Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Техномаг Влад Поляков


        Реальный и виртуальный миры… Что между ними общего? Люди отдыхают во втором от скуки и повседневности первого. Но не все так просто, как кажется. Спасающийся от врагов русский парень Макс. Легенда о Скользящих — людях, свободно перемещающихся между игрой и реальностью. Куда приводит воплотившаяся легенда? Что за путь открывается перед Максом, ставшим в виртуальности техномагом? Покажет то пламя, что возникло из бледной иллюзии, сплавляя игру и реальность в единое целое.

        Влад Поляков
        ТЕХНОМАГ

        ГЛАВА 1

        «Абакан», нервно подергиваясь в руках, вновь отплевывается короткими очередями, снося двух появившихся из-за угла врагов. Сдохните наконец, твари! Сколько еще может продолжаться этот бесконечный круговорот безумия, выхода из которого пока не просматривается?
        Нервно оглядываюсь, пытаясь понять, не пропустил ли что-то важное. Не притаилось ли в каком-то закутке очередное существо с автоматом, готовое угостить несговорчивого меня свинцовыми подарочками. Вроде бы все чисто. Пока чисто, если быть точным. А вот за следующие несколько секунд уже поручиться нереально. Боги, как же я устал! Смертельно устал, а ведь не прошло и часа с того момента, как вокруг завертелось это кровавое безумие.
        Пора менять дислокацию, а то ведь дождусь на свою голову не парочки патрульных, а целой усиленной группы, желающей покончить с источником беспокойства в здании. И зуб даю, заслышав недавнюю стрельбу, группу сюда уже направили. Значит… пора валить в другой сектор. Но сначала…
        Приблизившись к вроде бы намертво подстреленным индивидам, я все-таки выделил каждой из тушек по контрольному выстрелу аккурат в башку. Гарантия, она лишней не бывает. А заодно быстренько проверил тела на предмет особо интересных вещей вроде светошумовых гранат и запасных магазинов к моему «Абакану». Иначе ведь придется менять его на другое оружие, а с ним то ли сложится взаимопонимание, то ли не сложится… Рисковать ой как не тянет.
        М-да… так себе добыча. Фирменных четырехрядных магазинов к «Абакану» найти не удалось, а перенабивать — это ж время надо, которое сейчас меня своим наличием не балует. Плюнув, я прихватил парочку обычных, от классического калаша, засунул их в свободные гнезда разгрузки. Гранаты… пара простых наступательных, а они мне не требуются, и так хватает. Что ж, уходить надо.
        Непонятный шум справа… Ухожу с возможной траектории выстрела перекатом, одновременно готовясь выстрелить в направлении источника звука. Палец давит на спуск, и… Адский грохот разрывает барабанные перепонки, темнеет в глазах, приходит боль… Я просыпаюсь…


        …Кошмар… Один и тот же кошмар, приходящий пусть не каждую ночь, но с завидным постоянством. Кошмар, напоминающий, а скорее даже не дающий забыть об относительно недавних событиях, случившихся всего-навсего два с небольшим месяца назад.
        Не грохот меня разбудил, а всего лишь звонок мобильника, странным образом преломившийся во сне в мощный взрыв. Вот только мне от этого не легче, потому как просыпаться в холодном поту, с дикой болью в висках — то еще сомнительное удовольствие модели «отдай врагу». А их, врагов то есть, у меня теперь более чем достаточно.
        Снова звонок… Учитывая, что в качестве оного у меня поставлена песня одной из пауэр-метал групп, то по только что проснувшемуся мне это бьет немногим слабее кувалды. А время? Времени у нас девять часов сорок минут. Что ж, ясно. Кто-то решил, что сейчас уже далеко не утро. Только вот я считаю по-другому, особенно если лег в половине третьего ночи с расчетом отоспаться, но забыв при всем при этом выключить мобилу или, на крайний случай, перевести ее в беззвучный режим. Сам виноват, одним словом, вот теперь и расхлебываю.


        Беззлобно выматерившись, я, не вставая с кровати, дотянулся до лежащего на прикроватном столике телефона, поднес его к уху и, дотронувшись до сенсорной панели, проворчал:
        — Кому там не спится пусть не столь ранним, но все же утром?
        — Вставай, Макс, морда твоя вечно спящая, дело есть!  — Голос Славки, старого и проверенного в уличных потасовках, походах по девочкам и студенческих пьянках приятеля, ввинтился в голову как штопор в бутылку.  — Ох и ограблю я тебя на марочный коньяк, не отвертишься!
        — Пить — вредно, особенно по утрам. И вообще, используй карандаш в качестве импровизированного губозакатывателя. С чего я тебя коньяком спаивать буду, с какой такой радости?
        Без малейшего промедления мой приятель ошарашил меня несколько неожиданным ответом. Ну не рассчитывал я, что он так скоро разродится на исполнение моей просьбы, больно уж она казалась сложной и заковыристой.
        — Инфу я нашел насчет того, о чем ты меня два дня назад узнать просил. Макс, можешь даже не спрашивать, как и из каких источников я это нарыл. Скажу одно — все проверено и перепроверено. Люди собственными задницами ручаются за достоверность.
        — Вот на хрена мне их задницы?  — саркастически хмыкнул я, вновь удивляясь экспрессии в голосе Славки. Разве что…  — Слушай, а тебя-то ответ на мой вопрос чем так заинтересовал?
        — У-у, тут такая тема интригующая! В общем, готовь один пузырь благородного напитка на немедленную раскупорку и еще минимум пяток мне с собой, в качестве авансового платежа. А я через… тридцать минут буду.
        — Сорок!
        — Не-а… тридцать,  — заржал мой собеседник, великолепно зная о моей нелюбви к быстрым сборам. И повесил трубку, зар-раза.
        Гадство… Мало того что не выспался, так еще в авральном режиме придется приводить себя в порядок и встречать гостя дорогого. Ну да ничего, справлюсь, дело-то житейское по большому счету… Положив мобилу на место и помотав головой для встряхивания вялотекущих мыслей, я рывком поднялся с кровати.
        В ванную, и срочно. Холодный душ, бриться за-ради избавления от быстро растущей щетины, а то совсем не комильфо принимать гостя, хоть и старого друга, в малопотребном состоянии. Этого я себе сроду не позволял. А завтрак? Лишнее, лучше перекушу, когда Славка будет вдумчиво и обильными дозами дегустировать коньяк. Он пусть выпивает, а я тем временем поем.


        Через двадцать минут я уже был вымыт, выбрит, одет, да к тому же и оставшийся с вечера хлам удалось распределить по постоянным местам дислокации. А то, к примеру, валяющаяся на столе в гостиной куртка — она там не очень смотрится. Теперь можно с чистой совестью ждать приезда друга, да к тому же с важной инфой в клюве. Вот только с какой… Загадка. Ничего, ждать совсем недолго осталось.
        Проходя мимо вмурованного в стену зеркала, я подмигнул своему отражению. Дескать, прорвемся, еще и не такие задачки решать приходилось, отражение, конечно, безмолвствовало, как ему и полагается, но своим видом внушало определенный оптимизм, равно как и полное соответствие желаемому образу. Ну а что? Уже не помятый спросонья тип, а вполне себе сносно выглядящая личность. Вот только глубокие рваные шрамы на левой руке от кисти до локтя да бритая налысо голова несколько… удручали. Увы, тут ничего не поделать — последствия той заварушки, в которую я влип и от которой достались в наследство шрамы, кошмары по ночам и еще кое-какие серьезные проблемы.
        Звонок… Не в дверь, а пока в домофон, что и понятно. Значит, не соседи со всякими глупостями. Прошел в коридор, поднял трубку… Твою мать, ну зачем же так громко орать в динамик? Нет, Славу ничего не исправит, разве что крепкий, неизгрызаемый кляп, да и то не факт.
        — Проходи, давай, изверг громкоголосый…
        Не слушая, что он пытается ответить, нажал клавишу открытия двери и повесил трубку. Осталось подождать самую малость, пока приятель поднимется на третий этаж. Ага, вот и оно, чудо в перьях и вечная головная боль, если прислушиваться к его вечным словоизлияниям на любую тему. Мелкий, юркий, вертлявый, но способный производить на людей крайне выгодное впечатление. Отмечу лишь, что только в тех случаях, когда сам этого желает. Сейчас же он пребывал в своем естественном варианте — прикидываться перед своими и глупо и бесполезно.
        Пока я закрывал дверь, Слава уже успел и скинуть верхнюю одежду, и пройти в гостиную, где на столике были выставлены коньяк с сопутствующими закусками. Мало того, когда я вошел в комнату, неугомонное создание деловито раскупоривало бутылку, явно собираясь начать утреннюю пьянку, не откладывая дело в долгий ящик. Ну-ну, энтузиаст, понимаешь!
        Сел в придвинутое заранее к столику кресло. Хорошо, что Славка на него и не покушался, зная мое трепетное отношение к подобного рода вещам. И сразу же в мой адрес полетел довольно ехидный комментарий:
        — Макс, ты бы свою полускальпированную башку париком прикрывал, ну или к трансплантации волос приготовился. А то ведь девочки, до которых ты такой охотник, пугаться будут, если днем их кадрить, а не глубокой ночью.
        — Бандану надену.
        — Ага, и в койке снимать не будешь,  — оскалился друг, но сразу же перескочил на другую тему, одновременно набулькав в фужер солидную дозу коньяка.  — Так вот про твою проблему. Знаешь, в узких кругах специалистов о самом факте слышали многое и разное, но вот о том, что увидел лично ты… Тут информация оказалась настолько скрытой от посторонних глаз и ушей…
        — Зато твои глаза и уши, как я погляжу, не подкачали.
        — Так то мои!
        Произнеся эти слова, Слава поднял фужер с коньком и чокнулся с моим… стаканом. В нем, по правде сказать, был сок вишневый обыкновенный, ибо я и так практически не пью, а с утра тем паче. Зато другим не мешаю, что не раз отмечали на дружеских посиделках.
        Освоив первую дозу благородного напитка и закусив ломтиком лимона, Славка начал рассказывать, что к чему и зачем. И рассказ этот явно изобиловал подробностями. Ну а в моей голове быстро пронеслась вся предыстория сего вопроса.
        Пару недель назад, вечерней порой возвращаясь домой в приятной девичьей компании, я заметил нечто… выходящее за рамки нормального и привычного в нашем мире. По слабо освещенному двору моего дома шел… Ну, назовем это создание человеком, хотя назвать его так — значило хоть немного, но все же погрешить против истины. Приземистый сверх меры, двигающийся какими-то странноватыми рывками. Но не в том суть, не в том… Главное заключалось в том, что тело его представляло собой причудливую смесь из стали, камня, кристаллов, под которыми совсем терялась, а местами и просто отсутствовала обычная человеческая плоть.
        Протезы? Но почему столь необычные и малофункциональные? Это ж не порождение мифического доктора Франкенштейна! Сразу пришел на ум вариант фанатика-реконструктора, свихнувшегося на стиле стимпанк. Так бы я и запомнил неожиданную встречу, но не тут-то было.
        Существо тихо и неспеша двигалось по направлению к стене дома и… вошло в нее, как будто это были не кирпичи, а мастерски выполненная голограмма. Только на мгновение возникло слабое сиреневое свечение, а потом и оно исчезло, оставив на память о себе лишь яркие воспоминания и желание разгадать загадку. Что поделать, люблю прояснять неизвестное, в меру своих скромных возможностей докапываться до истоков тайн. Ведь одно дело загадки абстрактные, вроде того же Бермудского треугольника, а совсем иное — то, что видишь своими глазами.
        Отсюда и моя просьба, обращенная к Славке. Кому, как не ему, журналисту-фрилансеру, хитрому лису на вольных хлебах, вытаскивать не лапшу из желтой прессы, а действительно реальные факты. И, судя по довольной физиомордии, он с моей просьбой разобрался на «ура».
        Из многословной преамбулы заинтересовало лишь то, что след привел не абы к кому, а к специалистам в мире компьютерных технологий. М-да, неожиданно. Вот уж на кого бы не подумал, так это на работников этой сферы. Они и то… создание? Все страньше и страньше.
        — Макс, ты только не думай, что у меня белая горячка. Эта вот емкость,  — он демонстративно поднял вновь наполненный фужер,  — всего лишь вторая, а как я первую пил, ты сам только что видел. И заметь, люди, которых я на инфу развел, они тоже не борцуны с зеленым змием.
        — Верю я тебе. Сам знаешь. Давай уже, не томи.
        — Ради такого можно тебя и не так помучить,  — подмигнул мне друг.  — Давай по второй — не моего пьянства ради, а во имя возможного избавления тебя от проблем великих.
        — Говори, да не заговаривайся. Мое любопытство вовсе не великая проблема, а всего лишь вечный спутник по жизни. Из-за него, кстати, в некоторые проблемы и влипаю, ну да не о том речь.
        — О том, Макс, о том. Вздрогнули! Ф-фух,  — помотал он головой.  — Хорошо идет напиток. Нектар богов! Ты про виртуальные миры для любителей компьютерных игр слышал? Эрпэгэшки[1 - (RPG, РПГ)  — жанр компьютерных игр. В ролевой игре игрок управляет одним или несколькими персонажами, каждый из которых обладает набором характеристик, списком способностей и умений.  — Здесь и далее примеч. авт.] всякие, экшены[2 - Экшен (action)  — жанр компьютерных игр. Происходит от английского слова «действие». Очень динамичный процесс игры, от игрока требуется высокая реакция, как правило, связанная с виртуальным использованием холодного или стрелкового оружия.] и прочее, столь народом любимое, особенно с учетом последних достижений присутствия.
        Отвечать я не стал, лишь пристально посмотрел на Славку, ожидая подробного пояснения неожиданного перехода в эту не столь интересную для меня область. Тот же в свою очередь глядел на меня без какой-либо иронии. Последнее одновременно и радовало и настораживало. Почему настораживало? Да просто я слишком давно его знал. Такое поведение означало наличие как интереса к ситуации, так и желания проверить что-то рискованное на чужой шкуре. В данном случае, как я полагал, на моей. Ладно, будем посмотреть.
        — Слышал, чего скрывать. Не могу считать себя геймером,[3 - Геймер — человек, одним из важных увлечений которого являются компьютерные игры.] но и полным, как они выражаются, нубом[4 - Нуб — на сленге геймерского сообщества — человек, являющийся новичком, не до конца понимающий атмосферу и механику игрового мира.] не являюсь. А игр таких нынче море, на любой вкус — от секссимуляторов до серьезнейших миров для эрпэгэшников и стратегов доморощенных. Но мне-то что с того?
        — А то, что через пару лет с момента вывода вирта в массы стали проявляться некоторые странности. Они очень редки, тщательно замалчиваются корпорациями, их контролирующими, но кое-что все же просачивается за пределы узкого круга посвященных.
        — Та-ак. Подробнее.
        — Если подробнее, то высокие научные эмпиреи столкнулись с самой что ни на есть мохнорылой и дремучей мистикой. То создание, которое ты мне описал в подробностях,  — один из монстров виртуальной РПГ-игры. Как и почему он на некоторое время оказался в реальном мире? Ответа не знает никто, но подобное иногда случается. Быть может, все в жизни устроено не так просто, как мы считали…
        От удивления я присвистнул, пытаясь уложить в голове сообщенную мне воистину сногсшибательную новость. Выходит, увиденное мною мало того что не глюк, так еще и доказательство существования чего-то нематериального, но способного облекаться в материю на какое-то время.
        Да. За такое и чуток коньяку выпить не грех. Самую малость, грамм двадцать-тридцать, чтобы нервишки взбудораженные успокоить. Нацедил себе ароматного напитка, пригубил его, оценив тонкий вкус, а потом задал Славке новый вопрос:
        — Все это действительно очень интересно, и мое любопытство частично успокоилось, получив новую пищу для раздумий. Вот только… Ты что-то упоминал насчет возможного решения неких проблем, не так ли? А этого, уж извини, и в помине не наблюдается, тут расклад несколько другой.
        — А вот фигушки тебе, Макс!
        Мой друг, опершийся руками о столешницу, казалось, готов был подпрыгнуть до потолка от переполнявших его эмоций. Глаза горели жаждой поделиться чем-то таким, что даже он не рисковал вынести как тему очередного журналистского расследования. Подобное с ним случалось всего два раза на моей памяти, и один случай был связан как раз с моими проблемами. А теперь третий случай.
        — Понимаешь ли, какая штука получается. Видеть этих существ порой случается, хотя в большинстве случаев их принимают за галлюцинации или простую «белочку», благо, любители выпивки и дури никогда не переведутся в наше неспокойное время. Их количество растет ударными темпами, это я тебе как профессиональная гиена пера говорю.
        — Не юли, гиена…
        — И даже не собираюсь. Изложу тебе все как на духу и почти без гонорара, за исключением причитающегося коньяка. Одно дело просто видеть этих порождений виртуальных миров, а совсем иное — заметить момент их не то исчезновения, не то возвращения в привычную среду обитания. Как бы это тебе сказать…
        — Говори словами — не ошибешься.
        Слава потряс перед собой сцепленными в замок руками, показывая, что полностью одобряет такой словесный оборот. После этого вновь налил коньячку, на сей раз желая выпить за компанию. Что ж, сейчас и мне оно требуется. Ф-фу… нормально прошел, теперь еще закусить как следует. Хотя бы рыбкой слабосоленой. Вот, совсем хорошо. И слушать разоткровенничавшегося Славку можно, чуть расслабившись.
        — То, о чем я говорю, Макс, не слухи, а сведения, максимально приближенные к фактам…
        — Это как?
        — Дурью об косяк!  — рявкнул тот неожиданно грубо.  — Я сейчас по такому тонкому льду решил прогуляться, что тебе лучше и не знать. Хотя какое там. Именно тебе и надо знать, чтобы до конца прочувствовать. За эти сведения убить могут.
        — Слава, але, специально для тех, кто в танке! Я уже под приговором хожу, а от факта, что он неофициальный, не особо много и меняется. Знаешь же, что я одной ногой в бегах, просто выбираю как момент, так и маршрут. Жаль, что все предосторожности не дают гарантии.
        Разгорячившийся друг чуток остыл — понял, что в запале сморозил откровенную глупость, вздумав напомнить мне про риски обладания всякими там секретами. Даже извинился.
        — Прости, сгоряча ляпнул. Занесло просто, а так я все помню про тех горных абреков, которые тебе кровную месть объявили за своих жестко и беспощадно расстрелянных террористов — наши козлы сопли жевали и переговоры говорили, не решаясь на штурм здания.
        — Проехали.
        — Спасибо. Ну вот, я ведь к тому речь вел, что просто увидеть проявления из виртмиров может каждый, оказавшийся в нужное время в нужном месте. Зато моменты проявления и исчезновения со всеми сопутствующими эффектами… О, тут перспективы интересные открываются. Ты ведь говорил, что мало-мало, но в курсе всех геймерских приблуд.
        — А то! Одна из моих бывших на эти игры давно и серьезно подсела, вот и устроила ликбез по полуполной программе. Сейчас изображение на мониторе и звук из колонок у геймеров не в чести. Минимальный уровень комфортного для них процесса — погружение в вирт посредством шлема сферы, перчаток и датчиков по всему телу. Ах да, желательно еще и специальное полукресло-полулежанка. Зато максимум… Тут целый «саркофаг», или на научном языке «модуль полного погружения в виртуальные многомерные конструкты».
        Ответом на мою мини-лекцию послужили ленивые хлопки в ладоши со стороны Славки, не то оценившего уровень осведомленности, не то тонко издевавшегося над ним же. Впрочем, уже через пару секунд он заявил:
        — Круто излагаешь. Прям как один из них. Видимо, та девочка многому тебя научила, со всеми чувствами и любовью.
        — Не дави на мозоль,  — обреченно отмахнулся я от него.  — Это та самая, которая сбежала от меня сразу после известного события. Напоследок обозвав монстром в человеческом облике.
        — Упс… очередной миль пардон за случайную бестактность. Не знал, потому как твоих девочек вообще сложновато запомнить, особым постоянством ты не отличаешься, хотя и одновременно с двумя не… гулял. Но я не из простого любопытства тебя спрашивал.  — Побарабанив пальцами по столу, Славка поинтересовался: — Я закурю?
        — Глупый вопрос,  — ухмыльнулся я, вынимая из кармана зажигалку и перебрасывая ее в руки друга.  — Кури на здоровье, это я сегодня воздержусь. А вообще… Хватит уже других людей доставать, прося прикурить, склерозник ты несчастный.
        Тот в ответ лишь пробурчал что-то невразумительное. Вечно теряемые зажигалки, равно как и привычка курить китайские, то есть «цю-зие», сигареты сопровождала Славку всю его сознательную жизнь курильщика. Аккурат со старших классов. И ей он не изменял, как мне кажется, исключительно из принципиальной вредности. Хорошо хоть сейчас забыл только огниво, а сигареты у него оказались свои. Ф-фу… точно свои, потому как курил он лишь те, что с ментолом. Признаться, не сильно люблю этот запашок. Но за долгие годы нашей дружбы успел, так сказать, принюхаться и притерпеться.
        Комнату наполнили запахи табака и ментола, смешавшиеся с ароматом коньяка… Я же просто ждал, не желая подгонять и так несущиеся вскачь события. Тем более что мой собеседник сам решил задать высокий темп нашего с ним увлекательного разговора. Вот и сейчас…
        — Есть такой термин, а точнее, название определенной группы лиц — Скользящие. Никогда не слышал?
        — Нет, не довелось.
        — Оно и понятно,  — кивнул Славка, словно соглашаясь с какими-то собственными рассуждениями.  — Если отбросить словесную шелуху, то Скользящие — очень малочисленная прослойка геймеров, способная не просто находиться в виртуальных игровых мирах, а по-настоящему жить в них.
        Я, с трудом удержавшись от откровенного мата, уставился в потолок. Нет, ну многого ожидал, но такое уже ни в какие ворота не лезло.
        — Слав, ни для кого не секрет, что некоторые только там и живут, возвращаются в реальный мир лишь поесть, справить кое-какие надобности и счета за сетку оплатить. Да и то некоторые «саркофаги»[5 - «Саркофаг» — устройство, предназначенное для максимально комфортного и эффективного погружения в виртуальную реальность. При заказе учитываются пропорции тела клиента, а также иные особенности. Название получил из-за внешнего сходства с египетским каменным гробом.] включают в себя систему искусственного питания для особо задвинутых на голову клиентов.
        — Да не о том я, не о том.  — Вскочив, приятель принялся расхаживать по комнате, помогая ходу мысли экспрессивной жестикуляцией.  — Обычные геймеры могут воображать, что живут там, но это все не то, дешевый суррогат без цели и смысла. Скользящие же совсем другие, они гораздо сложнее. Они словно врастают в виртуальный мир, сживаются с ним, а вот потом начинается самое необычное.
        — Садись лучше. Не мельтеши перед глазами.
        — Иди ты… мне так легче до тебя важные вещи доносить. Лучше слушай.
        — Да уж уши не затыкаю.
        — Еще бы ты это попробовал сделать!  — радостно оскалился Слава.  — Необычность ситуации в том, что через несколько дней непрерывного пребывания в виртуальном мире их тело здесь… оно просто исчезает. С концами исчезает. Но не навсегда, заметь! Ставший Скользящим геймер может каким-то образом возвращаться в реальный мир и снова уходить в игровой. Как именно, что для этого надо и прочие нюансы — о них ни я, ни игровые корпорации не имеют никакого представления. Зато пытаются выяснить, но осторожно, чтобы не привлечь внимания государства. Хотя тут черт ногу сломит, где кончаются корпорации и начинается высокая политика.
        — Интересно девки пляшут… по четыре в ряд. Но я-то не геймер.
        Прекратив забег по комнате, Славка обрушился на стоящий у стенки диван, не забыв прихватить со стола емкость с коньяком, бутылку и блюдце с ломтиками лимона. Уже из более удобной позиции он продолжил, только голос был самую малость поспокойнее.
        — Геймер, не геймер, какая в «саркофаге» разница?  — парировал друг и тут же выдал таившийся до поры в рукаве козырный туз.  — По проверенной информации единственным признаком, по которому можно определить Скользящего до его перемещения в виртуальный мир, является способность видеть момент перехода из реальности в виртуальные конструкты. Догоняешь?
        — Да… Это… Получается, что если все сказанное не глупый розыгрыш и не добросовестная ошибка, то?..
        — То это выход для тебя, дубина стоеросовая! Сможешь ускользать в мир, где тебя не достать, а заодно и возвращаться. Ну так что, заработал я коньяк?
        Вопрос был риторическим, так что отвечать я даже не собирался. Если все действительно обстоит так, у меня появился шанс избежать рискованного бегства из страны по поддельным документам и последующего заметания следов. Ну, Славка, ну, хитрец. Если выгорит, я ему не то что несколько бутылок или ящиков, целую цистерну готов подогнать!



        ГЛАВА 2

        Сообщив мне действительно приятную и обнадеживающую новость, старый кореш не собирался останавливаться на достигнутом. Особенно учитывая факт, что мало знать — надо еще и воспользоваться этим самым знанием. Будучи уже в чуток поддатом состоянии, Слава вещал, его голос отражался от стен комнаты, расходился волнами по всей квартире и уж точно не проходил мимо моих заинтересованных ушей.
        — Для начала тебе нужен «саркофаг», причем не абы какой, а крутой, чтобы исключить всякие сбои и неполадки. У тебя с деньгами как?
        — Хорошо с деньгами, сам знаешь. Из моей проблемы я выжал то немногое, что получилось — деньги. Родные наши власти хоть и изрядно скрипели зубами, но деться никуда не могли. Вынуждены были выдать причитающиеся премии заодно с компенсацией за моральный ущерб моей тонкой и нежной психике. Да и до того момента проблем с деньгами не было, все же практикующий психолог, не морочащий людям голову фрейдистскими глупостями, мог кое-что себе позволить.
        — Ага, как же, помню,  — ухмыльнулся Славка, явно вспоминая некоторых моих клиентов и клиенток.  — У обычных психотерапевтов душеспасительные беседы на отвлеченные темы, а от тебя в слезах и соплях выбегали.
        — Зато все проблемы и комплексы оставляли в этом кабинете, в отличие от ситуаций с сюсюкающими над пациентами «психологами». Выкачивание денег и ноль пользы. Тьфу на них!
        Заметив, что Славка, фигурально выражаясь, потирает руки, радуясь, что очередная шпилька дошла до места назначения, я показал ему сжатый кулак. Дескать, доиграешься ты у меня. Тот понятливо перестал скалиться и вернулся к интересующей теме:
        — Завтра, максимум послезавтра, тебе привезут эту самую бандуру.
        — Сюда не стоит, лучше на съемную квартиру, там какое-то время точно ни одна собака не найдет. Уж несколько суток, требующихся для подтверждения или опровержения гипотезы о моей принадлежности к Скользящим — точно будут.
        — Да никаких проблем! Доставим туда, куда тебе в голову взбредет. Новый «саркофаг», качественный, со всеми нужными прошивками. И вот еще…  — посерьезнел он,  — придется тебе выбрать игровой мир. Честно признаться, далеко не каждый подходит, если ты еще не догадался.
        — Догадался, чай, не совсем тупой. Мир должен быть обширным, тщательно проработанным, с большим количеством игроков внутри него и для пущей гарантии находиться в Сети не первый год. А таких не столь и мало.
        — Так, все верно. А еще?
        Славка вертел в руках фужер и смотрел на меня этак испытующе. Да, все как всегда — мы в нашей компании постоянно подобным образом развлекались. Давали намек, а потом один из нас пытался, исходя из него, размотать всю логическую цепочку. И у нас двоих, тут присутствующих, это получалось вполне себе пристойно.
        — Возможно… Только возможно, что надо выбирать не только тот мир, элементы которого просачиваются в реальный, но и конкретно тот, представителей которого и их исчезновение ты видел лично.
        — Бинго! А по-нашему выражаясь, аккурат в центр мишени,  — подтвердил догадки приятель.  — Именно эти советы мне в конечном итоге и удалось выбить у человека, немного осведомленного о ситуации со Скользящими и особенностях их обнаружения. Значит, исходя из всего этого, дорога тебе в…
        — Да хватит тянуть кота за… хвост. Знаешь ведь, что я в нынешних игрушках разбираюсь слабовато, а этого стимпанковского монстра так и не опознал, поскольку рыться в эрпэгэшках и в голову не приходило.
        — Зато я уже покопался на просторах Сети. И представь себе, нашел твоего урода. Это… Да что тут говорить, я лучше его во всей красе покажу.
        Славка вскочил с дивана и метнулся к лежащему на журнальном столике ноутбуку. На полпути вспомнил, что в одной руке до сих пор сосуд с коньяком. Заметался, словно бы желая разорваться на две половинки… Наконец поставил фужер на стол, с топотом пробежал три шага до ноута. Схватив его, метнулся обратно и, открыв, вынужден был прерваться. Система, она мгновенно не загружается.
        — Сейчас-сейчас,  — бормотал он себе под нос, открывая интернет-браузер и выискивая нужный сайт.  — Ага, вот оно! Шлепайся на диван, сейчас я тебе картинную галерею показывать буду. Ту самую, стимпанковскую, с которой скоро предстоит близко познакомиться.
        Посмотрим. Слава прав, мне и сегодня и завтра предстоит перелопачивать сведения об игровом мире. Вот сейчас и начну на малых оборотах. Проникнусь, так сказать, атмосферой виртуального измерения.
        Поудобнее развалившись на привычном и комфортном диване — неудивительно, потому как сам выбирал, долго и придирчиво,  — я внимательно смотрел на экран ноута. Там, чего и следовало ожидать, многочисленными цветами переливалась входная заставка сайта «Тени Скарлайга». Скарлайг… Вот ты как называешься, игровой мир, расположенный на далеких серверах и создающий сложнейший виртуальный конструкт.
        Я смотрел на экран, где с тихим хрустом вращались чуть тронутые ржавчиной шестерни, переливались багровым огнем руны на скрещенных клинках, а громоздкие, несуразного вида стреляющие приблуды демонстрировали процессы постановки на боевой взвод и перезарядки. Что тут сказать: мрачновато, но в то же время красиво и величественно.
        — Впечатляюще, ничего не скажешь.
        — То ли еще будет!  — хохотнул собеседник, щелкая мышкой и быстро набирая что-то в меню поиска.  — Щас я тебе покажу… того самого. Который тебе не приглючился, а на самом деле был.
        Как сказал, так и сделал. То есть показал, да во всей красе. Вот оно, чудо-юдо неведомое. Да еще и с краткой поясняющей надписью под монструозным изображением. Знакомься, Макс, это тангар обыкновенный, но сильно видоизмененный различными техническими дополнениями в стимпанковском стиле. Существо вида квадратного, предпочитающее обитать либо в подземных городах, либо, на крайний случай, в замках с малым количеством окон. Характер скверный, вид мрачный, кулаки армированные, склонность к приступам боевого безумия. В общем, тот еще милашка, чтоб ему без конца икалось.
        — М-да… Хорошо еще, что это самое боевое безумие он в нашей реальности не продемонстрировал,  — без тени иронии сказал я, прочитав краткую характеристику этого подвида, населяющего виртмир.  — Иначе бы большое ой получилось.
        — А то ж. Без этого никуда.
        Около минуты я сидел в подобии транса, окончательно осмысливая возможность пересечения мира реального и вот этого, что находился внутри экрана. Сложно понять, еще сложнее принять как данность. А что поделать, придется вбивать в свою голову сей факт как одну из основ нового, измененного мировосприятия.
        От тяжких мыслей отвлек локоть Славки, чувствительно врезавшийся в правый бок, и возглас:
        — Не спи, замерзнешь!
        — Лето на дворе…
        — Тогда поджаришься,  — мигом переобулся тот.  — И вообще, я тут не на медитирующего тебя смотреть прибыл, а насчет выяснения важных и не очень деталей. В реальности ситуации убедил? Сайт наиболее желательного в твоей ситуации игрового мира показал? Насчет заказа «саркофага» тоже обговорили…
        — Все так и есть,  — согласился я.  — С тебя «саркофаг» и все сопутствующее, с меня деньги и адрес доставки. Ну а потом… будем посмотреть, получится ли что-то из нашей безумной затеи.
        — Должно получиться, Макс, я бы иначе не стал тебя дергать. А сейчас… Пора мне по делам бежать. Только коньяк прихвачу, пока ты про него еще помнишь.
        — Иди уже, дегустатор виноградного самогона двадцатилетней выдержки.
        Ну Славка и пошел. Разумеется, прихватив с собой коньяк. Распрощавшись с ним и не забыв запереть дверь, я вернулся к компьютеру, полный решимости прочитать все, находящееся в открытом доступе, о мире Скарлайга.


        Голова… Она не просто болела, а раскалывалась на множество составляющих. Не помогали уже ни крепкий кофе, ни пара таблеток анальгина. А все от перенасыщения информацией! Как ни крути, а многочасовое сидение за экраном ноута и переход с одной страницы «Энциклопедии Скарлайга» на другую — занятие никоим образом не позволяющее отдыхать. Особенно в том случае, когда воспринимаешь все это не как увеселение, а как важную и необходимейшую деталь плана.
        Классы героев, их сильные и слабые стороны, умения и магические способности, причудливо переплетенные со стимпанковской технологией. Жуть, да и только! А ведь есть еще и подробнейшая история этого игрового мира. Существенно расширившаяся в момент запуска оного. Не стоит также забывать об особо важных персонах, расстановке сил, компьютерных персонажах и игроках, уже успевших в этой среде стать живыми легендами геймерского социума. М-да, тяжкие дела, как оказалось, а все равно придется соответствовать. Хорошо еще, что и бывшая девушка в этом серьезно поварилась, да и я порой, чисто под настроение, любил погонять в компьютерные эрпэгэшки старого, довиртуального еще образца.
        А неплохо сделали, неплохо! И нестатичная структура мира, и постепенное расширение во все возможные стороны, и возможность перемещения игроков между отдельными секторами игрового мира, пусть и довольно хитро обставленную. Искусственный интеллект опять же. Не абы что, а действительно интеллект, из числа новейших разработок, которые и в военке только-только начали использоваться на уровне прототипов. Как ни странно, но отдача денег от игровых миров оказалась не в пример более существенной, чем классическая, веками проверенная корпорациями область заработков.
        И еще одно — местами забавное, а для некоторых источник неиллюзорной боли в области задницы. Ага, я про взаимодействие мира Скарлайга в плане денег игровых и денег реальных.
        Для любителей ввода реального бабла с самого начала раскачки персонажа в игре стоял жесткий и непробиваемый фильтр. Если игрок не соизволил раскачаться до сорокового уровня, то фиквам ему, а не вливания реала. Ну а потом можно, хотя и с жестким лимитом — не более пяти тысяч евро в месяц. На пятидесятом планка ввода приподнималась еще немного, затем на шестидесятом и так далее и тому подобное.
        Поначалу некоторые любители закупаться всем и вся шипели ядовитыми змеюками. Заявляя, что с таким хамским отношением никакие серьезные геймеры туда и не сунутся, да и прибыль владеющей виртмиром корпорации уйдет в ноль. Ан нет, все получилось с точностью до наоборот. Повалил поток геймеров, которым в других местах не сильно нравилась ситуация, когда банальные финансовые вливания ставили плоховатого игрока вровень с другими, не столь состоятельными в реальной жизни. Повалили, чтобы вкладывать весомые суммы в, по сути своей, одно из развлечений. Прибыль же…
        Прибыль была, да еще какая! Тут и несколько повышенная по сравнению с прочими ежемесячная плата, и прибыль от рекламы, да и ввод прокачавшимися игроками реала, который оказался просто несколько сдвинут во временных рамках, только и всего. И о числе игроков, выбравших мир Скарлайга, забывать не стоило. В общем, дела у компании шли на «ура», и проект развивался вширь и вглубь — на радость владельцам и конкурентам на зависть.
        Откинувшись на спинку дивана, я прикрыл глаза. Пытаясь хоть немного расслабиться, отбросить в сторону тяжелую усталость от переизбытка информации. Да-да. Именно переизбытка, потому как столько часов подряд просидеть за компом, вчитываясь в любую мелочь… сомнительное, доложу я вам, удовольствие. К тому же еще и желудок требовательно урчал, желая, чтобы в него немедленно закинули нечто съедобное и в приличном количестве.
        А потом? Потом надо было как следует выспаться, ведь завтрашний день обещал быть насыщенным во всех отношениях. Получение «саркофага», размещение его в съемной квартире, настройка и наладка, подключение к игровому миру… И это еще очень приблизительно, черновой, так сказать, вариант.
        Посидев этак с полчаса и почти полностью выбросив из головы посторонние мысли, я занялся приготовлением ужина, так как обед был благополучно пропущен. Думал, что во время этого нехитрого действа голова окончательно придет в норму, ан нет, не получилось.
        Мысли об игровом мире стимпанка и правда выветрились на некоторое время, зато на их месте всплыли другие. Те самые, из-за которых я и находился в плохом, очень плохом моральном состоянии.
        Два с лишним месяца назад ничего не предвещало проблем. Привычная работа, друзья, отдых на всю катушку. Ан нет, все изменилось рывком, стремительно и безальтернативно. Началось же всего-навсего с визита в одно из офисных зданий, расположенное близко к центру города. Оно всегда считалось мажорным, там располагались конторы модных юристов, посредников, консультантов в разных областях. Иметь контору в этом древнем здании было модно. И плевать всем хотелось на то, что во времена совсем уж далекие там располагался элитный бордель для знатных и состоятельных клиентов.
        Ну да не о том речь. В ясный весенний денек мне надо было оказаться в одной из контор этого здания по не слишком важному, но все же необходимому делу. Обычные бюрократические закидоны, при работе с которыми нужна помощь толкового юриста. И надо же было случиться, чтобы именно этим днем немалой группе террористов из одной горной республики приспичило провести очередную громкую акцию по захвату заложников!
        Вот так и получилось, что чужая проблема одномоментно стала моей. А как иначе, если в офис, где ты тихо-мирно советуешься с юристом по деловому вопросу, врываются два инородца с небритыми харями, тупыми до дебилизма обкуренными рожами и короткими автоматами в руках.
        Дергаться не имело смысла… Тихо и покорно, подобно барану, выполнять указания тварей — тем более. Пришлось поставить последний рубль ребром, дождавшись момента, когда оба террориста чуть отвлекутся на секретуточку с большим бюстом и в юбочке чуть ниже попки. Вот тогда и пришел тот самый «момент истины».
        По давней привычке родом из детства в беспокойном дворе я и нож в заднем кармане — понятия неразделимые. Вот он, извлеченный с выкинувшимся лезвием, и отправился в короткий полет. Конечная точка — шея того, который чуть слева от меня. И сразу же бросок ко второму, пока тот не успел нажать на спуск автомата и вообще осознать ситуацию.
        Краем глаза увидел, как нож входит в тело террориста… Хорошо входит, правильно, смертельно. И руки его тянутся не к автомату, а к собственной глотке — в тщетной попытке что-либо исправить. Поздно. Тварь, ты убит. Сдыхай себе и по возможности потише.
        Врезался во второго, который слишком долго, целую секунду, пялился на своего подельника, а в глазах застыла смесь изумления и постепенно разгорающегося страха. Не привык фанатик к тому, что мирные заложники могут так жестко и быстро действовать. А вот выкуси, тварь! Я тебе не заложник, а мирным тем более никогда не был. Скорее сдохну, но плясать как марионетка под дулом автомата точно не стану.
        С грохотом обрушились на пол… Против меня играла не самая большая масса, да и отсутствие постоянных тренировок, оно тоже не способствовало. Бандюк оказался более массивен, да к тому же наркотический угар работал еще и как серьезный стимулятор. Были бы мы не в клинче, можно было бы достать удобным ударом, но вот сейчас… Хотя…
        Руки заблокированы, противник попытался подмять меня под себя, справиться самостоятельно, не призывая на помощь. А вот хрен тебе! Руки заняты, ноги сейчас малополезны, поскольку замаха нет. Изогнулся и нечеловеческим усилием дотянулся до опять же шеи. Зубами! Вонь немытого тела, поддающаяся под металлокерамическими коронками плоть, заливающая рот кровь. И хрип того, кого я достал таким манером, о котором мало кто мог подумать. Грызть чужие глотки, словно дикий зверь,  — это в наше время странно… зато действенно. Впился еще глубже, чтобы уж наверняка довершить начатое. Конвульсивные, постепенно затихающие подергивания тела. Все! Финита.
        Поднялся, первым делом подхватил лежащий рядом автомат, уже снятый с предохранителя и с загнанным в ствол патроном. Быстрый взгляд в сторону того, ножом успокоенного. Нет, тут правки не потребуется, мертв, как селедка из банки.
        Зато я буквально кожей почувствовал ужас, исходящий от юриста, пары его помощников, симпатичной секретуточки. Боятся. Меня. Почему? Почему меня, а не тех тварей, которых в здании наверняка более чем достаточно? Почему?!
        — …почему?
        …Шепот, сорвавшийся с губ, завис в тишине. А сам я выплыл из так некстати нахлынувших воспоминаний. И запах гари от превратившихся в угольки кусков мяса на сковородке. М-да, не повезло мне с ужином, ведь заново возиться нет никакой потенции. Придется открывать что-то консервированное, на порядок хуже по вкусу. Ну, хотя бы быстро.
        Через несколько минут я без особого аппетита жевал консервированный говяжий язык с уцелевшим после моего разгильдяйства гарниром и размышлял над странными извивами человеческой психики. Странно все это. Раньше воспоминания приходили по большей части в кошмарах. Сейчас же… да еще так ярко, как ночной порой. И ведь никак не психотравма, потому что никаких приступов гуманизма по отношению к убиенным террористам у меня не было, нет, да и не появится. Зато ненависть ко мне у их покровителей — это да. От нее и стремлюсь спрятаться.
        Назначенная награда за голову со стороны этих фанатиков — это раз. Крайне недоброжелательное отношение со стороны властей — это два. Откуда второе? А тут все просто. Вместо стандартных переговоров, высокой политики, что у наших дорогих властей связана с попытками отполировать языком до блеска чью-либо задницу, получилось… А резня получилась, которую заварила одна моя не слишком скромная персона. Когда вместо того чтобы покорно поднять лапки и выполнять требования террористов, удалось сначала прикончить первую парочку, а потом, завладев их оружием, устроить в бывшем борделе, а ныне офисном центре натуральный шутер[6 - Шутер — жанр компьютерных игр. От англ. shooter — стрелялка. Много стрельбы, ограниченное пространство и большое количество врагов, которых необходимо уничтожить, иногда за определенный промежуток времени.] в реальности.
        Кровь, трупы, полное игнорирование наличия заложников, стремление если и умереть, то не стоя на коленях. Ах да, еще и целый ушат жуткого везения. Позволившего выжить, отделавшись несколькими неприятными, но не опасными для жизни ранениями.
        Потом меня спрашивали: «А как?!» Ответить было почти что и нечего. Детство и юность в полукриминальном районе, уличные жестокие драки, увлечение стрельбой и восточными единоборствами. Потом все это отполировалось военной кафедрой в универе, где офицеры подходили к делу со всей ответственностью, желая вырастить не абы кого, а грамотных профессионалов. Ну и, в качестве десерта, моя бешеная ненависть к тем, кого я от всей души считал мразью, недостойной жизни.
        А теперь… Теперь я как зверь в лабиринте. Ищущий выход. Один из выходов, который может привести как к свободе, так и в новый, пусть и иной лабиринт. Что ж, время покажет. Сейчас же спать. И надеюсь, что сегодня сны не придут меня навестить.



        ГЛАВА 3

        Утро. Хорошее утро, поскольку спал я, как зимующий сурок, то есть крепко и с яркими, приятными сновидениями. Только суркам, как я предполагаю, снятся нехитрые радости жирных грызунов, ну а я обошелся видениями заснеженных гор Швейцарии. Был я там, а впечатления остались самые что ни на есть приятные. Вот и проникли в сновидения, чему только рад. И никаких больше кошмаров. Надеюсь на то, сильно надеюсь.
        И день завертелся… Звонки родителям с предупреждением о том, что на несколько дней я выпадаю из связи, но со мной все в полном порядке, просто так требуется для одного важного дела. Хорошо, что им все было понятно насчет подобной необходимости. А уточнять детали не стали. Пока не стали, но в будущем непременно попросят подробно изложить ситуацию. А я что, я изложу. Надеюсь, что изложение окажется оптимистичным, ох как я на это надеюсь.
        Затем собрался, прихватил с собой документы, имевшуюся в квартире не столь большую сумму наличных денег и ноут, на котором была важная для меня информация. После этого осталось закрыть дверь да отправиться на улицу отлавливать первое попавшееся такси. Ну и, само собой, про прихваченное оружие забывать не стоило.
        Оружие! Будь прокляты те, кто за долгие годы так и не сподобился разрешить ношение нормального боевого оружия. Вот и сейчас мне пришлось обойтись пусть сильной, эффективной, но все же травматикой. Нет, убить можно и из нее, но как же сложно это сделать. Целиться придется в отдельные, уязвимые даже для подобного боеприпаса точки, и вообще. Жуть, да и только. А прихватить с собой стоящую в сейфе «Сайгу» — привлечь излишнее внимание. Этого же я сейчас делать точно не собирался.
        Уже в такси, на полпути к съемной квартире, меня настиг звонок Славки. Первыми словами, которые я услышал, были:
        — Привет, Макс. Везу «саркофаг» в своей тачке… Бли-ин, едва утрамбовали, он не тяжелый, но громоздкий. Давай уже, колись на адрес, не могу же я впустую по городу кружить.
        — Запоминай, чудо в перьях.  — Хмыкнув, я продиктовал ему улицу и дом, после чего поинтересовался: — Время прибытия?
        — Ну… Минут двадцать, как я думаю.
        — Договорились. Жду.
        Мне до пункта назначения ехать оставалось минут семь, не больше, поэтому насчет опоздания я точно не тревожился. Так оно и вышло. Я успел отпустить таксиста, выкурить сигаретку, поразмыслить несколько минут об отвлеченных материях. Лишь после всего этого во двор въехал громоздкий черный «джипорожец» моего друга и тут же требовательно забибикал. Махнув рукой, я показал ему, к какому именно подъезду надо ехать. Все, отлично…
        Выскочивший из машины Славка сиял не хуже начищенной медяшки. Что ж, один его вид недвусмысленно говорил о полном успехе с приобретением и доставкой заказа. Подтверждение последовало незамедлительно, стоило ему только открыть рот:
        — Макс, мне таку-ую штукенцию продали, ты даже не представляешь!
        — Ну почему же не представляю,  — улыбнулся я, пожимая ему руку.  — Вот сейчас увижу и представлю во всех подробностях. Только сначала все же стоит занести груз внутрь.
        — Зануда ты местами, вот что я тебе хочу сказать. Ладно, давай сначала и впрямь занесем «саркофаг». Этаж-то какой?
        — Второй.
        Уже хорошо. А то был бы пятый, да без лифта. Не-ет, такие подвиги не для меня. Если нет совсем уж крайней надобности.
        В это я верил. Славка вообще не был любителем физических нагрузок. Быстрый, суетливый, но вот с физической силой как-то не особо дружил. Ну да у каждого свои особенности. Я, к примеру, на самолетах летать ненавижу. Так и что с того?
        А «саркофаг» и впрямь оказался громоздким. Пока мы его выгружали из машины и вносили в подъезд, было еще ничего, а вот кантовать груз, поднимаясь по лестнице… Ну да ладно, справились. Расположив упаковку с высокотехнологичным устройством внутри на полу большей из двух комнат, мы с облегчением осознали, что работа грузчиков завершена. Зато пришло время другой работы, куда более тонкой — требовалось установить систему, привести ее в рабочее состояние. Хорошо, что на сей счет имелась подробнейшая инструкция, написанная таким образом, что даже малопонимающий в компьютерах и электронике человек мог успешно разобраться во всех стадиях процесса.
        Через час отборного мата и после нескольких чашек кофе и чая, а также нескольких доз коньяка процесс сборки и настройки был закончен. Теперь посреди комнаты стояла конструкция, действительно напоминающая древнеегипетский элемент культа. Только внутрь должна была помещаться не мумия, а геймер, желающий с максимальными комфортом и эффективностью находиться в виртуальных игровых мирах.
        — Ну вот, Макс, пора тебе в высокотехнологичную кроватку, пребывание в которой и дает полный допуск в виртуальные миры. Особенно в так интересующий нас мир Скарлайга.
        — Хм, пожалуй, ты прав,  — согласился я, без малейшей симпатии взирая на «саркофаг».  — Ну а сам ты что делать планируешь?
        — Да особенно и ничего. Посижу ту пару часиков, удостоверюсь, что погружение в вирт прошло нормально. Ну а потом камеру поставлю да время от времени посматривать буду, как обстоит дело с наличием тебя в этом устройстве.
        — В логике не откажешь. Тогда… начнем потихоньку.
        Сказано — сделано. Раздевшись, как оно и было прописано в инструкции, я улегся в ложе «саркофага», стараясь, чтобы организм не чувствовал ни малейшего неудобства. Именно так достигалась максимальная степень погружения — полное отсутствие раздражающих факторов и готовность психики принять виртуальный мир, не отторгая оный из-за каких-либо страхов или комплексов.
        Комплексов у меня не было. Страхи… Скорее уж их можно было назвать разумными опасениями, и не более того. Ну а для максимального комфорта в «саркофаге» этой модели было предусмотрено буквально все. Мне осталось лишь надеть на голову мягкий не то шлем, не то маску. Этот предмет позволял управлять компьютером без каких-либо движений, лишь импульсами, идущими от нейросети головного мозга. Ну что, Скарлайг, пришла пора познакомиться более тесно!


        Легкое ощущение головокружения, и вот уже перед моими глазами в пустоте висит эмблема мира Скарлайг, а приятный женский голос произносит:
        — Добро пожаловать в мир Теней Скарлайга, незнакомец. Множество приключений и новых впечатлений ждут вас.
        — Благодарю,  — на автомате буркнул я, не успев осознать, что разговариваю даже не с элементом ИИ, а со стандартной заготовкой стартового меню игры.
        — Более двадцати миллионов игроков со всего мира сейчас находятся внутри игры. Если вы желаете присоединиться к ним, то должны выбрать расу, пол, класс персонажа, который станет вашим воплощением в Скарлайге. Выбор за вами…
        Исчезла заставка, на какое-то мгновение все заволокло рубиновым туманом, но он быстро развеялся. Теперь передо мной вращалась отполированная шестерня, выступавшая сейчас в роли импровизированного подиума. На ней находились два силуэта — мужской и женский, а в воздухе зависла надпись готическим шрифтом: «Выберите имя и пол».
        Это мы мигом, это без малейших сомнений и колебаний. Имя родное, то есть Макс. А пол… На кой бес мне выбирать женский персонаж, я даже представить не могу. Прикола ради? Так явно не мой случай. Что же до разного рода сексуальных странностей, то подобного добра точно не было, нет и не надо. Усмехнувшись, указал на мужской силуэт. Тот, как и водится в таких ситуациях, подсветился, ну а шестерня унеслась куда-то ввысь, уступив место другой, новой и более заполненной фигурами. «Подиум» вращался, предоставляя очередное право выбора.
        Итак, что у нас на сей раз? Ага, расы. Человек обычный, распространеннейший и присутствующий везде вариант. Нет, благодарю, вряд ли тут можно ожидать особых преимуществ. Но в резерве придержим, мало ли что.
        О, знакомая персона! Тот самый хмырь, встретившийся в темном дворе и исчезнувший из реальности. Тангар, он же подземный житель и вообще существо со сложным характером. Нет, меня его внешний облик никоим образом не устраивает: низкорослый, широкий и вообще — совсем не мое. Однозначно в минус.
        Эльф… Ну как же игра, да без эльфийского присутствия, особенно если в данной игре есть магия? Вот и разработчики Скарлайга подумали, что действительно никак. И верно подумали, ведь любовь к ушастикам присутствует у очень многих клиентов. Только я никоим образом не многие. Хотя надо признать, плюшки у этой расы имеются, особенно касающиеся способностей к магии. Хорошие такие, вкусные, я на эту тему много статей в энциклопедии игрового мира прочитал.
        Дракониды — потомки людей или эльфов, смешавшихся с драконами в гуманоидном обличье. Атлетическая фигура, сложенные за спиной крылья, позволяющие пусть недолго и с усилиями, но все же летать. Из-за чешуйчатой кожи повышенная сопротивляемость к физическому урону, да к тому же — возможность выдыхать не огонь, но ядовитые испарения. Это плюсы. А из минусов… слабые способности к магии да уязвимость к определенным, магическим же, воздействиям, в том числе на разум. А оно мне надо? Сомневаюсь.
        Перед глазами проплыла громоздкая фигура огра, которого я в качестве игрового — и надеюсь, не только игрового — воплощения даже в страшном сне представить не в состоянии. К бесовой бабушке огра, пусть ее своим видом удручает. Кстати, сильно не уверен, что женскую вариацию данной расы выбрал хоть кто-то. Наверняка форменная «Гюльчатай, закрой рожа».
        Кендер… Экзотическое существо, способное быть как шпионом, так и бойцом-диверсантом. Ловкость, умение маскироваться, неплохая дружба с магией, но показатели Силы фактически на нуле. Смотрим дальше…
        Стоп! А вот это уже действительно интересно. Тифлинг. Существо, в котором течет убойная смесь демонической и человеческой крови. По общим характеристикам можно сравнить с человеком, но есть и некоторые особенности. Итак, смотрим внимательно.
        Для начала — тифлингов не особенно-то и любят в Скарлайге. Расы, тяготеющие к светлому или равновесному полюсу Силы с подозрением относятся к демонической крови. Ну а прислушивающиеся к темным энергиям не слишком радуются коварству представителей этой расы. То есть выбравшему тифлинга гарантированы недоверие окружающих, завышенные цены торговцев и прочие сомнительные прелести, мешающие социальной составляющей игры. Ах да, еще уязвимость перед магами-демонологами, способными влиять на демонические кровь и душу, пусть и не так сильно, как в случае полноценных обитателей демонических планов.
        Это у нас минусы. А в чем же плюсы? Повышенная Сила и способности к магии, равно как и бонус к устойчивости перед огненной стихией и ментальными воздействиями. На мой взгляд, плюсы легко окупают минусы. А социальная часть? Да на телеграфном столбе я ее вертел, потому как на стремление всем нравиться и одним видом внушать положительные эмоции я даже не замахиваюсь. Что поделать, я или сам по себе, или во главе чего-то. Подчиненная же роль меня ну никак не радует, не устраивает.
        Мимоходом пролистав перечень прочих рас, я убедился, что ничего радующего меня там так и не нашлось. Увы и ах. Следовательно, выбираю тифлинга, несмотря на предупреждение программы-помощника, что игра за данную расу может быть не самым легким занятием. С трудом удержался от пожелания засунуть эти самые предупреждения в задницу. Почему? Да просто не смог представить эту самую задницу у программы, к тому же искусственным интеллектом не обладающей.
        Что, пора переходить к выбору класса? Пора. Да вот не переходится почему-то. И в чем проблема? А-а, вон оно что! Настройки собственной внешности требуются. Равно как и выбор пары признаков, благодаря которым моего персонажа можно будет отличить от простого человека. Что ж, выберем, тем паче что список, он тут прилагается.
        Внешность — моя естественная. Привык к ней, да и не люблю использовать маски, если в том нет крайней необходимости. А вот с признаками дело обстоит посложнее. Некоторые из них выглядят безобидно, вроде сероватого или алого оттенка кожи, не вызывают слишком уж резкой реакции окружающих. Правда и толку с такого «наследия демонических предков» маловато будет.
        Зато есть и другие, куда как более полезные. К примеру, строение глаз. Внешне, само собой, черное пламя с алыми искрами внутри выглядит пугающе, зато и зрение становится несколько иным. Ночное видение, способность чувствовать тепловое излучение — это все лишним точно не будет.
        Одна особенность выбрана, теперь вторая… Хвост, рожки на голове… Нет уж, последнее точно не требуется, ибо рогатость не переношу всеми фибрами души. А вот когти на руках, которые очень даже неплохо можно использовать в качестве кинжалов — иное дело. Примерим, посмотрим… А что, ничего так. В обычном состоянии выглядят необычно, а вот в боевом варианте значительно увеличиваются и становятся похожи на кинжалы, растущие прямо из пальцев. Прелесть! Нет, мне однозначно нравится. Берем. Жаль, двойной комплект нельзя попросить. Хотя… Куда я его дену?
        Да, а в чем проблема с когтями, чему они мешают? А, ну да, конечно. Не все виды латных перчаток подходят, да и в выборе оружия некоторые ограничения. Ну не всякую рукоять такой рукой удобно ухватить получится. Потому и выходит, что при использовании где-то трех четвертей холодного оружия возникает существенный штраф, равно как и снижение вероятности критического удара. Ничего, переживем.
        Фигура тифлинга с горящими черным пламенем глазами, немаленькими когтями на руках и моим родным лицом ярко засветилась. В то же самое время исчезли все остальные фигуры, относящиеся к иным расам. Выбор, как говорится, сделан.
        Класс. Не в смысле моего эмоционального отношения к происходящему, а в смысле того, что пришла пора выбирать класс персонажа. Воин обычный — в топку, равно как и скаут, он же разведчик-диверсант — без магии или с малым ее количеством я действовать не согласен. Говорящий с Духами или хунган? Интересные классы. Не спорю. Первый ориентирован на призыв духов стихий и тотемов живых существ, а второй по сути своей этакий некромант с упором как на поднятие мертвых, так и на подселение в мертвые тела существ из-за грани. Подумаем, поразмыслим. Уж больно у них здоровье слабое, особенно если в ближнем бою придется сражаться.
        Классический маг, опирающийся на стихии. Сюда же и астральную школу относим, да и появившуюся чуть позже возможность ментальных воздействий. Классика классикой, но именно в шаблонности таится основная слабость персонажа. Изучен вдоль и поперек, все знают, чего от него ожидать, да и особенностей маловато. Разве что прокачивать в демонологию, но пока до нее доберешься, офигеешь.
        Темплар, то есть класс, накрепко повязанный практически всеми своими умениями с той или иной божественной сущностью. Ну и разветвления — на темплара-жреца, то есть по большей части использующего божественную силу мага, и на темплара-храмовника. Второй по сути своей этакий рыцарь, способный проклинать, благословлять и лечить. Особенности, те или иные, зависят от конкретного божества, которое выбирается, если память не изменяет, уровню к пятнадцатому. Нафиг-нефиг! Я ж весь нервами изойду, понимая, что многое зависит от расположения непонятно кого, и буду ежеминутно ожидать с той стороны возможной пакости. А учитывая расчет стать Скользящим, ослаблять себя зависимостью от чего-то постороннего тем более не в масть.
        Ну что, классические классы перебрали, теперь переходим к более экзотическим вариациям, кои являются фишками Скарлайга с его стимпанковской составляющей. Не все игроки за них берутся, считая, что лучше со стороны за ними наблюдать, чем всерьез примерять на свою шкуру подобные обличья.
        Алхимик. В мире Скарлайга данное умение неспроста было выделено в отдельный и весьма неслабый класс. Сначала, на первых уровнях, игрок действительно будет ограничен использованием стандартных, собственноручно составленных зелий, но вот потом… Потом появляются уникальные возможности как преобразования собственного тела, так и выращивания гомункулов с разнообразными боевыми качествами. Число в принципе не ограничено, но использование более двух одновременно запрещено правилами игрового мира. Да и то были там свои тонкости.
        Интересное явление. Вчера я всерьез раздумывал насчет приемлемости для себя данного варианта. Точно решить не удалось, вот и сейчас в сомнениях. Первоначальная раскачка адская, зато потом… возможны разные, дюже интересные пути развития.
        А вот и два последних класса. Последних — по положению в списке, но отнюдь не по интересу для меня. Вот они, техномаг и умелец. Последний изначально специализируется на создании разнообразных устройств и созданий наподобие големов и автоматов — этаких полуроботов с магической составляющей. Ну а техномаг способен напрямую работать с энергиями мира Теней Скарлайга, а заодно модифицировать собственное тело, используя специальные кристаллы-накопители.
        Алхимик или техномаг? Орел или решка? Нет, все же техномаг. Воспользуюсь гримасой интуиции, равно как и не слишком большой любовью к химии, что родом аж из средней школы, от противной училки по данному предмету.
        Техномаг! Раздается лязг металла, фигура моего будущего воплощения в виртмире торжествующе поднимает руки и потом бьет по невидимой цели перед собой. Звон разбитого стекла, осыпающееся осколками изображение, и вот уже новая картинка стоит перед глазами. Новая и, как я надеюсь, последняя. Распределение характеристик.
        Сила. Выносливость. Восприятие. Интеллект. Воля. Ловкость. Шесть характеристик, и каждая из них важна в той или иной степени. Сейчас все позиции на тройках, а в запасе аж десять свободных очков. Хм, ничего себе, думать и тут придется не по-детски.
        Сила, требующаяся для переноса тяжестей, мощи удара при использовании оружия ближнего боя. Ну и малость влияющая на здоровье, как же без этого.
        Выносливость. Возможность ускоряться при передвижении, как дополнение и основа — жизненная сила, малое количество которой приведет к тому, что тебя любой мелкий звереныш двумя укусами загрызет насмерть.
        А для всех стрелков у нас Восприятие припасли. Будет оно болтаться близко к нулю, так ты и слону в задницу с двух метров не факт что попадешь. Нет, я тут несколько утрирую, но общая тенденция остается все же верной. Ну и для нахождения ловушек важна характеристика: техномагических, магических и тем более простых.
        Ловкость. С ней тем более все понятно. Уклонение от ударов, арбалетных болтов, пуль и заклятий, а заодно и шансы нанести критический урон. Все? Да нет, еще немного на точность выстрела влияет, дополняя Восприятие.
        Интеллект. Вещь важная как для чистых магов, так и для идущих по путям техно. На запасы энергии характеристика влияет слабо, но вот без мало-мальски высокого значения не получается ни изучить новое заклятие, ни понять устройство той или иной схемы или алхимического состава.
        Наконец, Воля. Величина энергетического запаса, устойчивость к магическим воздействиям, восстановление. Кратко, но четко, дополнительные пояснения тут даже не требуются.
        Попробовав интереса ради уменьшить значение не столь нужной сейчас Ловкости, я понял, что птичка обломинго осенила меня своим крылом. Не судьба-с, и все тут. Ниже трех значение не опускалось. Значит, есть десять позиций, и ни единой больше. С ними и будем работать.
        Расовая принадлежность автоматом дает по единице Силы и Воли при переходе на новый уровень.[7 - Уровень — набор персонажем определенного количества очков опыта. По достижении уровня выдается определенное количество единиц умений и характеристик для улучшения игроком своего игрового персонажа. Также увеличивается количество жизненных сил и энергии.] Хороший такой бонус, он и послужил одной из главных причин выбора. Значит, в Силу пока, именно пока, вкладываться особо не стоит. Разве что одну единицу вбросить, так, на всякий пожарный.
        Остается девять… Две единицы в Выносливость, каждая из них дает по пять хитпойнтов.[8 - Хитпойнты (хиты)  — количество «жизней», единиц жизненной силы персонажа. Как только жизнь падает до нуля, персонаж погибает, после чего в игре «Тени Скарлайга» отправляется на точку возрождения, где и возрождается через определенный период времени.] Ловкость на первых порах выбрасываем за борт, да и в дальнейшем не факт, что пригодится. Восприятие идет по тому же маршруту, в пешее порнографическое путешествие. Стрелять в кого-либо сейчас не резон, лучше стремиться в ближний бой, пользуясь преимуществами организма, заточенного именно под ближний бой — с такими-то когтями на руках.
        Два в Интеллект за-ради отсутствия проблем в изучении чего-либо. Ну и остаток однозначно в Волю, что прибавит позиции прочности — в расчете пять пунктов за единицу характеристики. Ну все, распределился.
        СИЛА — 4
        ВЫНОСЛИВОСТЬ — 5
        ВОСПРИЯТИЕ — 3
        ЛОВКОСТЬ — 3
        ИНТЕЛЛЕКТ — 5
        ВОЛЯ — 8
        Дотянулся до кнопки подтверждения выбора, и окно характеристик исчезло в пыльном вихре. Ну а вместо него вновь прорезался знакомый уже голос программы:
        — ТИФЛИНГ МАКС, ВЫ БУДЕТЕ ПЕРЕНЕСЕНЫ В МЕСТО, НАХОДЯЩЕЕСЯ НА НЕКОТОРОМ ОТДАЛЕНИИ ОТ ОДНОГО ИЗ КРУПНЫХ ГОРОДОВ СКАРЛАЙГА. ГОРОД ВЫБИРАЕТСЯ ПРОИЗВОЛЬНО, ПОТОМУ ЧТО У РАСЫ ТИФЛИНГОВ НЕТ КОНТРОЛИРУЕМОЙ ЛИЧНО ИМИ ТЕРРИТОРИИ, А СЛЕДОВАТЕЛЬНО, НЕТ И СОБСТВЕННОЙ СТАРТОВОЙ ЛОКАЦИИ. ВЫБОР ПРОИЗВОДИТСЯ В ПРОИЗВОЛЬНОМ ПОРЯДКЕ. УДАЧИ ВАМ, ИГРОК.
        Все вокруг пошло рябью, смялось, словно промышленные отходы. Слышался лишь скрежет невидимых механизмов, которые, судя по задумке авторов игры, как раз и должны были перебросить новичка в неизвестное ему самому место. Что ж, скрестим пальцы на удачу и нырнем в новый мир, способный стать как пустышкой, так и чем-то большим. Лично я всей душой надеюсь на второй вариант. Ну, поехали!



        ГЛАВА 4

        Яркая вспышка, и вот я уже не нахожусь в нигде, а твердо стою на ногах в каком-то замкнутом пространстве. И оно, пространство, явно поднимается вверх. Протягиваю руку, дотрагиваясь до стен… Сталь, сталь… стекло? Да, стекло, но сквозь него ничего не видно, словно вокруг полный мрак или… Земля! Капсула, где я нахожусь, поднимается из-под земли, то-то слышен тихий шорох.
        Проходит секунд десять, и вот в глаза бьет первый луч света. Тусклого такого света, потому как вечереет, видны потихоньку склоняющееся к закату солнце и мрачноватый пейзаж вокруг. Живых существ вроде бы нет, но много ли рассмотришь через небольшой участок стекла… Так что надо приготовиться к любым неожиданностям.
        Громкое шипение, и вот передняя стенка капсулы отъезжает в сторону, давая возможность пройти в новый для меня мир, поближе познакомиться с ним. Делаю один шаг, другой, одновременно оглядываясь по сторонам в поисках вероятных неприятностей. Пусто. Даже как-то странно… Впрочем, не буди лихо, пока оно тихо. Лучше для начала как следует себя родимого изучить, равно как и то, что милостями разработчиков дают в самом начале игры.
        Итак, пожитки… Для них предусмотрены небольшая набедренная сумка и заплечный рюкзак. Первая, как я понимаю, для разной мелочи, второй для более габаритных грузов. И еще пояс наподобие патронташа со множеством ячеек, но он явно для предметов первой необходимости и малого габарита.
        Так, а сами вещички у нас где? Засунув руку в сумку, я первым делом извлек на свет ножик с потрескавшейся костяной рукояткой и лезвием с хреноватой заточкой, вообще не внушающей особого доверия. Хмыкнув, попробовал выпустить когти на свободной левой руке. М-да, сравнение явно не в пользу изделия криворуких мастеров. Но на пояс все же приладим, мало ли что придется срезать по дороге.
        Что еще? Фляга с водой порадовала, потому как пусть и в игровом мире, разработчиками были введены чувства голода и жажды. Идентичные реальным.
        Кстати, о голоде. Еды я в сумке так и не обнаружил, зато нашлись аж целых семь малых кристаллов аметиста. Местные, так сказать, денежные знаки. В мире Скарлайга, как подробно описывалось в помощи,[9 - Помощь (help)  — справочная информация по игре, вызываемая нажатием определенной кнопки или введением команды.] вместо золота, серебра и медяшек были в ходу кристаллы классических размеров и огранки. Аметист ценился меньше всего, изумруды считались несколько более дорогими, затем следовали рубины, ну а на самом верху шкалы ценностей красовался сапфир. Бриллианты, как я понял, тут или вообще не котировались, или же не были известны в принципе. Ну а в остальном — стандартная разбивка на сотни.
        Ну что, инвентаризация произведена, теперь можно и в путь. Да, а куда именно? Где, мать вашу в известный адрес, карта и прочие пользительные для любой игры вещи вроде инвентаря, подсказок и так далее и тому подобное?
        Стоило только подумать об этом, как на голове стал ощущаться чуток сдавливающий ее обруч. Спустя секунду давление исчезло, а перед глазами с легким щелчком возникло нечто вроде прозрачной, но все же вполне себе материальной пластины. Ага, вот ты какое, игровое меню! И стимпанковский антураж присутствует, как же без него. Уровень жизни, энергии, оба с численным отображением. Шкала Выносливости. На сей раз без цифр, ее на глаз определять надо. Все прочие полезности — как и подобает. Стоило сосредоточить взгляд на участке «карта», как она развернулась где-то на половину всего обзора, показывая мое нынешнее местонахождение.
        Та-ак… Совсем рядом со мной ничего не обнаружено, никаких там городов или замков. А вот чуть к западу присутствует деревенька под названием Перекрестье. Что ж, если ничего на ум не придет, буду потихоньку двигаться именно в этом направлении.
        Малость отвлекшись, я и не заметил, как карта свернулась в исходное состояние. Неплохо, вполне себе неплохо. И вообще, выполнение игрового меню в виде изображения на спимпанковкого вида очках порадовало. Оказалось, можно делать их невидимыми, можно оставлять в обычном варианте. В последнем случае они еще защищали от ветра и пыли.
        Вот летит какая-то птица. Стоит сосредоточиться на ней, и сразу же появляется надпись: «степной орел, нейтрален». И полоска жизни присутствует, появляющаяся в нижнем правом углу. Ну все, закончили тест, пора переходить к делам. Например, дотопать до Перекрестья, а там уже пообщаться с местными порождениями игры.
        Словно в ответ на мою мысль, на левой руке что-то завибрировало. Устремив туда взгляд, я увидел устройство, похожее на наладонник. Хм, а ведь именно он и есть, если по большому счету. Красивый, медный, вместо экрана медная же пластина, на которой выступают буквы, вдавленные и сияющие серебром. И сообщение по мою душу, гласящее:
        — С ПРИБЫТИЕМ В ОПАЛЕННЫЕ ВОЙНОЙ И ПЛАМЕНЕМ ЗЕМЛИ СКАРЛАЙГА, МАКС. ТЕХНОМАГ НЕ ОСТАНЕТСЯ ТУТ БЕЗ ДЕЛА, НО ТЫ ЕЩЕ И ТИФЛИНГ. А ЗНАЧИТ, ДОЛЖЕН БЫТЬ ОСОБЕННО ОСТОРОЖЕН. ТЕБЯ, КАК И МЕНЯ, ПИШУЩЕГО ЭТО ПИСЬМО, НЕ ОСТАВЯТ В ПОКОЕ ПОДОЗРЕВАЮЩИЕ НАШУ РАСУ ВО ВСЕХ ДЕЙСТВИТЕЛЬНЫХ И МНИМЫХ ГРЕХАХ.
        НАМ НАЙДЕТСЯ О ЧЕМ ПОГОВОРИТЬ, К ТОМУ ЖЕ СОВЕТЫ БОЛЕЕ ОПЫТНОГО СОПЛЕМЕННИКА МОГУТ ТЕБЕ ПРИГОДИТЬСЯ. Я БУДУ ОЖИДАТЬ ТЕБЯ В ТРАКТИРЕ В ДЕРЕВЕНЬКЕ ПЕРЕКРЕСТЬЕ. ТУДА И ЛЕЖИТ ТВОЙ ПУТЬ, ТОЧНЕЕ, САМОЕ ЕГО НАЧАЛО. ОДНАКО ПО ДОРОГЕ ТУДА ТЫ МОЖЕШЬ ЗАГЛЯНУТЬ ЕЩЕ В ОДНО МЕСТО, ЕСЛИ ЕСТЬ НЕ ТОЛЬКО ЖАЖДА ПРИКЛЮЧЕНИЙ, НО И НЕОБХОДИМАЯ СИЛА ДЛЯ БЛАГОПОЛУЧНОГО РАЗРЕШЕНИЯ ПРОБЛЕМЫ. ПОСВЯЩЕННЫЙ ШЕСТОГО КРУГА, АФФОМЕТ.
        Хм, витиевато и смутно выражается этот самый «посвященный». Однако суть послания ясна. Обычный «Вергилий местного розлива», говорящий путеводитель по игровому миру на начальном этапе. Если отнестись к такому со всем уважением, то можно получить некоторое количество призов. Кстати, о призах…
        Теперь на экране устройства светились два участка. Нажмешь на один — получишь задание насчет визита в неизвестное пока место. Нажмешь второй… ничего не получишь, зато тихо и мирно потопаешь к месту рандеву. Вот только вариант «тихо и мирно» с моим шилом в заднице плохо стыкуется. А посему…
        — ВЫ ПОДТВЕРДИЛИ ПОЛУЧЕНИЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНОГО ЗАДАНИЯ ПОСВЯЩЕННОГО АФФОМЕТА. НЕОБХОДИМО ПРОВЕРИТЬ СХРОН, В КОТОРОМ МАРОДЕРЫ ПРЯЧУТ ДОБЫЧУ, ВЗЯТУЮ НА ТЕЛАХ ПОГИБШИХ В НЕСКОНЧАЕМЫХ ВОЙНАХ. ЭТИ МЕСТА НАХОДЯТСЯ НА СТЫКЕ ЗОН ВЛИЯНИЯ ЛЮДЕЙ, ЭЛЬФОВ И ДРАКОНИДОВ, ПОТОМУ НЕБРЕЗГЛИВЫМ МАРОДЕРАМ ВСЕГДА НАХОДИТСЯ ТОЛИКА ПОЖИВЫ. РАСПОЛОЖЕНИЕ СХРОНА УКАЗАНО НА КАРТЕ.
        Посмотрим-посмотрим. Ага, не обманули! Идти, как я прикидываю, минут десять, а будет ли от всего этого польза… Расклад покажет. Усмехнувшись, я двинулся в нужном направлении, постоянно сверяясь с картой. Что поделать, ориентирование в пространстве у меня в лучшем случае на хлипкую тройку, да и то — это я себе немного польстил.


        Хорошо… Нет, я никоим образом не издеваюсь и не прикидываюсь, потому как меня наконец начало отпускать. Только сейчас, оказавшись пусть в виртуальном, но ином мире, я понял, до чего сильно были напряжены все нервы. Сейчас же… наряду с греющей душу возможностью оставить всех врагов с носом, присутствовала самая обычная эйфория от резкой смены обстановки. Я чувствовал ветер в лицо, легкую прохладу, вокруг стрекотали какие-то насекомые. В общем, вирт поражал своей достоверностью, как будто был действительно настоящим. Как будто… Интересно, что тут с уровнем искусственного интеллекта? Говорят, что за последние пару лет он достиг просто непредставимых раньше уровней, и теперь не сразу и поймешь, когда беседуешь с неписем, а когда с живым игроком. Конечно же если закрыть глаза и не обращать внимания на подсказки.
        Ну да это все потом. Сейчас я продвигался к поставленной цели, а заодно пытался не попасть кому-нибудь на глаза и заодно оценить собственные возможности. Эх, до чего же обидно, что на первом уровне я еще не могу использовать ни одно из магических умений! Вот как перейду на другой уровень — тогда сразу. А сейчас остается обломиться во весь немалый рост.
        Интересно было бы проверить свои боевые способности. Пару раз так и тянуло свернуть в сторону за прошмыгивающими мимо меня степным волком и каким-то пятнистым вараном. Но… я каждый раз одергивал свой повышенный энтузиазм. Во-первых, толкового оружия нет, а во-вторых, неизвестен уровень этих созданий. Угу, именно так, все приближено к жизни. Ты сначала напади, а там уж видно будет. Этакая шутка юмора от разработчиков, но вполне себе логичная и справедливая. Ничего, потренируемся на мародерах. Если все гладко сложится.
        К слову пришлись, кстати… Я подобрался близко, очень близко к схрону. Право слово, не будь на карте его точного местоположения, ни в жизнь не нашел бы собственными силами. Холмистая местность, изобилующая колючим кустарником, мелкие зверушки и птицы, не особенно-то и пуганые. Тишь, гладь. Полная благодать. Вот только карта явственно свидетельствовала — не все так гладко, как пытается выглядеть.
        И точно, стоило подойти совсем уж вплотную, как один из кустов показался… не совсем правильным. Ветки его хоть и колыхались на ветру, но очень уж ритмично, в то время как сам ветер дул порывами. Непорядок, однако! Вынул нож и попробовал отвести ветки странного куста в сторону.
        Иллюзия! Нож прошел сквозь нее, доказывая, что вход в схрон именно тут. Что ж, рискну и я туда сунуться, ведь стоять и ждать — то еще сомнительное удовольствие. Убрал плохонький клинок обратно в ножны, а вместо него выпустил когти на обеих руках, а заодно активировал ночное и тепловое видение одновременно. Проверим, как заботливо подобранные способности тифлинга помогут в предстоящем сражении.
        Сражение… Оно будет, и без вариантов. Это я понял сразу. Стоило мне проскользнуть сквозь иллюзию. Нет, никто не выбежал на меня с клинком или арбалетом наперевес, вовсе нет. Да и каких-либо заметных признаков сработавшей сигналки обнаружить не удавалось. А вот голоса двух личностей присутствовали. Визгливые такие, неприятные, спорящие о чем-то.
        А точно ли их двое? Да, пожалуй. Тепловое видение показывало именно двоих, ну а сколько их на самом деле… тут уж я пас. Могут и еще скрываться, если находятся под заклятиями иллюзий или используют некие амулеты.
        Бросок вперед, вся ставка на неожиданность нападения и тот самый ближний бой, с которым мне придется серьезно подружиться. А противники — два пещерных гоблина. Сейчас они по уши погрузились в свару, дрались за какие-то трофеи, снятые с трупов, а заодно явно делили и куски мяса… похоже, человеческого или эльфийского. Каннибалы, мать их через перила в центр вулкана с полной прожаркой.
        Пока еще никто из них не успел протянуть лапы к оружию, постарался оказаться рядом и полоснул когтями левой, а затем и правой руки, первого, находящегося ближе. И сразу перед глазами сообщения о снятых хитах.
        — ПЕЩЕРНЫЙ ГОБЛИН, УРОВЕНЬ 2 — УРОН 4 ХИТА, УРОН 3 ХИТА.
        Пока тот тянулся к кинжалу на поясе, нанес еще несколько ударов и… попытался увернуться от удара второго гоблина, напавшего на меня с несколько проржавевшим, но все же внушительным топором. Кому-то он мог показаться одноручным, но мелкий гоблиненок вцепился в него обеими лапами.
        — ПЕЩЕРНЫЙ ГОБЛИН, УРОВЕНЬ 2, БЬЕТ ВАС НА 7 ХИТОВ. ОСТАЛОСЬ 21/29.
        Сместился в сторону, поставив между собой и обладателем топора второго врага, который пырнул-таки меня кинжалом. Правда, всего на 2 хита. Я же тем временем продолжал шинковать его когтями, пытаясь попасть в глаза или разорвать шейные артерии.
        Крит![10 - Крит — сокращение от «критический удар». При его нанесении урон значительно больше обычного. Крит проходит довольно редко, шанс увеличивается с помощью поднятия определенной характеристики или бонусами от носимой персонажем амуниции.] Удалось ударить аж на 20 хитов, в результате чего гоблин обзавелся зияющей дырой вместо правого глаза и рухнул на пол, подергиваясь в конвульсиях. Мне в плюс опыт и, как я полагаю, какие-то трофеи. Ну да, с хабаром потом разобраться… у меня еще одна проблема осталась… с топором наперевес. А хитов маловато, всего 15. Ну да ничего, поиграем!
        Пользуясь инерционностью оружия противника, мне удавалось наносить ему парочку ударов, а потом выскакивать из зоны поражения, не дожидаясь ответки. Так и кружили по схрону. И признаться честно, шансов у меня было побольше, чем у этого бедолаги. Усталость, она любого с ног свалит. Я за своей следил, ее шкала болталась ниже половины, но темп восстановления тоже устраивал. Ведь у гоблина был тяжелый для него топор. Я же не пользовался ни оружием, ни броней.
        Шкала жизни перед глазами тревожно засветилась, стоило пройти еще одному серьезному удару. Осталось 7/29… Но и у супостата дела хреноватые, на последних каплях жизненных сил пытался меня прижать.
        Н-на, получи!
        — ПЕЩЕРНЫЙ ГОБЛИН, УРОВЕНЬ 2 — УРОН 5 ХИТОВ… ПЕЩЕРНЫЙ ГОБЛИН УБИТ.
        Амбец крысенку… А мне еще опыт. Эх, обидно, что новый уровень получить так и не удалось. Больше половины, но никак не сто процентов и даже не две трети. Что ж, не все кошакам масленица, хорошо хоть без воскрешения обошлось. Не хотелось бы пасть хладной тушкой в первом же бою и отправиться в неизвестную точку возрождения.
        Зато сейчас будем посмотреть, как там наши трофеи поживают. Пытаюсь пошарить в карманах у первого гоблина, но… он исчезает, рассыпаясь хороводом радужных искр. Не понял!
        Нет, понял. Исчез он не с концами, а оставив 10 аметистов и длинный кинжал. Вторая тушка огорчила полным отсутствием вещей, но зато 13 тех же кристаллов, как малина с куста. Итого в кармане 30 аметистов. Негусто. Но уже и не пусто. Осталось пошарить в самом схроне, да со всем усердием.
        Мародерить мародеров? Лично мне не в стыд, я человек не сильно в таких ситуациях брезгливый, да и вообще… в большинстве случаев цель оправдывает средства. К тому же не впервой.
        Через пять минут я уже был не сильно уверен в правильности подобного решения. Тупые гоблины имели какие-то странные приоритеты при ограблении трупов… ну или просто были настолько бестолковыми и невезучими, что нормальной добычи им просто не доставалось. Но кое-что отыскать все же удалось.
        Голодуха теперь точно не грозила. Тому подтверждение — десяток заметно окаменевших сухарей, найденных в холщовом мешке и без малейших сомнений перемещенных оттуда в сумку. Мясо «неизвестного, но подозрительного происхождения», как откликнулась подсказка, брать и в голову не пришло. Заодно удалось найти кожаные наручи и довольно потертый плащ серовато-пятнистой расцветки. Та-ак, а если присмотреться?
        — НАРУЧИ КОЖАНЫЕ, ПРОЧНОСТЬ 7/30, БРОНЯ +2. ПЛАЩ ХАМЕЛЕОНА, ПРОЧНОСТЬ 12/20, БРОНЯ +1, ЛОВКОСТЬ +1. ЖЕЛЕЗНЫЙ ИЗЗУБРЕННЫЙ КИНЖАЛ, УРОН 1-4, ПРОЧНОСТЬ 18/40.
        А что, это я нормально зашел! Все три вещи хоть и побитые, но как трофеи сгодятся, особенно за неимением лучшего на данный момент. Вот и получилось, что плащ и наручи заняли подобающие места на моей тушке, а кинжал отправился на пояс, заняв место изначально данного мне ножика. Его я, повертев в руках, все же решил пока не выбрасывать. Может, торговцу какому в деревеньке сдам, хотя бы за парочку самых бросовых кристаллов. Это еще если дадут.
        А остальное тут — откровенный хлам. Какие-то медные и железные штуковины, куски откровенного хлама, ржавые и бесформенные. Брать такое… Чур меня двадцать два раза! В общем, схрон хоть и оказался полезен, но не настолько, насколько можно было рассчитывать в приступе безумного оптимизма. Значит, пора валить.
        Стоило мне все тем же путем выбраться из укрытого внутри холма пристанища гоблинов-мародеров, как вдалеке удалось заметить две фигуры, которые, не особенно и скрываясь, шли по направлению ко мне. Реакция была автоматическая и параноидальная. Я мигом обрушился на землю и аккуратненько так стал отползать в противоположную сторону. С чего вдруг? А просто вспомнилось старое таежное правило: «Увидел в лесу человека, так встань за дерево и жди, пока тот мимо пройдет». Здесь деревьев не было, но и высокая трава вполне себе подошла.
        Ближ-же, бандерлоги, подойдите ближ-же… Кажется, именно так говаривал один веселый удав, рассматривая любимчиков дедушки Дарвина с кулинарной точки зрения. К сожалению, я не Каа и переработать подходящую к схрону парочку на трофеи вряд ли получится. А парочка, на мой взгляд, не самая обыкновенная. Эльф и… тангар. Неписи,[11 - Непись (от англ. Non-Player Character, сокр. NPC — неигровой персонаж в игре, управляемый компьютером (искусственным интеллектом).] а не игроки, это выяснилось сразу же, как только я сконцентрировал на каждом из них внимание. Оба с метками Гильдии Равновесия, которая, как я мельком видел в «Энциклопедии Скарлайга», присутствует во многих городах. Активно присутствует, что характерно. И они сейчас о чем-то разговаривали. Расстояние не самое близкое, но если прислушаться…
        — Что интересного ты хочешь найти в укрывище грязных тварей-каннибалов, Грам?  — Нотки брезгливости в голосе эльфа чувствовались сразу, с первых слов.  — Я понимаю, что Равновесие требует присмотра, но использовать этих животных… да и ради какой цели?
        — Присмотр за недавно появившимися в Скарлайге, как и говорили наставники. Ты ведь не ставишь их слова под сомнение, Эландиэль?
        — Конечно нет!  — Теперь в голосе ощущалось искреннее возмущение.  — Через них сами боги порой доносят свою волю. Но мы уже достаточно знаем, чтобы некоторое время не связываться с каннибалами. Аффомет и еще несколько ему подобных стали известны, а наши братья могут отслеживать их связи, да и приходящих к ним новичков. К тому же попадая в руки гоблинов, они умирают и возрождаются с уже не таким ярким желанием слушать тех, кто направил их в такое нехорошее место.
        — Не все, брат. К тому же некоторым удается уйти.
        — Да, это так. Ладно, ты иди к этим… Я тебя здесь подожду, а то могу и не сдержаться.
        — Да, ты слишком чувствителен, это нехорошо,  — процедил тангар.  — Ладно, я ненадолго. Жди, отдыхай, приводи нервы в порядок. Воздух, природа. Вы, эльфы, это любите.
        И пошел в сторону скрывающей вход иллюзии, оставив своего эльфийского коллегу в одиночестве. В полном одиночестве и расстроенных чувствах. Ай, молодца. Ай, красава! С какой стороны ни посмотри — а полная ошибка. Это я не про профукивание моего присутствия, тут к ним никаких претензий. Вряд ли они и представить своим неписевским разумом могли, что кто-то окажется поблизости и подслушает разговор, по большому счету его не касающийся.
        Эх! И хочется и колется, как говорил зоофил, глядя на ежика. Одиночка, в расстроенных чувствах, а следовательно, есть шанс подобраться почти вплотную. А тут еще и новая вибрация на стимкомпе, как я для себя обозвал устройство на левой руке. И что там?
        — ЗАДАНИЕ «СХРОН МАРОДЕРОВ» ВЫПОЛНЕНО, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОЧКИ ОПЫТА. У ВАС ЕСТЬ ВЫБОР — ДОСТАВИТЬ СВЕДЕНИЯ АФФОМЕТУ ИЛИ ПРОМОЛЧАТЬ, НЕ ЖЕЛАЯ ВТЯГИВАТЬСЯ В ВОЗМОЖНУЮ ВРАЖДУ СО СЛУЖИТЕЛЯМИ ГИЛЬДИИ РАВНОВЕСИЯ. ВАШ ВЫБОР…
        При всем богатстве выбора я всегда предпочитаю более интересный вариант. И Гильдия мне что-то крайне несимпатична. Я дотронулся до значка, подтверждающего первый вариант, после чего мысленно выматерился, приняв другое, совсем уже рискованное решение. Надо действовать, случай уж больно интересный!
        …Пополз по земле, пытаясь припомнить навыки, вбиваемые на военной кафедре. Блин, плохо получается, я буквально почувствовал, как мир игры перестраивает рефлексы моего настоящего тела под скудные возможности местного тифлинга-новичка аж первого уровня. Что ж, этого и следовало ожидать, на халяву рассчитывать я и не думал… но в глубине души надеялся. Остались лишь кое-какой опыт и умение выбирать лучшую из возможных траекторий движения.
        В левой руке бывший гоблинский кинжал, на правой готовы вылезти когти… И расчет на удар со спины, удар в неготового к бою противника. Даже по игровой механике таким образом можно нанести очень, очень серьезный урон.
        Восемь метров. Пять, четыре… Пора, а то точно почует, невзирая на царящий в душе раздрай. Бросок вперед, одновременно с переходом в боевую стойку… И кинжал, вырываясь из руки, летит в цель. Плоховато летит, по уже упомянутой причине несоответствия возможностей реального тела и нынешнего виртвоплощения. И тем не менее попадает.
        Кожаная броня на этом конкретном эльфе все же не рассчитана на бросок с малой дистанции не такого уж и невесомого оружия. Пропустила внутрь, в нежное эльфячье мясо…
        Не обратил внимания на сообщение о нанесенном врагу уроне, это подождет. А вот удар когтями правой руки по шее, да с оттягом… это дело иное. Прошел крит!
        — ЭЛЬФ ЭЛАНДИЭЛЬ — КРИТИЧЕСКИЙ УРОН, 36 ХИТОВ.
        И, не снижая темпа, шинковать его обеими руками, не обращая внимания на извлекаемый из ножен узкий меч и желание всадить его в мой нежный первоуровневый организм. Удар, еще удар… Шкала жизни эльфа ушла к минимуму, а у меня появилась резкая боль в левом боку. Блин, вот уж точно, полное погружение со всеми сопутствующими. Хороший я прикупил «саркофаг», хороший! Не совсем как в реале ощущение от раны, но все равно, ой как душевно… то есть хреново.
        И еще сюрприз… С ладони служителя Гильдии Равновесия сорвался сноп искр, и меня затрясло от удара электричеством. Знакомо, было такое в детстве… Но там технология, а сейчас угораздило в первый раз испытать на себе магическое воздействие. Правда — что башкой о кастет, что кастетом о башку… Один хрен — хреновато от подобного «жизненного опыта».
        Спекся эльф! Бои вообще по сути своей быстротечны, даже тут, в игровом мире, особенно если нападаешь сзади коварным образом. Но ходу, Макс, ходу! Кинжал подобрать, дотронуться до тела, сразу же рассыпавшегося разноцветными искрами, и пора валить. Только трофеи бросить в сумку, не обращая внимания на количество и качество, а также на подмигивающий значок системного меню перед глазами.
        Уже убегая в сторону, ведущую к деревне Перекрестье, я услышал за своей спиной разъяренный вопль вернувшегося из схрона тангара:
        — Отродье Скверны! Тифлинг!!!
        И свистящие хлопки, больше всего напомнившие мне работу строительного пневматического пистолета. Тут тоже был пистолет, и тоже, как я понял, на пневматике. Мимо меня совсем близко дважды просвистело что-то вроде пуль. Только вот пули так воздух не распарывают, тут должно быть нечто более габаритное.
        Толчок в ногу несколько повыше колена… Блин… все же достал! Вспышка боли, и я лечу в траву, с трудом удерживаясь от того, чтобы не заорать благим матом на всю округу. И сразу же, стараясь не отвлекаться на боль, отползаю в сторону.
        Пойдет искать? Увидел ли, что выстрел достиг цели? Или все же не рискнет соваться в неизвестность, опасаясь возможных неприятностей? Не рискнул. Ф-фу, аж на душе полегче стало. Теперь вырвать из ноги то, что там оказалось и чего там не должно быть, после чего идти дальше. Это если смогу. Смогу! Как же хорошо, что тут не реальность, когда подобное ранение однозначно гарантирует длительное лечение, а первым делом — остановку крови, обеззараживание раны и прочие прелести бытия.
        И все же, чем это в меня попали? Шипя от боли, выдернул вошедшую в ногу на излете граненую стальную стрелку. Да, точно не из арбалета палили. Тут вам уже не Средневековье и не классический «мир меча и магии». Стимпанк, судари мои, стимпанк!
        Ухмыльнувшись, я бросил «пулю» в сумку. Сувениром будет! Как-никак первое ранение со стороны противника, от которого я смывался во весь опор. Сохраним презент, а там, если случай представится, вернем на максимальную глубину, да с проворотом тридцать три раза до характерного щелчка. Я тварь незлопамятная… Сделаю зло и забуду!
        Медленно восстанавливаются хиты, очень медленно. Ну да сейчас мне спешить особенно и некуда. С момента моего ранения прошло минут пятнадцать, за это время я успел сместиться на значительное расстояние от места, где тангар видел меня в последний раз. Что ж, теперь реально отвлечься, оценить добычу и достижения. Особенно то самое, связанное с переходом на второй уровень.



