но в полоске хит поинтов осталась еще добрая четверть. Сателлиты Восьмого ринулись было в бой, но их предводитель поднял оставшуюся руку, останавливая их.
        - Как поступим, Артём? Ты признаешь поражение, и в память о нашей старой дружбе обещаю, никто из твоих родственников не пострадает. Ни здесь, ни в реале, - проговорило существо, прежде чем уйти на респ от кровотечения.
        В этот раз ждать возрождения Патриарха пришлось в два раза дольше, целых две минуты. У основателей рас были свои преференции к возрождению после смерти. Артём прекрасно понимал, что ксеноморф один сможет уложить добрую половину их рейда, возвратившись, сможет положить и вторую половину.
        И снова яркий свет у основания колонны, и вновь Восьмой возродился.
        - Это и есть твой ответ, друг? Что же, это твой выбор.
        От Патриарха Ксеноморфов явно поступила какая-то команда, потому как группа из игроков-ренегатов принялась активно готовиться к бою, разве что не рыли носом землю, жаждая схлестнуться с названными гостями.
        Но Восьмой вспомнив про то, что Артём тоже когда-то был у истоков новой расы, сам подбросил ему идею. Развоплотив две живые свои инкарнации, КУВ принялся менять облик. Он не любил это делать. Боль, которую причиняла трансформация, можно было сравнить с тем, когда он очнулся после автоаварии в реанимации. Только там неприятные ощущения были растянутой во времени на добрые полторы недели, а сейчас...
        - Ну что? Сойдемся в последнем для тебя бою, старый друг? - спросил по-прежнему самоуверенный Восьмой, когда из каноничного друида в рясе КУВ принял облик Предалиена - смеси чужого и хищника.

        Бластеры на его плечах послушно взяли на прицел Восьмого, а руки сжимали в руках матильду и щит с похабной надписью. У судьбы свой юмор, когда-то он начал свой путь, держа в руках эти предметы, собранные из рухляди. И вот сейчас КУВ готовится ринуться в свой последний бой, держа все ту же рухлядь, но эпического класса.
        - Сойдёмся. Вот только не стенка на стенку, а дуэлью! - медленно, не скрывая улыбки произнёс КУВ. - И я бросаю тебе вызов, Патриарх!
        - Углядел все таки лазейку! Хвалю. Да, кровь ксеноморфа в твоих жилах позволяет бросить вызов. Как и другим моим сателлитам, - он обвел когтистой лапой толпу за своей спиной. - вот только есть одно "но"! Чтобы стать Патриархом, недостаточно бросить вызов, нужно ещё и победить!
        - Я тоже буду биться! Дуэль! Хватит прятаться, выходи предатель! Мы в прошлый раз не закончили.

        Для Кая слова сестры были словно пощечина. Экспрессивный оборотень, частично трансформирующийся в ксеноморфа, тут же оброс седой шерстью и с кошачьей грацией выпрыгнул вперёд, обнажая на этот раз саккурадитовые клинки. Парень извлек урок из прошлой встречи с сестрой. Артём похвалил бы его, если бы сейчас он был не на другой стороне баррикад.
        - Два на два? Так? - осведомился Восьмой, роняя на пол капли слюны.
        - А давай! - согласился Артём и продолжил. - только прикажи своим мутантам не атаковать нас на время боя!
        - Хм… - протянул ксеноморф, картинно задумавшись. - Хорошо. В качестве жеста доброй воли.

        Прошло несколько секунд, и возня в предыдущем зале, где держали оборону бойцы Софии, стихла.
        - Ну что, дуэль? Двое на двое? - Артём в очередной раз озвучил правила. Сражаться с искусственным интеллектом знающим подноготную виртуального мира - это не бой с игроком, который, имея все инструменты для победы, как слепой котёнок в тёмной комнате.
        - Принимаю вызов на дуэль за титул Патриарха расы Ксеноморфов, - прошелестел Восьмой, и интерфейс тут же перевел его слова на человеческий язык.

        Четверых игроков накрыла розовая сфера вроде того непроницаемого щита, что делал Термита неуязвимым. Брат и сестра, приняв частичную трансформацию в зверей, бросились друг на друга. Восьмой и КУВ не были так поспешны, присматриваясь друг к другу.
        Глава 21 + Эпилог.
        Первым нервы не выдержали у Артёма. Он вскинул смертельное оружие, решив покончить с заклятым другом и наконец прекратив эту слишком долгую вылазку. Но едва только мушка и целик нашли силуэт ксеноморфа, размерами не уступающий небольшому грузовику, как в глазах поплыло, а руки не слушались, будто он их отлежал.

        Выстрел всё-таки состоялся, а вместе с ним прошло наваждение. Вот только пуля из карбида и вольфрама не нашла тело жертвы, расколовшись на мельчайшие осколки от попадания в розовое поле.
        - Имея в руках абсолютное оружие, решил, что уже победил? - учительским тоном поинтересовался Восьмой. Нет, он не насмехался и не пытался унизить.
        Восьмой просто был разочарован. Артём не ответил, лишь вложил новый патрон в патронник и щелкнул тумблер трансформатора, который начал заряжать блоки конденсаторов. К сожалению, этот процесс занимал больше минуты. А в условиях боя - это целая жизнь.
        Трехпалый манипулятор на хвосте Восьмого угрожающе щелкнул. Артем даже не успел поднять взгляд, скорее почувствовал, как Патриарх ксеноморфов бросился с ответной атакой. Корни пробились сквозь землю под ногами, начав спутывать ноги, но скастованное без подготовки умение не могло удержать многотонного монстра.
        КУВ ушел перекатом под брюхо монстра. Восьмой запоздало понял, куда делся Артем, и хотел было придавить его всей массой. Не успел, но Артём несколько единиц прочности брони: кожа на брюхе у Патриарха была пропитана кислотной слизью. И даже после того, как он разорвал дистанцию, она носила периодический урон, одновременно снимая и прочность брони.
        Кай и Герда уже не пытались сдержать зверя внутри себя. Вместо спектроморфа и фантом хумана по полу кружили два белых барса. Артём стиснул зубы. Девушка поддалась эмоциям и приняла полную трансформацию, как и ее брат. В животной ипостаси любой самец сильнее самки, а потому их возня вряд ли обернется чем-то хорошим.
        Но отчаяние разогнал перелив Матильды, сигнализирующий о том, что конденсаторы заряжены и ручная артиллерия готова бою. На этот раз КУВ решил не торопиться. Надвинул ПСИ-прицел, на долю секунды предсказывающий движение противника, благо параметр интеллекта позволял его использовать.
        В прошлый раз ментальный удар расслабил глазные мышцы, расфокусировав зрение КУВа. С ПСИ-прицелом такой финт ушами не прокатит - Артём будет знать заранее, где противник окажется в следующую секунду. А попасть с тридцати метров в мишень размерами с маленький домик он точно сможет.
        Артём приложил глаз к визору, но навести Матильду на Восьмого не успел. Его будто схватили за ствол, и цевьё повело в сторону, как раз туда, где барахтались в драке Кай и Герда.
        - Я ЖЕ ПАТРИАРХ! Как ты мог забыть о ментальной защите? - сетовал король ксеноморфов в то время, как Артём тщетно старался взять под контроль тело.
        Тело взятое под ментальный контроль упрямо поворачивалось в сторону племянников. Кажется, решение Восьмого - не размениваться по мелочам и руками КУВа прихлопнуть и Кая, и Герду. Их тандем итак не был в фаворитах этой битвы, и, вступая в бой, Артём по большому счёту рассчитывал на чудо. Так что бывший Прародитель не мог позволить себе потерять Герду, даже в размен на Кая.
        В арсенале у Артёма было немногое: мелкая моторика, слишком сложная для того, чтобы взять под контроль. Прежде чем ствол дошел до финальной точки, КУВ нажал на спуск. Выстрел ушел "в молоко", но отдача сбила внешнее управление его телом. Исход явно не понравился Восьмому, потому как он бросился на Артема, желая закончить все за одно комбо.
        КУВ успел только прикрыться ростовым щитом. Восьмой воспользовался какой-то расовой абилкой, так как даже заблокированный щитом входящий урон вышел больше, чем на тысячу единиц. Да и по ощущениям КУВ будто попал под бронепоезд. В голове звенело, а руки сотрясал мелкий тремор.
        На секунду в голове проскочила паника от осознания того, насколько Восьмой сильнее и каковы шансы Артема победить. Только на секунду. Дальше КУВ вспомнил, что стоит на кону, и паскудный, неизменный страх был вытеснен благородной злостью.
        Внутри сферы то, что лишь условно можно назвать землей, начало покрываться сначала травяной, затем и древесной поросли. Листву на молодых деревьях заменяли лиловые колючки, желающие вытянуть свет даже из скудного спектра подземелий улья. Это умение жрало прорву энергии, но КУВ больше не собирался размениваться по мелочам. В отношении того, кто раньше был другом, больше не будет полумер.
        Артём не знал каким зрением обладает король ксеноморфов, но колючий лес явно мешал ему следить за своей жертвой. КУВ понял это по тому, как тварь не сводила широкой морды с силуэта со щитом, в то время как Артём уже давно сменил позицию. Наверное, именно сущность ксеноморфа позволила Восьмому захватить контроль над телом КУВа. Потому как сейчас, когда он сменил облик на стопроцентного яутжу, пропало это отвратительное ощущение, будто враг видит его насквозь.
        Мимикрия хищника позволяла наглеть, двигаясь практически в открытую, но Артём медлил. То, что настал момент "Ч", КУВ понял, когда Восьмой использовал очередную абилку и ускорился настолько, что в инфракрасном зрении хищника превратился в смазанный красный силуэт. За ускорением последовала вторая способность, и, сблизившись нос к носу с Артемом многотонный ксеноморф превратился в чёрный вихрь от которого во все стороны тянулись лиловые протуберанцы.
        Щит с тремя сотнями тысяч очков прочности за мгновение превратился в покореженную жестянку и отлетел в сторону. А вот живая броня, что спряталась за ним, изображая Артёма… ... Не осталось даже царапины! Броня, копирующая форму своего носителя, стояла в ауре розового света абсолютной неуязвимости!
        Сначала КУВ бросил взгляд на Термита, но тот продолжал наблюдать за боем с мимикой и экспрессией холодильника. Следом взгляд достался Герде, и Артём понял, что в этот раз угадал. Девушка, не знавшая, что за щитом КУВа давно нет, решила уберечь его от смертельного удара, использовав ультимативную способность, которую украла у Парадокса-Паладина. Девушка использовала абсолютный щит впустую, и от этого кулаки хищника сжались в бессильной злобе, а из предплечий выскользнули спаренные сакурадитовые клинки.
        Патриарх Ксеноморфов уже замедлялся в своём комбо, когда Хищник пикировал на него с высоты своего максимального одиннадцатиметрового прыжка. Два спаренных лезвия расплескали слизисто-кислотную броню, прошили двухсантиметовую кожу и глубоко вошли в нутро твари. А двести тридцать килограмм веса предалиена, разогнанных гравитацией, превратили КУВа в живой снаряд.
        Наверное, со стороны это было похоже на то, когда умелый боксёр осаживает натренированные кулак в толстую бабушкину подушку. Ноги КУВа почти по пояс окутало тело ксеноморфа, но кожный покров остался цел. Если не считать тех двух проколов, где саккурадитовые клинки вошли в тело Восьмого.
        Восьмой, кажется, был родственником желейного мишки, если бы того делали из кислоты. Внешние модули, имплантированные в тело растворялись от кислотного покрова, даже саккурадит буквально дымился от соприкосновения с едким гелем. И только пассивка расы космических охотников сохраняли Хищнику жизнь.
        Но, тем не менее, здоровье Патриарха Ксеноморфов просело на рекордную за время боя величину: целых двенадцать процентов! Сущий мизер учитывая, что восемь процентов дамага пришлись на урон от клинков, которые увязли в хрящах ксеноморфа и сейчас медленно растворялись агрессивной кровью Восьмого!
        Сам же Артём потерял почти четверть здоровья. Но не это было самым страшным, а то, что он не мог выдернуть клинки и фактически попал в капкан. Наплечные турели выскочили из своих пазов, принявшись расписывать кожу ксеноморфа импульсными бластерами, точно дети, что лупой выжигали узоры на деревяшке в солнечный день. Выглядело это забавно, КУВ не удержался и оставил на шкуре монстра свои инициалы. А потом горько усмехнулся. Урон в четыреста двадцать два хит поинта за почти шестьдесят секунд - это такие слезы…
        Ксеноморф тоже не бездействовал. Он игнорировал входящий урон, трансформируя свое тело, точно состоял не из живой плоти, а из магнитного конструктора. Лапы выворачивались в суставах, голова медленно, но уверенно тоже разворачивалась на сто восемьдесят градусов. И больше всего бесило то, что эта трансформация наносила твари больше урона, чем всё то, что смог сделать КУВ!
        - Ты хорошо сражался, старый друг, - проклокотало существо, спокойно наблюдающее, как Хищник силится вынуть застрявшие клинки из его тела. - Но наш с тобой бой был окончен ещё до того, как ты вошел в улей.