        ГЛАВА 5

        — ПОЗДРАВЛЯЮ. ВЫ ПЕРЕШЛИ НА ВТОРОЙ УРОВЕНЬ И ПОЛУЧАЕТЕ ТРИ ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК И ЕДИНИЦУ УМЕНИЙ, КОТОРЫЕ МОЖЕТЕ РАСПРЕДЕЛИТЬ В ЛЮБОЙ УДОБНЫЙ ДЛЯ ВАС МОМЕНТ.
        Вот и распределимся, как бес на душу положит. Варианты тут разные имеются, их надо как следует обдумать. Первым делом единицу умений вложить нужно, выбрать первоочередное для меня. Итак, посмотрим. Со второго уровня можно начать развитие нескольких ветвей, каждая из которых интересна и по сути необходима.
        Ветвь Повелителя Духа. Блин, красиво звучит, как ни крути! Возможности швырнуть во врага элементарный сгусток энергии, наносящий некоторый урон, потом более хитрые приемы вроде дезориентации в пространстве или волны ужаса. Про дополнительную защиту также не забыли. Вкусно, притягивает и заставляет серьезно задуматься.
        Дальше смотрим… Модификации тела и все, что им сопутствует. Да, сложен ты, путь техномага, раз требуешь постепенного замещения некоторых частей организма механомагическими протезами. Собственно, замещения будут доступны не с самого начала пути, но предварительная подготовка в виде вложенных единиц умений тоже потребуется.
        Направление Контролера… Тут возможность перехвата управления големами и автоматами, которые подчинены твоим врагам. Умение, скажем так, специфическое, но при должной раскрутке способно доставить твоим недоброжелателям массу неприятностей. Ведь подчиненный тебе автомат или голем, он может и на постоянную привязку перейти. Ничего не мешает купить или захватить такое существо, да и использовать в качестве стража-телохранителя.
        Ну и последнее, перекликающееся с классом Умелец — возможность добавлять в уже созданные кем-то другим механические конструкции собственно магическую составляющую. Пневматические метатели, клинки, броня, приборы для улучшения зрения и слуха, помогающие повысить устойчивость к тем или иным видам магических воздействий.
        Выбираем… Мне сейчас нужно что-то атакующего характера, а в этом раскладе лучше всего прокачивать линию Духа. Ага, Игла Духа, самое оно!
        — ИЗУЧЕНО УМЕНИЕ ИГЛА ДУХА. ВРЕМЯ НА АКТИВАЦИЮ — 1,5 СЕКУНДЫ. ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ — 5. УРОН — 7 ЕДИНИЦ.
        Вот и хорошо, с магическим почином меня. Теперь изначальные вложения в волю не будут висеть мертвым грузом.
        Дальше… При переходе на новый уровень я автоматом получил +1 к Силе и Воле, но еще 3 единицы в свободном доступе. Пожалуй… в Интеллект, Волю и Выносливость. Хитов не так уж много, это на первых уровнях может стать критичным.
        Распределился. Осталось хабар с дохлого эльфа к делу пристроить, если это вообще реально. Вытряхиваем из сумки последние приобретения и внимательно на них смотрим. Кристаллов, как я успел заметить, нема. Видимо, братья из Гильдии Равновесия не слишком отягощены ценностями материального мира. Абыдна, да!
        А вот за закрытый кожаный шлем-полумаску большое тифлинговское спасибо. Хорошая вещица, прочности почти максимальной, 33/35, да и 10 единиц брони на дороге не валяются. И три алхимических зелья заживления ран порадовали. Теперь если что, не надо будет смываться на всех парах и ждать, пока хиты восстановятся черепашьими темпами. Глотнешь, и сразу шкала вверх поползет усиленными, даже ударными темпами. А на десерт — кольцо золотое, пафосное и бесполезное. Разве что продать, а сейчас просто водрузить на палец как знак, что владелец не нищий бродяга.
        Все? Ан нет, есть еще одна маленькая, но интересная штучка. На правой руке появился бронзовый браслет, на котором была выбита цифра 1. Несколько изумившись подобному, я присмотрелся к новопоявившемуся украшению и сразу же перед глазами возникла подсказка.
        — БРАСЛЕТ УБИЙЦЫ. ПОКАЗЫВАЕТ ЧИСЛО ЖЕРТВ, ПАВШИХ ОТ ВАШЕЙ РУКИ. ОТОБРАЖАЮТСЯ ДВЕ ЦИФРЫ — ИГРОКОВ И NPC. ДОСТАТОЧНО ПОСМОТРЕТЬ НА НЕГО, И ОТНОШЕНИЯ К ВАМ В РАЗНЫХ ЛОКАЦИЯХ СКАРЛАЙГА БУДЕТ МЕНЯТЬСЯ ОПРЕДЕЛЕННЫМ ОБРАЗОМ. ДОСТУПЕН ЧАСТИЧНО СКРЫТЫЙ РЕЖИМ, ВОЗМОЖНОСТИ КОТОРОГО СТАНУТ ВОЗРАСТАТЬ СО ВРЕМЕНЕМ.
        Хм, интересно. Выходит, первый шаг по дороге убийцы сделан и в этом мире. Занятно, однако. Видимо, именно эта дорога сама липнет ко мне. Значит, не стоит от нее отказываться, демоны судеб порой дают интересные подсказки, игнорировать которые бывает вредно для здоровья.
        Поудобнее устроив на голове шлем, я полностью приготовился к марш-броску к Перекрестью. Сдается, Аффомету со мной будет о чем поговорить! Как и мне с ним.


        Размеренный бег по степи, где лишь изредка встречались островки деревьев. Останавливаться нужды не было, ведь охотой на местную живность я заниматься не собирался, а заночевать хотелось в приличных условиях, а вовсе не под открытым небом. К тому же до моей цели в таком темпе добираться было не так и долго. Главное, не нарваться по пути на каких-нибудь разбойничков, желающих поживиться даже моими скудноватыми пожитками.
        Пронесло… в хорошем смысле этого слова. К тому моменту, когда я спокойно мог разглядеть деревенский пейзаж, у меня за плечами были спокойная дорога и ни одной проблемы. Ну не считать же за проблему опробованную на пробегавшем мимо зайце Иглу Духа. Заклятие работало идеально, исправно снимая добрую толику жизни с цели. Так что тест прошел успешно, хоть и в полигонных условиях. Ну а в экстремальных… Чую, что и за этим дело не заржавеет.
        Еще через несколько минут я стоял у столба с прибитой к нему доской. На ней большими буквами, зачерненными углем, было начертано название села — Перекрестье. Что ж, прибыл. Почти прибыл, осталось дойти до местного трактира. И для этого, дабы не плутать по довольно пыльным и загаженным коровьим навозом улочкам, лучше отловить первого попавшегося аборигена. Хотя бы вот этого мужичка, человека потрепанного и весьма невзрачного.
        — Эй, любезный!  — окликнул я его и, дождавшись поворота головы в мою сторону, спросил: — Трактир тут где?
        — Ась? А-а, трактир. Вона там он будет…  — махнул он рукой в требуемом направлении.  — До конца улочки, а потом направо. Там он и будеть, не спутаешь, добрый человек. А ты сюда чегой-то пришел? Торговец или на работу к кому наняться? Так если поработать, тут многое имеется, значится. Луг там выкосить, за стадом приглядеть, а то пастух горькую запил…
        — Нет, не интересует,  — отмахнулся я от словоохотливого селянина, по причине сумерек явно не разглядевшего когти на моих руках. Ну а глаза были закрыты вычурными очками-экраном, и лишь иногда сквозь них отсвечивало темное пламя, навек поселившееся в глазницах тифлинга.  — Хотя… Если услуги наемника нужны, то обещаю подумать. В трактире меня и найдешь, если, к примеру, чья-то голова настолько нужна, что изумрудами и рубинами заплатишь.
        Оставив аборигена хлопать глазами и пожелав вернуть на место челюсть, я направился в указанном направлении.
        Не напутал, не обманул… Вот он, трактир во всей своей красе. Довольно крепкое двухэтажное деревянное здание, над входом вывеска с кружкой пива и какой-то рыбиной. Это наверняка чтобы клиентов заманивать обещаниями легкого похмелья. Ну-ну, затейники…
        Толкнув жалобно скрипнувшую дверь, я сделал несколько шагов внутрь и оказался в местном «храме желудка». Довольно грязном и задрипанном храме, если быть честным. Дярёвня, однако! Никогда не понимал этих, кх-м, прелестей сельской жизни, а особенно таких. Ну да будем надеяться, что хотя бы кормят тут прилично и уголок почище найдется за определенную плату.
        Мимоходом окинув взглядом клиентов заведения, трудящихся то над кружками пива с закуской, то над снедью, представленной в невеликом ассортименте, я двинулся к стойке, за которой возвышался… возвышалось что-то, отдаленно напоминающее человека.
        Или не совсем человека, если присмотреться повнимательнее. Полуогр, если я все правильно понимаю. Большой, кожа сероватого оттенка, деформированные, на мой взгляд, лицевые кости и вообще, сложение слишком уж массивное.
        — Желаешь пива, наливок или поужинать?  — пробасил полуогр, без особого интереса взирая на мою персону. А что, очередной клиент и не более того.  — Также сдаются комнаты на сутки или более длительный срок.
        — Там посмотрим, как фишка ляжет… А сейчас меня больше интересует встреча с одним постояльцем. Зовут его Аффомет, он меня сюда пригласил на предмет поговорить. Слышал о таком?
        Трактирщик явно слышал, потому как выражение на морде лица сменилось с практически полной нейтральности на не слишком скрываемую подозрительность.
        — Аффомет… ну да, он там,  — последовал взмах руки в сторону отделенной стенкой части трактира.  — Во втором от двери закутке. Катись к нему, тифлинг… И как я сразу не опознал еще одного из вашего беспокойного народа.
        — Глаза тренировать надо,  — хмыкнул я.  — Не скучай, шкаф с антресолью. Если что заказать вздумаю, скажу… Ах да, уже надумал. Для начала кружку травяного чая занеси.
        Вот оно, обещанное плохое отношение к тифлингам. Очень неприятно было с ним познакомиться… то есть пока еще никаких проблем, но нутром почувствовал, что в дальнейшем мне подобные пакости успеют попортить кровь.
        М-да! Вот уж, что называется, вживаюсь в игру, словно в реальность. Или оно так и надо, оно так легче будет «проскользнуть» в нужное состояние, на которое изначально я и рассчитывал? Надеюсь на то. А пока ножками в указанном направлении, ножками! Там некто по имени Аффомет, с ним и надо поговорить.
        Так, вот и отделенная от основного помещения часть трактира. Радует обстановка. Тут и грязи не видно, и запах прогорклого масла не доносится, и вообще совершенно очевидно — для другой публики предназначено, не для тружеников сохи и лопаты. И второй от двери, кх-м, «кабинет»… хотя до ресторанного комфорта тут, как до далекого Китая в известной позе. Отдернул занавеску, отгораживающую находящихся внутри от посторонних взоров, и… здравствуй, Аффомет, Посвященный шестого круга! А вот и вибрация наручного стимкомпа.[12 - Стимкомп — в мире Скарлайга технико-магическое устройство. Внешне и по функциональному действию похоже на обычный наручный компьютер, но оформленный в стилистике стимпанка. Непременный атрибут игроков. С его помощью получаются и отправляются сообщения, хранятся необходимые данные.] Посмотрим, что пишут…
        — ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ «ВСТРЕТИТЬСЯ С ПОСВЯЩЕННЫМ АФФОМЕТОМ». ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОПЫТ И ДВА СТАНДАРТНЫХ КРИСТАЛЛА ИЗУМРУДА. ТЕПЕРЬ МОЖЕТЕ РАССКАЗАТЬ ЕМУ О ПРОИЗОШЕДШЕМ В СХРОНЕ МАРОДЕРОВ ИЛИ ПРОМОЛЧАТЬ. ОТ СДЕЛАННОГО ВЫБОРА ВО МНОГОМ ЗАВИСИТ ВАШ ДАЛЬНЕЙШИЙ ПУТЬ В МИРЕ СКАРЛАЙГА.
        Все интереснее и интереснее. Искусственный интеллект тут и правда на высоком уровне. А награда… Опыт всегда полезен, его мало не бывает. Да и два изумруда в случае чего окажут определенную финансовую подмогу. И я вовсе не насчет переночевать в этом трактире. Тут бы и трофеев с избытком хватило… или не с избытком, но все равно не столь важно. Сейчас главное начать разговор вот с этим вальяжным тифлингом, что сидит за столом и маленькими глотками пьет вино из серебряного кубка. Тифлинг… А из явных примет расы — небольшие рожки, да и лицевые кости недвусмысленно заявляют о родстве с демонами.
        — Приветствую, Посв…
        — Не вслух же и не в этом гадюшнике,  — с ходу прервал меня он.  — Просто Аффомет, этого более чем достаточно здесь и сейчас. Проходи. Располагайся с удобством, которое вообще тут возможно. И поговорим, Тенерожденный.
        — Сам об этом только и мечтаю…  — проворчал я, присаживаясь напротив Аффомета, и тут вдруг осознал, что, обращаясь ко мне, тифлинг использовал незнакомое слово.  — Тенерожденный?
        — Надо же как-то называть вас всех, приходящих из ниоткуда и способных исчезнуть в никуда. За пределы привычного нам мира. Но я хотел поговорить с тобой о другом… Легок ли был твой путь сюда, юный странник, делающий первые шаги?
        Окончательно прикинув ситуацию, я решил, что нет никакого резона скрывать происшедшее. Хуже не будет, а вот кое-какие плюшки для себя можно извлечь.
        — Легкости не было, почтенный Аффомет, но исключительно по причине моих собственных действий.
        — Схрон, о котором я написал тебе в письме?
        — Именно так. Но не только это. Гораздо интереснее была моя встреча с теми, кто оказался поблизости.  — Выждав несколько секунд, я произнес: — Братья из Гильдии Равновесия, эльф Эландиэль и тангар Грам. Удалось подслушать их разговор, а заодно прирезать эльфа. Правда, потом пришлось убегать от разъяренного тангара, который, такое впечатление, расстрелял мне вдогонку большую часть боезапаса. А разговор имел отношение именно к вам.
        — Подробнее…
        Пришлось рассказать в меру способностей, извлекая из памяти все, вплоть до интонаций собеседников. Параллельно я следил за выражением лица Аффомета, стараясь понять, как именно он реагирует на услышанное.
        Облом вышел. Тифлинг был способен контролировать себя не хуже, чем профессиональный игрок в покер. Никакой видимой реакции, лишь легкая доброжелательность. А реальная или наклеенная, тут уже и не понять. Но вот слушал внимательно, не перебивая уточняющими вопросами. Похоже, желал получить информацию в исходном виде. Да к тому же в моем пересказе.
        Прервал я рассказ лишь единожды. Да и то по другой причине. Появившийся мальчонка принес заказанный мной травяной чай. Вякнул что-то про оплату, но Аффомет лишь взглянул на него, и тот, покрывшись холодным потом, исчез, как будто и не появлялся вовсе. Внушает, однако.
        — Что ж, общая ситуация проясняется,  — вымолвил тифлинг, когда я закончил повествование и отхлебнул чаю, чтобы промочить несколько пересохшее горло.  — Любители возиться с чашками весов вновь играют в странные игры, делая жизнь в Скарлайге более насыщенной, пусть сами того и не желают.
        — Разве планы тех, с кем вы связаны, это не затрагивает? Ведь…
        — Попытки братьев отвлечь некоторых Тенерожденных от того, что они считают вредным для равновесия?  — усмехнувшись, ответил вопросом на вопрос Аффомет.  — Пускай. Уйдут одни, но останутся другие. Был бы я драконидом, орком или принадлежал к склонным ко Тьме эльфам или людям… Тогда да, мог бы обеспокоиться. Мы же, тифлинги, не имеем собственной зоны влияния, замков, подземных крепостей. Исключения лишь подтверждают общее правило. Таков уж путь, по которому идут несущие в себе кровь демонов…
        — Вот о пути хотелось бы узнать побольше. Перекрестье, эта находящаяся на отшибе деревенька, вряд ли может заинтересовать и меня и других Тенерожденных.
        — И здесь ты прав, Макс,  — кивнул Посвященный, добавив в голос толику доброжелательности.  — Подобные тебе, возникающие из теней, недолго задерживаются в местах, похожих на Перекрестье. Но вначале все же задерживаются. Говорят, что так им легче врасти в жизнь Скарлайга, обзавестись начальным опытом, немного заработать и упрочить репутацию. Она субстанция эфемерная, но очень быстро распространяющаяся по всему миру.
        Тут я скорчил гримасу с максимально доступным мне ехидством. Дескать, а на фига оно мне? Ну и словами пришлось сопроводить:
        — Где я и где положительная репутация? Мы с ней с самого начала не подружились, а теперь и подавно разойдемся разными курсами. Тифлингов по умолчанию не сильно любят, а вилять перед каждым встречным-поперечным отсутствующим хвостом, заявляя о своих миролюбии и белопушистости, я однозначно не собираюсь. Облезут, но не дождутся.
        — Жесткая позиция, но понятная… Еще?
        — Торчать в Перекрестье, у бесов в заднице, я тоже не намерен. Тут если и есть на чем заработать, так разве что на выпасе этих контейнеров с молоком и навозом, что зовутся коровами, да на всяких подай-принеси-свали-на фиг. Скучно. И хочется верить, что от вас я смогу услышать нечто более интересное и выгодное.
        Аффомет вновь посмотрел на меня, выстукивая пальцами на столешнице какую-то незнакомую мелодию. Ну а у меня в очередной раз проявился стимкомп:
        — ВЫ В ПРИСУТСТВИИ СВИДЕТЕЛЕЙ ОТКАЗАЛИСЬ ОТ ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЙ, КОТОРЫЕ МОГЛИ БЫТЬ ПРЕДЛОЖЕНЫ ЖИТЕЛЯМИ ПЕРЕКРЕСТЬЯ. ОТНОШЕНИЕ СО СТОРОНЫ СВЕТА И РАВНОВЕСИЯ УХУДШИЛОСЬ. ДЕТИ ПЕРВОСТИХИЙ ОСТАЮТСЯ НЕЙТРАЛЬНЫМИ. ТЬМА С ИНТЕРЕСОМ СМОТРИТ ЗА ВАМИ…
        Ожидаемо. Разве что Дети Первостихий, они же поклоняющиеся силам природы, так и остаются для меня одной большой загадкой. Не могу я их понять, несмотря на прочитанные в энциклопедии мира материалы. Ну да время покажет. Сейчас же…
        — Категоричные суждения, Макс,  — вымолвил наконец Аффомет, не показывающий вида, что принял определенное решение. А ведь однозначно принял, виртмир иного не допускает.  — Но ты в своем праве, к цели можно идти разными дорогами. И путь твой будет в город Карах. Думаю, что даже недавно появившиеся здесь Тенерожденные знают об этом месте.
        Я кивнул, соглашаясь с Аффометом. Карах… Большой, величественный, безразличный ко всем находящимся в его стенах город. Место, где каждый может найти все, что только в силах представить. Свет, Тьма, Равновесие, Первостихии — в древнем городе смешалось вся и все.
        Энциклопедия писала про Карах многое. Там были различные цеха, гильдии, противоборствующие стороны. Рай для геймера, но в то же время там рекомендовалось появляться не с начальных уровней — во избежание череды смертей. Что так? Просто если во многих других локациях существенную часть происходящего контролировали NPC, то в Карахе их влияние сводилось к минимуму. Там жили не по установленным разработчиками виртмира социальным законам, а, скорее, по понятиям наиболее отмороженных геймеров. Внешние приличия и одновременно остервенелая грызня всех со всеми.
        Надо ли мне туда? Не уверен. Отправлюсь ли я туда? Несомненно. Почему? Тот самый тест в экстремальных условиях, который лучше пройти рано, чем поздно. К тому же именно в условиях экстрима легче всего «проскользить» в иное состояние души и тела. Так я думаю, на то надеюсь.
        — Заплыв в речке с пираньями, Аффомет? Это будет… познавательно.
        — Это твой путь, Макс, именно таким я его вижу. Ты сам не захотел плескаться на спокойном мелководье и вряд ли пожелаешь отыграть назад. И пусть могучие демоны, от которых произошел наш народ, обратят на тебя свой взор.
        — Понял тебя, Посвященный… Нет-нет,  — сделал я отрицающий жест.  — Не говори, что опасаешься местных. Тут все наоборот, они боятся тебя, зная, кто ты такой… Но я не о том. Оказавшись в Карахе, к кому мне обратиться, с чего начать?
        — Найдешь Урзалла, он держит лавку для алхимиков и техномагов. Ты тоже техномаг, поэтому твои визиты туда будут естественными. Он расскажет то, что тебе нужно знать.  — Аффомет помедлил, но потом продолжил: — Опасайся Гильдии Равновесия, ты теперь в списке их врагов. Эландиэль или уже воскрес, или вот-вот сделает это. Шанса на то, что его смерть будет окончательной, практически нет. А если бы и так, то подобное лишь усилило бы враждебность братьев.
        Не слишком поверив, я саркастически хмыкнул:
        — Гоняться за мелочью вроде меня, которая еще в силу не вошла… Вряд ли они бросят на столь ничтожную по меркам Гильдии цель большие силы.
        — Большие нет, но тебе и маленьких хватит. Береги спину, юный тифлинг, хранители Равновесия любят коварные удары не меньше, чем другие. А сейчас… Ночь накрывает Скарлайг, а значит, мне пора. Ты же отдыхай, а утром рекомендую отправиться в дорогу. Неподалеку есть место, где владеющий тайнами пространства маг за скромную плату способен телепортировать тебя в город.
        — Состояние моего кошелька колеблется между «денег нет» и «денег нет ва-аще». Поэтому сильно сомневаюсь, что удастся оценить преимущество путешествия с помощью магии выше варианта «на своих двоих».
        — Тогда придется тебе выполнить для меня одну работу,  — невозмутимо пожал плечами Аффомет.  — И стоимость телепорта отработаешь, и еще сверх этого кое-что получишь. Или все же пешочком?
        — Не дождетесь, почтенный! Ноги мои и мне их жалко, не говоря уже о потраченном времени.
        Аффомет одобряюще покивал, явно соглашаясь с таким подходом, после чего предложил прервать важную часть разговора на время, достаточное для ужина. Я возражать даже не собирался. Хоть и виртмир, но кушать в нем хочется все равно, да к тому же ровно с теми промежутками, что и в реальном мире. Разработчики, надо отдать им должное, постарались обеспечить максимальную достоверность происходящего.
        В общем, минут сорок пролетели не так чтобы незаметно, но ничего важного за сей период точно не произошло. А местная стряпня, вопреки моим опасениям, оказалась вполне пристойной. Видимо, подаваемое в общем зале и снедь, доставляемая сюда, в отдельные «кабинеты», отличались кардинально. Ну а поскольку сидеть за столом в молчании несколько не комильфо, то и беседа завязалась.
        — Послушай, Аффомет, а почему сейчас в Перекрестье не видно других Тенерожденных? Или я ошибаюсь, и кто-то из них все же присутствует?
        — Не видно, это да. Но имеется парочка. Один сейчас травы по лесу собирает, наверняка скоро вернется за скромной оплатой к местному травнику. Второй лес рубит за-ради нужд плотника. Оба они решили ненадолго задержаться, освоиться… Если захочешь, можешь с ними побеседовать. Один из них человек, второй кендер. Насчет последнего замечу лишь, что стоит беречь карманы. Он то травки в лесу собирает, то мелочь из карманов сельских жителей, которые плохо приучены к осторожности.
        Это он хорошо подметил. Ну а поговорить с собратьями-игроками надо, тут без вариантов. Вот как только, так сразу. В смысле ужин прикончу, а там и говорить можно, на сытый желудок.
        Меж тем разговор наш как-то сам собой все же перешел в то самое деловое русло. Насчет предстоящей мне работенки. И сдается, она не окажется особо мирной и благостной. Но… возражения вряд ли появятся, ведь именно на рискованные эскапады я заранее и подписался, соглашаясь оказаться не где-то в спокойном месте, а в городе Карахе.
        — Видишь ли, Макс, Перекрестье, как ты понял, гнилое и затхлое местечко, ну так потому именно его я и выбрал, чтобы сделать местом встречи с такими, как ты. Мне не нужны излишние проблемы, пристальное внимание владетеля этих земель тем более нежелательно.
        — А есть поводы для беспокойства?
        — Немного, но есть. Контрабандисты зашевелились. Перекрестье так не просто прозывается, деревенька стоит на пересечении плохоньких, но дорог, по которым можно возить как обычные бревна и прочие дары природы, так и тот товар, который обычно облагается пошлинами. А в самой деревне в таких случаях устраивают перевалочный пункт. Конечно же не обошлось без участия старосты. Место глухое, купить его молчание и сотрудничество заинтересованной стороне обошлось недорого.
        — Дело, в общем, житейское… А кто эта самая «заинтересованная сторона»?
        — И тут от тебя в секрете информацию таить не собираюсь. Товар идет от степных кланов орков в крепость Ваэлнор. Ну и в обратную сторону господа эльфийских кровей гонят кое-что компактное, но важное для орков, а особенно их Говорящих с Духами. Сам понимаешь, так они на ножах, но в некоторых случаях жажда высокой прибыли перевешивает политику.
        Я понимал. Аффомет свил себе в Перекрестье хорошее гнездышко, раскинул сеть, наверняка еще и агентурой обзавелся. Эдакий резидент, преследующий свои, для меня пока не очень понятные интересы. А тут вдруг какие-то контрабандисты решили идиллию нарушить. Сам вмешиваться не желает. Возможно, опасается, что личное вмешательство послужит толчком для ввода в игру сопоставимых по значимости фигур. Вот я и понадобился.
        — Задание принято… Но что именно мне нужно сделать? Вариантов тут море, а гадать на кофейной гуще нет желания.
        — Сейчас узнаешь. Посмотри на карту Перекрестья в крупном масштабе.  — Подождав, пока я скажу, что перед моими глазами именно этот участок карты, Аффомет двинулся дальше в своих разъяснениях: — Сейчас я укажу тебе место, которое предназначено под перевалочный пункт. Смотри внимательно и делай выводы.
        Выводы? Они же разные могут быть, и вообще… Не успел я додумать мысль, как на висящей перед глазами и развернутой на полную карте деревни вспыхнула точка. А вот и поясняющая надпись: «Склад контрабандистов».
        Переключившись на стимкомп, я прочитал формулировку нового задания, свалившегося на мою голову:
        — ВЫ ПРИНЯЛИ ЗАДАНИЕ ОТ ПОСВЯЩЕННОГО ШЕСТОГО КРУГА АФФОМЕТА. НЕОБХОДИМО СДЕЛАТЬ ТАК, ЧТОБЫ КОНТРАБАНДИСТЫ ОСТАВИЛИ МЫСЛИ О ПРЕВРАЩЕНИИ ПЕРЕКРЕСТЬЯ В ПЕРЕВАЛОЧНЫЙ ПУНКТ ДЛЯ СВОИХ ТОВАРОВ. ВЫ МОЖЕТЕ ПРИСЛУШАТЬСЯ К СОВЕТАМ АФФОМЕТА ИЛИ ЖЕ РЕШИТЬ ПРОБЛЕМУ СОБСТВЕННЫМ СПОСОБОМ. ВРЕМЯ НА ВЫПОЛНЕНИЕ — СУТКИ. НАГРАДА — ДЕНЬГИ, ОПЫТ. ЗАВИСИТ ОТ КАЧЕСТВА ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ.
        Понятно. Ну а выводы из того, что узнал, сделать можно, хотя и не просто. Вот, например…
        — Склад очень уж близко к дому самого старосты. Можно в качестве предупреждения спалить этот склад типа «сарай деревянный с погребом» к бесовой бабушке. Насколько я знаю психологию старост подобных местечек, после такого он зароется в сено по самую маковку и будет жалобно подвывать в ответ на любое предложение о продолжении сотрудничества с контрабандистами. Устранять я бы не стал… Тогда они могут кого-то другого поставить, из молодых да ранних, а то и вовсе вытолкнуть из своей среды.
        — Пожар, значит,  — призадумался Аффомет.  — Ну что же, как один из вариантов годится. Ты вот что, Макс, сними комнату на втором этаже, тут сейчас много пустых. Часа через четыре я туда приду, оставлю нужное оборудование из числа алхимических забав. После них пламя бывает особенно ярким. Ну и на твоем месте я бы не стал забывать об охране.
        — Количество, качество?
        — Один, максимум два. Серьезных проблем ожидать не стоит, тут главное, чтобы тревогу не подняли.
        — Учтено… Амуницию заказать можно?
        — В меру,  — ухмыльнулся тифлинг.  — Устраивать тебе праздник новых приобретений мне интереса мало. Так что не наглей.
        Постараюсь… А вот насчет амуниции надо сильно думать. Алхимия для поджога — это одно, а вот для ликвидации или, на крайний случай, нейтрализации охраны потребуется нечто иное. Боевые алхимсоставы грамотно и с полной эффективностью используются лишь самими алхимиками. Ну а мне, техномагу, больше нравится другое средство.
        — Стрелковое оружие, желательно издающее как можно меньше шума. И часового снять без шума и пыли, и на отходе от проблем избавиться. Магия заклятиями определенными засекается, а так я как тень проскользну.
        — Я посмотрю, что можно найти. На многое не рассчитывай, с твоим нынешним уровнем действительно серьезные игрушки проходят мимо. Надо что-то простенькое, но с достаточной убойной мощью. Или под специфический боеприпас.
        — Если можно, не очень специфический…
        — Как я и думал,  — вздохнул Аффомет.  — Везде вы, молодняк из Тенерожденных, норовите пенки снять. Ладно, учту. Но помни, если завалишь работу, потеряешь больше, чем мог приобрести.
        На том и порешили. Попрощавшись до поры до времени с тифлингом, я покинул уютную комнатку и вышел сначала в коридор, а оттуда и в общий зал трактира. Там, выцепив взглядом полуогра-трактирщика, подошел поближе и поинтересовался насчет комнаты на ночь, отдельной, но без особых изысков. Такая, само собой, обнаружилась, да и цена не дюже кусалась.
        — Изумруд за ночь. Включен завтрак. Устраивает?
        — Более чем.
        — Тогда держи ключ от восьмой комнаты. Если чего понадобится — шнур от звонка рядом с дверью. Мальчонка прибежит и либо сам сделает, либо передаст.
        Достав из предназначенного для финансов отделения сумки запрошенный трактирщиком кристалл, я передал его полуогру. Взамен получил довольно простенький бронзовый ключ с выбитой на нем цифрой восемь. Ну вот и славно, вот и договорились. Хотя уверен, что цену он несколько… завысил, пользуясь тем, что нелюбимых тут тифлингов сами светлые боги велели обдирать, да побольше, побольше. Впрочем, это меня сейчас не сильно заботило. Знал, чего можно ожидать при выборе для игры этой расы.
        Гораздо больше меня заинтересовал появившийся в трактире кендер. Присмотревшись, я увидел, что это не непись, а игрок. Тенерожденный, как нас тут называют. Хорошо еще, что эту опцию в игровой мир ввели, а то не хотелось бы долгое время пребывать в недоумении — разговариваешь ты с порождением искусственного интеллекта или с реальным человеком.
        Кендер — существо ростом около метра шестидесяти — сидел себе за столиком у одного из окон, периодически осматривая окружающее пространство и лениво ковыряясь в тарелке с чем-то вроде густой похлебки. По его виду, спешить он никуда не спешил, вот я и решил, что и мое присутствие переживет. Подойдя к столу и не спрашивая на то разрешения, отодвинул грубовато сработанный стул и приземлился на него.
        — Привет, Тенерожденный… от такого же. Давно в Скарлайге?
        — Э-э… Ну привет, тифлинг. Или к тебе можно и по нормальному имени обратиться?
        — Макс,  — представился я кендеру, которому, в отличие от местных неписей, было абсолютно фиолетово, какую ипостась выбрал себе оказавшийся в мире Скарлайга.  — А тебя как звать-величать?
        — Тасс. Ага, сокращение от имени одного крайне известного в мировой литературе кендера. Признаю, получилось весьма стереотипно, но меня не напрягает. И вообще, говорят, что по поведению я на него… немного похож.
        — Ага, говорлив и, как я вижу, чуток склонен путать чужие карманы с собственным,  — вздохнул я, выразительно глядя на шаловливую ручонку поблизости от моей сумки.  — В реальной жизни я по такому случаю пальцы ломал, но тут… пока забудем.
        Тасс нимало не смутился тем, что его попытку просекли. Напротив, заулыбался во все тридцать два зуба и предложил тяпнуть пивка за знакомство. Ну и спустя пять минут он уже рассказывал, как и что с ним произошло за те двое суток, в течение которых он частенько находился в Скарлайге.
        Как я и предполагал, в Перекрестье он скорее оттачивал навыки воровства, чем выполнял поручения местных. Хотя было и исключение, связанное с травником.
        — Так ты что, алхимик?
        — Угу, он самый!  — с гордостью заявил кендер.  — А что, все путем. Сначала часть ингредиентов собрал, потом другую часть… позаимствовал. Затрат никаких, а пользы масса. Слушай, Макс, ты-то сам что планируешь? Для техномага здесь точно простора никакого, наверняка мимо пробегаешь.
        — Верно. Вот переночую, да и отправлюсь в сторону одного из местных городов размером побольше.
        Кендер почесал затылок, после чего глубокомысленно изрек:
        — Не, ближе всего тут Ваэлнор, а живущие там эльфы тифлингов не любят. Пустить — пустят, но задолбают придирками и задранными до небес ценами в лавках и тавернах. А наших там не очень много, крепость недавно образовалась, когда Скарлайг вновь немного расширился. Лучше уж тебе в Ллойн двигаться, это город, где люди и дракониды заправляют на паях. Город-порт, на любой вкус работка найдется. Да и вокруг полно инстансов на любой вкус и цвет. Даже для уровней начиная с пятого-седьмого имеются варианты.
        — Обязательно подумаю над твоим советом,  — пообещал я, ничуть не лукавя. Сведения о городах Скарлайга, они лишними не бывают. Да и на мысли по любому наводят.  — Ты лучше расскажи, что вообще в этом медвежьем углу происходит — или вообще глухо, как в мозгах у депутатов?
        Ну и получил очередной пакет сплетен, среди которых, конечно, можно было найти нечто относительно интересное, но я уже начинал уставать от потока сознания своего нового знакомого. Минуток через десять посмотрел на стимкомп, развел руками и произнес:
        — Увы, мон шер, время диктует жесткие условия. Временно в реальный мир, дела важные, клиенты денежные. Ну да еще обязательно состыкуемся.
        — А то ж!  — с энтузиазмом согласился Тасс.  — Я тебе сейчас приглашение в друзья отправлю, легче связаться будет, если что. Заметано?
        — Заметано. Ну а я в снятую комнату, там и отключусь. А то на людях… не совсем прилично.
        Кендер жизнерадостно расхохотался и выдал фразу о том, что курица не птица, Украина не заграница, а компоненты ИИ-конструктов уж точно не люди-человеки. Отшутившись в ответ, я покинул зал трактира и направился на второй этаж.
        Доставшийся мне номер оказался тесноватым, без особой меблировки, но чистым. Кровать с чистым бельем, крепкая дверь, запирающаяся изнутри решетка на окне — это все, что было сейчас нужно. Ну и пара-тройка часов отдыха, благо в виртмире для восстановления бодрости используемой оболочки больше и не требуется. Проверив дверь и на всякий случай положив рядом кинжал, я растянулся на кровати и прикрыл глаза. Сон навалился практически мгновенно, так быстро я в реальном мире редко когда засыпал.



        ГЛАВА 6

        Проснулся мгновенно, рывком. И никакого переходного состояния от сна к бодрствованию, никаких связанных с этим особенностей. Голова кристально ясная, тело полностью готово к максимальным нагрузкам. А в руке уже кинжал, и одновременно готов активировать Иглу Духа — единственное доступное сейчас заклятие. Причина? Стук в дверь. А вот и голос, знакомый голос:
        — Открывай. Все, как и договаривались.
        — Секунду…
        Посмотрел на пиктограмму часов в общем меню. Ага, три часа ночи. Следовательно, прошло четыре часа с того момента, как я вырубился. Не обманула статья в энциклопедии, что трех-четырех часов отдыха в сутки для восстановления сил более чем достаточно. Вот он я, готовый к труду, обороне и особенно к нападению.
        Открыл дверь, готовясь при необходимости всадить зазубренную сталь в любого, кого не жду. Ан нет, проблем на сей раз не предвиделось, Аффомет один и даже без оружия. Впрочем, я почти на сто процентов уверен, что магия Посвященного способна в любой момент разорвать в клочья всяких там низкоуровневых вроде меня.
        — Проходи, будь как дома…
        Закрыл дверь и, повернувшись, увидел, как Аффомет уже расселся на единственном в комнатке стуле и занялся выкладыванием прямо на кровать каких-то предметов непонятного вида и загадочного назначения. Присев на свободный участок кровати, я задал вопрос:
        — И с чем все это едят?
        — Есть как раз и не стоит.  — Неожиданно занудные нотки в ответе Посвященного были тут же компенсированы ценной информацией: — Вот эти два стеклянных многогранника — зажигательные бомбочки. На одной из граней вмятина. Прикладываешь к ней палец, нажимаешь, и через пять минут вокруг становится жарко, словно в филиале одного из миров инферно. Вопросы?
        — Беспокоит только прочность и возможность самопроизвольного подрыва-возгорания.
        — Исключено. Активируются только при контакте, отпечатками пальцев разумного существа и под достаточно сильным давлением. Хрупкость почти отсутствует, стекло тоже из алхимлабораторий. Теперь по оружию.
        Указующий перст Аффомета переключил мое внимание на два оставшихся предмета. Один из них отдаленно напоминал вычурный браслет, увенчанный непонятной выпуклостью, а второй… Ну, я бы назвал это обычной коробкой.
        — Наручный метатель. Дальнобойность невысокая, однозаряден, работает на пневматике. После выстрела механизм внутри метателя закачивает извне новую порцию воздуха и готов к новому выстрелу секунд через шесть-семь. Для перезарядки необходимо вставить стрелку вот в это отверстие и немного надавить. Как и обещал, просто, но эффективно.
        — В коробке боеприпас?
        — Да, и в том числе непростой, смотри…  — Открыв стальную коробку, Аффомет указал на цветные маркировки.  — Пять красных ядовиты, обладают парализующим эффектом. Желтые — это «цветочек», который раскрывается при погружении в живую или неживую плоть. Их десять. Две черных, они самые редкие и дорогие, покрыты специальным составом, позволяющим проникать сквозь серьезную броню. Ну и отсутствие маркировки — обычный боеприпас, никакими дополнительными свойствами не обладающий.
        Выслушав эту мини-лекцию, я не без энтузиазма пристроил метатель на правой руке. Хорошо сидит! Не мешает, не слишком уж громоздко, да и прицеливаться можно без лишних сложностей. Только вот перезарядка и скорострельность… Впрочем, дареному коню зубы не помеха.
        — Вооружился, как я посмотрю?  — ухмыльнулся Аффомет, наблюдая, как я осваиваю метатель.  — Тогда на этом предварительную часть считаю законченной. Сделаешь дело — или приходи, или, если не сможешь, пошли сообщение. Тогда просто переведу сумму на счет. Ну и о дальнейших наших делах сообщу. Удачи, юный Тенерожденный, она тебе лишней не будет.
        Произнося последние слова, Аффомет уже стоял возле открытой двери. Еще мгновение — и вот его уже нет. Исчез, словно и не было тут этого тифлинга. В самом прямом смысле, потому как силуэт сначала подернулся дымкой, а потом пропал из поля зрения. Ну что тут сказать, явно магия, причем из числа высокоуровневой. Мне такая еще ой как нескоро светит, сомневаться не приходится.
        Ладно, шутки в сторону, займемся делом. Есть задание, есть план, да и инвентарь только что подогнали. Хороший инвентарь, честно говоря. Остановил взгляд сначала на метателе, а потом на алхимической продукции, и сразу же всплыли подсказки:
        — НАРУЧНЫЙ МЕТАТЕЛЬ «ОСА», УРОН СТАНДАРТНЫМ БОЕПРИПАСОМ 7-15, ПРОЧНОСТЬ 45/45, ВОСПРИЯТИЕ +1.
        — ЗАЖИГАТЕЛЬНАЯ ГРАНАТА, УРОН ОТ ВЗРЫВА 40-60, РАДИУС ПОРАЖЕНИЯ ДО 20 КВ. МЕТРОВ. УРОН ОТ ОГНЕННОЙ СТИХИИ В ТЕЧЕНИЕ 20 СЕКУНД.
        Ну вот и ознакомились в теории, пора к практике переходить. А для этого собираемся — и вперед по известному пути. Все равно сейчас ночь, деревенские неписи в большинстве своем спят крепким виртуальным сном. Оставшиеся же бодрствовать… Что ж, их мы аккуратненько так обойдем.
        Покинуть трактир проблем не составило, вот только бдящий у входа сторож был мелкой, но, к моему сожалению, неизбежной неприятностью. Значит, возвращаться сюда после дела окажется не лучшим решением. Наверняка заинтересованные фигуры легко смогут связать возникший пожар и персону любящего прогуляться в ночи тифлинга. Ну, не больно-то и хотелось! Все свое ношу с собой, следовательно, и уходить будет легко и просто.
        Тиха скарлайговская ночь… Дрыхнут по домам крестьяне-неписи, обпившись дешевым пивом и перетрудившись на навозных полях. Наверняка изволит почивать и их староста. Которому, по всем прикидкам, просто обязаны сниться барыши от господ-контрабандистов. А если и не снятся, так мне оно до фонаря. Кстати, фонарь тут как раз и отсутствует, территория Перекрестья освещается лишь звездами на небе да парочкой огоньков внутри некоторых домиков. Пейзанская идиллия, м-да! Неудержимо тянет нарушить ее, да так, чтобы никому мало не показалось. Впрочем, именно это само собой станет одним из последствий моего задания.
        Чуток завидую скаутам — их умение скрываться на пару голов превосходит способности всех иных классов, вместе взятых. А вот техномагам такого раздолья в делах потаенных добиться сложно. Необходимы определенные устройства, умение грамотно ими пользоваться, да и вообще… другая специализация, и все тут.
        Между тем я уже довольно близко подобрался к искомому объекту. Теперь пришло время удвоить осторожность и быть готовым к столкновению с охраной. А с охраной что надо делать? Правильно, сначала нейтрализовать, а потом, при малейшем к тому поводе, прирезать. Да и хабар с трупа снять полезно будет. Значит, заряжаем в метатель стрелочку не простую, а с красной меткой, то есть парализующую в довесок к обычному урону. И заодно просим у неведомых богов не только меткости, но и удачи. Ведь цели, они разные бывают.
        Хорошо все же, что у тифлинга в моем лице глаза специфические, с ночным зрением дружащие. Смотрю и вижу все почти как днем, только в сероватых тонах. Вот искомый «склад типа сарай», а вот и дом старосты, любителя денежек в больших количествах. Эх, его бы закрома потрясти, но здравый смысл не позволяет. Если подписался на миссию, то нужно соответствовать, а не пороть отсебятину, имеющую шанс нарушить неведомые тебе планы нанимателя. А рассерженный наниматель — это не только отсутствие нормальной платы, но еще и вероятный геморрой на свою родимую задницу. А такого расклада мне однозначно не желается, к тому же на Аффомета большие планы имеются, не хочется лишиться его расположения.
        Короткими перебежками переместился от одного куста к другому, от зарослей лопухов до зарослей… крапивы, будь она неладна. Разработчики виртмира скрупулезно прописали даже ощущения от контакта кожи с этим противным растением!
        И тут все мои матерные мысли мигом испарились, уступив место совсем другим. Охранник! Я его засек… Стоит, прислонившись к стене сарая, лениво жует стебелек травы и без всякого энтузиазма осматривает окрестности. Меч в ножнах, пара кинжалов, кожаная броня, усиленная стальными пластинами. Шлем… Нет, шлема нет вообще, не счел нужным надевать.
        Человек, явно не маг и даже не сочувствующий. Радует, конечно, но иного я, признаться, и не ожидал. Было бы слишком расточительно для контрабандистов посылать сюда мага. Все же не тот круг задач, обычная работа сторожа в захудалой деревеньке. Это потом, когда бы они здесь обосновались… но не теперь. И это сыграло-таки мне на руку. Точнее, сыграет, совсем скоро, почти сейчас.
        Двинулся о-очень медленно, стараясь даже веточки не шелохнуть, на случайный прутик не наступить, попутно ругаясь на неуклюжесть виртуального тела по сравнению с реальным.
        Охранник, отлепившись от стены, тоже двинулся… Ф-фух, не в мою сторону, а вовсе даже наоборот. Не воспользоваться случаем было бы совсем глупо. Вытянуть руку с метателем, прицелиться… Выстрел — и стрелка, отправившись в короткий и результативный полет, вонзилась в голову живой мишени.
        — ВОИН-КОНТРАБАНДИСТ, УРОВЕНЬ 6 — УРОН 12 ХИТОВ. СРАБАТЫВАЕТ ЭФФЕКТ ПАРАЛИЗАЦИИ. ЦЕЛЬ ОБЕЗДВИЖЕНА НА 15 СЕКУНД.
        Шестой уровень… м-да. С одной стороны, наверняка будет приличная порция опыта, зато с другой — мне же сейчас эту толстохитовую тушку дорезать до кондиции. И немедленно, не мешкая!
        Кинжал в левой руке, на правой выпущены когти… Вперед, Макс, резня зовет. Прыжок к упавшему в траву охраннику, и — бить, быстро, сильно, по открытым частям тела. Это не реальность, где одного удара достаточно, это виртмир, тут есть шкала жизни и прочие особенности. Ну да ничего, справимся. Полоснуть когтями по шее, кинжал под основание черепа, и все в том же ключе… Полоска жизней тает, тает, постепенно доходит до мигающего состояния, сигнализируя, что враг вот-вот отбросит копыта.
        Много же у тебя хитов, контрабандист-охранник. Для моего нынешнего уровня и оружия — однозначно много. Вот-вот начнет шевелиться. Время на исходе. Крит! На 20 хитов… Ай как хорошо! Диагноз — труп обыкновенный, в меру полезный. И тут же — вибрирует на руке стимкомп. Быстрый взгляд на сообщение, глаза выхватывают первые слова…
        — ПОЗДРАВЛЯЮ. ВЫ ПЕРЕШЛИ НА ТРЕТИЙ УРОВЕНЬ И ПОЛУЧАЕТЕ…
        Знаю-знаю, «три очка характеристик и одну единицу умений, которые можете распределить в любой удобный для вас момент». Вот как будет удобный момент, так сразу и незамедлительно, а пока у меня дела, важные и срочные. Дотронулся до тела, которое уже привычно рассыпалось снопами искр, и увидел, что мне привалило кое-что полезное. Но с добычей потом, сейчас на повестке дня иное. Рука нырнула в сумку и достала оттуда творение алхимиков, способное гореть ярко и эффективно, поджигая все вокруг. Бросать? Э нет, сначала глянем, что у нас в сарае таится. Вдруг что-то полезное, так тогда часть себе взять, тем паче пожар все спишет. К тому же по-любому зажигалку для пущего эффекта в подвал бросить надо, тогда с гарантией выгорит. До угольков и серого, невесомого пепла, разносимого всеми ветрами…
        Огляделся по сторонам… Пусто, убиение охранника прошло тихо и незаметно, а значит, успешно. Теперь открыть дверь сарая… Незапертую дверь, что немного удивительно…
        Проскользнул внутрь, осмотрелся и, к своему искреннему удивлению, не увидел там ничего интересного. Вообще ничего, кроме брикетов сена, которое мне явно неинтересно. Неужто у Аффомета не совсем точная информация, и контрабандисты из Ваэлнора так и не озаботились пока оборудованием склада? Да нет, быть того не может, к пустому месту охрану сроду не приставляют. Разве что для введения в заблуждение противника, но здесь такое объяснение не играет…
        И что? Ищи, Макс, внимательно ищи. Да чтобы ничего мимо глаз не проскочило. Та-ак… Внутренности сарая размерами соответствуют тому, что видно снаружи. Следовательно, остается только пол, там может быть ход вниз. Вот только даже после того как я разворошил устилающую земляной пол солому, ничего не изменилось. Внешне не изменилось…
        Макс, ты идиот! И к тому же склеротик, что вдвойне обидно. Ведь совсем недавно та же самая байдень была в тайнике гоблинов-мародеров. Иллюзии в мире Скарлайга, в отличие от реальности,  — дело насквозь привычное, используются во многих областях, а уж тем паче в делах маскировочных. Тут помогают или специальные амулеты, или соответствующие заклятия, или… Вот последнее «или» мне сейчас и предстоит, а оно, что характерно, самое печальное. Придется ручками ощупывать пол, стремясь почувствовать не землю вперемешку со всякой гнилой дрянью, а дерево или металл крышки, открывающей путь вниз.
        М-дя, аттракцион «почувствуй себя колхозником» начинается… И какое счастье, что подобное знание не станет объектом зубоскальства моих друзей, догадывающихся об истинном неприятии мной любых сельскохозяйственных работ.
        Один сектор, другой, предпоследний… Есть! Рука почувствовала не абы что, а сталь, причем явно не низкосортную. Видимо, тут не мелочь всякую хранить собирались, а нечто куда более интересное. Мысленно поздравив себя с окончанием поиска, я начал шарить руками, пытаясь найти скобу, взявшись за которую, можно отодвинуть преграду. Так, и ее нашел. Вот только веселая птица обломинго на сей раз осенила меня своим широким крылом. Нужен был ключ!
        Первым делом я обложил по матери хитромудрых контрабандистов, потом досталось Аффомету, не соизволившему просчитать ситуацию и поведать мне о подобной вероятности. Осталось надеяться, что все вышеупомянутые сейчас долго и мучительно икают.
        Лишь после этого, выпустив пар, начал соображать… Если имеется охранник, то у него должны быть — что? Правильно, ключи! А раз так, то по всем игровым законам сей предмет просто обязан оказаться в выпавшем из рассыпавшейся искрами тушки хабаре. Полез в свою бездонно-безразмерную сумку и… с облегчением вытащил небольшой, но с заковыристой бороздкой медный ключик. Ну, помогайте, до сих пор толком не изученные боги этого мира!
        Выходит… точнее, входит. Хорошо входит, как говаривал куклуксклановец, совмещая негра и дуло дробовика. Поворот ключа, совершенно бесшумный, и я с легкостью открываю люк. Стальная плита не откидывается, а сдвигается вбок, а заодно развеивается и наложенная иллюзия.
        Ни… чего себе. Хорошую работу тут успели проделать. Мало того, что плита стальная, так еще и ступени, ведущие в предполагаемый подвал-схрон, не деревянные, а словно вырубленные из камня. Хотя… обычная магическая трансформа грунта в камень с заранее заданными формами. Наверняка грамотный алхимик расстарался, у них это быстро, просто и не особенно дорого получается. И все равно, сам факт подобной подготовки говорит о многом. На всякий случай зарядил в наручный метатель очередную стрелку с парализующим составом, проверил, хорошо ли вынимается из ножен кинжал… ну и приготовился в любой момент зарядить Иглой Духа по подходящей цели, без этого тоже никуда.
        Пятая ступень, седьмая, двенадцатая… все. Небольшой предбанник, отделенный от основного помещения дверью. Хорошо еще, что она всего лишь деревянная, а никаких магических составляющих вроде как нет. Вот только послышались голоса. Голоса… мужской и женские, причем первый наполнен самодовольством, а в остальных явственно чувствуются нотки усталости и где-то даже обреченности. Все страньше и страньше ситуация. Но до чего же хорошо, что я сразу не использовал гранаты. Они, вполне вероятно, поджарили бы всех, находящихся тут, но не факт, что подобный расклад был бы лучшим из возможных.
        Прислушиваться к разговору не стоило — не столь уж он сам по себе важен. Главное и так ясно — один противник, остальные, как я понимаю, будут в стороне. Не чувствуется в женских голосах вообще никакой агрессии, тут совсем иное. Что? А вот сейчас и посмотрим!
        Дверь открывается внутрь… Толкнул ее и ворвался в комнату, беглым взглядом оценив обстановку на предмет в кого стрелять, а кого не трогать.
        Картина маслом… Нет, ну в реале такого хватает, но чтобы и в виртмире… Да уж, тут не только крыша едет, но и фундамент, выкопавшись, убегает на коротких бетонных лапках. Девицы красоты немалой, но в положении связанном, а вместе с ними и надсмотрщик. Прямо классическая картина вывоза не очень-то добровольных ударниц постельного фронта на длительную работу в края заморские. А таких я сильно не люблю, ну просто очень сильно. Прямо рефлексы работают на тему пинания тварей подкованными сапогами. Вот этим я и занялся.
        Выстрел из метателя, и сразу же удар Иглой Духа… Спаренный удар сносит супостату 17 хитов, но вот с парализацией дела обстоят не так хорошо. Об этом и сообщение, выскочившее перед глазами, свидетельствует:
        — ВОИН-КОНТРАБАНДИСТ, УРОВЕНЬ 6 — УРОН 10 ХИТОВ, УРОН 7 ХИТОВ. ЭФФЕКТ ПАРАЛИЗАЦИИ — ЧАСТИЧНОЕ СРАБАТЫВАНИЕ. ЦЕЛЬ ЗАМЕДЛЯЕТ ДВИЖЕНИЯ НА 15 СЕКУНД.
        Понеслось… Охранник девиц уже вытащил из ножен короткий пехотный меч, а левая рука потянулась к кинжалу. Ну а мне только и осталось, что броситься в ближний бой. Рассчитывая исключительно на высокий урон от ударов. Да на случайно проскакивающие криты. Кинжалом, потом когтями, а как получится, так и единственным пока доступным заклятием приложить.
        Первый удар по мне… удается ускользнуть. Видимо, замедление движений повлияло еще и на точность противника. А вот второй мало того что снес мне разом пятнадцать хитов, так еще и в сторону отбросил. Едва удержался на ногах и вновь Иглой его, да от всей души. Стабильно снеслись 7 хитов, но меня это не особенно и обрадовало. Слишком много жизни у врага осталось. Это понимает и он, потому на губах расцветает ехидная ухмылка. Хоть и непись, но эти качества ему хорошо в программный код вписали, ИИ нынче на высокие уровни псевдомышления поднялся, порой и вовсе от людей не отличить.
        Бежать? А там и Аффомету можно слить сведения про грязные, очень уж грязные делишки торговцев живым товаром, а не банальных контрабандистов, как ему представлялось. А может, он все знал? И такое исключать нельзя. Да к тому же не факт, что удастся свалить — пара ударов в спину, и все, полный аут, вперед, к возрождению в неизвестной точке и плюсом к этому — проваленное задание. Нет, лучше рискну.
        Только не подставляться под удар, только не подставляться… Заодно вставить новую парализующую стрелку в метатель и ждать, пока тот накопит достаточный заряд. Пять секунд… В обычном ритме всего ничего, но во время боя — хренова туча времени.
        Чтоб тебе ежика проглотить! Опять задел… Минус восемь хитов, осталось всего 13/36. На один удар, честно говоря. Пусть очередная парализующая стрелка вонзится охраннику аккурат в глаз и нанесет крит на 25 хитов, но все равно — шансы у меня слабоватые. И тут…
        Выцепил взгляд одной из девушек. Да, она прикована к стене. Да, мобильность практически на нуле, но вот если ухитриться и толкнуть замедленного противника в ее объятия… А объятия у этой девушки-драконида явно крепкие, мускулатура ой-е-ей! Видимо, такую кралю для совсем уж эстетствующих и не чуждых риска клиентов держат. Вот пусть теперь расхлебывают последствия… ну не могу я ошибиться в определении выражения глаз, не могу, и все!
        Таранный удар, цель — всего лишь отбросить в сторону. Никак не повредить. Потому воин и замешкался, потому только и успел, что чиркнуть по мне кинжалом, сняв всего пять хитов. И получилось, действительно получилось. Девушка не только обхватила его руками, но еще и крылья потомка драконов накрыли жертву, блокируя движения еще сильнее, еще надежнее. Ай, как хорошо, теперь только добивать.
        Добивать, не мешкая, потому как если дать охраннику рабынь время, он вырвется очень скоро. Вот только кто ж ему даст это время? Уж точно не я.
        Удар, заклятие, удар… Полоснуть когтями, потом еще заклятие… Амбец крысенку! Тело осело на пол, и я быстро дотронулся до него, не желая упускать добычу, да и делить ее тоже жаба не подписывала. Ага, есть добыча. Теперь можно для начала выдохнуть, а потом уже разрулить грамотно сложившуюся ситуацию.



        ГЛАВА 7

        Случалось ли вам находиться в одной комнате с несколькими слабо одетыми девицами? А если они в связанном состоянии? Ну прямо мечта юного бэдээсэмщика, вот только я к этой прослойке явно не отношусь, у меня куда более традиционное чувство прекрасного. Развязывать девочек надо, а то не по себе как-то. А потом? Потом доделать то, для чего меня сюда прислали.
        Кстати, представительниц прекрасного пола было пять. Драконида, три эльфийки и одна полуэльфийка. Редкий товар для любителей женских тел, учитывая, что предназначался он явно степным личностям. Оркам, скорее всего.
        Прежде чем освобождать, стоило кое-что прояснить:
        — Так, дамы, все меня хорошо слышат? Сейчас я вас освобожу, но, за-ради богов, не вздумайте с визгом разбегаться в разные стороны!
        — Я похожа на такую идиотку?  — хмыкнула драконида, глядя на меня, словно на говорящую статую в лучах заката.  — Скорее уж возникло бы желание спереть ту иззубренную зубочистку, которую ты называешь кинжалом. Неуютно мне без оружия, знаешь ли.
        — Понимаю, сочувствую, но и последним делиться не сильно расположен. А вот проводить до безопасного места — это вполне реально. Тем более таких красоток с роскошными фигурами, не особо обремененными одеждой.
        — Похабник…
        С этим замечанием дракониды были согласны не только остальные девицы, но и я сам. Вот только эльфийки и полуэльфка, в отличие от своей подруги по несчастью, не особенно стремились устраивать со мной острую пикировку. Им куда больше хотелось освободиться.
        Насчет освободиться… Вначале подумалось, что придется изрядно помучиться с кандалами, но потом, к моему великому удовольствию, нашелся комплект ключей к кандалам. Лежал себе спокойно на столике, словно ожидая, когда я его найду. Нашел, использовал и сразу же получил сообщение на стимкомп. Два сообщения. Первое, о достижении четвертого уровня, уже порадовало. А вот второе было еще интереснее:
        — В СКАРЛАЙГЕ ЛЮБОЙ ВАШ ПОСТУПОК НЕ ОСТАЕТСЯ БЕЗ ВНИМАНИЯ. КАЖДОЕ ЗНАЧИМОЕ РЕШЕНИЕ СПОСОБНО ПРЕДОСТАВИТЬ РАЗЛИЧНЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ, ПОРОЙ СОПРЯЖЕННЫЕ КАК С ЯВНОЙ ВЫГОДОЙ, ТАК И С ЗАМЕТНЫМ РИСКОМ. ВЫ ОСВОБОДИЛИ ПЛЕННИЦ ИЗ СХРОНА КОНТРАБАНДИСТОВ И ПОЛУЧАЕТЕ В НАГРАДУ ОПЫТ И ТОЛИКУ ИЗВЕСТНОСТИ СРЕДИ СОПЛЕМЕННИКОВ ОСВОБОЖДЕННЫХ. ПОМИМО ЭТОГО ВЫ МОЖЕТЕ ПОМОЧЬ БЫВШИМ ПЛЕННИЦАМ ДОБРАТЬСЯ ДО БОЛЕЕ БЕЗОПАСНОГО МЕСТА. НАГРАДА ВАРИАТИВНА.
        Что ж, порой и добрые дела бывают полезны. Хотя что такое добро? Те два охранника, которые были мной зарезаны, наверняка преисполнились по отношению ко мне таким концентрированным «добром», что плюются кипятком и гадят шлакоблоками. Стоп, они же неписи, так что вряд ли там такой накал эмоций. А с другой стороны, что есть неписи в этом виртмире?
        Ладно, занесло меня явно не в ту глухомань. Вот что значит вдумчивое и качественное обшаривание склада в поисках всяких-разных полезностей. А их тут хватает. Жаль только, что суперплюшки отсутствуют.
        Зато девочки кое-чем обзавелись. Например, какой-никакой, а одеждой, которая быстро прикрыла полуобнаженные прелести и превратила красавиц в стиле «ню» в красавиц обыкновенных. Обидно, досадно, ну да ладно… Также мне удалось обнаружить в шкафу пару неплохих плащей, которые после недолгих раздумий были отданы девочкам, и тесак… Так себе тесак, похуже моего кинжала. И снова никак не получилось проигнорировать взгляд дракониды. По сравнению с ним котик из нелюбимого мною мультика Шрек нервно курит за углом.
        — Лови уж, красавица печального образа,  — тяжко вздохнул я, бросая воинственной девице пригодный для смертоубийства сувенир.  — И хватит с тебя! Я ж тебе не альтруист какой-то, а нормальный циничный тифлинг.
        — А имя у циничного тифлинга есть?  — подпустив в голос кокетства, полюбопытствовала девица с тесаком.  — Я вот Лаира шер Нект. Для моего спасителя от печальной участи можно просто Лаира.
        — Угу,  — кивнул я, переправляя в карман несколько обнаруженных в потайном отделении кристаллов изумруда. Представились мне и остальные, но имена их не то что не отложились в памяти, а, скорее, просто не сильно заинтересовали. Обычные они были. Не имена, скрывающиеся за ними, а личности. Вот драконида… тут иное. Колоритное создание, хоть и порождение виртмира, а не реальное существо.  — А я Макс, просто Макс без всяческих дополнений. И мне приятно, и вам всем запомнить куда как легче. Сейчас же мне надо кое с кем связаться, ну а потом покинем это негостеприимное местечко. Лады?
        Возражений не было. И это хорошо, мне ведь действительно надо было связаться с Аффометом. Щелкая клавишами стимкомпа, я быстренько набрал сообщение, адресованное Посвященному шестого круга.
        — ОХРАНА НЕЙТРАЛИЗОВАНА. В СХРОНЕ ОБНАРУЖЕН НЕ ТОВАР, А ПЛЕННИЦЫ, ПРЕДНАЗНАЧЕННЫЕ, КАК Я ПОЛАГАЮ, ДЛЯ ПРОДАЖИ В ГАРЕМЫ ОРКСКИХ ВОЖДЕЙ ИЛИ ГОВОРЯЩИХ С ДУХАМИ. ДЕВУШЕК ВЫВЕДУ, ОНИ НАВЕРНЯКА ПОДНИМУТ ШУМ ДО НЕБЕС. БОЛЬШЕ КРЫСЯТАМ ИЗ ВАЭЛНОРА НИЧЕГО НЕ СВЕТИТ. КСТАТИ, ОБА ОХРАННИКА БЫЛИ ЛЮДЬМИ, ДЛИННОУХИЕ НЕ СОБИРАЛИСЬ ЗАСВЕЧИВАТЬ СВОЕ УЧАСТИЕ В ДЕЛИШКАХ С ЖИВЫМ ТОВАРОМ. СХРОН БУДЕТ СОЖЖЕН, КАК И ДОГОВАРИВАЛИСЬ.
        Ответа дожидаться я не собирался, надо было действовать. Вынув из сумки зажигательную бомбочку, подкинул ее пару раз и произнес:
        — Сейчас мы тут устроим большое бабах. Или есть другие предложения?
        — Если перед этим отсюда выберемся, то никаких,  — ответила за всех Лаира и, немного поразмыслив, добавила: — И вот что, Макс, я тут прислушивалась к разговору наших охранников, они интересную вещь сказали, тебе пригодится. А может, и нам всем.
        — Со всей внимательностью слушаю.  — Повернувшись, я пристально посмотрел на дракониду, которая в свою очередь уставилась не на меня, а на участок стены, вроде как ничем не выделяющийся.  — Я пропустил тайник?
        Лаира на секунду прикрыла глаза. Дескать, правильно мыслишь. Крылья ее, до этого момента неподвижные, также шевельнулись. Вот только это явление мне было не понять. Дракониды, как я читал в книге по Скарлайгу, народ специфический, жесты и любые телодвижения в их культуре значат куда больше, чем у людей и даже эльфов.
        — Примерное расположение его я уже понял. А вот как открывать и что находится внутри… Увы, мысли читать как-то не обучался. Покажешь?
        — Читать мысли — нет. А тайник… Конечно, иначе о нем и не говорила бы. Смотри.
        Подойдя к стене, Лаира примерилась и сильно стукнула кулаком в конкретную точку. Секунды две-три ничего не происходило. Я уже решил было, что девушка ошиблась. Ан нет, скрытая панель отъехала в сторону, открыв небольшую нишу, внутри которой лежал хрустальный многогранник размером с детский кулачок.
        — Это что за хреновина?
        — Балбес ты,  — мигом отозвалась драконида, схватив предмет как величайшую драгоценность.  — Это же телепорт, причем полностью заряженный и способный на веерный перенос. Тут у нас… Ага, до пяти лепестков, но тогда расстояние перемещения невелико. А если использовать два или три лепестка, то можно перенестись хоть в самые глухие уголки материка. Я смогу отправиться к себе, эльфийки тоже — к себе в родные края, и ты, если оно тебе вообще требуется…
        — Знаешь, пожалуй что, требуется.  — Поразмыслив, я решил воспользоваться халявным транспортом.  — Только сначала дело до конца довести надо.
        — Это какое?
        — Спалить подвал и все, что наверху, что же еще?! Или хочешь, чтобы сюда других девиц тащили? По глазам вижу, что подобный расклад не вызывает положительного отклика в твоей душе. Вот и ладушки. Ах да… Если ты такая внимательная к мелочам, не вспомнишь ли еще нюансик… Может, слышала, когда охранники говорили, был ли в курсе происходящего староста этой поганой деревеньки?
        Лицо Лаиры исказилось в гримасе ненависти. Да-а, такое мне не часто доводилось видеть. Концентрированные чувства, горящие глаза, одна рука сжалась в кулак, а другая крепко вцепилась в рукоять тесака.
        — Староста, значит… Он им и предоставил этот подвал. Даже разок заходил, суетился, выклянчивал пару дополнительных кристаллов. Сказал, что договаривались обычный товар тут держать, а за необычный, мол, премию хочется.
        — Премия, говоришь,  — нехорошо усмехнулся я, уже представляя себе, что за премия светит этому индивидууму.  — Будет ему премия. Гор-рячая такая. И ему и всем тем, кто с ним рядом. И воздаяние по заслугам, и другим серьезный намек на будущее. Пошли, девочки, устроим тут жаркую ночку.
        Все же надо поторапливаться. Телепорт — это, конечно, хорошо, но и о форс-мажорных обстоятельствах забывать не стоит. Во-первых, не в понятии, когда возродятся убитые охранники и где именно они это сделают. Драться с ними второй раз — чур меня! Все же уровень хоть и подрос, но не настолько, да и бонусы до сих пор не распределены. И вообще. Рисковать без необходимости — верный способ огрести себе неприятности на область нижней анатомии.
        Покинули подвал, причем первым, как и полагается, пошел я, а единственная боеспособная из спасенных, Лаира, рядом, на подстраховке. Не уверен в высоком уровне ее боевых качеств, но вот моральная готовность к сражению точно на уровне. Порой даже забывал, что она обычная NPC, а не живая личность. Не живая, это факт, потому как и на руке стимкомп отсутствует — а у геймеров его никак не отобрать и не снять — да и подсказка при взгляде сразу выплыла бы.
        На улице все так же тихо и спокойно. Дер-ревня! Режут пришлых контрабандистов, освобождают пленниц из подземного схрона, готовятся устроить хар-роший такой к пожар… а долбаные пейзане спят, сопя в две дырки. Не порядок. Надеюсь, вопли поджариваемого старосты станут неплохим будильником.
        Извлек обе зажигательные гранаты и уже прикидываю, как именно лучше их бросить. Но сначала надо позаботиться насчет отступления.
        — Лаира… Готовь к активации телепорт, отмечай точки, кому из нас куда надо. Итак?
        — Мне в Ллойн, там я буду в полной безопасности,  — мигом откликнулась драконида, одновременно колдующая над кристаллом горного хрусталя. По нему уже пробегали хороводы разноцветных искр. Вначале хаотично, но постепенно выстраиваясь в сложные, вполне себе определенные цепочки.  — Девочкам лучше всего отправиться в Элдарет. Как-никак там и храмы, и самые древние эльфийские кланы. Не пропадут, каждая до родных мест доберется, просто так случившееся с бедняжками не доставят.
        — Понятно…
        — Ой, прости, заговорилась я что-то,  — игриво посмотрела на меня Лаира.  — А сам-то куда, спаситель ты наш нежданный? Если что, давай в Ллойн, там и дело найдется, и я буду рада тебя видеть.
        Только из подвала, а уже кокетничает… роковая дива с тесаком за поясом. Впрочем, стиль есть, чего скрывать. Да и мне не помешает обрасти связями среди игровых-то персонажей. Пусть сейчас я в Ллойн и не собираюсь, но вот в будущем туда однозначно стоит заглянуть. А так будет там кое-кто, к тому же доброжелательно настроенный и обязанный. Вот и забьем местечко.
        — Непременно приму приглашение, только не сейчас. Я же наемник, а договоры следует выполнять. Вот и придется в ближайшее время поработать в ином месте Скарлайга. Но как немного освобожусь, будет приятно зайти в гости.
        — Ну… жаль, что не сейчас,  — чуть более грустным голосом вымолвила Лаира, но сразу же добавила, взбодрившись: — А впрочем, потом так потом. Но не слишком тяни с визитом. А найти просто — спросишь любого стражника, он проведет на территорию крыла Нект.
        — Договорились. А сейчас… настрой точку выхода на вход в город Карах.
        Да-а… я и не думал, что дракониды способны так сильно таращить глаза. Или не все, а лишь эта конкретная девушка?
        — Карах?! Макс, ты совсем безумный. Туда только с крепким отрядом соваться можно, или если у тебя есть очень серьезные связи.  — Пара секунд раздумий, во время которых глаза возвратились к почти первоначальному состоянию.  — Или ты действительно ищешь очень рискованную работу, или есть связи. Среди Тенерожденных всякие попадаются. В любом случае удачи тебе на таком… остром и рискованном пути.
        Удача мне пригодится. А пока… Зашел внутрь сарая и, сильно нажав пальцем на грань-активатор алхимгранаты, бросил ее в открытый люк. Теперь быстро выскочить наружу — и вторую гранатку, также уже активированную, аккурат в окно дома старосты.
        — Раз-два-три… елочка, гори!  — жизнерадостно захохотал я, видя, как языки пламени сначала вырвались из сарая, а потом и из окон дома старосты. А вот не фиг было с работорговцами связываться!
        Хорошо горит, весело. Послышались первые, пока еще отдельные крики. Прелестно. Пусть огненное зарево, поднимающееся над Перекрестьем, станет для меня знамением удачи. Пусть станет…
        Дал отмашку Лаире, и вот сработал телепорт. Всю нашу группу окутало мягкое серебристое сияние, я ощутил легкое покалывание по всему телу и… мир перед глазами на мгновение погас, чтобы вновь проявиться, но уже в других декорациях.