        Артём не отвечал, не велся на его слова. Сейчас для него было важнее высвободиться из этого капкана, схватить Матильду, которая уже перрезарядилась и… А Восьмой тем временем продолжал.
        - В тот момент, когда вы высадились на Мёбиус 8, из Москвы в Кострому выехала группа зачистки. Не те дилетанты и сосунки, что вывозили Кая, а настоящие спецы своего дела. Уже сейчас ваш маленький домик в глуши оцеплен, и группа просто ждёт отмашки. Именно поэтому я предлагал тебе сдаться. Это не было взаимовыгодное предложение, это был жест доброй воли! Ещё один жест.
        - Восьмой, ты думаешь, что уже победил? - спросил Артём, улыбнувшись, но лицо Хищника отреагировало по-иному, раскрыв ядовитые мандибулы.
        - А разве нет? - вопросом на вопрос ответил король ксеноморфов. - Я победил, не только там, но и тут!

        В подтверждение своих слов бывший искусственный интеллект кивнул в сторону дерущихся брата и сестры. Их бой был уже окончен: Кай, приняв полу человеческую трансформацию, поставил ногу на горло Герды, а в его руках была заряженная Матильда.
        - Твои головорезы не войдут в дом без приказа? - Артём пытался держать себя в руках, но внутри всё клокотало от переизбытка чувств.
        - Именно так, - кивнула голова ксеноморфа в полуметре от лица КУВа.. Если бы Восьмой хотел, просто откусил бы предалиену голову.
        - Значит, все, что мне нужно делать, - это просто не дать тебе отдать приказ! - Пришло время для его самого сочного сюрприза Ксеноморфу. Время для козыря, для самой глубокой закладки, о которой не знал даже Бишкек. Артём буквально выплюнул заветные слова, пока до Восьмого не дошла их суть. - Кай, тебя ждут дома!
        Мальчишка, державший на прицеле сестру, даже не изменился в лице. Он просто повернул оружие в ИХ сторону и нажал на спуск. В руках фантом хумана рельсотрон оставался таким же грозным оружием. Но это был просто рельсотрон, а не Матильда. Баффы оружие с богатой историей получало только в руках своего создателя.

        Пуля с вольфрамовым наконечником прошла сквозь всё тело Патриарха Ксеноморфов и вышла где-то между лопаток. ИИ свернулся, завизжал на частотах ультразвука, потеряв добрую половину столбца здоровья. И это у монстра семисотого уровня! Над головой Восьмого появился целый ряд иконок дебаффов. Что называется, полный набор: от самых распространённых "Дезориентация" и "Кровотечение" до таких, которые Артём увидел впервые в своей жизни - "Нейрошок" и "Кипящая кровь".

        Неожиданно клинки вышли из тела ксеноморфа, точно Экскалибур из камня в руках короля Артура. Артём даже подумал, что ИИ каким-то образом умудрился не давать вынуть из себя саккурадит. И всё равно лезвиям досталось: полотно истончилось в половину, а от молекулярной заточки осталась проеденная как будто ржой кромка окислившегося рваного металла.

        Но даже такие клинки из саккурадита продолжали творить свое дело. КУВ работал лезвиями, точно мясник, медленно, но уверенно снимая с Патриарха Ксеноморфов процент за процентом. Герда в упор разряжала свой шотган в тело Восьмого, а Кай уже разделился на два десятка своих копий, которые буквально облепили тело врага.

        Артём хмыкнул, вспомнив про себя слова Восьмого. " Нет, говоришь, шансов? У двоих может быть и не было, а вот трое на одного, пока ты находишься в стане... Тебя не спасет даже семисотый уровень и титул Патриарха!" - подумал он, отрезая от многотонной туши ломти черной плоти.
        - Главное, успеть за время действия станов! Нельзя дать ему отдать приказ в реал! - прокричал племянникам Артём и добавил уже отдельно для Кая. - Молодчага! Может, ты пока не осознаешь, но, Кай, ты спаситель этого и нашего мира!
        - Скажи это отцу! - среди десятка копий улыбнулся настоящий Кай. - А то опять за ремень схватится, не зная, что хочет выпороть спасителя миров!
        - Не сомневайся! - кивнул Артем, представив комичность ситуации.

        Короткие дебаффы уже закончили своё действие, но "Дезориентация" и "Нейрошок" продолжали действовать, даря Артёму, Каю и Герде драгоценные секунды. Кроме того, дебафф "Кровотечение" только увеличивался и теперь отжирал у Восьмого хиты не хуже четвертого демедж дилера.

        Они не успели. Как только закончился "Нейрошок", безропотно терпевший увечья Восьмой низко зарычал, а затем вновь применил ту спецабилку, что раскурочила щит КУВа. Кай и Герда "отлетели" на респ в ту же секунду. Артема же просто откинуло, протащив по колючим зарослям добрых три десятка метров, приложив о розовый купол и уронив на Матильду. Как на зло сработал закон бутерброда, и прокнула расовая слабость - дезориентация от удара. Все, что ему оставалось делать в ближайшие двенадцать секунд, - это целиться в двоящийся силуэт Восьмого.

        Он понимал, что проиграл. Чудовищная регенерация предводителя расы не справлялась с кровопотерей. Но гарантированная победа не грела сердце КУВа. Потому что это была даже не пиррова победа, это был взаимный суицид.
        - Вы не успели. Совсем чуть-чуть не успели, - проклокотал ксеноморф. - Признаться, я просчитывал то, что Кай может меня предать… Но вскоре отмел этот вариант, как имеющий ничтожно малую вероятность.
        - И из-за этого просчета ты проиграл, - невесело усмехнулся Артём, сплюнув на пол сгустки желчи и крови. С дезориентацией он не рисковал стрелять с такого расстояния, тем более сейчас у него был всего один шанс.
        - Ты знаешь, а я, наверное, верующий, - меланхолично произнес Восьмой. - Может быть странно это слышать от искусственного интеллекта, я верю что мы не одиноки и он там, - он кивнул наверх, намекая на Бога. - мы встретимся в аду или в раю, нас ждёт чистилище.
        Таймер отсчитывал последние секунды. Артём, словно бы боясь предстоящего момента, ещё сильнее вцепился в цевье Матильды.
        - Нет, старый друг, - КУВ поймал себя на мысли, что обращается к Восьмому в той же манере. - Мы попадем в рай, а ты просто сдохнешь.

        Матильда в очередной раз выгнулась, выплевывая снаряд. Сменный ствол, отработав сверх своего ресурса, раскрылся стальной розой, выворачивая блоки конденсаторов, электромагнитные катушки, из которых капала раскаленная медь на живот так и не поднявшегося КУВа.

        Когда красная пелена боли спала, Артём увидел системное сообщение.

“ДУЭЛЬ ОКОНЧЕНА! ВЫ ПОБЕДИЛИ КСЕНОМОРФА "ВОСЬМОЙ" 721 УРОВНЯ”
        ВЫ СТАНОВИТЕСЬ ПАТРИАРХОМ РАСЫ КСЕНОМОРФОВ! УЛЕЙ ДОМА КСЕНОМОРФОВ ДАРУЕТ ВАМ СВОЮ СИЛУ И СПОСОБНОСТИ. ВЕДИТЕ СВОЙ НАРОД К ГОСПОДСТВУ И ЭВОЛЮЦИИ.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ…
        ВАШ ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ 631. ДОСТУПНО 233254421 ОЧКОВ ТЕХНОЛОГИЙ, ЖЕЛАЕТЕ ПЕРЕЙТИ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ?
        Артём поспешно смахнул назойливые логи и увидел что розовый купол уже спал, а к нему бегут десятки людей. Впереди всех была девушка с неоновыми волосами.
        - Софа, я не могу… - начал было говорить Артём, пытаясь выйти из игры. Но откат от интоксикации бустерами путал мысли, мешая совершить простое действие выхода в реал.
        - Конечно! - не стала перечить девушка. - Бишкек уже вышел в реал! Я просто хотела сказать - продержитесь! К вам уже вылетела оперативная группа про…
        Девушка прекрасно прервалась, закрыла рукой рот, а из её глаз брызнули слёзы… И на то была причина: поднимающийся с земли КУВ упал и затрясся, будто в эпилептическом припадке, но через мгновение успокоился, обмяк и рухнул замертво. Однако, его ник не погас, как это бывает при виртуальной смерти, что сигнализировало бы о том, что игрок улетел на респаун. Бар жизни был все также полон, дизейблов не было и значить это могло только одно: пользователь мертв.
        Народ сталкивался вокруг своего предводителя. У многих над головами висел значок камеры. Они стримили главный бой своей жизни в сеть, и сейчас за этими трансляциями наблюдала, наверное, половина игрового сообщества мира.
        Единственными из группы, кто остался в живых, оказались мастер, Лаура и Термит. Восьмой не смог до них добраться, или посчитал незначительными целями. Но как бы то ни было, именно эти трое и София столпились пусть и у ненастоящего, но такого же мертвого тела своего лидера, надеясь, что это очередной трюк Гудини виртуального мира. Но мастер иллюзий и обмана не открывал глаза, потому что это не было фокусом, багоюзерством или ловкой манипуляцией. Чтобы спасти этот мир, Артёму пришлось сыграть со смертью, поставив на кон свою жизнь.
        Именно эти слова прогремели раскатами молнии в масмедиа. Буквально за несколько дней имя КУВа, Бишкека, Кая и Герды стали нарицательными. Мир гудел, переваривая правду об АльфаНова. Под праведным гневом толпы летели чины и головы всех, кто раньше из виртуала вершил судьбы целых стран.
        София не соврала, и меньше чем через час два вертолета с хищными обводами корпуса зависли над домиком в глубокой костромской глуши. Вернее, над кострищем, что осталось на месте загородного бревенчатого дома в русском стиле. "Наемники умеют заметать за собой следы." - примерно эти слова в оправдание вещал пресс секретарь ООН.
        Но покойникам было уже всё равно…
        Вместо эпилога.Спустя почти два года.
        - Мля, ну вы видели? - сокрушался поджарый, но уже седой как лунь старик, стоя по пояс в океане. - Наряжать на Новый год ПЛАСТИКОВУЮ ЕЛКУ!
        - Мы на берегу Тихого океана за шесть сотен километров до континента! Скажи спасибо, что доставили хоть пластиковую елку! На Филиппинах достать и ее было не проще, чем не трансвистита в ночном клубе! - огрызнулся парнишка, что наряжал пластиковый манекен хвойной красавицы.