        Здравствуй, город Карах, не слишком-то и приятно будет с тобой познакомиться. Сей факт я понял сразу же, едва телепорт выбросил меня из своих объятий аккурат перед воротами в древний и недружелюбный к случайным посетителям город. Город, в котором царили не столько законы, сколько понятия, причем разнообразные, в зависимости от сектора, в котором ты находился. Ах да, еще и влияние неписей тут было если и не минимальным, то о-очень ограниченным.
        Хорошо еще, что возле ворот, ведущих в город, любые склоки и свары были запрещены. Запрещены всеми, начиная от неписей и заканчивая мало-мальски влиятельными группировками. Что ж, значит, можно присесть на травку, желательно в стороне от дороги, да и разобраться с тем, что мне принесло участие в последних событиях. А разобраться было с чем, начиная со слетевшей с трупов добычи и заканчивая повышением уровня вкупе с новыми сообщениями на стимкомпе.
        Так… Смотрим, читаем, офигеваем, причем не по-детски.
        — ЗАДАНИЕ ОТ ПОСВЯЩЕННОГО ШЕСТОГО КРУГА АФФОМЕТА ВЫПОЛНЕНО. КОНТРАБАНДИСТЫ ОСТАВИЛИ МЫСЛИ О ПРЕВРАЩЕНИИ ПЕРЕКРЕСТЬЯ В ПЕРЕВАЛОЧНЫЙ ПУНКТ ДЛЯ СВОИХ ТОВАРОВ. ТЕПЕРЬ ОНИ И БЛИЗКО НЕ ПОДОЙДУТ К ДЕРЕВНЕ. ПРОПАЖА РАБЫНЬ НАНЕСЛА СУЩЕСТВЕННЫЙ УРОН РЕПУТАЦИИ КОНТРАБАНДИСТОВ В ВАЭЛНОРЕ. ТЕПЕРЬ ОНИ ИЩУТ ВИНОВНИКА. ОСТЕРЕГАЙТЕСЬ. В НАГРАДУ ЗА ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОПЫТ И РУБИН. ЕЩЕ ОДИН РУБИН И ОПЫТ — В КАЧЕСТВЕ БОНУСНОЙ НАГРАДЫ ЗА СНИЖЕНИЕ РЕПУТАЦИИ ШАЙКИ КОНТРАБАНДИСТОВ В ГЛАЗАХ КОЛЛЕГ ПО РЕМЕСЛУ.
        — ВНИМАНИЕ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ МЕТКУ ОТБЛЕСК ИНФЕРНО. ПОДОБНАЯ НАГРАДА ВЫДАЕТСЯ ЗА ЖЕСТОКИЕ УБИЙСТВА, УСТРАШАЮЩИЕ ОКРУЖАЮЩИХ. ТЕПЕРЬ К ВАМ БУДУТ ОТНОСИТЬСЯ С ДОЛЕЙ ОПАСКИ. ДОСТУПНЫ НЕКОТОРЫЕ ЗАДАНИЯ, ТРЕБУЮЩИЕ ЖЕСТКИХ РЕШЕНИЙ И УМЕНИЯ УСТРАШАТЬ.
        Понятно… Вот оно как отозвалось — мое решение спалить старосту Перекрестья в собственном доме, да еще на виду у всех. Впрочем, жалеть об этом я не собираюсь, самое то для урода, решившего поиграть в пособника работорговцев. Не люблю, а если точнее, то просто не выношу подобного, даже в виртмирах. Психология у меня такая, никак не способная подстраиваться к тому, что считаю неприемлемым.
        Что дальше? Хм, еще плюс уровень, а в итоге у меня отныне, явно ненадолго,  — шестой. Ага, за выполнение задания плюс бонус удалось проскочить сразу на два уровня. И не мелочь и приятно! Еще есть письма? Есть, от Аффомета. Что ж, почитаем.
        — МАКС, Я УСПЕЛ ПОНЯТЬ, ЧТО ТЫ НЕИЗМЕННО ВЫПОЛНЯЕШЬ ДАННЫЕ ТЕБЕ ПОРУЧЕНИЯ, НО ВСЕГДА УХИТРЯЕШЬСЯ СДЕЛАТЬ И ЕЩЕ ЧТО-ТО. СДЕЛАЛ ТЫ ЭТО И СЕЙЧАС, ВМЕСТО ПРОСТОГО РАЗРУШЕНИЯ СКЛАДА ВЫВЕЛ ОТТУДА ОРАВУ ДЕВОК, А В ПРИДАЧУ ЕЩЕ СПАЛИЛ ДОМИК СТАРОСТЫ, ГДЕ ОН ОТСЫПАЛСЯ ПОСЛЕ ПЬЯНКИ ВМЕСТЕ С ДЕЛОВЫМИ ПАРТНЕРАМИ. НЕ СКАЖУ, ЧТО МНЕ ЭТО НЕ ПОНРАВИЛОСЬ, СКОРЕЕ, НАОБОРОТ, НО ВСЕ ЖЕ — ПОМЕНЬШЕ СЮРПРИЗОВ.
        ПИШУ ЭТО, БУДУЧИ УВЕРЕННЫМ, ЧТО СЛОВА МОИ НЕ ОКАЖУТ ВЛИЯНИЯ НА ТЕНЕРОЖДЕННОГО, НАПРОЧЬ ЛИШЕННОГО СДЕРЖИВАЮЩИХ ФАКТОРОВ. ПОЭТОМУ УДАЧИ ТЕБЕ В ГОРОДЕ КАРАХ. НОВЫЕ ПОРУЧЕНИЯ ПЕРЕДАСТ ТЕБЕ УРЗАЛЛ, УПОЛНОМОЧЕННЫЙ ГОВОРИТЬ ОТ МОЕГО ИМЕНИ. НУ А С ТОБОЙ МЫ УВИДИМСЯ, КОГДА ТЫ БУДЕШЬ К ЭТОМУ ГОТОВ. ПРЕДУПРЕЖДАЯ НАВЕРНЯКА ВОЗНИКШИЙ ВОПРОС, ОТВЕЧУ… ВРЕМЯ ПРИДЕТ ТОГДА, КОГДА ВЫПОЛНИШЬ ПОРУЧЕНИЯ СТАРОГО ТЕХНОМАГА. ЭТИМ ТЫ ПОДТВЕРДИШЬ СВОЮ ГОТОВНОСТЬ ЗАНИМАТЬСЯ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО СЕРЬЕЗНЫМИ ДЕЛАМИ.
        P.S. ЗАОДНО ТЕБЕ МОЖЕТ ПРЕДОСТАВИТЬСЯ СЛУЧАЙ ПРИОТКРЫТЬ ЗАВЕСУ ТАЙНЫ НАД МОИМ ПОЛНЫМ ТИТУЛОМ.
        Блин! Ну, Аффомет, ну… Посвященный шестого круга, ну, зараза! Разжег любопытство и сразу же свернулся в клубок, как потревоженный еж. Теперь одни лишь иглы, надежно маскирующие возможные ответы. И ничего тут не поделать, придется ждать. Ждать и надеяться, что техномаг Урзалл окажется полезен и сможет помочь мне на пути, который я намерен пройти. Не только тут, если честно, но об этом лучше пока и не вспоминать, чтобы не сглазить.
        С чтением корреспонденции закончили, перейдем к разбору подарков, то есть трофеев. Финансы… С ними вполне себе душевно. Два рубина как плата за выполненное задания плюс трофеи из карманов приконченных контрабандистов и то, что найдено в схроне. Итого, имеются два рубина, 34 изумруда и аметистовая мелочь. Не великий капитал, но и не гроши. Надеюсь, что я прав, и даже по меркам города Карах этого хватит для первичного обзаведения некоторыми нужными вещами.
        Теперь трофеи. Эх, оружия как не было нормального, так до сих пор и не появилось. Что-то не везет мне на него, и все тут. С другой стороны, есть метатель и неплохие боеприпасы, есть собственно когти, представляющие собой неплохое оружие ближнего боя. Кстати, сила ударов не остается постоянной, а возрастает с каждым полученным уровнем. Не дюже сильно, спора нет, обычному оружию уступает, зато всегда с собой.
        Отлично… Наконец у меня появилась собственная бронька — та самая, кожаная, с приклепанными к ней стальными пластинами. Посмотрел на нее, и вот всплыло сообщение.
        — ДОСПЕХ КОЖАНЫЙ СО СТАЛЬНЫМИ ВСТАВКАМИ, ПРОЧНОСТЬ 41/50, БРОНЯ +18.
        А вот с кольчужных перчаток лично мне толку ноль, они будут только мешать, увы и ах. Придется загнать их в первой попавшейся лавке за приличную цену.
        Ну и на сладкое пора разобраться с полагающимися плюшками… Плюс четыре уровня это не мелочи, это в Скарлайге приятная правда бытия. Сначала разберемся с тремя единицами умений. Итак, Ветвь Повелителя Духа, ее никак нельзя бросать: тут и атака, и защитные приемы, и воздействие на разум противников. Последнее особенно привлекает в настоящий момент. Вот, к примеру, Аура Ужаса, способная пугать врага и тем самым снижать его способность делать мне гадости. Или Шепот Химер, вызывающий произвольные галлюцинации, в результате чего противник может бить по пустому месту, отвлекаться на видимые или слышимые лишь в его больном подсознании глюки и т. п. Решено, Шепот Химер!
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ ЗАКЛЯТИЕ ШЕПОТ ХИМЕР. ВРЕМЯ НА АКТИВАЦИЮ — 3 СЕКУНДЫ. ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ — 8. ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ — 10 СЕКУНД.
        Замечательно. Буду ошарашивать бедных противников потоками глюков, а потом Иглой Духа и колюще-режущим оружием в придачу. Осталось три единицы, но с ними сложнее. Тянет усилить эту Ветвь, но это было бы не совсем разумно. Все же прокачка техномага состоит несколько в другом, чем чистая энергетика. То есть как ни крути, а надо вложиться в Ветвь модификаций себя родимого.
        Итак, смотрим и сразу же видим, что мимо умения Симбионт никак не проскользнуть. Оно необходимо, чтобы различные механические приблуды техномага не отторгались организмом. Причем чем выше уровень умения, тем сильнее слияние органики и неорганики. А заодно и побочные эффекты вроде повышенной регенерации, иммунитета против ударов, вызывающих повышенное кровотечение, и тому подобное. Есть. Умение активировано. Благо никаких энергетических затрат не требуется, оно пассивное. И, как бы ни душила жаба, туда же вложим и вторую единицу. На кой? А чтобы при последующем вживлении железок при их использовании не наносился вред здоровью. А то с моими невеликими хитами окочуришься быстрее, чем угробишь противника.
        Последняя осталась. Замахнуться на что-то новое или усилить имеющееся? Хм, загадка. Но пока что не будем ее отгадывать, пусть в резерве повисит, чуть позже распределю, когда малость освоюсь в новом для меня месте, да и проконсультироваться у знающих людей и нелюдей тоже будет невредным.
        Характеристики. По пункту Силы и Воли за уровень приплюсовалось автоматом, а вот двенадцать единиц надо распределять. И никаких сложностей не наблюдается. Три в Выносливость, чтобы толщину шкурки увеличить. Обидно, когда солидную часть хитов одним ударом сносят. Два в Восприятие, стрелковое дело я также сильно уважаю. Двенадцать минус пять равно семи. А оставшееся делим почти поровну между Волей и Интеллектом. Вот и все, разобрались с распределением, можно продолжить путь и войти наконец в пределы города Карах.
        Встав и машинально отряхнув со штанов несуществующий мусор, я направился к воротам, заодно не забывая смотреть по сторонам. Опасности, надо признаться, тут быть не могло — все силы города четко следили за порядком на воротах и еще в некоторых нейтральных местах. Мне просто было интересно почувствовать атмосферу большого города Скарлайга, а не какой-нибудь захолустной деревушки вроде недоброй памяти Перекрестья.
        Было… внушительно… Высокие стены из грубо обработанного камня, бойницы, из которых торчали то дула крепостных метателей, то раструбы изготовленных алхимиками огнеметов и распылителей кислот и ядовитых газов. В небе величаво проплывали сигары дирижаблей, причем транспортные за милую душу соседствовали с боевыми машинами. Оболочки и гондолы были щедро расписаны руническими знаками, помогающими как в защите, так и в маскировке. Ну и об оружии забывать не стоило — короли местного неба оказались им нашпигованы не меньше, чем печеный гусь яблоками.
        И поток входящих и выходящих из ворот. Слабенький по меркам улиц мегаполиса в реальности, но все же поток. Люди, эльфы, тангары, даже дракониды и парочка тифлингов. В общем, всякой твари по паре и более того. Правильно Аффомет намекал, что в подобном столпотворении можно много чего получить, но и риск тут соответствующий. Ну да все мы сами выбираем свой путь, даже если вечно страшимся сделать выбор и его делают за нас другие.
        А вот одежда, доспехи и оружие у местных куда более серьезные. Я тут явно смотрюсь бедным родственником. С одной стороны, при таком раскладе здешний криминальный элемент не должен на меня облизываться. С другой, я могу показаться им совсем уж легкой добычей, которую грешно не пощипать. Видимо, придется в срочном порядке обзаводиться достойным по меркам этого города прикидом.
        Размышления размышлениями, а ноги уже донесли меня до ворот, они же — контрольно-пропускной пункт. У ворот — двое стражников довольно свирепого вида, человек и орк. Воины, но оружие в руках — серьезного калибра метатели, расписанные рунами под хохлому: сегментная броня и куча амулетов любого настраивали на спокойный и миролюбивый лад. Я не говорю уже о том, что где-то рядом ощущалось присутствие мага или магов. Да-да, это не было глюками, потому как змеившиеся по стенам разряды и давление на разум явно являлись не воздействием амулетов, это я уже успел понять, вспомнив кое-что из прочитанного о действии магии в Скарлайге.
        — Тифлинг, значит. В город, значит,  — проворчал полуорк, пристально разглядывая мою персону.  — С правилами наверняка не знаком…
        — А ему и не надо,  — подхватил человек.  — Все равно их у нас практически нет. Нейтральные кварталы украшает герб города Карах. Там надо вести себя пристойно, все конфликты решаются на аренах. Нарушителям грозят штрафы и заключение в подземных темницах.
        — А в других кварталах действуют законы тех, кто в них главный. Везде свои, но вне пределов определенной территории они не имеют силы.
        — В общем, вертись, как хочешь.
        — Угу, точно так,  — заржал полуорк, обнажив немаленькие клыки, которые более уместно смотрелись бы в пасти хищного зверя.  — А за вход с тебя пять изумрудов.
        Даже не думая спорить с находящимися на посту весельчаками, я достал из отделения сумки, где находились финансы, пять играющих всеми оттенками зелени кристаллов и вручил их стоящему ближе ко мне человеку. Тот равнодушно высыпал их в стальной ящик, защищенный от воров силовыми печатями, после чего уже несколько более заинтересованно произнес:
        — Приветствую тебя в Карахе, тифлинг. У нас есть все, были бы деньги. Вопросы?
        — Лавка Урзалла. Техномаг, торгует предметами для техномагов, а также алхимическим товаром.
        — Урзалл, Урзалл… Вроде что-то знакомое, но никак не могу припомнить. Шакран, может, ты чего припомнишь?
        — Эх, плохая у меня память, Вайс… На сухую глотку вообще плохо думается.
        Кто бы сомневался! Классическая разводка на денежку в обмен на информацию. А самое интересное, что я согласен. Много давать не намерен, но и мало тоже. Как-никак связи налаживать полезно. В том числе и с неписями.
        — Думаю, что это чуток освежит память почтенных стражей,  — по одному изумруду перекочевало в загребущие лапы стражников.  — Итак?
        — Минутку…
        Полуорк откинул защитную крышку с наручного стимкомпа и защелкал кнопками. Интересно, это он что такое творит? Ага, ясно… Сигнал о входящем сообщении, и вот уже перед глазами мигает значок, показывающий, что карта города Карах загружена в память, а на ней к тому же отмечен путь к лавке Урзалла.
        — Шакран, Вайс… моя благодарность. Думаю, что если понадобятся еще консультации, могу к вам обратиться.
        В ответ увидел подтверждающие жесты. Дескать, приходи, родимый, только мотиваторы кристаллического вида не забудь. Не забуду, можете не беспокоиться. Как только что-то понадобится и сочту, что именно от вас, стражей ворот, будет какая-то польза. Сейчас же передо мной четкая дорога, ведущая аккурат к заведению Урзалла.



        ГЛАВА 8

        К моей большой радости, техномаг Урзалл обосновался не в глубинах опасных районов Караха, а вполне себе на виду, на стыке так называемой нейтральной зоны, контролируемой неписями, и парочки территорий геймерских кланов. Грамотно выбрано место, не поспоришь. С одной стороны, крупных разборок ожидать не приходится, да и клиентам излишне рисковать не нужно. С другой, место все же не самое тихое, соседство буйных кланов Тенерожденных порой способно доставить созданному ИИ-персонажу некоторые не самые приятные мгновения. Хотя, как я успел понять, дела у этого конкретного техномага шли неплохо.
        Ну а я шел по улицам города, сверяясь с картой и покуда не собираясь отходить в сторону от нити известного маршрута. Заблудиться, конечно, не грозило, по меткам на карте всегда можно выбраться обратно, но тут другая проблема. Да, даже в нейтральных районах есть шанс серьезно нарваться на любителей потрогать чужака низкого уровня за кошелек. А мне оно как-то не в радость — служить объектом для добычи трофеев. Лута, как говорят господа геймеры.
        И все же красивые города в Скарлайге, очень красивые. В реале таких нет и быть не может. Почему? Все просто. Ну откуда там возьмутся дома, выстроенные в смешанном стиле архитектур викторианской эпохи, средневековой готики, с добавлением совсем уж фантастических элементов. Безлошадные экипажи, работающие на смеси пара и магии, проносящиеся по мостовой с различной скоростью — порой чуть быстрее пешехода, а порой разгоняющиеся километров так под восемьдесят. Лязг, свист пара из предохранительных клапанов… Атмосфера необычайная.
        Автомат по продаже газет, прохладительных напитков, сигарет… Большой, декорированный медными накладками и резьбой по металлу. Массивные рычаги, за которые надо тянуть для получения того или иного товара, приемник кристаллов, работающий уже на магико-технологических принципах. Сначала магическая идентификация платежа, а потом уже работает механика. Кстати, ее можно видеть, ведь мутноватое стекло все же не полностью непрозрачно. Вращаются шестерни, цепляясь друг за друга, цепочки наматываются на катушки, и вот уже заказ вываливается в приемный лоток. На мгновение становится жаль… жаль, что подобная эстетика так и не развилась в реальности, уступив место безликой серости большинства образцов современного, с позволения сказать, дизайна.
        Если получится «скользить» между реалом и виртом, то однозначно буду сюда не только наведываться сам, но и друзей приглашу на экскурсии. И вообще, красота, она ведь от местоположения не зависит. Наверное…
        О, оружейный магазин! Хороший такой, явно рассчитанный на всех и каждого — на разнообразную толщину кошелька и уровень покупателей. Отдельное здание. Красочная реклама, образцы товаров в витринах. И охрана — дай боги любому банку. Мрачные, вооруженные до зубов типы у дверей, а с верхнего этажа смотрят раструбы стационарных метателей. Не позавидую тем, кто рискнет попробовать поживиться.
        Но не оружием единым жив тифлинг. Двигаясь по намеченному пути, я видел парочку кафе, рестораны, в том числе и со столиками на открытом воздухе, пусть и под действием защитных чар. Промелькнул и бордель не самого низкого пошиба, к тому же от недостатка клиентуры точно не страдающий. В общем, жизнь била ключом, здесь каждый мог найти себе развлечения по вкусу.
        А я сам? Ну, тут иной расклад, да и цель другая. И ее я намерен был достичь в самые сжатые сроки. Пусть пока я и не в жестком цейтноте, но часики тикают, и забывать об этом не следует.
        Все, вот и конечная остановка. Я добрался до указанной стражниками точки, и значит, осталось только как следует посмотреть по сторонам. Кафешка, пара частных особняков, магазин одежды… Ага, вот и искомое. Тихий такой каменный домик без особых претензий, никаких видимых прохожим систем защиты. Сомневаюсь, конечно, что на самом деле все так просто, но не о том речь, да и не мое это дело. Зато есть вывеска, на которой изображены техномагический протез руки и один из символов алхимии — змея, кусающая себя за хвост. Ну здравствуй, лавка техномага Урзалла, теперь пора и с хозяином познакомиться, передать ему привет от Аффомета.
        Подошел к двери и пробовал ее открыть… Не заперто, что уже несколько радовало. А то мотаться неизвестно сколько времени по городу в ожидании открытия лавки — то еще сомнительное удовольствие, без которого я с радостью могу обойтись.
        Несколько шагов вперед, и вот за спиною закрывается дверь, отсекая от шума улиц и оставляя один на один с новой атмосферой, насыщенной странными ароматами, напоминающими об уроках химии, а также со множеством необычных устройств, словно сошедших с иллюстраций из книги о безумных ученых.
        Вот прямо посреди помещения стоит полный доспех, но в руках не меч и щит, а, скорее, все встроенные пилы. Ну а в грудину вмонтировано что-то вроде миниатюрной пушки. Жерло ее словно дремлет. Но вот-вот готово плюнуть снопом смертоносного металла. Ближе к стене притаился механический паук ростом мне по пояс. Хищно блестят жвала, иззубренные, явно смазанные ядовитым составом… У потолка на растяжках висит… Наверное, это можно было бы назвать нетопырем, не будь он на порядок больше и не обладай аж четырьмя лапами-руками, в двух из которых зажаты кривые клинки, ну а оставшиеся украшает шикарный набор когтей.
        Полки, сундуки, ящики. И везде приборы, склянки, ингредиенты, пригодные для работы техномагов или алхимиков. Видно было, что тут не заморачиваются рекламой, а скорее, ориентированы на серьезных покупателей. Но где же хозяин заведения?
        Оглядевшись, я не увидел ни звонка, ни переговорного устройства. И что прикажете делать? Похоже, осталось только ждать. Выцепив взглядом довольно непрезентабельное кресло, я подошел и попытался в нем устроиться. Посижу, помедитирую, обдумаю возможные действия, и вообще… Спешить тоже с умом надо и уж тем более не суетиться по мелочам.
        Отдохнуть в малоуютном кресле так и не довелось. Всего через полминуты скрипнула невидимая мне дверь, и в помещении оказался тифлинг явно не самых юных лет с небольшими рожками на голове, лицом типичного демона и множеством техномагических имплантов в организме. Местами сложно было определить, где кончается броня и начинается тело. Не говорю уже о назначении замысловатых устройств, то и дело искрящихся, пощелкивающих, напоминающих о своем существовании.
        — И что очередному посетителю понадобилось от Урзалла?  — с легким оттенком интереса в голосе спросил меня хозяин лавки.  — Если дешевку какую-то, так не по адресу пришел. Я торгую только достойным товаром, на который у тебя вряд ли достанет средств. А помощники мне не нужны, Тенерожденный.
        — Понятно,  — лениво откликнулся я, даже не думая покидать кресло. Вот просто так, из обычной вредности.
        — Тогда почему ты еще тут, а не за порогом?
        — Наверное, потому, что должен передать вам привет от одного Посвященного шестого круга по имени Аффомет. Если этот старый пройдоха за последние несколько часов не подружился со склерозом, то должен был отослать письмо насчет меня. Да, кстати, я — Макс.
        Урзалл посмотрел на меня снова, уже по-иному, сразу видно, нутром почуял. Сообщение Аффомет ему отослал, причем отнюдь не кратенькое. Наверняка и планы на меня и мне подобных имеются, причем четкие. Расписанные вплоть до высокого уровня. Игра уровня Теней Скарлайга, она по-другому не может — там все четко по полочкам разложено, да к тому же во множестве вариаций.
        — Наглый, жестокий, живущий по собственным правилам… Похоже, Аффомет вновь не ошибся, давая характеристику новичку, попавшему сюда. Что ж, Тенерожденный, все верно, я ждал тебя.
        — Лично меня, или?..
        — Последнее,  — не стал скрывать техномаг.  — Не ты первый, не ты последний. Много вас тут побывало, молодых и горячих. Малая часть поднялась к серьезным высотам. Остальные же либо отступились, либо сгинули в плясках неуловимых теней, откуда вы приходите и вновь возвращаетесь. А что до тебя, так дела твои покажут… и время, которое смотрит с одинаковым безразличием за всеми нами. Следуй за мной, Макс.
        Вымолвив это, Урзалл развернулся и направился в темный сектор помещения. Мне ничего иного не оставалось, как подняться и проследовать за ним. На пару секунд я оказался в полном мраке. Двигаться приходилось на слух. Даже ночное зрение тифлинга не могло сейчас помочь. Похоже, очередная магическая штучка, ставящая своей целью не остановить, так притормозить и запутать нежелательного гостя.
        Но вот я снова в ином, освещенном помещении. Небольшая по сравнению с первым залом комната, но куда более уютная. Картины на стенах, приятно пахнет дорогим табаком, а местами — терпким вином. Резные кресла с мягкой обивкой; столик, на котором отнюдь не пусто. Из стоящей на полочке музыкальной шкатулки льется несколько печальная мелодия, и столь же минорный голос поет что-то на неведомом мне языке. Полки с книгами, вызывающие у меня приступ острого любопытства… наверняка там найдется много чего интересного, вот только позволят ли мне дотянуться до всего этого великолепия своими загребущими руками? М-да, большой вопрос.
        — Присаживайся, выпивай, закусывай,  — приглашающе махнул рукой техномаг, уже устроившийся в явно собственном кресле с прочной обивкой, способной выдержать не самые мягкие и местами даже креслопортящие импланты.  — А я тебе расскажу кое-что важное и заодно поведаю, где именно ты можешь мне пригодиться.
        — Надеюсь, не за так?  — хмыкнул я, устраиваясь и завладевая блюдцем с нарезанными фруктами. Кушать в вирте надо, причем не столько ради ощущений, сколько из-за необходимости держать персонаж сытым и бодрым.  — Сами же заметили, что финансы у меня пусть и не плачут горькими слезами, но и не находятся в хорошем состоянии.
        Урзалл привычно налил себе в бокал где-то на треть вязкой рубиновой жидкости, не спеша выпил, после чего ответил на довольно важный для меня вопрос:
        — За так только импы у вулканов летают. Да и то по праздникам. Не боись, за любое дело будут и средства и, если размер услуг соответствует, вещами нужными не обижу.
        — Значит, будем сотрудничать.
        — Будем, юный тифлинг, обязательно будем,  — усмехнулся мой собеседник.  — Ты сейчас какого уровня и какой запас наличности?
        — Уровень пока всего шестой, а средств два рубина с мелочью. Понимаю, что не шибко густо, но и появился я тут около суток назад.
        Урзалл скорчил одобряющую гримасу, пожелал столь же существенного и быстрого прогресса, после чего выдал на-гора несколько ушатов инфы, часть которой мне и без того была знакома. Но имелось и действительно нужное.
        Например, техномаг просветил меня насчет того, что даже с моим нынешнем уровнем в Карахе есть где развернуться, и именно на таких делах он поначалу и проверит мои возможности. Указал места, где стоит жить и столоваться за приемлемую цену, да к тому же среди таких же Тенерожденных. Дал краткие характеристики магазинов, куда стоит зайти и если не сразу купить, так хотя бы прицениться к товарам. Первым делом, кстати, он настоятельно порекомендовал сменить одежду, ибо шляться в том, в чем Тенерожденные появляются в Скарлайге… явный признак дурного тона или крайней жмотистости.
        Ах да, еще… Деньги тут, как оказалось, при себе иметь стоит, но не в слишком больших количествах. В зависимости от набранного уровня при временном исторжении из Скарлайга — очередной смерти геймера — удачливому убийце достается все, что превышает минимальную сумму. Для первого уровня «несгораемая сумма» составляет 5 изумрудов, для второго 9, и так далее, по какой-то сложной зависимости.
        Благодарю, Урзалл. Удалось узнать нечто полезное, так что жить будет чуток полегче. И все же вернемся к делам моим загадочным… Что с работой?
        — С работой, значит…  — призадумался техномаг.  — Послал же Аффомет работничка, который к тому же на роль «принеси-унеси-пыль-вытри» не соглашается. Навыков ремесла, как я вижу, у тебя тоже нет.
        Я согласно кивнул. А что, действительно нет, и не уверен, что в ближайшем будущем появятся. Почему вдруг? Да просто прокачка ремесел в старое время, без вирта, это одно дело, а вот с виртом — нечто совсем иное, к тому же довольно неприятное и утомительное. Ну вот понравится вам, если вы не фанат этого дела, часами колдовать на кухне, прокачивая поварское ремесло, мудря что-то с новыми, постепенно усложняющимися рецептами. Некоторым — да, нравится, но уж точно не мне. И то же самое с остальным, от ювелира до рыбака.
        Так что не фиг-по фиг-на фиг! Может быть, когда-нибудь потом, после достижения основных целей, в свободное время да любопытства ради… Но точно не здесь и не сейчас. Вот только подобный подход явно ставил Урзалла в затруднительное положение, заставляя нули и единицы сложнейшего программного кода, из которого состоял самый простенький непись, напряженно перестраиваться в поисках нужной реакции.
        — Есть у меня для тебя задание,  — прищелкнув пальцами, у которых плоть была причудливо переплетена с кристаллами и стальной проволокой, заявил техномаг.  — Можешь, конечно, и сразу взяться, но я рекомендовал бы чуть подрасти уровнем.
        — Я весь внимание…
        — Имеется тут одна компания, которую надо бы… урезонить. Показательно, жестоко, на глазах у свидетелей. Мне самому с ними возиться не подобает, все равно что высшими заклятиями по крысолакам бить. А вот тебе в самый раз.
        — Хм. Так вроде все гладко и проблем быть не должно. Вот только узнаю от вас, кто они да чем гнусно прославлены, сразу и соглашусь.
        Урзалл скрестил руки на груди, полуприкрыл глаза и начал говорить:
        — Шайка мелкая, числом пять. Все разных рас, но похожи друг на друга. Во главе орк, зовут Борхак. Второй по значимости кендер Сьельф, имена остальных я даже не узнавал. Тангар и два человека, если тебе интересно. Чаще всего их можно найти в трактире «Дырявая шкура». Поганое заведение, там только и бывает мелочь из шаек, ну и шлюхи из дешевых, без них они не обходятся. Я сброшу тебе на коммуникатор координаты «Дырявой шкуры» и их логова, но оно в таких трущобах, что без сопровождения соваться туда не советую.
        — Угу, с местоположением и составом ясно. Чем они все по жизни занимаются?
        — Всем, от чего кусок откусить могут. Украсть, клиентов у почтенного заведения распугать, зарезать кого-то слабого в темном переулке. Мусор, и только.
        — Ну тогда и вопросов не осталось,  — радостно оскалился я.  — Принимаю задание.
        И тут же вибрация стимкомпа. Получи, Макс, очередное сообщение. Что ж, а я и не против. Посмотрю, какими формулировками задания меня позабавит местный ИИ.
        — ВЫ ПОЛУЧИЛИ ЗАДАНИЕ «УНИЧТОЖЕНИЕ ШАЙКИ БОРХАКА». НАГРАДА: ОПЫТ, ВАРИАТИВНА. ЗАВИСИТ ОТ СТЕПЕНИ НАГЛЯДНОСТИ УСТРАНЕНИЯ БАНДИТОВ, ПОМЕШАВШИХ ТЕХНОМАГУ УРЗАЛЛУ. СРОК ВЫПОЛНЕНИЯ ДВЕ НЕДЕЛИ.
        Обстоятельно высказались, нечего сказать. И ведь все меня тут устраивает. Уж точно я не собираюсь ждать столько времени. Что же до пожелания Урзалла сначала подрасти по уровням… Н-да! А насколько надо подрасти, тут-то я и не поинтересовался. Вот ведь башка моя дубовая, придется задним числом выяснять, уже хапнув задание.
        — Урзалл, а не подскажете ли мне, ну так, чисто для удовлетворения любопытства, какого же уровня те самые бандиты, которых я показательно приговорить подписался?
        — Подскажу, как не подсказать,  — выдавил из себя техномаг и, не сдержавшись, захихикал: — Уровня тринадцатого-шестнадцатого они… Успеха тебе, быстрый ты наш. И успешного прибавления уровней, ибо не с твоим шестым туда соваться.
        Хихиканье тифлинга усилилось, а через несколько секунд он вообще махнул на меня рукой. Дескать, сваливай отсюда, не мешай старому техномагу шуткой юмора наслаждаться. И ладно и салют. Вот чисто из принципа постараюсь завалить объектов в сжатые сроки и особо показушно-извращенным образом. Характер у меня такой, ничего не поделаешь.
        Оказавшись уже вне лавки Урзалла, вдохнув свежего воздуха, я попробовал как следует пораскинуть мозгами. Итак, что имеем в наличии? Чуток финансов на обзаведение, хитровыделанное задание, которое, судя по громкости ржания техномага, с моим уровнем фиг выполнишь. Ах да, еще необходимость приодеться, найти себе временное пристанище и не попасться местным любителям наживы. Что ж, жить можно. Вот и будем… жить, причем активно, не пряча голову в песок, уподобляясь птице страусу.
        Место жительства? По совету Урзалла надо навестить трактир-гостиницу «Золотая подкова». Мало того, что цены не сильно кусачие, так еще это — одно из излюбленных мест, где останавливаются Тенерожденные невысоких уровней, прибывающие в славный город Карах. Если все соответствует словам тифлинга, там я и поселюсь на первое время, пока не освоюсь и не прикину, стоит ли присоединяться к одной из группировок или лучше остаться вольным стрелком.
        Ну а одежда… Право слово, этих магазинов в городе хватает на любые вкус, цвет и толщину кошелька. Так что по дороге разберусь. А сейчас, Макс, ножками давай, ножками. Чуток отдохнуть недавно удалось в гостях у техномага, сна еще ни в одном глазу. Кстати, за это отдельное спасибо игровому миру, дающему возможность полностью восстанавливаться всего за три-четыре часа.
        Вот с такими мыслями и устремлениями я и двинулся в направлении «Золотой подковы», уже через минуту отмахнувшись от остановившегося рядом наемного экипажа. Покататься однозначно успею, а вот переварить полученный разумом избыток впечатлений лучше всего во время такой пешей прогулки. Главное не сходить с основных улиц, и все будет в порядке… с высокой долей вероятности.



        ГЛАВА 9

        Получасовая прогулка по городу была… как нельзя более к месту. Удалось и успокоиться по поводу несколько опрометчиво взятого задания, и вместе с тем поглубже погрузиться в здешнюю жизнь. Видя много персон, я уже с ходу выцеплял подобных мне Тенерожденных, выражаясь на местном диалекте, среди куда как большего количества NPC. Их, я уже понял, везде больше, даже в секторах, где рулят исключительно геймерские кланы. Ничего удивительного, потому как обслуга, она все равно практически вся здешняя, ИИ управляемая.
        Гарантом безопасности тут, в местах, где висели на видных местах флаги или знаки с изображением герба Караха, служили стражники. Ну, вроде тех, которые стояли у входа в город. Связываться с ними для обычных игроков себе дороже: они и высокоуровневые, и с нехилой амуницией. Ну а заматеревшие ПК — убийцы игроков — не видели особого резона в изничтожении программных воинов. Проку не столь уж много, а если заниматься этим систематически, то получишь своего рода «черную метку». За обладателем подобного «украшения» гонялись многие, начиная с ловчих групп, высланных правителем Караха (являющимся NPC) и заканчивая охотниками за головами. Да, именно так, поскольку после подобных выходок администрация назначала нехилую награду за голову убитого. И пусть при исчезновении виновника из города награда или снималась, или сильно уменьшалась, особо беспредельничать по отношению к страже мало кто рисковал. Игра не стоила свеч. Совсем не стоила.
        Пройдя примерно три четверти пути до «Золотой подковы», я все же обнаружил магазин, где продавали одежду, причем не из числа «большие понты за соответствующую цену». Туда и завернул в надежде затариться качественным и пристойно выглядящим товаром.
        Сер-р-вис! Стоило зайти внутрь, как звон колокольчика оповестил персонал о прибытии покупателя. И началось… Началось ровным счетом то, к чему я привык и чего оч-чень сильно не переваривал и в реальном мире. На меня буквально набросилось создание пола — женского, расы — эльфийской, во всех действиях которого была видна единственная цель. Та самая, о коей известный сатирик говорил словами: «Как увидит клиента, так и мечтает что-то ему…». Пардон, но из песни слов не выкинуть, даже и особенно матерных. Вот и мне сейчас наверняка будут впаривать ценой поболее и пользой поменее. И предстоит от всего этого героически отбиваться. Не-на-ви-жу!
        Как и ожидалось, выражение моей морды лица ничуть не смутило эльфийского вида непись, сразу затараторившую:
        — Только у нас сегодня заканчивается уникальная распродажа. Клиент имеет возможность со скидкой в тридцать пять процентов купить вещи из коллекции «Неуловимый ветер весны», показанной месяц тому назад на демонстрации мод в Элдарете. Представители высоких эльфийских родов предпочитают одеваться именно в этом стиле и…
        — Прелесть моя, не будете ли вы столь любезны временно онеметь и не мешать,  — тяжело вздохнул я, понимая, что пусти дело на самотек, и мозги начнут плавиться через каких-то пару минут.  — Я сам выберу необходимое, а за консультацией обращусь лишь тогда, когда мне все это понадобится.
        — Но…
        — И никаких «но»,  — ехидно ухмыльнулся я.  — А то вы в округе не единственное заведение.
        Аргумент был убойный. Остроухая дамочка мгновенно заткнулась и теперь хоть и следовала за мной буквально по пятам, но хотя бы не раздражала своим словесно-рекламным недержанием. Да и обратиться за консультацией в любой момент можно, ведь число посетителей невелико. Честно признаться, кроме меня сейчас выбирали вещи всего двое Тенерожденных: девушка-человек и полуогр. Последнему я заранее сочувствовал, потому как сложно найти что-то подходящее на такую немалую тушку без соответствующей наценки. Ох и обдерут его тут, зуб даю!
        Впрочем, не мое это дело. Куда интереснее выбрать хорошие вещи, но и с ценой в верхний сегмент не попасть. А это тут как два пальца об асфальт, факт. Вот, к примеру, штаны кожаные, на вид весьма приличные, но цена… Два рубина, 55 изумрудов. А оно мне такое на кой? Особенно если по соседству почти то же самое, но, видите ли, прошлого сезона, ныне совсем не модное. Зато и более крепкое, и характеристики неплохие, и цена всего-навсего 20 зеленых кристаллов.
        Брать? Несомненно, не обращая внимания на скорбную мину дамочки-консультанта, во что бы то ни стало мечтающей приобщить покупателя к последним пискам моды и отхватить, как я полагаю, комиссионные побольше. Неписи, они ведь тоже развиваются, получают собственные плюшки и должным образом замотивированы на развитие. Так всем интереснее, потому все это тщательно прорабатывали еще во время тестов виртмира.
        Еще… Рубаха нужна, сапоги опять же. Причем если первую лучше выбирать действительно качественную, то вторые можно и так себе. Я ведь рано или очень рано обзаведусь теми, что более относятся к броне, нежели к обычной одежде, а вот с рубахой иное дело. Из этого и будем исходить.
        Не то, не то, цвет этакий веселенький… Эту пусть жители Голландии и прочие странно ориентированные по половому признаку носят… Н-да, опять стиль унисекс во всей поганой красе, причем в разделе мужских таки шмоток. О, в тему! Черная, с серебряным узором, а цена всего 15 изумрудов. Жаль только, что повышения брони или характеристик нема, ну да тут ничего не поделать. У этих предметов одежды плюсы только у действительно топовых вещей из редких материалов или же у зачарованных мастерами своего дела, но это не по моим нынешним финансам. Разве что потом приобрету.
        Ну а с сапогами дело другое. Эх, мне бы вот эти из драконьей шкуры или, на крайний случай, виверновой! Там такие бонусы, не считая солидной брони, что аж дух захватывает. Ан нет, закатываем губы и решительно отводим глаза от таких прелестных и полезных вещей.
        Эти сапоги слишком простенькие даже для меня. Стоп, а вот на данный предмет стоит обратить внимание. Серовато-стальной цвет, стальные заклепки, общий фасон тоже не внушает отторжения. А главное тут — характеристики. Хотя цена… 60 изумрудов стрясли, как малину с куста. Зато в итоге…
        — САПОГИ ИЗ КОЖИ СКАЛЬНОГО ВАРАНА. ПРОЧНОСТЬ 55/55, БРОНЯ +20, СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ И КИСЛОТАМ +40.
        И все, хватит на сегодня с покупками. И так существенную часть кристаллов пришлось отдать взамен пусть важных, нужных, но все же не критически необходимых покупок. Остаток пригодится для оплаты жилья, еды-питья, а также возможной покупки информации. Сведения, они ведь такие. Порой их ценность повыше, нежели у материальных предметов, будет.
        Осталось только переодеться в обновки, причем оставив старые шмотки в примерочной, ибо такое даже продавать западло. Ну получу пару аметистов максимум, и что? Не-ет, лучше не позориться, предлагая свое бывшее нубовское тряпье.
        Вежливо попрощавшись, я покинул магазин. Забавно, однако. Вот что в реальности, что тут, одно и то же ощущение. Сменил лишь одежду, а вместе с тем чувствуешь себя хоть немного, но в обновленном варианте. Психология, и все тут.
        Оставшийся путь до трактира и гостиницы по совместительству прошел как-то совсем без впечатлений. Наверное, меня уже перестали удивлять местные красоты. Переизбыток впечатлений, как я полагаю. Сознанию требовалась пауза, чтобы как следует переварить информацию. И я был всячески «за». Вот сейчас зайду в «Золотую подкову», договорюсь о комнате, закажу что-нибудь легкое, но приятное. Заодно и с другими геймерами Тенерожденными поболтать можно будет.
        Размечтался! Вот уж действительно закон подлости… Соберешься малость расслабиться в не совсем предназначенном для этого месте, и сразу появляется риск огрести полный ушат неприятностей.
        — Ты гля, тифлинг! Нет, я понимаю, что в Карахе всякий мусор по улицам шастает, но чтобы с таким важным и независимым видом…
        — Не говори, Иблис…  — ответил тангару смазливенького вида полуэльф.  — Прямо стою и думаю, что бы такое сделать, чтобы не блевануть при виде подобного непотребства.
        Хамье. Причем того сорта, который вразумлению не поддается и человеческих слов не понимает. Что в реале, что здесь, они неизменны. Многие пытаются сгладить острые ситуации, вот только ни к чему хорошему подобное не приводит. Склонность договариваться у таких считается за слабость. Ну а проявив слабину, потом ты уже ярко впечатываешься в их сознание в ипостаси жертвы, которую можно и нужно чморить до упора.
        Плавали, знаем. А потому бьем сразу. На опережение, да чтобы сразу поняли, что тут им не так. И бить на первый раз не обязательно рукой или оружием. Здесь достаточно слов, ведь конфликты на виду у стражи мне на фиг не нужны. К тому же уровень этой парочки наверняка очень серьезный. Меня могут порвать на раз-два.
        Зато спровоцировать на действия и в результате этого выставить перед стражей города виноватыми по всем пунктам… я такое очень люблю, в смысле загребать жар чужими и непременно посторонними руками.
        — Вопрос, кстати, интересный,  — максимально по-доброму улыбнулся я, хотя вышло это у меня, как я полагаю, так себе.  — Что ж, считаю своим святым долгом спасти одного полуэльфа от приступа рвоты на одной из приличных улиц сего города.
        — Ну-ну, давай,  — слегка опешив, согласился тот, наверняка считая, что я буду выкручиваться с целью задобрить его с дружком.  — Повесели нас, отродье Инферно.
        Уж веселье я обещаю… Правда не вам, а над вами, но это уже другое, совсем другое. Сейчас же пора парой острых слов проткнуть насквозь их эго. Благо сделать это просто, знание психологии помогало раньше, посодействует и нынче. Только при быстром и качественном доведении жертв до белого каления надо занять подобающую позицию.
        — Говорят, что при приступах дурного самочувствия помогает переключиться на что-то хорошее,  — начал я, очень медленно перемещаясь, меняя позицию так, чтобы можно было и озадачить врага точным выстрелом, и рвануть в недалекую дверь «Золотой подковы».  — Понятие «хорошее» для всех разное, но есть и универсальное. К примеру, секс… Вот только одна беда — в пределах прямой видимости не вижу никаких подходящих объектов… чтобы соответствовали вам обоим.
        М-да, как я и думал. Туповаты, не понимают, что я веду совсем не в приятную для них сторону. А вот несколько посетителей «Золотой подковы», вышедшие из дверей и с любопытством наблюдающие за происходящим,  — иное дело. На лицах некоторых из них уже расплылись саркастические ухмылки. Что ж, значит, происходящее будет первым кирпичиком в здании моей здешней репутации.
        — Впрочем, есть один вариант. Вы можете поиметь друг дружку, потому как сложно представить себе девочек, не брезгующих лечь под таких тупиц и грубиянов. А вот отношения пакостно-голубенького колера — именно то, что вам и требуется.  — На мгновение прервавшись и полюбовавшись на проступающую на лицах ненависть, я нанес завершающий укол: — Ах да, любое действие порой нуждается в мотивации. Вот, подбирайте… самая вам красная цена.
        На камни мостовой полетели два извлеченных из сумки… аметиста. К слову, даже самые дешевые, потасканные шлюхи стоили куда больше. Ну а я добро и ласково улыбнулся, глядя на закипевших от бешенства геймеров. Что поделать, они явно не ожидали, что в ответ на хамство их просто размажут тонким слоем, да еще аккуратно окропят помоями.
        Будь на их месте кто-то поумнее и повыдержаннее, огрызнулся бы ядовито, запомнил бы мою персону на будущее, да и пошел бы своей дорогой. Мстю, ее ж иногда и холодной подают. Ан нет… взыграло ретивое.
        — Я тебя на шашлык порежу!
        Взревев, тангар с ником Иблис потянул из ножен саблю, напрочь игнорируя мирно дремавший в громоздкой кобуре метатель. Мало того, потянул медленно, да еще сделал останавливающий жест в сторону приятеля-полуэльфа. Типа я сам разберусь, это мое мясо, и только я его буду резать. Мне оставалось дождаться, пока клинок покинет ножны, а после этого вскинуть руку и выпустить стрелку в его исказившуюся рожу. Ту самую, что с желтой маркировкой, «лепесток», при попадании в рану разрывающийся множеством мелких стальных заноз.
        — ТЕНЕРОЖДЕННЫЙ ИБЛИС, УРОВЕНЬ 21 — УРОН 20 ХИТОВ. НАНЕСЕНА КРОВОТОЧАЩАЯ РАНА, УРОН 7-10 ЕДИНИЦ В СЕКУНДУ, ПРОТЯЖЕННОСТЬ 15 СЕКУНД.
        Вот и отлично, теперь быстро сваливаю в сторону дверей. Трусость? Вовсе нет. Всего-навсего разумное восприятие действительности, так как не мне с шестым уровнем тягаться с двадцать первым, да в сопровождении приятеля сходной прокачки. Не-а, ищите иных дураков!
        Тогда зачем я стрелял? А все не просто, а очень просто… Район не трущобный, стража города всегда поблизости, ей не нужны в нейтральном районе конфликты между игроками. Такой беспредел на популярность влияет, что для администрации игры дело святое, понятие незыблемое. Юркнув в заботливо приоткрытую скалящимися и доброжелательно настроенными зрителями дверь «Золотой подковы», я краем глаза успел заметить интересную картину.
        Ай, прелесть какая! В рванувшегося следом за мной тангара полетело заклятие. Боевое такое. Окутавшее его фигуру радужной пылью, причиняющее нехилую боль и в то же время сковывающее, мешающее двигаться. Кто? Стражи, числом три, резво вывернувшие из-за угла. Получили сигнал от чар слежения? Или скорость стука и тут превысила звуковой порог? Не знаю, да и не шибко интересно, потому как результат один — Иблис скован, потерял лицо у всех на глазах и сейчас выглядит просто смешно, поливая отборной бранью всех и вся. Ведь ясно, что вырваться не судьба, не по его возможностям подвесили заклятие.
        — Вы арестованы за нападение на стражей города Карах.  — Приглушенный закрытым шлемом голос стражника прозвучал тем не менее вполне отчетливо.  — Сдай оружие и проследуй за нами на суд герцога Карахского.
        — В задницу засунь,  — прорычал тангар, все же сумевший частично нейтрализовать наложенные на него чары и выхватить из кобуры метатель.  — Ур-рою, шакалы!
        Хочешь стрелять — стреляй сразу. Не отвлекаясь на слова и угрозы. Тем более тогда, когда противники твои сильнее и превосходят числом. Пока Иблис, явно рисуясь перед публикой, не шибко быстро тянулся к метателю, стражники и не думали зевать. Ударившая с небес молния и свистящие хлопки скорострельного крупнокалиберного метателя поставили точку в неудачном противостоянии. Слегка обугленное, дымящееся и пробитое насквозь в нескольких местах тело рухнуло на мостовую. Рядом с ним с жалобным звоном упали сабля и метатель. Что ж, мне приятно было видеть подобное.
        — Правосудие свершено,  — гулко пророкотал тот же голос.  — Тенерожденный Иблис после возрождения должен будет покинуть город, заплатить штраф или отправиться в темницу на срок, указанный в законах Караха. Другая сторона конфликта признается невиновной, самооборона оправданна.
        Мелочь, а приятно. Теперь можно было вновь выйти на улицу и с максимально доступным мне сарказмом раскланяться перед вторым из опрометчиво решившей поиздеваться парочки. Полуэльфа так перекосорылило, словно он целый год до этого питался одними лимонами, а я предложил ему закусить… нарезанным лаймом. Вот только сделать он ничего не мог.
        — Ну погоди… тифлинг! Я тебя еще достану.
        — Апгрейд для мозга себе достань,  — парировал я грубую угрозу.  — Тогда поймешь, что на любое хамство в адрес незнакомой персоны может последовать неожиданный, но крайне болезненный ответ. И боль не всегда чисто физическая. Как сейчас, например. Так что подумай, кто кому попадаться не должен. Чао!
        Я было собрался покинуть улицу, пройдя наконец внутрь «Золотой подковы», но что-то меня останавливало. Чуток пораскинув мозгами, я все же понял… Тело Иблиса. Оно не рассыпалось ворохом искр, как это бывает с трупами всякий раз, когда с них снимают добычу. Вместе с тем никто из присутствующих не спешил его обобрать. Странно и непонятно. Не в силах сам разрешить задачку, поинтересовался у одного из геймеров, от нечего делать наблюдающего за ситуацией.
        — А что, никто тушку не отмародерит? Наверняка что-то полезное выпадет.
        — Хы!  — радостно оскалился человек в типичном для хунгана прикиде, то есть в кожаной броне с накладками из кости и со множеством висящих амулетов на тему смерти.  — Ну ты прям нуб еще, чес слово…
        — Не понял.
        — Щас поймешь. А на нуба не обижайся, учиться тебе еще и учиться, раз таких простых вещей не просекаешь. Но держался хорошо и этих двух отморозков при всех мордой в дерьмо знатно макнул.
        — А если ближе к телу…
        — Да, телу надо уделить внимание, а то через несколько минут само протухнет и развеется вместе с жирным лутом,  — подмигнул мне хунган.  — Смотри, какая тонкость есть. Лутнуть тушку может только тот, кто принимал участие в битве.
        Видимо, на моем лице отразилось понимание ситуации. В противном случае не было бы подтверждающего кивка со сторону более опытного геймера и продолжения мини-лекции.
        — Вот именно, приятель. Ты хоть один раз, да стрельнул в него, к тому же попал, всем видно было. Стражники трупы не подчищают, в программе у них, примерно вот на такой случай рассчитывая, это не заложено. Так что или ты, или никто. Но есть кое-что, что тебе желательно знать.
        — А в чем проблема?
        — Вон в том полуэльфе из клана Ледяные Убийцы, который стоит и сверлит тебя преисполненным ненависти взглядом. Если не возьмешь добычу с тела его дружка и соклановца, то останется какой-то шанс, что ситуация со временем утихнет и забудется. Иначе… они ребятки злопамятные.
        Подумав пару секунд, я все же решился. Все равно сами по себе не забудут — по морде полуэльфа видно, да и временно развоплотившийся Иблис та еще скотина. Вилять хвостиком и извиняться перед гнидами не в моих правилах, а потому… надо пнуть еще посильнее. Чтобы мало не показалось. Слава, она штука полезная, особенно скандального образца.
        Показав полуэльфу известный даже младенцу жест — рубанув ладонью одной руки по локтю выставленной вперед другой — я несколькими шагами преодолел расстояние между собой и трупом тангара. Теперь дотронуться до него и… можно освидетельствовать добычу. Так, посмотрим. Четыре рубина, 14 изумрудов и десяток аметистов. Уже вкусно. Но есть и еще кое-что. Внешне похоже на браслет, но почему-то с двумя иглами внутри.
        Прежде чем я успел вызвать подсказку насчет доставшегося мне трофея, оказавшийся рядом хунган дотронулся до плеча и произнес:
        — Пошли в «Золотую подкову». Там и безопасно и поговорить можно спокойно. Не стоит провоцировать зверей сверх необходимого.  — Ну а чуть позже, когда я уже развернулся по направлению к трактиру и сделал первый шаг, добавил: — А достался тебе хороший девайс. Программируемый инъектор на две иглы, и в каждой по пять ячеек. Как правило, его настраивают на впрыскивание эликсиров жизни и энергии, но можно и что-то более экзотическое использовать. Что же до настроек, то я предпочитаю автоматически подлечивать себя, если хиты проседают до четверти от максимума. А энергия, тут уж пополняй или когда в ноль ушла, или когда осталась десятая часть от исходного. Ну и вручную можно, достаточно одну или другую кнопку на браслете придавить. В общем, хорошая тебе вещь досталась.
        Я не возражал. Мало того что хорошая, так еще и почти заряженная. Иблис успел вколоть себе лишь две порции эликсира жизни, а остальные восемь были в целости и сохранности. Да-да, именно так, он загрузил инъектор-спарку исключительно на возобновление хитов. Похоже, был чистым воином, энергия ему на фиг не требовалась. Ну а мне пригодится, надо только обзавестись нужным снадобьем.
        Расплывшись в довольной улыбке, я защелкнул браслет-инъектор на левой руке чуть выше стимкомпа. Разумеется, предварительно пришлось перенастроить систему. Двойные инъекции целебного эликсира мне не требовались, так что одна из игл была мной заблокирована. Ну а по параметрам… Та самая четверть жизненных сил, о которой сказал мой недавний знакомец, выглядела вполне себе разумным вариантом.
        Меж тем мы уже зашли внутрь «Золотой подковы». Что тут скажешь, местечко пусть не пафосно-понтовое, но сильное, и не на самый тощий кошелек. Видно, что здесь держат марку, не скупятся на создание устраивающей клиентуру атмосферы, а заодно и про охрану не забывают.
        Нет, не совсем так. Про охрану тут очень не забывают, поскольку я сразу же выцепил взглядом обычных вышибал и парочку парней совсем иного полета, к тому же не чуждых магии. Неписи, факт. Зато уровень, как я мыслю, мало чем уступит тем стражам города, которые раскатали в тонкий блин моего недоброй памяти знакомца из Ледяных Убийц. Впрочем, мне здесь и сейчас только радостно видеть надежную охрану. Я сюда не конфликтовать и бузить пришел, а всего лишь снять комнату, выпить, закусить. Да заодно пообщаться с такими, как я, припершимися в виртмир из реального мира…
        Окинул глазами столики в поисках свободного, уже было собрался поискать по закуткам (наплыв посетителей оказался существенным), но хунган второй раз сумел меня порадовать, сказав:
        — Не суетись. На улицу на устроенное тобой представление полюбоваться не от барной стойки пришел, а от заказанного столика. Вот и присоединяйся, тем более что мне все равно сейчас делать нечего. Приятелей жду, а они передали, что задержатся по форс-мажорным обстоятельствам.
        — Скука — это достаточная мотивация,  — согласился я со словами хунгана.  — А иначе бы малость обеспокоился по поводу твоего интереса.
        — Оно верно. Всем от всех чего-то надо, тем более если с незнакомцем разговоры разговаривать. Вот и мы… поговорим. Вдруг да сгодимся друг другу на что-то. Хотя бы в качестве лекарства от скуки на пару минут.
        Не поспоришь ведь. К тому же я все равно собирался поговорить с местными завсегдатаями на предмет обустройства в городе. А сейчас случившийся конфликт с парочкой геймеров из клана Ледяных Убийц явно подогрел интерес к моей персоне. Буду использовать… в разумных пределах.



        ГЛАВА 10

        Столик, за которым я оказался в компании так до сих пор и не представившегося хунгана, был уже накрыт и изрядно заполнен как снедью, так и солидным количеством выпивки. Ну а коли так, то я особо скромничать не собирался. Холодное мясо, морепродукты, ломтиками нарезанные фрукты — солидная часть всего этого великолепия быстро перекочевала в одну из чистых тарелок и стала потихоньку убывать. А что? Раз пригласили за стол, так и не удивляйтесь. А вот выпить… не рискну. Здесь, как и в реальности, алкоголь кое-что добавляет, но и отрицательно влияет на многие характеристики.
        — Сидим сейчас, разговариваем, а до сих пор так и не представились,  — отметил я, прожевав запеченного в раковине моллюска.  — Макс, просто Макс. Как видно по физиономии, выбрал в качестве обличья тифлинга, о чем нисколько не сожалею и, мало того, нахожу некое удовольствие. Ну а ты?
        — По жизни Андрей, но лучше Крейзи, так привычнее. Что человек и хунган, то есть местный вариант некроманта, это по мне сразу видно. Клан Василиск, если тебе это о чем-то говорит. Нет, не говорит… в общем, мы с Ледяными конфликтуем, потому сейчас с тобой и разговариваем. Приятно видеть, когда так непринужденно опускают конкурентов. А когда у всех на глазах, еще лучше. Только я тебе скажу — зря ты со своим шестым уровнем в Карах двинулся. Съедят и костей не выплюнут. Сначала уровнями подрасти надо, потом сюда соваться.
        — А сам ты?
        — Так я тут ненадолго, по делам клановым. Решу, что надо, да и обратно на дирижабле вернусь. У нас и представительства-то в городе нет. Зато у Ледяных есть, и немаленькое. Смотри, Макс, эта парочка уровнями невелика, почти все другие более крутые.
        — Учту,  — кивнул я в ответ на небесполезную информацию.  — Уже за одни советы тебе благодарность, но она будет еще больше, если малость освоиться тут поможешь. Советом поможешь, я имею в виду.
        Крейзи щелчком пальцев подозвал официанточку, которая спустя пару секунд проявилась, поневоле обращая на себя внимание. Тут дело было не в полупрозрачном и скудном наряде, не в приятной фигурке. Первым делом глаза останавливались на том, что у нее было ниже пояса. Точнее сказать, чего у нее не было. А не было ног… Вместо них наличествовал змеиный хвост, как и полагается представительнице расы змеелюдов.
        — Вишневой наливки бутылочку и… Тебе что-то конкретное заказать?
        — Какой-нибудь сок, но не кислый.  — И, не дожидаясь ухода змеелюдки, я поинтересовался: — Интересно, а за них кто-нибудь играет?
        — Только совсем уж экстремалы. Тут же дело не во внешности, те же огры и прочие подобные куда как страшнее будут. Ноги и хвост — штуки для передвижения совсем уж разные, приспосабливаться долго надо. И все равно находятся любители острых ощущений, потому как есть у этих змеевидных расовые бонусы, на которые польститься реально. Но думаю, ты не о том.
        — Да, не о том. Просто удивился.
        — Нормально,  — улыбнулся Крейзи.  — Во многом благодаря столь экзотическому персоналу и владельцу «Золотая подкова» и стала популярным заведением среди игроков, хотя не высокоуровневых. Ага, тут и владелец такой же, змеюка старая и хитрая. Непись неписью, а дело так поставлено, что кидать его желающих мало находилось. А количество нынче и вовсе на нет сошло, честно-то говоря.
        Приползшая полудевушка-полузмея принесла дополнение к заказу и, необычно раскачиваясь, удалилась.
        М-да, дела. Не удивлюсь, если в местных борделях змеелюдки пользуются популярностью, причем несильно уступая эльфийкам. Хоть и специфика, но очень уж… привлекательная.
        — Хватит сверлить взглядом эту слегка чешуйчатую попку.  — Ехидный голос хунгана вернул меня обратно на грешную виртуальную землю.  — Ты вроде о чем-то спросить хотел? Так давай, пока ко мне друзья не подошли и безделье не сменилось важными делами.
        — Обещал спросить, так непременно спрошу. Вот только горло промочу холодненьким… Так вот, есть ли в городе Карахе какие-нибудь места, в которых начинающий игрок вроде меня мог бы набить не только руку, но еще и заработать опыт с интересным хабаром?
        — Вопрос понятный, вопрос ожидаемый.  — Крейзи смотрел на графин с настойкой так, словно это был хрустальный шар с отражавшимися внутри него тайнами мироздания.  — Сам знаешь, наш брат геймер везде ищет кормовые угодья пожирнее да побезопаснее. А админы игры стараются идти навстречу, чтобы популярность игры росла, как дрожжевое тесто в кадушке.
        — И?..
        — Любой древний город стоит на подземельях и катакомбах даже в реальности, что ж говорить о виртмирах. Тут все такими подземельями изрыто, что любой кусок швейцарского сыра от зависти позеленеет…
        — И превратится в сыр рокфор, так любимый червями и французами,  — подмигнул я.  — Вот и выпьем за то, чтобы наши стремления никогда не соприкасались… с червяками всех видов, особенно двуногими.
        Хунган фыркнул, помотал головой, но тост поддержал. Потом закусил ломтиком вяленой рыбы и продолжил:
        — Ладно, особых секретов тут нет, на любом серьезном форуме в путеводителях найти можно, если не лениться. Отмечу тебе на карте парочку инстансов, куда даже ты сунуться можешь. С риском для шкуры, так он и так везде присутствует. Итак, первое место находится в Чумном квартале. Там в незапамятные времена игровой истории жили особо любопытные алхимики. А плоды их любопытства…
        — По подземельям расползлись?
        — Точно так. Начиная с обычных крыс, подвергшихся необычным трансформациям, и заканчивая элитными химероидами разных форм и талантов. Даже полуразумные гомункулы попадаются. Местами человекоподобные, местами не очень, но хорошо умеющие размножаться и восстанавливать свою численность. Думай, Макс, прикидывай хрен к носу и особенно не зевай — дохнут там юные геймеры, словно тараканы от тапка массового поражения. И мой тебе совет — не забывай про эликсиры от разного рода ядов. Там ядовита каждая вторая тварь, а каждая первая ядовита просто до неприличия.
        Кивнув в знак того, что инфа услышана и принята к сведению, я не стал останавливаться на достигнутом. В конце концов, Крейзи упоминал не об одном месте, а о парочке таковых. В ответ на не сильно тонкий намек и возразить было нечего.
        — Тифлинг, он и есть тифлинг. Не зря ты себе такую виртуальную аватару выбрал, есть у тебя с ней много общего. Как и у меня с хунганом… Имеется еще Гранитный лабиринт, тоже то еще местечко, но высокий уровень необязателен. Это вот тут.  — Хунган ткнул пальцем в проекцию карты рядом с одним из секторов городской стены.  — Опять же по игровой легенде, в давние времена была каменоломня, гранит добывали и еще что-то из более ценных камешков. А где в Скарлайге камень, там и определенные магические эксперименты. На сей раз не алхимики постарались, а маги. Те, которые души подопытных или призванных Говорящими с Духами в горгулий запечатывали, да и просто големостроением развлекались.
        — Высокие уровни, говоришь, не требуются?
        — А ты сарказмом в меня не плещи,  — ответно осклабился Крейзи.  — До конца ты и в Чумном квартале вряд ли пройдешь, не говоря уж о Гранитном лабиринте. Зато по окраинам инстансов пошляешься, это обещаю. Но! Герцог Карахский, а точнее, администрация, как ты сам понимаешь, установила частоту посещения этих мест нашим братом — один раз в сутки. Ну и входной сбор взимается.
        — С целью капитального ремонта Провала…
        — Щоб не слишком провалился, как говаривал Остап Ибрагимович ибн Бендер-бей,  — параллельно со мной вспомнил знаменитого книжного авантюриста Крейзи.  — Во-во, оно самое! Взнос невелик по моим меркам, да и ты потянешь. Так что удачи тебе в смелых начинаниях. И вообще, тут ко мне друзья вот-вот подойдут.
        — Намек понял, готов свалить. И благодарю за сведения, а память у меня хорошая.
        — И земелька круглая,  — уловил мою мысль хунган.  — Как говорилось в одном мультике, делай добро и бросай его в воду. Сочтемся, тифлинг.
        — Непременно, хунган!
        Откланявшись и уже отойдя от занятого Крейзи столика, я глянул на стимкомп, на который сбросили сообщение. Ага, Крейзи сбросил свой контакт для связи. Это радует… Сразу же послал ответку, такие контакты терять не стоит. Ну а сам подошел к скучающему за барной стойкой змеелюду, который выглядел наиболее важным из всего обслуживающего персонала. Если и не хозяин, то из приближенных к нему.
        — День добрый. Как тут у вас насчет снять свободную комнату?
        — В любой момент, на любой вкус, в зависимости от кристаллов в твоем кошельке, тифлинг.
        — Вот и изложи диапазон цен. Только даже не думай предлагать не отдельную комнату.
        Змеелюд изобразил на лице возмущение. Дескать, я такого и подумать не мог… Ага, верю, ну просто слов нет. Знаю уже, что тут всякое есть, в том числе и отсутствие нормальных условий.
        Оказалось, что за сутки без учета питания тут дерут двенадцать изумрудов. Смею отметить, эта цена за самый простенький номер без особых изысков, где из мебели только кровать, стол да пара стульев. Впрочем, мне сейчас ничего больше и не требовалось. Уплатив за три дня вперед, я наконец почувствовал, что первый шаг по моему устройству сделан. Теперь пришло время и поработать. Это я к тому, что следовало не просто просиживать тут штаны, пусть и вытягивая полезную инфу, а пойти и попробовать на прочность местные места для прокачки себя родимого. Например, в Чумной квартал, с которого мне и рекомендовали начать знакомство со злобной фауной под городом Карахом. Но сначала — экипировка, согласно тем же самым советам.
        Кстати, тот еще вопрос… Тут, в нейтральном секторе, магазины хоть и более цивильные, но и наценка соответствует. Ну а в откровенно неблагополучных с точки зрения безопасности районах своего рода скидка… за риск. Не везде, но в некоторых местах точно. Так и тянет туда, но пришлось наступить на хвост собственным душевным порывам. Ага, не с моим скромным шестым уровнем супергероя из себя корчить. Вот если подрасти сначала… тогда непременно.
        Ну а пока я, затарившись купленными у змеелюда пятком сухпайков и флягой воды с тонизирующими, но безвредными добавками, вышел на улицу. Тишь, гладь, полная благодать. Но пешочком я все равно на сей раз топать не намерен. Тут вовсе не лень, скорее, разумная предосторожность. Кстати, вот и экипаж мимо проползает. Пустой, только и ждущий пассажира.
        Взмах руки, и сразу же непись-водитель останавливает свое наемное транспортное средство. Открываю дверцу и забираюсь внутрь, устраиваясь на обитом кожей сиденье, куда как более удобном, чем его аналоги из реального мира. Да и вообще, стимпанковская роскошь начинает нравиться все больше и больше. И удобство выбора пункта назначения стоит отметить. Из стенки торчал провод с медным кругляшом на конце. Его, как показано на находящемся рядом рисунке-памятке, надо приложить к стимкомпу, а затем просто набрать нужный адрес. Да и карта города изображена с довольно подробными пояснениями. Красота, да и только.
        Чумной квартал… Ехать до него минут пятнадцать, не больше. Мало того, поблизости от собственно входа в подземелья, которые алхимики использовали когда-то для опытов, находился и магазин, торгующий всякой всячиной, в том числе так сильно мне необходимой. Там и закуплюсь.


        Приглушенный лязг механизмов и свист уходящего через предохранительные клапаны пара несколько… убаюкивал, поэтому уже спустя пяток минут я погрузился в легкую дремоту. Примерно так бывало, когда ехал в поезде под мерный перестук колес.
        Впрочем, стоило экипажу остановиться, а вознице объявить, что добрались до указанного мной адреса, и расслабленно-полусонное состояние как рукой сняло. Расплатившись и покинув салон экипажа, я оказался совсем в другом районе города. Здесь было куда как более тревожно. В воздухе ощущался запах химикатов, немногочисленные прохожие особенно не задерживались. И вместе с тем беспредела здесь и близко не наблюдалось. Что тогда? Прорывы зверья из того инстанса, куда собирался я, а также из еще парочки, но куда как более серьезных, представляющих опасность даже для высокоуровневых игроков.
        Сейчас… Паники не наблюдалось. Немногочисленные неписи проносились по своим делам, активности стражников я также не замечал. А вот вывеска магазина присутствовала, равно как и объявление о том, что здесь скупаются за приличную цену различные трофеи. Туда мне и надо.
        Дверь открылась с жутким скрипом… Что ж, так никакого колокольчика при входе не требуется, плохо смазанный механизм и сам способен предупредить продавца о визите очередного клиента. Клиентов… Желающих затариться или же продать трофеи хватало. Только сейчас там находилось пятеро, не считая персонала. Похоже, мне предстоит немного подождать, ведь продавцов всего двое. Нет, трое, из-за портьеры выглянул еще один, несущий в руках нехилую груду железа, отдаленно напоминающую доспех, разъятый на комплектующие.
        Ничуть не раздосадованный отсутствием внимания к своей персоне, я принялся изучать ту часть ассортимента, что была выложена на стеллажах. Оружие, доспехи, эликсиры в ассортименте… Эх, хотелось бы прибрать к рукам нехилую часть из представленного тут, но вот цены напоминали… что до этого мне еще долго работать. Равно как и повышать уровни, ведь более серьезные вещи требовали определенного уровня Силы, Интеллекта или какой-то иной характеристики аватара. И все же интересно, какая часть из представленного тут может пригодиться в подземельях Чумного квартала?
        — Смотрите и оцениваете широту нашего ассортимента, Тенерожденный?  — поинтересовался один из продавцов, немолодой тангар, подошедший со спины.  — Здесь есть почти все за соответствующую цену. Или желаете что-либо продать?
        — Продавать пока нечего, а вот купить не откажусь. В частности то, что помогает выжить в катакомбах Чумного квартала.
        — Антидоты от различной отравы?  — мигом уловил суть продавец.  — Будете довольны, Тенерожденный. Пойдемте вот сюда.
        Сопроводив меня до стеллажа, уставленного множеством склянок, пузырьков и пробирок, тангар взмахом руки продемонстрировал широкий спектр предлагаемого товара.
        — Антидоты универсальные, полууниверсальные, применяющиеся против конкретной группы ядов. Специфические, но очень мощные. У нас есть почти все составы. Выбирайте! И главное, не забывайте использовать анализатор крови прежде, чем принимать противоядие.
        Естественно, я спросил, что это за штука такая. В ответ мне был показан и сам предмет, похожий на механическую пиявку, и выдана для ознакомления тоненькая брошюрка, описывающая работу устройства. Да, техника на грани фантастики, и это вовсе не ирония. Анализатор, будучи прикрепленным к телу, постоянно отслеживал состав крови, и как только в ней обнаруживались опасные для жизни и здоровья примеси, посылал на стимкомп сообщение, каким именно ядом траванули носителя. Ну а при ясном диагнозе и противоядие принять не проблема.
        Однозначно брать! Цена хоть и кусается, но остановить не способна. Вообще, ощутив укус за кошелек мощностью в два рубина и тридцать изумрудов, я не чувствовал себя обобранным. Вот только покупки мои на этом не заканчивались. Надо было запастись собственно антидотами. А то глупо получилось бы — определитель ядов есть, а противоядия, столь важные для здоровья, напрочь отсутствуют.
        Антидоты вы антидоты, ну почему вас такое нехилое количество? И это только тех, которые могут пригодиться при путешествии по конкретной области, куда я собираюсь. Тяжело вздохнув, раскошелился на определенное число полууниверсальных и направленных на нейтрализацию определенных групп отрав. На полностью универсальные не хватало денег — слишком уж дорогие. Плюс несколько капсул восстановления энергии для инъектора. Они точно пригодятся. Еще девяносто изумрудов в минус… Да, дороговато обходится подготовка к первому моему рейду в Скарлайге. Признаться, я рассчитывал прикупить в магазине и что-то из оружия посолиднее, да не судьба.
        Распрощавшись с продавцом и всей душой ощущая пустоту в кошельке, я вышел из магазина и побрел ко входу в инстанс, находящемуся совсем недалеко, всего в сотне метров.
        Как меня и предупреждали, у входа стояла стража, имеющая двойную задачу: по возможности предотвращать прорыв зверья из подземелий, а также взимать плату с игроков за посещение этого опасного места.
        — За разрешение войти в проклятое богами место ты должен заплатить,  — проскрежетал закованный в тяжелый доспех и вооруженный двуручной секирой стражник, как только я приблизился.  — Давай рубин и иди навстречу своей судьбе.
        — Стража не несет ответственности за то, что может там случиться,  — эхом откликнулся второй, более подвижный, держащий руки на рукоятях двух облегченных метателей с явными техномагическими усовершенствованиями.  — И знай, Тенерожденный, второй раз ты войдешь сюда не раньше, чем через сутки после выхода отсюда.
        А что тут скажешь? Против установленных правил не попрешь. Тем более в моем-то нынешнем состоянии, в коем лучше прикинуться ветошью и не отсвечивать без крайней на то необходимости. Я без единого слова отдал в качестве платы кристалл рубина, после чего стражи расступились, открывая мне путь под землю. Силовой щит насыщенного багрового цвета, преграждавший дорогу, пару раз мигнул, а потом рассеялся, давая возможность проскочить внутрь. Впрочем, погас он ненадолго. Стоило сделать несколько шагов, как он снова зажегся, но уже за моей спиной. Сквозь него все также были видны фигуры стражников, но в каком-то неестественном спектре. А, пустое. Сейчас у меня другая проблема — не только исследовать местность, но и по возможности выбраться с трофеями, окупающими затраты на поход сюда.



        ГЛАВА 11

        Врагов в пределах видимости пока не наблюдалось. Оно и неудивительно — это был всего лишь коридор, ведущий вниз, но не сами подземелья. Отсутствовали и другие игроки, что тоже объяснимо. Вход тут далеко не один, механика игры заботливо раскидывала желающих сюда прогуляться по разным начальным секторам. Исключения делались лишь тогда, когда желающих оказывалось большое количество или они изначально шли группой. А вот потом, когда чуток продвигался в глубину, встречи с себе подобными становились обыденным делом.
        Обыденным и частенько опасным. Для многих собрат-геймер вовсе не посторонний объект, а еще одна добыча, порой куда более интересная, чем местные твари. Я был в курсе насчет этого, потому и не стремился без нужды контачить с другими в столь недружелюбном месте. Сам справлюсь… надеюсь, по крайней мере.
        Между тем коридор закончился, пропустив меня в весьма обширный подземный зал, стены и потолок которого носили явственные следы пребывания человека или же представителей иных разумных рас Скарлайга. Неудивительно, ведь раньше тут делали свои дела алхимики, нуждавшиеся в больших и защищенных лабораториях для различных опытов. Эти опыты, следует заметить, будучи слишком уж рискованными, вышли им боком, превратив испытательные полигоны и секретные лаборатории в рассадник тварей и объект пристального интереса игроков.
        Кстати, об интересе. Осматривал я первый зал, спрятавшись за каменной глыбой, не стремясь раньше времени привлечь к себе внимание встретившихся тут тварей. А они присутствовали.
        По полу деловито трусили легкой рысью крысолаки-мутанты, выведенные из крыс, достигающие размеров овчарки и «радующие» наличием шипастого хвоста, ядовитых клыков и жесткой шкуры, защищающей немногим хуже легкого доспеха. Ну а стоило поднять взгляд вверх, можно было увидеть зацепившихся лапками за трещины в камне и пока дремлющих нетопырей. Тоже та еще зараза, способная на бреющем полете или резануть острыми, словно бритва, крыльями, или же вцепиться в лицо когтистыми лапами. Быстрые твари, к тому же в отличие от крысолаков любящие и умеющие охотиться группами.
        Какого же вы уровня, зверье позорное? Нет ответа, потому как узнать это можно, лишь вступив в схватку. По слухам, уровень невелик — не то десятый, не то что-то вроде этого. Только понятие «невелик» в данном случае относится к обычным посетителям этих мест. А не ко мне, имеющему совсем уж скромный уровень. А выкручиваться один бес надо, раз уж решил удаль молодецкую именно в Карахе демонстрировать.
        Так… В ближний бой сейчас без необходимости лучше не соваться. Есть магия, вот ее и будем пользовать на начальном этапе каждого боя, переходя в ближний бой исключительно по необходимости. А начать… Начать лучше с крысолаков, они, к моему счастью, индивидуалисты, в отличие от исходного крысиного материала. Сейчас только подожду, пока одна из тварей подбежит поближе, а ее товарок рядом не будет.
        Иди же сюда, крыска-переросток. В тварь полетела Игла Духа, и я сразу же снова проговорил заклятие. Полторы секунды все же небольшой промежуток, хотя хотелось бы еще меньше. И еще одна Игла, и еще… Теперь отступать к коридору, вытягивая противника на себя, но не прихватив кого-то еще…
        Девятый уровень у твари… Но к моменту, когда она добралась до меня, хитов осталось меньше половины. Что ж, теперь кинжалом и когтями ее. Шинкую тушку крысолака, стараясь не обращать внимания на боль от ударов хвоста. Хорошо еще, что от укусов пока уклоняюсь, ведь падающие с зубов капли яда не настраивают на оптимистический лад.
        Все, готово. Покойся без мира, крысолачья твоя туша, пусть камень тебе гвоздями будет в ином мире, куда отправляются такие мерзкие и склочные создания. Ну а я твою тушку проверю.
        И что у нас там хорошего? Крысиная желчь, явно являющаяся каким-то ингредиентом для алхимиков, а также шкура. Весит не так уж много, стоимость тоже вряд ли порадует. Но трофей есть трофей, беру. И надеюсь, что в перегруз уйду не скоро, а то выбрасывать добычу… такое действие жаба всегда с неохотой подписывает.
        Ну что, Макс, с почином тебя! Первый успех в пределах подземелья, это кое-чего да стоит. Правда, хиты малость просели, ну да постепенно восстанавливаются. Регенерация, она вещь в таких случаях незаменимая, ибо эликсиров жизни не напасешься.
        Посидев пару минут, я вновь был готов к продолжению охоты. А раз готов, так и тянуть не стоило… Пошла рутина! Выцепить отдельного крысолака, подтянуть к коридору, разделать под орех. К тому же теперь я набил руку и иногда умудрялся обойтись и вовсе без повреждений. Иногда же… становилось куда как печальнее. Особенно тогда, когда сорвались аж три твари, возжелавшие опробовать свежего тифлинговского мяса. Пришлось срочно кастовать Шепот Химер, да неоднократно, вводя в заблуждение врага. Хорошо еще, что мозги у крысолаков убогие, звериные, на них подобного рода магия почти без сбоев действует.
        Рос опыт, худо-бедно собирались трофеи, а вскоре уже и переход на седьмой уровень образовался. Хорошо. Одну единицу умений все так же придержу в резерве, а вот вторую вложу в… Ауру Ужаса. Второе воздействующее на разум заклятие было необходимо. Зачем, если уже есть Шепот Химер? Странный вопрос, право слово! Под двумя воздействиями противники становятся еще менее опасными, а уж при дальнейшей прокачке вроде бы простенькие заклятия делаются действительно грозным оружием. Уж в этом я уверен!
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ ЗАКЛЯТИЕ АУРА УЖАСА. ВРЕМЯ НА АКТИВАЦИЮ — 3,5 СЕКУНДЫ. ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ — 12. ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ — 13 СЕКУНД. РАДИУС ДЕЙСТВИЯ — 5 МЕТРОВ. ВРАГ БОИТСЯ ВАС И ЛИБО МОЖЕТ УБЕЖАТЬ, ЛИБО ЕГО УДАРЫ СТАНУТ СЛАБЫМИ И НЕТОЧНЫМИ.
        Характеристики пока оставлю, подожду более спокойного момента. А сам с новыми силами, да в бой. А то ситуация тут такая, что монстрики изволят возрождаться, тем самым сильно мешая мне разбираться с ними. В том смысле, что мне не хочется торчать в преддверии самого первого зала. Наверняка в других куда более интересные вещи можно добыть, а не только крысиные потроха. Да оно и несолидно, честно говоря.
        И где выход из этого зала? Ага, вот он. Незаметно проскользнуть просто нереально, к тому же совсем рядом несколько нетопырей дремлют вниз головами. В них бы что-то вроде оглушающей гранаты, но пока о такой прелести остается лишь мечтать, равно как и об аналогичных по действию заклятиях. Придется обходиться наличествующим арсеналом, а именно — парой воздействующих на разум техник.
        Хиты на максимуме, энергия… почти. Что ж, вперед и с песней… Матерной.
        Рывок, рассчитанный исключительно на скорость. Зал не так велик, проскочить его от одного края до другого можно секунд за двадцать, но это если по прямой. А прямой путь здесь вовсе не самый короткий и тем более не самый безопасный. Приходится огибать места, заваленные осколками камня, старым железным хламом, а заодно стараться не потревожить хотя бы часть крысолаков и нетопырей.
        Шепот Химер уже готов, осталось активировать… Вот сейчас! Уклоняюсь от пикирующих сверху летающих тварей и кастую заклятие. Прошло! Вот бегущий следом крысолак остановился, недоуменно вращая головой. Другой бросился на него, явно перепутав собрата с моей персоной. Пикирующий нетопырь промахнулся и со всей дури врезался в камень пола. Писк, визг, крики боли и ярости. Что ж, глюки действительно для каждого свои. Вот только расстояние радиусом пять метров… В него попали отнюдь не все, среагировавшие на мой рывок.
        Побежал дальше. Попался еще один крысолак, которого пришлось угостить выстрелом из «Осы». Стрелка метателя вонзилась в заросшую жесткой шерстью морду крысы-мутанта, сбив траекторию ее броска. Минус одна опасность, но второй раз без перезарядки не выстрелить. А времени нет. Укус, еще один… Стимкомп протестующе пищит, посылая сообщение об отравлении, но смотреть на вид яда нет времени, равно как и пользоваться антидотом. Тут все просто — остановишься, так сразу же придет хана. Хорошо хоть заклятие кастуемое не перебилось, оно вот-вот будет готово.
        Еще чуть-чуть осталось. Отмахнулся кинжалом от нетопыря. Попал, но это мелочи, не сильно сейчас важные. Готово! Аура Ужаса сработала. Почти все твари шарахнулись в стороны, разрывая дистанцию, стремясь смыться куда подальше. Но почти, это не значит — все. Два крысолака и нетопырь все еще тут, никуда не делись, и вот с ними мне предстоит разобраться.
        Игла Духа, удар когтями, снова удар. И все это на ходу, постепенно приближаясь к выходу из первого зала. Пячусь задом, поскольку по-иному сейчас нельзя, со спины меня куда как быстрее догрызут.
        Писк инъектора. Ощущение укола. Это сработала программа, и сейчас впрыснутый эликсир жизни начинает восстанавливать хиты. Хорошо, что он мне достался, без этого устройства выживание в здешних подземельях стало бы и вовсе проблематичным.
        Еще одна Игла… и крысолак с жалобным писком дохнет. Осталось две цели, но одна из них таки да, летающая, биться с ней совсем неудобно. А приходится!
        Бритвенно острое крыло рассекает плечо, и тут же перед глазами всплывает сообщение, что нанесена кровоточащая рана, которая будет выкачивать хиты как минимум с десяток секунд. Плохо! И все равно надо продолжать бой, ведь сдаться, опустить руки хотя бы на пару секунд — верный путь к перерождению и потере как времени, так и затрат на проникновение сюда. Да и о собственном эго забывать не стоит — противно будет вспомнить, что не сумел-таки пройти дальше первого зала.
        Второй эликсир жизни и энергия почти на нуле. Последняя Игла Духа. Новый укол, на сей раз из второго инъектора, заряженного восстановителями энергетики организма. Еще повоюем!
        Крит! От обычного удара когтями, но и его достаточно, чтобы обрушить крылатую бестию вниз, а там и добить простым пинком в голову. Замечательно! К тому же я добрался до выхода из зала, точнее, до одного из выходов. А уж добить крысолака в схватке один на один гораздо проще. Особенно в сравнении с той мясорубкой, которая была совсем недавно.
        Сесть, передохнуть, оценить ситуацию… Шкала, где отображается полученный опыт, довольно солидно подросла, хотя до восьмого уровня еще придется поработать. Трофеи… не удалось подхватить лишь одну очень неудачно расположенную тушку крысоподобной твари. А вот нетопырь… с него упали крылья. Ума не приложу, кому и зачем они могут понадобиться! Можно по идее прошерстить справочник по Скарлайгу, но сейчас как-то лень. Все равно весят мало, выбрасывать вряд ли придется.
        С отравлением я тоже разобрался. Простенький антидот, и изрядно мешающий яд мигом вывелся из организма, прихватив с собой то понижение скорости и характеристик, которые нес. Да, анализатор на высоте, хорошо сделал, что не пренебрег предложением продавца-тангара.
        Ну а дальше что? В настоящий момент я сижу в относительно спокойной области — перемычке между двумя залами. Возвращаться в первый не имеет особого смысла, не для того я его пересекал. Второй же… тут уже нечто более интересное. Хотя и противник тот еще. Относительно низкие потолки, а на них порой можно уловить перемещение чего-то. Нет, точнее, кого-то, причем этот самый кто-то практически невидим. Ну а из видимого не следует забывать про амеб. Ага, те самые амебы — бесформенные простейшие организмы, известные каждому школьнику из рисунков в учебниках по биологии.
        А ну-ка, что там насчет них пишут? Кислотная амеба — вот оно что. Из названия сразу становится очевидной хотя бы одна особенность подобной твари. И то хлеб. Зато по поводу малозаметных существ на потолке никакой информации. Печалька… Придется выяснять на собственном опыте.
        На пробу засветив Иглой Духа в одну из амеб, я отметил, что тварь может быть очень резвой, если того захочет. И способна атаковать на расстоянии! Струя кислоты ударила точно в то место, где я стоял. Хорошо еще, что успел спрятаться за выступ стены, в глубине души подозревая о возможности подобного. Даже несколько мелких капель, попавших на открытые участки тела, сняли несколько хитов. М-да, не хочется экспериментировать насчет полноценного плевка. Совсем не хочется.
        А добивать придется! Тварь целеустремленно ползла ко мне, продолжая время от времени плеваться кислотой. Я в ответ огрызался заклятиями. Точнее, одним из них, Иглой. Ментальные на безмозглую тварь не действовали. Вообще. Как говорится, отсутствие мозга порой является лучшей защитой от воздействий на него.
        Добить удалось, но стоило мне это более чем наполовину просевшей жизни и почти полностью израсходованной энергии. И это учитывая факт, что полноценного плевка мне так и не удалось на себе опробовать. Так, брызги на разлете, и не более того. В награду получил контейнер с той самой железой, что вырабатывала кислоту. А это однозначно ходовая вещь. Наверняка на ее основе и яд сварганить можно, и боеприпас для метателей усовершенствовать. Ну да не совсем о том мне сейчас беспокоиться стоит.
        Блин, действительно тоскливо! Если в схватке один на один с амебой девятого уровня такие заморочки, то что случится, если они в несколько персон на меня навалятся? Ответ очевиден — результатом будет гарантированно мертвый тифлинг. А этого мне по любому надо избежать. Как? Думать придется. И думать поскорее, потому как печенкой чую: сюда могут скоро подвалить иные искатели приключений. И где гарантия, что я не покажусь им очередной привлекательной добычей?
        Что ж получается? Второй зал пройти практически невероятно без очень высокого уровня и специфической амуниции, заточенной на противостояние кислоте? Сомнительно. Ведь уровень у кислотных амеб невелик, да и не должно быть такого резкого скачка сложности.
        Нет уж, должно здесь иметься какое-то решение. Обычные безмозглые твари. Пусть их сложно сокрушить силовыми методами, но наверняка реально проскочить, воспользовавшись какими-то обходными путями.
        Другой путь в прямом смысле? Сомневаюсь. Даже если каким-то чудом не привлекать внимания самих амеб, то наверняка активизируются эти, не пойми кто, с потолка. Следовательно? Попробовать сделать так, чтобы на тебя не обращали внимания? Теплее. Но чем отвлечь тварь, ведомую даже не животными инстинктами, а чистыми рефлексами? Вспоминай школьные уроки, Макс! Вряд ли ты думал, что биология и знания о простейших способны пригодиться в такой вот экзотической ситуации.
        Что важнее всего для таких организмов? Жрать и размножаться, но перед последним опять же требуется еда, много еды. У них ведь даже агрессия как таковая отсутствует, если оба рефлекса не потревожены.
        Не вышло амебу побить, будем ее кормить. А чем? Да любой органикой, ведь этим тварям безразличны вкусовые качества еды. Мои же трофеи, взятые в оставленном за спиной зале, как раз из органики и состоят. Это я про шкуры крысолаков намекаю. Довольно массивные, амебам должно надолго хватить! Попробую, вдруг прокатит.


        Ай, как хорошо дело пошло! Стоило мне извлечь из сумки первую шкуру и бросить ее амебам, как парочка из них резво поползла в сторону добычи. Доползли, выдвинули ложноножки и присосались к останкам крысолака, обволакивая их и медленно, очень медленно растворяя столь желанную жратву.
        Внимательно присмотрелся. Ага, судя по темпу, одну крысолачью шкуру пяток амеб будет харчить около получаса. Посмотрел на общее количество кислотных тварей, соотнес его с имеющимися трофеями и понял, что вполне хватит как на проход туда, так и на обратную дорогу. Даже с некоторым избытком.
        Решение найдено? Наполовину, если быть честным. Ведь пока еще не задействованы те, на потолке зависшие. Они, к моему огорчению, спускаться не собирались, не торопились присоединяться к пиршеству своих коллег.
        Причина? Или их поданное «рагу из крысолачьей шкуры» не заинтересовало, в чем я сильно сомневался; или же амебы жрут все, что ближе к уровню пола, ну а те пробавляются находящимися на более высоком уровне. Вот и проверим данную гипотезу. А в качестве материала для эксперимента используем все ту же шкуру крысолака, но разрезанную на куски. Так подбрасывать гораздо удобнее.
        Покромсав ножиком довольно жесткий материал, я подбросил первый кусок в сектор, где мне почудилось последнее шевеление. Приманка взлетела к потолку, достигла высшей точки, зависла на мгновение и уже начала было падать… Бинго! Рыбка изволила клюнуть, заглотив наживку вместе с крючком по самые гланды. Наконец я смог рассмотреть эту доселе невидимую тварюшку.
        Призрачный душитель. А верно название подобрали. Что призрачный, так тут к гадалке не ходи. И насчет душителя все верно. Только душа жертву, существо было способно ее уничтожить. А уж внешний вид — Сальвадор Дали нервно курит за углом, а может, и вешается от зависти.
        Возможно, алхимики выращивали это создание из человеческого эмбриона. Возможно, я спорить не буду. Вот только ноги если и были в проекте, то в результате трансформаций слились в единое целое, лишились ступней, зато обзавелись клейкой присоской. Щуплое тельце, как оказалось, способно было очень сильно растягиваться, словно обычную плоть скрестили с чем-то резиновым. Слепые бельма вместо обычных глаз, зубы-иглы не то во рту, не то в хоботке, как у насекомого. И ручки, числом четыре, причем на верхних пальцы, а нижние скорее походили на усеянные присосками щупальца. Уверен, что душить ими жертв — самое то. И полное отсутствие мозга в крошечной головенке, даже равного серому веществу самой тупой мыши или крота. Мрак, но ведь все работало!
        Сейчас верхняя пара рук вцепилась в добычу, а зубы откусывали от нее кусочек за кусочком. Ну прямо идеальная мишень. Так и тянет проверить тварь на прочность. Вот я и не стал отказываться от естественного душевного порыва, засветил Иглой Духа, причем прицелившись в голову душителя.
        Твою же мать! Это безмозглое создание лишь дернулось, но жрать не прекратило. Вот уж точно отсутствие даже инстинктов, лишь рефлексы. Предполагать я предполагал, но даже не надеялся на подобное. К тому же прошел крит, снявший половину жизни существа. А если еще раз? Снова не обращает внимания, хотя на сей раз урон обычный. Третья Игла снова привела к критическому удару, окончательно выбившему дух из душителя. С тихим вздохом-стоном его хилое тельце отлепилось от потолка и рухнуло вниз.
        Как ни крути, а эксперимент прошел удачно. Душителей можно ловить на живца, а потом просто расстреливать. Одно удивляет — два крита, прошедших буквально один за одним. Случайность, или?.. Уточним.
        Твою дивизию! Никакой случайностью тут и не пахло. В момент, когда призрачный душитель поглощал добычу — ну или брошенную ему наживку, что не суть важно,  — его можно было не только безнаказанно расстреливать, но еще примерно половина ударов шла в крит. Ну просто праздник какой-то, как говаривал один бородатый сказочный персонаж. Жаль, что с кислотными амебами такой фокус не проходит. То есть они будут жрать и не обращать внимания на расстрел, но критов не выпадет, да и скорость поглощения добычи у подраненной особи существенно увеличивается. Закон компенсации, если так можно выразиться.
        В целом же процесс пошел. Бодро пошел, результативно. Приманив амеб очередной шкурой крысолака, я взялся за расстрел заглатывающих наживку душителей. И сложностей немного, и опыт капает, да и стабильно выпадающие из тварей присоски — ножная и две ручные — тоже на что-то могут пригодиться. Мало того, расстреливая свисающих с потолка тварей, я не забывал осматривать зал в поисках возможных приятных и не очень неожиданностей. К моему удовольствию, были только первые.
        То тут, то там виднелись полурастворившиеся кости, символизирующие неудачные попытки некоторых попавших сюда авантюристов преодолеть данную преграду. Плакать по поводу прописанных разработчиками событий давнего и не очень прошлого я не собирался, а вот осмотреть останки на предмет поживы — непременно. И добыча была. Не сильно богатая и разнообразная, но и далекая от скудости. Немного денег, поврежденные, но еще пригодные для восстановления детали доспехов, несколько поврежденных и потерявших остроту от кислоты кинжалов. Мне годилось все. Не для себя, конечно, но для последующей перепродажи — точно. Да и кое-какие эликсиры стали приятным сюрпризом.
        А что это у нас в стенных нишах виднеется? Надо полюбопытствовать, ой как надо! Любопытство, оно вечно со мной, и расставаться с ним я точно не собираюсь.
        Подарочки… Видимо, для тех, кто сумел забороть местных стражей, создатели подземелья приготовили небольшой бонус в виде остатков имущества алхимиков, которые тут раньше проводили опыты. Разумеется, никаких складов эликсиров или ценных книг и в помине не было, но вот разрозненное оборудование присутствовало. Наверняка все вместе это представляло собой нечто вроде «набора юного алхимика» или более того. Подсказки молчали, выплыла лишь надпись: «Элементы алхимической лаборатории. Нужна идентификация со стороны опытного алхимика». Ладно, идентифицируем. Потом, когда выберемся отсюда в нормальные и безопасные места.
        И во второй нише почти то же самое. Разве что по углам еще и парочка не опустошенных склянок завалялась. В сумку их, да побыстрее. Все? Да, все, больше ничего осматривать не стоит, пора отсюда валить. А вот куда именно, тут уже сказать сложно. Это же не цепочка связанных только друг с другом залов, а разветвленные катакомбы. Пойди туда не пойми куда, чтобы найти то, неизвестно что. Кто знает, какой приз может таиться в сердце этого подземелья. Кто знает, где находится это самое сердце…
        Один путь, второй, а на значительном расстоянии еще и третий. Ладно, двигаюсь тем путем, который ближе, все равно ходы ничем явным не отличаются.
        Очередной недлинный коридор, соединяющий два зала. Несколько шагов в относительной безопасности, и передо мной должна открыться новая картина с новыми — или даже старыми — тварями. И игроками…
        Третий для меня зал в этих подземельях был немного меньше первых двух, зато атмосфера в нем оказалась куда насыщеннее. Иными словами, там кипела битва. Пара игроков против выныривающих из каменного пола и стен тварей. Сегментное бронированное тело, общий вид червяка, но пасть… как у червя с Арракиса. Только, в отличие от тварей из мира Дюны, существа обладали способностью мерзко и болезненно орать, переходя то в ультра-, то в инфразвуковой диапазон. Если же не помогало ни это, ни заполненная зубами пасть, то бронированные сегменты раздвигались, и оттуда валил ядовитый дым.
        Ну и кто вы такие, северные олени? Та-ак, бурильщик, значит. Охотно верю и в это название, уж очень ловко они бурят, даже следов не остается. Ан нет, если хотят, то остаются. На моих глазах один из игроков по пояс провалился вниз. Пол, заранее подточенный одним из бурильщиков, не выдержал тяжести. Да, это не безмозглые амебы или призрачные душители, тут хоть на уровне животного, но все же разум. Значит, и тактика против них должна быть соответствующая.
        Вот только нужно ли мне сюда? Эта парочка — как я вижу, два эльфа, один из которых скаут, а второй Говорящий с Духами — и уровнем повыше, и справляется довольно неплохо. Лезть в чужие разборки, когда тебя о том никто не просит? Нет, на фиг такое счастье. Тем паче что тот, провалившийся эльф-скаут, справился и сам, задействовав амулет. Его словно пружиной подбросило в воздух, а заодно отнесло немного в сторону. Приземлившись, он продолжил бой, поддерживая своего напарника.
        Видели они меня? Наверняка — да. Реакция? На первый взгляд нейтральная, ну а там посмотрим. В любом случае, если я сейчас отступлю и попробую пойти другим путем, вряд ли станут любопытствовать настолько сильно, что потащатся следом.
        Да, пожалуй, пойду. Тут ведь, как в тайге, действует правило: «Любой встретившийся незнакомец может быть опасным врагом. Увидел кого, так растворись среди окружающего пейзажа и пропусти его». Вот этому правилу я и последовал, отступив, вернувшись в зал с амебами и душителями, быстренько скользнув по направлению к другому проходу, не столь уж далеко располагавшемуся.
        Быстрый взгляд на очередной сектор подземелий… Убедился в отсутствии разумных и присутствии порождений опытов древних алхимиков. Хорошо. Но у меня уже восьмой уровень и немного сверх того. А значит, надо продвинуться еще, а уж потом с чувством, толком, расстановкой разобраться с получаемыми плюшками.



        ГЛАВА 12

        Я сидел на каменном полу и меланхолически пережевывал последний кусок галеты из сухого пайка, запивая ее водичкой. М-да, вкусовые качества так себе, зато питательно, как и утверждал продавший мне это яство змеелюд из «Золотой подковы».
        Сколько времени я тут нахожусь? Пару часов минимум, и при этом уже кое-чего удалось достичь. Плюс два уровня, добыча не самая скромная, а главное — начал осваиваться в таких вот ситуациях, где ты один на один с угрозами, каждый раз новыми и требующими особого подхода. А сейчас пора заканчивать отдых и двигаться дальше по пути к неведомой цели. Вот он, очередной этап пути — зал, в изобилии заполненный подобиями ступеней, то восходящими к самому потолку, то вновь спускающимися до самого нижнего уровня. Нагромождения камней, сталактиты и сталагмиты, местами уже ставшие единым целым… В общем, то еще местечко, идеально подходящее для засад.
        Кстати, о засадах. Я на сто процентов уверен, что цокот чьих-то когтей по камню мне вовсе не приглючился. Есть тут живность, только она, по своему обыкновению, не хочет показываться на глаза. Естественно, до тех пор, пока ты не окажешься в пределах досягаемости.
        Ну что, Макс, вперед, но без песни! Осторожно, шаг за шагом, особо не форсируя события. И еще — желательно избегать нахождения на низком уровне. Если имеешь дело со зверьем, главное не давать ему возможности обрушиться на тебя сверху.
        Снова цокот когтей о камень, да еще с нескольких сторон. Кто, откуда именно — не разобрать. Архитектура этого места способствовала отражению звуков, порождая мешающее ориентироваться по звукам эхо. Плохо, это очень плохо. Нужно попробовать понять, откуда именно звуки, но получится ли — большой вопрос.
        Особенно громкий в сравнении с прочими скрежет. Так обычно бывает, когда… Когда с силой отталкиваются от камня, совершая прыжок. Опасность!
        Ушел перекатом назад-вправо, туда, где относительно открытое пространство и лучше принять бой. Хм… Мне показалось, или виртуальное тело начало слушаться несколько лучше, словно к нему постепенно перешли рефлексы реального? Тьфу-тьфу, чтоб не сглазить! Лучше эту мысль задвинуть в самый дальний и темный угол, чтобы вернуться к ней потом, когда появится больше оснований.
        Выпрямился, переходя в боевую стойку. Где враг? А вот он, паскуда. Только вот рассмотреть его удается не слишком хорошо — вместо врага какая-то изломанная тень, можно лишь угадывать общие контуры. Хамелеонистость потрясающая, аж завидки берут. И всплыла подсказка: «Псоглавый химероид». Вот и получи… Кинжал вонзился в тень, а мгновением позже скрылось заклятие Шепота Химер. Химерой по химероиду… такой нежданный каламбур образовался.
        Хамелеоны, как правило, опасны при коварных ударах со спины, а не в открытом бою. Этот исключением не оказался. Впрочем, и совершенно беззащитной назвать эту тварь не получалось. Укус — тому подтверждение. Больно и полтора десятка хитов в минус. Остренькие зубки, нечего сказать. А еще уколы от лапок, похожих на паучьи — острых, длинных, изгибающихся под немыслимыми углами. В общем, тварь опасная во всех отношениях, только вот с запасом хитов у нее серьезные проблемы. Без всяких критов за пяток ударов и одну Иглу Духа удалось псоглавца прикончить. Прикончить, а заодно и разглядеть.
        Чернобыль отдыхает… Паучьи лапки, тело словно выплавлено из собачьего и паучьего, ну а морда как у типичной сторожевой псины с очень острыми клыками. Ну и яд, конечно, куда ж без него. Анализатор протестующе пискнул еще в начале боя, послав на стимкомп сообщение о природе отравы и рекомендуемом антидоте. Кстати, действие яда было… неожиданным. Он не замедлял, не причинял вреда здоровью, а просто-напросто откачивал энергию. Быстро и качественно, что особо не радовало. Если такая тварь укусит сзади, а потом скроется, чтобы вновь напасть через некоторое время… В общем, встречать ее с истощенным энергетическим запасом то еще сомнительное удовольствие. А каждый раз восстанавливающие эликсиры вкалывать — так их и не напасешься.
        И пошло-поехало. Поняв, какую именно тактику надо выбрать, я старался принимать бои на относительно открытых пространствах и избегать низин и крохотных пятачков. Ну а если миновать их было нельзя, то проскакивал на полной скорости, заранее просчитывая, как с наименьшими потерями добраться до тех самых открытых мест.
        К сожалению, из-за выбранной тактики не всегда удавалось подобрать трофеи — тончайшую шкуру-пленку, как раз и позволяющую химероидам проявлять способности хамелеона. Ну да и боги с ними, с трофеями. Все равно часть удалось собрать, ну а с оставшимся возиться себе дороже. Точно так же я решил и насчет возможных мест, где могли быть скрыты кое-какие вещи, оставшиеся от времен минувших. Очень уж опасные пути вели туда. Чрезмерный риск, и этим все сказано.
        Через час схваток, длившихся с небольшими перерывами, во время которых нельзя было дух толком перевести, я миновал и это препятствие. Плохой был сектор, очень для меня неудобный. И сразу в голову пришел вопрос — а сколько еще преград будет перед тем, как вошедший сюда доберется до действительно ключевых мест подземелий?
        Уж точно не день, это я гарантирую. Ведь расчет на обычных игроков, которые погружаются в вирт на несколько часов, в том числе и после рабочего дня, ввечеру. Сделали бы разработчики иначе, и популярность этой локации быстро упала бы, тем более учитывая тот факт, что она заточена под низкоуровневую братию.
        Значит, что? Ага, именно то и значит — в относительно скором времени можно будет наконец увидеть сердце здешних мест. Вот только уверен я еще и в том, что там будет ох как сложно остаться и живым и с добычей.
        Злобный рык прервал мысли о планах на ближайшее время… Химероид, чтоб его! Следом за мной поперся, явно решив по дури великой попробовать на прочность. Глупо, а глупость надо наказывать. Иглой его, затем простой стрелкой из наручного метателя, а там и врукопашную невредно. Амбец помеси шавки с пауком! И хорошо, что быстро разобрался, а то мало ли кто может припереться сюда, в относительно безопасную зону перехода, привлеченный звуками боя и визгом подыхающей твари.
        Девятый уровень, девятый… И хочется передохнуть, возвратиться обратно, да только вот как? Дать себя прикончить — да ни за что на свете! Подобного подхода, пусть даже в виртмире, я никогда не пойму и не приму. Уж если влез, так барахтайся до победного конца.
        Кстати, о конце. Коридор, ведущий в новый зал, что-то очень длинный по сравнению с предыдущими. Мало того, по пути начали попадаться ответвления. Конечно, могу и ошибиться, но вроде это пути из предыдущих, не замеченных мною, но не центральных залов. И что тогда? Неужто близок финальный сектор подземелий? Хотелось бы верить. А еще не хотелось бы…
        Сглазил! Сзади раздался еле слышный лязг доспехов, явно доносящийся со стороны одного из ответвлений коридора. Стоять и ждать? Нерационально и опрометчиво. Рвануть вперед? Совсем глупо. А вот короткий бросок вперед — притаиться в боковом ответвлении, постараться слиться со стеной и даже не дышать — это да, это лучшее из худшего, что можно сделать в моей ситуации.
        Жду. Секунды тянутся медленно, слово пески времени превратились в клейкий сироп и с заметным трудом перетекают в нижнюю клепсидру. Но звук становится более четким, более явственным. Ближе. Еще ближе. Совсем близко. Если остановится, то это почти наверняка будет означать то, что незнакомец меня заметил. Придется пытаться либо договариваться, либо драться, а в успех последнего варианта верится слабо.
        Пронесло… в хорошем, а не в медицинском смысле данного слова. Шаги не остановились, а напротив, стали удаляться. Вот и замечательно. Теперь еще чуток выждать, а там упасть их обладателю на хвост и по возможности не упустить своей выгоды.
        Еще минутку… Вот и все, теперь можно снова выходить в основной коридор и тихо, на цыпочках, двигаться следом за ушедшим вперед игроком. И надеяться, что новые любители прошвырнуться под Чумным кварталом здесь и сейчас не проявятся. Я ж им не рыцарь с лифчиком прекрасной дамы на копье, у меня совсем иная задача, далекая от героических поединков.
        Я шел следом за закованным в латы не то воином, не то темпларом-храмовником. Эти парни тоже любят заковаться с головы до пят в тяжелый металл, но и с магией дружат, пусть и крепко связанной с тем или иным божеством. На мгновение промелькнула мысль о возможности помножить конкурента на ноль коварным ударом в спину… Мигом отбросил, причем как по исповедуемым принципам, так и по причине малых шансов. Темплар для техномага на низких уровнях вообще поганый противник, а тут я и насчет уровня не узнаю, пока не нанесу первый удар.
        Стоп! Едва подсознание уловило нечто странное, как разум мгновенно дал сигнал замереть и не двигаться. Но вот почему?
        Шаги идущего впереди. Они замедлились. Мало того, до меня донеслись другие звуки. Звуки, которые возникают только и исключительно от разговора, в котором участвуют несколько персон.
        Разговор здесь?! В подземельях, где наверняка прибить коллегу по авантюрному промыслу для большинства дело привычное, будничное даже. Нет, это ж-ж-ж неспроста, как любил выражаться один толстый, любящий мед нарисованный мишка. А раз неспроста, то и мне лучше всего будет прикинуться мирной тучкой и неслышно-незаметно «подлететь» к любителям говорить разговоры на расстояние приемлемой слышимости. Вот коли удастся погреть уши, то решу, что и как дальше делать буду. Иначе… Иначе даже не знаю, как и поступить, совсем шаблон рвет от подобного.


        Мне повезло. Идущий впереди меня игрок осторожностью особо не заморачивался, равно как и паранойей сверх меры не страдал. Мало того, что останавливаться не стал, так еще и рявкнул во всю глотку:
        — Эй, братва, то есть и парни и девушки, как я вижу… Что тут за помесь консилиума с симпозиумом?
        — Вынужденный колхоз. Тот самый, который дело добровольное,  — послышалось в ответ высказывание, тон которого свидетельствовал о том, что говоривший вовсе не в восторге от сложившейся ситуации.  — Тут все, кто за последние сорок минут добрался до этого этапа.
        — И что?
        Пара секунд тишины, и вот уже другой голос ответил:
        — Храмовник, ты глаза-то разуй! Вот магическая завеса, весьма сильная. Вот мы, шестеро игроков, если и тебя считать, стоим перед ней. У всех одна цель — пройти дальше и добраться до находящегося внутри.
        — И в чем проблема?  — Сообразив, что сморозил глупость, темплар поправился: — Я к тому говорю, что не понимаю, как этот самый барьер преодолеть.
        — Коллективной аурой, и даже не вздумай ржать, потому как это не шутка. Вот как соберется нас тут достаточное количество, так и пройдем внутрь, продолжим воевать с порождениями алхимических лабораторий. А кто не хочет, так тут стационарный телепорт есть. Односторонний, то есть выбрасывает отсюда куда-то в Карах. Произвольно выбрасывает, хочу заметить, то есть в любую точку. Порой туда, куда человек не очень желал бы попасть. Врубаешься?
        — А то!
        — Тогда сидим и ждем. Видишь, завеса вот-вот прорвется. Хотя я надеялся, что и тебя для нее достаточно окажется.
        Вот так дела! Разрабы в очередной раз удивили, запрограммировав добровольно-принудительный союз из нескольких игроков. Такой толстый намек на обстоятельство, что есть смысл воевать только группой, но никак не по отдельности. С другой стороны, далеко не все захотят, захватив добычу, делиться ею с временными союзниками. Следовательно, это еще и намек на вполне вероятные дальнейшие разборки в варианте «каждый за себя». Ну прелесть, какая гадость. И вот во все это мне придется играть. Да, придется, потому как любопытство дошло до крайности. Я себе не прощу, если не попытаюсь узнать, а что же такое находится за магической завесой.
        Рискованно? Вряд ли, по крайней мере, в ближайшие минуты. Находящимся там нет никакого смысла резать того, кто поможет преодолеть барьер. А в момент его разрушения… Что ж, я просто буду держаться поближе к телепорту, только и всего.
        Решение принято, поэтому, выдохнув и надеясь на лучшее, иду вперед, уже особенно и не скрываясь. Через минуту могу не только слышать разговоры сбившихся в группу игроков, но и видеть их. Всех шестерых, из которых четыре — парни и две — девушки.
        Темплар-храмовник вроде бы человек, хотя под глухим доспехом хрена с два разберешь. Тот самый, закованный в железо, предпочитающий, как я вижу, сражаться двумя клинками и носящий на кирасе эмблему Фаркха — божества, хранящего весы культа Равновесия. Божество распространенное и влиятельное, но меня совершенно не радующее. Я-то уж точно не забыл конфликта с адептами Гильдии Равновесия. И они наверняка помнят, зуб даю. Значит, держим ухо востро и при первых подозрительных симптомах стараемся отправить сию персону на перерождение.
        Маг, похоже, стихийник, точно человек. Из видимого оружия лишь кинжал на поясе, зато амулетами увешан как новогодняя елка. Брони нет вообще, лишь не стесняющая движений одежда да плащ, периодически меняющий свою расцветку и наверняка магический. Он сейчас говорил о каких-то незначащих мелочах, и я узнал тот самый, первый голос.
        Кендер, девушка, вооружена двумя длинными кинжалами, за спиной арбалет, два наручных метателя. Похоже, тут ставка делается на скорость и бесшумность. Скаут? Вполне вероятно. Именно она ближе всех к магу, и между ними не ощущается и тени враждебности. Наверняка знакомы, работают в паре.
        Другая девушка, на сей раз эльфийка. Популярный вариант, ну просто очень популярный. Неосознанное стремление к модельной красоте и хрупкой грации, которая у эльфийской расы реализована по максимуму. Воительница? Да. Длинный меч, наручи-поножи, открытый шлем и… доспех из волчьих шкур. Значит, не простой воин, а ульфхеднар, то есть прошедшая слияние с духом волка и способная пользоваться его яростью. С возрастанием уровня сможет еще и перекидываться в звероподобную форму. Серьезный подкласс, с какой стороны ни посмотри. И сама вся из себя независимо серьезная. Стоит сама по себе, в разговоры особо не вступает.
        Тангары, числом два. Один алхимик, второй чистый вояка, пробы негде ставить. Кольчуга, закрытый рогатый шлем, щит и топор. Классика, да и только. Алхимик же весь склянками увешан, а из вооружения — метатель с коротким, но очень широким дулом.
        Завидев мою персону, без особой спешки идущую к ним, шестерка среагировала по сути своей одинаково, хоть внешне и различно. Все были рады очередному прибавлению, тем более если оно сможет наконец избавить собравшихся от стоящей на пути преграды.
        — А вот и еще один на огонек зашел,  — радостно ухмыльнулся маг.  — Тебя нам только и не хватало.
        — Он и так тебя слышал, Хельги.  — Девушка-кендер пристально посмотрела на меня, видимо, проверяя реакцию. Увидев нечто важное для себя, кивнула и повернулась к напарнику: — Да, я не могла ошибиться. Это его присутствие я слышала. Стоял в отдалении, ждал и слушал, как мы объясняли ситуацию храмовнику. Так что можно заново лекцию не читать. Продуманный нам попался тифлинг, под стать выбранной расе.
        — Я учту, Хель. От продуманных больше проку, чем от прочих. Если сам с ними настороже.
        Тут я не мог не согласиться, хотя меня пока никто ни о чем не спрашивал. Тангары вовсе смотрели как на диковинную зверушку. Воин так и вовсе шлем снял и буравил меня маленькими и злобными черными глазками. Видимо, им не нравилось, что в качестве аватары собрат по геймерскому развлечению выбрал тифлинга. Что ж, обычное дело, я приготовился к тому, что буду сталкиваться с подобной реакцией довольно часто. Очень многие игроки выбирают себе аватар согласно стремлению души. А душа, тянущаяся к облику тангара, ой как сильно отличается от склоняющейся к демонической природе тифлинга.
        А что остальные? Эльфийке-ульфхеднару вообще по фиг, ну а храмовник… М-дя, у него даже лица не видно за шлемом, так что и сказать о его мыслях ничего не могу. Обидно.
        — Ну так будем преграду убирать?  — поинтересовался я, нарушая возникшее было молчание.  — Хотелось бы не затягивать, а то мало ли что, мало ли кто. Не люблю неожиданности.
        — А приятные?
        — Ну приятные случаются редко, а вот неприятные куда как чаще,  — подмигнул я кендерше.  — Тифлинг Макс знает, о чем говорит. Да и кендерша Хель должна понимать. Психология, она и в Скарлайге никуда не денется.
        — Наверное. Потом обсудим.  — Намек, взгляд… Этого порой достаточно для предварительных переговоров. Сейчас еще и для того, чтобы понять, кто в паре Хель — Хельги главный, а кто ведомый.  — Давайте уже обрушим этот барьер и двинемся дальше. Отношения, если кому приспичит, потом выяснять будете.
        Шпилька в адрес тангаров? Возможно, но не могу быть уверенным. К тому же Хель права — у нас есть первоочередная задача, а остальное пока сокрыто в тумане.
        Все мы в количестве семи организмов подошли к искрящейся магической завесе. Секунд пять ничего не происходило, но вот потом… Яркая вспышка, и барьер осыпался, словно бы пламя разбили в мелкое крошево. Он все так же красиво искрился, но уже беззвучно оседал вниз, открывая всем нам путь дальше, в скрытые до этого момента секторы подземелья. А в глазах всех присутствующих таилась опаска, ведь никому не хотелось подставлять спину под удар возможного врага. Мне, кстати, тоже. Сделали с десяток шагов вперед, и барьер вновь активировался, но теперь за нашими спинами. И стало ясно, что обратно не пройти, движение только вперед. А все ли двинутся дальше, не пустят ли кого-нибудь на колбасу? И вновь кендерша попыталась взять ситуацию в свои руки.
        — Ишь как глаза-то у всех забегали! Да не тушуйтесь, сама не лучше вашего.  — Она не обращалась ни к кому конкретно, но эльфийка-ульфхеднар отвела взгляд, уставившись в пол. Стыдно? Или стремится спрятать слабоконтролируемые эмоции?  — Дальше охрана лаборатории, состоящая из выведенных алхимиками для боя гомункулов. Химероиды, если кому не понятно. Мне тут кое-что на ухо по секрету шепнули. Хотя и денежку содрать за слова не позабыли.
        Охотно верю. Торговля информацией по виртмирам — дело распространенное. На открытых форумах жестко фильтруется информация об особенностях подземелий, об обитающих там монстрах, возможных трофеях и тому подобных полезных штуках. Ну а опытные игроки редко когда стремятся выложить козыри в открытый доступ. Только своим передают обрывки информации или же продают за немалые финансы. Игра и жизнь, они порой переплетаются друг с другом очень изощренно.
        — Внимательно слушаем,  — вступил в разговор, обозначив свою позицию.  — Лично я от полезной инфы не откажусь, в бою пригодится. И основы взаимодействия в сторону не отброшу. Благо тут, как я вижу, разные стили боя представлены, грешно не скомбинировать хоть на минимальном уровне.
        Хель молчала, но едва заметный, адресованный Хельге жест дал тому отмашку. И маг начал говорить:
        — Все нужно делать быстро, не затягивая. Не дай боги, соберется к барьеру вторая группа, придется еще и с ними трофеи делить. А что до химероидов, которые внутри, то однотипных среди них почти не будет. Специально такое сделали, чтобы мы к их особенностям не успели приноровиться. Но есть и хорошее — возрождаться они не будут, пока все разборки не закончатся и мы не покинем это место живыми или мертвыми.
        — Много их там?
        — Кто же подсчитывал,  — развел руками маг в ответ на вопрос алхимика-тангара.  — Будем бить, пока не кончатся или пока сами не поляжем. Но раз барьер пропустил, почуяв критический уровень Силы, то шансы у нас должны быть не хуже, чем у других.
        — А остальное от нашего умения зависит,  — подхватила Хель.  — Теперь о луте с химероидов… Ничего особенного, ингредиенты для магов и алхимиков, не более того. Лут с локации в целом интереснее, но совершенно случаен. Обычно он каким-то образом связан с теми, кто состоит в штурмующей группе. Ну то есть алхимику свои бонусы, воину свои, и все в таком же роде.
        Та-ак. Вдвойне интересней и радостней. Лично для меня все ясно, разве что последний нюанс прояснить.
        — Координация совместных действий не выгорит, а, Хель?
        — Ситуация не та. Доверия нет, о слаженности и говорить не приходится, все будут спину прикрывать. Разве что кто-то на напарника надеется.
        — Ясно,  — протянул я.  — Приходит ночь, и в Стране дураков закипает работа. Главное, чтобы никто себя до уровня буратины не опустил.
        — Это верно. А сейчас… попрыгали. Три, два, раз… Хоп!
        С последним словом мы сорвались с места и в резвом темпе двинулись вперед. Не бесформенной толпой, конечно. Но и слаженно действующим отрядом построение не назвать. Воины впереди, вторым же эшелоном те, кто мог эффективно работать на расстоянии. Я же вместе с Хель в промежутке, потому как и к бойцам первой линии не отнести, и к классической артподдержке вроде Хельги отнести не получается.
        Ну и где же вы, охранители трофеев? Идите сюда, химероиды, не скрывайтесь… Мы вас не очень больно убивать будем. А может, и больно, лично мне сей нюанс до фиолетовых фонарей. Другим, я думаю, тоже.



        ГЛАВА 13

        Не нравится мне ситуация. Сильно не нравится! И это я не про сражение с химероидами, которое вот-вот начнется, стоит нашей группе дойти до конца все расширяющегося коридора. Подозрения вызывает темплар-храмовник, избравший своим покровителем божество Равновесия. Как-то его голова порой в мою сторону поворачивается. Ему кажется, что делает он это незаметно, а вот мне кажется совсем наоборот. Что ж, если предупрежден, то уже частично вооружен. Посмотрим, как оно все развиваться будет.
        А вот и выход из коридора в помещение, которое подземной пещерой уже и назвать сложно. Видно, что тут располагалась лаборатория, и уж совершенно точно, что есть где насчет трофеев порыться. Только сначала придется разбираться со стражами — химероидами, у которых, как я понял, имеется лишь одна заложенная программа: уничтожать всех посторонних, появляющихся здесь.
        Много ли их? Да не то слово! И все они разные: летающие, бегающие по стенам, перемещающиеся медленно и стремительно, защищенные прочной костяной броней и уязвимые на вид. И всех их предстоит перебить. Быстро, жестко, стараясь не скопытиться.
        Цепная молния… Хельги явно решил пойти с козырного туза, ошеломив немалую часть химероидов, а парочку и вовсе поджарив. Ай да молодец! Но заклятие наверняка сожрало солидное количество энергии, сейчас он обязан был ее восстанавливать. Вручную, то есть пить эликсир, потому как инъектора я у него что-то не заметил. Странно… Ведь свой я снял с убитого игрока, так что он не может быть очень уж редкой штукой. Или может? А, не о том сейчас речь.
        Летят во все стороны расшвыриваемые тангаром-алхимиком склянки, Хель стреляет из арбалета, вкладывает новый болт, натягивает движением рычага тетиву и снова стреляет. Ну и я развлекаюсь по возможности, потчуя Иглой Духа подходящих химероидов. В первом же ряду рубятся трое: эльфийка, воин-тангар и храмовник. Хорошо рубятся, с огоньком, понимая, что сейчас нас может выручить лишь слаженная работа. Ближний бой и стрелковое прикрытие… а иначе никак.
        Но летающие и умеющие бегать по стенам твари… Будь они неладны, чтоб им в кислоте медленно раствориться! Вот уже несколько из них пикируют вниз, рвутся к нам, «стрелкам», словно понимая, что здесь и броня более хлипкая, да и с хитами не сказать чтобы очень хорошо.
        Отвлекать Хельги от артподдержки основной группы? Не-а, не стоит. Быстрый взгляд в сторону Хель, приглашающий жест… Кендерша уже успела сменить арбалет на кинжалы и приготовилась к ближнему бою. Ну а я подсоблю по возможности. Задействовал Ауру Ужаса и с удовлетворением констатировал, что в радиусе пяти метров проняло многих. Химероиды, они все же неплохо уязвимы к ментальным воздействиям. Мозг куцый, сам себя защитить не способен, да и естественные инстинкты дикого зверя в глубокой спячке.
        Бить и резать! А параллельно кастовать новое заклятие. На сей раз Шепот. Зачем? Да чтобы разными воздействиями озадачить тварей.
        Круговерть боя затягивала меня все сильнее и сильнее. Вокруг сгрудились химероиды, но их было мало. Далеко — тоже клубились они, и уже гораздо больше. Иногда та или иная тварь все же добиралась до меня, снимая часть хитов, но долго ей прожить все равно не удавалось. Хель, врубившаяся в особенности моей прокачки, по возможности помогала, шинкуя кинжалами особо приставучего химероида. Разумеется, в те моменты, когда не страховал Хельги.
        Тангар-р-р, сука алхимическая! Вот он демонстративно ничего общего ни с кем иметь не желал. Мало того, пару раз пытался запустить склянки таким манером, что не будь я начеку, и меня бы краем задело. То же самое и к последнему его выстрелу из метателя относится… Метатель, кстати, оказался той еще игрушкой — из короткого дула вырывался сноп картечи, причем каждая картечина была смазана какой-то ядовитой алхимгадостью. Парочка в меня попала, так до сих пор хиты медленно, но все же уменьшались, а антидот пользовать банально не было времени. Тварь мелкая и бородатая!
        Вибрировал стимкомп на руке, явно желая передать какое-то сообщение. Хотя почему какое-то? Уровень! Десятый. Приятно слышать, но потом, все потом. А сейчас очередная Аура Ужаса на подходе. Ловите и непременно подавитесь, химероиды вы мои страхолюдные!
        Твою мать, ну что еще за геморрой на мою голову? Мерзкий звон в ушах, а перед глазами, мешая ориентироваться в драке, всплыло сообщение, которое волей-неволей, но пришлось читать. Урывками…
        — ВЫ ДОСТИГЛИ ДЕСЯТОГО УРОВНЯ. В ОЗНАМЕНОВАНИЕ ЭТОГО СОБЫТИЯ МОЖЕТЕ ПОЛУЧИТЬ БОНУС: ТРИ ЕДИНИЦЫ ХАРАКТЕРИСТИК ИЛИ ОДНУ УМЕНИЙ.
        МИР СКАРЛАЙГА НЕ ТАК ПРОСТ, КАК МОЖЕТ ПОКАЗАТЬСЯ СНАЧАЛА. ВЫ ДОЛЖНЫ БУДЕТЕ ОЗНАКОМИТЬСЯ С ПРЕДЛАГАЕМЫМИ ПО ДОСТИЖЕНИИ ВАМИ ДЕСЯТОГО УРОВНЯ НОВОВВЕДЕНИЯМИ И ПОДТВЕРДИТЬ ВЫБОР БОНУСА. ДЛЯ ВХОДА В ИГРОВОЕ МЕНЮ ВАМ ДАЕТСЯ ПЯТЬ МИНУТ РОВНО. ЕСЛИ ЗА ДАННОЕ ВРЕМЯ ВЫ НЕ СДЕЛАЕТЕ ЭТОГО, СИСТЕМА САМА ПЕРЕМЕСТИТ ВАС.
        НЕ БЕСПОКОЙТЕСЬ. ДАЖЕ ЕСЛИ БУДЕТЕ НАХОДИТЬСЯ В БОЮ, В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ МИНУТ ВОКРУГ ВАС ВОЗНИКНЕТ МОЩНЕЙШАЯ ПЕЧАТЬ ОТРАЖЕНИЯ, БЛОКИРУЮЩАЯ ПРАКТИЧЕСКИ ВСЕ ФИЗИЧЕСКИЕ И МАГИЧЕСКИЕ АТАКИ.
        ВРЕМЯ ПОШЛО.
        5:00…
        4:59…
        4:58…
        З-затейники! Надеюсь, что оставшихся пяти минут хватит, чтобы доразобраться с поуменьшившимися числом, но все еще опасными химероидами. А то совсем кисло будет, если таким образом остальных подставлю. Пусть они мне и никто, а некоторые и вовсе вызывают смутную тревогу, но не по понятиям такую подставу устраивать. Нет подобного варианта в исповедуемых мною принципах, и все тут!
        Бей, Макс, бей их всех. И не думай больше ни о чем, разве что не забывай о возможном ударе в спину. О нем вообще нигде и никогда забывать не стоит. А кто забыл, тот долго не живет. Есть такая неизменная жизненная мудрость.
        Новая цепная молния от Хельги. И снова нехилый урон химероидам и ноль вреда нам. Ай да хороший человек! Не поленился, включил каждого из нас в настройки своего заклятия, чтобы случайно не задеть. Вот это я понимаю, нормальный человек, а не гнида со склянками.
        Монстров меньше, но тут… Какая-то пасть на тонких лапках, до сего момента невидимая, обрушилась сверху на эльфийку, бросила ее на землю, а затем попыталась спеленать. И судя по девичьим крикам, это для нее очень болезненный процесс. Надо помочь, да только как? Метнул Иглу Духа и выстрелил из метателя. Жаль, там простая стрелка… да и та мимо. А Игла хоть в цель, да урона от нее чуть.
        Прежде чем Хельги смог малость отвлечься и долбануть тварь обычной молнией, одной из нашей временной группы пришел полный кирдык. Последний крик, и вот уже перед нами безжизненно распластавшееся тело. Тело, которое через пяток минут исчезнет, не оставив после себя ровным счетом ничего. Ну а для самой девушки — новое возрождение и чувство глубокой досады по поводу почти пройденного, но все же не преодоленного на последней стадии подземелья.
        Сколько там до окончания отведенного мне времени? 1:34… Немного, но хватит. Да, хватит, потому как химероидов почти не осталось, да и большинство еще живых сильно подранены, не могут сражаться в полную силу. Самому требуется чуток расслабиться.
        Да сколько же можно неожиданностей на мою голову?! Ну никак я не думал, что разборки начнутся вот так вот сразу, еще до того, как мы приговорим стражей подземелья. А они все же начались… Братцы-акробатцы, то есть оба тангара, решили не ждать милостей от природы и остаться единственными выжившими, а соответственно заграбастать себе всю добычу. Воин взмахом топора добил и так уже побитого химероида. Резким рывком сместился к алхимику, и… тот выстрелил из своего метателя-дробомета прямо по Хельги. Вокруг того вспыхнула змеящаяся сетка разрядов, картечины завязли в ней, осыпались на пол… И понеслось!


        Тяжело быть маленьким! Это я насчет своего только полученного десятого уровня и так и не распределенных характеристик и умений. Едва сумел метнуться в сторону от тангаров, бросившихся в схватку с Хель и Хельги, как надвинулась иная проблема. Бронированная такая, из числа храмовников бога Равновесия. И взревевшая за-ради пояснения:
        — Гильдия Равновесия не прощает!
        Блин. Иного слова и не найти, а если и найти, то много, причем чисто матерных. Вот и икнулось недавнее прошлое, как и предупреждал меня Посвященный шестого круга Аффомет. Если однажды сцепился с этой Гильдией, то и в дальнейшем проблем не оберешься. Одна из таких сейчас и накатывалась на меня, вращая двумя мечами. Ну прямо двухвинтовой вертолет. Или же вентиляторы в турборежиме… А что, ветерок однозначно чувствуется, только лично мне ни фига не жарко. Напротив, по спине такой холодок пошел от ощущения, что дело совсем хреновато складывается.
        Отступил, одновременно вкладывая в метатель парализующую стрелку и понимая, что это вряд ли поможет. Понимал и мой противник, поскольку ни капельки не беспокоился. А тангары между тем жестко сцепились с оставшейся парочкой, и сказать, кто именно выйдет победителем, я не взялся бы.
        И все же мне-то что делать? Шансов, скажем так, очень даже мало, их почти нет. Так что мать вашу?
        0:30,0:29,0:28… И что мне даст отсрочка в три минуты? Стоп, а если? Печать отражения! Это же всего лишь ценный мех… Бр-р! Не только защита, но и отсечение всего, что находится рядом с тобой на расстоянии не то полуметра, не то метра. Вот оно! Не зря я хоть и чисто случайным порядком, но пробежался по кое-каким справочникам заклятий. Ну чисто так, для интереса. Вот уж действительно знания бесполезными сроду не бывают.
        Еще немного отступил, еще, да поближе к стене. Словно бы загоняя себя в ловушку. На самом же деле это всего лишь подготовка к тому единственному, что способно вывести меня победителем из безнадежной схватки. Схватки с Магратом, орком двадцать третьего уровня, храмовником бога Равновесия Фаркха.
        Стена за спиной… Теперь на лицо выражение отчаяния, выстрел из метателя, кастование Иглы Духа. Все это так, атрибуты поведения загнанной на убой добычи. И как финальный аккорд — бросок вперед, как бы в надежде войти в клинч и нанести кинжалом и когтями несколько критов подряд. На самом же деле совсем иное. Просто хочу, чтобы враг на мгновение расслабился, мне ведь нужно только приблизиться на расстояние меньше полуметра.
        Левое плечо обожгла боль — это Маграт игрался, нанося болезненную, сносящую двадцать с лишним хитов, но отнюдь не смертельную рану. А вот теперь мое время смеяться, козел!
        До времени принудительного ознакомления меня с новой инфой еще девять секунд, но это не важно. Главное, что я дотрагиваюсь пальцем до видимой лишь мне кнопки. Получи!
        Печать отражения работает идеально, создавая сферу безопасности в полметра и одновременно разрезая храмовника на две неравные половинки. Стойка у него хорошая… была. Для меня хорошая, поскольку голова, правая рука с клинком и части торса с ногой оказались по эту сторону Печати. С такими травмами не выживают. Никак. Финита, урод, ты проиграл. А механика игры еще дает проигравшему секунду-другую, когда он уже ничего не может, но все еще воспринимает окружающее, прежде чем отправиться на точку возрождения. Я уверен, что столь серьезного пинка по самолюбию он давненько не получал. Рад этому. Очень рад.
        — ПОЗДРАВЛЯЮ. ВЫ ПЕРЕШЛИ НА ОДИННАДЦАТЫЙ УРОВЕНЬ…
        — ПОЗДРАВЛЯЮ. ВЫ ПЕРЕШЛИ НА ДВЕНАДЦАТЫЙ УРОВЕНЬ…
        Сразу на два уровня одним убийством? Неплохо я приподнялся, аж сам себе завидовать скоро начну. Даже странно, что убийство, пусть и превосходящего на десяток с лишним уровней игрока, оценено столь высоко. Или это еще не все? И точно, не все.
        — ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ СМЕРТЕЛЬНЫЕ ЧАРЫ. ОТНЫНЕ ШАНС НАНЕСТИ КРИТИЧЕСКИЙ УРОН С ПОМОЩЬЮ ЗАКЛЯТИЙ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА 2 %.
        Отлично. Мало того, что пару уровней на уроде, коварно нападать любящем, поднял, так еще и полезное для меня достижение отхватить удалось. Криты, они на дороге не валяются, это не раз успел прочувствовать. А сейчас…
        Быстренько делаю выбор, предпочитая получить дополнительную единицу умений, а не три единицы характеристик. Лично для меня выбор очевиден — мощь заклятий на дороге не валяется, а характеристики при необходимости и крутыми шмотками приподнять реально. Ага, готово. Но что же такого важного про изменения в игре после десятого уровня сказать хотят? Примерно представляю себе их, но все же лучше еще раз бегло прочитать, вдруг что да упустил.
        — ДОБИРАЯСЬ ДО ОЧЕРЕДНОЙ СТУПЕНИ РАЗВИТИЯ, ВЫ ОТКРЫВАЕТЕ ДЛЯ СЕБЯ НОВЫЕ АСПЕКТЫ НАШЕГО МИРА. С ДЕСЯТОГО УРОВНЯ ВЫ ДОЛЖНЫ БУДЕТЕ УЧИТЫВАТЬ УРОВЕНЬ БОДРОСТИ И СОПРОТИВЛЕНИЯ ТАКИМ ВОЗДЕЙСТВИЯМ, КАК: ФИЗИЧЕСКИЕ, МЕНТАЛЬНЫЕ, СТИХИЙНЫЕ (ОГОНЬ, ВОДА, ВОЗДУХ, ЗЕМЛЯ), ЯД, СИЛЫ СВЕТА, ТЬМЫ И ПРИРОДЫ. ДЛЯ ВАШЕЙ РАСЫ, ТО ЕСТЬ ТИФЛИНГОВ, СУЩЕСТВУЕТ ТАКЖЕ ЧУВСТВИТЕЛЬНОСТЬ К ЗАКЛИНАНИЯМ ДЕМОНОЛОГОВ.
        ОБРАТИТЕ ВНИМАНИЕ НА ШКАЛУ БОДРОСТИ. СЕЙЧАС ОНА ЗЕЛЕНОГО ЦВЕТА. ПО МЕРЕ УБЫВАНИЯ ВЫ БУДЕТЕ ЧУВСТВОВАТЬ УСТАЛОСТЬ. ПРИ ПОЛНОМ ОПУСТОШЕНИИ ШКАЛЫ ВАША СКОРОСТЬ И РЕАКЦИЯ ПАДАЮТ ДО МИНИМУМА. ЦИФРОВОГО ОТОБРАЖЕНИЯ БОДРОСТИ НЕ ПРЕДУСМОТРЕНО. УВЕЛИЧИТЬ ЕЕ МАКСИМАЛЬНОЕ ЗНАЧЕНИЕ МОЖНО, РАЗВИВАЯ ПЕРСОНАЖ ИЛИ ИСПОЛЬЗУЯ СНАРЯЖЕНИЕ СО СПЕЦИАЛЬНЫМИ ХАРАКТЕРИСТИКАМИ.
        — ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ +50.
        — ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ ТЬМЕ +25.
        — ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗАКЛЯТИЯМ ДЕМОНОЛОГОВ — 50.
        — ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ СВЕТУ — 25.
        Ну вот и ознакомился. Дополнительная проблема в виде шкалы бодрости, о которой и так было известно, ну и показатели сопротивления тем или иным воздействиям. Все ясно, все понятно, никаких форс-мажорных ситуаций. Осталось только тело храмовника Равновесия обобрать, вдруг что интересное выпадет.
        Дотрагиваюсь до той части тушки, что осталась внутри Печати отражения, и тело исчезает, наградив меня одним рубином, семнадцатью изумрудами и интересным колечком… Итого, вместе с имеющимся ранее и собранным тут получается 2 рубина, 67 изумрудов. Уже гут. А посмотреть на колечко, которое красуется на пальце?
        — СЕРЕБРЯНОЕ КОЛЬЦО ЖИЗНИ, ПРОЧНОСТЬ 10/10, ВЫНОСЛИВОСТЬ +2.
        Мелочь, а все равно приятно. Еще приятнее, что не найдено, а снято с тела врага. То есть я в плюсе, а он соответственно в минусе. Благодать!
        Хм… Тело-то исчезло, а вот наследство почему-то осталось. Шлем, клинок, перчатка с правой руки и наруч с нее же. А вот разрезанные заклятием элементы брони растворились вместе с телом. Почему так?
        Нет, я всячески за, просто не ожидал ничего подобного. Увидеть добычу, лежащую отдельно от тела, оставшуюся после его исчезновения… Редкость. Вот как сейчас. И кажется, я догадался о причине. Та самая установленная Печать отражения. Слишком серьезная магия, и слишком невысокий по ее меркам уровень покойного Маграта. Вот и лишился, болезный, тех вещей, которые остались внутри, под магической блокировкой.
        Наруч бросить в сумку, толком не присматриваясь, равно как и перчатку. На кой мне непарные предметы, Да к тому же заточенные под чисто силовой вариант раскачки? Только продать в магазин, да и то полную цену не дадут. Некомплект! Стоп… Внутри перчатки что-то зазвенело, и я вытряхнул на ладонь еще два кольца.
        — МЕДНОЕ КОЛЬЦО ТВЕРДЫНИ, ПРОЧНОСТЬ 10/10, СИЛА +1, ВЫНОСЛИВОСТЬ +1.
        И второе идентичное. Это себе, это точно не на продажу. Некоторое время все равно носить буду, ну а при нахождении лучших — сдам. Возможно, это случится очень даже скоро.
        Шлем… Требуется 30 единиц Силы, поэтому в сумку его, в запасник. Ну и остается — меч. Хороший клинок, радующий как взгляд, так и душу, особенно по сравнению с моим хреновеньким кинжалом. А поскольку клинок легкий, изящный, то и требуемое для его использования значение Силы для меня нормально.
        — МЕЧ СЕРОЙ СТАЛИ, УРОН 16-21, ПРОЧНОСТЬ 23/60. ВНИМАНИЕ! КОГТИ ТИФЛИНГА МЕШАЮТ ХВАТКЕ И СНИЖАЮТ НАНОСИМЫЕ ПОВРЕЖДЕНИЯ НА 20 %.
        Ч-черт! Вот и неприятная черта тифлинговых особенностей, о которых меня еще при генерации перса предупреждали. Ну да сам знал, что выбирал, потому и жаловаться себе на себя не собираюсь. В любом случае клинок куда лучше кинжала, которым я до сего момента пользовался. Его в сумку, клинок на пояс — и вперед. Печать вот-вот спадет, а что ждет снаружи, это еще сильно посмотреть надо.
        Умения! Характеристики! Я ржавый эстонский тормоз… Так и не распределился, хотя набежало там немало. И поздно боржом пить, коли почки того, на ходу отваливаются. А, где наша не пропадала! Пусть Печать отражения непрозрачна в обе стороны, но я надеюсь, что фарт на сегодня еще не закончился и меня на выходе не ждут два тангара с топором и метателем на изготовку.
        Четыре секунды до окончания действия заклятия, три, две, одна… Вокруг меня снова большой мир, а не крохотная сфера. И мир этот явно мне улыбается. По-хорошему улыбается, а не ледяной гримасой наемного убийцы. Нету тангаров, совсем нету. Есть лишь Хель и Хельги: заметно измученные, с еще не закрывшимися ранами, но живые. Маг, морщась, глотает эликсиры, кендерша копается у себя в сумке, не то отыскивая важную вещь, не то просто сортируя шмот, добытый в трудных боях. И все, больше никого нет, даже случайного химероида, чудом ускользнувшего от стали и заклятий.
        — О, никак Макс появился!  — Заметив мое проявление из защитной сферы, она задорно подмигнула и обратилась уже к своему спутнику.  — Хельги, тут наш знакомец вернулся. Оказывается, всего десятый уровень.
        — Вижу. Не слепой. Зато впервые встречаю столь нестандартное использование чисто технического момента игры. Видно, горазд парень на неприятные для своих врагов сюрпризы.
        — Может быть и случайное стечение обстоятельств…
        — Хель, а ты сама себе веришь?  — скептически хмыкнул маг.  — Осторожный, но продуманный. Наверняка и сейчас… продумывает.
        — Насчет возможного бегства? Да, наверное.
        Твою же через тридцать три оборота до характерного щелчка. Вот на дух не переношу подобные ситуации, когда о присутствующей личности говорят так, будто ее и нет в наличии. Как и всегда в подобных случаях, я вмешался в беседу еще раньше, чем разум просчитал верность такого поступка:
        — А это ничего, что я рядом стою?
        — Ничего, нам не мешает,  — расплылась в улыбке Хель, которую ситуация явно забавляла.  — Наоборот, так прикольнее. Да ты вообще-то расслабься, нам резона нет слишком много врагов себе наживать.
        — Да и у тебя их хватает,  — отрезал Хельг.  — Храмовник явно на тебя нацелился. Его угроза тоже говорила, что ты у Гильдии Равновесия на хвосте потопталась. А при твоем малом уровне — умудриться надо, так что о случайном стечении обстоятельств другим рассказывай, у кого уши большие, на которых лапша хорошо держится.
        — Хельг… Время.
        — Да, милая. Ты права,  — согласился маг с девушкой, после чего добавил, обращаясь уже к нам двоим: — Выметаем все трофеи и быстро валим, пока не появились другие любители поживиться.
        Не поспоришь. И начался быстрый забег в пределах помещения, заставленного проржавевшими конструкциями, где наверняка можно было найти нечто ценное. И на сей раз у меня был небольшой бонус в виде ехидных советов сладкой парочки. К примеру, стоило мне протянуть руку к какому-то вроде не ржавому и даже действующему устройству, как раздался смех Хель и ее ехидный комментарий:
        — Бери этот фильтр, бери. Полезная штука. Весит около килограмма. Стоит… Если сильно повезет, то с десяток аметистов за него получишь. А может, и нет, от уровня смеха покупателя многое зависит.
        Естественно, после такой отповеди брать подобное как-то расхотелось. К тому же я выяснил, что мне не врут, поскольку и Хель с Хельги подобные вещи обходили стороной. Но хватало и другой добычи. Конечно, лут с химероидов либо исчез после просроченного времени, либо его уже успели собрать, но зато изначально валявшиеся тут трофеи поднимали настроение. Особенно ингредиенты, в число которых входили такие полудрагоценные камни как малахит, яшма и им подобные.
        — Весь лут в центр!  — в очередной раз напомнила девушка.  — И ищите, тут должен быть тайник. Или просто запертый сундук, ящик, сейф на крайний случай.
        Сначала ничего не находилось, и я решил, что нам придется довольствоваться уже найденной добычей. Впрочем, даже по нынешним итогам можно было смело сказать: «Рейд удался». Но мне, как и любому разумному человеку, хотелось большего. И оно нашлось.
        Отличился Хельги. Не понравилась ему слишком большая и неряшливая груда проржавевшего хлама, вот он и двинул по ней силовой волной, разбросавшей тот самый хлам в разные стороны. Хель открыла было рот, чтобы высказать ему свое «фи», но не успела. Маг нашел искомое. Большой такой ящик из дерева, запертый, с наложенными чарами сохранности.
        — Оно!
        — Оно-то оно, но его еще открыть надо,  — хмыкнула Хель, доставая из сумки связку отмычек.  — Тут требуется действовать либо грубой силой-магией, либо обходными путями. Мои отмычки хорошо подойдут, не зря же я их по возможности прокачивать пытаюсь. Так, сейчас мы его вразумим. Давай, замочек, сделай девушке приятное. Откройся поскорее…
        — Ушла в себя, вернется не скоро,  — констатировал маг.  — А мы, Макс, давай найденный лут на три части распилим. Тут ведь ингредиенты, сдать их алхимикам легко, ничего уникального нет, так что… Справимся.
        И справились. Всего за каких-то две минуты. Моя доля быстро отправилась в сумку, причем я с неудовольствием заметил, что перегруз, он уже пришел. И что делать? Конечно же избавляться от хлама. К примеру, от шкур крысолаков, которые мне точно не потребуются, ведь возвращаться тем же путем не придется.
        Уф-ф, хорошо-то как. В смысле легко. Игровая механика устроена так, что до перегруза веса толком и не чувствуешь. А вот как только перегруз наступает — туши свет, бросай гранату.
        — Я его сделала!  — раздался торжествующий вопль кендерши.  — Все сюда, я сейчас его открывать буду!
        Естественно, уговаривать никого не потребовалось. Правда, Хельги задержался на несколько секунд, перекидывая долю девушки к себе в сумку. Ни малейших возражений с ее стороны не последовало, это окончательно подтвердило гипотезу, что они работают тут на пару и верят друг другу. Не удивлюсь, если и в реале то же самое.
        Впрочем, их личные взаимоотношения точно не мое дело. Зато содержимое ящика — таки да, мое. Сейчас глянем внутрь, оценим-посмотрим. Эх ты, как все сложно и в то же время интересно!
        Семь предметов, семь вещей, которые подходят… подходили каждому из тех, кто состоял в группе, оказавшейся в этом месте. По одному предмету на физиономию, но это если в идеале. Сейчас же нас всего трое.
        Вот, к примеру, сеть из тончайших медных нитей с редкими вкраплениями серебра. Для всех классов, за исключением техномага, сеть практически бесполезна. Зато мне точно в масть. Ее же не надевают, а скорее, вживляют в тело при помощи подобающего специалиста. Немного защищает от обычного урона, придавая коже повышенную прочность, но главный эффект иной — поглощаются энергетические разряды. На начальном уровне, хочу заметить, а что будет дальше, так это от многого зависит.
        Другое дело короткий жезл, вокруг которого обвилась нефритовая змейка с глазами-рубинами, в которых даже сейчас полыхает пламя. Жезл огня — добыча для мага, причем именно что стихийника.
        Плащ, который едва удалось разглядеть,  — трофей Хель. Цепь из непонятного сплава, на которой висит волчья голова… Должна была бы достаться эльфийке-ульфхеднару. Отдаленно похожее на метатель устройство, издающее запах химикатов, и расписанный рунами щит — это тангарам, ныне, к счастью, временно нейтрализованным. Наконец, наручи с выгравированным орнаментом и зачарованные — Маграт, к моему счастью, их так и не увидит. Вот они, трофеи, подобранные управляющими программами под наши нужды.
        — Приятный подарок,  — радостно произнесла Хель, хватая обновку.  — Жаль, что при втором заходе сюда этого уже не найти, можно лишь разжиться обычным лутом.
        — Тебе и этого хватит. Да и мне тоже. Уровни скоро так поднимутся, что столь желанные сейчас вещи станут серенькими и мало нужными.
        — Верно, Хельги. Это я так… В любом случае, хорошо все получилось. Одно до конца не разобрали… Мы твое свое взяли, теперь оставшееся раскидать надо. Идеи?
        Хельги отвечать не торопился, сама девушка тоже молчала, но ее глаза то останавливались на маге, то переводились в мою сторону и вновь обратно… Что же, вы хотите идей? Их есть у меня. Немного, но есть.
        — Обычный жребий или же раздел по договоренности, если без взаимной заинтересованности в одном предмете. А так три на три делится просто идеально. Да, три, потому как вот это,  — указал я на цепь с подвеской в форме головы волка,  — стоит отправить той эльфийке. Как-никак она в творившейся беспредельной разборке участия не принимала, а вот сражалась вместе с остальными. И не ее вина, что химероиды тут как надо сделаны.
        — Щедро…
        — Да ладно тебе, Хельги, не обеднеем. Ведь, в отличие от прочего лута, цепь именно ей и предназначалась. А из-за небольшой суммы не стоит самих себя заставлять по грязи шлепать.
        — Я что, я особо и не возражаю, если ты сама не против,  — пожал плечами маг, задумчиво вертящий в руках трофейный боевой жезл.  — А насчет жребия по остальным трем предметам согласен. Наручи каждому из нас пригодятся, а щит только продавать. Да и к этому алхимическому чуду у меня никакой потенции не возникает. Так что пусть случай решает.
        На том и порешили. И разыграли. И я снова понял, что с азартными играми у меня полное непонимание. Проще говоря, мне как раз и достался тот самый щит, разрисованный руническими письменами под хохлому. Только и оставалось, что сделать хорошую мину при плохих картах, да засунуть это безобразие к себе в сумку. Торговцы все сожрут, сомневаться не приходится.
        — Как девицу эльфийскую искать будем?  — поинтересовался, убрав щит с глаз долой.  — Лично у меня ноль представления, а бегать по всему Караху с цепью наперевес и орать дурным голосом… я не согласен.
        — Да есть у нас ее имя,  — хихикнула Хель, явно представившая себе бегающего и глупо орущего меня.  — Алиэнэль. Договоримся о встрече в одной из таверн, там и вещь передадим. Удивим, полюбуемся большими и круглыми глазами, почище, чем в японских аниме, будут.
        — Тогда ты и возьми цепочку,  — предложил я, после чего решил прояснить еще кое-что.  — Сейчас я скину свой контакт, хотелось бы и потом пересечься. И сувенир передавать всей троицей приличнее будет. Согласны?
        — Согласны,  — эхом отозвалась кендерша.  — Мы в «Золотой подкове»… Ты чего ржешь, морда тифлинговская?
        — А то, что мы все тут… подковой по голове ударенные. Золотой! В общем, сам там обитаю, так что точно не потеряюсь. Главное смыться отсюда поскорее. Тут насчет другого выхода говорилось?
        Молчавший до этого Хельги ткнул пальцем в угол помещения, в котором открылся невидимый до сего момента проход.
        — Прямо на поверхность, без всяких там промежуточных этапов. Врагов обнаружиться не должно, но все же будьте бдительны.
        Будем. Уж это я могу обещать со всей уверенностью. Обидно было бы отхватить на обратном пути, да еще и по безопасной вроде бы дороге возвращаясь. Да и нарываться уже на поверхности тоже глупо. А так, на трех Тенерожденных мало кто из неписей в Чумном квартале сунется. Разве что такие же игроки, да и то вилами по воде писано. В любом случае я надеюсь, что обратная дорога окажется будничным и ничем не примечательным мероприятием.



        ГЛАВА 14

        Добрались нормально. В смысле до поверхности, потому как потом наши дороги несколько разошлись. Я собирался трофеи в одном магазине скинуть, Хель и Хельги в другом, где у них были какие-то преференции. Что ж, это вполне понятно. Пока нас ничего не связывает, кроме единственной схватки, в которой мы оказались на одной стороне. А дальше… время и дела покажут.
        По пути из подземелий на поверхность нам удалось немного поговорить. Так, о гхырах, о пряниках, как любят выражаться в не самом высококультурном социуме, лексиконом которого я вполне неплохо владею. Разумеется, не прозвучало ничего конкретного о планах развития, а тем более о реале, ну да эти темы среди слабознакомого народа вообще почти не поднимаются, особенно последняя. Вирт и реал, они частенько разделены прочной и непрозрачной стеной. Далеко не у всех персонаж-аватар имеет мало-мальски много общего с действительностью. Это я — пофигист-любитель, создавший физиомордию и телосложение своего тифлинга один в один с реальным портретом. Другие же…
        Зато разговор на малозначимые темы прошел неплохо. Потрепались, заодно установили начальный контакт. Ну а развивать, если получится, будем чуть позже, уже в «Золотой подкове». Там точно не потеряемся, да контакты в стимкомп забиты.
        Именно эти мысли проносились в моей голове, когда я сидел в уютном салоне наемного экипажа, который мчал меня по мостовым Караха. Местом назначения на сей раз была лавка Урзалла. Почему именно она, а не какой-то магазин? Просто сначала мне хотелось разобраться с новыми способностями и первыми модификациями техномага, а уж потом возиться с продажей добра. Или вообще отложить это дело до следующего дня. Да, до следующего, ибо уже сейчас я начинал ощутимо клевать носом. Но это чуть подождет.
        До обители техномага было еще далеко, поэтому я решил сосредоточиться на распределении характеристик и умений, их много накопилось. Очень много.
        Восемнадцать единиц характеристик. И все их надо вложить не абы как, а с расчетом дальнейшего развития персонажа. Ну а техномаг — класс сложный, требующий не перекоса в одну-две характеристики, а более гармоничного их развития. Для меня разве что Сила не критична, потому как +1 за каждый уровень стабильно капает, да еще Ловкость. Зато Восприятие, Выносливость, Интеллект, Воля — без них никуда. В той или иной степени. Вот и решаю задачку для буриданова осла.
        Ладно, начали. Мимоходом бросил взгляд на дерево развития заклятий и чисто техномагических способностей и увидел, что для моего двенадцатого уровня может понадобиться 15 единиц Интеллекта. Вот и вложим туда 6 единиц.
        Сделано, остается 12. Восприятие у меня маленькое, всего 3, а это надо исправлять. Отказываться от стрелкового оружия я точно не намерен, оно мне еще в реале родным стало. Заклятия — это хорошо, но не ими едиными… К тому же путь техно предоставляет кой-какие оригинальные умения, где энергия и техника сплетаются воедино. Вкачал 4 пункта. Надеюсь, что для начала достаточно.
        Все меньше и меньше нераспределенного. Почесал в затылке, думая, как именно распределить 8 единиц между Выносливостью и Силой Воли. Ладно, 6 в Силу Воли, а оставшаяся двоечка в толщину шкуры. Буду компенсировать хорошей броней слабый запас хитов. В итоге имеем…
        СИЛА — 15
        ВЫНОСЛИВОСТЬ — 11
        ВОСПРИЯТИЕ — 7
        ЛОВКОСТЬ — 3
        ИНТЕЛЛЕКТ —15
        ВОЛЯ — 30
        70 ХИТОВ
        165 ЕДИНИЦ ЭНЕРГИИ
        Нормально, прорвемся. Уровень ведь еще маленький, а для него мои показатели хорошо смотрятся. Чистые показатели, без учета характеристик надетых на мне вещей. Правда, насчет последнего пока скромно, но и тут все будет зависеть от времени, проведенного за активной раскачкой себя любимого.
        Дальше… Переходим к еще более интересному процессу — выбору умений. Их семь штук, и не дай боги и демоны выбрать какой-то ложный путь развития. Винить, кроме себя, будет некого. Так что включаю мозг на максимальные обороты и начинаю анализировать варианты.
        Линия Повелителя Духа. Тут у меня всего одно атакующее заклинание и два ментальных. С одной стороны, можно и простейшее воздействие развить до монстроподобного уровня, получив хороший результат, но все же это не самый эффективный путь. Тем более что дальше находятся заклятия куда более изощренные, пригодные для разных ситуаций. Найдутся и атакующие массового поражения.
        Итак, на какую ступень можно подняться, имея уже изученное мной? При имеющихся в арсенале Игле и Шепоте становится доступной такая прелесть как Шоковая Петля. Заклинатель создает этакий аркан, который набрасывается на определенную цель, действуя на нервную систему и выжигая ее. Хорошие показатели повреждения, а с развитием масштаб цели увеличивается. Можно будет заарканить не одиночку, а группу целей, причем эффект для всех будет одинаковым.
        Беру!
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ ЗАКЛЯТИЕ ШОКОВАЯ ПЕТЛЯ. ВРЕМЯ НА АКТИВАЦИЮ — 2,0 СЕКУНДЫ. ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ — 19. УРОН — 18-24 ЕДИНИЦЫ ДЛЯ ОРГАНИЧЕСКИХ ЦЕЛЕЙ, 2-14 ДЛЯ НЕОРГАНИЧЕСКИХ ИЛИ ПРИЗРАЧНЫХ. 10-ПРОЦЕНТНЫЙ ШАНС ШОКИРОВАТЬ И ОБЕЗДВИЖИТЬ ЦЕЛЬ СРОКОМ НА 5 СЕКУНД. РАДИУС ШОКОВОЙ ПЕТЛИ 1,5 МЕТРА.
        Хорошо, приятно… Вдвойне приятно, если учесть, что открылся доступ к иному заклятию, которое, скорее, защитное. Хватаю, причем быстро, чтобы разум не начал выдвигать всякие-разные доводы за и против. Нравится мне этот вариант, и все, точка!
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ ЗАКЛЯТИЕ ДОСПЕХ ДУХА. ВРЕМЯ НА АКТИВАЦИЮ — 4,5 СЕКУНДЫ. ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ — 50. ПОГЛОЩЕНИЕ УРОНА — 60.
        А теперь делаем хитрый финт ушами и вкладываем еще одно умение в один из путей развития данного заклятия. То есть не в увеличение поглощаемого урона, а в перевод защиты из пассивной в активную.
        — ВЫ УСОВЕРШЕНСТВОВАЛИ ДОСПЕХ ДУХА ДО РАЗЯЩЕГО ДОСПЕХА ДУХА. ВРЕМЯ НА АКТИВАЦИЮ — 4,5 СЕКУНДЫ. ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ — 70. ПОГЛОЩЕНИЕ УРОНА — 60. 25 % НАНОСИМОГО УРОНА В БЛИЖНЕМ БОЮ И 15 % В ДАЛЬНЕМ ВОЗВРАЩАЮТСЯ АТАКУЮЩЕМУ ВАС.
        На сегодня с развитием линейки духа закончено. Меня еще второе направление дожидается с нетерпением, буквально плачет горькими слезами.
        Правда, тут все сложнее. Изучить умение можно, но само по себе оно ничего не значит. Нужно будет тащиться к специалисту, узнавать, есть ли у него необходимые материалы, и только потом наслаждаться результатами. Зато они однозначно оправдывают практически любые хлопоты. К тому же одна готовая вещица уже ждет своего времени в моей сумке. Ага, та самая медно-серебряная сеть, способная немного защищать от физического урона и куда как успешнее — от некоторых видов магии. Но до активации этого умения надо прокачать еще кое-что.
        Вот он, первый техномагический имплант, который можно использовать. Не вкачав хотя бы единицу умения в его изучение, не откроешь многое другое, в том числе и необходимое мне. Адреналиновый Взрыв — умение, активируя которое начинаешь двигаться быстрее, а мощь ударов в ближнем бою ощутимо подрастает. Этакий стимулятор нервной деятельности, использующий в качестве топлива энергию и действующий определенное время, после чего требуется пауза для перезарядки.
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ СХЕМУ ИМПЛАНТА АДРЕНАЛИНОВЫЙ ВЗРЫВ. ДЛЯ ЕГО УСТАНОВКИ ОБРАТИТЕСЬ К СПЕЦИАЛИСТУ ИЛИ РАЗВЕЙТЕ СООТВЕТСТВУЮЩИЕ РЕМЕСЛА ДО НЕОБХОДИМОГО УРОВНЯ.
        Идем дальше. Тихое перемещение пока не актуально, равно как и экранирование себя от ментальных атак. А вот Когти Демона для меня самое оно. Тем более что тут и примечание есть, что использование данного импланта особенно рекомендуется тифлингам, особенно уже имеющим соответствующую особенность организма.
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ СХЕМУ ИМПЛАНТА КОГТИ ДЕМОНА…
        Ну а дальше пошла стандартная фраза о необходимости обратиться к специалисту. Оно меня уже не интересует, и так все понял. Стоп, здесь еще что-то есть.
        — ВНИМАНИЕ, АКТИВИРОВАН РАСОВЫЙ БОНУС. ТАК КАК У ВАС УЖЕ ЕСТЬ КОГТИ, ТО УСТАНОВКА ИМПЛАНТА БУДЕТ ОСУЩЕСТВЛЯТЬСЯ НЕ С НУЛЯ, А НА ИМЕЮЩУЮСЯ ОСНОВУ. В РЕЗУЛЬТАТЕ НА ДАННОМ УРОВНЕ УМЕНИЯ ВЕЛИЧИНА УРОНА ВОЗРАСТАЕТ НА 30 %.
        Почти все вложил и добрался до того импланта, который у меня в сумке пылится. Сеть отражения — тебя-то мне и надо. Подтвердить получение данного умения!
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ СХЕМУ ИМПЛАНТА СЕТЬ ОТРАЖЕНИЯ…
        Вот и отлично, ее остается только установить, а уж на это я Урзалла растрясу всенепременнейше. В конце концов, он этим себе на нескромную жизнь в Карахе зарабатывает. Хотелось бы, конечно, скидочку на установку получить, да и насчет дальнейших операций тоже, но тут уж как сложится, загадывать не хочу.
        Кстати, насчет Урзалла. Все, транспорт добрался до места назначения, и, расплатившись с водителем, я покинул уютный салон, вновь окунувшись в атмосферу улиц Караха.
        Вечерело. Хотелось остановиться, полюбоваться на красоту приближающегося заката, посмотреть, как проявляются сначала слабые, а потом и очень хорошо различимые узоры незнакомых созвездий. Увы, дела звали, да и усталость постепенно подкрадывалась. Я зашел в уже знакомую лавку техномага-торговца, внутренне приготовившись к любому возможному развитию разговора.
        На сей раз Урзалл не вышел из соседнего помещения, а был в торговом зале, колдовал над механическим арахноидом. Заметив меня, махнул рукой в сторону той комнаты, где мы разговаривали прошлый раз, но на этот раз мне нужно было не туда. Требовалась рабочая обстановка.
        — Нет, Урзалл, сейчас я по такому делу, в котором обстановка гостевой комнаты будет лишней.
        — Это что же у тебя за дело?  — спустя полминуты слегка заинтересовался техномаг, закончив какую-то операцию и распрямившись во весь рост.  — Неужто уже по моей основной специализации? Или ты успел, хе-хе, прикончить тех бандитов, лютую смерть которых я тебе заказал?
        — Второе пока в процессе планирования, а вот насчет первого угадали. Сеть отражения…
        — Дай-ка посмотреть,  — оживился техномаг. Стоило мне достать Сеть из сумки, как он чуть ли не обнюхал ее, осмотрел со всех сторон и лишь потом высказал свое мнение: — Для начала неплохо. Дополнительных материалов не потребуется, только работа по установке. Могу сделать это быстро, качественно и не слишком дорого. Учитываю, что ты не просто тифлинг с улицы, а прибыл от Аффомета.
        Ч-черт! Судя по тем словам, которые лились из Урзалла, сейчас он мне немалый счет выставит. Знаю я подобные ситуации. Дескать, цени ту «огромную» скидку, которую ты в виде одолжения получишь с вовсе уж заоблачной цены. И не поспоришь, потому как я успел малость ознакомиться с особенностями развития техномагов в мире Скарлайга. Серьезный класс, перспективный, но дорогой. Любой имплант дорог, причем как материалы, так и установка. А учитывая ограничения на ввод реальных денег, прокачиваться таким манером рискуют немногие. Или откровенные экстремалы, или вовсе уж продуманный народ с прицелом на перспективу. Кто я в таком случае? Помесь двух сих вариантов, если честно.
        — И во сколько мне это влетит?
        — Учитывая уже имеющуюся Сеть, недорого. Четыре рубина.
        — Урзалл, разбудите спящую совесть,  — ухмыльнулся я.  — Как только она проснется, сразу же проглотит вас целиком. Такая цена для бедного, только что прибывшего в Карах посланника вашего друга и соратника…
        Тут начался торг, во время которого я апеллировал к общности расы, успешности выполнения порученного задания, дальнейшим теплым отношениям. Ах да. Еще намекал, что и остальные установки имплантов собираюсь заказывать у него, равно как и производство их составляющих. Если потребуется. Ну а жадный техномаг-торгаш в свою очередь напирал на поднявшиеся цены, свою сильную занятость по индивидуальным заказам… В общем, выкобенивался по полной программе, но все же постепенно сбавлял цену. В итоге через четверть часа уговорились на 3 рубина и 5 изумрудов.
        Поскольку такой суммы у меня не было, пришлось озадачить старого пройдоху парочкой доставшихся мне вещиц. Мигом ушли шлем храмовника и украшенный рунами щит, а вот непарные наручи и латную перчатку Урзалла принял с видимой неохотой. Однако принял, пусть я и потерял на этом кое-какую сумму. Ну да плакать не стоит, впереди еще много чего будет. А хорошие отношения с этим конкретным персонажем в Скарлайге мне сильно пригодятся.
        В общем, после всех торгов и выплаты за установку и активацию импланта у меня осталось 95 изумрудов и аметистовая мелочь. Что ж, могло быть и хуже. Сейчас же я двинулся вслед за Урзаллом, который на сей раз отвел меня совершенно в иную комнату, напомнившую операционные в родном мире. Чистота, крайне спартанская обстановка, посредине стоит подобие ванны, заполненное фосфоресцирующим составом.
        — Раздевайся до нижнего белья и залезай туда,  — велел техномаг.  — Чтобы наружу только голова высовывалась! Закрыть глаза. Расслабиться, дышать ровно. Весь процесс займет не больше пяти минут, возможно легкое покалывание, и не более того.
        Выполняя инструкции техномага, я особо и не беспокоился. Заранее говорилось, что ошибок тут в принципе не бывает, равно как и возможных отказов имплантов. Иначе геймеры сожрали бы администрацию игры. Завалили бы такими горами исков, что мало не показалось бы.
        И точно, спустя те самые пять минут голос Урзалла с ворчливой интонацией приказал вылезать, одеваться и выматываться, потому как он устал. Что ж, понимаю, ведь подобная операция для техномага не абы что, требует серьезной выкладки и уж точно пожирает почти весь энергетический запас.
        Оставалось поблагодарить мастера своего дела за грамотно проведенную операцию и между прочим поинтересоваться, что же я получил и какие энергетические затраты у Сети отражения на данном, то есть первом уровне развития.
        Ага, вот оно как все хитро устроено. Первичная активация потребует 40 единиц энергии, а потом будет вытягивать из резерва по 15 каждую минуту. Это даст мне +40 к физическому воздействию и +20 ко всем стихиям. Если же Сеть отражения будет пассивна, то защита снизится до +20 и +10 соответственно. В общем, как ни крути, очень полезное приобретение.
        Домой, пора домой… То есть не в полном смысле этого слова, а всего лишь в «Золотую подкову», где меня ждут снятый номер, ужин и отдых, о котором буквально вопиют мои не то сознание, не то просто характеристики выбранного аватара.
        Путь до трактира прошел тихо, незаметно. Я банальным образом дрых прямо в экипаже. Лишь пару раз отвлекся на происходящее снаружи. Карах к вечеру становился совсем уж небезопасным местом, даже в нейтральных кварталах. Кто-то подрезал карманы проходящим мимо неписям и игрокам, другие устраивали откровенную поножовщину. Краем глаза я увидел даже организованный поединок между двумя группами игроков. Но вот именно что организованный, потому как рядом стояли стражи герцога Карахского и не вмешивались, лишь контролировали происходящее.
        Все. Уже в откровенно спящем виде вывалился из экипажа, сделал несколько шагов и ввалился в трактир. Теперь осталось подняться на второй этаж, добраться до номера и окончательно расслабиться.
        Это и было сделано… Правда по дороге отловил официантку-змеелюда и попросил ее доставить ужин прямо в номер. Особо я не мудрствовал, никаких экзотических деликатесов не заказывал, но мне хватит и привычного ассортимента. Получив уверения, что все будет доставлено не позже, чем через десять минут, двинулся дальше. Открыть дверь, бросить вещи на прикроватный столик и… растянуться на кровати прямо в одежде, скинув сапоги для пущего комфорта. Хорошо…



        ГЛАВА 15

        Будильник-будильник, ну почему, когда ты вроде как нужен, тебя нету? Впрочем, ничего страшного не произошло, я всего-навсего проспал до утра. Побольше, чем четыре часа, рекомендуемые как необходимый минимум в мире Скарлайга, но для обычного ритма жизни в самый раз.
        Кстати, разбудила меня вибрация стимкомпа на руке. Вряд ли системное сообщение, скорее, кому-то захотелось со мной побеседовать. Но кому? Сейчас узнаем.
        О, Хель! Судя по всему, она со своим приятелем серьезно влилась в этот виртмир, раз в столь ранний час уже тут. Ну да не мне давать оценки человеческим увлечениям, сам нахожусь в режиме нон-стоп, пусть и по довольно своеобразной причине. Итак, почитаем, что же такое она мне пишет. Ага, даже так… приятно слышать.
        Кендерша приглашала меня присоединиться к ним через полчаса-час в общем зале трактира. Упоминала, что эльфийку по имени Алиэнэль они уже выцепили. Договорились о встрече, а та, что неудивительно, охотно согласилась. Ну еще бы! Этакий неожиданный сюрприз в виде трофея из подземелий Чумного квартала, на который она уже и не рассчитывала, умерев в нескольких шагах от цели.
        Мне оставалось лишь приказать себе подниматься с кровати, приводить себя в порядок, чтобы при полном при параде появиться перед вчерашними знакомыми. Ах да, еще и перекусить надо, но это сделаю уже внизу.
        Спустя десять минут я уже бодро спускался по лестнице, а в голове вертелись мысли о том, что вчерашний день прошел не впустую, а следовательно, сегодня надо если не превзойти достижения, так хотя бы не снижать темпа. И предпосылки для этого имелись. Хотя бы на тему выполнения полученной от Урзалла миссии. Были у меня наметки плана, но вот чтобы реализовать его, требовалась консультация. А консультировать меня, может быть, станут те самые вчерашние знакомцы. Если уж начинают налаживаться связи, то правильно будет сделать их крепче, надежнее. А для этого лучше всего приоткрыть парочку из тех карт, что находятся у тебя на руках. Второстепенные конечно же, а вовсе не козырные. И посмотреть, какая последует реакция. Если устраивающая тебя — развивать отношения дальше. Ну а коли нет… вежливо сворачивать общение, ограничиваясь стандартными «привет-пока».
        Ранний час в «Золотой подкове» отличался спокойствием и малым, очень малым количеством клиентов. Будний день, совсем еще утро… Люди в большинстве своем либо спят, либо готовятся отправиться на работу. В игре только самые страстные фанаты — которых, впрочем, все равно много — либо люди со специфическим графиком свободного времени и соответственно входа в виртмиры.
        Зато неписи живут заранее спроектированной жизнью. Пусть они в раннее время тоже не склонны ходить по трактирам, но уж персонал бдит — он всегда на страже желаний постояльцев. Вот и сейчас, стоило мне приземлиться за один из множества свободных столиков, как ко мне поспешила очередная хвостоногая официантка.
        — Чего желает господин?
        — Зеленый чай со льдом, черный хлеб с ветчиной, пара киви, очищенных и порезанных.
        Пока заказ не доставили, я мог посидеть, выкурить сигаретку, подумать о том, как все провернуть. Банда орка по имени Борхак, тусующаяся в свободное время в гадюшнике «Дырявая шкура». Уровни около пятнадцатого, что теперь уже не столь страшно, как могло показаться раньше. Но я один, а их аж целых пять. Однозначно я не собирался биться с ними у всех на виду, один против всех. Растопчут и не запыхаются. Тогда что?
        В теории можно отлавливать одного за другим, но это лишь в теории. Так реально убрать двоих-троих, а оставшиеся закопаются глубоко и далеко. Да и показательным устранением такое можно назвать лишь с большой натяжкой. Не-эт, Урзалл подобное вряд ли примет в качестве выполненной работы. Тут надо брать всех, разом, при свидетелях. Поневоле напрашивается вариант с чем-то вроде той зажигательной гранаты, которую я использовал в Перекрестье. Только у такого во всех смыслах громкого варианта минусов куда больше, нежели плюсов.
        Ну вот взорвется там что-то алхимическое, в этой самой «Дырявой шкуре», и что в результате? Под раздачу попадут как конкретные цели, так и некоторое количество совершенно посторонних персонажей. А это обиды, шум, возможное неприятие меня в городе Карахе. Спасибо, но подобный вариант только врагу и присоветовать. Тише надо действовать. И изящнее, что тоже немаловажно.
        Какая смерть является и самой тихой, и в то же время способна оказаться страшной? Ответ прост — смерть от яда. Вот его и стоит использовать. Остается лишь найти яд, а уж как соединить отраву и пятерых своих будущих жертв — это я придумаю. В конце концов, не неписям из городских трущоб проявлять чудеса хитрости и осторожности, калибр у них не тот.
        Я уже заканчивал с завтраком, когда увидел, что вниз по лестнице спускаются ну очень знакомые личности с ну очень похожими именами. Что тут скажешь, они пунктуальны.
        — Хель, Хельги!  — Окликнув их, я приветственно махнул рукой.  — Присоединяйтесь.
        Приглашение было принято, и неразлучная парочка вскоре уже заняла места за столиком и изучала карту напитков, подаваемых в сем заведении. Когда они сделали заказ, Хель несколько неожиданно начала внимательно меня рассматривать. Нет, я против ничего не имел, но вот причина подобного интереса оставалась загадкой. Спросить же не позволяло воспитание, ведь девушка вроде как ничего такого и не делала. Впрочем, ситуация тут же прояснилась.
        — Макс, ну ты и чувствителен к деталям,  — выдохнула кендерша, не слишком успешно маскируя удивление.  — Обычно все пытаются создать идеализированный облик, а если и нет, то все же к мелочам не особенно чувствительны.
        — Это ты о чем?  — опешил я.  — Обычный у меня персонаж, сделанный по образу и подобию истинной внешности, разве что с поправкой на особенности лица тифлинга. Удачное наложение черт, и не более того.
        — Удачное, значит! Вот я сейчас тебе покажу…
        Хель с энтузиазмом бешеного крота начала рыться в своей действительно бездонной сумке, периодически что-то шепча. Нашла… зеркальце, без которого, судя по всему, даже в виртмире прекрасной половине человечества жить не в кайф. А затем протянула мне это гламурное нечто, оправленное в золото и украшенное аляповатыми завитушками.
        — Смотрись!
        — На кой?
        — А ты посмотрись, я тебе и скажу.  — Чтобы отвязаться от приставучего создания, я все же взял безделушку и ничего особенного не увидел. Обычная морда с уже упомянутой поправкой на демоническую расу. Вот только Хель поняла, что до меня так и не дошла ее мысль, и изрекла: — Вот у тебя родинка на шее. На верхней губе ниточка шрама, еще один на левом виске… По умолчанию все это затирается. Чтобы оставить, требуется специально вносить изменения, а они стоят некоторой суммы. Реальных денег, а вовсе не игровых кристаллов.
        Я машинально отшутился какой-то банальностью, а мозг в это время рванул с места в карьер, пытаясь осмыслить только что услышанное.
        Шрамы, родинка… Клянусь, что недавно их еще не было, я всегда старался быть внимательным к подобного рода мелочам. Не было, и вдруг появились. Почему? Ответ напрашивался сам собой и весьма меня радовал. Аватар, минуя естественную генерацию перса, проводил изменения, приводящие виртуальное тело в тот вид, к которому я привык в реальной жизни. Это могло значить лишь одно — реальность начинала влиять на вирт, влиять помимо того, что было заложено программами, прописывающими мир Скарлайга.
        Еще один важный шаг перед полноценным «скольжением»? Скорее всего, так оно и есть. Мысленно поздравив себя с сим важным фактом, я вновь постарался сбросить эту мысль в самый дальний угол личности. Не дай боги и демоны зациклиться и, вполне вероятно, тем самым сорвать процесс. В общем, нельзя думать о «белой обезьяне», только и всего.
        — …Алиэнэль с минуты на минуту должна появиться,  — продолжала тем временем болтать кендерша.  — У нее сейчас отпуск, вот она в Скарлайге и зависает.
        — Это хорошо, а то долгое ожидание всегда навевало не самые радужные мысли,  — отметил я одну из свойственных мне особенностей, после чего переключился на другую тему: — А сами-то вы как, новые инстансы чистить будете, по окрестностям Караха пробежитесь, или есть более экзотические намерения?
        Хель на сей раз промолчала, а вот ее спутник ответил, хотя и довольно уклончиво:
        — Кой-какие вопросы надо порешать. Потом уже и дальнейшая прокачка пойдет. Если только личных квестов, подходящих по месту и уровню, раздобыть не удастся.
        — Понятная ситуация, Хельги. Сам примерно по тем же принципам жить стараюсь. Но если вдруг и время и возможности совпадут, то будет неплохо снова поработать командой. Сам видишь, первый раз хорошо получилось — ушли и с трофеями и с опытом. Да и репутацию среди некоторых особо неуважаемых наверняка заработали.
        — Репутация репутации рознь,  — слегка поморщился маг.  — Это тебе в радость и Гильдии Равновесия мозоль отдавить, и с Ледяными Убийцами рассориться, прилюдно унизив одного из их бойцов. Только вот как часто ты на точки возрождения отправляешься? Хотя болевые ощущения наверняка на минимуме держишь. А то и вовсе убрал.
        — С чего бы вдруг? Полная реалистичность и никак иначе. Только заблокирована возможность потери сознания, иначе хреновато может получиться.  — Глядя в несколько изумленные глаза парочки, я счел необходимым прояснить свои мотивы: — Боль, она не всегда враг. Она всего лишь предостережение. Тебе больно, и возникает желание ее избежать, а для этого надо биться с максимальной осторожностью, но в то же время стараться закончить схватку побыстрее, парой точных ударов. Сразу возникают ассоциации с подобными ситуациями в реальном мире. Там, где ты на пределе сил будешь грызть противникам глотки, только чтобы не познакомиться с костлявой.
        Хельги и Хель слушали внимательно, явно пытаясь примерить подобную философию на себя. Получится у них или нет? А бес его знает, если честно. Но шансы более высокие, если им по жизни приходилось либо неоднократно участвовать в уличных драках, либо, что маловероятно, бывать в переделках, где льется кровь, и трупы не есть нечто невероятное.
        — Я вот подумала…
        — Слушаю тебя.
        — Сложно, наверное, постоянно быть готовым ощущать боль от ран и тем более отправляться на возрождение. Говорят, что без фильтров боли это очень-очень неприятное ощущение. Потому его и отключают по умолчанию.
        — Не знаю, пробовать не доводилось,  — усмехнулся я.  — Буду и дальше прикладывать все усилия, чтобы избежать подобного «знакомства».
        Кажется, Хельги хотел о чем-то спросить, но появление Алиэнэль, той самой эльфийки-воительницы, заставило его отложить вопрос в сторону и поприветствовать гостью.
        — Утра доброго, Алиэнэль. Садись, чувствуй себя как дома. Если хочешь, сейчас официантку позовем…
        — Н-нет, я как-то не хочу,  — малость засмущалась девушка. Это контрастировало с образом той ледяной и безэмоциональной статуи, какой мы видели ее там, в подземелье.  — Я хочу сказать… Я не ожидала. Всем вам… спасибо.
        — Держи, дева смущенного образа. Носи, и хорошего тебе настроения хотя бы на некоторое время.
        На стол легла та самая цепь с волчьей головой, извлеченная Хельги из сумки. Эльфийка сначала потянулась к подарку нерешительно, но потом резко схватила и снова несколько засмущалась. Ну твою же мать, прямо какое-то светопреставление. Или просто она такая и есть, а под маской холода и отрешенности прячет истинную суть. Тогда все понятно. Даже в виртмире столь ярко эмоциональным натурам жить весьма непросто. Вместо полноценного отдыха есть шанс получить ушат подколов и плоских острот. А ей такого и в реальном мире хватает… наверное. Может, я и ошибаюсь, но печенкой чую, что догадка моя в той или иной степени близка к реальности.
        Ну да это лирика. Сейчас же мы просто беседовали о мелочах, не столь важных, но помогающих наладить контакт. Эльфийка, получившая неожиданный для себя презент, порой замыкалась, превращаясь в ту самую «ледяную воительницу», но потом оттаивала и робко пыталась включиться в беседу. Иногда невпопад, из-за чего следовал новый период отрешенности, но все же прогресс был заметен и невооруженным взглядом.
        Приятно… Лично мне всегда больно видеть, если девушка замыкается в себе столь сильно, что приходится вытаскивать ее на свет божий. Вдвойне печально, если это происходит из-за каких-то дурацких шуточек лиц, окружающих ее по жизни. Поговорить бы с ней по-хорошему, да не один раз, чтобы постепенно вытрясти причины подобного, а там и «эмоциональный турникет» поставить. Хорошо поставить, жестко, чтобы даже самые малые нюансы событий, породившие комплекс, не то чтобы исчезли, а вспоминались бы в худшем случае как досадная, но не критичная неприятность.
        Кстати, может, и займусь. Потом. На досуге. И уж точно не теперь, потому как, во-первых, почти ее не знаю, а во-вторых, с бухты-барахты копать реальную жизнь геймера в высшей степени моветон в пределах вирта. А сейчас время позволяет еще сколько-то минуток просто посидеть и потрепаться в приятной компании. Заодно можно вплести в общий разговор еще и интересную мне тему.
        — Да, серьезно каждому из нас пришлось выложиться в том подземелье. И химероиды, будь они неладны, в большинстве своем ядовиты до неприличия.
        — Это точно,  — охотно подхватила тему Хель.  — Ядовитые, пакостные, противные…
        — В общем, далеки монстры от гламура.
        — Хельги, дорогой, будь так любезен и… заткнись! Любишь опошлить все прекрасное,  — привычно и беззлобно отмахнулась кендерша.  — А что до ядовитости, то тут и польза есть. Если сдать ядовитые ингредиенты специалисту по лекарствам и отравам, то можно не самые малые суммы на этом приподнять.
        — Так-так-так… Поделись адресом умельцев с сотоварищем по прохождению опасной локации. А то ведь бедный я так и таскаю кое-что в сумке, а она у меня не бездонная.
        Отказывать мне у девушки не было ни малейшего повода. Адрес такого рода неписей не великий секрет, а портить наметившиеся приятельские отношения никто не собирался. В общем, адрес я получил легко и непринужденно, после чего беседа пошла на прежний манер. Эпизод так и остался эпизодом.
        Почему я маскировал истинный интерес к лекарю, а точнее, производителю ядов? Тут и банальная привычка не раскрывать свои планы, и еще кое-что. Дело ведь еще не сделано, а я хотел исключить даже малейший шанс неудачи.