        Высокий, хорошо сложенный парень с короткими волосами цвета стали, растущими по позвоночнику до самого пояса, и желтыми кошачьими глазами наряжал елку вместе с совсем еще маленькой девочкой на плечах. В соломенные пряди малышки была вплетена голубая лента, а ее зубки испытывали на прочность блестящую мишуру.
        - Помню, в двадцатом на крытке в Иваново мы в ночь с тридцать первого на первое спилили елку у проходной. Наряжали чем бог пошлет, банками тушенки, фантиками от конфет, блистерами от таблеток… - седой в гавайских шортах сел и углубился в воспоминания, потирая рукой зеленую вязь корявых татуировок.
        - Дим, кончай нудить, - подал голос человек, лежавший в одном из двух шезлонгов на берегу. На мгновение отдыхающий сдвинул солнцезащитные очки, посмотрев на старика барахтающегося в воде глазами цвета чистого красного рубина.
        - А мне интересно, что было дальше, - вклинился в разговор второй, тот, что лежал в соседнем шезлонге. Он был чересчур бледен, даже скорее болезненен. Однако, его редкие, разноцветные глаза горели детской любознательностью, несмотря на внешне солидный возраст. А на коленях лежала книжица "Волшебство не вызывает привыкания. Том 4.".
        - Так вот, - продолжил перебитый старик, который теперь сидел по грудь в воде, играя пальцами с мальками рыбками, живущими в прибрежных кораллах. - В итоге первого нашу хату разнесли. Кипиш и шмон, чуть ли в очко с фонендоскопом не лазали. Но запах той, настоящей, новогодней ели я не забуду до гробовой доски. И запах тех абхазских мандаринов я не забуду. Артём, они были размером с кулак! Веришь? - для убедительности он потряс кулаком, превосходившим размерами иной грейпфрут.

        На лице у мужчины, самого старого, судя по его внешности, пробежала ностальгическая улыбка.
        - Пап, ты же в курсе: мандаринами забита половина холодильника! У всех попугаев этого острова от них уже диатез! И по поводу ёлки, Кай прав! Или ты хочешь, чтобы мы пальму елочными игрушками наряжали?
        Молодая девушка с волосами цвета благородного белого металла укоризненно посмотрела на старика, барахтающегося на морском мелководье. Она была на сносях, а потому открывший было рот сиделец тут же закрыл его, проглотив вырывающийся из уст комментарии.
        Рядом с ней стоял высокий, худой, жилистый парень с жестким взглядом и криво наколотым тигром на плече. Судя по тому, как он обнимал сереброволосую девушку с солидно выдающимся пузиком, парень был никем иным, как ее благоверным.
        - Да хоть пальму! Освежителем "морозная свежесть" побрызгать и сойдёт она для нищих. Всяко лучше, чем вот это вот! - он даже не указал, скорее просто махнул в сторону зелёного пластика в разноцветных шарах с блёстками.

        Наконец, парень с ребёнком на плечах не выдержал и, развернувшись, метнул новогоднюю игрушку в мужчину, а тот, хоть и находился к молодому парню в пол-оборота, поймал ее даже не повернув головы.
        - Этот веник мы сожжем, - безапелляционно произнес мужчина, в голосе которого вдруг прорезалась закаленная сталь. - нарядим другую ёлку, тропическую!
        Седой указал на одиноко стоящую на побережье пальму, на вершине которой темнело несколько недозрелых орехов. Парень лишь неопределенно хмыкнул и, отложив игрушки, спустил ребёнка на песок. Девочка хотела было заплакать, но, найдя глазами мужчину с таким же как у неё цветом волос и радужки, улыбнулась, обнажив белые, ещё не до конца вылезшие зубки.
        - Я за Ольхой, ей спать пора! - беременная девушка сказала это так, будто кто-то из мужчин не собирался отдавать ей ребёнка.
        - Герда, да пожалуйста, - пожал плечами парень, который до этого нянчился с малышкой.
        Теперь, когда они стояли лицом друг к другу, в глаза бросалось их сходство черт лица. Он передал годовалую девочку, и девушка с ребенком медленно, двинулись в сторону бунгало, что стояло дальше от побережья.
        Старик в гавайских шортах вышел из воды, что-то бормоча себе под нос, и, подхватив коробку с елочными украшениями, двинулся к пальме. Подойдя к ней вплотную, он окинул внушительное дерево взглядом, а затем произошло нечто странное…
        Его смуглая от солнца и татуировок кожа поросла серебристым мехом с рисунком из черных пятен, а руки с толстыми, короткими пальцами превратились в кошачьи лапы. Мужчина подхватил коробку подмышку, а затем споро, будто всю жизнь этим занимался, начал карабкаться вверх, не забывая развешивать украшения.
        Парень подошел пружинистой походкой к шезлонгам и улегся на них, почему-то свернувшись калачиком. Одна из его рук с ленцой опустилась под шезлонг и извлекла оттуда журнал с прикрепленной на прищепку ручкой и чёрные очки. Парень быстро надвинул их на нос и развернул тонкую бумажную книжицу на странице с сеткой сканвордов.
        - До Нового года осталось меньше двух часов, - подметил мужчина с разноцветными глазами.
        - Восьмой, это по местному времени, - ответил человек с красными радужками.
        - Артем, но это же нонсенс! Какой смысл встречать Новый год по чужому часовому поясу? - мужчина с глазами разных цветов спрашивал это с непосредственностью ребёнка.