        Любые посиделки имеют обыкновение заканчиваться. Не исключение и мир Скарлайга, да и причины схожи с реальностью. Пусть сейчас никто из нас не собирался на работу, но вот на активный отдых — это да. У всех были какие-то задания или просто возникало желание набить монстров, прокачать уровень или продвинуться в изучении одного из многочисленных ремесел.
        Зато распрощались тепло, и теперь возможность совместных рейдов куда-либо или просто вот таких посиделок не казалась маловероятной. Скорее всего. А уж как все дальше сложится, только демоны судеб и ведают. Но уж точно не я.
        Порадовал факт, что лавка лекаря и наверняка еще торговца отравой располагалась поблизости от «Золотой подковы». Тут даже думать об экипаже не стоило, пешком всего минуты три топать. Вот я и протопал. Обычный магазинчик, торгующий снадобьями, объявление о том, что хозяин готов покупать ингредиенты. Тем более не самые распространенные, к коим и относились добытые в подземельях под Чумным кварталом трофеи.
        Карах — хороший город. И особенно хорош он тем, что тут не принято задавать слишком много вопросов. Хочешь купить яд? На здоровье. Убойный, вызывающий быструю смерть и оставляющий на лицах трупов выражение дикого ужаса? За ваши деньги любой каприз. То же самое и насчет того, чтобы подмешанную в еду или питье отраву сложно было обнаружить заклятиями или амулетами. Уж и не говорю насчет отсутствия вкуса и запаха.
        Одна беда — стоимость. Посмотрев на цену, я понял, что истощать свои и так не дюже жирные финансы было бы нерационально. А вот предложить бартер — самое то. Хозяин магазинчика не стал выделываться и притворяться, выразив свою заинтересованность в полученных с подземных тварей трофеях. Особенно тех, которые были пригодны для изготовления ядов. Вот и вышло так на так. Я лишился этой части добычи, приплатил еще десяток изумрудов, зато теперь в сумке у меня находились пузырек с ядовитым порошком и надежное противоядие.
        Что ж, господа обитатели «Дырявой шкуры». Кажется, настало время с вами познакомиться. И надеюсь, что знакомство это будет коротким, но очень насыщенным.



        ГЛАВА 16

        Трущобы… Как много в этом слове слилось матерных и очень матерных эпитетов. И ведь создателям Скарлайга ничего непристойного не скажешь — они очень умело и талантливо подошли к процессу, создали действительно мрачный гадюшник на задворках величественного города.
        Впрочем, «остатки роскоши былой» виднелись и тут. Построенные на века здания не торопились рассыпаться, но вот внешний декор — а точнее его полное отсутствие — грязь на мостовых и тротуарах, откровенно опустившееся население из неписей, да и общая атмосфера злобы и распада давали о себе знать. По реальности привычная картина. Чтобы увидеть ее там, достаточно посетить городские окраины. Чтобы все это понять и осознать, надо там родиться или хотя бы пожить некоторое время. Мне не повезло — я там побывал.
        Побывал… Кто знает, возможно, именно оттуда я и вынес ту жесткость своего характера, которая во многих случаях помогала преодолевать трудности жизни, но иногда отталкивала некоторых небезразличных людей. В любом случае, я такой, какой есть, и менять свою суть не собираюсь. Вот развивать — это да, это со всем нашим удовольствием. В том числе и используя эти самые трущобы, куда даже в экипажах добраться малореально — водители просто отказываются доставлять туда клиентов, боясь за собственные шкуру и имущество.
        Вот и мне пришлось добираться до «Дырявой шкуры» ножками, да с самой окраины. Не самое, доложу я вам, приятное времяпрепровождение. Чего стоит хотя бы тот мелкий орчонок, изображавший случайное столкновение, но попутно попытавшийся запустить лапу в карман…
        Удар кулаком в рожу вызвал обрушение непися на загаженную мостовую, жалобный визг и попытку парочки более взрослых подельников восстановить желательную для них картину — то есть радостных себя и обобранного меня. Пришлось озадачить Шоковой Петлей, а заодно сказать:
        — Сунетесь ближе — прикопаю в неглубоком месте… А если удача вам нечаянно улыбнется — воскресну и объявлю кровавую охоту.
        Вирт, как и реальность, позволял запугивать не особо отмороженных на голову. Только и разница, что в реале интеллект у гопоты естественный, пусть и дюже скромный, а тут искусственный, но созданный действительно талантливыми разрабами.
        На сей раз обитатели трущоб отступились, но наверняка запомнили мою персону. Уверен, будь они более высокоуровневые — никакие угрозы не помогли бы. А так… шансы у них были неплохие, но не гарантировали победу в схватке. Вот и отстали. Я же не хотел именно сейчас встревать в разборки, потому как был нацелен на выполнение конкретной задачи. Такое вот мирное… почти мирное расхождение, вызванное не гуманизмом и прочими извращениями, а всего лишь стечением обстоятельств и сторонними делами.
        Похоже, так и не переросший в схватку конфликт был замечен, и дальнейший путь мне удалось пройти без каких-либо проблем. Да, я чувствовал недоброжелательно-заинтересованные взгляды местной шпаны, слышал зазывные крики дешевых шлюх и уличных торговцев. Им тоже было нужно мое имущество, но уже в иной раскладке — за него они хотели предложить то, что считали ценным. Нет, судари и сударыни, не сейчас. И потом вряд ли, не привлекают меня ни выставленные для «использования» тела, ни товары среднего и бросового качества. Я хочу всего лишь добраться до места, сделать работу и без потерь вернуться обратно, в более приличные места.
        Таверна «Дырявая шкура»… Скорее уж «дырявая крыша», плюс обшарпанные стены, блюющие в позе «гордого шакала», то есть на четвереньках, пропойцы, отвратительные запахи дешевого пойла и подгоревшей еды. Дыра дырой, и даже если она провалится в тартарары, никто этого просто не заметит.
        Геймерской братии тут было раз, два и обчелся, что и неудивительно: по доброй воле долгое время находиться в такой атмосфере мало кому захочется. Ну а замеченные мной трое одиночек и одна пара наверняка направлялись по делам вроде моего. Вновь поморщившись, на сей раз от доносящегося со второго этажа визга не то избиваемой, не то насилуемой шлюхи, я двинулся к отдаленному подобию стойки.
        Та-ак, похоже, вот этот обрюзгший тип в грязном фартуке и есть трактирщик. А если не он сам, то кто-то из его помощничков. В любом случае он мне и нужен.
        — Здорово.
        — Ну и тебе не хворать,  — лениво откликнулся типус за стойкой.  — Чо надо?
        — Информацию.  — Я выкатил на стойку два изумруда, при виде которых у трактирщика появился жадный блеск в глазах.  — Нужно встретиться с Борхаком и его сворой. Для них есть работа.
        — Именно они?
        — Да, именно они. Предваряя вопрос, поясню. Бойцы из них, как из дерьма конфета, но вот по части грязи и жестокости подойдут.
        — Тогда Тенерожденному нужны именно они,  — согласился мой крайне нелицеприятный собеседник.  — Но зачем искать всех? Во-он Сьельф сидит, да тангар их с девками наверху.
        Сьельф… Ах да, кендер, он же второй по значимости в этой мелкой шайке. Теперь понятно. Трактирщик вполне разумно предположил, что для предварительного договора и он вполне себе пригоден. Но мне-то требовалось совсем иное. Что ж, будем лепить отмазку.
        — Договариваться с кендером,  — усмехнулся я с заметной долей презрения к подобной затее,  — нет уж, благодарю покорно, что-то нет такого желания. Предпочитаю общаться с начальством, а не с его подручными. Точнее, с начальством и его подручными одновременно, если применительно к конкретной ситуации. Не хочу, чтобы, получив от меня работу, кто-то вздумал убежать.
        — И что их удержит? Данное слово…
        — Смотря перед кем и чем клясться будут,  — оскалился я.  — Вот оттащу их в храм Лоос, и пусть клянутся перед песочными часами в ее руках.
        Трактирщик только и мог, что развести руками. Неписи редко когда осмеливались шутковать с нарушением клятв перед лицом бога, а тем более богини смерти и перерождений. Так что мои мотивация и предложение собрать всю шайку-лейку в одном месте были приняты без возражений.
        — Я передам Сьельфу. Он не должен отказаться, давно на мели, как и Борхак. Четверть часа, и они все тут будут… Но с тебя еще три изумруда… за хлопоты.
        — Вот как они тут будут, так и получишь,  — жестко отрезал я, понимая, что тут банальная попытка развода на деньги.  — Да, нахождение в общем зале несколько… утомляет.
        — Есть отдельные… кабинеты.  — Я уловил задержку перед последним произнесенным словом, но возражать и не думал. Действительно, термин «кабинет» был серьезным преувеличением, полностью отгородить от остального пространства такое помещение не могло, не в пример возможностям той же «Золотой подковы». Щели, слышимость, да и подсматривать в теории могли. Но меня все вышеперечисленное не сильно и волновало.  — Если господину угодно, то он может занять любой. Только заплатив за него.
        Прозвучавшая следом цена заставила меня саркастически хмыкнуть. Однако! Пусть мне оно и без особой разницы, но жадность трактирщика явно была прокачана до очень высокого уровня. Но жадный непись в игре, а тем паче трактирщик — дело столь же обыденное, как и снег зимой в районе Чукотки. Пусть подавится кристаллической мелочью. Посмотрим, как он будет визжать несколько позже, особенно при условии, что моя задумка удастся. С удовольствием послушаю, хотя мелодичность звуков наверняка окажется сравнима с воплями кастрируемого хряка.
        Вручив трактирщику, отзывавшемуся на имя Снурф, плату за аренду «кабинета», я тем не менее не стал туда торопиться. К чему? Лучше уж постою пока тут, посмотрю, как сложится его разговор с кендером из заказанной мне Урзаллом банды…
        Разговор не разочаровал. Снурф просто рыкнул на бандитствующую мелочь, да так, что непись галопом примчался к стойке, даже недопитую косорыловку позабыл. Зря… к ней сразу же присосался совсем уж непристойного вида непись, больше всего походящий на откровенного бомжа, только в стимпанковском антураже. Я невольно улыбнулся, подумав, что и в виртмирах пересечение с реальностью случается куда чаще, чем многие думают.
        — Сьельф, голодранец вороватый! Подь сюды!
        — Тут я уже, тут. А долг. Так вскорости все отдам, даже не…
        — Работа для тебя есть, повезло тебе и дружкам твоим.  — Трактирщик не обратил никакого внимания на лебезящий тон кендера.  — А ну тащи сюда всех остальных, да по дороге не растеряй! На все про все тебе, значитца, четверть часа. Бегом!
        Эх, как тот рванул с места в карьер… Была бы пыль, поднялось бы целое облако, а так лишь объедки, валявшиеся на полу, в разные стороны разлетелись. М-да, а кендеры, оказывается, могут бегать не просто быстро, а прямо-таки молниеносно. Отметив сей малозначительный, но забавный факт, я вернулся к наблюдениям за жизнью этого места.
        Жизнь била ключом, но даже не по головам присутствующих, а, скорее, по их дурным задницам. Неписи вели себя так, что в лучших традициях копировали стиль жизни представителей самых маргинальных групп населения, да еще ухватили кое-что от повадок извращенной мразоты. Гнать, да и только! Была бы возможность и отсутствовал бы риск — сжег бы гадюшник до основания. Зачем? А морального удовольствия ради.
        Дурман, шлюхи всех видов и обоего пола, грязь и похабень, облик разумного, превращающийся в облик откровенно скотский… И все это без прикрас, без флера денег и власти. Хотелось отвернуться, но стоило смотреть. Смотреть на то, что мир Скарлайга, виртмир — всего лишь подлинное отражение реального, порой явное, порой скрытое, причудливо преломленное по сложным законам. Вот только в нем нет ничего, чего не было бы в нас самих. А персонажи… так это и есть мы. Тут присутствует каждый из входящих в игру, в той или иной степени, в тех или иных пропорциях. Этакий безумный коктейль из чувств, эмоций, стремлений, воплощенных мощнейшими кристаллами искусственного интеллекта.
        Все, пора идти в арендованный кабинет. Нужно кое-что подготовить, да так, чтобы все прошло без сучка, без задоринки. Пять бандитов и я шестой… Ровно столько кубков для вина: местных, стандартных, без каких-либо украшений. В каждый из них по капле бесцветной жидкости без вкуса и запаха — смертельного яда, действующего почти мгновенно. Во рту маленькая капсула с противоядием. Сама по себе не растворится, разговаривать тоже не мешает. Ах да, в бутылке вина на столе тоже порция яда. Так, на всякий случай. Быть может я и склонен к излишней перестраховке, но это все же лучше, чем рисковать провалить разработанный план из-за какой-то мелочи.
        Теперь расслабиться, присесть, чуток прикрыть глаза и ждать. Ждать возвращения кендера со всеми его приятелями. А чтобы время тянулось не так медленно, еще и поразмыслить над путями отхода. При удачном раскладе я просто выйду из дверей этого заведения, юркну в один из переулков и на всех парах помчусь к более приличным городским кварталам. Потом в экипаж, а там уже и конец — никто из трущоб даже не помыслит начинать охоту на Тенерожденного вне пределов своих крысиных нор. Но это при удачном стечении обстоятельств.
        Что при неудачном? Тут останется лишь один выход — прорываться через черный ход и опять же сваливать. Хорошо еще, что местные вышибалы так себе, выглядят довольно неповоротливыми, да и вряд ли готовы лечь костьми по малопонятному поводу. Ведь тут частенько трупы выносят, об этом я уже успел узнать.
        Голоса… И идут как раз сюда, в этом я однозначно не ошибся. Грубая, но плотная ткань отодвинулась в сторону, и на пороге появился трактирщик, а позади него орк, уже знакомый мне кендер и прочие. Прибыли, значит. Это очень хорошо.
        Вручил трактирщику три обещанных кристалла изумруда, после чего тот, радостно оскалившись, вымелся, оставив меня тет-а-тет с искомой шайкой. Что ж, игра началась — короткая, беспощадная и, надеюсь, к тому же успешная для меня.
        — Проходите, садитесь, будем о делах говорить.
        — А ты кто такой?  — сразу попытался качать права орк со шрамом поперек морды и значительной нехваткой зубов.  — Я Борхак. Меня тут все знают, а ты тут пустое место…
        — Заткнись.  — Вокруг меня вспыхнул Доспех Духа, наручный метатель направил так, чтобы вылетающая из него стрелка ударила орка аккурат промеж глаз, ну а на левой руке уже выскочили острые и не настраивающие на хамский лад когти тифлинга.  — Если твоя шайка хочет заработать, то засунь язык подальше, тихо-мирно приземляйся на любой из стульев, да корешам то же самое вякни. А иначе я устрою тут большой погром и уйду. Вы же, шпана подзаборная, останетесь разбираться со Снурфом. Уверен, ваш долг ему возрастет уж вовсе до непристойного размера. Ну как, что выбираете?
        Борхак прорычал что-то похабное в адрес моей матушки, отца, а также относительно моего способа появления на свет. Я предпочел пропустить паскудные слова непися мимо ушей и уж тем более не оскорбляться. И в самом деле, какой смысл обижаться на без пяти минут покойника?
        — Так что за работа?
        А это уже кендер, усевшийся рядом с вожаком и нетерпеливо ерзавший на стуле… М-да. Похоже, что у него финансовая пропасть вообще бездонная, в глазах так и сверкает безграничная жажда денег. Любых денег, за любую работу… Поневоле мелькнула мысль о том, как вообще эта пятерка могла доставить сколько-либо заметные неприятности Урзаллу? Пять кучек на пороге лавки навалили? Или завывали на разные голоса, мешая техномагу спать?
        А, пустое! Мне надо их прикончить, и именно этим я занимаюсь. К тому же объекты ни малейшей симпатии не вызывают, одно лишь безграничное отвращение.
        — Работа обычная, аккурат для вас предназначенная,  — усмехнулся я.  — Если будете быстро суетиться, то сумеете вовремя убежать и получить свои деньги.
        Ну а дальше, ничуть не смущаясь, стал выкладывать им план несуществующего налета на один из магазинчиков алхимии, где им была отведена роль отвлечения. Как раз та роль, на которую они однозначно согласятся и расслабятся. Особенно если оплату увидят…
        — Это задаток,  — высыпал я на стол горку изумрудов, почти все, что у меня сейчас имелось,  — распределите между собой сами. И не советую вам взять его и исчезнуть. Дороже выйдет.
        — Не исчезнем,  — прохрипел орк, чьи загребущие лапы уже тянулись к кристаллам.  — Только это, когда и куда приходить. Что делать?
        — Сейчас узнаешь. Только сначала полагается скрепить договор бутылкой приличного вина.
        Всплеск подозрения в глазах, вполне ожидаемый. Наверняка подозрительность у местных в крови, ну да я к этому готов. Конечно же если кто-то из присутствующих не проявит несвойственные для подобных неписей ум и сообразительность. Ан нет, не проявили. Иначе не было бы довольно стандартного условия.
        — Ты пьешь первым, тифлинг…
        — Осторожные.  — Мои губы скривились в саркастической усмешке. Сам же я откупорил бутылку и налил примерно половину кубка.  — Это полезно. Были бы вы доверчивыми и не опасались отравления, я бы еще сильно подумал: а нужны ли мне такие помощники. За разум и успех…
        Сделал несколько глотков, после чего незамедлительно раскусил капсулу с противоядием. Первые, едва заметные симптомы отравления мгновенно прошли, я снова задышал легко и свободно, а в голове больше не было тумана. Ф-фу… Хоть и знал, что все сработает, но ощущения даже от начального этапа действия отравы оказались еще теми.
        Орк же, видя, что ничего со мной от вина не случилось, оскалил немногие наличествующие зубы и потянулся было за бутылкой. Э нет, так не пойдет! А если ты алкаш? Тогда вылакаешь всю отраву, быстро помрешь, а с остальными что, мне самому разбираться? Спасибо, как-то не хочется. Вежливо отстранил Борхака и сам разлил оставшееся в бутылке содержимое по кубкам. Вот теперь нормально, теперь каждый отведает фирменной отравы.
        — За успех!
        Я вновь произнес чуть ранее прозвучавшие слова, но на сей раз лишь коснулся губами ядреной отравы. А вот другие пили, пили жадно и с охотой. Видимо, не столь часто им доводилось пробовать нормальное вино, а не откровенную бормотуху, которую здесь подают практически всем и всегда.
        …Время действия у яда мизерное, достаточно десятка секунд, чтобы процесс начался, и нервная система была поражена в достаточной степени.
        Сначала блокируется речь. Вот кендер разинул было рот, но оттуда не вышло даже самого слабого писка. Паника в глазах, сменяющаяся осознанием ситуации, и вот уже рука тянется к короткому мечу на поясе. Поздно, уже поздно. Руки тоже начинают отказывать, а сознание постепенно туманится, мир наверняка теряет краски. Следующая стадия — паралич, затем потеря сознания и смерть. Смерть, в момент которой на лице остается печать запредельного ужаса. Та самая, из-за которой я и выбрал именно этот яд, дорогой и редко встречающийся даже в Карахе.
        Бросился вперед орк, оказавшийся более сильным, более устойчивым к действию яда… Встретил его ударом клинка, откинувшего зеленокожую непись в сторону. Дальше сам помрет. Ай! А вот это уже больно. Тангар выстрелил в меня из скрытого под драной курткой метателя. Жизни ощутимо просели, я бросился было в сторону, а потом собрался было активировать Шоковую Петлю, но… Воевать было уже не с кем. Все члены шайки в количестве пяти штук валялись на полу, а лица их навсегда исказил страх. Навсегда…
        О, уровень! Оно и понятно, сразу пять трупов с уровнями развития повыше моего. Но сейчас требовалось все сделать быстро! Сгреб так и лежавшие на столе изумруды, кубки с остатками яда, и бутылку тоже оставлять не стоило. Подойти к каждому телу и дотронуться до него, получить выпадающие с убитых трофеи. Хм, а выпало, кстати, неплохо, гораздо серьезнее, чем можно было ожидать.
        Теперь усадить каждого из них за стол, поставить другую бутылку вина, уже безвредную, да и кубки без следов яда. Разлить вино, вложить кубки в мертвые руки… Да уж, картина в стиле безумия! Зато впечатление от подобного зрелища будет более чем запоминающимся. Тела же не исчезнут, они часть квеста.
        Вибрация стимкомпа. И что нам пишут?
        — ЗАДАНИЕ «УНИЧТОЖЕНИЕ ШАЙКИ БОРХАКА» ВЫПОЛНЕНО. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОПЫТ. ЗА ОСТАВШЕЙСЯ ЧАСТЬЮ НАГРАДЫ НЕОБХОДИМО ЯВИТЬСЯ К УРЗАЛЛУ, КОТОРЫЙ ВЫДАСТ ЕЕ, ОЦЕНИВ ВАШИ ДЕЙСТВИЯ В ЗАВИСИМОСТИ ОТ НАГЛЯДНОСТИ УСТРАНЕНИЯ.
        А вот и сообщение об очередном уровне. Хм, и следующий скоро апнется, не пожмотились с экспой[13 - Экспа (сокращение от англ. Experience)  — очки опыта, получаемые игроком за выполнение тех или иных достижений, а также за убийство противников.] за выполненную миссию! Но потом, все потом, сейчас надо мазать пятки салом.
        Тихо, стараясь не создавать излишнего шума, подошел к выходу из «кабинета», в прореху на плотной ткани неплохо был виден коридор. Вот мимо прошла крайне потасканного вида официантка, наверняка до сих пор подрабатывающая шлюхой низкого пошиба. Иди своей дорогой, только желательно побыстрее.
        Прошла? Вот и чудно. За тобой пойду и я, но немного в другую сторону. Выскользнул и тихо так, прикидываясь ветошью, двинулся сначала по общему коридору, а потом свернул в помещения для персонала. Что поделать, запасной выход именно в этой части здания, иначе туда не попасть. Выходить же через основной… более высокий уровень риска.
        Удивленный взгляд поваренка… но никакого шума-визга не последовало. Похоже, непись решил, что если кто-то тут идет, то, значит, по делу. А возникать и возмущаться — себе дороже.
        Свернуть в другой коридор, теперь направо… Вот и выход, у которого дремлет охранник человеческого роду-племени, положив короткоствольный метатель на колени. Пройти мимо него, небрежно кивнув головой в знак приветствия, и…
        Дикие вопли из глубины заведения засвидетельствовали, что композицию из дохлых тел обнаружили и сильно ей впечатлились. Ну а уровень громкости воплей поневоле пробудил охранника от сладкой дремоты. Его тяжелый взгляд мазнул по окружающему пространству и остановился на мне. Мгновение, и вот он уже недовольно рыкнул:
        — Я тя не знаю. А ну стоять!
        И рука потянулась к звонку, который не только оповещал остальных о возникшей проблеме, но наверняка еще и звал охранников сюда. И тут уже ничего было не поделать, оставалось лишь идти на прорыв.
        Бросок вперед, в то время как начитывал Шоковую Петлю… Ну а активация единственного пока импланта времени не требует, она мгновенна. Что до Доспеха Духа, он уже на мне. В какофонию криков гармонично вплелся перезвон тревожной сигнализации — в то время как охранник отхватывал из метателя стрелку с парализующим эффектом, а заодно и Шоковая Петля сносила часть хитов. Мало для смерти, но мне сейчас не за опытом и добычей охотиться, а ноги уносить.
        Побежал, стараясь и придерживаться маршрута отхода, и следить за происходящим за моей спиной. А там… не слишком здорово… Трое вышибал один за другим вырвались из черного хода «Дырявой шкуры» на относительный простор трущобных переулков. И на кого охотиться, они тоже ведали — я все же не успел скрыться с глаз долой, хотя и получил некоторую фору.
        Вз-з-з… С противным звуком рядом со мной прошел выпущенный из метателя снаряд, заставляя еще прибавить скорости и наконец юркнуть за угол. Блин! Хорошо, что карта всегда перед глазами, а то мой топографический кретинизм «помог» бы мне так, что мало никому не показалось бы.
        Запутать погоню, замотать ее в этих переулках, оторваться, а уже потом неспешным шагом покинуть эти крайне недружелюбные места. Брр! Ношусь, как угорелый, словно и не игра вокруг, а самая что ни на есть реальность. И ощущения сейчас такие, будто вернулся во времени. Вернулся туда, в старое здание, где по коридорам и комнатам бродило охрененное количество террористов, желающих найти и завалить единственного из тех, кто отказался быть заложником и играть по давно известным правилам.
        И понимал, что глючит, а поделать ничего не мог. Вирт схлестнулся с воспоминаниями из реальности. С самой настоящей ненавистью, которая зависит исключительно от личности, а никак не от места ее пребывания, будь то реальный мир или игровой конструкт.
        Охота на чужака. Этому развлечению с охотой предаются практически везде, в том числе и в таких трущобах. Даже сейчас я слышал крики местных неписей, радостно сообщающих моим преследователям, в какую сторону я побежал. Одно хорошо — добровольных помощников много, и они советами не столько помогают, сколько мешают преследователям. И все равно, примерное местоположение они, таки да, указывали. И что делать?
        Затаиться, чуток выждать, и дальше по ситуации: дождаться удаления охотников от места моего нахождения или рубить хвост по кускам. Тут уж от расклада зависит, а он в свою очередь от удачи.
        Вжался в стену в закутке между двумя домами. Рядом благовоняла куча отбросов, которым тоже нашлось место в виртмире как реалистической детали в местах обитания маргинального элемента. И воняла эта самая куча… ядрено. Не знаю почему, но мысль отключить или приглушить обонятельные рецепторы в настройках даже не пришла в голову. Ладно, не до этого сейчас, потом разберусь.
        Отсижусь или?.. Нет, таки да, именно «или». Вот он, один из охранников «Дырявой шкуры», идет осторожно, осматривая все вокруг, не забывая и о собственной безопасности. Остановился и двигаться больше не собирается. Боюсь, что он все же вычислил мое примерное местонахождение и теперь просто ждал, пока я себя проявлю. Если не дождется в ближайшее время, то ведь не уйдет, а может и позвать остальных. Тогда точно каюк.
        А вот на-кася, выкуси! Совершенно не хочется получить на свою голову полный кирдык, да еще рядом с помойкой.
        Меч из ножен доставать даже не подумал, сейчас ставка на другое. Мне нужно уничтожить врага бесшумно, быстро, чтобы не успел даже пикнуть. И простые игровые шаблоны тут не катят.
        Подойди же, гадость моя… Хоть немного, хоть на пару шагов. Ну или повернись, это тоже сгодится. Рывок вперед. Плевать на возможность удачного выстрела, на все остальное, сейчас главное войти в клинч, задеть когтистой своей рукой пасть врага, а второй превратить его тушку в разорванные лоскуты.
        Повернулся… А вот тянуться к метателю уже поздно, один хрен не успеешь. В глазах изумление, но рука выдергивает из ножен кинжал с волнистым лезвием. Клинч. Удар… Доспех Духа отражает удар, но заметно проседает, а вот и еще один… Мой враг орудует кинжалом в резвом темпе, явно понимая общую тактику и стратегию поединка. Вот только я уже затыкаю ему пасть, а заодно и блокирую возможность двигаться. Не успел ты, братец, совсем не успел!
        Когтями тебя, да по глотке, да еще раз… Скоро сдохнешь, это я обещаю! Твою же мать, а это еще что?
        Извернувшись, охранник сумел не высвободиться, но сорвать с пояса явно купленную у алхимиков склянку и шваркнуть ее прямо о камень под ногами. Звон разбитого стекла, и вот уже облако дыма распространилось вокруг. Анализатор ядов подал сигнал на стимкомп, потом еще, а уровень жизней стремительно покатился вниз. У меня, но не у моего противника. Иммунитет? А вполне реально. Он же орк, к некоторым ядам у него иммунитет.
        Чувствую, как добиваемая мной тушка пытается ухмыльнуться. Дескать, если и помру, то тебя с собой утащу. И рука его поганая мертвой хваткой вцепилась мне в пояс. Не выйдет! Еще два завершающих удара — и разрыв дистанции, тащу за собой так и не разжавшего хватку врага.
        Проклятье! Голова плывет, уже почти ничего не соображаю, но все же рвусь в выбранном направлении, надеясь выйти из зоны поражения раньше, чем отброшу копыта. Врешь, не возьмешь! Я тут еще всех переживу…
        Ф-фу… На чистом автомате. Едва выбравшись из зоны действия ядовитого облака, роюсь в сумке, вытаскиваю антидот и бросаю мимолетный взгляд на стимкомп. Ага, все верно, он поможет.
        С десяток секунд тупо сижу на попе ровно, наслаждаясь просто возможностью нормально дышать, воспринимать мир не сквозь пелену тумана, застлавшего было разум. Уцелел! В очередной раз обманул костлявую! Теперь сорвать трофеи с тела и уходить, быстро уходить, пока не появились по мою душу его приятели.
        И снова стимкомп надрывается, вибрирует, напоминая о необходимости прочитать сообщение… И что там, очередной уровень? Да вроде нет, еще самой малости не хватает. Ан нет, сообщение, но с пометкой, которую я раньше не видел. И означает она…
        Из реального мира, от Славки. Что случилось? У меня от напряжения аж мурашки по спине побежали.



        ГЛАВА 17

        Письма из нормального мира в виртуальный — сервис обычный, хотя и не бесплатный. Слишком многие остаются в вирте надолго и достучаться до них… мягко говоря, сложновато. Вот и создали сервис отправки сообщений, ну вроде эсэмэсок, но не на телефон, а прямиком на игровой аккаунт. Вот и до меня очередь дошла.
        Протянул руку к стимкомпу, чтобы нажать кнопку и вывести на экран сообщение, а сердце заколотилось так, что вот-вот выскочит из груди. Такое впечатление, что может и кондратий хватить, если срочно не успокоюсь. И ведь раньше ничего подобного я тут не ощущал. Усталость — да. Воздействие яда — тоже да, ведь фильтры все сняты, я специально выставил полный комплект ощущений, в том числе и отрицательных. Но сердце… непонятно.
        Нажимаю, и тут…
        — ЭТО СЛАВА. МАКС, ТЫ ЭТО СДЕЛАЛ! ЦЕЛЬ ИСЧЕЗЛА БЕЗ СЛЕДА! НО ТУТ ВОТ КАКАЯ ЗАМОРОЧКА — Я ПОКА НЕ ЗНАЮ, КАК ВОЗВРАЩАТЬ ВСЕ НА ИСХОДНУЮ. ПРОСТИ ИДИОТА, ЗАБЫЛ ПОТРЯСТИ СВОИ СВЯЗИ НА ЭТУ ТЕМУ. В ОБЩЕМ, ТЫ ПОКА ТАМ ВСЕ КАК ОБЫЧНО ДЕЛАЙ, А Я ПОСТАРАЮСЬ. Я ОБЯЗАТЕЛЬНО ПОСТАРАЮСЬ. ИНФОРМАЦИЯ ЕСТЬ, ПРОСТО С НЕЙ СЛОЖНО, НУ… ТЫ ПОНИМАЕШЬ. ЕЙ ПРОСТО ТАК НЕ ДЕЛЯТСЯ, НО Я ЗАМОТИВИРУЮ… КАК БУДУТ НОВОСТИ, Я ОБЯЗАТЕЛЬНО С ТОБОЙ СВЯЖУСЬ.
        МНЕ ПОКА НЕ ПИШИ, ЛУЧШЕ НЕ ОТСВЕЧИВАТЬ, Я И СЕЙЧАС-ТО С ЧУЖОГО НОМЕРА, С ПУСТЫШКИ. ВСЕ, УДАЧИ ТЕБЕ, ХИТРАЯ ТВОЯ ДУША! А Я ТАК ДО КОНЦА И НЕ ВЕРИЛ, НО ВЕДЬ ПОЛУЧИЛОСЬ. ПОЛУЧИЛОСЬ!
        Получилось! Я еще до конца не осознавал представившиеся мне возможности. Но понимал главное — безопасность от преследования кровников в том мире мне гарантирована. Что же до остального… Буду разбираться помаленьку, но со всем возможным старанием.
        Пока мысли носились по моей голове стаей бешеных ежиков, инстинкты вели тело подальше от опасных мест. Подальше, то есть за пределы трущоб, к обжитым нормальной публикой районам Караха. И вывели-таки. Вот они, спокойные места, где можно просто прислониться к стенке, расслабиться и… Э нет, тут не стоит расслабляться. Это ж не нейтральный квартал, а территория одного из кланов. Вон флаг с молотом Тора развевается. Значит, тут территория клана Мьельнир, а они хотя и не беспредельщики, а вполне себе серьезный народ, но все же воздержусь от проверки сего утверждения на собственной шкуре. Ловим экипаж и тихо-мирно едем в нужные края.
        Дела-а… Вот сижу я сейчас, еду в сторону лавки Урзалла, а в голове мысли так и бегают. Да о вещах, относящихся к связи двух миров — реала и вирта. Теперь я тут весь, то есть не только разумом, но и телом. Оцифровалось оно, что ли, или тут нечто куда как более сложное, не выявленное до конца кругом наших понятий? Не знаю. Пока не знаю, но обязательно попробую выяснить. Оно ведь не блажь, а суровая необходимость.
        Что ж, первый этап плана выполнен, я скрылся от преследователей, которым теперь ни в жизнь меня не отыскать. Значит, переходим ко второму этапу. Мне нужно… Нет, не научиться возвращаться обратно, это у нас третий пункт. Сначала окончательно освоиться тут, почувствовать себя крепко стоящим на ногах, а уж только после этого начинать подготовку к «скольжению» между двумя мирами. Трудно будет? Скорее всего, да. Ну так мне трудности преодолевать не впервой, тем более не просто так, забавы ради, а для получения действительно серьезного приза. Нет, скорее, призов: больших, важных, дающих ключ к силе, власти, жизни. Жизни, кстати, не простой, а может быть, и длящейся в теории до бесконечности. Ну да тут уже будем посмотреть.
        Вибрация. Неужто Славке неймется? Хм, Урзалл. А тебе-то что надо, техномаг хренов?
        — МАКС, Я ОЧЕНЬ ДОВОЛЕН ТЕМ СПОСОБОМ, КОТОРЫМ ТЫ ИЗБАВИЛ МЕНЯ ОТ МЕЛКИХ, НО НАДОЕДЛИВЫХ БАНДИТОВ. ОТРАВИТЬ ИХ ТАКИМ НЕОБЫЧНЫМ ЯДОМ, А К ТОМУ ЖЕ ОБСТАВИТЬ ВСЕ СООТВЕТСТВУЮЩИМИ ДЕКОРАЦИЯМИ… ХВАЛЮ! И НАГРАДА БУДЕТ ДОСТОЙНОЙ. ЗА МОЙ СЧЕТ ТЫ СМОЖЕШЬ ВЫКУПИТЬ И УСТАНОВИТЬ ЛЮБОЙ ИМПЛАНТ ИЗ ЧИСЛА ТЕХ, КОТОРЫЕ ДОСТУПНЫ ТЕБЕ НА МОМЕНТ ПОЛУЧЕНИЯ ЭТОГО ПИСЬМА. ДА, ЮНЫЙ ДРУГ МОЙ, НА ЭТОТ МОМЕНТ, ТАК ЧТО НЕ РАЗДУМЫВАЙ, КАК БЫ ТЕБЕ ПОУДОБНЕЕ РАСПРЕДЕЛИТЬ ИМЕЮЩИЕСЯ ВОЗМОЖНОСТИ. ЗНАЮ Я ВАС, ТЕНЕРОЖДЕННЫХ!
        НО ХОЧУ ТЕБЯ НЕМНОГО ОГОРЧИТЬ… САМ Я ПО ОПРЕДЕЛЕННЫМ ПРИЧИНАМ НЕ МОГУ С ТОБОЙ ВСТРЕТИТЬСЯ. ЭТО СВЯЗАНО С ДЕЛАМИ КРУГА, О КОТОРЫХ ТЫ УЗНАЕШЬ В САМОМ СКОРОМ ВРЕМЕНИ. ПОЭТОМУ ПОЛУЧИ СВОЮ НАГРАДУ У ДРУГОГО ТЕХНОМАГА, АДРЕС КОТОРОГО ПРИЛОЖЕН В КОНЦЕ ЭТОГО ПИСЬМА.
        ПОСЛЕ УСТАНОВКИ ОЧЕРЕДНОГО ИМПЛАНТА НЕПРЕМЕННО СВЯЖИСЬ СО МНОЙ, И ТОГДА ПОЛУЧИШЬ ОЧЕРЕДНОЕ ЗАДАНИЕ. И ИНФОРМАЦИЮ, СПОСОБНУЮ ДАТЬ ОТВЕТЫ НА НЕКОТОРЫЕ ИЗ ВОЗНИКАЮЩИХ ВОПРОСОВ.
        P.S. НЕ ЗАТЯГИВАЙ С ПОЛУЧЕНИЕМ ЗАДАНИЯ СВЫШЕ ДВУХ-ТРЕХ ДНЕЙ.
        Твою же мать! Вот сегодня решили задолбать меня странными новостями. С другой стороны, среди них есть или просто хорошие, или вовсе замечательные. Что же до необходимости ставить имплант в другом месте, так мне оно абсолютно параллельно, благо ехать недалече. Разве что обломали с возможностью разжиться более мощным техномагическим девайсом. Ну так это дело наживное, еще успею.
        Стукнув кулаком в стенку, отделяющую меня от водителя, я привлек его внимание. После чего назвал новый адрес. Ну а тому разницы нет — куда говорят, туда и везет. Главное, чтобы платили исправно. Да и ехать по расстоянию примерно одинаково, разве что направление меняется.
        Вз-з-з! Опять? Заколебали с сообщениями, я так скоро кусаться начну. Или не начну… Улыбнувшись, я с огромным удовольствием прочитал.
        — ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТИЖЕНИЕ ОТРАВИТЕЛЬ. ДОЛГОЕ ВРЕМЯ, ПРОВЕДЕННОЕ ЗА СОСТАВЛЕНИЕМ ЯДОВ, И УСПЕШНОЕ ИХ ПРИМЕНЕНИЕ ПОМОГЛИ ВАШЕМУ ОРГАНИЗМУ РАСПОЗНАВАТЬ СИТУАЦИИ, КОГДА КТО-ТО НАМЕРЕВАЕТСЯ ОТРАВИТЬ ВАС, И ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЯЕМОСТЬ К ВОЗДЕЙСТВИЮ ВСЕХ БЕЗ ИСКЛЮЧЕНИЯ ЯДОВ. ПОЛУЧАЕТЕ +20 % ВЕРОЯТНОСТИ К ВОЗМОЖНОСТИ ОПРЕДЕЛИТЬ ОТРАВУ И +10 К СОПРОТИВЛЕНИЮ ЯДАМ.
        Приятное известие. Вот как-то сразу на душе лучше, веселее. Сразу начинаешь чувствовать себя пусть в отдаленном, но все же душевном родстве с теми же Борджиа… ну или Медичи, на худой конец. Побольше бы таких приятных известий, да почаще! И не надо говорить, что харя моя наглая пополам треснет. Она у меня прочная… и выносливая. А в случае чего скотчем залеплю.


        Через час я сидел в зале «Золотой подковы», лениво дегустировал какой-то новопоступивший сорт зеленого чая и думал. Ну а время от времени еще и любовался новым имплантом — Когтями Демона. Теперь это были не изначально приложенные к телу тифлинга органические коготки, наносящие относительно скромный урон, а когти из легированной стали. Да, это только первый из возможных уровней их модификации, но для начала они смотрелись внушительно. Ну а опробовать их в деле я наверняка смогу в самом скором времени. Уж с моей-то способностью ввязываться в различные авантюры и сомневаться не приходится!
        Работавший по поручению Урзалла техномаг свое дело знал. Все сделал быстро, качественно, но был крайне немногословен. Казалось, он только и ждал момента, когда закончит работу и выставит меня за дверь. Странно… То ли боялся самого Урзалла, то ли неприятностей, которые могли последовать от контактов с этим довольно мутноватым по своей натуре тифлингом. Впрочем, меня это пока не касалось, хотя зарубку в памяти я себе сделал. Вдруг да пригодится.
        Знакомых личностей в зале не наблюдалось, из-за чего я даже немного расстроился. Хорошее настроение, знаменательный день, а поделиться не с кем. Ну не связываться же мне с внешним, то есть реальным, миром, давая знать о себе! Не дай боги информация протечет, и получу я вместо бонусов массу неизвестных, но наверняка пакостных событий от заинтересованных в них лиц. Паранойя? Нет, просто никогда не позволяю себе недооценивать тех, кто имеет основания сильно меня ненавидеть.
        Хм… Я автоматически назвал реальность «внешним миром». Интересно, весьма интересно. Хотя и удивляться не стоит — для меня мир Скарлайга уже не просто набор цифр, а нечто большее. Раз уж я тут целиком обосновался до поры до времени. И вообще, феномен «скольжения» хоть и перешел из теории в практическую плоскость, но так ни хрена и не изучен. Или изучен, но мне результаты этих исследований однозначно еще не попали в руки.
        И все равно, мне сейчас было чуточку одиноко. Честное слово, я бы даже на компанию тех же Аффомета или Урзалла согласился, не говоря уже о той дракониде, с которой при необычных обстоятельствах познакомился в Перекрестье. Хоть и порождения игры, а поговорить можно. Все лучше, чем сидеть вот так вот, в гордом одиночестве, приходя в себя после обрушившихся приятных потрясений.
        Вызвать, что ли, кого из знакомцев, если они в игре и им не фиг делать? А что, идея ничем не хуже и не лучше других. Вот если пошлют или просто не ответят, тогда можно просто побродить по улицам Караха, вдруг что интересное случится. Встречи, они разные бывают. Только чрезмерно увлекаться тоже не надо, кирдык, он всегда таится где-то рядом.
        Сообщение. О, Славка снова с весточкой. Неужто так быстро удалось информацию раскопать? Вчитываюсь и понимаю, что инфа инфе рознь. Хотя и присланное сейчас штука важная.
        — В ТВОЕМ НЫНЕШНЕМ ПОЛОЖЕНИИ ВОЗРОЖДАТЬСЯ БЫВАЕТ НЕ ОЧЕНЬ ПОЛЕЗНО. СЛУХИ РАЗНЫЕ ХОДЯТ, НО ВСЕ СХОДЯТСЯ НА ТОМ, ЧТО ПОТЕРИ ОТ ЭТОГО СЕРЬЕЗНЫЕ, ДА О КАКИХ-ТО СОВСЕМ НЕПРИЯТНЫХ СЛУЧАЯХ НАМЕКИ ПОСТУПАЮТ. ПОКА ТОЧНЕЕ УЗНАТЬ НЕ УДАЕТСЯ, ВСЕ ВЕДЬ ПО РАЗРЯДУ СЕТЕВЫХ ЛЕГЕНД ПРОХОДИТ, НО ТЫ УЧТИ.
        Учту. Легенда там или не очень, но мне в моем положении привередничать не приходится, любым намекам рад будешь. А надежный канал сведений о Скользящих сейчас только один — Славка. Но он парень пройдошистый, без мыла в любую дыру пролезет, да еще незаметно для всех прочих. За то и ценят как на работе, так и среди окружения.
        Не понял! Окинув взглядом зал, я с недоумением отметил, что поблизости появилось несколько новых кадров, и все они как-то очень заинтересованно на меня смотрят. Что за хрень?
        Ан нет. Не хрень. То есть хрень, конечно, но вполне себе конкретная. Дело все в том, что на доспехах или обычной одежде у каждого из подозрительных рыл был значок — кинжал с лезвием из синего льда. Клан Ледяных Убийц, одного из которых я совсем недавно опустил ниже плинтуса. А опустив одного, ударил и по репутации клана в целом.
        Репутация… Интересно, они сюда толпой пришли репутацию выправлять? Если так, то это ба-альшая такая глупость, за которую придется отвечать. Попробуют напасть — окажутся вымазанными в сплошном слое дерьма, которого я в их адрес точно не пожалею. А дерьмо, оно ведь не кровь, оно ж явление вонючее и неблагородное. Да и отстирывается плохо… со знамени-то клана. Так что начнем сей занимательный процесс.
        — О, какие люди в гости пришли, что характерно, сами себе большая охрана.  — Встав, я с нарочитой почтительностью раскланялся со своими визави.  — Неужто прошлая моя встреча с парочкой ваших соклановцев привела остальных в такой шок и трепет, что вы решили явиться аж… вдевятером? М-да. Начинаю раздуваться от мании величия, чувствовать себя сыном Фредди Крюгера или, на крайний случай, Джейсона Вурхиза.
        Сдавленные смешки в разных уголках зала постепенно становились громче и перерастали в откровенный ржач. Ну а «ледяные» что-то не спешили «сбить» выступление, вновь демонстрируя воистину ледяную приторможенность. Даже как-то скучно. Но полученное преимущество следовало в темпе развивать, попутно утрамбовывая оппонентов поглубже и понадежнее.
        — Ой, что же тут творится!  — всплеснул я руками на зависть артисткам погорелых театров и мыльных опер, вызывая новый уровень радостного офигения благодарных зрителей.  — А где же та самая «сладкая парочка», Иблис и другой, вида полуэльфьего, которые так нездорово возбуждались, завидев меня. Или они сейчас друг другом усиленно занимаются? Тогда миль пардон, и впрямь не стоило их отвлекать от важных занятий.
        — Убью суку…  — отмер один из старательно опускаемых, после чего двинулся было ко мне, но был остановлен вонзившимся в шаге перед ним метательным ножом.
        — Стоять, борзота!
        А это у нас кто? Это гора мускулов из клана Мьельнир, занимающего в Карахе важное положение и входящего в пятерку кланов, держащих часть в этом городе. Ах да, они с Ледяными Убийцами в контрах, а сейчас у них очень недружественный нейтралитет, готовый обернуться взрывом при первом весомом поводе, ну а мелкие подлянки друг другу делать, так это самое то.
        Я слегка улыбнулся, добрым словом вспомнил разговоры с Хельги и Хель. Именно они по ходу дела дали довольно точный расклад по тем, кто играет важную роль в Карахе, и какие у них между собой отношения. Вот я и пользовался ситуацией в своих интересах.
        — Благодарность,  — легкий поклон в сторону здоровяка с амулетом в виде молота Тора. На сей раз поклон был без малейшего стеба, именно как знак признательности. Но без малейшего подобострастия. Знак уважения к старшему, как и полагается в хорошем обществе.  — Сам понимаешь, ситуация…
        — Понимаю, потому и вмешиваюсь. Эти беспредельщики совсем берега потеряли, раз толпой бросаются, не будучи в состоянии ничего сделать парой. Давно пора гнать их из Караха!
        — Не тебе решать, Сигурд,  — оскалился один из «ледяных».  — Тебе до руководства в клане, как старой шлюхе передком на «Ламборджини» зарабатывать!
        Названный Сигурдом смерил вякнувшего в его адрес похабень уничижительным взглядом, после чего ухмыльнулся и процедил:
        — Это решаю не я, все верно. А вот тебе здесь и сейчас веселую жизнь буду рад устроить. Хотя это лишь мечты — все равно вы, ледяные сосульки, можете только вдевятером храбро бросаться на одного… На него,  — жест в мою сторону,  — или на меня, но уже с большей опаской. Я ведь и уровнем выше, и клан за мной стоит.
        — А если они на двоих бросятся, Сигурд? Вдвоем, да еще чтобы и по уровням паритет был? Или совсем прилюдно опозорятся, подожмут хвост, едва только получат известие о поединке. В любом случае это будет забавно.
        Неожиданный союзник слегка склонил голову набок, стал похож на хищную, закованную в броню птицу. Впрочем, раздумья длились недолго, едва больше пары секунд. Даже нейтральная в целом аудитория еще не успела толком среагировать на мой толстый намек, как он ослабился во все тридцать два зуба и рявкнул:
        — А это в любом случае будет весело, тифлинг! Эй, вы, павианы, хвостом к леднику примороженные, принимаете вызов?
        Недолгое молчание начало нарушаться ударами о столы, пол, собственные доспехи… Это зрители выражали шумовыми эффектами желание увидеть бесплатное, но явно развлекательное шоу. Ледяные Убийцы, ввалившиеся сюда в расчете на «страшную мстю» одному маленькому мне, попали в такую глубокую троллячью задницу, что выбраться оттуда без потери репутации им было уже не дано. Можно было лишь смягчить позорище.
        Твою же мать… Парочка из них, пошептавшись, все же вознамерилась слиться, выдав на-гора совсем уж идиотское заявление:
        — Нужны секунданты поединка. По два с каждой стороны. Те, кому поединщики доверяют. Мы своих сразу выставим, а вот ты, Сигурд, где найдешь таких, чтобы и к этому клоуну отношение имели?
        — Закрой варежку!  — Рявкнув на «ледышку», Сигурд обратился уже ко мне: — Понимаешь, тифлинг…
        — Лучше просто Макс.
        — Понимаешь, Макс, я могу и своих сюда позвать, но если есть возможность, пусть твои будут. Так лучше по… некоторым причинам. Сможешь?
        — Попробую. Минуту…
        Выведя на экран стимкомпа список контактов — довольно короткий, кстати сказать,  — я быстренько озадачил своей проблемой Хельги, Хель и ту эльфийку, Алиэнэль. Последней в Скарлайге не наблюдалось, а вот неразлучная парочка присутствовала. Сначала они немного поотнекивались, не желая влезать в конфликты с кланом Ледяных Убийц, но вот узнав, что моим напарником по поединку будет боец из Мьельнира, переменили мнение. Хель так и вовсе отписалась вполне себе конкретно:
        — ЭТИ И ОТ НЕПРИЯТНОСТЕЙ ПРИКРЫТЬ МОГУТ, И КИДАТЬ ДОВЕРИВШИХСЯ ИМ НЕ КИДАЮТ. РЕПУТАЦИЮ БЛЮДУТ. ТЫ, МАКС, ПРОСТО ГЕНИЙ, РАЗ УХИТРИЛСЯ С НИМИ ДРУЖБУ СВЕСТИ.
        — ПОКА НЕ ДРУЖБУ, ДА И НЕ С НИМИ, А ВСЕГО ЛИШЬ ВСТРЕТИЛ НОРМАЛЬНОГО ЧЕЛА С ЧЕТКИМИ ПРИНЦИПАМИ, ДОСТОЙНЫМИ УВАЖЕНИЯ. А ЕГО КЛАН МНЕ НЫНЧЕ КАК-ТО БЕЗ РАЗНИЦЫ.
        — МАНЬЯК…
        — И ТЕМ ГОРЖУСЬ! ТАК КОГДА ПРИБЫТЬ СМОЖЕТЕ?
        — ПОЛЧАСА, ПЛЮС-МИНУС ДЕСЯТЬ МИНУТ. УСТРОИТ?
        — СОЙДЕТ. ЖДУ.
        Отлично. И устроить все удалось, и отношения с приятелями после такого должны упрочиться. Что же до Сигурда, то…
        — Через полчаса плюс-минус еще немного тут будут двое, кому можно доверить почетную роль секундантов в поединке. Только уровень у них не слишком велик. Нормально?
        — Это не важно. Все равно будет кто-то из стражи герцога Караха. Эй, вы!  — Тут он переключился на группу «ледяных».  — Мой уровень знать должны, но на всякий случай напомню, он тридцать второй. У Макса…
        — Четырнадцатый.
        — Вот так вот мозгами и пораскиньте, чтобы в сумме уровни не больше, чем на десять-пятнадцать процентов отличались. Поняли?
        — Молчание — знак согласия,  — хмыкнул я.  — Хотя может быть и другой диагноз — полное непонимание разговорного русского.
        Сигурд заржал столь заразительно, что мне и самому поневоле захотелось улыбнуться, пусть причина смеха оставалась неизвестной. Впрочем, тот не стал скрывать очевидное, просветил меня насчет происхождения этого самого клана:
        — Ну ты, Макс, отстал от жизни! Откуда же у них понимание — только через встроенные сюда переводчики. Это ж с Туманного Альбиона выродки — понтов море, любят раздуваться перед нами, а получается, что больше всего похожи на гордо парящие в небе надутые гондоны…
        — Использованные.
        — В точку!
        Пока мы упражнялись в остроумии, представители импортного, как оказалось, клана о чем-то совещались. Хотя почему «о чем-то»? Наверняка решали, кого выставить из своих не шибко смелых рядов, но процесс как-то подзатянулся. Да и бес с ними, пусть думают хоть до морковкина заговенья, мне от того ни горячо ни холодно.
        Англичане… Хотя, собственно, от гордых бриттов там и следа не осталось. Сработал плавильный котел, действующий по рецепту: «Берем отбросы из разных паскудных уголков мира, сливаем все это в одну тару, взбалтываем, перемешиваем и, зажав нос, выливаем аккурат на аккуратные и местами красивые острова». Результат… достаточно посмотреть «прелести» того же Лондона, который сильно напоминает нынче помесь «гордопальмовых республик» и горных кишлаков. Печальное зрелище для них и повод искренне поржать для меня. Мне англосаксы никогда не нравились, да и история их отношений с моей Родиной прямое тому подтверждение.
        — Задумался о поединке?  — оторвал меня от отвлеченных мыслей голос Сигурда.  — Это правильно. Они сейчас думают выставить одного высокоуровневого и другого, еще младше твоей прокачки, или двух примерно равных. Занимательная, наверное, дискуссия. Но у них может оказаться другое преимущество — слаженность в боевой двойке.
        — С этим мы ничего не сделаем, а вот тактику обсудить…  — указал в сторону столика в углу, где сложно было подслушать разговор, не будучи замеченным.  — Поговорим?
        Едва мы присели, и я осмотрелся по сторонам, мой временный напарник задал первый из важных для боя вопросов:
        — Ты кто? Что не маг и не воин, сразу видно, да и алхимией от тебя не несет.
        — Да нет, я маг, только с приставкой «техно». Не самый распространенный класс, так что на этом тоже можно сыграть. Ну а ты?
        — Темплар-храмовник.  — С ходу заметив непонятное ему выражение на моем лице, Сигурд обнаружил хорошую наблюдательность: — Проблемы?
        — Главное, чтобы не из культа этого долбаного Фаркха с весами наперевес… А то прямо во время боя могут случиться неприятности вроде отказа умений, основанных на поддержке этого божества.
        — Нет, я с другим покровителем связан. Хорран — бог, оделяющий вниманием просто воинов и воинов, ценящих поединки с теми, кто по каким-то причинам идет не по тому пути, который выбрал для себя храмовник Хоррана. Надеюсь, с ним у тебя сложных отношений не возникло?
        Я отрицательно покачал головой. С этим порождением Скарлайга и его служителями все было не то чтобы ровно, я о них и вовсе услышать не успел, если не считать кратенькой справки на ресурсе об особенностях игры.
        — Ну, раз ты техномаг,  — продолжил между тем Сигурд,  — будешь в качестве поддержки работать. Есть чем?
        — Кое-что атакующее, плюс ментальное. На ближний бой мне пока ориентироваться не стоит,  — не стал я раскрывать некоторые козыри, позволяющие и в ближнем бою не стать откровенным мальчиком для битья.  — Если что, то знай, в бытность мою любителем унибоса работу в паре неплохо реализовывать удавалось. Так что основные тактические схемы знаю, пусть в здешних реалиях существенные поправки на магию.
        — Опыт — это хорошо. Тогда в начале боя ты пали из дальнобойного, пока я на нас бафы[14 - Баф — термин в компьютерных играх. Временное усиление игрового персонажа с помощью специальных заклятий, поднимающих его характеристики, уровень жизни или энергии. Как правило, ограничен во времени.] повешу, а потом перейдем ко второму этапу.
        — То есть ты ломишься вперед, а я поддерживаю всеми скромными, но все же полезными силами?  — выдвинул я гипотезу и, судя по одобрительному кивку собеседника, попал в цель.  — Нет, тактика хоть и древняя как мир, но вполне себе нормальная. Будем работать. А пока я малость мозгами пораскину… насчет раскидывания свободных характеристик. Самое время сейчас.
        Против такого аргумента в игровых мирах возражений не имелось, тем более при нынешнем раскладе. От степени подготовленности к поединку зависел и его результат. Поэтому Сигурд не только согласился, но и предложил при необходимости взаимообразно выделить что-нибудь из своих запасов. Хм, идея интересная. Я ответил, что непременно подумаю, но минут через пять, после чего погрузился в изучение меню распределения достижений.
        Раскачка на поединок. Здесь и сейчас мне важно именно это, хотя надо обойтись без фанатизма. В том смысле, что умения нынче лучше взять не из ветки имплантов, а из направления Повелителя Духа. А там вообще есть что-то полезное для моего уровня?
        Посмотрел и тихо выругался. Четырнадцатый уровень дает о себе знать — более крутые умения открывались только с двадцатого, а в свободном доступе были лишь малоинтересные для меня вещи вроде усиленного зрения или ментального влияния на разум собеседника с целью повысить уровень хорошего к себе отношения. На фиг такое надо! Мне точно не требуется, с моим-то имиджем волка-одиночки и ценителя смертельных ударов в спину… ядовитым кинжалом… самонаводящимся.
        Нет. Буду ждать двадцатого уровня, а там уж разгуляюсь. Или потом вброшу часть умений в импланты, благо там есть интересные новинки, да и уже изученное можно усовершенствовать. А усовершенствования очень вкусные!
        Зато характеристики вброшу здесь и сейчас. Три в Интеллект, три в Волю, вот и все дела. Энергии мне с развитием ветки имплантов понадобится море. А для их начальной активации нужен именно Интеллект. Вот и приходится вертеться, словно белке на минном поле. Ну да не впервой. Что же до остального, то есть у меня одна на первый взгляд идиотская, но могущая стать реальностью идейка. Я же успел «скользнуть», слить воедино в Скарлайге разум и тело, пусть и в энергетической, как я полагаю, форме. Вот и проверим насчет того, что дух движет материей. Ведь именно так любили, и не без оснований, выражаться очень умные латиняне древних времен.
        Кстати, мне же от убиенных по заказу Урзалла бандитов, помимо всякого хлама, пусть и имеющего определенную ценность, достались две полезные штуки. Броня, а именно — стальные поножи, которые надо было экипировать незамедлительно.
        — СТАЛЬНЫЕ ПОНОЖИ ОРКА, ПРОЧНОСТЬ 37/40, БРОНЯ +15.
        И оружие, причем дальнобойное, которого мне давно уже недоставало на разные случаи жизни. К примеру, когда будет ощущаться нехватка энергии. Вот тогда и использую метатель, который хоть и не блещет высоким качеством и какими-либо магическими апгрейдами, но все же многозаряден и наносит не самый слабый урон. К тому же и запас патронов-штырей нормальный, три десятка входит в снятый с трупа боекомплект. Одна проблема — тут не магазинное питание, а самый что ни на есть барабан. Восьмизарядный, причем каждую «пулю» приходится заряжать по отдельности, что не слишком удобно. Ну да это уже детали. Еще раз внимательно посмотрел на оружие, после чего отправил его в держатель на спине. Ну а в глазах до сих пор — характеристики трофея.
        — МЕТАТЕЛЬ РЕВОЛЬВЕРНОГО ТИПА «КУВАЛДА», УРОН СТАНДАРТНЫМ БОЕПРИПАСОМ 20-24, ПРОЧНОСТЬ 18/50, ПРИЦЕЛЬНАЯ ДАЛЬНОСТЬ 10 МЕТРОВ.
        Ну что тут скажешь, ни разу не снайперское оружие. Ну да сейчас это не критично, наверняка поединок будет проходить в ограниченном пространстве, где мощь и скорострельность моей бандуры лишними не окажутся. Штука ведь, как ни крути, мощная, и со скорострельностью у нее полный ажур… как и с отдачей. В общем, синяки гарантированы мне, а врагу, как я рассчитываю, будет куда больнее.
        Все? Ага, больше я ничего полезного сделать не могу. Разве что…
        — Хельги, Хель! Не поверите, до чего же приятно видеть вас после недолгой по времени, но столь насыщенной событиями разлуки!



        ГЛАВА 18

        Я ничуть не кривил душой — мне действительно хотелось увидеть лица, ставшие знакомыми еще до моего «соскальзывания» в мир Скарлайга. А тут сразу двое. Да к тому же ставшие приятелями с возможной перспективой развития отношений. В приличном смысле этого слова!
        Правда, у них на лицах радости не просматривалось, скорее уж были заметны озабоченность и настороженность. Особенно в те моменты, когда они видели гоп-компанию из числа Ледяных Убийц. Что ж, тем более стоит уважать их поступок. Пусть для них это игра, но даже здесь далеко не все рискуют оказаться в контрах с не самым слабым кланом без веской на то причины. Хорошо еще, что сейчас они могли рассчитывать на некоторую поддержку Мьельнира…
        — Когда и где?  — последовал краткий вопрос со стороны Хельги.
        — Скоро. Но надеюсь, что мы с Сигурдом их разорвем на британский флаг. Им самое оно будет!
        Вышеупомянутый Сигурд довольно ухмыльнулся, после чего поднялся из-за стола, протянул руку Хельги. Хель достался поклон и даже поцелуй руки, что поневоле выдало некоторую степень рафинированности моего нового знакомца. Конечно, подобный стиль поведения плоховато вязался с маской его персонажа, но… игра на то и есть игра. Никто не знает, кто этот самый Сигурд в реале. Может быть, и вовсе почтенный профессор факультета филологии или атташе по культуре в одном из заметных посольств.
        А, не о том я думаю. Бой ожидается серьезный, надо выжать ситуацию досуха. Как? Растрясти напарника по поединку на усиливающую амуницию. Пусть не навсегда, пусть взаимообразно, но и то хлеб.
        — Сигурд, а скажи-ка мне вот что. Найдется ли у тебя что-то полезное для уровня хитов?
        — Хитов?
        — Угу, их, родимых. Против нас, как я вижу, вот этих двух индивидов выставить решили. Один типичный вояка, может хоть стены лбом прошибать, хоть своим молотом любого из нас в пол вколотить. С гвоздями попутав. А второй — маг, их легкие одеяния с минимальной броней ни с чем не спутаешь. Не любят они металл в качестве защиты: и сил мало, и какие-то помехи при кастовании некоторых чар имеются.
        — Это я лучше тебя знаю,  — отмахнулся Сигурд от последних слов, но вот сказанное ранее внимательно выслушал и творчески осмыслил.  — Будут тебе колечки с бонусами по Выносливости, но не уверен я…
        — В чем?
        — Что они тебе помогут, чудило! Этот не просто маг, он с уклоном в целительство, хотя и боевка немного развита. И он и его напарник-воин нацелены на меня, тебя они слабо воспринимают, как серьезный противник ты ими, прости, не рассматриваешься.
        Я лишь злорадно оскалился. Будет чем удивить врага, ой, будет. Только еще насчет бафов разрулить ситуацию.
        — Сигурд, теперь насчет твоих возможностей храмовника. Баф, увеличивающий защиту, у тебя присутствует? Ага… Тогда в первые же мгновения вешаешь его на меня. При мало-мальски благоприятном варианте про мага можешь забыть, он не жилец. При условии, что воина полностью… подчеркиваю, полностью берешь на себя.
        — Темнишь, Макс, ой, темнишь! Но поверю… есть в тебе какое-то отчаянное зерно, видел таких пару раз в… в общем, видел, и все. Вот тебе колечки, украшайся.  — Горстка ювелирки высыпалась на стол.  — И смотри, эта пара следующих уровней: воин тридцатого и маг девятнадцатого, плюс один-два уровня сверху мог прокачать.
        Жестом показав, что все услышано и принято к сведению, я сосредоточился на кольцах. Отвалили мне их всего шесть, зато каждое давало как минимум два к Выносливости, а некоторые еще и Силу повышали. Классические бонусы для воина, своей могучей и бронированной тушкой пробивающего дорогу остальным членам группы. Но и мне сейчас подобный расклад в тему. Ага, в тему, даже не сомневаюсь. Ну разве что самую малость, в рамках статистической погрешности.
        — Эй там, будущие жертвы нашей ярости!  — взвизгнул один из Ледяных Убийц.  — Стражники герцога Карахского уже на площади, совсем рядом. Ждут только появления тех, кто драться будет.
        — Не пыхти, уже идем.
        Небрежно отмахнувшийся от игрока из враждебного клана Сигурд тем не менее не стал тянуть время. Поднявшись, он приглашающе махнул рукой и двинулся в сторону выхода, великолепно зная, что мы, все трое, отставать даже не собираемся. Мало того, он еще ухитрялся быстро набирать текст на своем стимкомпе. Текст, кстати, адресовался моей персоне и посвящался особенностям боя той парочки, которая должна была нам противостоять.
        — ВОИН. ДВУРУЧНАЯ СЕКИРА, УПОР НА ПРОБИТИЕ БРОНИ, ОГЛУШЕНИЕ ИЛИ ДЕЗОРИЕНТАЦИЮ, ПОСЛЕ ЧЕГО СТРЕМИТСЯ ДОБИТЬ, НЕ ВВЯЗЫВАЯСЬ В ДОЛГИЙ БОЙ. ПЕРЕКОС В СИЛУ. ЕСЛИ ЗАСТАВЛЯЮТ УЙТИ В ОБОРОНУ, МЕНЯЕТ ОРУЖИЕ НА ЩИТ И КОРОТКИЙ МЕЧ ВРОДЕ РИМСКОГО ГЛАДИУСА. ИЗ НЕПРИЯТНЫХ ОСОБЕННОСТЕЙ: В СЕКИРУ И ЩИТ ВСТРОЕНЫ МЕТАТЕЛИ. ОНИ ОДНОЗАРЯДНЫЕ, НО МОЩНЫЕ И ОБЫЧНО НАНОСЯТ УРОН ЛЬДОМ. ЧТО ПОДЕЛАТЬ, СИМВОЛ КЛАНА, А ПОНТЫ ВСЕ ИХ.
        МАГ. ЗОВУТ БОЛЬШОЙ БОБ, ИМЯ ВРОДЕ КАК ИЗ РЕАЛА ПРИТАЩИЛ, НО ЗА ЭТО НЕ ОТВЕЧАЮ. СЛУХИ… ХИЛЕР,[15 - Хилер — игрок или NPC-персонаж, владеющий магией, причем с перекосом в сторону целительных и повышающих жизненные силы заклятий. В составе группы ориентирован исключительно на это, остальные способности побочны.]БАФОВ ТО ЛИ СОВСЕМ НЕТ, ТО ЛИ ПОЧТИ НЕТ, ЧТО НЕ ОЧЕНЬ И ВАЖНО. ИМЕЮЩИЕСЯ БОЕВЫЕ ЗАКЛЯТИЯ ОСНОВАНЫ НА ЗЕМЛЕ, ТАК ЧТО ВНИМАТЕЛЬНО СМОТРИ СЕБЕ ПОД НОГИ. НАШЕ СЧАСТЬЕ, ЧТО ОБА БЕЗ ФАНТАЗИИ, РАБОТАЮТ ШАБЛОННЫМИ СХЕМАМИ АТАКИ И ЗАЩИТЫ.
        ВОТ ВРОДЕ И ВСЕ, БОЛЬШЕ МНЕ СКАЗАТЬ НЕЧЕГО.
        — ПОНЯЛ,  —отослал ему ответное сообщение. — РАБОТАЕМ, КАК И ДОГОВОРИЛИСЬ. МАГ МОЙ, ТЫ ДЕРЖИ ВОИНА. И ВСЕ В ТЕМПЕ. ВРЕМЯ БУДЕТ РАБОТАТЬ, СКОРЕЕ, НА НИХ, ЧЕМ НА НАС. НИ ПУХА!..
        — К ЧЕРТУ!
        Поговорили. А между тем мы были уже на небольшой площади перед «Золотой подковой», где ждали как немаленькая толпа зрителей, так и троица стражников. Первые, от не фига делать, жаждущие зрелища, да покрасивше; ну а вторые по долгу службы своей, не больше, но и не меньше.
        Игнорируя возбужденные крики некоторых из «болельщиков», стражи поинтересовались личностями, участвующими в поединке, после чего один из них, явный маг, кастанул заклятие. Не боевое, а, скорее, рабочее, позволяющее очертить круг, в котором мы будем биться, а заодно и мешающий выйти за его пределы. Ах да. Он еще очень больно бил при этом по хитам, а также останавливал наши заклятия. Ну, не то чтобы совсем, но ослаблял точно. Если же кому-то из стоящих вне круга этим самым ослабленным и прилетит — сами виноваты. Никто не заставлял толпиться в таком количестве. Ведь по правилам поединка в круге находятся выясняющие отношения, а вовсе не секунданты. И все, остальное на свой страх и риск, претензии уж точно никто принимать не станет.
        Мы в круге… Секунданты на страже, чтобы никаких пакостей вроде работающих инъекторов, попытки выпить эликсиры или заранее нацепить на себя защитные или усиливающие бафы. Кто это сделает — сразу будет объявлен легитимной целью как для стражи, так и — чуть позднее, после первого удара стражника — для секундантов стороны, которую попытались обмануть.
        Обратный отсчет. Пять, четыре, три… В голове вновь пронесся планируемый рисунок боя, но слепо придерживаться его я не намерен. В случае чего и импровизировать полезно, если только не увлекаться сверх меры. Два, один… бой!


        Активация Сети отражения мгновенна, параллельно начитал на себя Доспех Духа. Сигурд тоже замер, наверняка кастует тот самый баф, который мне обещал.
        А соперники? Маг тоже весь в себе, зато воин уже рвется вперед, нацеливаясь на Сигурда. Но… два клинка блокируют массивное оружие «ледяного»… Мое время!
        Метатель у меня в руках, но я не тороплюсь стрелять, предпочитая сократить дистанцию между собой и магом. Заклятие! Земля становится вязкой, скорость резко падает, а из жезла в руках Большого Боба вылетают струи песка, способного и ранить и сбить с ног при удаче.
        Уход с линии атаки, перекат, изогнуться, как в старые, пусть и не очень добрые времена, когда меня учили «качать маятник». Все же скорость у этих снарядов куда меньше, чем у пуль. Значит, легче уйти, заранее прочувствовав место, куда стреляют. Что и делаю… С трудом, но делаю, потому как теперь тут все мое тело, а не слепок. Все, хоть и в энергетической форме. Параметр «Ловкость» не выдержал и спасовал, дав возможность пользоваться реальными навыками. Ай как здорово!
        Два выстрела… и еще два. Первый дуплет по магу, зато второй — уже по воину, с которым сцепился Сигурд. Сильно не повредит, но хотя бы на мгновение отвлечет, а отвлечься хоть на мизерное время — верный шанс проиграть бой. Да. Тут не реал, тут вирт, но и в местной механике боя зевать вредно для здоровья.
        Доспех! Активирован, используется, примет на себя некоторую толику урона. Да еще часть его обратно супостатам вернет. И не мелочь и приятно.
        Прыжок… Вовремя! На том месте, где я стоял, сомкнулись каменные челюсти. Оплошай я, задержись там на секунду — приковало бы к месту, сделав на несколько секунд чудной мишенью для Боба. Или и вовсе амбал с секирой обратил бы на меня свое пристальное внимание. Удар-другой, и все, пишите письма на могилку! Ан нет, обломайтесь, не вышло у вас.
        Выстрел… Бли-и-н! Меня словно кувалдой в бок ударили, а тело рвануло в сторону. Метатель! Тот самый, интегрированный в секиру. Однозарядный! Видимо, меня все же сочли опасным, раз переключили внимание, использовали козырь, пытаясь нейтрализовать одним мощным ударом.
        Боль! Доспех Духа снесло напрочь, да и с уровнем хитов плоховато, процентов сорок осталось, не больше. С-суки! Ну, получите… Торжествующая улыбка мага, думавшего, что мне пришел полный каюк, слегка поблекла, когда я от бедра выпустил в него все четыре оставшихся в барабане «пули».
        И снова рывок, отбросил опустевший метатель в сторону… Шоковая Петля накрыла Боба, хотя обездвижить все же не вышло. И выпущенная из «Осы» стрелка тоже не парализовала, хотя прошла и вроде даже замедлилась. Но это все уже не столь важно — я сумел подобраться вплотную к магу. А чистый маг, специализирующийся на лечении и немного на стихии земли, в ближнем бою ложится быстро. Особенно при работе когтями с имплантом.
        Удар, еще один, еще… Выстрел из жезла… Перетерпеть и еще разок, да по шее. Все, труп!
        Теперь помочь Сигурду… Или там уже помогать некому и незачем? Хм, почти… Противник Сигурда уже сменил секиру на щит и меч, ему оставалось лишь защищаться и огрызаться короткими контратаками. Жизней у него в запасе было маловато, а при условии почившего хилера… исход боя практически решился. Да еще я стал обстреливать Иглами Духа. Каждая из них наносила не столь уж много урона, но даже такие легкие укусы и отвлекали, и отнимали толику жизни.
        Щит чуток развернулся… В сторону! Успел… Заряд метателя пронесся мимо меня, обдав арктическим холодом. Вот уж действительно повернутость на льде у человека! Была… Теперь как минимум с час не будет, раньше ему не возродиться. Хотя нет, если списать со счета немного реальных денег, то возрождайся моментально, на здоровье. Разрабы вообще молодцы. Придумали способы выкачивать из игроков реал нестандартными способами. Доната[16 - Донат — вливание геймером в игру реальных денег (перевод их в игровую валюту) помимо стандартной абонентской платы. Помогает заметно раскачать персонаж не за счет собственных достижений. Значительная часть игроков относится к подобному явлению в лучшем случае с прохладцей. В тенях Скарлайга ввод реальных денег сильно ограничен.] нет? Нет. Ну а вот облегчать собственное комфортное существование извольте за реальную плату. И облегчают…
        Стоп. О чем это я? Совсем не о том… Победа! Мы… Их… Сделали!
        — Мьельнир!  — заорал Сигурд бешеным медведем.  — Молот Тора вам в британские жопы, сосульки, с крыш по весне падающие! Мы лучшие!
        Мне так ярко выражать эмоции непривычно, но вот поднять увенчанные набором когтей руки в торжествующем жесте — это со всем нашим удовольствием. Смотрите, запоминайте и… лучше не лезьте. А то и вам достанется. Я чувствовал себя примерно как тогда, после выхода из здания, где незадолго до того хозяйничали террористы. Но потом… все изменилось. Тогда охотники почувствовали себя дичью. Здесь… Здесь было не то, но все же нечто общее просматривалось. Наезд, наглый и при полной уверенности в благоприятном исходе, а потом… Потом поединок, тяжелый бой и поражение. Обидное. Унижающее, доказывающее многочисленным зрителям ущербность собственного клана, проводимой им линии.
        Приятно. Лично мне — очень приятно. Именно такие моменты — что во внешнем мире, что здесь, явно будут доставлять мало с чем сравнимый кайф. Таков уж я и меняться вряд ли соберусь.
        Погасла магическая преграда, отделившая место дуэли от остального пространства. Можно выходить, можно снова возвращаться на просторы Караха. И плевать на ненавидящие взгляды оставшихся Ледяных Убийц. Сейчас они ничего не могут сделать — их просто порвут на части как стража герцога, так и простые игроки. Откровенного и наглого беспредела даже в Карахе не любят. Тем более не в темных уголках, а у всех на виду.
        О, трофеи! Как же я мог про вас забыть! Но тут есть один маленький вопрос, который обсуждать надо только с Сигурдом.
        — Сигурд!
        — А, чего…  — выплыл тот из подобия транса, в который впал от победной эйфории.  — Макс!!! Это было замечательно! Такой бой… И вообще, я потом поговорю, может, и в клан тебя пригласят. Нам рисковые и безбашенные нужны, тем более перспективные. И техномаг — редкий класс, немногие его качать берутся.
        — Трофеи, Сигурд… С ними как?
        — Да как хочешь,  — отмахнулся напарник по недавнему бою.  — Обычно пополам пилят. Пополам от всего, что с тел взяли.
        Кивнул в знак того, что ситуацию понял, после чего дотронулся до тушки Большого Боба. Теперь бы еще про собственный отброшенный на камни мостовой метатель не забыть. Затем сделать несколько шагов, остановиться и проделать ту же операцию с останками неудачливого вояки.
        Ага… есть контакт… Хороший такой, вкусный, многообещающий. С вояки упал щит. Тот самый, со встроенным метателем, явно не самый дешевый. Мне-то он на фиг не сдался, а вот Сигурду может оказаться вполне себе в масть. А маг… Этот порадовал лишь выпавшим колечком, дающим +3 к Воле. Лишним не будет, но ничего сверхвыдающегося в трофее нет. Ну да ладно, сейчас разделим… как-нибудь.
        Так, бонусы. Ну, насчет взятого в поединке пятнадцатого уровня упоминать особо не стоит, полученное достижение — разговор особый.
        — ВЫ ПОБЕДИЛИ В ПОЕДИНКЕ ПРЕВОСХОДЯЩЕГО ВАС БОЛЕЕ ЧЕМ НА ПЯТЬ УРОВНЕЙ ПРОТИВНИКА И ПОЛУЧАЕТЕ ОСОБЕННОСТЬ ДУЭЛЯНТ. ТЕПЕРЬ В БОЯХ С ДРУГИМИ ТЕНЕРОЖДЕННЫМИ КО ВСЕМ ВАШИМ АТАКАМ ДОБАВЛЕНО +5 % ВОЗМОЖНОСТИ НАНЕСЕНИЯ УРОНА, ФИЗИЧЕСКОГО И МАГИЧЕСКОГО.
        Вроде не бог весть какой бонус, но ведь я стопроцентно уверен, что у него есть дальнейшие ступени развития. Если открыть их, то обнаружатся весьма радующие перспективы. Только чую я, что сложно это будет, очень сложно.
        — Всех прошу в «Золотую подкову»!  — вновь взревел Сигурд.  — Всем, кто захочет, пиво или по бокалу любого вина… Угощаю! Сегодня мой день.
        Народ упрашивать не пришлось. Погудеть в трактире многим в радость, а уж на халяву тем паче. Вряд ли игроки собирались задерживаться там надолго, но уж на полчаса наплыв клиентов держащим «Золотую подкову» змеелюдам был обеспечен.


        Поздравления. Много поздравлений, даже слишком много. Все же не сильно я люблю известность, в ней отрицательных моментов куда больше, чем положительных. Это я еще в реальности понял, когда за моей шкурой стали гоняться кровники из разных там аулов… Здесь же тоже недоброжелатели есть, и теперь градус их ко мне нелюбви существенно вырос. И еще будет расти, я себя знаю.
        Но вот поздравления от Хель и Хельги были приятны. Как-никак приятели, знакомые личности, а тут уже совсем другие впечатления. Мы сидели за столиком вчетвером, Сигурд говорил и говорил. А мы лишь слушали. Поток сознания храмовника из клана Мьельнир, как ни странно, совсем не утомлял. Парень рассказывал о клане, его войнах, постепенном выдавливании с сопредельных территорий кое-кого из совсем оборзевших конкурентов, причем рассказ лился легко, изобиловал красочными подробностями, легким, не сильно пошлым юмором. Хорошо… А вот интерес к нам как к возможным членам клана лично меня в настоящий момент не устраивал. Пока у меня совсем иные цели.
        Хм… А ведь если поступит прямое предложение, то придется быстро слепить весомые отмазки. Портить отношения нет смысла, жестко отказываться тоже, потому как в будущем все по-разному сложиться может. О, идея! Просто, но со вкусом можно отговориться, что до определенного уровня необходимо прокачиваться самому, не будучи встроенным в клановые схемы. А то знаю я их — быстро подвесят к моим собственным желаниям абстрактные «интересы клана», причем возражать в такой ситуевине будет ох как непросто.
        — Сигурд, а у тебя у самого серьезных неприятностей из-за произошедшего не будет?  — поинтересовалась Хель, кое-чего слышавшая о склочности Ледяных Убийц.  — Ты же не по приказу главы клана или кого-то пониже действовал.
        — Неприятности? Да о чем тут говорить можно… Если у нас есть возможность щелкнуть по носу любого из «ледышек», то мы делаем это обязательно. Меня не только не выругают, а, наоборот, похвалят. Я ж в клане недавно, как и в игре, мне надо очки набирать. Вот и набираю!
        — Смотрел я инфу о клане. Молодой, но развивающийся, базы не только в Карахе, но и в других местах. Центральная тоже сама по себе.  — А это уже Хельги счел возможным вставить свои пять копеек.  — На форумах пишут, что если все и дальше так пойдет, то через год или где-то около того Мьельнир выбьется на самый верх, потеснив многих старожилов на вершине «хит-парада».
        Сигурд в ответ лишь неопределенно пожал плечами, не желая развивать тему. Оно и верно, все мы, тут сидящие, для него лишь случайные знакомые, которым разбалтывать информацию о клане не стоит. Да и руководство не поймет подобной словоохотливости, с радостью настучит по шапке любителю почесать свой длинный язык.
        Знали это и Хельги с Хель, и не особенно настаивали. Так, осторожное зондирование на предмет приклеиться к перспективной команде. Я их понимал и даже поддерживал. Да и сам не собирался терять контакт с Сигурдом, тем паче он сам мосты наводил. Конечно, его голос в клане сейчас явно имеет мало веса. Но он тоже недавно в Скарлайге. А перспективы? Они есть у любого, хотя надо учитывать специфику. Это для них для всех игра, а к играм относятся по-разному. Есть упертые геймеры, днюющие и ночующие в любимом виртмире. Но имеются и другие, заходящие сюда лишь время от времени, а то и вовсе эпизодически.
        Ха, да я и сам к игровым мирам был не слишком близок. А вот впечатался, со всей возможной скоростью и на максимальную глубину. А относительная уникальность ситуации и поставленных целей — это уже нюансы. К тому же рассказывать о них я никому не собираюсь. По крайней мере еще о-очень долго не собираюсь.
        — Ма-акс! Проснись, а то замерзнешь…
        — Что такое?  — встрепенулся я и тут же врубился в ситуацию. Хм, опять погрузился в раздумья, и лишь полученный от Хель тычок под ребра заставил снова трезво оценить ситуацию.
        — Ты что, прямо тут уснуть решил? Может, тебе в реал выйти, поспать по-человечески?
        — Да нет, это я так, задумался. И к тому же не так давно я тут, а делать все равно особо нечего сейчас.
        — Ну ладно. А вот мы, наверное, временно выходим из игры. Завтра появимся, ближе к вечеру. Дела…
        — Оно понятно. Появляйтесь и пишите. Всегда рад слышать и видеть,  — подмигнул я кендерше, после чего добавил: — Ну а за мной не заржавеет, если что случится, мигом проявлюсь. Главное, чтобы вы оповестить не запамятовали.
        Хель мило улыбнулась, помахала рукой и… через секунду ее фигура подернулась рябью, стала полупрозрачной, а затем и вовсе исчезла. Следом за девушкой вышел из вирта и Хельги, оставив нас с Сигурдом тет-а-тет. Что ж, оно и неплохо. Сейчас закруглим одну тему, да и побреду я по своим делам. Каким? А там видно будет. Пока же…
        — Ну что, щит трофейный мне самому не требуется, а вот тебе или кому-то в твоем клане пригодится. Так?
        — Так,  — не стал лукавить храмовник.  — Повезло, что он с «ледышки» в качестве лута выпал. А вот с Большого Боба только колечко хитрое. Но бились вместе, а уговор я сам озвучил — пилим пополам. Вот и спрашиваю, тебе кристаллами по средней цене или вещичками?
        — Финансы — дело наживное, а вот экипироваться мне не вредно. Недавно в игре, сам понимаешь.
        — Недавно это сколько?  — проявил любопытство Сигурд.  — Четырнадцатый уровень за один день не получить.
        — Уже пятнадцатый. И не за день, а за три.
        — Три? Гляжу, горишь неугасимым пламенем энтузиазма… Не надорвись.
        — Масть так легла,  — отмахнулся я.  — Везло пару раз, а вот что дальше будет, тут гадать не стану. Но планы у меня серьезные. Не хочу на задворках Скарлайга болтаться, потому, кстати, и в Карахе проявился. Перспективы… хотя и замешенные на риске.
        Сигурд понимающе усмехнулся, после чего уставился в экран стимкомпа. Похоже, сообщение… Вскоре и сам стал быстро-быстро нажимать кнопки.
        — Сейчас, Макс, тут как раз про щит трофейный… Ага, есть! Тебе вроде колечки в тему оказались?
        — Есть такое.
        — Ну вот и бери их. Оптом.
        Та-ак… Знакомо, однако. Только вот тут какой нюанс имеется — я не вчера родился и, прежде чем завести сей разговор, пошарил на форуме по полной, выясняя примерную стоимость добытого нами щита. Заодно и цену колечек прикинул. Не сходилось, причем сильно. Вот и получилось, что в ответ на предложение с двойным дном Сигурду достались искренняя улыбка и следующие слова:
        — Ну не держи ты меня за полного неуча в делах торговых… Колечки типовые, а щит такой куда дороже обойдется. Раза в два, если по тем же аукционам посмотреть.
        — Хм…
        — Вот и я о том же. Впрочем, я за прибылью особо не гонюсь, но предложенное — совсем уж перебор, даже учитывая выстраивание нормальных отношений с твоим кланом. Понимаешь?
        — Не дурак. Проверка, сам понимать должен. Мне оттуда,  — собеседник постучал пальцем по экрану стимкомпа,  — несколько вариантов обмена скинули. Но лучше и быстрее, если возьмешь или кристаллами, или кристаллами, но в меньшем количестве — в довесок к кольцам.
        — Лучше довеском. Однако тут смотря какой толщины он будет.
        Сигурд малость призадумался, погладил пальцами подбородок и выдал:
        — Шесть рубинов плюс кольца, которые я тебе одолжил, плюс снятое тобой с мага. Идет?
        — Вполне. Я же говорю, торговаться с тобой мне не слишком хочется, а нынешнее предложение довольно пристойное, чтобы себя уважать. Так что по рукам.
        — По рукам!
        Мы оба понимали, что объявленная цена за щит все равно существенно занижена, но уже не чрезмерно. Я сохранял как лицо, так и начальный прогресс в отношениях с кланом Мьельнир. Ну а Сигурд… тому тоже много чего перепало. К примеру, выгодная для клана сделка и, чего греха таить, улучшение мнения о себе в глазах соклановцев. Состоявшийся поединок нашумел, этого не скрыть. Теперь осталось лишь грамотно распорядиться потенциалом.
        Ну а я… Шесть колец плюс одно — штуки, важные для нынешнего уровня развития. Из этих шести три давали +2 Выносливости, два столько же, но еще и +1 к Силе. Последнее же особенно радовало — Выносливость +3 и Сила +1. В общем, экипировавшись сей бижутерией, я чувствовал себя куда более надежно, а то ведь пара серьезных ударов — и все, амбец, причем полный.
        Дело двигалось к вечеру. Вот и Сигурд засобирался по делам, явно важным. Однако он обещал непременно проявиться в самом скором времени, да не просто так, а с определенными предложениями. В ответ же на мое замечание, что пока собираюсь оставаться вольным стрелком, им было заявлено:
        — И что с того? Клан сам на себя не замкнут. А рисковые люди всегда нужны. Даже на твой нынешний уровень может кое-что из работы найтись. Потом — так еще больше, особенно в Карахе. Надеюсь, ты не будешь против?
        — От конкретных предложений зависит, а еще от оплаты. Ты проявляйся, предлагай, а там уже решим.
        На том и договорились. Сигурд вышел из вирта, оставив меня в несколько уставшем, но вполне довольном состоянии. День в любом случае прошел не зря, к тому же я собирался заняться еще чем-нибудь полезным. Ну не устраивал меня нынешний пятнадцатый уровень, и все тут!



        ГЛАВА 19

        Я сидел в одиночестве за столиком, бездумно вращая в руках опустевший кубок… Мысли текли как-то лениво, сказывался недавний поединок с выбросом адреналина, да и внезапное расслабление после него вкупе с необходимостью отбиваться от «благодарных зрителей» тоже нервы не успокоило. По-хорошему надо было вставать и начинать заниматься либо делом, либо уж устроить себе отдых, но… короче, отходняк, и этим все сказано.
        Вз-з… Стимкомп — ты дьявольское изобретение! Никакого звука он не издает, но игнорировать его просто нереально, если только не выставить специальный режим. Вибрация, она тут реализована не как у обычного сотового телефона. Она намного круче. В общем, даже если захочешь, то все равно не пропустишь входящее сообщение.
        И что у нас на сей раз? Кто мешает юному усталому техномагу насладиться нирваной после тяжелых испытаний? Оказывается, всего лишь другой техномаг. Урзалл, чтоб ему пусто было! Ведь сам же писал, что у меня гарантированно есть два дня, а то и целых три, на отдых, подготовку и вообще ничегонеделание. Что, уже изменения произошли? И вообще, неписи явно начинают себя вести слишком уж интеллектуально, словно и не совсем ИИ, а нечто большее и… настораживающее.
        Брр! Хватит, Макс, думы думать, а то вечно тебя в странные степи заносит. Лучше открой сообщение и посмотри, что да как.
        — ЭТО СНОВА УРЗАЛЛ, ЮНЫЙ ТИФЛИНГ, ВЕЧНО ОКАЗЫВАЮЩИЙСЯ НА ГРЕБНЕ ОГНЕННОЙ ВОЛНЫ. ПРИНОШУ ИЗВИНЕНИЯ, ЧТО ВЫНУЖДЕН ПОБЕСПОКОИТЬ ТЕБЯ РАНЬШЕ МНОЙ ЖЕ ОТВЕДЕННОГО СРОКА, НО СИТУАЦИЯ ТРЕБУЕТ СКОРОГО РЕШЕНИЯ.
        В СВЯЗИ С ТЕМ, ЧТО ТВОЙ КОНФЛИКТ С ГИЛЬДИЕЙ РАВНОВЕСИЯ НЕ УГАСАЕТ, АФФОМЕТ, С КОТОРЫМ Я СВЯЗЫВАЛСЯ, ПРЕДЛОЖИЛ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЕГО В НАШИХ ОБЩИХ ЦЕЛЯХ. НАШИХ, МАКС, ПОТОМУ ЧТО ГИЛЬДИЯ НЕ ПРЕДУСМАТРИВАЕТ В СВОИХ ПЛАНАХ УСИЛЕНИЯ ВЛИЯНИЯ ТИФЛИНГОВ В СКАРЛАЙГЕ. ТЫ ГОТОВ ПРИНЯТЬ ПОСИЛЬНОЕ УЧАСТИЕ В ДЕЛАХ КРУГА?
        Вот и вопрос. На который требуется дать незамедлительный ответ. Есть ли у меня выбор? Ну… Он есть всегда, вот только отклоненное предложение сделает мой путь дальнейшего развития куда более хлопотным.
        Почему так? Тифлинг в Скарлайге если не пария, то по любому почти все неписи плоховато относятся к представителям этого народа. Следовательно, получить серьезную цепочку заданий мне будет сложно… Очень сложно, если испортить отношения с Аффометом и его пока загадочным Кругом без веской на то причины. Так что соглашаемся, но держим нос по ветру. Тут ведь всегда начеку надо быть, особенно в случае, если в воздухе станет разноситься неповторимый аромат выгребной ямы.
        Посылаю подтверждение в виде краткого сообщения на адрес Урзалла.
        — ПРЕДЛОЖЕНИЕ ПРИНИМАЕТСЯ, НО МНЕ НУЖНА ИНФОРМАЦИЯ. БЕЗ НЕЕ ОТ МЕНЯ МЕНЬШЕ ПРОКУ, ЧЕМ МОГЛО БЫТЬ.
        — ИНФОРМАЦИЯ БУДЕТ. ГИЛЬДИЯ РАВНОВЕСИЯ — ДАВНИЙ ВРАГ КРУГА, И НАПАДЕНИЕ НА ТЕБЯ ЕЕ АДЕПТОВ В САМОМ НАЧАЛЕ НЕ ЯВЛЯЛОСЬ СЛУЧАЙНЫМ. ЭТО БЫЛА АКЦИЯ УСТРАШЕНИЯ, НАПРАВЛЕННАЯ СПЕЦИАЛЬНО НА ТЕХ ТЕНЕРОЖДЕННЫХ, КОТОРЫЕ ТОЛЬКО ПОЯВИЛИСЬ В НАШЕМ МИРЕ. ЧАЩЕ ВСЕГО ОНИ ДО ПОРЫ ДО ВРЕМЕНИ ОСТАВЛЯЮТ В ПОКОЕ ТЕНЕРОЖДЕННЫХ, СВЯЗАННЫХ С КРУГОМ, НО ТЫ СУМЕЛ ИХ РАЗОЗЛИТЬ. ЗА ТОБОЙ УЖЕ ДВЕ ЛИКВИДАЦИИ ИХ ПЕШЕК, ПРИЧЕМ ВТОРОЙ ЛИКВИДИРОВАННЫЙ — ОДИН ИЗ ТЕХ, КТО ВЗЯЛ ЗАКАЗ НА ТВОЮ ГОЛОВУ.
        — ХРАМОВНИК ФАРКХА? НО ОН НЕ МОГ ПРЕДСКАЗАТЬ МОЕ ПОЯВЛЕНИЕ В ТОМ ПОДЗЕМЕЛЬЕ…
        — ОН ЭТОГО И НЕ ДЕЛАЛ. ПРОСТО ХРАМОВНИК ОДИН ИЗ ОХОТНИКОВ ГИЛЬДИИ РАВНОВЕСИЯ, ОДИН ИЗ МНОЖЕСТВА. УВИДЕЛ ТЕБЯ И РЕШИЛ ВЫПОЛНИТЬ ЗАДАНИЕ. НО НЕ ПОВЕЗЛО. ЗАТО ТЕПЕРЬ НАГРАДА ЗА ТЕБЯ ЗАМЕТНО УВЕЛИЧИЛАСЬ. НЕ УДИВЛЮСЬ, ЕСЛИ ИНФОРМАЦИЯ СКОРО БУДЕТ В ОТКРЫТОМ ДОСТУПЕ. ЭТО ПРИВЕДЕТ К ТОМУ, ЧТО ЗАКАЗ СМОЖЕТ ВЗЯТЬ КТО УГОДНО.
        — ПЛОХО… В КАРАХЕ МНЕ СТАНЕТ… НЕУЮТНО.
        — ДА. ТЫ ЕЩЕ СЛИШКОМ СЛАБ, ТЕБЕ НАДО РАСТИ. НО ВСЕ СТОИТ ИСПОЛЬЗОВАТЬ С ТОЛКОМ, А ОСОБЕННО ТВОЮ ВРАЖДУ С ГИЛЬДИЕЙ РАВНОВЕСИЯ. ОНИ ИЩУТ ТЕБЯ В КАРАХЕ, А ТЫ ВРЕМЕННО ПЕРЕЙДЕШЬ В ДРУГОЙ ГОРОД, ГДЕ У НАС ТОЖЕ ЕСТЬ ДЕЛА. И У ГИЛЬДИИ ЕСТЬ. А НАМ ОЧЕНЬ НЕ ХОЧЕТСЯ, ЧТОБЫ ОНИ У НИХ ТАМ БЫЛИ. ПОНИМАЕШЬ МЕНЯ, ЮНЫЙ ТИФЛИНГ?
        Ну а кто ж тебя не понимает, старый хитрый лис? Разве что наивные романтики, да и это под вопросом. Если у меня хреновые отношения с Гильдией, то хуже они вряд ли станут. Следовательно, можно использовать мою персону при выполнении откровенно враждебных по отношению к ценителям Равновесия поручений. Что ж, посмотрим, что именно на меня собираются вывалить.
        — ВСЕ ПОНЯТНО. ЧТО ТРЕБУЕТСЯ ОТ МЕНЯ И КАКОГО ИМЕННО МЕСТА ЭТО КАСАЕТСЯ?
        — ГОРОД ЛЛОЙН. ТАМ СИЛЬНОЕ ВЛИЯНИЕ У НЕСКОЛЬКИХ КЛАНОВ ДРАКОНИДОВ, ДА У КАПИТАНОВ, КОМАНДУЮЩИХ НЕ ТО ТОРГОВЫМИ ЭСКАДРАМИ, НЕ ТО ОТКРОВЕННО ПИРАТСТВУЮЩИМИ НА МОРЯХ. ТОРГОВЕЦ И ПИРАТ В ЛЛОЙНЕ ЛЕГКО УЖИВАЮТСЯ НА ОДНОМ КОРАБЛЕ, ЧАСТО И ВНУТРИ ОДНОГО ТЕЛА. НО ВНУТРИ ГОРОДА ПОДДЕРЖИВАЕТСЯ ПОРЯДОК, НИКОМУ НЕ НУЖНЫ БЕСПОРЯДКИ В МЕСТЕ БАЗИРОВАНИЯ СУДОВ, ОБШИРНЫХ СКЛАДОВ И ТАМ, ГДЕ ВОТ УЖЕ НА ПРОТЯЖЕНИИ МНОГИХ ЛЕТ ЖИВУТ СЕМЬИ. ПО СРАВНЕНИЮ С КАРАХОМ ЭТО ДОВОЛЬНО ТИХИЙ ГОРОД. НО НЕ СОВСЕМ…
        — В ЧЕМ НАША ПРОБЛЕМА?
        — СЕГОДНЯ ОДНИМ ИЗ НОЧНЫХ РЕЙСОВ НА ПАССАЖИРСКОМ ДИРИЖАБЛЕ В ЛЛОЙН ВЫЛЕТАЮТ ДВЕ ФИГУРЫ ИЗ ГИЛЬДИИ. СВОЮ ИСТИННУЮ СУТЬ ОНИ СКРЫВАЮТ ПОД МАСКАМИ МЕЛКИХ КЛЕРКОВ ОДНОГО ИЗ БАНКОВ, ИМЕЮЩИХ ФИЛИАЛЫ КАК В ЛЛОЙНЕ, ТАК И В КАРАХЕ. ЦЕЛЬ — ПРОВЕДЕНИЕ ПРЕДВАРИТЕЛЬНЫХ ПЕРЕГОВОРОВ С КЕМ-ТО ИЗ ВЛИЯТЕЛЬНЫХ ПЕРСОН. С КЕМ ИМЕННО, МЫ НЕ ЗНАЕМ. ОНИ НЕ ДОЛЖНЫ ПРОВЕСТИ ЭТИ ПЕРЕГОВОРЫ.
        — ЛЕГКО СКАЗАТЬ… МОЙ НЫНЕШНИЙ УРОВЕНЬ МАЛО ПРИГОДЕН ДЛЯ УСТРАНЕНИЯ СЕРЬЕЗНОГО ПРОТИВНИКА. ЭТО БЕЗУМИЕ — РАССЧИТЫВАТЬ НА ТО, ЧТО Я СПРАВЛЮСЬ С ДВУМЯ ДОВЕРЕННЫМИ ЛИЦАМИ ГИЛЬДИИ.
        После этих слов последовала минута молчания, но потом ко мне пришло новое сообщение:
        — УТОЧНЯЛ… ЭТО ПРОСТО ПЕРЕГОВОРЩИКИ, К ВОИНАМ И МАГАМ ОТНОШЕНИЯ НЕ ИМЕЮТ. ОХРАНА ВСТРЕЧАЕТ ИХ ПРИ ПОСАДКЕ В ЛЛОЙНЕ, В ВОЗДУХЕ БЕЗЗАЩИТНЫ. ЭТО ЛУЧШИЙ ШАНС ВЫПОЛНИТЬ ЗАДАНИЕ. БЕРЕШЬСЯ?
        Твою же так и эдак! Вот просто толкают меня принять задание да окончательно влиться в противостояние Круга, явно завязанного на интересы определенной части тифлингов, недовольных своим нынешним положением и приснопамятной Гильдией Равновесия. Согласиться, что ли? Все как раз в моем стиле, то есть имеется гарантированная масса рискованных, но перспективных при условии удачи заданий. И проблемы прокачки меня любимого наверняка решатся быстро. Про финансы тоже забывать не следует, путь техномага требует много, нужно ну просто жутко много кристаллов на покупку материалов для имплантов и их нормальную, качественную установку.
        — СОГЛАСЕН!  — напечатал я, отрезая себе возможность передумать. — ТОЛЬКО ПОДОБНУЮ РАБОТУ ЛУЧШЕ НЕ В ОДИНОЧКУ ДЕЛАТЬ, А С НАПАРНИКОМ. ТАК ЧТО НУЖЕН АВАНС, ДА И ВООБЩЕ, В ТВОИХ ЖЕ ИНТЕРЕСАХ, УРЗАЛЛ, ВИДЕТЬ МЕНЯ ЗДОРОВЫМ, СИЛЬНЫМ И УВЕШАННЫМ ХОРОШИМИ ИМПЛАНТАМИ.
        — БУДЕТ ТЕБЕ АВАНС. ШЕСТИ РУБИНОВ ДЛЯ НАЧАЛА ДОСТАТОЧНО, А ПОТОМ ТЕМ БОЛЕЕ НЕ ОБИЖУ. И С ИМПЛАНТАМИ ПОМОГУ, ЕСЛИ В МЕРУ РАЗУМНОГО. ВЫЛЕТ РЕЙСОВОГО ДИРИЖАБЛЯ НА ЛЛОЙН В ДЕСЯТЬ ЧАСОВ ВЕЧЕРА. НЕ ВЗДУМАЙ ОПОЗДАТЬ. БУДУТ ВЫКУПЛЕНЫ ДВА БИЛЕТА, ОТДАДУТ ИХ ТОЛЬКО ТЕБЕ И НИКОМУ ДРУГОМУ. ЧУТЬ ПОЗЖЕ СБРОШУ ОПИСАНИЕ ЦЕЛЕЙ, НЕ ПЕРЕПУТАЕШЬ. УДАЧИ ТЕБЕ, МАКС, СТОЯЩИЙ НА ПОРОГЕ КРУГА…
        Все. Предварительная договоренность достигнута. Аванс… Вот и он, практически мгновенно материализовался, тем самым подтверждая высокий класс работы Центрального банка Скарлайга, находящегося под полным контролем администрации игры. Под полным, потому как имеются и другие банки, контролируемые частично как бы местными, то есть искусственным интеллектом или топовыми кланами. Первые, само собой разумеется — та же администрация, только проявленная косвенным образом. Зато вторые… У-у, тут дело особое. С игроков, подавшихся в банковское дело, дерут неслабые сборы в реальных деньгах, но те и выкручиваются как-то и остаются в прибытке. Как? А бес их ведает, меня оно и раньше не интересовало. Да и сейчас интерес только-только начал проклевываться.
        В любом случае я разбогател на 6 рубиновых кристаллов, что в моем положении весьма существенно. Да, к тому же пришло сообщение с четкой формулировкой полученного от Урзалла задания.
        — ВЫ ПОЛУЧИЛИ ЗАДАНИЕ «СМЕРТЬ ПОСЛАННИКОВ». НЕОБХОДИМО ПРЕДОТВРАТИТЬ ВСТРЕЧУ ЧЛЕНОВ ГИЛЬДИИ РАВНОВЕСИЯ ИЗ КАРАХА, ЧТО НАПРАВЛЯЮТСЯ В ЛЛОЙН. ВЫПОЛНЕНИЕ МИССИИ ВАРИАТИВНО. НАГРАДА ВАРИАТИВНА. ПОЛУЧЕННЫЙ АВАНС — 6 РУБИНОВ. ПРИ НЕУДАЧЕ ЕГО НЕОБХОДИМО ВЕРНУТЬ В ТРОЙНОМ РАЗМЕРЕ, ИНАЧЕ ОТНОШЕНИЯ С УРЗАЛЛОМ И АФФОМЕТОМ БУДУТ БЕЗВОЗВРАТНО ПОДОРВАНЫ.
        Вот уж не сомневаюсь. Жесткие условия всегда идут рука об руку с самыми перспективными миссиями. Так что будем стараться все делать аккуратно. Не хочется упускать возможность поднять уровень быстро и качественно.
        Итак, моя дорога лежит к вышкам дирижаблей. Цель — двое не то курьеров, не то переговорщиков из Гильдии Равновесия. Задача — не дать им добраться до цели, а чисто силовым образом решить данный вопрос… теоретически можно, но вот на практике слишком велик риск вляпаться в нехорошую для себя ситуацию. Тоньше надо действовать, с фантазией, а вовсе не с помощью топора и чьей-то матери.
        Время… Плохо со временем! Хельги и Хель вне Скарлайга, и вряд ли их сейчас можно отловить. Брать обычную «болванку» за-ради отвлечения внимания, рискуя, что она будет тупить много и в самые неподходящие моменты? На фиг! Тогда что? В теории можно попробовать потрясти Сигурда, а точнее, попробовать взять в напарницы кого-то из его знакомых женского рода, причем не важно, состоят они в Мьельнире или нет. Вот только за такую услугу придется расплачиваться, причем вряд ли финансами. Сигурд может потребовать дать расклад по теме и поинтересоваться насчет прочей информации. Мне же отвечать ему не с руки. М-да, засада. Неужели все же в одиночку работать?
        Стоп! Есть один вариант. Скрестил пальцы на удачу и набрал сообщение, которое и оправил по адресу. Теперь надо ждать ответа, благо напротив значка с именем мигает зеленый огонек, показывающий, что девушка находится в игре. Ну же, давай, отвечай…
        — МАКС? Я ТУТ НЕМНОГО ЗАНЯТА, ПЫТАЮСЬ ОДНО ИЗ РЕМЕСЕЛ ПРОКАЧАТЬ. ЧТО-ТО ВАЖНОЕ?
        — ВАЖНОЕ, АЛИЭНЭЛЬ, ОЧЕНЬ ВАЖНОЕ. В ТОМ СЛУЧАЕ, ЕСЛИ ХОЧЕШЬ И ОПЫТ ПОЛУЧИТЬ, И ПОДЗАРАБОТАТЬ НЕ САМЫМ СЛАБЫМ ОБРАЗОМ. ИНТЕРЕСУЕТ?
        — НУ… ВСЕ ВЫ ТРОЕ КО МНЕ ТАК… ПО-ЧЕЛОВЕЧЕСКИ. Я ДАЖЕ НЕ ДУМАЛА…
        Не дожидаясь, пока эльфийка-ульфхеднар утопит меня в очередном потоке смущенного подсознания и еще парочке подобных сообщений, я поспешил отписаться еще разок, уже более конкретно.
        — ЦЕПОЧКА ТЕБЕ ТОГДА ПОЛЕЗНАЯ ДОСТАЛАСЬ. КОНКРЕТНОГО ЛУТА НЕ ОБЕЩАЮ, НО ВОТ СОЛИДНОЕ КОЛИЧЕСТВО КРИСТАЛЛОВ, НА КОТОРЫЕ В ЛЮБОМ ПРИЛИЧНОМ МАГАЗИНЕ ХОРОШО ЗАТАРИШЬСЯ ОРУЖИЕМ И БРОНЬКОЙ,  — ЭТО МОГУ ОБЕЩАТЬ С ВЫСОКОЙ ВЕРОЯТНОСТЬЮ.
        — НАДЕЮСЬ, ТЫ МЕНЯ НЕ ПЭКАШИТЬ[17 - Пэкашить — производное от ПК, то есть Player Killer (убийца игроков). Занятие в подобных играх местами крайне выгодное, но рискованное. ПК частенько становятся объектами охоты, за головы некоторых назначается солидная награда от лица администрации игры (или ассоциированными с ними персонажами), а также другими игроками, желающими наказать пэкашера.]ПРИГЛАШАЕШЬ? А ТО СЛУХ О ТВОЕМ ПОЕДИНКЕ С ЛЕДЯНЫМИ УБИЙЦАМИ ДО МЕНЯ УЖЕ ДОШЕЛ. ОЙ…
        — ХЕЛЬ БОЛТАТЬ ИЗВОЛИТ…  — НАПИСАЛ Я ЕЙ В ОТВЕТ.  — ПРЕДСКАЗУЕМО, ТАК ЧТО ТЫ НЕ СМУЩАЙСЯ. ЭТО НИКОИМ ОБРАЗОМ НЕ СЕКРЕТ, ВПОЛНЕ СЕБЕ ОТКРЫТАЯ ИНФОРМАЦИЯ. НУ ТАК ЧТО НАСЧЕТ ВЫГОДНОЙ РАБОТЕНКИ НА ДВОИХ? И НИКАКОГО УБИЙСТВА ИГРОКОВ, Я ВСЕГО ЛИШЬ ВЫБОРОЧНЫЙ ГЕНОЦИД СРЕДИ НЕПИСЕЙ УСТРАИВАЮ. НАДЕЮСЬ, ПРОТИВ ЭТОГО ТВОЯ НЕЖНАЯ ДУША НЕ ПРОТЕСТУЕТ?
        Душа не протестовала, а к тому же жаждала интересных похождений в игре, а заодно и хорошего лута. Насчет последнего я ничего гарантировать не мог, но вот первое — без вопросов. Планируемая мной акция — это не монстров по подземельям вырезать, тут иной подход. Да и самой Алиэнэль полезно будет чуток выделиться из стандартной массы игроков. Особенно для ее психотипа, которому даже тут, в виртуальном мире, не чужды скромность и смущение.
        В общем, договорились, что она без четверти десять подходит к району, где к специально выстроенным вышкам швартуются величественные дирижабли, развозящие пассажиров в разные концы Скарлайга. Телепорты тут тоже в ходу, но вот их стоимость, она просто зашкаливает. Потому далеко не все, и уж тем более не всегда позволяют себе подобную роскошь. А полет на дирижаблях — это вполне доступно. Тем более что скорость у них куда выше, чем у нескладных конструкций нашего реального мира. Магия… однако в Скарлайге она всегда помогает геймерам ощущать себя максимально комфортно. Ну, в тех местах, которые для этого и создавались разрабами.
        Времени до без четверти десять еще было предостаточно, так что бежать сломя голову смысла не имело. Мог подняться в снятую комнату и отдохнуть, а мог и просто не спеша пройтись или проехать по городу. Заодно посмотреть на район возле крепостных стен, ведь там я толком побывать не успел. Или же…
        Или заняться подготовкой к той пакости, которую собирался устроить своим будущим жертвам? Они же не игроки, а неписи, то есть просчитать их несколько проще, несмотря на очень высокий уровень имитации мышления местными ИИ. Если человек ухитряется успешно обманывать хитрецов человеческого рода, то уж порождениям искусственного разума перед нашей хитростью точно не устоять. Особенно если хитрости окажутся не совсем уж шаблонными.
        Решено! Пойду… за тем, что однозначно понадобится в качестве инвентаря для той затеи, которую я планирую. Заранее предвкушаю реакцию Алиэнэль на то, что я ей предложу. Надеюсь, что это поможет ей избавиться от некоторой части присущей скромности. Да и мне, честно признаться, будет интересно понаблюдать за девицей, попавшей в не самые привычные для себя условия. Вот только угадать бы с размерами… Ну не большой я специалист в деле прикидки «на глазок» размера дамских шмоток. Хотя… если кое-какие детали гардероба и окажутся чуть меньше, то все равно их носительница привлечет не меньшее, а, скорее, даже чуть большее внимание.
        Улыбаясь и мысленно потирая руки, я вышел из «Золотой подковы», а вскорости подобравший меня наемный экипаж покатил навстречу очередным приключениям. Жизнь все же и прекрасна и удивительна… ну а наш долг перед ней — раскрасить мир еще более яркими и насыщенными красками. Этим я и займусь. Обещаю.


        Ровно без четверти десять, то есть в назначенный срок, я подъехал к месту встречи. Эльфийка уже была там, тем самым демонстрируя свою пунктуальность. В то же время Алиэнэль «порадовала» меня полным боевым облачением. Ничего, мы ее озадачим необходимостью переодеться. Но чуть-чуть позже, а сейчас…
        — Привет еще раз, Алиэнэль, рад видеть тебя воочию. Еще больше рад, что ты приняла мое предложение насчет совместной работы. Так что вперед и с песней — грядем к билетной кассе. Там для нас как раз должно быть два билета.
        — Для нас?  — слегка удивилась эльфийка.  — Ах да, ты же говорил, что мы будем…
        — Тсс! Говорить можно обо всем, но тихо, чтобы излишне любопытные уши не пришлось резко укорачивать. Понимаешь? Ну вот и отлично. Идем тихо и мирно, внимания привлекаем не более, чем обычно.
        Обняв эльфийку, я слегка подтолкнул ее, задавая нужное направление. Твою же… Скованная, словно аршин проглотила и жидким азотом запила. Просто статуя в лучах заката, малоподвижная и абсолютно каменная, вроде охранных големов.
        — Алиэнэль, красавица ты наша, свободнее себя веди, свободнее,  — прошептал я в ее заостренное ушко.  — Мы сейчас будем изображать парочку Тенерожденных, находящихся в каких-то там отношениях, летящих в Ллойн за-ради отдыха — посмотреть на красоты, да и полюбоваться на красоты Скарлайга с высоты тоже не возражающих. Так что улыбайся, веди себя в должной мере раскованно. А то ведь со стороны ты сейчас даже не на охранника похожа, а на заложницу в руках стр-рашного злодея. Расслабься и наслаждайся спектаклем.
        — Может, не надо…
        — Надо, Аль, надо,  — усмехнулся я.  — Мало того, вот сейчас билеты возьмем, так потом еще и облик тебе менять будем. Не в смысле черт лица и особенностей фигуры, ведь с ними как раз все в ажуре. Не-ет, нам другое потребно.
        — Что?
        — Твое облачение. Будем делать из грозной воительницы роковую красотку. И не пытайся покраснеть, эта особенность в твоей виртуальной аватаре, как я думаю, не предусмотрена. Смущаться тоже не стоит, потому как если есть что показать, то показывать это не просто можно, но прямо-таки нужно.
        Разговаривая, мы подошли к кассе, где симпатичная полуэльфийка, мило улыбаясь, поинтересовалась:
        — Что угодно почтенным клиентам?
        — Угодно два билета на рейс до Ллойна, вылетающий аккурат в десять, то есть через десять же, но минут.
        — Но…
        — Билеты уже забронированы. Вот, смотрите…
        Проведя рукой с прикрепленным к ней стимкомпом над несуразной конструкцией, похожей на металлический куст, украшенный разноцветными камнями, я тем самым идентифицировал свою личность, а следовательно, подтвердил, что два билета должны быть выданы именно мне и никому другому.
        — Прошу прощения, все действительно в порядке,  — вновь обворожительно улыбнулась девушка, вручая мне два прямоугольника из прочного картона, на которых перфоратором был выбит сложный рисунок, а заодно и наложено простенькое заклятие, мешающее подделывать билеты. Нет, подделать их можно было, но вот затраты на это приблизились бы к той сумме, которую надо было заплатить легально. И кому оно такое мошенничество нужно?
        Выразив парой слов благодарность за быстрое обслуживание, я двинулся в сторону башни, к которой уже давно причалил нужный нам дирижабль. Идти до нее требовалось минуты три, а значит, время имелось. Осталось лишь завернуть по дороге в… дамскую комнату, где Алиэнэль должна была кардинально поменять свой имидж. Подмигнув все еще продолжающей изображать из себя скромницу эльфийке, я произнес:
        — А сейчас берем вот это великолепие, заходим внутрь одной из кабинок в этом строении и быстренько переодеваемся. Срок — три минуты. Бе-эгом!
        Командные нотки в голосе. Четко поставленная задача, ограниченная по времени, да и просто общая ситуация позволили мне избежать каких-то возражений со стороны девушки. Взяв сверток с одеждой, купленной мной в одном из модных, но не слишком пафосных магазинов, она на всех парах унеслась переодеваться. Интереса ради я даже засек время, прикидывая, уложится ли эльфийка в отведенный срок, или же по извечной девичьей традиции хоть немного, но заставит себя ждать.
        Две минуты, две с половиной… Похоже, все будет именно так, как и в других случаях. Две пятьдесят… Мать моя женщина! Вовремя Алиэнэль вернулась, вот уж действительно точность — вежливость королей. Или королев.
        Угадал с размером. И, на мой взгляд эстета со стажем, сам наряд тоже оказался подобран удачно. Немного строгое, но в то же время изысканное, с налетом эротизма платье в викторианском стиле. Черное, с красными вставками и серебряным шитьем, с довольно смелым декольте, но без тени вульгарности.
        — Леди, вы сегодня однозначно неотразимы,  — слегка поклонился я эльфийке.  — Позвольте вашу руку… дирижабль ждет.
        Видно было, что девушка, надев свою привычную маску отстраненности от всего сущего, прикладывает заметные усилия, чтобы держаться подобающим образом. Только здесь эта маска была как раз в тему, идеально дополняла наряд, внося дополнительный штрих в образ неприступной светской дамы. Надеюсь, что новый облик Алиэнэль оценю не только я, но и те, для кого он был разработан. И тогда держитесь у меня!
        Под ручку с прекрасной эльфийкой, которая сейчас никак не связывалась в восприятии людей с воительницей-ульфхеднаром, я направился к башне. Предъявить наши билеты, подняться наверх, мимоходом отмечая заинтересованные взгляды как Тенерожденных, так и неписей. Реакции мужчин на прекрасных дам прописать несложно, а разрабы, надо отдать им должное, не стали слишком уж следовать толерастным веяниям и вводить в мир Скарлайга большое количество педиков и прочих извращенцев. И за это им мое искреннее человеческое спасибо!
        А вот и вход в дирижабль. Ну, само собой, не в украшенный руническими письменами мешок с алхимическим газом, а в гондолу, по своему комфорту заметно превосходящую почти все салоны самолетов нашего мира. Ну а что? Никакого резкого набора высоты, от воздушных ям и болтанки летательный аппарат защищен изолирующими заклятиями, тесноты и в помине нет. Хм, то есть тут нет, а на других, более дешевых рейсах, частенько случается, что продают куда больше билетов, чем полагается.
        Ну да ладно, не мое то дело, да и вообще, сейчас у нас другая задача. Алиэнэль делает все, что и положено, то есть горделиво шествует, приковывая к себе заметный процент внимания пассажиров. Зато я высматриваю тех двоих, которые и являются основной целью нашего пребывания здесь.
        Ага, попались! Они, точно они. Ровно такие, какими их описывал Урзалл в отосланных мне сообщениях. Тангар и драконид, чему не сильно удивляюсь. Ведь для переговоров в Ллойне, да с кланами драконидов, лучше использовать кого-то, родственного крылатым по крови, а не всяких «хнеров с бурга». А в Гильдии Равновесия кого только нет, я уже давно успел это понять.



        ГЛАВА 20

        Время взлета. Отбрасывается складной мостик, связывающий гондолу и причальную башню, закрывается дверь, и дирижабль медленно, но верно начинает набирать высоту. Вот и скорость нарастает, хотя по ощущениям ничего такого определить нельзя. Зато можно догадаться по виду из многочисленных иллюминаторов.
        Хорошо летим. И полет этот должен продолжаться часов этак семь, если не учитывать возможные задержки из-за сильных встречных ветров или попавшегося на пути грозового фронта. Лишь тогда появляется вероятность, что прибытие в пункт назначения немного, но задержится. Да и то слово «немного» в данном случае означает минут двадцать — тридцать, не более того.
        — Ну и как тебе обстановка?  — спросил я у Алиэнэль, уверенный, что она, равно как и я, впервые летит на дирижабле.  — Диваны, кресла. Общий роскошный интерьер. Вон даже стойка бара присутствует, равно как и готовность обслуги выполнить любой каприз клиентов класса люкс.
        — Красиво… Как в холле «Хилтона», только еще эффектнее. Викторианский стиль, но еще более элегантный. Жаль, что у нас его так быстро позабыли, перешли или к модерну, или к еще худшему.
        Эх, как оно неплохо вышло. Удалось нащупать тему, на которую эльфиечка готова была разговаривать без привычного для себя смущения. Вот и разовьем ее. Я в данной теме не сильно большой специалист, но все же хватит знаний на непринужденную беседу, особенно заточенную под интерес к особенностям викторианского декора.
        Сидим, потягиваем принесенные барменом коктейли, беседуем. Типичное времяпрепровождение в светском обществе, да и облик у нас соответствующий. Я ведь тоже свою броньку временно снял, остался в цивильном наряде. Пусть принимают нас обоих не за тех, кто мы есть на самом деле. Хоть немного, да убавится подозрительность, если она вообще здесь и сейчас присутствует.
        Поговорили о викторианском стиле, а теперь чуток переведем тему. Чуток, плавно, то есть на особенности архитектуры городов-портов Скарлайга. Проще говоря, перекинем тему на то, что должно быть более близко некоторым из присутствующих. В дирижабле ведь как игроки, так и местные персоналии, в том числе и из Ллойна. И вот как раз им должно быть хоть немного, да интересно подхватить тему разговора о красотах родного города.
        Подхватили. Сначала довольно лениво, но потом, когда мне удалось пару раз вбросить довольно неоднозначные замечания, принимаемые одними и отрицаемые другими… В общем, дискуссия разгорелась неслабая, вовлекла в процесс даже тех, кто сначала и не собирался в нем участвовать. В том числе и драконида из Гильдии. Оно мне и требовалось.
        Слегка притянул к себе Алиэнэль, старательно изображая влюбленного, зашептал ей:
        — Чуточку внимания к его крылатой персоне. Са-амую малость, иного от неприступной леди, да в присутствии кавалера, ожидать никто не будет.
        Ай! Больно, однако… Алиэнэль явно потихоньку выходила из привычного облика смущенной девицы, раз так щипалась, да еще улыбалась. Ничего, перетерплю, такая она все равно лучше, чем закованная в кандалы скромности и стеснительности.
        Есть контакт. Драконид как раз выдал мнение о том, что крепостные бастионы кланов драконидов, расположенные со стороны моря, строились с учетом не только функциональности, но и красоты. Той красоты, которая для каждого клана своя, поэтому мрачные мотивы шер Витан могут мирно соседствовать с находящимися в километре ажурными конструкциями шер Цванг.
        — Очень интересно, а я о таком и не слышала. Думала, что это просто фантазии архитекторов, желающих украсить родовые замки, а вовсе не клановые мотивы, которых обязательно придерживаются.
        — Это не обязательно, но желательно. Традиции кланов стараются чтить, но не позволяют им довлеть над нами, если они становятся угрозой. Не понимающие этого не выдержали и растворились во тьме минувших веков, леди Алиэнэль.
        О, он обращается к ней по имени. Это хорошо, значит заинтересован в том, чтобы продолжить разговор. Теперь бы ей еще… Нет, ничего советовать пока не стану, пусть попробует сама вести разговор. И ведь ведет! Поинтересовалась именем драконида, мотивируя это тем, что ей хочется узнать, к какому из кланов принадлежит собеседник, какой стиль ближе тем творцам, что состоят с ним в родственных связях.
        — Каунелл нар Гарт,  — представился драконид.  — Наш клан более древний, чем многие, но лучшие времена остались в прошлом. Печально сознавать, что упадок вряд ли обратим.
        — Всегда стоит надеяться, Каунелл нар Гарт. А почему «нар», а не «шер»?
        — Я не принадлежу к правящей верхушке клана, леди. «Нар» — приставка к имени клана, показывающая, что ее носитель хоть и не простой член клана, но и не на вершине.
        — Я не знала…
        — Теперь знайте. Я вам рассказал. Но теперь и вы расскажите, чем вас и вашего спутника привлек наш чудесный город?
        А вот тут уже я скажу. Придумывать нечто, не соответствующее истине, было бы… неразумно. Гильдия Равновесия всегда старается снабжать своих агентов максимально подробной и достоверной информацией. Малейшие несоответствия, и этот объект свернется обратно в колючий клубок, способный подозревать всех и каждого. Значит, говорим правду. Но лишь ту ее часть, которая соответствует моим интересам.
        — Долг крови, нар Гарт. Не мой, а мне… Еду навестить ту, которая связана им со мной. Конкретной цели нет, просто желаю по велению чести убедиться в комфорте и безопасности.
        — Достойно… особенно для тифлинга. Не примите за оскорбление. Просто не все кланы могут сказать, что сохранили о вашей расе хорошую память. Некоторые, но не все.
        — Не приму. Ситуации разные бывают, и все умные об этом знают. Тем более что и ситуация, как я слышал, была… неоднозначная.
        Драконид слегка покривился, но развивать тему, способную повлечь за собой конфликт, все же не стал. Наверняка из-за Алиэнэль, но оно и лучше.
        Поговорили еще, причем на темы, которые были ему интересны. Приходилось нелегко, но я все же справлялся, вытаскивая одну за другой темы, которые способны были заинтересовать драконида как такового и как члена Гильдии Равновесия в частности. Тут ведь вся штука в том, чтобы темы вытащить. Но не явно, и не давая понять, что я догадываюсь о его принадлежности к вышеупомянутой структуре.
        Ничего, прорвались. Где-то через полчаса ненужные персонажи отсеялись в сторону, зато тангар — напарник нар Гарта — подсел к нам. В восторге от нашего общества он явно не был, просто предпочел не оставлять коллегу одного, без своего присмотра. А ведь старшим был именно драконид, это чувствовалось.
        Длительные беседы редко проходят без сопутствующей выпивки. Ну а в этом случае открывались кое-какие перспективы. Например, подсыпать в вино интересный состав. Никоим образом не яд, что вы! Яд мигом засекут либо анализаторы, либо заклятия, специально разработанные для подобных случаев. Воздействие должно быть тонким, косвенным, и уж точно не наносящим вреда здоровью. К тому же и срок действия требовалось оттянуть… минут на пятнадцать.
        Выбрал момент, и вот уже несколько крупинок хитрого творения алхимиков упали в бутылку с вином и бесследно растворились в рубиновой жидкости. А еще через минуту-другую сок виноградной лозы перебазировался в бокалы по случаю тоста, поднимаемого мной за вечную и немеркнущую красоту Ллойна.
        Выпили и… Ничего не произошло, что меня сильно порадовало. Выходит, что техномагические приспособления, заклятия или там амулеты разнообразных сортов и видов так и не подали сигнала тревоги. И верно, что тут тревожиться? Ну захотел организм побыстрее вывести из себя те токсины, которые находятся в любом алкоголе. Так это дело житейское. Объекту ведь даже плохо не будет, просто возникнет настоятельное желание отлучиться в одно заведение, которое здесь всенепременнейше имеется, причем аж в нескольких экземплярах, ибо дирижабль класса люкс, а значит, пассажиры не должны испытывать ровным счетом никаких неудобств.
        …Уже? И ведь верно, тангар явно подумывал покинуть общество по уважительной причине. Ну а я, чтобы сделать ситуацию еще более интересной, встал, извинился за вынужденную отлучку и двинулся по направлению к местному санузлу. Там и подожду дорогих гостей.
        Мужская секция, отдельные кабинки… Но не это главное. Гораздо интереснее то, что и тут есть иллюминаторы, причем тоже открывающиеся. Диаметр более чем достаточен, чтобы протолкнуть даже крепыша тангара, не говоря уже о вполне себе стройном дракониде. Но если первого можно и живым в полет отправить, то второго однозначно в дохлом состоянии. Дракониды хоть и не летают, в отличие от своих дальних полуразумных родичей, но спланировать полет все же способны.
        Пусто? Вдвойне хорошо. Можно не скрываться в кабинке, а использовать для этой цели маленький закуток с хлипкой дверью, где наверняка хранятся всякие ведра, тряпки и прочий хлам.
        Кр-рак. Замок к черту, ну а сам я нашел ма-ахонький участок свободного пространства и постарался затаиться там, прикрыв за собой дверь. И последний нюанс — ударом когтя пробить дырочку, через которую легко наблюдать за происходящим. Все, теперь точно осталось затаиться и ждать. Мимо не пройдет, зуб даю. И верно… Бежит тангар, торопится… на собственное погребение, как я понимаю.
        Отмечаю кабинку, куда он зашел и… Ч-черт! Случайный посетитель. Придется подождать, рассчитывая на эффективность алхимического снадобья.
        Минута… Снова можно. И нужно! Заклятие Шоковой Петли подготовлено, наручный метатель заряжен парализующей стрелкой, когти выпущены. Рывок… Сейчас счет пошел на секунды.
        Дверь кабинки снесло с петель, и я увидел изумленные до полного неприличия глаза тангара, восседающего в позе гордого орла. И стрелка с парализующим составом вошла аккурат в глаз, нанося крит и с гарантией парализуя. Остается лишь добить гада, что я и делаю парой вспарывающих ударов когтей. Финита! Но расслабляться никак нельзя, счет на секунды.
        Бросок к двери, которую блокирую стальным стержнем, после чего столь же скоростной рывок обратно. Собрать добычу, среди которой не только кристаллы, но еще и папка с документами. И наконец — открыть иллюминатор и протолкнуть туда весомую тушку тангара. Это же персонаж не простой, а квестовый, с него станется какое-то время не рассыпаться кучей разноцветных искр. Вот и пусть себе летит, чтобы в конце пути превратиться в кровавую лепешку.
        Теперь разблокировать дверь, после чего попытаться восстановить дверь кабинки. Получится ли? Слава богам! Ничего непоправимого я не учинил, всего лишь выбил задвижку, которую удалось поставить на место секунд за десять. Все, теперь никаких следов произошедшего не осталось. Почти не осталось, но вряд ли кто-то будет присматриваться к совсем уж мелким деталям.
        Минус один. Остался драконид, которому тоже не миновать этого места. Вот сейчас выйду, присоединюсь к парочке беседующих — Алиэнэли и нар Гарту — а потом уже и его «сопровожу»… в далекое путешествие.
        Вышел в коридор, прикрыв за собой дверь, и увидел… Ба, какие люди без охраны! Драконид топал сам, даже дожидаться не надо было. Вежливо улыбнулся, пропуская его, посторонился ближе к стене, и… В затылок прилетела стрелка из метателя, а следом еще и мощный удар локтем в основание черепа. Игра тут или нет, но подобный вариант однозначно отправит болезного в короткий полет, а заодно и хиты снимет.
        Гладко прошло. Парализованное тело — втащить внутрь, добить, выбросить в уже использованный для этой цели иллюминатор. Теперь дело точно завершено, можно возвращаться к эльфийке, после чего пристроиться в укромном закутке и ознакомиться с добычей. Ага, именно с ней, потому как и от нар Гарта мне достались некие документы, но более весомого объема, аж целый плотно набитый портфель. Нужен ли он мне? Не уверен. Урзаллу? Наверняка. Но в любом случае сначала ознакомлюсь с документами сам, а уж потом буду решать, что да как. Предпочитаю быть осведомленным игроком, а не пешкой, которую разыгрывают, двигая по доске в своих целях, более хитрые персоны. Так было во внешнем мире, так остается и тут, в Скарлайге.
        — ЗАДАНИЕ «СМЕРТЬ ПОСЛАННИКОВ» ВЫПОЛНЕНО. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОПЫТ И НАГРАДУ ОТ УРЗАЛЛА. ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ПОСЛЕДНЕЙ НЕОБХОДИМО СВЯЗАТЬСЯ С НИМ, ДОЛОЖИТЬ О ПРОИЗОШЕДШЕМ И ДОГОВОРИТЬСЯ О ВСТРЕЧЕ.
        Читая это сообщение, радостно улыбнулся. Опыт — это уже хорошо! Вкупе с полученным за уничтожение собственно посланников его хватило на то, чтобы прыгнуть вверх на два уровня. Много? Вовсе нет, учитывая, что ликвидировал не абы кого, а важных для Гильдии Равновесия людей. Срыв встречи, он многого стоит, это было очевидно всем, хоть немного соприкасавшимся с высокой политикой. Отсюда и награда. Заслуженная. А вот что достанется Алиэнэль… сейчас этим у нее и поинтересуюсь.
        Подойдя к сидевшей в одиночестве девушке, я жестом предложил ей подняться и перейти в другое место. Например, во-он в то, находящееся в тени, не особо привлекающее внимание. Сейчас нам уже не нужны были ни компания, ни вообще интерес со стороны находящихся тут пассажиров.
        Зато у Алиэнэль интерес был, и весьма существенный. Едва мы присели на уютный диванчик, как она сразу задала мне вопрос:
        — Я тут опыт получила… Много. За что? Какая-то смерть…
        — Тсс…  — зашипел я, заставляя перейти на шепот, после чего ответил: — Наше задание выполнено. Посланникам каюк, как и планировалось. А помимо опыта, тебе полагается изрядная часть финансов, которые я стрясу с одного старого хитреца — он мне все это и заказал.
        — А чьи они? Ну эти, которых больше нет? И за что их?
        — Гильдия Равновесия, ма шери, только она и никто больше. А за что… Знаешь, давай мы сейчас вместе почитаем документики, вот и выясним во всех подробностях, за что я двух охламонов полетать отправил.
        Спутникам и напарникам надо доверять, тем более тем, кого ты сам выбрал. Но и проверять тоже. Если возникают какие-то странные телодвижения — вот тогда и только тогда следует принимать жесткие меры.
        Алиэнэль, она на первый взгляд — да и на второй тоже — была хоть и скромной, местами наивной, но явно не склонной к мелким пакостям. Именно поэтому я и рискнул предложить ей ознакомиться с документами. И не прогадал.
        Политика… Не зря это слово многие люди считают ругательством. В Скарлайге тоже кипели нешуточные страсти, противоборствующие группировки радостно грызли друг другу глотки. Гильдия же Равновесия, как косвенно упоминалось в находящихся при посланниках в Ллойн документах, желала подвинуть некоторые кланы драконидов, а на их место поставить своих прикормленных пешек. Операция планировалась многоходовая, некоторые нюансы до сих пор не были согласованы. Для согласования и направлялась сброшенная с борта парочка, а возможно, не только она, блин. Подобные документы и переговорщики в единственном числе не существуют, всегда должна быть страховка.
        Что же Урзалл и тем более Аффомет? Неужто не догадываются? Ой, сомневаюсь… Наверняка на другие группы есть свои ликвидаторы, чтобы с гарантией, чтобы никто не ускользнул.
        Зато мои действия могут быть… вариативны. Документы я, само собой, скопирую, тут есть устройства, работающие наподобие ксерокса, но на магический манер. А вот оригинал можно отдать Урзаллу за дополнительные блага. Уверен, что техномагу и члену Круга должен понравиться подобный подарок. Когда его озадачивать? Не сейчас, в полете, а исключительно по приземлении в городе Ллойне. Так, на всякий случай.
        Алиэнэль… Ее, как я думаю, можно отпускать отдыхать. Нет ей никакого смысла еще несколько часов находиться в Скарлайге, пусть в реале отдохнет, если, конечно, того хочет. Но сначала с авансом проясню:
        — Аль, в качестве аванса получил шесть рубинов. Три твои, тут даже не думай возражать.  — Последние слова вырвались сами собой, когда увидел, что она вот-вот начнет отнекиваться.  — Ну и по поводу дальнейшей оплаты непременно договоримся. Можно было бы сейчас, но не судьба. Сначала надо с нанимателем встретиться, получить недостающее. Лады?
        — Да я ничего, я вообще думала, что вот это платье и аксессуары, они очень много стоят, и вообще…
        — Подарок прекрасной даме. Не бери в голову. Мне было бы просто не комильфо вычитать за это из твоей доли. К тому же я свое по любому получил и еще получу, не сомневайся. Макс ведь хитрый, он никогда не упустит возможности сделать врагам плохо. А себе соответственно хорошо.
        — Уговорил,  — улыбнулась эльфийка.  — И за подарок огромное тебе спасибо. Я выхожу, а потом, наверное, в Карах на том же рейсе вернусь.
        — Не вопрос. Долю кристаллов переводом отошлю, потому как в Ллойне наверняка подзадержусь, а штучки из арсенала техномагов тебе явно не требуются.
        Была эльфийка — и нет ее. Ну а в реальности незнакомого облика девушка наверняка собиралась покинуть «саркофаг» и заняться какими-то делами. Я же до поры до времени заперт здесь, в виртуальном конструкте. Ничего, все так и планировалось, грех жаловаться. Лучше поудобнее устроиться, да и вздремнуть несколько часиков, которые остались до прилета дирижабля в Ллойн. Как раз успею полностью восстановить силы.
        Перед тем как провалился в сон, в голове мелькнула еще одна полезная мысль. В захваченных мной документах присутствовали упоминания тех кланов, которые мешали Гильдии Равновесия. Среди них был и шер Нект — тот самый, к которому относилась вызволенная мной из подвала работорговцев Лаира. Хм, а ведь в гости однозначно надо напроситься! Только теперь я появлюсь там не просто в качестве оказавшего услугу клану, но и с деловым предложением.
        Ага, предложение будет самое что ни на есть деловое — приобрести у меня полезные для клана бумаги по сходной цене. Или нет… Нет, пожалуй, не стоит вот так с места в карьер, да еще переводить разговор на банальную выгоду. Лучше представить все как жест человека, тьфу ты, тифлинга, желающего выстроить с кланом взаимовыгодные отношения. К тому же в любом случае без профита я не останусь — механика игры по-иному не работает. И вообще, мне не помешает еще один контакт с заметными персонажами, помимо связки Аффомет — Урзалл.
        Решено! Сразу по приземлении ищу замок шер Нект, а уже там добиваюсь встречи с Лаирой. Нам с ней есть о чем поговорить.



        ГЛАВА 21

        Сны… Они снова приходят ко мне, заставляют тревожиться. Смутные тени, слабый отголосок того, что мучило меня во внешнем мире, но и они стали неприятным сюрпризом. Почему, как? Ведь в первые две проведенные тут ночи этого безобразия не было. И вот нате вам, получите и распишитесь!
        Хорошо еще, что конкретных воспоминаний нет. Остались лишь ощущение бьющегося в руках автомата да кислый запах пороховой гари, который я никогда не сумею стереть из памяти. Да и не хочу, ведь стремление избавиться от воспоминаний — стремление не к силе, а к слабости. И все равно, подобный сон лучше всего смыть чем-то ледяным. Ледяного душа тут не водится, так воспользуюсь хотя бы водой со льдом.
        По щелчку пальцев материализовавшийся рядом официант мигом доставил требуемое. Хм, а ведь и впрямь помогло. Голова очистилась от последствий не самых приятных снов, а заодно пришло и понимание неизбежности их возврата. Я ведь опять не разделен между реальностью и этим миром, а целиком нахожусь здесь. Вот и сны перекочевали, хотя и оказались ослаблены непривычной обстановкой. Надеюсь, она и дальше будет их подавлять. Сильно на это надеюсь, если честно.
        Кстати, а сколько там до прилета? Блин, всего ничего осталось, двадцать минут. Откуда такая точность? А просто часы висят, на которых красной сияющей отметкой показано время прибытия. Неизменившееся, кстати, потому как никаких грозовых фронтов на пути не повстречалось. Тем лучше. Не люблю задержек в путешествиях, есть такая особенность.
        Глянул в иллюминаторы и увидел на горизонте город Ллойн. Красивый город, но красота эта отлична от мрачного величия Караха. Да и разнообразие, о котором говорил отправленный в полет с большой высоты драконид, присутствовало. Замки были разные: крепкие, способные отражать приступы солидного количества недоброжелателей, но выполненные в различных архитектурных стилях. Я уже не говорю про элементы декора, и вовсе поражающие своим разнообразием.
        Люблю смотреть на города с высоты. Но высоты не заоблачной — всего лишь с сотни-другой метров. Хорошо, что дирижабли здесь именно ее предпочитают, хотя и способны при необходимости покорять куда более серьезные высоты.
        Приехали, то есть прилетели. Мягкий толчок гондолы свидетельствовал о том, что мы пристыковались к причальной башне. Сейчас откроют дверь, и наконец можно будет покинуть это место. Хорошие условия, комфортные, но долгие путешествия все же не сильно меня радуют. Пора сойти на землю, а заодно пройтись по улицам нового, доселе не виданного мной города. Хм… Много их тут, пока не виданных. Честно сказать, так практически все, за исключением Караха.
        Спустился по витым лестницам башни, не особенно отвлекаясь на торговцев-неписей, что желали облагодетельствовать меня разными сувенирами портового города или же «очень дешевыми и непременно правдивыми» картами, в которых открывались тайны сокрытых в земле и под водой кладов. Ищите идиотов в других местах! Что там, что тут, в Скарлайге, подобные штуки в подавляющем большинстве существуют всего лишь для разводки жадных фраеров. Настоящие карты достаются через знакомства, у действительно серьезных торговцев информацией.
        Правда, выходя на таких, нужно сильно позаботиться о собственной безопасности. Увы, но далеко не все из серьезных личностей столь же серьезно относятся к собственному доброму имени. Предпочитают, так сказать, продать одну и ту же инфу несколько раз, да еще и карманы незадачливых покупателей вычистить до последней монеты, и заодно вещи ценные снять. Зато не особо обижаются, когда им прилетает подобная же агрессивная ответа. В общем, игры стали и магии, и все тут! Возможно, я в ближайшее время тоже постараюсь принять в них участие. Позже, но точно не теперь.
        Выйдя из башни, я двинул к ближайшему киоску, где торговали всякой всячиной, включая и общие карты города. Дело было за малым: заплатить весьма скромную сумму, прислонить к стимкомпу провод от информационного амулета. Вуаля, теперь у меня была вполне пристойная карта города Ллойн и его окрестностей. Зоны влияния кланов драконидов, человеческих аристократов с заметным пиратским душком, магазины, портовые склады, верфь, близко лежащие от города деревеньки. Информация стоила заплаченных за нее денег.
        А где у нас главный замок клана шер Нект? А вот он, причем не на окраинах. Хм, и зона влияния не самая слабая, что также не может не радовать. Даже странно, что Лаиру, явно не самую незначительную персону, сумели не то что захватить, но и увезти на продажу какие-то вшивые работорговцы. Загадка, да и только! Ну да ничего, я думаю, что скоро ситуация прояснится. Пока же…
        Присев на скамейку, что находилась под раскидистой ивой, я начал мучить стимкомп, набирая сообщение Урзаллу. В нем я подробно описал случившееся с «объектами», а также упомянул, что в моих руках оказались документы, могущие быть интересными или лично ему, или Кругу в целом. Заодно в тексте проскользнул не слишком тонкий намек на то, что за подобные дополнительные результаты принято платить, причем отнюдь не в скромных размерах.
        Закончив бить пальцами по клавишам, нажал кнопку отправки и стал ждать. Уверен, что ожидание долго не продлится — больно уж интересную тему поднял. Да и перспективы, они тоже не «шрайбен вилами по вассер», если грамотно разыграть доставшиеся козыри. Впрочем, будем посмотреть.
        Четыре минуты! Именно столько понадобилось Урзаллу, чтобы прислать мне ответ. Результат, однако! Хороший результат, явственно свидетельствующий о неподдельном интересе техномага. Ну не стал бы он в противном случае осыпать меня дождем наград и обещаний оных же в дальнейшем.
        — МАКС, Я ДОВОЛЕН ВЫПОЛНЕННОЙ РАБОТОЙ. ЛИКВИДАЦИЯ ЭТИХ ДВОИХ ПОЗВОЛИЛА НАМ ВЫИГРАТЬ ВРЕМЯ, ТАК НЕОБХОДИМОЕ КРУГУ В ЭТОЙ ПАРТИИ. ТЫ ПРАВ, БЫЛИ И ДРУГИЕ КУРЬЕРЫ ГИЛЬДИИ, НО О НИХ ДОЛЖНЫ ПОЗАБОТИТЬСЯ.
        ТВОЯ НАГРАДА И НАГРАДА ТВОЕЙ ПОМОЩНИЦЫ БУДУТ ДОСТОЙНЫМИ. ЕЙ МОЖЕШЬ ПРЕДЛОЖИТЬ ДЕСЯТЬ РУБИНОВ. ДУМАЮ, ЭТОЙ ПРЕЛЕСТНОЙ ЭЛЬФИЙКЕ В РОСКОШНОМ ПЛАТЬЕ ВЫДАННОЙ СУММЫ ХВАТИТ НА МНОГО НОВЫХ НАРЯДОВ, НЕ УСТУПАЮЩИХ КРАСОТОЙ НЫНЕШНЕМУ. ТЕБЕ ЖЕ, Я ДУМАЮ, БОЛЬШЕ ПОНРАВИТСЯ СЧЕТ НА СОЛИДНУЮ СУММУ У ОДНОГО ИЗ НАШИХ АГЕНТОВ В ЛЛОЙНЕ. ОН НЕ ИЗ КРУГА И ДАЖЕ НЕ СОЧУВСТВУЮЩИЙ, ПРОСТО СЛУЖИТ ХОРОШИМ ДЕЛОВЫМ ПАРТНЕРОМ. ОБРАТИСЬ В «УНИВЕРСАЛЬНУЮ АМУНИЦИЮ РЭДКЛИФФА», ЭТОГО БУДЕТ ДОСТАТОЧНО. ПРЕДЪЯВИШЬ СВОЙ СТИМКОМП, И ТЕБЕ ОКАЖУТ ОБЕЩАННЫЕ УСЛУГИ.
        Приятно было читать подобное. Правда, немного смущала неопределенность той самой суммы на счету. По какой-то причине Урзалл не захотел озвучивать ее. Ну да ладно, в упомянутый торговый дом я загляну довольно скоро. Не думаю, что техномаг будет меня кидать столь пошлым образом — я ему еще нужен, и портить отношения с Тенерожденным, что работает на него… маловероятно.
        Продолжим чтение послания, которое постепенно, порциями, поступает на стимкомп по мере набора на той стороне канала.
        — ДОКУМЕНТЫ, НАВЕРНОЕ, МОГУТ ПРЕДСТАВЛЯТЬ ОПРЕДЕЛЕННЫЙ ИНТЕРЕС. НЕ БУДУ ВОЗРАЖАТЬ, ЕСЛИ ТЫ ПЕРЕДАШЬ ИХ МНЕ ЧЕРЕЗ КУРЬЕРА, КОНТАКТЫ КОТОРОГО Я ВЫШЛЮ В БЛИЖАЙШЕЕ ВРЕМЯ. КРОМЕ ТОГО, РЕКОМЕНДУЮ НА НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ ЗАДЕРЖАТЬСЯ В ЛЛОЙНЕ, В КАРАХЕ НЕ САМАЯ БЛАГОПРИЯТНАЯ ДЛЯ ТЕБЯ ОБСТАНОВКА. ЖДИ ОЧЕРЕДНОГО ПОСЛАНИЯ. УРЗАЛЛ.
        З-затейники! Видите ли, документы «могут представлять определенный интерес». Да если бы вероятность этого была низкая, техномаг особенно и не чесался бы. Да и общий стиль полученного мной послания был бы совсем другим. Тут ведь законы классической психологии работают не хуже, чем вовне, все построено на максимальной достоверности. Игроки, которые рассчитывают на откровенную прямолинейность и предсказуемость неписей, бывают сильно изумлены, встретив с их стороны хитрость, коварство, умение интриговать. Все как в лучших домах Лондона и Нью-Жмеринки.
        — ВЫ ПОЛУЧИЛИ ЗАДАНИЕ «ДОКУМЕНТЫ ГИЛЬДИИ РАВНОВЕСИЯ». ТОЛЬКО ОТ ВАС ЗАВИСИТ, КТО ИЗ ЗАИНТЕРЕСОВАННЫХ СТОРОН ОЗНАКОМИТСЯ С НИМИ И К КАКИМ ПОСЛЕДСТВИЯМ ЭТО ПРИВЕДЕТ. СРОКИ ВЫПОЛНЕНИЯ — СУТКИ. НАГРАДА — НЕИЗВЕСТНА.
        Ну вот и ладушки. Получил подтверждение, что документы не мусор, а вполне себе достойный объект для использования в своих интересах. Ага, именно что в своих, тут я даже не сомневаюсь. Вот в первое место скоро и направлюсь. В замок клана шер Нект. Ну а по дороге заеду и в «Амуницию Рэдклиффа», тоже не лишним будет.
        В общем, через час с небольшим я сидел в экипаже, который, слегка подпрыгивая по выбоинам на мостовой, катился по направлению к крепости драконидского клана. На что я потратил прошедшее время? Естественно, на знакомство с ассортиментом магазина и удовлетворение любопытства относительно открытого мне там счета. Он был… удовлетворителен. Хватит на то, чтобы приобрести себе пару стандартных имплантов или один хороший, причем оставшаяся сумма окажется достаточной для их установки в мою тушку. Конечно же я не удовлетворился неписевскими уверениями и получил вместо них вексель с обязательством владельцев магазина оказать услуги на оговоренную сумму. Теперь я мог быть спокоен — в отказ они точно не пойдут, иначе репутация их заведения скатится в такой минус, что даже маргиналы побрезгуют затариться там рваными штанами.
        Экипаж снизил скорость, а затем остановился, хотя, собственно, ко входу в главную крепость шер Нект мы еще не подъехали. И что там такое стряслось? Посмотрел в окно и увидел, что несколько драконидов поблизости явно готовы были превратить и сам экипаж, и всех, в нем находящихся, в нечто однозначно дохлое, а значит, и безопасное. Разумные меры предосторожности. Придется расплатиться с водителем и покинуть салон средства передвижения.
        Вышел, стараясь не делать резких движений и тем самым не провоцировать суровую охрану на агрессивные действия. Я же сюда приехал с самыми дружескими целями, без ядовитых игл за пазухой.
        — Я Макс, как вы успели заметить, тифлинг,  — крикнул, обращаясь сразу ко всем охранникам.  — Приехал к Лаире шер Нект по ее личному приглашению. Передайте, если вдруг забыла, что познакомились в деревеньке Перекрестье, ниже уровня земли. Тогда она была в компании с известными ей эльфийками.
        Легкое недоумение в глазах драконида, явно являющегося старшим в группе, быстро угасло. Он коротко кивнул и бросил:
        — Жди здесь, сейчас все узнаем. Ирвель! Быстро в караулку, и слово в слово доложишь то, что сейчас услышал.
        — Но…
        — Бегом!!!
        Быстро бегают дракониды. Если их должным образом мотивировать. Надеюсь, что и решения принимают тоже быстро, а то торчать тут долгое время мне как-то… малоинтересно. Разговаривать со старшим охранником? Да чур меня, у него в глазах старательно погашены все мысли, не относящиеся к выполнению служебных обязанностей. Лучше уж постою, помедитирую, посмотрю на красоты этого места. Вот, к примеру, несколько фонтанов, где струи воды устремляются вверх и затем рассыпаются на сотни капель, играющих на солнце. Эта водяная завеса самую малость скрывает очертания фигур, высеченных из мрамора, наверняка изображающих кого-то важного для рода шер Нект. Или вот еще…
        Позже. Видимо, сообщение о моем нежданном прибытии дошло до кого-то важного, и этот самый некто решил, что негоже держать гостя на пороге. Да, именно гостя, потому как ни малейшей недоброжелательности на лицах прибывшей парочки драконидов не было. Один из них, выглядевший и постарше и посолиднее, вымолвил:
        — Рады видеть вас во владениях шер Нект. Позвольте сопроводить к той, ради которой вы прибыли в наш город. Следуйте за мной.
        — Охотно. Ведите.
        Никакой охраны за нами не последовало. Совсем хорошо. Выходит, меня признали относительно безопасным для клана. Ну… или заслуживающим не такого явного контроля, как топающая по пятам стража. В любом случае мне это по душе — не люблю навязчивое сопровождение, гремящее амуницией и хмуро дышащее в затылок. В подобных случаях так и тянет устроить им или множество мелких пакостей или, что еще более радует, одну крупную, совсем уж запоминающуюся.