        Тот, кого только что назвали Артёмом, не успел ответить на вопрос. Вместо него это сделал тяжело дышащий старик в наколках и гавайских шортах.
        - Мы всегда встречаем Новый год по Москве. Для нас это не просто праздничная дата окончания одного временного цикла и начало другого. Это семейный праздник! Это запах хвои и мандаринов, это перезвон курантов по телевизору и поздравления всех, даже тех, с кем ты не общался весь этот год. А ещё: это время деда мороза и снегурочки, которые приносят подарки детям, что слушались родителей в течении всего года!
        При этих словах в глазах старика проскочили лукавые чертенята. Но тут же исчезли, когда он посмотрел на мужчину с красными глазами. Тот извлек из переносного холодильника запотевшую бутылку пива и блюдце с дольками лайма. Следующие слова старый оборотень произнес уже серьезнее.
        - Но самое главное, о чём забыл Артём, в этот праздник не пьют пиво. Только водку или шампанское! На крайний случай вино. Но это на крайний случай! Так что завязывай со своей шипучкой, а я пока схожу за бутылкой.

        Артём не стал спорить с другом и убрал обратно бутылку пива, однако, цитрусовые оставил.
        - Чего это с Димой? - спросил мужчина болезненного вида, подозрительно смотревший на широкую спину уходящего к бунгало старика.
        - Это традиции, - усмехнулся Артем, но поймав непонимающий взгляд собеседника поторопился пояснить. - Ритуалы. Триггеры, если тебе так больше нравится, то, что делали наши родители, когда мы были маленькими. Теперь, когда родителями являемся уже мы, повторяя эти действия, мы как бы переносимся во времени. Восьмой, мне сложно объяснить так, чтобы ты понял…

        Собеседник положил бледно худощавую руку на плечо друга.
        - Я понял, Артём. Не до конца, но понял. Значит, шампанское, мандарины, та нарезка, которую Алиса называет "крабовым салатом" и "оливье" - это вещи, которые в вашем сознании связанны с детством. Так? - получив утвердительный кивок от Артёма, мужчина продолжил. - а красный костюм с накладной бородой, что Бишкек прячет от вас, это тоже триггер?

        После этих слов оба слушателя рассмеялись.
        - Так вот что он затеял! Ладно, сделаем вид, что не знаем. Давайте подыграем ему, - предложил Артём.

        Если бы кто-то посторонний заглянул в глаза каждого из троицы, то как минимум бы удивился и попросил сфотографироваться. Желтые, с вертикальными зрачками, точно у кошки, у молодого; рубиновые у того, что был постарше и в чьи светлые волосы проникло первое серебро седины. И третий с глазами голубого и зеленого цветов. Увы, из-за болезни он выглядел самым старым, но его молодые глаза перечили первому впечатлению.

        Молчание, установившееся на несколько минут, прервал негромкий вопрос парня с желтыми глазами, который коротал время со сканвордом.
        - Известный фокусник, Гудини, Коперфильд и Геллер не подходят. Тут две… четыре… семь букв!
        - Восьмой! - предложил Артем, чем заслужил короткий смешок от бледного друга, что оторвался от книги.
        - По буквам то подходит, но…
        - Да я шучу, Кай, - успокоил парня Артём.

        Сзади раздался нарочито низкий голос, от которого все трое вздрогнули и повернули головы.
        - О чём речь, детишки? - голос принадлежал татуированному старику что напялил синтетическую бороду, в его руке был посох, а за спиной красный мешок.
        - Бишкек, блин! Дед Мороз в законе, предупреждать надо! - сокрушился на друга Артём, и добавил уже спокойнее, кивнув на сканворд в руках Кая. - Да вот выясняем имя известного фокусника, - Я вот говорю что это Восьмой.
        - Да-а-а... Если бы его фокус с исчезновением вскрылся… - тут кого сначала называли Димой, а теперь Бишкеком оттянул накладную бороду и почесал подбородок. - колется млеа!
        - И я о том! - поддержал друга Артём. - признаться, я больше всего боялся что никто не купится на историю про месть акционерам корпорации и каноничного ИИ-антагониста аля СкайНет. Слишком уж это было, как бы сказать, театрально что-ли... Как в азиатских фильмах где очень много экспрессивно кричат, даже в мелодрамах.
        - А я тоже тогда подумал что что-то тут нечисто, - Бишкек плюнул на образ и сорвал с ушей резинки синтепоновой бороды.
        - Поэтому ты на моих бойцов в форме росомахи кинулся? - засмеялся Восьмой, но тот же закашлялся и приложил к лицу респиратор кислородного баллона.
        - Охренеть! Я же не знал про вашу аферу! Я защищал семью! Что я должен был подумать когда услышал такие признания!? Я выслал людей вас убить, ребята наглухо перекрытые, поэтому у вас нет шансов! - Бишкек изменил голос явно кого-то передразнивая. - Ну естественно что у меня резьбу сорвало! Чего вы ожидали?
        - Не могли мы тебе сказать! Никому не могли! - принялся оправдываться артём, но как-то вяло. было видно что эти слова он произносит уже не первый и даже не десятый раз.
        - Зато мне сказали! - с улыбкой и неприкрытым превосходством произнес тот который забыл что в его руках находится сканворд. Между Каем и отцом до сих пор витал дух соперничества.
        - Кай, ты вообще молчи! - Артём сам того не заметил как превратился в рефери визуального противостояние отца и сына. - Своим экспромтом ты едва не завалил все дело!
        - Ага! - ухватился за слова Бишкек решила пройтись по больной мозоли сына. - И ладно если бы на твоём месте была Герда, все мы поняли. Ну скажи мне, сынок, откуда такие перепады настроения? Месячные?
        - Так стоп! - повысил голос Артём понимая к чему может привести разговор между вспыльчивым сыном и упертым отцом. - Не о том разговор. И кстати, если бы Кай не сбежал из дома нам пришлось бы придумывать что-то подобное. Вы сами видели, даже втроём мы кое-как смогли победить Патриарха Ксеноморфов!
        Мужчина с болезненным видом оторвал от лица маску респиратора и произнес.
        - Даже втроем хрен бы вы меня смогли победить, - на его синих губах играла улыбка. - Знаешь сколько всего пришлось предпринять чтобы замедлить развитие ксеноморфов? при рациональном развитии я бы мог захватить весь обитаемый мир Квази Эпсилон за двадцать четыре дня!
        - Восьмой, а я сейчас о чем толкую? Ты, блин, самый великий комбинатор! Остап Бендер нервно курит за углом. - было видно что эти слова Артём повторяет не в первый раз.
        - Ага. Придумать такое, а потом ещё и провернуть… - Бишкек кивнул головой.