        Запутанные коридоры, богатый декор, необычное оформление залов — вот чем запомнилась мне дорога по клановому замку. Разговоры разговаривать с проводником я как-то не собирался, скуку развеять и без того неплохо получалось. Ну а сам он сообщил важную деталь — Лаира ждет меня в своей личной приемной и будет рада видеть давно ожидаемого гостя.
        Давно ожидаемого… Ведь всего ничего времени прошло! Впрочем, время вообще понятие растяжимое. А для запутанной девичьей психологии особенно. Интересно, к чему приведет наша с ней встреча? Загадывать не хочу, но вот надеяться на хороший, а не просто нейтральный исход я все же буду. Хочется завести тут крепкие связи, а не выступить простым переговорщиком по деловому вопросу, пусть и интересному для шер Нект.
        Проводник остановился перед закрытой дверью и жестом пригласил меня войти. Дескать, я тебя довел. Ну а дальше будь любезен сам топать. А мне что, мне оно как-то и без разницы. Слегка кивнул в знак того, что понял, после чего толкнул разукрашенную затейливой резьбой дверь и зашел внутрь.
        Ну вот я и в гостях… по самые уши. Рассчитывал увидеть одну Лаиру, а оказался, помимо конкретной девушки, в компании еще двух драконидов. Один вполне себе преклонных лет, с серебряным, украшенным каменьями обручем на голове и властным взглядом. Не удивлюсь, если это и есть глава клана. Второй… однозначно родственник, а точнее, молодая и чуточку более мягкая копия старшего. Сын и, как я предполагаю, наследник. Иначе сложно было бы объяснить более тонкий и менее украшенный камнями, но все же серебряный обруч.
        — Лаира, рад видеть тебя в добром здравии и в воистину цветущем виде,  — улыбнулся я девушке и отвесил легкий поклон. Просто так, не из необходимости, а в знак моего к ней самого хорошего отношения.  — Господа… Я Макс, обстоятельства моего знакомства с Лаирой вам наверняка известны, ну а прибыл сюда согласно полученному от нее приглашению.
        В отличие от девушки, двум другим я кланяться не собирался, ограничился лишь коротким кивком. И вообще. Пусть тоже представляются, а то изображают из себя «черные ящики» в серебряной упаковке, понимаешь.
        — Моя дочь рассказала о том, что ты спас ее от незавидной участи. В отличие от вас, Тенерожденных, для других обитателей Скарлайга смерть не всегда оканчивается возрождением. Есть и смерть конечная, риск которой всегда висит над каждым из нас. Я, Таир шер Нект, глава клана, приношу тебе благодарность от имени своего наследника Зантела шер Нект и всего нашего рода. Можешь просить ту награду, которую считаешь достойной себя.
        — Награду, значит,  — усмехнулся я. Нет уж, просить я никогда и ни у кого ничего не буду. Лучше по-иному выскажемся.  — Помогал я Лаире без особых причин, просто захотелось. А просить за это что-то материальное… не в моих принципах. Лучше уж, с вашего общего разрешения, иметь возможность навещать ее без задержек и проволочек. Это полностью меня устроит, надо заметить.
        Мне показалось, что я вот-вот услышу скрип виртуальных мозгов ИИ, переваривающих не самую часто выпадающую ситуацию, когда игрок отказывается от очевидной награды, но вместо этого выдвигает определенные условия. Ну а то, что мне от этого только лучше, я говорить не собирался. Что же до выгоды — тут я Таира шер Некта по другому делу по полной раскручу. Чуть позже, после того как с девушкой поговорю. И желательно, в отсутствие ее родственников. Ведь видно, что в их присутствии поговорить от и до не получится.
        — Я согласен,  — выдавил из себя Таир шер Нект, которому явно не очень пришлось по душе мое решение отказаться от материального вознаграждения.  — Еще раз приношу нашу благодарность и объявляю, что тифлинг по имени Макс, Тенерожденный, отныне является другом клана. Лаира даст тебе кольцо, это ее право и ее обязанность. Можете поговорить наедине. Сын, мы уходим.
        — Но, отец, я…
        — Тенерожденный в своем праве. Идем!
        Когда за правителем клана и его наследником захлопнулась дверь, я пристально посмотрел на дракониду и подмигнул ей. Простой жест, но именно он снял возникшую было после малопонятной для меня реакции Таира напряженность. Девушка заулыбалась, сразу стала похожа на ту себя, которой была тогда, в моменты перед нашим расставанием. Воинственная, напористая и в то же время очень даже живая. Живая, блин, хотя утверждать такое по отношению к порождению ИИ для меня было несколько странно и непривычно.
        — И что твой отец такой кислый ушел, как будто я его лимонным салатом под уксусным соусом накормил?  — полюбопытствовал я, после того как обнял радостно взвизгнувшую дракониду и уселся в одно из кресел с жесткой спинкой, в изобилии стоявших в комнате.  — Да и братец твой тоже… не выглядел слишком радостным.
        — А-а, они привыкли решать все вопросы с чужими при помощи толстого кошелька или меча с заклятиями. Ты же под последнее не подпадаешь. А от первого отказался. Только выразить благодарность нужно было, иначе они сами себя не поняли бы, не говоря уж об остальных. Пришлось отцу, скрипя зубами, объявлять тебя другом всего клана. Меньшим отделаться не мог, ты ведь спас от позора и возможной смерти не кого-то, а его младшую дочь. Дочь, на которую у него много, очень много планов.
        — И, как я вижу, они тебе сильно не нравятся…
        — Не то слово,  — скривилась девушка, нервно расхаживая по комнате взад-вперед.  — Я их просто не-на-ви-жу! Оттого и сбежать пыталась, но ошиблась, доверившись тем, кто вовсе не намеревался помогать неизвестной дракониде с большой суммой в кошельке. Кристаллы сперли, вещи тоже. Так еще и саму решили как товар продать.
        — Тихо, успокойся. Исполнители прирезаны, а насчет тех, кто тебя кинул так паскудно… Уверен, что твой отец уже разобрался.
        — Не со всеми.  — Устав рассекать пространство, Лаира плюхнулась своей попкой прямо… на стол, игнорируя все правила хорошего тона, бытующие в благородных семействах драконидов.  — До работорговцев Ваэлнора так просто не добраться, с ними многие из начальства крепко связаны. Отец устранил парочку исполнителей руками наемников. Но до истинных виновников ему не добраться. Я бы сама, но…
        — Но до того уровня владения мечом, чарами или стрелковым оружием тебе еще до-олго добираться. Что ж, тем больше у тебя стимулов становиться сильнее, быстрее, сообразительнее.
        Лаира вспыхнула, приоткрыла было рот, чтобы высказать что-то однозначно эмоциональное, но… как-то поникла. Быстро так, заметно. Чем-то она стала похожа на нахохлившегося котенка, отчего лично мне сразу захотелось не то за ухом почесать, не то приласкать, учитывая, что она все же не кошка, а девушка.
        — Не дадут… Я не только дочь главы клана, но еще и младшая. То есть предназначена составить выгодную партию, чтобы усилить влияние клана.
        — М-да, тяжко тебе тут…
        — Не дождутся! Я уже двух женихов отвадила. Одному такие травки вместо чая заваривала, что он на всех наших служанок с безумной гримасой вожделения кидался. У всех на виду… Прогнали. Потом, правда, отобрали у меня весь набор и следят до сих пор, чтобы новый не купила.
        — Весело. Это я насчет способа отваживания жениха. А второй как слился?
        — Другой подход пришлось найти,  — невесело улыбнулась драконида.  — Спровоцировала на активные действия. Да какое там, чего я лукавлю — провоцировать и не пришлось! Ну а когда меня в укромный уголок потащил и руки шаловливые потянул, приставила ножик к мужской гордости и объяснила, что вот это с ним в первую брачную ночь и случится. Ты бы его видел! Побелел, покраснел и позеленел одновременно! Кажется, даже попытался заикаться, но потом очухался.
        — Если не обгадился — уже плюс… Как я понимаю, помолвка была разорвана с его стороны?
        Лаира кивнула, подтверждая, что все так и было. Да, страсти тут кипят нешуточные, а сама младшая дочь главы клана — тот еще подарочек. Как по мне, так ее лучше бы не ограничивать и дать пожить в свое удовольствие. Это же не томная светская леди, а чертенок в юбке, который с удовольствием меняет вышеупомянутый элемент гардероба на штаны. Ага, а еще прихватывает меч, броню и идет на большую дорогу в поисках весьма специфической романтики. Зуб даю, она и сейчас вынашивает подобные планы. Ну не удержать ее в тепличных условиях замка, в амплуа невесты на выданье.
        Типаж, однако! Наверняка ИИ просчитывал модель по образу подобных девчонок из благополучных и высокопоставленных семей, срывающихся за тридевять земель в поисках приключений и зубодробительных авантюр. Вот только мне подобный образ поведения очень даже импонирует. Следовательно, открываются определенные перспективы, пусть и не сиюминутные. Пока же… Пока разберемся с самыми насущными вопросами. А еще — малость успокоим расстроенную девушку.
        — Все решаемо в мире, возможно разобраться и с твоей проблемой. Однако для этого надо о многом поразмыслить. Впрочем, мне не впервой. Могу тебе обещать.
        Вз-з-з! Стимкомп завибрировал столь сильно, требовательно, что мне поневоле пришлось на него отвлечься.
        Я идиот! Обычно я далек от столь резкой самокритики, но сейчас она была оченно даже к месту. Несколько успокаивающих слов девушке обернулись для меня полученным заданием, которое не пойми каким манером придется выполнять. Да что тут ходить вокруг да около, достаточно прочитать присланное от доброй администрации сообщение о принятом задании.
        — ВЫ ПРИНЯЛИ ЗАДАНИЕ «СВОБОДА ПРИНЦЕССЫ КЛАНА ШЕР НЕКТ». ДЛЯ УСПЕШНОГО ВЫПОЛНЕНИЯ НЕОБХОДИМО ЛЮБЫМИ СПОСОБАМИ ИЗБАВИТЬ ПРИНЦЕССУ ЛАИРУ ОТ НЕЖЕЛАЕМОГО ЕЮ ЗАМУЖЕСТВА. ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ — УБЕДИТЬ ЕЕ ОТЦА ПОЗВОЛИТЬ СВОЕЙ ДОЧЕРИ САМОЙ ВЫБИРАТЬ ДОРОГУ В ЖИЗНИ. СРОК ИСПОЛНЕНИЯ ПЕРВОЙ ЧАСТИ — МЕСЯЦ. ВТОРОЙ — ЗАВИСИТ ОТ ВАШИХ ДЕЙСТВИЙ. НАГРАДА ВАРИАТИВНА.
        Что ж, дал слово — пусть случайно, пусть рассчитывая выполнить когда-то и без гарантии — так изволь держать. Зато вид расцветающей на глазах Лаиры послужил хоть небольшой, но все же компенсацией подпорченному настроению. Ладно, попробуем прорваться и здесь. Придется, само собой, выведать всю политическую обстановку внутри клана и за его пределами, но не впервой мне погружаться с головой в своеобразно пахнущую атмосферу «интриг мадридского двора». Месяц — это вообще срок солидный, особенно учитывая факт, что в мире Скарлайга я и недели провести не успел.
        — Обещания — дело святое,  — вздохнул я, тем не менее довольно искренне улыбаясь девушке.  — Эту проблему будем решать, но сначала хотелось бы прояснить еще пару деталей.
        — Насчет чего?
        — Во-первых, что твой отец поручил тебе мне отдать?
        — А, так это цепь с привешенным к ней амулетом-символом,  — отмахнулась Лаира, беззаботно болтая ногами и так и не собираясь слезать со стола. Видимо, чувствовала себя там вполне комфортабельно.  — Вот я только вспомню, где эта штука валяется, в каком из многочисленных ящичков и тайничков, что разбросаны по всем моим комнатам. Я что тебе про нее скажу…
        И сказала. Много сказала, обрушив на меня ушат сведений, местами ценных, но в большинстве своем просто самых распространенных. Но слушать ее было… весело. Сидел вот, слушал рассказы искусственно созданной красотки, а чувствовал себя почти что идеально. Словно заведенная пружина начала потихоньку расслабляться, позволяя немного оттаять, не оглядываться ежеминутно и не ощупывать пространство всеми официально признанными и неофициально существующими чувствами.
        Амулет на неслабой серебряной цепи, кстати говоря, нашелся… среди некоторых элементов дамского гардероба. Откуда и почему он оказался именно там? Лаира лишь пожимала плечами, отговариваясь девичьей памятью и еще тем, что она с детства была рассеянной, а бардак в ее комнатах — дело, привычное абсолютно всем в этом замке.
        Приглядевшись как следует к висевшей на цепи прямоугольной пластине с выбитыми на ней рунами, я заметил, что штука эта не просто так, красоты ради, создана. Назначение у нее было совсем иное. Куда более серьезное. Точнее, два назначения: защитное и следящее. Первое обеспечивало носителю нехилый бонус при попытке атаки стихиями либо ментальными воздействиями. Если точнее, то +30 к стихиям и +35 к менталу. Вкусно, оптимистично… Был бы наивным чукотским юношей — сразу надел бы на шею и не снимал ни при каких раскладах. Ну, хотя бы до момента, когда найду что-то еще более суровое в плане защиты себя любимого.
        Ан нет, не все так просто, как кажется при беглом осмотре. Второй слой, наблюдающий. Его можно было либо заметить самому (владея весьма специфическими заклятиями или ремеслом мага-артефактора высокого уровня), либо использовать крайне дорогой амулет видения истины, либо… Мне выпал третий расклад — Лаира сама выдала, причем с большим удовольствием, тайную опцию выдающегося творения магов-драконидов.
        Слежка — жестокая, беспощадная и временами бессмысленная. Глава клана шер Нект очень любит контролировать местонахождение многих своих подданных. Потому, как я понимаю, и использует вот это в качестве маячка. Для кого-то — символ друга клана. Для кого-то — просто клановый символ на перстне, рукояти клинка и так далее и тому подобное. Что ж, жаба хитра, но извилистый хрущ хитрее ее. Кажется, именно так звучит одна малоцензурная поговорка, переведенная в стиль восточной витиеватости. Амулет я конечно же возьму, в некоторых случаях и носить смогу, нет проблем. Однако при первой же необходимости отправится он прямиком в мою сумочку, где и затеряется в пространственном кармане исходящий от него сигнал.
        Когда я подробно и со вкусом объяснил ситуацию, драконида вновь взвизгнула на радостях и высказала такие изощренные пожелания автору подобного изобретения, что даже я немного удивился. Ну прямо словарь многоэтажных, но не примитивных ругательств, а не принцесса. Молодца, да и только! Хотя именно своей непосредственностью и необычностью она и привлекает. Меня так точно, а насчет других мне плевать глубоко и далеко.



        ГЛАВА 22

        Хорошо отдыхалось. Три часа пролетели настолько незаметно, что я просто диву давался. И сам собой зашевелился могучий собственнический инстинкт, говоривший: «Попалась интересная личность, пусть даже столь странного вида,  — хватай в лапы загребущие. Чтобы и жилось интереснее, и взаимная польза присутствовала». Пришлось временно наступить на горло собственному внутреннему миру, но с непременным обещанием прощупать ситуацию в ближайшем будущем. А пока меня ждали дела. Те самые, в которых Лаира могла оказать неоценимую помощь.
        — Душевно тут у тебя,  — в очередной раз констатировал я очевидный факт, рассматривая обстановку личной комнаты младшей принцессы клана.  — Сразу видно, что не штатные оформители руки шаловливые прикладывали. Сама расстаралась?
        — Общая концепция — моя. И то приходилось следить, чтобы на привычное им не срывались. Эх, все-то у меня со сложностями.
        Понимаю. Но интересно, откуда у созданного несколько лет назад зародыша нынешнего мира Скарлайга такая серьезная предыстория? И у персов, его населяющих, тоже ведь воспоминания. Я-то думал, что это так, пара штрихов, и не более того, а оно вон все как глубоко. Серьезно дело оборачивается! Кому другому могло бы и жутко стать, словно он попал в сон, где люди не люди, деревья не деревья, а все кругом — одни сплошные маски. Хотя тут как раз наоборот — маски, сработанные программерами и отданные на откуп ИИ системам, начинают себя вести, а не отыгрывать поведение пусть по гибким, но все же алгоритмам.
        Блин, ну прямо оживший постулат машины Тьюринга![18 - Машина Тьюринга — абстрактная вычислительная машина, теоретически способная решать любые задачи. Своего рода воплощение идеального искусственного интеллекта, при «беседе» с которым невозможно определить его искусственную суть.] Той самой, при общении с воплощением которой за сколь угодно долгое время нельзя понять ее искусственной сущности. Неужто так оно и есть? Но это ж вариант вечного двигателя и квадратуры круга. А может, все как раз по максиме старины Сократа о том, что некоторые вещи просто пока не входят в круг наших понятий? Вполне возможно.
        В конце-то концов, уж не мне отрицать то, что может показаться нереальным. Взять тот самый эффект «скольжения», благодаря которому я в Скарлайге полностью, а не частично, как практически все игроки. Так что буду думать, анализировать, сопоставлять. Ну а попутно просто наслаждаться необычной, но весьма увлекательной местной жизнью.
        — Сложности есть у всех,  — вернулся я к поднятой самой Лаирой теме.  — Думаю, что для некоторого отвлечения твоего отца и увода его мыслей в сторону у меня есть что предложить.
        — Да ну?
        — Ну да!  — беззлобно передразнил я девушку.  — Вот ты скажи, у вас в Ллойне отношения между кланами драконидов как, совсем безоблачные и идиллические?
        — Ага, конечно! Некоторые готовы друг друга подчистую вырезать, только главы самых старых и влиятельных кланов их сдерживают. Ну еще и человеческие капитаны, которым резня в родной гавани тоже неинтересна. Поэтому воюют только по очень весомым поводам, иначе на самих агрессоров так нападут, что от некогда сильного клана один пшик останется. Ну вроде замок есть, воины тоже… почти есть. Да только ни казны, ни земель, одни горькие воспоминания. Видела я такое. Хотя и молодая еще.
        Я лишь улыбнулся. Если все обстоит именно так, то это просто раздолье для планируемой заварушки.
        — Ма-акс! Ты что, по кланам что-то такое откопал? Да отец у тебя даже самые осколки сведений с руками оторвет… Если только по тем кланам, с которыми у него самого счеты. Тогда ему и впрямь не до меня станет. Слушай.  — Тут Лаира перескочила из своего кресла на мой диван, причем приземлилась ну совсем вплотную. Так, что ощущался запах не только духов, но и девичьего тела. Особый, немного не похожий на человеческий, но весьма приятный.  — Ты мне-то дай посмотреть. Хоть одним глазком, а?
        — Да я и не возражаю. Только там крупицы ценных сведений зарыты в таких сложных переплетениях пустых словес, что мало не покажется. К тому же чует моя душа, твой папаша скоро появится. На предмет выпроводить из твоих апартаментов сильно засидевшегося «друга клана». Или я не прав?
        — Прав ты, прав,  — с кислой миной процедила девушка.  — Как раз в привычках моего отца вот таким незатейливым образом портить мне жизнь. Этим он и занимается уже четыре с лишним года, как раз с момента моего четырнадцатилетия. И еще бурчит что-то вроде того: «Дочь, у тебя уже раскрылись крылья, и теперь ты обязана соответствовать образу младшего потомка по женской линии нашего славного рода шер Нект». У меня от одних этих слов несварение желудка и тяжелое похмелье одновременно начинаются!
        — Вот и будем его отвлекать от глупых мыслей по поводу выдачи тебя замуж.  — Отбросив в сторону игривые полутона нашей беседы, я жестким тоном произнес: — Зови сюда главу клана. У меня к нему важное и однозначно взаимовыгодное предложение. Сейчас я с ним буду деловые переговоры переговаривать!
        Прежде чем Лаира успела удивиться резкой смене стиля разговора, я на мгновение улыбнулся ей самым доброжелательным и теплым манером, после чего вновь надел на себя ледяную маску. Ту самую, которая используется при переговорах, важных для обеих сторон процесса. Только теперь драконида была абсолютно уверена в том, что к ней эта грань моей сущности точно не относится. Что мне и требовалось…


        И снова здравствуйте! Это я к тому, что вторая за день встреча с главой клана шер Нект и по совместительству отцом Лаиры — то еще удовольствие. Но никуда не деться, я сам на этом настаивал. Дракониде оказалось достаточно всего лишь провести рукой над одним из амулетов и с равными интервалами нажать на него три раза. Это послужило сигналом к тому, что она желает встретиться с отцом по крайней необходимости.
        — А почему не стимкомп?  — спросил я тогда у нее.  — Быстро, удобно, да и информативность куда как выше. Я понимаю, что только мы, Тенерожденные, по умолчанию имеем подобное устройство и изменить его при всем желании не можем. Вот только ты дочь главы клана, с финансами, как я погляжу, тоже все в полном порядке. И вдруг… такое.
        — Спроси у моего отца… Но ты прав, я обязательно заведу себе эту вещь. А ты!  — ткнула она пальцем мне в грудь.  — Ты научишь меня с ним обращаться. И даже не пытайся отказаться, не выйдет.
        На том и порешили. Мне и впрямь несложно будет научить дракониду обращаться со стимкомпом — девочка она неглупая, к тому же местные персонажи могут использовать далеко не все функции данного девайса. А с остальным… справлюсь, тут без вариантов.
        Лаира попробовала было перевести разговор на уже затронутую тему — время, проведенное мной в Карахе,  — но тут появился ее отец. На сей раз без наследника, но с двумя телохранителями. Последние, после того как Таир шер Нект убедился, что с его дочерью все в полном порядке, вымелись за двери покоев и остались там. Наверное, до тех пор, пока их хозяин не закончит здесь свои дела. Ну-ну, болезные, время сие будет зависеть от многих факторов, но в пять-десять минут мы точно не уложимся.
        — Ты хотела видеть меня, дочь?  — Тепла в голосе драконида было не больше, чем честности в народном депутате федерального розлива.  — Я не понимаю срочности вызова, ты оторвала меня от дел клана.
        — Это я хотел вас видеть, Таир шер Нект,  — произнес я и чуть было не усмехнулся. Стоило видеть, как важный драконид чуть было не подавился очередным изречением, которое хотел вывалить на свою непослушную дочурку.  — А насчет отвлечения от дел клана, так и здесь есть один маленький, но очень важный нюанс.
        — Какой?
        — Есть у меня, скажем так, очень интересная информация. И касается она сговора одной очень серьезной организации с некоторыми кланами драконидов, что выбрали местом своих основных резиденций город-порт Ллойн. И кланы эти вовсе не те, с которыми шер Нект находятся в дружеских отношениях… Итак, вам это интересно?
        Каким бы малоприятным ни был в общении отец Лаиры, но врубиться с ходу в ситуацию он оказался способен. Сразу весь подобрался, глаза загорелись искренним интересом. Ну а на лице застыл типичный «покерфэйс» — обычное явление для личностей, облеченных какой-никакой, но властью, и находящихся в процессе важных переговоров.
        — Вы ручаетесь за важность информации, друг клана шер Нект?
        — Бесспорно.
        — Это хорошо. Тогда я предлагаю обсудить предварительную ценность ваших предложений, а заодно и возможную благодарность клана. Лишь после этого, если условия удовлетворяют обе стороны, мы перейдем к деталям.
        — И опять же не возражаю,  — согласился я с вполне естественным порядком ведения дел. Согласился, чтобы сразу же огорошить отца Лаиры совсем уж необычным предложением.  — А поскольку обсуждать такие вещи лучше ну в очень узком кругу, то я бы попросил провести наш разговор… здесь.
        — Не самое удобное место для разговора. Но если моя дочь не станет возражать и временно покинет свои покои…
        Кажется, глава клана не до конца понял ситуацию. Что ж, пришло время ее малость прояснить. Заодно будет приятно снова надорвать шаблон собеседнику, равно как и заставить его хоть немного по-иному взглянуть на некоторые особенности собственной дочери. Да и самой Лаире наверняка будет приятно.
        — Как раз наоборот. Не столь важно место, как те, которые будут при разговоре присутствовать. Это я насчет Лаиры, чье присутствие может оказаться небесполезным.
        — Какое отношение моя младшая дочь может иметь к делам клана?  — несколько раздраженно, сбросив маску безразличия, поинтересовался Таир.  — Мы стараемся держать ее в стороне от политики, у нее другое предназначение.
        — Не собираюсь вмешиваться во внутренние дела вашей семьи,  — ага, прямо щаз! На самом деле еще как собираюсь, но тебе этого знать совсем не надо,  — однако Лаира уже в курсе некоторых нюансов. Именно парочка ее замечаний наверняка поможет мне выстроить будущие предложения таким образом, чтобы и вашему клану была максимальная польза, и мои интересы остались на приемлемом уровне. То есть не помогут, а в каком-то смысле уже помогли.
        В общем, через десять минут и еще десяток веских доводов Лаире разрешено было остаться здесь и быть допущенной. Допущенной не к обсуждению, а просто к слушанию того, о чем мы собирались говорить. Помимо этого, судя по всему, вредности ради был вызван еще и наследник клана, Зантел шер Нект. Лично мне было по фиг, пусть сидит, все равно отец ему в самом скором времени перескажет весь разговор.
        Через пять минут я начал излагать верхушке клана то, что должно было привлечь их самое пристальное внимание. Упомянул про странные и пока малопонятные интересы Гильдии Равновесия в их городе. Само по себе это их не слишком интересовало, поэтому я потянул из рукава первую крапленую карту — интерес Гильдии к союзу с одними кланами и вовлечение их в конфликт с другими.
        Заинтересовались, но потребовали каких-никаких доказательств серьезности имеющихся у меня документов. Хм… Хорошо еще, что не возникло желаний подробно изучить сами документы, а то пришлось бы мне в резвом темпе излагать достоверные причины отказа в столь воистину наглом желании. Нет уж, согласно заветам монтера Мечникова, «утром деньги — вечером стулья». И никак иначе!
        Пришлось закинуть еще одну удочку, упомянув об участии в неблаговидных делишках клана Шер Гарт. Вот тут-то папаша Лаиры и зашевелился. В самом прямом смысле, то есть заерзал в кресле, будто мягкая набивка превратилась в пригоршни игл скального дикобраза — как полагается, острые и ядовитые.
        А что я, я ничего такого не сделал! Просто выдал ту самую правду, которая по убойному действию способна иногда превосходить самую грязную клевету. Правильно Ницше говаривал, что правда — страшная сила. Бьющая точно в цель. Если ее правильно и в нужное время бросить в соответствующий объект. Ну ладно, ладно, он формулировал сей факт несколько другими словами, вот только сущность сказанного от этого, таки да, не изменилась.
        — Если ты, друг клана, действительно предоставишь нам доказательства вмешательства Гильдии Равновесия в наши внутренние дела на стороне Шер Гарт и других кланов, то можешь рассчитывать на большее, чем просто прием тут, в стенах нашего замка. Ты в прошлый раз отказался от кристаллов как от награды, и мы это помним. Теперь мы предложим иное. Более ценное для таких, как ты, Тенерожденный Макс. Показывай свои документы!
        Сигнал от стимкомпа последовал буквально через несколько секунд после того, как я передал Таиру шер Нект документы. Точнее говоря, их копию, а никак не оригинал.
        — ЗАДАНИЕ «ДОКУМЕНТЫ ГИЛЬДИИ РАВНОВЕСИЯ» МОЖЕТ СЧИТАТЬСЯ ВЫПОЛНЕННЫМ. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОПЫТ И УЛУЧШЕНИЕ ОТНОШЕНИЙ С ГЛАВОЙ КЛАНА. ОДНАКО ВЫ ОТДАЛИ КЛАНУ ШЕР НЕКТ ЛИШЬ КОПИЮ, ПОЭТОМУ МОЖЕТЕ ПРОДОЛЖИТЬ ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ, ПЕРЕДАВ НАБОР ДОКУМЕНТОВ ЕЩЕ ОДНОЙ ИЛИ НЕСКОЛЬКИМ ЗАИНТЕРЕСОВАННЫМ СТОРОНАМ. ЖЕЛАЕТЕ ПРОДОЛЖИТЬ?
        Само собой разумеется! У меня еще Урзалл документами не озадачен. Нажал на кнопку, подтверждающую получение, то есть продолжение уже полученного ранее задания. Замечательно! Да и опыт на дороге не валяется, так что удалось поднять уровень и приблизиться к получению следующего. Лепота, да и только. Еще два раза приподняться, и вот он, знаковый рубеж, двадцатый уровень, выводящий меня к качественно новым умениям, так необходимым в Скарлайге. Давно уже на них облизываюсь, но… приходится ждать.
        Та-ак, а это что на мою голову? О, продолжение задания, связанного с документами.
        — ПЕРЕДАТЬ ВАЖНЫЕ ДОКУМЕНТЫ ЗАИНТЕРЕСОВАННОЙ СТОРОНЕ МОЖНО, НО НЕ ВСЕГДА ЭТО БУДЕТ ОКОНЧАНИЕМ ВАШЕГО ДЕЛА. МОЖНО ОСТАНОВИТЬСЯ И НАСЛАДИТЬСЯ ПОЛУЧЕННОЙ НАГРАДОЙ, А МОЖНО ДВИНУТЬСЯ ДАЛЬШЕ. У ВАС ЕСТЬ ВОЗМОЖНОСТЬ ПРЕДЛОЖИТЬ ТАИРУ ШЕР НЕКТ СВОЕ СОДЕЙСТВИЕ В БУДУЩЕМ ПРОТИВОСТОЯНИИ КЛАНОВ.
        Спасибо за подсказку. Что-то подобное и без того бродило в закоулках моего разума, но если уж предложили прямым текстом сделать это, то отказываться точно не собираюсь. Вот и озадачу драконида тем, что никак не могу угомониться и все глубже влезаю в те проблемы, которые он наверняка привык считать внутренним делом клана. Отказать у него вряд ли получится, просто нет ни одной причины. А вот помощь того, кто не только передал документы, но еще и находится «в теме», лишней быть не может.
        — Я вижу, что вам пришлись по душе переданные мной сведения?
        — Да,  — буркнул глава клана, ни на секунду не отрываясь от чтения бумаг.  — Ты получишь награду, я всегда держу свое слово. Чего ты хочешь — кристаллы или доступ в наше хранилище с возможностью получать амуницию и прочие товары по внутренним ценам, действующим лишь для членов клана?
        — Не гонюсь за сиюминутной выгодой, уважаемый Таир. Поэтому выбор очевиден.
        — Тифлинг…  — вздохнул драконид, понимая, что я выбрал лучшее.  — Хорошо, считай, что доступ тебе уже открыт. Обратишься к каптенармусу, с ним и будешь в дальнейшем общаться на эту тему. А сейчас я должен обсудить новые сведения с советниками. У тебя ко мне есть какие-либо просьбы?
        — Просьб нет, а вот предложение имеется.
        — Еще одно? Ну давай, говори, это может оказаться полезным.
        Но прежде чем я успел что-либо сказать, решил деятельно проявить себя Зантел, старший брат Лаиры. Он, к моему удивлению, не нашел лучшего варианта, как попытаться на меня наехать. Пусть и с соблюдением минимальных приличий:
        — Отец! Этот чужак и так много узнал, многое получил. Пусть он теперь и «друг клана», но его вмешательство слишком…
        — Зантел…
        — Тифлингам верить опасно, в этом я соглашусь даже с таким источником, как клан Шер Гарт. Они всегда преследуют свои цели, только свои!
        — Сын, я приказываю тебе замолчать,  — спокойно, без излишних эмоций, высказался драконид.  — Да, у него наверняка есть свои цели. Это же не простой тифлинг, а из числа Тенерожденных. Они приходят из теней, в них же и уходят, нам не суждено полностью понять те мотивы, которые движут ими. Зато они могут помочь, как могут и навредить. К тому же Тенерожденные бессмертны. Подумай как следует.
        Это точно — думать всегда полезно, даже исконным обитателям Скарлайга. Лично мне было очевидно недосказанное Таиром. Если Тенерожденные — игроки, иными словами — бессмертны, то могут и затаить обиду, после чего вернуться. Пусть не сразу. Пусть потом, но все же были такие случаи, ох как еще были, когда игроки сносили подчистую «обнаглевших неписей», невзирая на серьезные последствия, грозившие от управляющих механизмов. Но тут уж карты по-разному ложились. Иных никакие награды за голову и прочие неприятности от админов не останавливали. Вот попала вожжа под хвост, и все тут! Знаю, сам иногда страдаю подобными вывертами сознания.
        Зантел же, выслушав краткую, но убедительную лекцию отца, прикусил язык и заткнулся. Вот только по его лицу было видно, что он не только остался при своем мнении, но попытается при удачном раскладе учинить мне какую-нибудь бяку. Что ж, будем следить за ним повнимательнее, только и всего.
        — Что ты хочешь предложить нам, Макс?  — вернулся к прерванному разговору Таир шер Нект, словно и не было недавнего инцидента.  — Мы слушаем тебя.
        — Ничего сверхординарного, но все же и это предложение может оказаться вам полезным. Вы получили документы, некоторое время будете их изучать. Думаю, что не больше суток.
        — Почему у тебя появилась именно такая мысль?
        — Из-за содержания оных,  — ухмыльнулся я, наблюдая за тем, как Тиар успокоения ради перекатывает в ладони два яшмовых шарика. Амулеты, как полагаю, да наверняка еще заряженные каким-то заклятием.  — Сильно сомневаюсь, что эти сведения доставлялись без страховки. Следовательно, они могли попасть к адресатам, и переговоры пройти… тоже могли. Обычно в таких случаях стараются бить на опережение. Вряд ли вы, лидер клана с большим опытом, не знаете подобных законов выживания.
        — Допустим…
        — А теперь попробуйте допустить еще одно. Чисто гипотетически вам вряд ли помешает присутствие бойца-техномага, который, ко всему прочему, неплохо ориентируется в проблеме и сможет прямо на передней линии дать командиру группы парочку дельных советов.
        — И который в любом случае не погибнет… Ты прав, это может быть полезным. Знаешь, Макс, я склонен согласиться с твоими словами и включить тебя в список участников того возможного рейда, который будет проведен. Только насчет времени я пока не уверен. Оставайся в Ллойне, а лучше в нашем замке, чтобы мы в любой момент могли с тобой связаться.
        Ллойн — это можно. Постоянно быть в замке — на фиг такое сомнительное счастье. У меня и вне пределов замка важные дела имеются. Так что немного перекроим высказанное Таиром предложение:
        — Ближайшие пару суток обещаю не покидать пределов вашего славного города. Насчет выделенной мне в замке комнаты — отдельное спасибо. Гостиницы все же не совсем то. Но вот постоянно быть в замке я не смогу, имеются определенные обязательства, которые нарушать просто неприлично. Однако!  — чуть повысил я голос, чувствуя, что меня могут перебить.  — Уверен, что столь полезная вещь как стимкомп вряд ли обошла вас стороной. Если я срочно понадоблюсь, то достаточно сбросить мне сообщение, и я незамедлительно вернусь в замок.
        — Ладно. Я не люблю эти новомодные веяния, но вот моя дочь,  — последовал неодобрительный взгляд на Лаиру,  — живо интересуется техническими новинками, выходящими из рук техномагов и умельцев. Я выдам ей это… устройство. Теперь же оставь ей свой контакт и покинь нас.
        — Хорошо, пусть будет так. Таир шер Нект… Зантел шер Нект,  — легкий кивок каждому вместо «до свидания».  — Лаира… шер Нект. Буду ждать сообщения. Всех благ и до скорой встречи.
        Поклон девушке, на сей раз без всякой небрежности, благо разница тут ох как чувствуется. После этого развернулся и вышел из покоев младшей принцессы клана. Уверен, что девушка она понятливая, сумеет оценить, что в результате этих событий ей не только впервые позволили присутствовать при важном для клана разговоре, но и вынужденно вручат полезное по жизни устройство. А уж она-то найдет наиболее правильные методы его использования. Да и я про обещание помню — проконсультирую насчет всех возможностей, да так, что мало не покажется.
        Куда теперь? Идя по замковым коридорам в сопровождении одного из воинов клана драконидов, я не особенно и задавался этим вопросом. Пошляюсь по городу, разведаю общую обстановку. Просто прогуляюсь, в конце-то концов! Говорят, что с пирсов открывается потрясающий вид на море, а в тамошних ресторанчиках можно попробовать практически все дары моря, приготовленные по самым экзотическим рецептам. Я, конечно, не гурман, но подобную кухню весьма уважаю. Вот и испробую… на вкус.



        ГЛАВА 23

        Чуток запоздавший, но от этого не ставший менее вкусным обед отлично помогает расслабиться, почувствовать себя в полной гармонии с окружающим миром. А уж если после этого посидеть на открытой террасе, где дует легкий ветерок, да еще открывается вид на дефилирующих поблизости прекрасных дам в различных, но неизменно привлекательных нарядах… Хорошо. К тому же и неприятностей на горизонте не предвидится. Скорее уж напротив — нарисовались интересные перспективы, благодаря которым мне удастся влезть в самое сердце клана шер Нект. Зачем оно мне нужно? Странный вопрос, право слово.
        Причин три: финансы, влияние… Лаира. Причем, что самое забавное, именно такие приоритеты, если идти по восходящей. Привязался я отчего-то к этому шебутному созданию, стремящемуся вырваться из узких рамок, в которые ее постоянно пытаются загнать. Ничем хорошим, если пустить дело на самотек, это не кончится. Или опять сбежит и с большой долей вероятности вляпается в очередную неприятность, или же устроит собственному клану холодную войну с горячими последствиями. Не расхлебают, сразу видно!
        М-да, дела наши запутанные, никуда-то от них не денешься. Нет, деться можно, но потом сам пожалею, что не стал разыгрывать интересную партию от начала и до конца. И вообще, не люблю бросать карты, тем более если они приличные и дают неплохой шанс на выигрыш. Надо правильно просчитать ходы соперников, только и всего. Вот этим и будем заниматься.
        Да, кстати, надо бы Урзалла самую малость озадачить. Прощупать, чтобы понять, стоит ли переплетать его интересы с интересами драконидов, или вести две партии параллельно. А для этого вызову-ка его на разговор. Попытка не пытка, может, что и срастется.
        Улыбнувшись от вспомнившейся поговорки «разделяй и властвуй», я не спеша защелкал клавишами, набирая сообщение. В нем напоминалось, что я с нетерпением жду курьера, которому можно будет передать документы, а также хочу прояснить один интересный вопрос. Сам вопрос приводить раньше времени не стал. Пусть старый лис малость подергается, пострадает приступами любопытства. Ну а как отпишется, тогда я ему этот вопрос и задам. Незамедлительно.
        А о чем бы поразмыслить мне? Наверное, о финансах, которых не так уж много, если учесть все то, что необходимо будет приобретать. Вексель, полученный от владельцев «амуниции Рэдклиффа», уйдет на сам имплант и его установку… ну или на два импланта, тут зависит от уровня девайса. В хранилище клана драконидов я наведаюсь не далее как сегодня вечером, но девяти рубинов с мелочью на многое не хватит, тут и к гадалке ходить нечего. Остается раскидывать мозгами и думать, где в этом городе можно разжиться солидными деньгами за короткие сроки. И у кого бы это спросить?
        Не у Урзалла… Тот только сообщения присылает. Уже прислал!
        — КУРЬЕР ГОТОВ ЗАБРАТЬ У ТЕБЯ ДОКУМЕНТЫ В ЛЮБОМ НАЗНАЧЕННОМ ТОБОЙ МЕСТЕ В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ ЧАСОВ. И ЧТО У ТЕБЯ ЗА ВОПРОС?
        — РЕСТОРАНЧИК «ВЕСЕЛЫЙ КРАБ», ЭТО У ПИРСОВ, КУРЬЕР НЕ ЗАБЛУДИТСЯ. А ВОПРОС ВОТ КАКОЙ… НЕКОТОРЫЕ КЛАНЫ ДРАКОНИДОВ МОГУТ ДОСТАВИТЬ СОЮЗНИКАМ ГИЛЬДИИ РАВНОВЕСИЯ БОЛЬШИЕ И БОЛЕЗНЕННЫЕ НЕПРИЯТНОСТИ. ЭТО ЗАИНТЕРЕСУЕТ КРУГ И ВАС ЛИЧНО?
        Минута тишины. Что ж, пусть думает… или советуется. В любом случае я свою партию проведу с обоих направлений. Просто хочется сделать это так, чтобы все стороны, с коими я связан, оказались в выгоде и заодно помнили о том, кто именно стал катализатором процесса.
        — БУДЬ ОСТОРОЖЕН. Я СВЯЗАЛСЯ С АФФОМЕТОМ, И ОН ПРЕДУПРЕДИЛ О СЛОЖНОСТЯХ В ИГРЕ С ЭТОЙ КРЫЛАТОЙ РАСОЙ. НО ЕСЛИ ТЕБЕ УДАСТСЯ СЛЕГКА ПРИЖАТЬ УПОМЯНУТЫЕ В ДОКУМЕНТАХ КЛАНЫ, КРУГ БУДЕТ БЛАГОДАРЕН.
        — А АГЕНТЫ ГИЛЬДИИ? ЧТО ДЕЛАТЬ, ЕСЛИ МНЕ УДАСТСЯ НАЛОЖИТЬ РУКИ НА ИХ ИМУЩЕСТВО ИЛИ ХОТЯ БЫ ПОУЧАСТВОВАТЬ В ДОЗНАНИИ?
        — БУДЕТ ПРИНЯТО С БЛАГОДАРНОСТЬЮ. Я СООБЩУ КУРЬЕРУ, ОН ПЕРЕДАСТ ТЕБЕ НЕКОТОРУЮ СУММУ НА РАСХОДЫ. ПРОБИТЬСЯ К ГЛАВАМ КЛАНОВ СЛОЖНО, НО ЕСЛИ ЗНАТЬ ХОДЫ-ВЫХОДЫ, ТО НЕ НЕВОЗМОЖНО. ТЕПЕРЬ О СИТУАЦИИ В КАРАХЕ. ЛЕДЯНЫЕ УБИЙЦЫ, С КОТОРЫМИ У ТЕБЯ КОНФЛИКТ, ГОТОВЫ ОБЪЯВИТЬ ВОЙНУ МЬЕЛЬНИРУ. ЗА ТЕБЯ ОБЪЯВЛЕНА НАГРАДА ВНУТРИ КЛАНА. НЕБОЛЬШАЯ, НО ЭТО ТРЕВОЖНЫЙ СИМПТОМ. ТЫ БЫСТРО ПРИОБРЕТАЕШЬ ВРАГОВ, ТЕНЕРОЖДЕННЫЙ. БУДЬ ОСМОТРИТЕЛЬНЕЕ. ЖДУ НОВЫХ ИЗВЕСТИЙ. УРЗАЛЛ.
        Ф-фух. Пронесло! Мало того, я сумел получить еще одно задание, практически идентичное уже имеющемуся. Теперь основная сложность в том, чтобы ухитриться разделить получаемые сведения на два потока. Ну и при возможности дублировать получаемую инфу. И с финансами проблема тоже решается. Думаю, Урзалл не будет экономить на пятаках и через курьера передаст солидную сумму. Я же найду, на какие первоочередные нужды ее пустить. На нужды себя родимого, само собой разумеется.
        Малость замечтавшись, я даже не обратил особого внимания на продефилировавшую в мою сторону даму. Ну а что тут такого? Дама как дама, красоты обычной, человек, одета в меру дорого, вполне себе изысканно. Ну а то, что у нее сумочка упала в непосредственной близости от моего столика…
        Твою дивизию! Автоматом врубил Сеть и уже готов был выстрелить в нее из метателя, как заметил, что она… Не враг она, а явно тот самый курьер. Иронический взгляд, и девушка приятным, но чуть хриплым голоском произносит:
        — Юноша, помогите мне с одной маленькой неприятностью,  — и потом совсем шепотом, на грани слышимости: — Документы в сумочку, я от Урзалла.
        — Охотно услужу прекрасной даме. Это самое малое, что можно сделать при виде такой красоты и элегантности.
        — Выдумщик…
        Дама-курьер обмахнулась веером. Так, не необходимости ради, а для кокетства или же для того, чтобы без привлечения внимания обшарить окрестности цепким взглядом профессионального агента, что более вероятно. Ну а я наклонился за ее сумочкой и аккуратно поместил туда документы. Заодно изъял мешочек с кристаллами, предназначенный уже для меня. Защитный же имплант не отключал, ибо мало ли что бродит в головах у Урзалла и его агентуры.
        — Прошу вас, мадам…  — протянул ей аксессуар современной моды Скарлайга, отягощенный крайне ценным содержимым.  — Быть может, присоединитесь ко мне за бокалом вина или чего-то по вашему выбору?
        — Увы, никак не могу себе этого позволить. Кавалер слишком ревнив и способен устроить скандал из-за малейшего опоздания.  — Девушка протянула мне руку для поцелуя, что не встретило ни малейшего возражения с моей стороны. Напротив, мне приятен подобный знак внимания. Дотронулся губами до кожи, тепло которой ощущалось даже через кружевную перчатку, и услышал обращенные ко мне слова: — Ты слишком поздно меня заметил, Тенерожденный. Я могла бы атаковать, и тогда кто знает… Но ты осторожен. Не отключал Сеть отражения, даже узнав меня. Из тебя еще выйдет толк… мальчик.
        — Удачного вам пути…  — И уже тише прошептал ей: — Я обычно быстро учусь.
        — Посмотрим. Возможно, еще увидимся, и тогда я, пожалуй, выпью бокал хорошего вина.
        Прекрасное и одновременно крайне опасное создание удалилось, оставив после себя аромат дорогих духов, яркие воспоминания и… двадцать рубинов в качестве «сумм на представительские расходы». Что ж, вот я и познакомился с представительницей агентуры Круга, а заодно получил полезный урок. Никаких обид. Никакого недопонимания — я действительно ценю, когда мне указывают на имеющиеся слабости.
        Надо будет как-нибудь при случае поинтересоваться у Урзалла или, пуще того, Аффомета, единичное это явление или процесс подготовки таких кадров поставлен Кругом на поток? А сейчас, будучи отягощен неплохой долей финансов, подумаю насчет того, как их потратить. И еще…
        — ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОСТИЖЕНИЕ НАЧИНАЮЩИЙ ПОЛИТИК, СУМЕВ ДОГОВОРИТЬСЯ С ДВУМЯ ФРАКЦИЯМИ О ВЫПОЛНЕНИИ ОДНОЙ И ТОЙ ЖЕ РАБОТЫ, ПРИ ЭТОМ НИ С КЕМ НЕ ИСПОРТИВ ОТНОШЕНИЙ. ТЕПЕРЬ В НЕКОТОРЫХ СЛУЧАЯХ ВЫ СМОЖЕТЕ ВИДЕТЬ ВАРИАНТЫ ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ, НЕ ПРЕДУСМОТРЕННЫЕ ИЗНАЧАЛЬНО ТЕМИ, КТО ВАМ ЕГО ВЫДАЛ.
        И уровень как бонус. Вот уж действительно, почувствуй себя политиком! Я и чувствую, только чувство это частично состоит из опасений за устойчивость возводимых конструкций. А, прорвемся, не из таких переделок выбирались. Сейчас вот допью чай со льдом, еще немного полюбуюсь на морские просторы да и пойду обратно в замок клана шер Нект. Каптенармус тамошний наверняка в хорошем настроении, поэтому однозначно следует его малость испортить. Пусть помучается, выдавая по сути чужаку товары по внутриклановым ценам.
        Вз-з-з! Издевательски требовательный сигнал стимкомпа порой начинал меня неиллюзорно доставать. Даже не пытаясь угадать, какая зараза мешает отдыхать, я посмотрел на экран и тут же отбросил все недостойные мысли. Славка, мать его за ногу! Проявился!
        — ПРИВЕТ, МОЙ ОТСУТСТВУЮЩИЙ В ПРЕДЕЛАХ ДОСЯГАЕМОСТИ ДРУГ… ЕСТЬ НЕМНОГО ВРЕМЕНИ И ВОЗМОЖНОСТЬ ПООБЩАТЬСЯ. В ОБЕ СТОРОНЫ! КАНАЛ НАДЕЖНЫЙ И ОСТАНЕТСЯ ТАКОВЫМ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ.
        — И ТЕБЕ НЕ ХВОРАТЬ! — Слегка задрожавшими пальцами я быстро набирал текст.  — ЧЕМ НОВЫМ ПОРАДУЕШЬ, ЧТО ТВОРИТСЯ В НАШЕМ МИРЕ ИЗ ТОГО, ЧТО МНЕ СЛЕДУЕТ ЗНАТЬ?
        — ЕСТЬ ЧЕМ ПОРАДОВАТЬ. НО ПРИДЕТСЯ ТЕБЕ ОЧЕНЬ ПОТРУДИТЬСЯ, ЧТОБЫ СУМЕТЬ ПРОЯВИТЬ СВОИ СПОСОБНОСТИ СКОЛЬЗЯЩЕГО. ТУТ ВОТ КАКОЕ ДЕЛО ВЫЯСНИЛОСЬ… ПОПАВ В ВИРТМИР, ТЫ ЦЕЛИКОМ СТАНОВИШЬСЯ НЕ СТОЛЬКО НАБОРОМ ПРОГРАММНОГО КОДА, СКОЛЬКО ЭНЕРГЕТИЧЕСКОЙ КОНСТРУКЦИЕЙ. ДУХ — ЭТО И ЕСТЬ ЭНЕРГИЯ, ИНАЧЕ ГОВОРЯ. МНОГИЕ ПИСАЛИ ПРО ЭТО, СОТНИ КОПИЙ СЛОМАЛИ В ФИЛОСОФСКИХ ДИСПУТАХ. А ВОТ ДОКАЗАНО БЫЛО, ХОТЬ И ДЛЯ ОЧЕНЬ УЗКОГО КРУГА, СЛУЧАЙНО «СОСКОЛЬЗНУВШИМИ» ГЕЙМЕРАМИ.
        — ЭТО Я И САМ УСПЕЛ ПОНЯТЬ. БЫЛО, ЗНАЕШЬ ЛИ, ВРЕМЯ ПОДУМАТЬ, РАВНО КАК И МОТИВАЦИЯ ПРИСУТСТВОВАЛА НЕСЛАБАЯ.
        — ТАК ВОТ. ТЫ СЕЙЧАС — ЭНЕРГИЯ, В ЧИСТОМ ВИДЕ ДУХ, НЕ ОТЯГОЩЕННЫЙ МАТЕРИЕЙ. ДЛЯ ПЕРЕХОДА ТУДА, В СКАРЛАЙГ, ДОСТАТОЧНО БЫЛО ТОГО ЗАПАСА, КОТОРЫЙ ЕСТЬ У КАЖДОГО ЧЕЛОВЕКА С ОТНОСИТЕЛЬНО ВЫСОКИМ УРОВНЕМ ИНТЕЛЛЕКТА И СИЛЫ ВОЛИ. НО ДЛЯ ПЕРЕХОДА ОБРАТНО ОНА ТОЖЕ НУЖНА.
        — ЛОГИЧНО. И ГДЕ ЕЕ ПРИКАЖЕШЬ БРАТЬ?
        Лично у меня была идейка-другая, но сначала я хотел выслушать мнение из той реальности. Не самого Славки, само собой, он в этих вещах разбирался постольку-поскольку,  — а тех людей, у которых он получал столь важные для меня сведения. И старый друг вновь оправдал возложенные на него чаяния.
        — НАЧНУ ИЗДАЛЕКА. ТЫ, Я УВЕРЕН, ЗАМЕТИЛ, ЧТО ИСКУССТВЕННО СОЗДАННЫЕ ПЕРСОНАЖИ В ИГРЕ ВЕДУТ СЕБЯ НЕСКОЛЬКО БОЛЕЕ ЕСТЕСТВЕННО, ЧЕМ МОЖНО БЫЛО ОТ НИХ ОЖИДАТЬ. ТАК ВОТ, ВСЕ ОФИЦИАЛЬНЫЕ ИНСТАНЦИИ ДО СИХ ПОР ОБЪЯСНЯЮТ ДАННЫЙ ФЕНОМЕН ВЫСОЧАЙШИМ КАЧЕСТВОМ ИИ, ИСПОЛЬЗОВАННЫХ ДЛЯ СОЗДАНИЯ ИГРОВЫХ МИРОВ, А ТАКЖЕ ЭФФЕКТОМ ПЕРЕКРЕЩИВАЮЩИХСЯ МОЩНОСТЕЙ И ВЗАИМОДОПОЛНЕНИЕМ ПРОГРАММ. ЧТО-ТО ИЗ СФЕРЫ СОВСЕМ УЖ ВЫСОКИХ ТЕХНОЛОГИЙ И МНОГОЭТАЖНЫХ ФОРМУЛ. НА САМОМ ДЕЛЕ ВСЕ ОБСТОИТ НЕМНОГО ПО-ДРУГОМУ.
        — ОЧЕЛОВЕЧИВАЮТСЯ?
        — В ДЕСЯТОЧКУ! — Я легко мог себе представить степень эмоций, которые сейчас захлестывали Славку. И было от чего, ведь рушились некоторые столпы, которые представлялись незыблемыми.  — КАЖДЫЙ ГЕЙМЕР В ВИРТЕ ВЕЧНО НА ВЗВОДЕ, ИЗ НЕГО ХЛЕЩУТ РАЗНООБРАЗНЫЕ ЭМОЦИИ, ТО ЕСТЬ ОПРЕДЕЛЕННЫЕ ЭНЕРГИИ УТЕКАЮТ… ПО ВСЕЙ ЛОГИКЕ В НИКУДА, НО НА ДЕЛЕ В ОКРУЖАЮЩИЙ МИР. ПУСТЬ ОН И ВИРТУАЛЬНЫЙ. И КАКИМ-ТО ОБРАЗОМ ЧЕЛОВЕЧЕСКИЕ ЭМОЦИИ КОНТАЧАТ С ПРОГРАММНЫМИ КОНСТРУКТАМИ ИИ, ДОБАВЛЯЯ В НИХ НИЧТОЖНУЮ, НО ВСЕ ЖЕ ЧАСТИЦУ ТОГО, ЧТО НЕ БЫЛО ПРЕДУСМОТРЕНО РАЗРАБОТЧИКАМИ. СНАЧАЛА ЭТОГО НЕ ВИДНО, НО ВОТ ПО ПРОШЕСТВИИ ВРЕМЕНИ… ДА ТЫ И САМ ПОНИМАЕШЬ.
        — ПОНИМАЮ И НЕПРЕМЕННО ОБДУМАЮ НА ДОСУГЕ ВСЕ ТОНКОСТИ ПРОИСХОДЯЩЕГО. ОДНАКО БЛИЖЕ К ТЕЛУ. ТО ЕСТЬ К ДЕЛУ. КАК СВЯЗАНЫ ЭТИ ЭНЕРГИИ И ВОЗМОЖНОСТЬ ВЫЙТИ ОТСЮДА В ПЕРВИЧНЫЙ МИР?
        — НЕ ТО, МАКС, СОВСЕМ НЕ ТО. ЭНЕРГИЯ ГЕЙМЕРОВ ИДЕТ В ОБЩУЮ СТРУКТУРУ МИРА, А ОТТУДА В КОНСТРУКТЫ, ЕЕ НАСЕЛЯЮЩИЕ. ТУТ ТЫ НИЧЕГО НЕ СДЕЛАЕШЬ, ПО КРАЙНЕЙ МЕРЕ, НИКТО И НЕ ПРЕДСТАВЛЯЕТ, КАК ВСЕ ЭТО ИСПОЛЬЗУЕТСЯ И К ЧЕМУ МОЖЕТ ПРИВЕСТИ. НО СУДЯ ПО ОБРЫВОЧНЫМ СВЕДЕНИЯМ, КОЕ-КТО ИЗ СКОЛЬЗЯЩИХ ИСПОЛЬЗОВАЛ МЕСТА, ГДЕ ЭНЕРГИЯ КОНЦЕНТРИРУЕТСЯ ОСОБЕННО СИЛЬНО. ДОГОНЯЕШЬ, О ЧЕМ Я?
        — НЕТ… КАК-ТО В ГОЛОВУ НИЧЕГО НЕ ПРИХОДИТ. РАЗВЕ ЧТО ОСОБЫЕ СИЛЬНЫЕ АРТЕФАКТЫ, О КОТОРЫХ МНОГИЕ ИГРОКИ ДНЕМ И НОЧЬЮ ГОТОВЫ ТРЕПАТЬСЯ НА ФОРУМАХ И ВНУТРИ СКАРЛАЙГА. У НИХ ТАКОЕ ЖЕЛАНИЕ ИХ ЗАПОЛУЧИТЬ, ЧТО, БЫТЬ МОЖЕТ, ИМЕННО ЭТА ЭНЕРГИЯ И НУЖНА.
        Небольшая пауза. Судя по всему, этот вариант Слава до сего момента не рассматривал. Иначе мигом выдал бы мне массу дополнений и пояснений. А так… сидит, переваривает, поскрипывает извилинами в меру своих нескромных сил и способностей.
        Ан нет, уже отморозился и пишет новое сообщение.
        — МОЗГА ТЫ, МАКС. МОЖЕТ, И ТАК ТОЖЕ ВЫЙДЕТ, НО ЧТОБЫ ДОСТАТЬ ПОДОБНУЮ ЦАЦКУ, ТЕБЕ ДО-ОЛГО ПРИДЕТСЯ КАЧАТЬСЯ. А МНЕ СКАЗАЛИ ПРО БОЛЕЕ ЛЕГКИЙ ПУТЬ. ПРО ХРАМЫ БОЖКОВ СКАРЛАЙГА. ТАМ И ТЕМПЛАРЫ ПОСТОЯННО КРУЖАТСЯ, И ИСКУССТВЕННО СОЗДАННЫЕ ПЕРСОНАЖИ. АЛТАРИ ОПЯТЬ ЖЕ, К КОТОРЫМ НЕСУТ ПОЖЕРТВОВАНИЯ. ПРОСТО МОРЕ ЭНЕРГИИ, К НЕМУ МОЖНО ПОДСОЕДИНИТЬСЯ, ЕСЛИ РУКИ С ДОЛЖНОЙ СТОРОНЫ К ТЕЛУ ПРИСТАВЛЕНЫ.
        — ИНТЕРЕСНО ДЕВКИ ПЛЯШУТ…
        — …ПО ЧЕТЫРЕ В РЯД, — мигом продолжил Слава известную присказку.  — ЕСЛИ СУМЕЕШЬ СТАТЬ «СВОИМ» ДЛЯ КОГО-ТО ИЗ МЕСТНЫХ «БОГОВ» ИЛИ ХОТЯ БЫ ЖРЕЦОВ, ЧТО БОЛЕЕ ВЕРОЯТНО, ТО МОЖНО БУДЕТ ВОСПОЛЬЗОВАТЬСЯ ТОЙ САМОЙ ПРОРВОЙ ЭНЕРГИИ.
        — НАДО ПОПРОБОВАТЬ. НО ТУТ ЕЩЕ НЮАНС ВОЗНИКАЕТ. ТЫ НЕ УЗНАВАЛ, КАКОГО УРОВНЯ В СКАРЛАЙГЕ НАДО ДОСТИЧЬ, ЧТОБЫ МОЯ НЫНЕШНЯЯ ЭНЕРГОСТРУКТУРА СМОГЛА ПЕРЕВАРИТЬ НЕОБХОДИМЫЙ ОБЪЕМ СИЛ?
        — НУ… ТЫ, БАРИН, ЗАДАЧИ СТАВИШЬ! — явно заржал невидимый и неслышимый друг.  — У ТЕБЯ СЕЙЧАС КАКОЙ?
        — ДЕВЯТНАДЦАТЫЙ.
        — ДЛЯ ТАКОГО МАЛОГО ВРЕМЕННОГО ПЕРИОДА — ХОРОШО. НО ПРЕЖДЕ ЧЕМ ЕЩЕ НА ДВАДЦАТКУ ПОДНИМЕШЬСЯ, Я БЫ НЕ СОВЕТОВАЛ РИСКОВАТЬ.
        Понятственно. При любом раскладе мне придется еще долго поднимать уровень. Но начинать наводить мосты стоит уже сейчас. Надо будет полистать справочную литературу, подробно познакомиться со здешним пантеоном и принять решение, кто мне более-менее подходит. Уж точно не Фаркх! С его служителями у меня отношения прочно установились на отметке «ненависть», а менять что-либо я и не собираюсь. Хорран или Лоос? Насчет первого стоит узнать у Сигурда, ну а богиня смерти… Самому покопать придется. Что до остальных… О них я вовсе ничего не знал. Будем посмотреть, будем выбирать.
        — ЛАДЫ, СЛАВ, НАСЧЕТ ОСНОВНОЙ ПРОБЛЕМЫ Я ПОНЯЛ. ТЕПЕРЬ ПЕРЕЙДЕМ К ДРУГОМУ. ЧТО В МИРЕ ВАЖНОГО ТВОРИТСЯ, О ЧЕМ СТОИТ БЫТЬ В КУРСЕ?
        — ПРЕДКИ ТВОИ В ПОЛНОМ ПОРЯДКЕ. Я ИМ, КАК И ДОГОВАРИВАЛИСЬ, ОТ ТВОЕГО ИМЕНИ ПИСЬМА ЗАГОТОВЛЕННЫЕ ОТОШЛЮ. ПОСТАРАЮСЬ СО ВРЕМЕНЕМ КАКОЙ-ТО ЗАЩИЩЕННЫЙ КАНАЛ СДЕЛАТЬ, ВОЗМОЖНО, ДАЖЕ ЗВУКОВОЙ.
        — ВОТ ЗА ЭТО ТЕБЕ ОГРОМНАЯ БЛАГОДАРНОСТЬ, — обрадовался я подобной перспективе.  — ТОЛЬКО… ИЗЛИШНЕ РИСКОВАТЬ НЕ СТОИТ. А В ОСТАЛЬНОМ?
        — ИЩУТ, — последовал лаконичный ответ.  — ТОЛЬКО ОНИ МОГУТ ВЕСЬ ГОРОД, ВСЮ СТРАНУ ВДОЛЬ И ПОПЕРЕК ПЕРЕКОПАТЬ. ФАНТАЗИИ У ЭТИХ АБРЕКОВ С КОМАРИНЫЙ ГХЫР, ИМ И В ГОЛОВУ НЕ ПРИДЕТ, КУДА ТЫ МОГ ПРОВАЛИТЬСЯ. ПУСТЬ СЕБЕ БЕСЯТСЯ, АВОСЬ ОТ ЗЛОБЫ СВОЕЙ ЛОПНУТ ВДОЛЬ И ПОПЕРЕК.
        — ХОРОШО БЫ…
        — ВСЕ, ВРЕМЯ. БЕЗОПАСНОСТЬ КАНАЛА ИСПЫТЫВАТЬ БОЛЬШЕ НЕ НАДО. В СКОРОМ ВРЕМЕНИ СВЯЖУСЬ. И ЕЩЕ. ЛОВИ НЕБОЛЬШОЕ ОПИСАНИЕ ТОГО, ПОЧЕМУ СКОЛЬЗЯЩИМ В ВИРТМИРАХ ПОМИРАТЬ НЕЖЕЛАТЕЛЬНО. БАЙ!
        Ну пока, приятель. Почитаем, что ты оставил мне напоследок. Сомневаюсь, что оно мне очень уж понравится.
        Точно! Не понравилось. Оказывается, Скользящие находились в особых, ну просто очень особых отношениях с механизмом возрождения игроков в виртмирах. Иногда, довольно редко, они могли возродиться классическим образом, то есть к примеру, в Скарлайге — через час игрового времени. Порой этот промежуток достигал нескольких часов или даже пары дней. Мало того, могли потеряться уровень или даже более того, равно как и некоторые вещи.
        М-да, засада. Судя по всему, система не могла воспринимать «скользнувших» в виртмир как обычных игроков. Скорее всего, они рассматривались как нечто среднее между игроком и неписями, что наводило на довольно грустные мысли. Неписи, они ведь и вовсе могут раствориться в небытии.
        Брр… Аж мороз по коже от подобных мыслей. Вот уж действительно, игра становится не совсем игрой, а чем-то приближенным к реальности. И ладно я, привыкший со времен внешнего мира убивать и всеми силами старающийся не быть убитым. У меня это намертво в рефлексах засело. А другие? Им наверняка при подобных известиях становилось совсем тоскливо и печально.
        Кстати, о других. Уверен, что я тут не один такой, есть и другие, «скользнувшие» в мир магии и стимпанка, наверняка чувствующие себя тут как рыба в воде, умеющие легко скользить между гранью двух миров. Только как их найти? Загадка.
        Над загадками можно подумать и позже. Расплатившись, я встал из-за столика и не спеша пошел вдоль пирсов, ожидая первого экипажа, который проедет мимо меня. Пора было возвращаться в замок шер Нект.


        На сей раз охрана встретила меня вполне дружелюбно. Ну, если дружелюбностью можно назвать полное безразличие. Дескать, идет себе тифлинг, вот и пусть себе чешет. А случись что, так скажут, и не будет больше идти. Добрые они, дракониды, аж слов на них нет, помимо матерных. Или это только здесь подобные экземпляры попадаются? У Лаиры спрошу… коль не забуду.
        Слава карте, вечно находящейся у меня перед глазами! В противном случае я бы долго плутал по замковым коридорам, попадая то в кладовку, то в казармы… И плевать на то, что все эти помещения совсем в разных местах. Моему топографическому кретинизму подобные мелочи не помеха. А с картой все тихо, мирно, благочинно: дошел до нужной двери и пару раз приложился о нее сапогом. Громко вышло… Пожалуй, все же слишком громко.
        Зато открыла Лаира быстро. Видок у нее был малость… изумленный. Однако, когда принцесса завидела мою персону, изумление испарилось, сменившись на крайне ехидное выражение лица.
        — Мы горим? Враги под стенами замка? А… Тут всего лишь один мой друг перепутал двери в мои покои и в замковые ворота, которые тараном выбивают!
        — Каюсь. Грешен. Перепутал… Больше не буду, но и меньше не обещаю.
        — Заходи уж, горе мое, а то еще отец прибежит в сопровождении стражи,  — вздохнув, посторонилась Лаира, пропуская меня в покои.  — Заодно расскажешь, что такого случилось, что у тебя глаза такие радостные.
        Бодро ввалившись в уже знакомую комнату, я зашарил глазами в поисках свободного места. Диван был занят… кучей нарядов. Кресло… на нем возлежали какие-то железки непонятного назначения.
        — Блин, Лаира! У тебя тут даже не творческий беспорядок, а хаотический ужас.
        — Мы, девушки, такие рассеянные…
        — Успел заметить,  — фыркнул я, направляясь к свободному креслу, стоявшему несколько дальше.  — Я вообще чего пришел… Хочется в ваше клановое хранилище наведаться, благо и возможность есть, и с кристаллами все в относительном порядке.
        — А чего ты тогда давишь телом мое кресло, а не идешь выбирать себе обновки из числа брони и оружия?  — резонно, но в то же время колко ответила драконида.  — Я тебе не каптенармус, товары не выдаю. Хотя… Ты же завтра с группой, что формирует мой папаша, должен в рейд против наших врагов идти. Постой, я сейчас!
        Видели когда-нибудь таксу, роющую норы в мягком грунте? Так вот, Лаира сейчас была неуловимо на нее похожа. По крайней мере, вещи летели во все стороны, пока она в них рылась, отыскивая что-то необходимое.
        — Ну и где же эта проклятая фигулька? Тут нет, здесь тоже пусто… Ага, вон оно!  — Драконида торжествующе выпрямилась, держа в руках знакомый мне многогранный кристалл горного хрусталя.  — Заряженный, готовый к работе. Лови!
        На автомате я поймал телепорт, которым уже довелось разок воспользоваться, после чего вопросительно уставился на девушку. Та же, скрестив руки на высокой груди размера где-то четвертого, смотрела на меня, как победительница олимпиады. Смотрелось это… специфически, учитывая тот факт, что стояла она посреди разбросанных вещей. Бедлам и хаос в одном флаконе, вот только хозяйку покоев сей факт совершенно не волновал. Ох, бедная прислуга, мне заочно ее жалко!
        — Благодарю… Вещь очень нужная и важная.
        — Не дарю пока, он мне и самой может пригодиться,  — чуток сбавила градус моего изумления Лаира.  — Но завтра он твой. Не хочу, чтобы с тобой в рейде случилась неприятность. Знаю я своего отца…
        — Все настолько плохо?
        — Нет, но все же,  — пожала плечами девушка, намекая на причудливые пути судеб.  — Хорошо, когда резервный путь отступления есть, но может быть очень плохо, если в тяжелый момент его у тебя не окажется.
        — Философ ты…
        — Поживи с мое в драгоценной клетке, тоже научишься.
        — Да я уже умею.
        Посмотрев друг на друга, мы от души улыбнулись. Все же приятно, когда столь легко и просто находится общий язык и при всем при этом идет интересное общение. Убрав телепорт в сумку, я все же вернулся к первоначально затронутой теме и предложил Лаире сопроводить меня в клановое хранилище.
        — А тебе это зачем? Ну, если честно, за общими словами не прячась?
        — Во-первых, просто приятно твое общество. Ну а во-вторых… Пусть у местных обитателей случится легкий разрыв шаблона, а на лицах появится полностью офигевшее выражение. Им это полезно будет, да и ты, как я помню, любишь публику эпатировать.
        — Принимается!  — оживилась девушка.  — Оба твоих довода мне нравятся, поэтому я сейчас переодеваюсь в одно из парадных платьев и иду устраивать тебе прогулку. И не подсматривать… То есть не сильно подсматривать.
        Заявив это, Лаира скрылась в соседней комнате, прихватив с собой несколько предметов гардероба, опознать которые было бы сложновато из-за чрезмерно помятого вида. Вот неугомонная душа. И кокетливая, что характерно. Ведь буквально открытым текстом заявляет, что не против того, чтобы я увидел ее в неглиже. Только в минимальных рамках приличий, а то… слегка обидится. Или сделает вид, что обиделась, как я предполагаю.
        Посмотрим… Не в смысле подсмотрим, а именно что посмотрим, как себя красотка поведет, когда поймет, что уподобляться подростку, озабоченному гормональным взрывом, я не собираюсь. Мне оно как-то и не к лицу.
        Ух ты! Вот оно как все выходит. Появилась, причем сама, причем в весьма откровенном виде, нагота очень эротично прикрыта кружевными тряпочками. Зато в руках два платья на плечиках, напоминающие переходящие знамена.
        — Мне какое больше подходит? Сиреневое с черной оторочкой или красное, более строгое?
        — Думаю, что и в том и в другом ты будешь одинаково неотразимой для всех случайно оказавшихся на твоем пути. Готовься к выпадению мужского народонаселения замка в осадок и складированию в штабеля прямо у твоих ног.
        — Ну, ты скажешь… сказочник.
        Однако комплимент явно пришелся ей по вкусу, поскольку на лице было удовлетворенное выражение. Да и удалилась она, зазывно повиливая бедрами, демонстрируя все изгибы своего роскошного тела. Красотка. Хоть крылья и добавляют значительную долю экзотики.
        Второй раз девушка появилась минут через пять, уже при полном при параде. То самое сиреневое платье с оторочкой, немного косметики, малый набор украшений… Красиво смотрится все это, спору нет. Мало того, мне недвусмысленно было предложено идти рука об руку с ней, Лаира явно желала создать впечатление прогуливающихся кавалера с дамой. А я что, я возражать и не собирался. В конце концов, именно прогулка в обществе прекрасной дамы и подразумевалась.
        — Хотела бы я посмотреть на выражения лиц отца и брата, когда им про это донесут,  — мечтательно закатила глазки девушка, когда мы уже шли по коридорам замка.  — Беситься будут, но и возразить не смогут.
        — Да ну?
        — Ну да, конечно! Ты друг клана, проявляешь вполне обычную галантность по отношению к принцессе клана, пожелавшей прогуляться в твоем обществе. Вот как это выглядит с формальной точки зрения.
        — А с неформальной?
        — Про моих официальных женихов вспомни,  — хихикнула Лаира.  — А ведь были и еще… кавалеры, с которыми папаша меня свести пытался. Тоже — и на прогулочки приглашали, и серенады пели… жалобно так, рыдать хотелось. Как я над ними только ни измывалась, все были готовы стерпеть ради возможности породниться с кланом. Не абы с кем, а с младшей дочерью главы.
        — Сурово.
        — А вот не люблю, когда меня как ценный элемент в политических играх рассматривают. О, вот и они, доносчики с особо большим энтузиазмом,  — прошептала, прижавшись ко мне сильнее, чем положено при обычной прогулке приятелей разного пола.  — Ой как им сейчас похорошеет. А потом и родственникам моим. Как бы хотелось, чтобы братца удар хватил, да такой, чтобы дара речи лишился.
        Ну и кто это у нас так любит изображать птицу дятла? А, все понятно — замковые слуги, ливрейный народ. Удивляться не стоит, ибо у халдейской братии всех родов доносительство как самому главному хозяину, так и сторонним лицам в порядке вещей. Нутро у них такое, просторечно выражаясь. Ну а если говорить более научно, то психотип конкретных особей переданными по наследству генами и воспитанием, полученным с самого раннего детства, деформирован в сторону угодничества, склонности подличать и всячески пресмыкаться перед теми, кого они считают высшей кастой. Никчемный народец… Нет, в большинстве своем вредный и немного опасный, если не предпринимать необходимые меры предосторожности.
        Впрочем, не мои то проблемы. Я с халдеями не пересекаюсь, разве что эпизодически, и доверять им точно не намерен, да вообще, шли бы они темным эстонским лесом. Почему эстонским? А потому что он о-очень медленный, из него долго не выходят.
        Зато Лаира была довольна разыгранной сценкой. Улыбка на лице стала еще шире, походка приобрела особую бодрость, да и голос прямо-таки звенел от энтузиазма. Эх, ее бы энергию, да еще в полезное русло. Доводить достающих ее родственников — дело, конечно, в чем-то для нее важное, не дает тем сосредоточиться на обламывании ее характера. Но и риск перегнуть палку высок. Тот же Тиар шер Нект способен закусить удила и рвануть вперед, как получивший дробину в задницу носорог.
        Думать надо, как избежать все этого, на саму Лаиру надежды мало — девушка личность хоть и яркая, но в некоторых вопросах ведет себя как классический подросток, от которого, впрочем, недалеко и ушла. Значит… Выворачивай, Макс, мозг наизнанку и ищи хитрые ходы, что позволит тебе добиться нужного результата. Но не сейчас, потому как мы пришли. Вот оно, клановое хранилище, перед которым усиленная охрана, а чуть сбоку — тот самый пункт выдачи, он же магазин для своих.



        ГЛАВА 24

        Это место на минус первом этаже замка было новым для меня, но никак не для Лаиры. Девушка слегка кивнула стражам, согнувшимся в глубоком поклоне, после чего подошла к окованной железом двери и заколотила в нее своим сапожком со словами:
        — Трегор! Открывай, вечно спящий страж груды старого хлама… К тебе принцесса пришла, крылья твои отрывать буду!
        — За что опять мне все это…  — послышалось за дверью ворчание без малейших признаков страха или раздражения, после чего я уловил звук приближающихся к двери шагов.  — Если без указания отца, так я тебе ничего из особых списков не выдам, детка. Хватило и одного раза, когда перед главой клана краснеть пришлось. Первый, первый и единственный раз в жизни старый Трегор не знал, что ему ответить. Броня уникальная с рунической гравировкой… Два клинка с добавлениями адамантия, метатель многозарядный бесшумный, редкие эликсиры… Позор на мои крылья!
        В голосе невидимого пока драконида не чувствовалось ни малейшего страдания. Скорее всего, он просто не упускал случая напомнить о том, как одна неугомонная девица голубых кровей изволила опорочить его репутацию сторожевого цербера, восседающего на груде ценного и не слишком имущества клана.
        Лязг замков, и вот с неприятным скрипом отворяется тяжелая дверь, открывая доступ в… маленький тамбур, отделяющий даже не сам склад, а территорию магазинчика. Ну прямо максимальная степень защиты, других слов просто нет. Особенно учитывая стоящих в этом тамбуре големов, числом два. Опасных големов, не из земли или глины созданных. Один был относительно человекоподобен, но мягкое сияние металла показывало, что тут тебе и защита, тут тебе и особая пробивная способность холодного оружия, зажатого аж в шести руках. Ну а второй и вовсе походил на шар с щупальцами, каждое из которых было увенчано то острием, то крюком. Да и многочисленные шипы наводили на однозначно минорные мысли всех, кто даже не пытался задуматься о нападении.
        За решеткой, отделяющей тамбур от собственно магазина, стоял драконид преклонных лет в легкой броне, с двумя топориками за поясом. Сразу напрашивалась ассоциация со старым воякой, отошедшим от активных действий по древности лет, но не желающим окончательно уходить на покой. Хороший типаж, внушающий уважение.
        Лаира, как я понял, тоже хорошо относилась к замковому каптенармусу. Иначе бы следующие слова и не могли прозвучать:
        — Дядька Трегор, не будь букой, сам все знаешь-понимаешь. Нужны мне были тогда те вещи, хотя и для цели, которой ты никак понять не можешь.
        — Не понять, а одобрить… Ты нужна клану, а с этими своими попытками убежать делаешь только хуже.
        — Ничего ты не понимаешь… Это они делают больно мне, я для них только игрушка, политический инструмент, который надо повыгоднее продать. Все!  — выкрикнула она.  — Оставим это. Тебе не понять, да и не за этим я пришла сюда. К тому же я не одна.
        — А, тифлинг, который вытащил тебя из той заварушки, в которую ты попала при побеге. Мне поступило указание насчет него.
        Девушка кивнула, показывая, что это для нее откровением не является. Вот только после этого перевела разговор на иную тему, хотя и связанную со мной:
        — Ты нас внутрь пропусти, у меня тут еще одна просьба, на этот раз с позволения отца.
        — Эх… Веревки вьешь из старика. Пользуешься тем, что я тебя во-от такой помню, на моих глазах выросла. Проходите уж, но чтобы без глупостей!
        — Обещаю!  — захлопала глазками девушка, после чего шепнула мне на ухо: — Сейчас мы тебе такое подберем, о чем мой папаша даже и думать забыл. И по таким ценам, что его, если узнает, икота прошибет. И все будет по его же законам, я изучила. Как собственные покои.
        — Учитывая тот хлам, который ты в них развела…
        — Изучение требует досконального исследования!  — сделала Лаира важную мину, которая, впрочем, долго на ее личике не продержалась.  — Сейчас все тебе покажу. Решетка уже поднялась, за мной!
        Мне оставалось лишь последовать за ней. Не спеша, не показывая Трегору из клана Нект каких-то эмоций, но будучи готовым к любому повороту событий. За моей спиной вновь опустилась решетка, ну а та, первая дверь, захлопнулась несколько раньше. Теперь мы были в одном из важных для клана мест — в его закромах.
        Да, это не магазин, сразу видно. Предметы тут располагались не по цене, не по мере притягательности для клиентов, а в том порядке, который счел необходимым каптенармус. Вот тут обычные наборы брони и оружия для замковой стражи. Здесь… Пожалуй, это амуниция для штурмовиков. На отдельных стеллажах хранились ингредиенты для алхимиков, общеупотребимые эликсиры, расходники вроде снарядов к разного типа метателям или ко все еще находящимся в использовании арбалетам. М-да, хорошо хоть луки тут канули в вечность, даже среди эльфов, превратившись исключительно в элементы декора. Ах да, еще некоторые охотники страдали фигней, но не более того.
        Осматриваюсь… А тут еще двери, ведущие в неизвестные дали. Наверняка именно там хранятся действительно ценные вещички, но туда точно не попасть. Впрочем, моя наличность не позволит мне раскатать губу на настоящий эксклюзив. И какой вообще, скажите на милость, эксклюзив на моем девятнадцатом уровне? Правильно, никакой. Так что остается выбрать себе просто нормальные вещи и не дергаться понапрасну.
        Зато Лаира сейчас озадачила Трегора… получением стимкомпа. Тот явно находился в курсе последних событий, поэтому вещица была заранее подготовлена, упакована и вручена по первому требованию. В отличие от главы клана, старый каптенармус вовсе не имел ничего против технических достижений. Более того, вручая девушке стимкомп, он пробормотал:
        — Давно пора было нашему упрямцу разрешить тебе эту вещь. Вреда от нее быть не может, а пользы много. Глава напрасно противится прогрессу, сейчас пришло время, когда техномаги из экзотики превращаются в реальную силу. Да ты и сама это понимаешь. Вот стоит… доказательство.
        Доказательство — это, как предполагаю, моя персона. Ну что ж, меня это ничуть не оскорбляет, если даже Трегор и рассчитывал на обратное.
        Между тем Лаира мигом нацепила на руку девайс и теперь увлеченно рассматривала его. Пока исключительно с эстетической точки зрения. Ничего, пусть поиграется, а там уже начну ее учить более важным вещам: связи, умению вносить в память полезные заметки, создавать базы имен и адресов, требующихся по жизни. Ах да, про защиту информации тоже забывать не стоит, а то могут взломать, причем мимоходом, так, даже особо не утруждаясь. Техномаги, а особенно умельцы — те еще любители пошарить в чужих хранилищах незримой, но от этого не становящейся менее ценной инфы.
        — Увлеченная, однако,  — вздохнул я и тут же напоролся на понимающий взгляд драконида.
        — С детства…
        — Сочувствую, я-то ее всего несколько дней знаю.
        — И не говорите… Макс, если я ничего не перепутал?
        — Он самый,  — подтвердил я, после чего, поняв, что точка соприкосновения найдена, предложил: — Не будем мешать девочке развлекаться с новой игрушкой. Лучше перейдем к делу…
        — Нет возражений. Ты… Можно на «ты»? Вот и хорошо, уж прости старика. Не люблю выкать. Ты же техномаг, а вещички у тебя бросовые. Будем исправлять. Иди сюда…
        Я и пошел. Следом за Трегором, который не спеша направился к одному из доселе закрытых шкафов. Остановившись, он извлек из кармана большую связку ключей, даже не взглянув на нее, выбрал нужный. Дверь беззвучно открылась, и перед моими глазами предстала целая россыпь нужных рабочих и однозначно недешевых вещей, начиная с оружия и брони и заканчивая эликсирами и даже несколькими имплантами.
        — Сам выберешь или как?
        — Уж точно не побрезгую советом от того, кто тут наверняка не только каждую пустую склянку, но даже забегающих ящерок на учет поставил. Да и не кажетесь вы только каптенармусом. Наверняка в прошлом много чего было. И это «много чего» однозначно было связано с войнами.
        — Догадливый… И хитрый. Ох, парень, даже и не знаю я, будет ли ей полезно знакомство с тобой. Вы, Тенерожденные, действуете порой вне всяких правил, нарушая установленный веками ритм жизни.
        — Хуже, чем ей было тут определенное время тому назад, сделать очень сложно. Не от хорошей жизни она убежала куда глаза глядят. А украшенная сапфирами клетка вряд ли доставит какое-то удовольствие тому, кто в ней сидит. Подумай над этим, драконид, когда-то бывший воином. Но не сейчас, а в ближайшие дни. А пока… Вернемся к тем советам, которые ты хотел мне дать.
        Не ожидавший подобного отпора, Трегор лишь коротко буркнул нечто неопределенное, после чего стал выкладывать из шкафа на пододвинутый стол то, что посчитал необходимым.
        — Наручный метатель твой — импово дерьмо, а не нормальное устройство. «Оса»… Она же для начинающих! Малая дальность, один заряд, сложная перезарядка… Вот смотри… Система «Шершень», рекомендую. Четыре камеры, расположены гармошкой, выстрелы идут последовательно, то есть слева направо. Реагирует на определенные сокращения мышц руки или, если для техномагов, привязывается к мысленным командам. Боеприпас стандартный, можешь не мучиться с закупкой нового. Ну как тебе?
        Сейчас в руки возьмем, покрутим, примеримся… Заодно и посмотрим, какие характеристики у этой явно замечательной штуковины.
        — НАРУЧНЫЙ МЕТАТЕЛЬ «ШЕРШЕНЬ», ЧЕТЫРЕХЗАРЯДНЫЙ, ВОЗМОЖНОСТЬ РАЗДЕЛЬНОЙ И ЗАЛПОВОЙ СТРЕЛЬБЫ. УРОН СТАНДАРТНЫМ БОЕПРИПАСОМ 14-21, ПРОЧНОСТЬ 45/45, ВОСПРИЯТИЕ +3.
        Что тут сказать, отличие силы выстрела не в разы, зато их, выстрелов этих самых, аж четыре, да и +3 к Восприятию лишними не бывают. Всем хорошее оружие, брать бы да радоваться, и вместе с тем имеется проблема.
        — Штука, конечно, замечательная, но…
        — Но скромные финансовые возможности заставляют тебя мяться, словно целку перед богатым любовником.
        — Грубо, зато точно. Если и хватит средств, то на иное не останется. А мне с моими-то нуждами многое иное требуется.
        — А я тебе про скидку напомню. Ту, которая приравнивает тебя как покупателя к моим соклановцам. И не простым, а как минимум с приставкой «нар», такая и у меня самого.  — Немного призадумавшись, драконид выдал.  — Без боекомплекта каждый «Шершень» тебе обойдется в… в пять рубинов!
        — Я прикину по финансам. Чуть позже, после того как увижу остальное.
        Трегор усмехнулся и выудил следующий предмет, также мне необходимый.
        — Имплант для защиты у тебя хороший, хотя и начальный. Сеть отражения, она многим помогала. Но ее недостаточно, надо и реальную броню на себе носить. У тебя что есть?
        — Вот,  — выложил я на стол имеющуюся броньку, причем один элемент в ней слабо сочетался с другим.  — Сам понимаю, что далеко не фонтан, потому и озабочен скорейшей заменой.
        — И правильно. Вместо этой кожи со включениями металла и оркских поножей я бы тебе советовал легкую кольчугу, усиленную кое-где пластинами, а заодно те самые наручи-поножи, но тоже движений не стесняющие. Для техномага это важно. Да, кольчуга с капюшоном, поэтому и шлем тебе не понадобится. Нашего производства, но с заделанными прорезями для крыльев. На продажу союзникам делалось. А твой хлам заберу — в счет новых приобретений. Итого… четырнадцать рубинов и пятьдесят изумрудов. Видят боги, такой цены ты нигде и близко не найдешь. Пусть меня Лоос на перерождение не пустит, если вру.
        Я дракониду верил. Не по простоте душевной, коей у меня сроду не водилось, а из-за того, что не раз изучал цены на аукционах и в местных торговых лавках. К тому же по сравнению с моим нынешним облачением…
        — УСИЛЕННАЯ КОЛЬЧУГА КЛАНА ШЕР НЕКТ С КАПЮШОНОМ, ПРОЧНОСТЬ 90/90, БРОНЯ +57.
        — СТАЛЬНЫЕ НАРУЧИ ДРАКОНИДА, ПРОЧНОСТЬ 35/35, БРОНЯ +14.
        — СТАЛЬНЫЕ ПОНОЖИ ДРАКОНИДА, ПРОЧНОСТЬ 40/40, БРОНЯ +18.
        Действительно, предлагаемый им товар был отличного качества, и мне подходил, и цена крайне скромная. Вот только мои жалобно завывающие финансы отличались еще большей скромностью. Как ни крути, предстояло отдать более 24 рубинов, в результате чего я оставался… нет, кое с чем оставался, не стоит жаловаться. По-любому надо было соглашаться, такой шанс редко когда выпадает.
        — Что ж, Трегор, я однозначно…
        — Сто-ять!
        Громкий и командный голос оказался знакомым. Лаира… Она уже перестала играться со стимкомпом и сейчас стояла буквально в двух шагах от нас, причем вид у нее был, скажем так, неслабо рассерженный. Только смотрела она не на меня, а на каптенармуса. Поневоле стало интересно — она хочет его четвертовать или же ме-ед-ленно так растворить в кислоте и вылить на ростки бамбука? А причина, она оставалась неизвестной. Но думаю, что это недолго продлится. И точно!
        — Ты что же это творишь, дядюшка?  — процедила драконида, продолжая сверлить Трегора «добрым» взглядом.  — Я Максу много чем обязана, даже у моего отца с ним серьезные дела намечаются, а ты, выходит, не хочешь мне помочь.
        — Я не понимаю,  — постарался как-то оправдаться Трегор, действительно не осознавая, чем вызвана подобная реакция девушки.  — Цены, как отец и сказал, низкие, никому из внешних такое не получить.
        — Если бы было достаточно этого, я бы вместе с ним не пришла. Теперь понимаешь? Я как бы сама у тебя это купила. Надеюсь, ты не забыл, по каким ценам может брать вещи наша кровь?
        — Помню… Девочка, неужели тебе так сильно все это нужно?
        — Да, именно сильно и именно сейчас.  — Голос Лаиры смягчился. Теперь она стала похожа на себя прежнюю, а не на изволившую гневаться властительницу, на какое-то время проявившуюся из-под обычного облика.  — Дядюшка Трегор, ты давай примерно на эту же сумму, но с добавлением… Макс, тебе что еще надо?
        Ответить мне так и не дали. Каптенармус опередил меня, достал из шкафа очередные вещи и заворчал:
        — Я и сам знаю, чего ему потребуется. Броню уже дал, «Шершни» за бесшумное оружие идут, простой метатель у него грубый, но убойный. Импланты ему нужны, вот чего! От них ни один техномаг не откажется. Вот, пусть берет и не забывает о произошедшем.
        — Трегор, а это… что?  — полюбопытствовала девушка, глядя на малопонятные конструкции.  — Вид у них… нелепый.
        — Зато рабочий. И ты, девочка, привыкай. Техномаг, оснащенный множеством имплантов, выглядит необычно, а порой так и пугающе. А что до этих… Смотри, эта неприятная на вид нашлепка ставится на тело снаружи. Возле сердца, к которому идут вот эти жгутики. Дает выбросы адреналина, позволяя техномагу двигаться быстрее, повышая его реакцию. Силенок у него тоже прибавляется.
        Лаира слушала внимательно, ну а мне действие Адреналинового Взрыва было хорошо известно. Изучить я его изучил, а вот приобрести и активировать пока не довелось. До сего момента.
        — А теперь посмотри на этого «паука».  — Трегор ткнул пальцем в ажурную конструкцию, обладающую множеством коротких лапок и двумя длинными.  — Это так называемый Зонтик Беса. Название у него неприятное. Зато пользы много. Он прикрепляется к затылку. Короткие лапки держатся за голову, а две длинные прокалывают кожу рядом с ушами, позволяя владельцу импланта слышать больше, чем обычно.
        — И все?
        — Нет-нет, Лаира, тогда бы он не был столь ценным. Существуют более простые импланты для улучшения слуха. Этот же еще служит генератором защиты от ментального воздействия. Надежным и прочным, несмотря на кажущуюся хрупкость. Твой… наш гость будет доволен.
        — Буду, Лаира, можешь быть уверена,  — заверил я девушку. После чего обратился к старому дракониду: — Уважаемый Трегор, кристаллы хоть и не тлен, но и не самое важное. Пусть в придачу к ним у тебя останется моя искренняя благодарность. За совет, за отношение. Ну и за то, что наверняка задумаетесь о той теме, которая недавно всплыла в нашей беседе.
        — Иди уж… нежданный гость, несущий беспокойство. Лаира, девочка… Береги себя, постарайся не встревать в истории.
        — Это не только я решаю,  — пожала плечами драконида.  — Главное, чтобы не пытались решить за меня.
        — Ох… Все начнется снова,  — тяжело, с надрывом в голосе вымолвил каптенармус.  — Второй раскол за неполную пару веков редко какой клан может пережить.
        Я уже собирался уходить, сгрузив в сумку столь ценное имущество, доставшееся практически на халяву, но тут… Лаира встрепенулась, резко повернулась в мою сторону и выдавила из себя фразу:
        — Стой! Это… Макс, ты просто должен… Нет, ты мне ничего не должен…  — Лаира то и дело замолкала, после чего снова начинала говорить: — Я тебя прошу, помоги мне еще раз. Обещаю, что…