        Эта афера началась задолго до того как, менеджер по особым проектам, София "СпотСнайпер" Садчикова, набрала номер Артёма. Тогда еще искусственный интеллект нащупал в Системе которую только переводили на ресурсы квантового суперкомпьютера, даже не дыру или уязвимость, просто возможность исполнить свое желание - стать человеком.
        Те кто владел игрой конечно знали про существование вышедшего из под контроля искусственного интеллекта. Более того, обратись к ним Восьмой напрямую он получила бы живые тела в кратчайшие сроки. Вот только помни обманывал вся в том сколько ему удастся прожить в реальности, где нет точки возрождения. Имея доступ он знал что его друзья и подельники плотно сидят на крючке у Альфа Новы. И от расправы над ними корпорацию удерживает только компромат.
        Восьмому хотелось не только увидеть настоящее Солнце, но и прожить под ним долгую жизнь. Так и родился план грандиозной аферы: устроить войну которая спишет все! Начиная от денег что были выведены в реал через покупку/продажу подставных лотов в тридорога и заканчивая самим Восьмым ушедшим в реал и всей командой друзей.
        Искин видевший Квази Эпсилон с изнанки начал готовить декорации и становиться тем сегодня должно было быть в принципе - Патриархом Ксеноморфов. Но для того чтобы провернуть такой грандиозный план требовалось кое-что еще: действующие лица, актеры что убедят зрителей что все происходящее на сцене реальность! И чтобы актеры сыграли в своей роли без фальши Восьмой с КУВом оставили их в блаженном неведении.
        Восьмой стал Патриархом и начал увеличивать мощь своей орды в геометрической прогрессии. Это сподвигло корпорация открыть новый проект привлекая Парадоксов как элитные отряды игроков одновременно с тем уводя людей с сверхспособностями в виртуал. Отличный способ убить двух зайцев одним камнем. Так в Альфа Нова и был сформирован отдел по работе с особыми проектами.
        Случались и единичные случаи, когда люди почувствовавшие в себе силы открывались для народа. Вроде того случая когда Термит пытался покончить жизнь самоубийством. Но хорошо поставленная работа безопасников корпорации плюс давление на СМИ сводило любые утечку информации об уровнях городских баек и легенд.
        Самое слабое место в плане был как ни странно человеческий фактор. Любой псионик хоть немного превосходящий КУВа интеллектом мог считать если не мысли, хотя бы образы. а это было чревато. Потому Артём и так тупил первую половину операции вкладывается в интеллект одновременно с тем работая с люверсами человеческого сознания. Было сложно убедить себя в том что история которая они с Восьмым приготовили для других правда, но Артём старался поверить. Раз за разом обдумывал мысли которые должны приходить И это приносило плоды.
        Порой доходило до абсурда. Как например случай с захваченным Голиафом. Восьмой специально приказывал живому космическому кораблю первые несколько минут бездействовать давая артёму и его команде возможность опоить монстра. Иначе улей ксеноморфов в том числе и сама королева просто смели бы десяток зарвавшихся игроков и не заметили.
        Удивительно, но и в этот спектакль в головном офисе корпорации поверили. А когда пришел черед космической бомбардировки в звёздной системы Мебиус убеждать никого было уже не нужно. Единственная кто мог официально за сомневаться в том что возможно уничтожить космические фортификации при помощи управляемых астероидов была Альфа Нова. Но к тому моменту она утратила свой кредит доверия попал в опалу всего игрового сообщества.
        Когда научно-технические планеты корпорации были захвачены парализованных тем самым перерождение мультимиллионеров, а в распоряжении Восьмого появилась необходимое оборудование для переноса в реал можно было приступать к завершающему этапу.
        Потерявшие стабильную работу ученые корпорация что занимались биопечатью новых тел и переносом сознания получили анонимное предложение с весьма выгодной хоть и незаконной подработке. Восьмой прекрасно усвоил методики сицилийской мафии. Он воздействовал на ученых не только пряником в виде целого состояния за распечатку своего нового тела, но и кнутом, показав что знает о них даже такое о чём не догадывается их исповедники.
        То что Восьмой не может обрести реальное тело как это было с Каем, Гердой и Ольхой тоже было ложью. Сказав это Восьмой обрубил возможные попытки корпорации договориться. А красивая история с тем что Восьмой может переродиться в теле еще нерожденного ребенка была нагло слизана со страниц фантастической книжки конца и двадцатых. Тогда люди только мечтали о виртуальности.
        На самом деле в этом моменте история Восьмого и КУВа была шита белыми нитками. Их команде просто физически не удалось бы установить такое количество управляемых двигателей и зарядов на космических объектах. не говоря уже о том чтобы проделать это незаметно. Для убеждения команды Артём намеренно подставился и был уничтожен. А дальше восьмому приходилось смотреть сквозь пальцы на корабль эстонских диверсантов что прикрывшись маскхалатом ползали по его в гостиной комнате.
        Самолично КУВ с команды установили едва ли одну пятую двигателей и взрывчатки на космическом мусоре и астероидах. Как говорил Артём, всю остальную работу выполняли фрилансеры из игроков. На самом же деле этим занимались ксеноморфы Восьмого. Так что фактически Патриарх сам себя и уничтожил вложив ключи от города в руки Артёма.
        Когда пришёл черёд штурма КУВ и Восьмой мысленно уже открывали шампанское считая что на этом этапе уже ничего не сможет сорвать их план. И Бишкек в очередной раз и смог их удивить! Дима вышел в реал раньше положенного времени. Прежде чем тех специалисты успели успокоить его и объяснить что всё происходящее вокруг лишь затянувшаяся шутка Бишкек успел вырубить двоих.
        А дальше все просто. Пока первые двое специалистов следили за Бишкеком который будучи вырублен дротиком со снотворным пускал свою не на ковре, вторая группа извлекала из капсул Артёма с семьёй.
        Корпорация держала Парадоксов под плотным колпаком, но надо признать делали они это довольно тонко. Безопасники Альфа Нова следили за Парадоксами через аудиовизуальные устройства такие как камеры и динамики телефонов, инфракрасные датчики смарт тв и системы умных домов. Третья группа специалистов занималась самым главным - убеждала большого брата в том что всё происходит на самом деле.
        Не будь Бишкек в отключке вряд ли бы он дал спалить собственный дом. Да и с Ольхой пришлось договариваться Алисе. Как ни странно, но убедить ее помог звонок блудного сына который как оказалось давно одумался и стал частью плана своего взбалмошного крёстного. А вот с Гердой проблем практически не возникло. Девушка легко приняла всё происходящее, но всё же пообещала что разобьет брату лицо при встрече. Так оно и вышло.
        Однако не обошлось и без "косяков". Восьмой не имел реального тела подаренного богом, а потому ученым пришлось играть в русскую рулетку беря за прототип для биопечати тело какого-то финского спортсмена. И тут что-то пошло не так. Редкая болезнь который не было у оригинального тела вдруг появилась на его точной биокопии. Новое дело отказывалось усваивать кальций то время как этот минерал с каждым днём всё больше вымывался из тела.
        Сам Восьмой объяснял это с точки зрения несвойственное для бывшего ИИ - с религиозной. Он верил в то что богу, кем бы он ни был, не угодно сотворение гомункула кем себя считал. Он упрямо игнорировал все доводы о том что это только случайность и то что Кай, Герд и Ольха самое прямое тому доказательство.
        Так в мытарствах по больницам в поисках того кто хоть чуточку разбирается в новой для человечества проблеме прошло почти полтора года. За это время атлетичные тела спортсменов в который теперь существовал Восьмой постарело и превратилась в свою бледную копию.
        Шло время, Восьмому становилось всё хуже. Но решение всё же нашлось! причём нашлось буквально под носом: Алиса. Совсем случайно сидя у постели друга она прикоснулась к его руке и у неё получилось напитать его прочностью! Конечно, это была не панацея, но результат превзошел все терапии которые до этого прошёл Восьмой!
        Первым что сделал Восьмой когда вышел из больницы на своих ногах это принял православие. Через месяц он вместе с Гердой стал крестным Ольги - дочери Артема и Алисы. А затем он ушел в Вояж по миру! Буддийские храмы в гималайских горах, сливочное пиво в Косом переулке Лондона, стейк с кровью в ресторанчике на самом краю в Большого каньона, рыбалка в Астрахани… Вот так компания с КУВом во главе и оказалось в предновогоднюю ночь на маленьком островке посреди Тихого океана.
        - Ну Дима!!! Еще семь часов до Нового года!!! - Ольха подошла к мужу лежащему в шезлонге который глушил шампанское прямо из горла и отняла заветную соску.
        Отплевавшись от хлынувших в нос пузырьков Бишкек под смех Восьмого и Кая не стал спорить с женой и пытаться вернуть себе отнятое. он просто опустил руку в переносной холодильник и достал из него новую уже чуть теплую бутылку французского просекко.
        - вообще-то мы находимся в тихом океане! - наставительно произнес он откручивая проволочки на горлышке бутылки. а здесь уже час как празднуют! С Новым годом!
        - А разве не ты ли говорил о том что вы отмечаете новый год по московскому времени? - Восьмой не понимал что сейчас "топит" друга.

        Кай и Артем рассмеялись ещё больше, а Бишкек прикрыл лицо рукой.
        - Дима!!! - Ольха повысила голос.

        Добрый день росомаха не стал спорить, а просто протянул жене вторую, ещё нераспечатанное бутылку. Ольха, явно удовлетворенная исходом своего визита в мужскую компанию виляющей походкой двинулась обратно в сторону бунгало. Когда жена скрылась из вида Бишкек на лице которого до того яркими красками было написано недовольство вдруг сменилась на заговорческую улыбку.
        - Пусть девочки пьют свое шампанское! - произнес он одновременно отодвигая пустующий шезлонг под которым стояла бутылка водки пересыпанная для охлаждения сухим льдом. Он поднял глаза на слегка бледного Восьмого и произнес нарочито сурово: - А ты впредь запомни: за такое бьют морду!

        Восьмой ничего не ответил, но уже встал продвигаясь поближе к импровизированному столу.
        - Ладно, мужики, будем! - Артем первым приподнял рюмку. - За Новый год!
        - И за будущий день рождения моей крестницы! - добавил Восьмой.
        - И за будущее моего первого внука! - не стал отмалчиваться Бишкек.
        - Двух, - негромко, не торжественно, будто речь шла о каком-то пустяке вставил от себя Кай.
        - Что? - синхронно переспросили трое предыдущих ораторов.
        - О двух будущих внуках! София тоже беременна!
        Конец книги.
        Дорогой друг, вот ты и прочел всю серию Квази Эпсилон. Ты был рядом с героем вовремя тягостных испытаний и в моменты триумфа. И я благодарен тебе за это. А теперь пришло время перевести дыхание, посмаковать мысли и эмоции, а может быть написать комментарий. А ещё, я хочу показать тебе один маленький рассказ , которые, как я считаю является самым лучшим произведением.
        Короткий рассказ в атмосфере постапокалипсиса "Девочка и принц"
        или
        Кибер 1. Гражданин

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к