        И никуда-то тут не уйдешь. Не выгоды ради, а исключительно из-за понимания, что прекрасное создание с кожистыми крыльями, сложенными за спиной, вот-вот вляпается в очередную серьезную проблему, из которой ее придется вытаскивать. А кто будет это делать? Отец, которому она нужна как средство? Далеко не факт, если неприятности впишутся в его планы. Зантел, ее брат и официальный наследник клана? Вспоминая нечто, таившееся в его глазах при разговоре в покоях Лаиры… Нет, так смотрят не на любимую или даже мало-мальски приемлемую для себя сестру. А на препятствие, через которое можно перешагнуть без малейших сомнений и колебаний.
        Подойдя к Лаире, я слегка, в рамках приличий, приобнял частично впавшую в ступор девушку, после чего попытался успокоить:
        — Ну и чего ты тут в словах путаешься? Должна же была понять, что не собираюсь я тебя наедине с серьезными проблемами оставлять, если только сама захочешь, чтобы я тебе помог. Так что давай с чувством, толком и прочей расстановкой поведай ничего не понимающему мне суть проблемы. Договорились?
        — Договорились,  — с заметным облегчением выдохнула девушка.  — Извини, Макс, нервы вдруг о себе напомнили.
        — Дело житейское, но вот причина… Уважаемый Трегор что-то упоминал про раскол в клане, и, как я думаю, эти слова странным образом стали спусковым крючком. Почему?
        — То давнее дело тебе не будет интересно,  — отрицательно покачала головой девушка.  — Да и из любой книги узнать можешь. История была нехорошая, но открытая. А сейчас… Трегор сказал… Вот я и подумала, что все может повториться. Ситуация похожая…
        Поняв, что Лаира будет еще долго ходить вокруг да около, я решил брать быка за рога и трясти старого ветерана:
        — Трегор, давай-ка ты мне сейчас кратко и четко изложишь. Ответь, чего так опасается Лаира? И постарайся без церемоний, я не драконид, не шер Нект, со мной можно говорить без малейшего пиетета.
        — Мм…
        — А если чуть меньше эмоций и больше информации? Ты же видишь, юная леди не возражает.
        — М-да, вижу,  — наконец разродился осмысленным словом драконид.  — В давние времена в нашем клане был раскол, когда два брата делили власть. То есть изначально это был не дележ власти, а несогласие одного из них с путем, который ему оказался уготован. Скандалы, сначала не вырывавшиеся за пределы семьи, стали достоянием доверенных лиц, потом офицеров, потом всех, у кого были уши. Попытки отца сгладить ситуацию, найти компромисс оказались тщетными. Старший брат был чересчур… догматичен.
        Слушая Трегора, я в легкой задумчивости барабанил пальцами по столешнице. Действительно, определенные аналогии прослеживались, но очень уж хиленькие. У нас ведь отец не собирался искать какие-либо компромиссы, скорее, напротив, готов был паровым катком пройтись по младшему ребенку. Так что же такого общего и пугающего?
        — Кровь,  — неожиданно хриплым голосом не сказал, а, скорее, каркнул Трегор.  — Я не только каптенармус, но частично и библиотекарь, в моих руках немалая часть истории клана. Всей истории, а не видимой ее части. Таир шер Нект — сын старшего брата, который тогда победил, уничтожив не согласившегося с ним. И я боюсь…
        — Его?
        — Не знаю. Порой на общих собраниях, куда имею доступ по своей должности, я чувствую… тень прошлого. Чувствует и Лаира, реагируя еще более остро как раз из-за той же крови, что течет в ее жилах. Она опасается отца, не доверяет брату, сами стены замка в особо длинные и тоскливые ночи внушают ей тревогу. Я сказал тебе многое, Тенерожденный. Сказал больше, чем имел право, и даже чуть больше, чем сам хотел. Почему? Ответь, и от произнесенных слов будет кое-что зависеть. Не так много, но все же будет.
        — Потому что ты видишь, что мне нет дела до вашего клана, но я хочу защитить Лаиру. Привык к ней, что ли,  — усмехнулся я.  — В любом случае отказываться от скверной привычки оберегать леди от неприятностей я пока не собираюсь.
        — Циничен, говоришь жестокие слова, готов идти к осуществлению собственных желаний, не считаясь ни с законами, ни с обычаями… Даже Тенерожденные не все такие. А самое грустное, что подобные слова я и хотел услышать. Хотел и одновременно боялся. Молчи, девочка.  — Жесткость в голосе Трегора, не давшего Лаире вставить какую-то колкость, оказалась для девушки необычной.  — Не заставляй меня второй раз за какой-то день изменить решение. Второй раз. Если предчувствия твоей крови не плод воображения, я помогу. Немного, чем смогу.
        Приехали. Старый вояка, ныне каптенармус, вполне себе доверенное лицо верхушки клана, и вдруг готов если и не поддержать во всем младшего ребенка главы, то не оставить без помощи. Все чудесатее и чудесатее, как говаривала Алиса, попав в Страну чудес. Хотя… и я сам тоже… в чудесах по самые уши.
        — Лаира, у меня к тебе сейчас будет одна просьба. Маленькая, но все же важная.
        — Да, конечно,  — чуть встрепенулась озадаченная последними событиями девушка.  — Я тебя слушаю.
        — Вернись пока к себе в покои. Я же в относительно скором времени непременно зайду к тебе. В конце концов, я обещал научить тебя как следует управлять стимкомпом, что теперь красуется на чьей-то изящной руке. Договорились?
        Особого энтузиазма по поводу моей просьбы драконида не испытывала. Но и яро возражать не стала. Поняла, что мне гораздо удобнее разговаривать с Трегором тет-а-тет, нежели в ее присутствии.
        Девушка покинула нас, вполне удачно изображая из себя невозмутимую дочь клана, возвращающуюся от каптенармуса после выполнения не то поручения отца, не то собственного каприза. Так и надо, чтобы ни у кого, ни у единого случайного члена клана, не вызвать подозрений. Ну а я, получив возможность еще немного попытать Трегора, незамедлительно ею воспользовался.
        — Ты ведь давнее доверенное лицо главы клана?
        — Предположим.
        — Да это не вопрос, а так, скорее, утверждение,  — лениво махнул я рукой.  — Смотри, этой ночью или завтра утром по всем моим прикидкам должен состояться рейд против врагов вашего клана.
        — Доходили слухи…
        — Мне тоже очень сильно не нравится обстановка вокруг Лаиры. Слова — это одно, но вот взгляд ее брата, в котором была лишь бурлящая ненависть… От этого я не стал бы отмахиваться, словно от комариного писка. Я хочу исключить все возможные эксцессы. Ведь имелся уже прецедент, когда девушка просто сбежала с территории земель клана. Ситуация может и повториться, только у нее будет единственное отличие… Слух о побеге пойдет, а его самого может и не произойти.
        Ох с каким бы удовольствием Трегор заткнул мне рот, да чем-нибудь посущественнее кляпа. Например, несколькими выпущенными из метателя снарядами. Ан нет, уже не получится! Он сам влез в те самые крамольные разговоры, от которых не откреститься, не сделать вид, что их не было. Оставалось только слушать и, скрипя зубами, соглашаться с некоторыми логически обоснованными доводами.
        — Чего тебе еще от меня надо, Макс?
        — Безопасность… Не моя, конечно, а одной девушки, которая может оказаться в опасности даже здесь. Попробуй сделать так, чтобы не близко, но все же рядом с ней находилось несколько верных, обязанных тебе бойцов. Причем сделать это надо так, чтобы сама Лаира была не в курсе…
        — Она еще ребенок.
        — Значит, это не будет сложно. Зато сделать это незаметно от глаз других — задача, достойная столь опытного профессионала, как ты.
        — А вот это сделать практически нереально,  — покачал головой Трегор, демонстрируя сожаление и вместе с тем твердую уверенность.  — Я не отвечаю за безопасность. Должно случиться что-то важное, чтобы на некоторое время тут воцарилась неразбериха и я мог воспользоваться этим. Пойми, у меня есть связи среди воинов, но нет власти грубо вмешиваться в действия начальника безопасности.
        Я призадумался. Трегор не юлил, он просто прояснял обстановку. Вместе с тем мне ну очень не хотелось в данный конкретный момент оставлять Лаиру без подобающей и скрытой от встречных-поперечных охраны.
        Что ж, коли нет возможности идти простым путем, можно пойти сложным. И заодно попробовать поиметь с этого нечто полезное. Как и всегда, честно говоря. Как ни крути, но все эти дракониды, помимо Лаиры, мне никто, а сам глава клана и его сыночек даже не симпатичны. Ergo… Шли бы они на эстонский хутор толстых бабочек ловить.
        — Скажи мне, Трегор, случись конфликт между Лаирой и Зантелом, перейди он в острую фазу… что бы стал делать ты?
        — Я стремлюсь это предотвратить,  — пожевав губами, выдал каптенармус.  — К тому же Лаира слаба. У нее нет собственной партии, нет рычагов влияния на важные фигуры в клане, нет влиятельных должников и заступников. У нее никого нет, для всех она лишь юная девушка, едва вышедшая из детства. И недавний побег только усугубил нелестные мнения. Я не знаю, что тут можно сделать, несмотря на обещания, данные…
        Кому данные? Шевели извилинами, Макс! Тебе сейчас не то игровая механика, не то просто случай выдают такие карты, которые просто нельзя сбрасывать с руки. Играть надо ими! Но для этого крайне необходимо угадать прикуп. Что там за карты? Мне не нужны старшие карты, достаточно попасть в нужную масть, приобрести «длинную руку», которой позднее и отбивать охоту соперников связываться со мной.
        Кто, кто мог заставить Трегора дать обещание, которое он вынужден держать и по сей день? Держать крепко, хотя и пытаясь порой немного взбрыкивать. Обещание, сдержать которое старый и верный воин клана считает для себя святым.
        Кровь… только старшая кровь верхушки клана оказывает такое влияние на более низких в иерархии. У драконидов очень жесткое структурированное общество, сильны традиции, клятвы, определенный кодекс клана, для каждого из них свой, но заметно не отличающийся от иных.
        Отец Лаиры явно ни при чем, ее дед и бабка тоже, если исходить из того, что я узнал о прошлом расколе. Тогда…
        — Это она взяла с тебя клятву заботиться о ее дочери и помогать в меру своих сил?
        — Да, я… Проклятье! Неужели это настолько очевидно для любого пройдошистого тифлинга?
        — Не для любого. Просто есть некоторые моменты, которые… Ну да не стоит об этом, все равно, сейчас это уже не столь важно. Клятва все так же важна для тебя, Трегор?
        — Да, демоны тебя возьми!
        — Разве что в гости,  — ухмыльнулся я.  — Миры Инферно для тифлингов отнюдь не столь опасны, как для прочих рас. К тому же твоя раскрытая тайна становится не проблемой, а приобретением. Мать однозначно хотела для своей дочери лучшей доли, но подозревала о возможности проблем, иначе не стала бы брать такую клятву с тебя, и…
        Драконид на пару секунд устремил взгляд в потолок. Кратко выругался и лишь после этого придвинулся ко мне вплотную, ухватил рукой за ворот и по-змеиному прошипел:
        — Если ты когда-нибудь даже подумаешь о том, чтобы навредить ей…
        — Холодной водички принести? Ведерко, да на голову… Говорят, порой помогает.
        — Есть еще двое, но их вес в клане даже меньше, чем мой.  — Выпустив мою ни в чем не повинную рубашку, драконид сделал несколько шагов назад. Оперся спиной об один из шкафов, чуть поерзал, чтобы крылья не мешали, и лишь потом продолжил: — Всего нашего влияния не хватит для создания партии принцессы. Это дело не одного года; события, ты прав, не очень радуют. А твой визит вместе с принесенными секретными документами разворошил змеиное гнездо.
        — Не я, а Гильдия Равновесия. Я лишь сумел получить документы, без которых вам было бы куда хуже. Так что не вали с больных голов на здоровую, Трегор. Лучше подумай, как с Лаирой быть, чтобы создать вокруг нее хотя бы начальный пояс безопасности. Пусть не из материальной охраны, другой тип тоже подойдет.
        — Призраки, фантомы… Толку от них! Любой Говорящий без постоянной поддержки их обратно в астрал сапогом утрамбует.
        Блин! Вояка, далекий от интриг,  — больше мне и сказать нечего. Ну почему покойная мать Лаиры не подобрала в качестве доверенного лица кого-то более изворотливого и пройдошистого? Но стоп. Зря я на нее окрысился, зря. Может, не было иных вариантов, может, остальные как раз готовы были служить клану в общем, более сильным, в частности, а никак не абстрактной памяти близкой к смерти жены главы клана шер Нект.
        — Компромат я имею в виду, реальный такой, толстый и ядовитый… На тех, кто может представлять для девушки угрозу. К примеру, на ее братца, который лично мне особого доверия не внушает. А тебе как, он и впрямь кажется милым и преисполненным любви к сестренке?
        — Нет.  — Трегор аж передернулся при подобном предположении, даже крылья за спиной чуть было не развернулись.  — Если с Лаирой что-то случится, он только обрадуется. Макс, ты же не думаешь…



        ГЛАВА 25

        А вот про это я действительно не думал. Совсем не думал, даже мысли такой не возникало. Зато за меня подумал стимкомп, противно завибрировав и выдав мне на прочтение одно оченно интересное сообщение.
        — ЗАДАНИЕ «СВОБОДА ПРИНЦЕССЫ» ДОПОЛНЕНО. ВАМ ПРЕДОСТАВЛЯЕТСЯ ВОЗМОЖНОСТЬ ВЫЯСНИТЬ, ПРИЧАСТЕН ЛИ К ПОХИЩЕНИЮ ЛАИРЫ ШЕР НЕКТ РАБОТОРГОВЦАМИ КТО-ТО ИЗ ЕЕ РОДСТВЕННИКОВ. ПОДТВЕРЖДЕНИЕ ИЛИ ОПРОВЕРЖЕНИЕ ВЕРСИИ ПОМОГУТ В ВЫПОЛНЕНИИ ОСНОВНОЙ ЗАДАЧИ.
        Спасибо вам, добрые разрабы, слов на вас не хватает… даже матерных. Что, у всех тут основная задача — втравить бедного Макса в максимальное количество интриг и плоховато пахнущих таинственных историй? А ведь по ходу так и есть. Карма у меня, что ли, такая? Во внешнем мире как вляпался в террористское побоище, так и завертелось по полной программе. С другой же стороны — скучать мне теперь точно не придется, да и перспективы, пусть и неожиданным образом, открылись ого-го какие серьезные. Тут тебе и «скольжение», тут и постепенно приоткрывающиеся тайны виртмиров. К таким фишкам поневоле прилагаются и некоторые неприятности, которые преодолеть все же можно, хотя и довольно сложно.
        — Жизнь иногда преподносит нам странные сюрпризы, Трегор. И лишь от нас зависит, что мы будем делать — смиряться, прятать голову в песок или же пытаться повернуть ситуацию в приемлемое русло. Лично я голосую за последнее. А ты?
        — У меня нет ничего, что свидетельствовало бы… об этом.  — Последние слова он не произнес, а отплюнулся ими, не желая даже говорить о подобном непотребстве.  — Зато у тебя есть, Тенерожденный Макс. Я имел дело с приходящими из Теней, они порой знали о том, что подтверждалось значительно позже. Боги благоволят вам, пусть и странным образом, непонятным для нас, испокон веков живущих в Скарлайге. Говори, чего тебе надо?
        — Совет, Трегор, всего лишь совет от опытного тебя. Где мне искать «грязное белье» верхушки клана? Необязательно прямые доказательства, будет достаточно слабых намеков. Ты здесь давно, ты следишь за имуществом клана. Мало того, на твоих глазах выросли не только Лаира, но и Зантел. Хотя последний, как я понял, тебя не слишком жалует.
        Драконид отлепился от шкафа, на который опирался долгое время, и, заложив руки за спину, стал медленно прохаживаться по помещению, тихо разговаривая. Конкретно он ко мне не обращался, но этого и не требовалось. Мне достаточно было просто слушать. Сначала шли малоинтересные детали про Таира и его сына, но потом проскользнула значимая для меня деталь:
        — …Зантел раньше использовал одно из подвальных помещений как тир, упражнялся там в стрельбе из метателей. Потом забросил. Ну, то есть перешел на замковое стрельбище. Только то место так лично его местом и осталось. Никто его не забирал. Вроде бы хранит там старые вещи, которые и выкинуть жалко, и ценности они не представляют никакой. Но…
        — Странности?  — живо заинтересовался я.  — Только они тоже разными бывают. Хочется узнать подробнее, не зря же ты именно про это место вспомнил, а не про иные.
        — Защита на двери. Хороший замок, подобные которому стоят на дверях личных покоев правящей семьи или на сундуках с казной клана. Оповещающие заклятия, сторожевые духи, даже чувствуется присутствие за дверью голема или двух. Нетипично для бывшего тира, а нынче склада старой рухляди.
        — А если его… малость того, потревожить?  — подмигнул я дракониду, который от подобного предложения остановил неторопливое движение взад-вперед.
        — Тебе не понять, тифлинг… Наши клятвы нерушимы, а находить обходные пути — это не наше призвание.
        — Не ваше. Зато наше… Любопытство и желание узнать, что это за место, явно не чужды нам обоим. Вот только удовлетворить любопытство могу лишь я, причем никаких клятв в этом случае никто не нарушит. Так?  — Увидев подтверждающий кивок, я продолжил: — Мне только и нужно, что инструментарий для обхода существующей системы защиты. Уж кому-кому, а тебе наверняка известны все обходные пути. Итак, я жду…
        Все. Долгое издевательство над собственным языком дало свои плоды. Трегор был полностью заболтан, сагитирован и однозначно склонился не к частичному, а к полному исполнению данной некогда клятвы. Ну а я, получивший нужные амулеты и технические девайсы для преодоления заботливо выстроенной подчиненными Зантела защиты, направился к Лаире. Обещания, их по-любому надо выполнять.


        Отдых порой нам только снится. Вот и сейчас, после еще получаса, проведенного с драконидой, я ничуть не чувствовал себя отдохнувшим, скорее, даже наоборот. Пришлось изобразить из себя веселого и непринужденного собеседника, показать девушке парочку приемов обращения со стимкомпом, а заодно и просто поговорить о разных приятных мелочах. Только после этого мне удалось удалиться, пообещав, правда, хорошо отдохнуть перед намечающимся рейдом. Ну а во время рейда — беречь свою тушку от неприятностей и в случае чего непременно воспользоваться предоставленным телепортом.
        Заботится… Приятное все же чувство, когда о тебе беспокоится та, которая находится куда как в более уязвимом положении. Блин, ну и завертелось все! Не могу я относиться к этой взбалмошной дракониде просто как к программе. Поневоле начинаешь не только теоретически допускать, но и практически принимать то, о чем говорил мне Славка в последнем разговоре. В Скарлайге неписи уже не просто неписи, а нечто иное, ставшее пусть частично, но живым. Живым, то есть способным чувствовать, реагировать помимо изначально заложенных программами. А… потом, все потом. Время на философские размышления я еще найду. А вот дверь взламывать надобно сейчас, в долгий ящик сей процесс не откладывая.
        Вот и оказался я на минус втором уровне. То есть в подвале замка драконидов, аккурат перед нужной мне дверью. Стал и прикинул, как именно мне за нее браться. Одно хорошо — место тут весьма безлюдное, мало кто здесь ходит. Разве что редкий патруль проскользнет или же кому-то понадобится малозначимый хлам, который и выбросить жалко, и хранить в нормальных, относительно обустроенных секторах подземных уровней жирно будет.
        Самое то место, на мой взгляд, где нужно прятать вещи, редко требующиеся, но важные для тебя. Предварительно, конечно, оборудовав подобающую систему безопасности. Ну так она и оборудована, щоб ей пусто было!
        Начнем, однако… Для начала самое простое — открыть замок. Никакого звона отмычек, никаких силовых методов вроде ломика и чьей-то матери. Для подобных дел больше всего подойдет выданный Трегором предмет — произведение неизвестного умельца, предназначенное для отпирания любого замка. Девайс представлял собой тонкий стальной штырь с множеством маленьких отверстий и полый внутри. Засунуть его внутрь, после чего нажать кнопку и ждать. Чего? Момента, когда из специального резервуара пойдет нагнетаться вязкая масса, формирующаяся под параметры замочной скважины. Спустя полминуты она затвердевала и можно было спокойно и без проблем открыть дверь. Ну а для того, чтобы не осталось следов взлома, следовало нажать другую кнопку. Тогда начинал подаваться другой состав, растворяющий первый. Причем бесследно.
        Готово. Тихий, почти неслышный щелчок открывшегося замка засвидетельствовал, что первый, начальный и самый легкий этап моей работы завершен. Теоретически можно было заходить, но вот на практике делать этого не стоило. Старый драконид не зря предупреждал о сторожевых заклятиях, а также о присутствующих внутри искусственных стражах. Вот зайду туда без страховки и сразу вызову их реакцию. Прости-прощай тогда скрытый визит, придется уносить ноги не только без результатов, но еще и всполошив тех, кто должен оставаться в полном спокойствии.
        Из сумки появился амулет Сферы Пустоты, мешающий разглядеть его носителя всем нематериальным или неживым созданиям, он и оказался у меня на шее. Одна проблема — действует амулет ограниченное время, долго в нем не походишь. Впрочем, я искренне надеюсь, что отведенных минут мне хватит, и даже с избытком.
        Открыл дверь, не забыв вынуть из нее ключ-универсал, после чего зашел внутрь, прикрыв дверь за собой…
        Мама дорогая. Вот это размах! Паукообразный голем на потолке, четырехрукий мечник в центре небольшой комнаты, а заодно и несколько активных заклятий, ставших видимыми благодаря амулету… Теперь надо не потревожить големов громкими звуками, а заклятия… Хм… Просто не нужно их активировать, задевать сигнальные энергетические нити, раскиданные по комнате, этого будет достаточно.
        Более волновал другой вопрос, а именно: «Куда идти»? В этом помещении нет ровным счетом ничего интересного, за исключением хороших защитных систем. Зато есть парочка дверей, которые непременно надобно проверить. Одна видна была всем и каждому, а вот насчет второй пришлось повозиться. Ну да все равно нашел, слава местным богам. Будем проверять обе, надеясь на то, что ключ-универсал не исчерпает свои резервы. Ведь если подобное случится, то его можно просто выбросить на помойку. Ага, именно так. Его создатель коварно позаботился о том, чтобы никто не сумел получить подобную роскошь на длительный срок. Хочешь пользоваться — плати! Плати снова и снова, истощая свой кошелек и наполняя его закрома.
        Вскрыл первую дверь… Пустышка. Внутри действительно лишь старый хлам, среди которого если что полезное и есть, так это метатели устаревших моделей и некоторое количество снарядов к ним. Разных, однако! Так, мне, пожалуйста, с десяток «цветочков», разрывающихся в ране, случайно завалявшихся ядовитых, ну и обычных, зато с повышенной пробивной способностью. Пусть и есть свой запас, но эти-то совсем бесплатные. Халява, сэр! Этими простыми словами уже все сказано, дополнений не требуется. Ну а проверять комплектность этого дела вряд ли будут. Судя по запущенности сего места, его вообще редко когда посещают.
        Все? Да, пожалуй. Находящиеся тут метатели и тяжелые, и с низким темпом стрельбы, и точность у них заметно хромает… на обе ноги сразу. Я уже не говорю о том, что их того и гляди в починку отдать придется. Нет, нефиг-нафиг! Закрываю дверь и иду ко второй и последней, надеясь на лучшее.
        Вот… это уже что-то. На сей раз моим глазам открылся не чулан с хламом, а лестница, ведущая куда-то вверх. Закрыл дверь и, удостоверившись в отсутствии сторожевых заклятий, снял с себя амулет. Время его работы заметно уменьшилось, но все еще оставалось вполне пристойным для возвращения обратно даже черепашьими темпами.
        Пошел вверх по лестнице, не забывая тщательно осматривать стены в поисках возможных проходов. Ан нет, все тут без тайн, без загадок — обычный путь, ведущий, правда, неведомо куда. По крайней мере, на моей карте этого пути просто не было. А карта хорошая, не могла у каптенармуса храниться откровенно плохая ее версия. Значит — что? Тайный ход, проложенный относительно недавно. Или же, напротив, очень давно.
        Прибыли. Аккурат к концу лестницы, ведущей на небольшую площадку, выход с которой оказался единственным. Снова дверь, самая обычная дверь, хотя и стальная, с хорошим замком. Можно было бы ее и вскрыть, но…
        Голоса. Из-за двери доносились голоса, один из которых показался мне пусть смутно, но все же знакомым. Таир? Нет, не он, скорее, более молодая его копия. И верно, Зантел! В этом я окончательно убедился, прильнув глазом к замочной скважине и увидев наследника главы клана в обществе еще трех драконидов. Они явно обсуждали что-то важное, вольготно расположившись в креслах вокруг уставленного выпивкой и закусками стола.
        Эх, до чего же обидно, что через замочную скважину нельзя одновременно подслушивать и подсматривать. А ведь мог бы, достигни двадцатого уровня и установи имплант Зонтик Беса. Сейчас же… придется обходиться обычными методами. Слух для меня в данный момент важнее. Так что ухо к замочной скважине. Замереть и внимательно слушать, вдруг что интересное проскользнет.
        Первые слова были ни о чем. Так, один из собеседников высказывал свое не самое лестное мнение о качестве отведанного им вина и рекомендовал Зантелу как следует выпороть проштрафившегося повара, на что тот лишь лениво отмахнулся. Вроде того, что одного разгильдяя сменит другой, а пороть таких хоть и следует, но не стоит поднимать лишний шум. К тому же и вино не испорченное. А всего лишь не самого изысканного качества, что и пережить можно.
        Я успел было подумать, что мне не повезло попасть на самую обычную пьянку наследника с приятелями, как вдруг беседа вильнула совсем в другую сторону.
        — Зантел, так что вообще творится сегодня у нас в замке?  — прозвучал вопрос неизвестного мне драконида.  — Суета, беготня, твой отец собирает лучших штурмовиков. Мы же ни с кем сейчас не воюем, серьезных конфликтов с другими кланами тоже нет. А поднимать такой шум из-за каких-то там документов. Это просто несерьезно! Гильдии Равновесия нет нужды уничтожать кланы, им достаточно благожелательного к ней отношения и отказа от излишне авантюрных планов.
        — Внимательнее надо быть, Юзелл! Меньше по борделям ходи и больше следи за последними новостями. Наш владыка, Таир шер Нект, придает совсем иное значение этим документам. Оно отлично от того, которое выбрал для себя уже наш покровитель, Зантел.
        — Если рейд окажется удачным, мы будем в проигрыше, не так ли, Райлег?
        — Не слишком. Кому надо, те знают, что наследник пока еще не властен над происходящим в клане. Но все это может и перемениться. Вот тогда…
        Твою же вперехлест через перила и двуручный меч гардой вперед утрамбовать! Да это классическое собрание заговорщиков. Осталось только понять, что именно за заговор и в какой стадии воплощения находится. Ну а что до доказательств, то их есть у меня… Стимкомп, он комп не только по названию, и функция записи звука в нем также присутствует. Не бог весть какая, да и возможную продолжительность записи не сравнить с нормальными цифровыми диктофонами внешнего мира. Но мне для нынешней цели хватит, уж можете быть уверенными. Слышимость будет плохая, но специалисты с помощью заклятий способны усилить самые слабые звуки. Долгий процесс, муторный, но вполне себе реальный.
        Меж тем в вялую перепалку своих сообщников вступил тот, кто и был мне интересен. Зантел.
        — Я слышу вас двоих, но не услышал пока ни единого слова от тебя, Нейтак. Почему ты молчишь? Ты, всегда дающий мне дельные советы.
        — Я не молчу, мой друг и будущий владыка, я всего лишь внимательно слушаю перед тем, как начать говорить,  — раздался голос, в котором ощущались действительно властные нотки и полнейшая независимость, несмотря на формально подчиненное положение. Похоже, это не формальный глава, но «серый кардинал», фигура не публичная, но ключевая.  — Юзелл и Райлег говорили о многом, но это многое не стало существенным.
        — Как так?
        — Да, только так. Ваши друзья, Зантел, слишком большое значение придают действиям вашего отца и его желанию окоротить Гильдию. А ведь нам, присутствующим тут, нет особого дела до того, чем закончится эта возня.
        Недолгое молчание, стук поставленного на стол бокала и возмущенный голос Юзелла:
        — Но ведь наши связи с кланами Шер Гарт и другими… Мы не можем просто стоять и смотреть!
        — Именно стоять и именно смотреть. Зантел шер Нект, послушайте меня внимательно. Да, у вас есть договоренности с некоторыми кланами. У вас приятельские отношения с Гильдией Равновесия. У вас наконец имеется нейтральное отношение многих, почти всех игроков Ллойна. Это без преувеличений достойная база для дальнейших действий. Устроит ваш отец черный день Гильдии с поддерживающим ее кланом или нет — лично вам ничего не грозит. Вы в любой ситуации или остаетесь при своих интересах, или приобретаете дополнительные возможности. Разве плохо?
        — Это хорошо. Но что, если…
        — Невозможно. Знающие о вашем участии сидят слишком высоко, Таиру шер Нект до них не добраться. Остальные, рангом помельче, знают только посредников. Пешек, которыми легко пожертвовать. Забудьте, повелитель, выбросьте недостойные внимания мелочи из головы. Сконцентрируйтесь на другой проблеме. Единственной проблеме, которая способна встать между вами и полной властью.
        Ай да Нейтак, ай да сукин сын! Политик с большой буквы, манипулятор. Играющий в своих интересах множеством фигур. Высший же пилотаж в том, что этот… наследничек искренне считает себя игроком. На самом же деле он — фигура, пускай и значимая для игрока. Но любой фигурой жертвуют, а в лучшем случае сметают с доски по окончании партии. А игрок идет пить чай, развлекаться с девочками, после чего вновь расставляет марионеток на игровом поле. Рассчитывая сразиться с новым соперником или продолжить выяснять отношения со старым.
        — Девчонка пустое место. Сейчас она уже никуда не денется, отец выдаст ее замуж и спихнет с глаз долой не позднее, чем через месяц.
        — Вы слишком радужно мыслите, повелитель.  — Ложная почтительность в голосе Нейтака была чуток приправлена искренним ехидством.  — Ваша сестра — истинная дочь и основателя рода, и своего жестокого, но волевого деда. Она просто зарежет очередного своего жениха и опять уйдет в побег. И теперь будет куда осторожнее. Не стоит рисковать, надеясь на то, что нам снова станут известны ее планы. Да и в прошлый раз все сорвалось. Не из-за нас, из-за глупой случайности, но от этого поводов для радости не прибавилось.
        — Ты утомил меня…  — зевнул Зантел, явно не придававший разговору особого значения.  — Эта бешеная меня раздражает, способна причинять массу мелких проблем, но серьезной угрозой ее не назвать. Отец никогда не позволит ей того, чего она хочет. Наследник я и таковым останусь. Впрочем… Я подумаю, как лучше от нее избавиться. Например, спрятать в тайных берлогах нашего города или просто убить… с гарантией, несколько раз подряд, чтобы один из них не закончился воскрешением. Боги тоже не вечно благословляют душу на новое перерождение. Отец же решит, что эта пигалица вновь убежала, так что будет искать в дальних краях.
        — Я обдумаю это, повелитель…
        — Обдумай. А теперь мне пора. Нейтак, ты меня сопровождаешь. Юзелл, свяжись с нашими «друзьями» и осторожно намекни им, что стоит быть осторожными. Ну а ты, Райлег, приведи тут все в порядок. Некоторые вещи не стоит оставлять на виду даже в столь тайной, укрытой от посторонних взоров комнате.
        Все, этого уже более чем достаточно. Я отключил запись звука в своем стимкомпе и удовлетворенно усмехнулся. Спалился ты, Зантел, по самое не балуйся!
        — ВАМИ ПОЛУЧЕНО ВСЕ НЕОБХОДИМОЕ ДЛЯ ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ «СВОБОДА ПРИНЦЕССЫ». ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ЧАСТЬ ПОЛАГАЮЩЕГОСЯ ЗА ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ ОПЫТА. ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ОСТАВШИХСЯ ОЧКОВ ОПЫТА, А ТАКЖЕ ВАРИАТИВНОЙ ЧАСТИ НАГРАДЫ ДОСТАТОЧНО ПОКАЗАТЬ ЕЙ НАЙДЕННЫЕ ВАМИ ДОКАЗАТЕЛЬСТВА.
        ТОГДА ВОПРОС О ЕЕ ЗАМУЖЕСТВЕ БУДЕТ В ХУДШЕМ СЛУЧАЕ ОТЛОЖЕН НА НЕОПРЕДЕЛЕННЫЙ, НО ДЛИТЕЛЬНЫЙ СРОК. ОДНАКО ВЫ МОЖЕТЕ РАСПОРЯДИТЬСЯ ДОКАЗАТЕЛЬСТВАМИ И ПО-ДРУГОМУ. ВЫБОР В ВАШИХ РУКАХ.
        Уровень! Двадцатый! Йес… я это сделал. Теперь получу доступ не абы к чему, а к действительно интересным заклятиям и имплантам. Непременно всем этим богатством воспользуюсь, вот только…
        Как эта компания заговорщиков будет покидать тайную комнату? Если тем же путем, которым оказался тут я, то наступит большой и полный амбец многим моим планам. А мне на фиг не надо такого счастья! Ноги в руки, и осторожненько так спускаемся немного вниз, чтобы не оказаться застигнутыми. И прислушиваемся, не поленимся, лень совсем вредной будет здесь и сейчас.
        Уф-ф… Уходят другим ходом. Точнее говоря, уже ушли, но одного из своей шатии-братии оставили. Райлега, бедолагу, который явно не обрадовался порученной работе, но все же вынужден был ее выполнять. Заодно и мне дал повод оч-чень серьезно задуматься. На тему — а не внести ли в свой план еще один элемент. Импровизация, она порой весьма привлекает. Особенно та, что не исключительно понтов ради, а пользы дела для.



        ГЛАВА 26

        Решение о том, что надо бы продолжить процесс получения полезной информации, возникло спонтанно, но вместе с тем не было глупым. Что у меня имелось? Запись разговора, и не более того. Хотелось бы подкрепить уже имеющиеся сведения чем-то более серьезным. А это что-то может храниться или в находящейся за дверью комнате, или у того, кто в ней находится и в скором времени ее покинет.
        Дверь. Вскрыть я ее сумею, но все будет зависеть от того, есть ли с другой стороны нечто вроде задвижки. Если да, и она задействована, то придется уходить несолоно хлебавши, потому как поднимать вселенский шум нет ни малейшего резона. А вот если засова нет…
        Высокий уровень у Райлега, спора нет. Мой нынешний двадцатый против него слабо играет, и в прямом бою я бы даже не рыпался. Вот только есть одно «но». Игровой механикой Скарлайга предусмотрены и удары сзади, и удары по не ожидающему того противнику. Да и вероятность крита в таких ситуациях возрастает на порядок. Опасная затея? Ничуть не сомневаюсь. Стоит ли так рисковать? Ради возможного преимущества — да. Все равно жаловаться на меня не побегут, даже при условии окончательной гибели этого индивида. Не то положение, особенно учитывая имеющуюся запись, которую я могу предъявить в любой момент всем заинтересованным сторонам.
        Вновь раздался еле слышный щелчок открывающегося замка, после чего я аккуратно толкнул дверь, проверяя, можно ли ее вообще открыть. Можно! Никаких дополнительных засовов, задвижек и прочих устройств здесь нет. А значит…
        Доспех Духа уже скастован, Шоковая Петля готова к активации, защитный имплант тоже действует… Ну а основной силой моего первого удара должны стать два «Шершня», только что приобретенных и бесшумных четырехзарядных метателя. Стрелки, которые я в них загрузил, тоже непростые. В каждом метателе сейчас тихо дремлют парализующая, отравляющая, разрывной «цветок» и простая, но с усиленной пробивной способностью. Восемь кусачих малюток по любому должны доставить серьезные неприятности врагу, ну а Шоковая Петля — подстраховать.
        Последние секунды ожидания… Всего лишь для того, чтобы Райлег отвернулся от двери, за которой я скрываюсь, а ко всему к этому еще и был бы чем-то занят. Уверен, что с этим не должно быть проблем.
        И точно, проблем не будет. Вот драконид взял что-то со стола и сделал пару шагов к секретеру черного дерева. Стал открывать один из ящиков, замок которого явно заело…
        Время! Бесшумно открылась дверь, за что спасибо хорошо смазанным петлям, и я проскользнул в комнату и даже сделал три шага вперед, оставшись незамеченным. Дальше? Нет, уже достаточно. Идеальная мишень для стрельбы, о заклятии и говорить нечего. Пли! Стреляю с двух рук, но не залпом, а одиночными, пусть и в максимальном темпе. И одновременно срывается Шоковая Петля…
        Попал… Крит, еще крит. А Петля не просто сносит стандартное число хитов, но и выполняет то, за что и получила наименование — шокирует цель. Райлег подергивается, словно сунул пальцы в розетку. Все, парень, ты уже без пары секунд труп, даже если сам еще не до конца в это веришь.
        «Шершни» пусты, но врывается вторая Петля, исправно убавляющая и так сильно просевшие хиты Райлега. А дальше… стены толстые, эти уже успели далеко уйти. Оказавшаяся в руках «Кувалда» с лязганьем выплевывает один за другим все восемь снарядов, окончательно ставящих точку на препятствии между мной и полезными штуками в этой комнате. Ну а Райлег… Теперь он или в нигде, или же ожидает перерождения, которое у обитателей Скарлайга происходит в сроки от суток до недели.
        Не спеша перезаряжаю метатели, а заодно и осматриваюсь. Хорошая комнатка, богато обставленная, достойная наследника клана. И открытый секретер, в котором видны как бумаги, так и некие материальные ценности. Это я удачно зашел!
        — ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОСТИЖЕНИЕ КОВАРНЫЙ УДАР,  — НАПОМНИЛ О ПОЛУЧЕНИИ НОВОГО ДОСТИЖЕНИЯ СТИМКОМП.  — ТЕПЕРЬ НАНОСИМЫЕ СО СПИНЫ УДАРЫ СТАНОВЯТСЯ НА 5 % СИЛЬНЕЕ. НА СТОЛЬКО ЖЕ ПОВЫШАЕТСЯ ВЕРОЯТНОСТЬ КРИТИЧЕСКОГО УДАРА В ДАННЫХ УСЛОВИЯХ.
        И еще уровень… Блин, вот у меня странная прокачка идет, слов нет! Убиваю довольно редко, но каждый убитый или важная персона, или превосходит меня на солидное количество уровней. Другие простых монстриков по подземельям или руинам гоняют, набивают их весьма немалое количество, а я совсем в сторону от обычных путей отошел. Интересно, это хорошо или плохо? А, к бесу подобные размышления, ведь лично меня пока все устраивает. Лучше в местных закромах покопаюсь, ведь метатели уже перезаряжены и вновь готовы к бою.
        Убрав «Кувалду» обратно, я решительно двинулся к секретеру, по пути прикоснувшись к телу Райлега, надеясь на хороший трофей. Увы и ах. Драконид ничем таким не порадовал, пришлось ограничиться лишь кристаллами, которых, впрочем, оказалось прилично. Ну а что, три рубина и десяток изумрудов с аметистовой мелочью на дороге не валяются. Напротив, я бы сильно удивился, не окажись у не самого последнего представителя клана неплохой суммы на карманные расходы.
        Но теперь секретер… Выгребаю все найденные там бумаги, не утруждая пока себя их пристальным изучением. Одно ясно — это не мусор, тут и какие-то письма, и нечто, напоминающее финансовые отчеты, и прочее небесполезное творчество. Оружие… Скорее всего, парадное, поскольку рукояти обоих кинжалов украшены россыпью драгоценных камней, ножны тоже это не миновало. Хм, а лезвие у каждого даже не из стали, а из мифрилового сплава, что автоматически вызывает желание прикарманить сию прелесть в собственные загребущие лапы, а вовсе не продать первому же торговцу.
        — ЦЕРЕМОНИАЛЬНЫЙ КИНЖАЛ ИЗ МИФРИЛОВОГО СПЛАВА, УРОН 22-26, ПРОЧНОСТЬ 110/110.
        И вот эта прелесть у меня в двойном количестве. Уже не зря рисковал. Ищу дальше и сразу же сметаю к себе в сумку набор капсул для инъектора, восстанавливающих жизнь, энергию, а еще неслабое количество универсальных антидотов. Крайне нужная вещь, поскольку лечат от большинства отравлений, не справляясь лишь с самыми ядреными или очень узкоспециализированными ядами мастеров-алхимиков.
        Книги, причем десятка три томов, среди которых не было беллетристики или талмудов по истории и историческим личностям. Нет, только практические, потому ценные. Фолианты по травоведению, посвященные магической теории и разработке заклятий. Присутствовали также обучающие трактаты для хунганов и Говорящих с Духами. Прелесть, да и только! Жаль, правда, что для техномагического меня ничего полезного, ну да это мелочи. В любом случае эту мини-библиотеку я продавать не собираюсь, по крайней мере, пока. Сначала надо внимательно изучить местное творчество. Наверняка удастся узнать много полезного, пускай и о тех областях знания, которые моим классом не предусмотрены. Ну да знание умений вероятных противников — уже большой плюс.
        Вот теперь точно все. Обчищать комнату дальше смысла нет. Ну не тащить же мне вилки-кубки-тарелки со стола! Это как-то слишком мелко, самоуважение не подпишет, блин. Была бы чисто игра — тогда да, легко. Вот только Скарлайг для меня сейчас уже нечто большее — это в настоящий момент мир, в котором весь я, а не часть меня. Так что хватит, руки в ноги, и пора отсюда сваливать.
        Перед тем как покинуть комнату и запереть за собой дверь, я навел относительный порядок. Потребовалось убрать опрокинутое кресло, упавшую со стола посуду, запереть секретер. В общем, создать ощущение того, что отсюда просто ушли. А уж пропажа вещей… Пусть на Райлега повесят на некоторое время. А там, как говорится, либо эмир помрет, либо ишак окочурится.
        Обратный путь не занял много времени. Заряда в амулете хватило с избытком на то, чтобы пройти мимо големов и сторожевых заклятий. Ну а дальше мой путь лежал непосредственно к Лаире. Правда, требовалось еще и Трегора захватить по дороге, без него никак не получится принять окончательное решение. Эх, жизнь ты моя заковыристая! Вот люблю находить себе сложные загадки и разрешать их с максимальным напряжением душевных и физических сил…


        В покоях Лаиры я оказался минут через сорок. Сначала мне потребовалось потратить время на то, чтобы разыскать каптенармуса, уже покинувшего к тому времени свое рабочее место, оставив его на временное попечение помощника. Ну да ничего, узнать адрес было легко, а там и наведаться, оторвать от ужина и попросить через некоторое время нанести визит нашей общей знакомой. Тот было заикнулся о том, что можно прямо сейчас двинуться… Пришлось его отговаривать, упирая на то, что двое нас, идущих к дочери главы клана, могут вызвать еще большие подозрения, нежели мы, но идущие по отдельности. А излишне баламутить и так не кристально чистую ситуацию лично я не видел ни малейшего смысла.
        В общем, договорились. Таки вышло, что в настоящий момент я сидел в кресле с бокалом прохладительного и ждал двух событий: прихода сюда Трегора и момента, пока драконида закончит переодеваться. Девушки… Видимо, принцесса хотела в очередной раз поразить каким-то из своих нарядов. Ничего, пусть развлечется. К тому же и мое чувство прекрасного абсолютно не возражало против того, чтобы посмотреть на прекрасную даму в элегантном или же просто сексапильном наряде. А пока… Пока самое время разобраться с накопившимися единицами характеристик и умений. Чую, что они могут понадобиться в самом скором времени.
        Двадцать четыре единицы характеристик… Это я душевно их накопил! Пришла пора тратить, только чтобы с умом. Для техномага важно что? Импланты. А для их изучения требуется высокий уровень Интеллекта. Поэтому смотрим на ветвь развития и, не дрогнув, повышаем показатель с 18 до 25. Как раз достаточно для того, чтобы изучить очередную группу схем, сильно меня привлекающих.
        Идем дальше. Как ни крути, как ни виляй, а хиты повышать надо. Я же качаю не мага-стихийника, а техномага, которому частенько придется крутиться и в ближнем бою. Блин, да именно это чаще всего со мной и происходит. Я же одиночка, работаю не в группе, а сам по себе. Ну некому меня прикрывать, и все тут! Сам выбрал себе такой путь, поэтому не стоит жмотиться. Девять единиц к Выносливости! И это я еще легко отделался по причине того, что надетые кольца повышают толщину моей тушки.
        Восприятие и Ловкость пока оставляем. Последняя для меня и так не шибко важна, а стрелковый навык… Пардон, но я Скользящий или просто так погулять вышел? Пока хватает навыков из реального мира. Компенсирующих непрокачанность этих двух характеристик. А вот Волю поднять требуется по-любому. Чем больше имплантов в активном состоянии, тем сильнее пожирается энергия.
        Переходим к самому вкусному — умениям. Две единицы в Зонтик Беса, тут даже гадать нечего. Сам имплант у меня уже есть, от щедрот Трегора, подвигнутого на это одной милой, но порой очень грозной девушкой. Почему две? Да все просто. Ведь первый уровень позволяет использовать имплант лишь как защиту от ментального воздействия, а вот переход на второй уровень добавляет возможность острого слуха. В итоге — +20 к защите от менталистов и острый слух, так порой необходимый для многих жизненных ситуаций. Правда, первичная активация потребует 70 единиц энергии, и по 22 каждую минуту. Но все равно замечательно, о таком приобретении я точно жалеть не стану!
        Не помешает и Когти Демона улучшить. Что это даст? Длина их увеличивается вдвое, но это будет не материальная часть, а энергетическая. Иными словами, теперь это будет по длине сравнимо с кинжалами, если переводить мои возможности в ближнем бою на иной уровень. И затраты энергии скромные — 25 единиц активация и 8 единиц в минуту. Плюс увеличение урона поднялось с 30 до 35 %. Мало, но все равно в тему, учитывая, что апгрейд в основе своей был нацелен на другое.
        Остается лишь установить, а к Когтям приобрести материалы для улучшения и опять же внести дополнения в уже установленную базу. Опять расходы… Ну да разберемся, не впервой, однако.
        И еще один имплант, после чего перейду к ветке Повелителя Духа. Но этот возьму обязательно и без вариантов. Скороход — вот его название. Имплантируется в ноги, что и логично. На первом уровне помогает бегать со скоростью примерно на треть быстрее обычной. Самое то при моей веселой жизни. Сгодится и на случай, если надо кого-то догнать, и при необходимости быстро убежать от более сильного противника. Правда, не в активированном состоянии толку от него ноль, а расходы энергии следующие: 60 единиц активация и 30 единиц в минуту. Жирновато, но все равно приемлемо.
        — Ты чего тут медитируешь?  — отвлекла меня от важного занятия Лаира.  — Лучше посмотри, как на мне наряд сидит…
        — Как и следовало ожидать, то есть великолепно и сногсшибательно,  — улыбнулся я, не кривя душой.  — Но для выхода в свет среди своей расы я бы не рекомендовал. Слишком смело для вашего ортодоксального воззрения на женскую моду. А вот в том же Карахе, да к тому же среди Тенерожденных, на «ура» пойдет. Это я тебе со всей ответственностью заявляю.
        — Заявляет он… А сам никак не желает отвечать, что такое узнать удалось. Важное, и все, больше ни слова.
        — Не лукавь! Я еще сказал, что одна часть твоих проблем разрешится, а с другой придется повозиться, причем очень серьезно. А рассказывать прямо сейчас не хочу лишь по одной причине — повторять второй раз для Трегора нет ни малейшего желания. Я же тебе не птица попугай, чтобы одно и то же талдычить без крайней на то необходимости.
        — Все поняла… Буду ждать. А все же чем ты сейчас занят?
        — Упорядочиванием своих магических умений. Осмысливаю полученный опыт, стараюсь научиться новым заклинаниям. Дело, как ты понимаешь, важное…
        — О, тогда я тебя не отвлекаю. Но тут покручусь, посмотрю, как на тебя мой новый наряд действует. И украшения под выбранный стиль подберу.
        Вот уж это на здоровье! И сама она будет занята делом, и меня особо отвлекать не станет. А уж смотреть краем глаза за ухищрениями девчонки и время от времени отпускать одобрительные, но не особо осмысленные комментарии — это всегда пожалуйста.
        Кстати, наряд у нее и впрямь был — дай боги каждой светской львице, решившей поражать и охмурять всех в пределах досягаемости. Полупрозрачное, местами в сеточку, но в то же время спадающее почти до пола. Черно-красная гамма, явно нечто из модных каталогов Скарлайга. Я-то их не смотрю, но вот эта самая принцесса однозначно в курсе последних веяний.
        Так, отвлечемся от красот девичьего тела и вернемся к делу. Ветвь Повелителя Духа, чем ты меня можешь порадовать? Хм, многим, однако. Прямо глаза разбегаются, придется веником и совком в кучку собирать и возвращать на законные места.
        Ага, вот и первое мне необходимое заклятие — Круг Копий. По сути, та же Игла Духа, но многократно дублированная. Круг хорош тем, что энергетические конструкты стреляют вкруговую, по всем направлениям. Идеальное оружие против множества окруживших тебя противников, особенно против мелочи, которую иначе отогнать крайне сложно. Берем.
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ ЗАКЛИНАНИЕ КРУГ КОПИЙ. ЧИСЛО КОПИЙ — 8, ВРЕМЯ АКТИВАЦИИ 2,2 СЕКУНДЫ, ТРЕБУЕМАЯ ЭНЕРГИЯ 26, УРОН ОТ КАЖДОГО КОПЬЯ — 12-16.
        И еще одно умение. Всем хорошо, жаль только, период восстановления у него огромный — 2 часа. Так сказать, заклинание на крайний случай, когда ситуация становится совсем критической.
        — ВЫ ИЗУЧИЛИ ЗАКЛИНАНИЕ РАЗРЯД ДУХА. ВРЕМЯ АКТИВАЦИИ — 1 СЕКУНДА, ИСПОЛЬЗУЕТ ВСЮ ИМЕЮЩУЮСЯ ЭНЕРГИЮ. УРОН — ЧИСЛО ЕДИНИЦ ЭНЕРГИИ, УМНОЖЕННОЕ НА ДВА. ВРЕМЯ ПЕРЕЗАРЯДКИ — 2 ЧАСА.
        Ну и напоследок стоит усовершенствовать Доспех Духа и Шоковую Петлю. Полезные заклятия, лишними точно не будут. Все? Пожалуй, потому как три оставшихся единицы стоит приберечь. Вдруг финансами разживусь, тогда не грех импланты улучшить.
        Заметив, что я расслабленно откинулся на спинку кресла, Лаира вновь пошла в атаку на мою многострадальную голову, заявив:
        — Все, попался! Теперь я с тебя не слезу, пока все не расскажешь!
        — Не слезешь? Хм… Оно, конечно, предложение заманчивое, но вот-вот должен подойти Трегор. Он чел… драконид старой формации, не поймет-с.
        Первые пару секунд Лаира не врубалась, но потом до нее дошел двойной смысл последней, произнесенной собственными устами фразы и соответствующего ответа. А когда дошел, я смог лицезреть интересную картину под названием «смущение и мгновенное покраснение высшей аристократии драконидов в лице принцессы клана шер Нект». Было немного забавно.
        — Скажешь ты иногда… Вот так вот, с ходу.
        — Ну так,  — развел я руками.  — И язык у меня нормально подвешен, да и твой наряд поневоле наводит на определенную тематику.
        На сей раз смущения не последовало. Напротив, посмотрели на меня эдак кокетливо и со слегка просматривающимся чисто девичьим интересом. Ну, Лаира, если так, то у меня с твоей личностью еще одна проблема может скоро нарисоваться. К тому же…
        Стук в дверь. А за стуком и голос, принадлежавший не абы кому, а именно Трегору. Значит, можно запускать, ибо этот никого нежелательного за спиной не скроет. И точно. Появился он в единственном числе, но вид у него был слишком уж взбудораженный. Несколько больше, чем я мог от него ожидать. Наверняка для этого имелась веская причина, о которой узнаю чуть позже. Почему позже? Да просто если бы было нечто очень важное, он бы с ходу про это сказал. А так… дело терпит.
        — Вот все и собрались. Маленькой, тесной, но однозначно надежной компанией.  — Проследив за направлением взгляда драконида, я счел необходимым добавить: — Трегор, сейчас у тебя глаза из орбит на волю выскочат и полетят в заданном направлении. По-простому же говоря, хватит негодующе сверлить взглядом наряд прекрасной дамы. Тем паче, что его и сверлить не надо, он и так ничего такого не скрывает. Просто не может…
        — В этом все дело. Хотя Лаиру шер Нект не исправишь. Но ты давай, говори, что удалось выведать?
        — Сейчас расскажу все. Но сначала… Лаира, заранее извиняюсь за не слишком приятные новости, которые вплетаются в хорошие. Если в двух словах, то тебе теперь вовсе не обязательно выходить за кого-то замуж, и вообще, ты избавлена от необходимости слушать кого-либо из клана и подчиняться их требованиям.
        — Я и так не…
        — Верно, ты и так с ними не миндальничала, не изображала «птичку в клетке». Зато теперь у тебя появляется полное право это делать, причем никто даже и возразить не сможет. Хотя бы по той причине, что добровольно идти на убой разумная личность не пожелает. В общем, слушай…
        Прежде чем начать слушать, Лаира даже не села, а буквально обвалилась на диван. Я ее понимал, от такой новости у многих произойдет разрыв шаблона. Не ожидала она, что опасность может подстерегать именно тут, в клановой цитадели. Мало того, от тех, кого с полным правом можно было бы считать своими. А вот нате, получите-распишитесь!
        Я рассказывал во всех подробностях. Начал с собственных догадок. Потом перешел — специально для Лаиры — к нашему разговору с Трегором, во время пересказа которого тот вежливо поскучал. Потом оживился, стоило мне перейти к описанию моего тайного рейда в секретную комнату наследника клана, заинтересовался моим описанием той самой троицы дружков Зантела. Троицы… Настоящую опасность представлял лишь один, назвавшийся Нейтаком. Остальные так, привычны и стандартны.
        Ну а после рассказа мне оставалось предъявить сделанную запись. Слышимость была… плохая, отдельные слова и вовсе не удавалось различить, но, как уже упоминалось, при помощи определенных воздействий все это могло быть доведено до ума.
        — Железное доказательство,  — усмехнулся я после того, как дал Трегору и Лаире прослушать особо интересные фрагменты.  — После такого вряд ли останутся желающие бузить на тему того, что дочь главы клана предпочла скрыться из замка в частности и Ллойна в целом до лучших времен.
        — И почему я должна куда-то скрываться?  — Пылающая гневом девушка вылетела из кресла, словно подброшенная толчком мощной пружины.  — Это пусть мой братец убегает! Скотина!
        — Да, он скотина, урод, редкостная мразь и еще сотни подобных эпитетов,  — согласился я с драконидой.  — Все верно сказано, вот только есть один ма-ахонький нюанс.
        — Какой еще нюанс?
        — Он наследник. А подобные разборки внутри правящих семей редкостью никогда не были. Дело ведь с точки зрения высокой политики вполне себе житейское. К тому же его дед, да и твой тоже, в борьбе за место главы клана прикончил, предварительно растоптав в пыль, своего брата. И воспринято это было вполне себе буднично… Ну, за исключением тех драконидов, которые попали под раздачу. Только крики проигравших слышать не принято. Горе побежденным… Именно так говорили в одной древней стране, где жило много мудрецов. И еще… Сядь наконец и попробуй взять себя в руки.
        Девушка присела. На стол, по своему обыкновению. Правда сидела так прямо, будто рапиру проглотила. Ну а мне оставалось вбить последние гвозди в ее идеалистические представления.
        — Если даже твой отец и соизволит прислушаться к тем неиллюзорным угрозам, которые звучат на сделанной мною записи, то… Как ты думаешь, что он предпримет?
        — Выдаст замуж в кратчайшие сроки за первого попавшегося жениха благородного происхождения. Желательно из дальних земель.
        — Верно, Трегор. Именно так он и поступит. Логика большинства облеченных властью особая, но очень предсказуемая. В том их сила, но там же таятся и слабые места. В них нам и придется ударить. Потом…
        — Но что сейчас?  — с нотками отчаяния в голосе произнесла Лаира.  — Оставаться в одном замке с Зантелом нельзя, идти со сделанной тобой записью к отцу тоже… И ты еще говорил, что часть моих проблем решена.
        — Отказываться от своих слов не собираюсь. Но и сделанные тобой только что выводы верны. Тебе нельзя ни оставаться тут, ни обращаться за помощью к отцу. Надо просто бежать отсюда. А запись… Ее придется распространить среди членов клана с приставкой «нар», а также «лим», то есть среди нетитулованных благородных и среди простых воинов. В этом случае у них заметно поубавится почтения к Зантелу, да и возможные приказы Таира насчет твоего поиска они если и будут выполнять, то спустя рукава. Сейчас я Трегору запись скопирую, и он сразу же разошлет ее тем, кто этого заслуживает. То есть и возможным союзникам, и явным врагам, и просто влиятельным персонам.
        Девушка молчала, переваривая сообщенную ей новость, зато Трегор решил вставить свои «пять копеек»:
        — Я пока не буду говорить о твоем предложении. У меня другой вопрос. Что случилось такого, что Зантел мечется по замку, подобно разъяренной виверне? Таким я видел его лишь пару раз, когда какое-то событие угрожало его влиянию.
        — Ах да, чуть было не запамятовал. Лаира, ты можешь порадоваться за своего брата — он получил серьезную головную боль. У него пропали какие-то документы из той самой комнаты. Ценность их явно не в убойном компромате,  — жаль, но он не настолько глуп, чтобы хранить уличающие его доказательства в замке — и все же из-за обычной измаранной чернилами бумаги он не стал бы так беситься, да и хранить ее под замком в секрете тоже. Ну и на закуску — ему однозначно не понравилось исчезновение Райлега.
        — А что с ним сталось?
        — С ним случилась небольшая неприятность, прекрасная леди… Он умер. Ну а воскреснет или нет, тут уже я ничего не скажу. Это к Лоос обращаться надобно.
        — Пусть кладбищенские гхолы обглодают его кости, а крылья сгниют и не увидят больше синевы небес,  — коротко и ясно высказалась драконида.  — Лоос, сделай милость, не пускай его на очередное перерождение!
        Трегор аж поперхнулся от такого искреннего выражения эмоций и долго откашливался. Ну а я тем временем начал набирать на стимкомпе сообщение, адресованное Сигурду из клана Мьельнир. Да-да, я планировал возвращение в Карах, желая пристроиться под крылышко этого воинственного клана. Странно? Вовсе нет, ведь с момента нашего разговора прошло мало времени, но случилось много событий. Я подрос в уровнях, обзавелся кое-какой репутацией, да и еще кое-что из весомого в загашнике имелось. К примеру, возможность организовать парочку интриг с далекоидущими и однозначно перспективными последствиями. Нет, нам однозначно будет о чем поговорить.
        К тому же про Аффомета, Урзалла и Круг в целом забывать не стоит. Буду вытрясать из них полезные вещи, связи, да побольше, побольше. Шансы на это неплохие.
        Сама же Лаира… Конечно же я непременно поинтересуюсь, согласна ли она на подобный вояж. Иначе как-то и не комильфо будет… Вот только, честно говоря, у нее других вариантов особо не просматривается. Разве что бежать в одиночку, в полную неизвестность, что всяко хуже и рискованнее. Но спросить — спрошу непременно. В ближайшие минуты.
        — Ищешь пути отхода?  — невесело улыбнулся Трегор.  — Понимаю.
        — А у меня есть другие варианты? Сильно сомневаюсь. Нет, у меня-то их масса, но вот у Лаиры как-то не просматриваются. Или ты чего стоящего предложишь?
        — Не предложу. Только бежать не хочу. Меня тут вряд ли тронут, формально я в своем праве.
        — Как будто Зантелу есть до этого дело,  — насмешливо фыркнул я.  — Если же вспомнить про загадочного Нейтака, то твои перспективы становятся совсем кислыми. Я успел понять, что этот «серый кардинал» на порядок опаснее остальных реальных и теоретически возможных врагов в пределах этого замка.
        — Нейтак мне известен. И Лаире. И всем, кто находится в замке и клане. Он отвечает за безопасность клана, как я — за его имущество. И да, он опаснее многих, всегда стремится упрочить собственное положение. Если Нейтак поддерживает Зантела, то это значит лишь одно — он хочет править его руками. Поэтому ты полностью прав в своем стремлении уходить вместе с Лаирой. Собирайтесь. Сначала мы идем ко мне, заберете все ценности, которые сможете унести. Они по праву принадлежат Лаире. И уходите, быстро. Телепорт у вас есть, и он сработает. Ведь все блокирующие магию перемещений чары развеиваются кровью правителей клана.
        Драконида, к моему облегчению, не стала растекаться по поверхности и, соскочив со стола, умчалась в соседнюю комнату. Оттуда уже через несколько секунд стали доноситься звуки падения на пол чего-то тяжелого, открывались дверцы, доносились сдавленные ругательства. Насколько я успел узнать характер девушки, она сейчас не только приводит себя в надлежащий вид, но еще и выгребает из личных запасов все то, что может понадобиться. Что ж, боги ей в помощь, а я за эти несколько минут проведу быстрые переговоры с Сигурдом.



        ГЛАВА 27

        Вот он, Сигурд, в игре. Видимо, большой фанат Скарлайга, коли появляется тут с завидной частотой. Что ж, тем оно для меня и лучше.
        — САЛЮТ, ПОКЛОННИК СКАНДИНАВИСТИКИ, ЭТО МАКС ТЕБЯ БЕСПОКОИТ. МИНУТКА ДЛЯ РАЗГОВОРА НАЙДЕТСЯ?
        — МАКС? ЗДОРОВО, БРОДЯГА! НАДЕЮСЬ, ТЫ СЕЙЧАС НЕ В КАРАХЕ?
        — ПОКА НЕТ,  — написал в ответ, после чего задал вопрос, хотя был почти уверен в последующем ответе: — СИЛЬНО ИЩУТ?
        — ЕЩЕ КАК! ЛЕДЫШКИ ИСХОДЯТ КИПЯТКОМ, УЖ ПРОСТИ ЗА КАЛАМБУР. МЕЧТАЮТ ТЕБЯ НАЙТИ И ПРИМЕРНО ПОКАРАТЬ РАЗ ЭТАК МНОГО. НА МНОГОЕ У НИХ ФАНТАЗИИ НЕ ХВАТАЕТ, НО В МЕРУ СКРОМНЫХ СИЛ СТАРАЮТСЯ.
        — ЗАБАВНО. А ТВОЙ КЛАН ЧТО?
        — ВЕСЕЛИТСЯ, ЧТО Ж ЕЩЕ? ЭТОЙ БЕСТОЛКОВОЙ СУЕТОЙ ЛЕДЯНЫЕ УБИЙЦЫ ВЫСТАВЛЯЮТ СЕБЯ НА ПОСМЕШИЩЕ. КСТАТИ, ХЕЛЬГИ И ХЕЛЬ, ТВОИ ЗНАКОМЦЫ, СОБИРАЮТСЯ ПОДАВАТЬ ЗАЯВКИ И ВСТУПАТЬ К НАМ. И ЛИДЕРЫ КЛАНА ОБЯЗАТЕЛЬНО ОТВЕТЯТ СОГЛАСИЕМ.
        — ОБЯЗАТЕЛЬНО ИХ ПОЗДРАВЛЮ. В САМОМ СКОРОМ ВРЕМЕНИ. А ВОТ ВИД ПОЗДРАВЛЕНИЯ БУДЕТ ЗАВИСЕТЬ ОТ ТВОЕГО ОТВЕТА НА МОЙ ВОПРОС.
        — ДОГАДЫВАЮСЬ, КАКОЙ ОН БУДЕТ…
        Наверняка этот юморист сейчас со смеху покатывался. Его право. Только это ничего не меняло, особенно мои планы.
        — МНЕ СЕЙЧАС НАДО ОТСИДЕТЬСЯ, ПРИЧЕМ ЖЕЛАТЕЛЬНО В КАРАХЕ. ТВОЙ КЛАН, ЕСЛИ ЧТО, ТОЛЬКО В ПЛЮСЕ БУДЕТ. САМ ДОЛЖЕН ПОНИМАТЬ, МНЕ ПУРГУ ГНАТЬ НИКАКОГО РЕЗОНА НЕТ. ТОЛЬКО ПОДРОБНО СИТУАЦИЮ ПО СООБЩЕНИЯМ НЕ РАСПИШЕШЬ. ЛИЧНАЯ ВСТРЕЧА НУЖНА, ПРИЧЕМ С ГАРАНТИЕЙ, ЧТОБЫ НАС ВО ВРЕМЯ НЕЕ ВСЯКИЕ МАЛОЦЕНЗУРНЫЕ ГОСПОДА НЕ БЕСПОКОИЛИ. МОЖЕШЬ ПОДОБНОЕ УСТРОИТЬ?
        — Я В КЛАНЕ ЧЕЛОВЕК ДОВОЛЬНО НОВЫЙ, УРОВНЕМ СЛАБЕНЬКИЙ. ЗАТО ТАМ ЗНАКОМЫЕ ПО РЕАЛУ. САМ ПОНИМАЕШЬ, ЭТО КУДА ВАЖНЕЕ.
        — ПОНИМАЮ. ЗНАЧИТ?..
        — ЕСЛИ УЖ МЫ ЭТУ СЛАДКУЮ ПАРОЧКУ ПРИТЯНУЛИ, ТО ТЕБЯ САМ ХОРРАН ВЕЛЕЛ ПРИВЛЕКАТЬ. КОГДА В КАРАХЕ ОКАЖЕШЬСЯ? СПРАШИВАЮ ЗАТЕМ, ЧТО МНЕ НАДО НАСЧЕТ ТВОЕЙ ПРОСЬБЫ НАЧАЛЬСТВО КЛАНОВОЕ В ИЗВЕСТНОСТЬ ПОСТАВИТЬ, А ЗАОДНО УЗНАТЬ НАСЧЕТ ВРЕМЕНИ.
        — ЧЕРЕЗ ПАРУ ЧАСОВ ПЛАНИРУЮ БЫТЬ В КАРАХЕ. НУ А ТАМ УЖ ВСЕ ЗАВИСИТ ОТ ТОГО, КАК ТВОЕ КЛАНОВОЕ НАЧАЛЬСТВО ОСВОБОДИТСЯ.
        — ДАЖЕ ТАК? ТЫ ЧТО, ГДЕ-ТО В ОКРЕСТНОСТЯХ?
        Подумав, я решил приоткрыть завесу над сложившейся ситуацией. Ну так, для пущего разжигания интереса не самого Сигурда, но тех, кто стоит выше по иерархической лестнице.
        — НЕТ, СЕЙЧАС Я ДАЛЕКО. НО ТЕЛЕПОРТЫ ШТУКА ПОЛЕЗНАЯ, САМ ПОНИМАЕШЬ.
        — НЕ СОВСЕМ ПОНИМАЮ, НО ХОЧУ ПРИСУТСТВОВАТЬ ПРИ РАЗГОВОРЕ. И Я СОВЕТОВАЛ БЫ ТЕБЕ ПОЯВИТЬСЯ НЕ В «ЗОЛОТОЙ ПОДКОВЕ», А В «ТАНЦУЮЩЕМ ГХОЛЕ» ИЛИ «СЛЕЗЕ РУСАЛКИ».
        — ВАША ЗОНА ВЛИЯНИЯ?
        — ВОТ КАК ХОРОШО ИМЕТЬ ДЕЛО С ДОГАДЛИВЫМ ЧЕЛОВЕКОМ! И НИЧЕГО-ТО ЕМУ ОБЪЯСНЯТЬ НЕ НАДО, САМ ДО ВСЕГО ДОХОДИТ. ДАВАЙ, МАКС, ДО ВСТРЕЧИ. ПОСИДИМ, ВЫПЬЕМ, ПОБОЛТАЕМ О ДЕЛАХ ТВОИХ И МОИХ, НО НЕПРЕМЕННО ВЫГОДНЫХ И ИНТЕРЕСНЫХ.
        — ДОГОВОРИЛИСЬ. КАК ПРИБУДУ, СРАЗУ ОТПИШУСЬ.
        — ОК.
        Замечательно. Теперь в Карахе можно будет ходить и оглядываться в меру разумного, а не в режиме остро протекающей паранойи. Об этом я и сообщил Лаире, которая только что вернулась из соседней комнаты, нагруженная ценными и не очень вещами.
        — М-да, солидное количество…
        — Это не все,  — улыбнулась драконида, сваливая вещи на стол.  — Сейчас вторую половину принесу.
        — Куда?..
        Но было уже поздно. Юркое создание упылило, явно намереваясь прихватить с собой все нравящееся, включая многочисленные наряды, особенно самые фривольные.
        — Женщины,  — развел руками Трегор.  — Ничего, прогуляемся до кланового хранилища, и она сразу же передумает. Все же ее любовь к оружию и новинкам техники больше, чем к нарядам. Не совсем типично для девушки, но в нашей ситуации это и хорошо. Не будет переживаний из-за оставленных тряпок.
        — Эт точно! И вообще… Шаги за дверью… Много!
        — Тебе не кажется, Макс?  — И драконид тут же сам ответил на заданный вопрос.  — Нет, так и есть. Проклятье!
        Последнее относилось уже не к абстрактным шагам, а к требовательному стуку в дверь и грозному, хотя и негромкому голосу:
        — Именем клана, откройте! Глава и наследник желают беседовать со своей дочерью и сестрой.
        Ага, щ-щаз! Прямо разбежался открывать и сдаваться на милость Зантела и его присных. Да и Таир что-то перестал вызывать хотя бы тень доверия, особенно учитывая его отношение к той, которую я взялся защищать. Поэтому я вытащил кристалл телепорта и, задумчиво глядя на него, сказал:
        — Кажется, в клановое хранилище мы не попадаем-таки.  — Тихим голосом произнес, не желая, чтобы хоть слабые отголоски разговора достигли ушей тех, кто находился за дверью.  — Обидно, но ничего не поделаешь, Лаира… Неси сюда все оставшиеся ценности. Трегор… А тебе тут точно ловить нечего, с нами уходишь.
        Легкая паника промелькнула в глазах девушки, но она исправно вывалила на все тот же многострадальный стол оставшееся ценное имущество. И сразу же я перебросил ей кристалл телепорта. Ведь только она могла активировать его именно отсюда, игнорируя мешающую перемещениям в пространстве магию.
        — Мне нужно минуты три… раньше или не получится, или забросит в неизвестное место.
        — Будет тебе время,  — жестко усмехнулся я, видя, что Трегор бросается к участку стены поблизости от двери и проделывает хитрые манипуляции, открывая нечто, очень похожее на панель управления защитными системами.  — Телепорт в город Карах, рядом с трактирами «Слеза русалки» или «Танцующий гхол». Ну а мы позабавимся. Трегор, я сейчас…
        В дверь откровенно начали дубасить кулаками в латных перчатках. Но по-серьезному еще не взялись. А значит, у нас имелись не только время, но и неплохие возможности.
        — Не шепчи, Макс,  — начал скалиться во все зубы старый вояка.  — Звукопоглотитель работает, я его первым делом включил. Ненадолго, но нам хватит. А вот и обзор.
        Небольшой рычажок переходит в нижнее положение, и сразу же отъезжают несколько панелей, открывая хороший обзор. Односторонне прозрачный материал, продукт напряженного труда алхимиков-тангаров. Он никогда не перестанет быть востребованным, тем паче пока есть любители наблюдать, не будучи при этом замеченными.
        А до хрена их здесь! Но пока в дверь колотится только парочка, к тому же без вспомогательных инструментов или заклятий. На грани видимости можно различить увешанного склянками алхимика, а вот и парочка магов, что способны использовать мощь стихий для вскрытия любого крепкого места.
        — Щель для обстрела есть?  — спросил у Трегора.  — Очень уж не хотелось уходить, не попрощавшись. А так хоть немного, да подпорчу им настроение. Да и ты не откажешься, надеюсь. Тем паче что ничто тут не держит.
        — Все есть. Покои главы клана и его родственников оборудованы системами защиты. И активной тоже. Вот…
        Дотронуться до пульта, сосредоточиться… Ага! Спасибо вам, дорогие разрабы, сделавшие возможным для игроков быстро включаться в управление местными достижениями магии и техники. Теперь я знал, как работает этот хитрый маготехнический конструкт. Видел указатели расходников, в том числе и алхимических гранат. Они находились в специальных полостях и могли выкатываться или стрелять по принципам пневматики. Огонь, кислота, яд, льдообразующая субстанция… Просто прелесть! Поехали…
        — Я не могу убивать соклановцев, если мне не угрожает смерть,  — вздохнул Трегор, когда первые гранаты выкатились по желобкам и взорвались, заполнив коридор ядовитым туманом.  — Также я не уйду с вами. Мне вряд ли осмелятся причинить вред. Возможно, лишат должности, может, отправят в ссылку. Но не казнят, ведь я в своем праве. Даже Зантел и Нейтак не осмелятся после бегства принцессы убить еще и меня. У них и так будет достаточно проблем.
        Трегор говорил, а я тем временем занимался более интересным делом под одобрительные крики и визги Лаиры. Ей-то уж точно ничего не мешало радоваться боли и смертям тех, кто пришел за ней по поручению братца.
        Ядовитый туман лишь немного смутил штурмующих, но никак не остановил. Прозвучали заклятия, нейтрализующие отраву, а кто-то и вовсе воспользовался антидотами из собственных запасов. Вот только отрава была лишь началом, а никак не апофеозом.
        Пш-ш… Из лопнувших сфер под давлением вырывался мельчайший порошок, охлаждающий все вокруг до температуры значительно ниже нуля. А там и огонь. Знакомые мне уже алхимгранаты под действием сжатого воздуха вылетели из кассет, где находились ранее. А вылетев, лопнули… Аккурат в полете, разбрызгивая загорающийся от соприкосновения с воздухом состав.
        Ад… Ледяной и огненный, промораживающий до костей и почти сразу обжигающий потоками всеуничтожающего пламени.
        Прибывшие сюда по повелению своих господ дракониды горели, орали, взмахивали полыхающими руками и крыльями, походя на сошедших с картин сюрреалистов вечно страдающих грешников. И хорошо еще, что сюда не доходил омерзительный аромат обугливающейся плоти. Визуальные эффекты и без того были на зависть любому фильму ужасов.
        Маги? Они просто не успели прикрыть всех. Часть — да, но всех… Пришлось отдать на откуп бушующим стихиям изрядную часть. Жаль… Не умирающих, у которых к тому же был шанс возродиться. Жаль, что я увидел где-то там, на грани восприятия, Нейтака. Уж кого-кого, а его прикрыли сразу, оберегая ценного кадра, закрывая от всех возможных проблем.
        Конвульсивные подергивания догорающих и спрыснутых для гарантии кислотой тел подходили к концу. Смерть наконец распростерла над ними свои крылья. Я был в этом уверен, ведь просто так опыт не получают. А его, опыта, было много.
        Уровень, уровень, уровень… Плюс пять сразу, а в довесок еще и особенность Безжалостный убийца, дающая легкую ауру страха, видимую игрокам и ощущаемую местными. Теперь как простые обитатели Скарлайга, так и торговцы и ключевые персонажи будут относиться ко мне несколько по-иному, с учетом особенностей расы, положения, принадлежности к тому или иному культу. К примеру, жрецам Лоос такая аура придется по душе, а богам Света или Равновесия вряд ли. Ну да посмотрим еще, как все сложится.
        Нашел рычаг, дающий возможность усиливать свой голос при передаче его вне стен покоев Лаиры, с заметным усилием перещелкнул вниз — видимо, алхимсоставы, поработавшие в коридоре, нарушили тонкую конструкцию — и елейным голосом сообщил:
        — Нейтак, морда твоя безопасная… Это Макс по твою душу. Подойди к дверце, я тебя гостинчиком угощу.
        — Сам ешь, рожа тифлинговская,  — последовал ответ столь же ласковым голосом.  — Если подавишься, я к тебе даже на могилку приду с друзьями и песнями.
        — А Райлега тоже захватишь? Вроде он… приболел.
        — На все воля богов,  — возвела глаза к небу хитрая бестия, после чего добавила: — Тенерожденный, отдай девчонку. А я тебе кристаллы, артефакты. Много. Куда больше, чем ты от нее в принципе сможешь получить.
        Не в состоянии удержаться, я банально расхохотался. Ну смешно же, право слово! Продать за наличность серьезные перспективы? Откровенный бред, на который ведутся только полные идиоты. Я уже не говорю про репутацию. Если ты хоть раз сдашь того, кто играет с тобой в одной команде,  — получишь несмываемое пятно иуды, которое уже ничем не вытравить. Многие, слишком многие этого не понимают. Потом еще удивляются, почему некоторые разговаривают с ними сквозь зубы, а частенько и вовсе стремятся пнуть ногой по заднице.
        Мне объяснять не надо. Именно поэтому Нейтаку не светило ровным счетом ничего, кроме довольно плоской остроты.
        — Девочку, говоришь? Ладно, будет тебе девочка, да еще какая… Из лучшего борделя во всем Скарлайге, да в праздничной обертке. Специально премию ей выдам, чтоб она тебя лишила наконец невинности. А то, как я погляжу, спермотоксикоз в дурную голову совсем сильно ударил, раз с такими глупостями ко мне пристаешь.
        Крыть тому было нечем, разве что матерными словами. Потому он лишь махнул рукой своим воякам. Дескать, ломайте дверь, да поскорее.
        — Готово!  — торжествующе крикнула Лаира.  — Можем отправляться. Только…
        — Трегор не хочет уходить. Он так решил. Ему, видишь ли, старые обеты покоя не дают. Переубедить просто нереально, знаю я таких.
        — Старый упрямец! Трегор… Ты уж попробуй выкрутиться, иначе… Лично Говорящих с Духами найму, чтобы твою глупую душу даже из самых дальних углов владений Лоос вытащили для нотаций расстроенной Лаиры.
        Я никаких прощальных речей произносить не собирался. Только пожал руку вояке, после чего собрался было встать рядом с девушкой, чтобы той было удобнее запустить механизм телепортации, но…
        — Макс, я все вещи просто не унесу. Часть к себе брось.
        — Хорошо. Но все не смогу, у меня там тома из тайной комнаты твоего братца лежат. А они не дюже легкие. Так что платья…
        — И не думай! Знаю, о чем вы тут без меня шептались… Наряды не отдам! Надрываться буду, но с ними не расстанусь.
        Будь проклята мода и ее вечные перемены. Именно из-за них среди полезного груза оказалась еще и чертова уйма изделий портняжного искусства во всем разнообразии. Загрузившись до максимума тем, что показалось мне наиболее ценным, я с улыбкой смотрел на Лаиру, которая уже сгибалась под тяжестью груза, но не сдавалась. Однако…
        — Уходите, они вот-вот прорвутся!  — рявкнул Трегор, хотя ничего подобного ему еще не грозило. Просто надоели попытки Лаиры «впихнуть невпихиваемое» в ограниченный объем, который она могла на себе унести.
        — Ой!
        Одновременно с возгласом драконида метнулась ко мне, чуть было не растянувшись на наборном паркете. Успел ее подхватить, прижать к себе… Вспышка. И — сразу же то самое, уже знакомое ощущение переноса в пространстве.
        Ушли… И оказались в уже знакомом мне городе Карахе, прямо на улице. Глаза сразу же зацепились за вывеску «Танцующий гхол», на которой, помимо текста, была изображена вышеупомянутая кладбищенская тварь. Видок у нее оказался… поддато-упоротый, причем в полный хлам! Глаза в разные стороны, в одной лапе полупустая бутылка, в другой нечто вроде самокрутки, ноги же влекут куда-то вдаль и при этом заплетаются. В общем, наглядная иллюстрация к тому, что от местного бухла даже вывеску развезет. Не удивлюсь, если трактир держит кто-то из игроков, то есть Тенерожденных.
        Впрочем, именно туда нам и надо. Я уже собрался было сказать Лаире, куда именно следует идти, когда вибрация стимкомпа заставила меня обратить на него пристальное внимание. И правильно…
        — ЗАДАНИЕ «СПАСЕНИЕ ПРИНЦЕССЫ» ВЫПОЛНЕНО. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОПЫТ. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НАГРАДУ: ЛАИРА ШЕР НЕКТ ПОЛНОСТЬЮ ДОВЕРЯЕТ ВАМ И ГОТОВА СОПУТСТВОВАТЬ ВО ВСЕХ НАЧИНАНИЯХ.
        Уровень… Уровень… Уровень…
        Круто! Теперь у меня появилась надежная спутница, дающая к тому же возможность добраться до очень серьезных горизонтов в мире Скарлайга. А раз есть возможность, то я непременно ей воспользуюсь, такой уж у меня характер, и ничего с этим не поделаешь. Ну а помимо этого…
        Я Скользящий. Да, именно так, забывать про сей факт никак нельзя. Мне нужно подниматься по нелегкому пути техномага, увеличивать способности восприятия пронизывающих этот мир энергий… Только так я смогу «скользнуть» обратно, во внешний мир. Там у меня родня, там у меня неоконченные дела, включая месть тем, кто объявил охоту за моим скальпом. Но и там я не собираюсь оставаться навсегда. Лучше уж продолжать «проскальзывать» меж двух миров, беря лучшее от обоих. Это ли не цель? Слишком уж затянул меня этот мир, не такой уж и виртуальный, как кажется многим. Может, он был таким, но сейчас эволюционировал в нечто большее.
        Есть и другие цели. Загадки… Они прорастают из Теней Скарлайга, словно грибы после дождя. Я же… люблю под настроение собирать грибы. Особенно такие. Сдается мне, что сумевший проникнуть в суть тайн, неразделимых со Скарлайгом, может достичь намного больше, чем сам в силах представить. Вот и посмотрим, куда заведет меня выбранный путь — извилистый, сложный, но уж точно не банальный и серый. Иди вперед, Макс, иди вперед.
        — Пошли, Лаира,  — ласково прошептал я на ушко дракониде, немного опешившей от резкого перехода из родного замка в центральный район одного из самых больших городов Скарлайга.  — Мир вокруг нас только и ждет, чтобы его немножко встряхнули. Ты ведь мне в этом поможешь?
        — Я — да… Если разрешишь.
        — Уж я-то разрешу, в этом можешь не сомневаться.
        Приобняв прильнувшее ко мне стервозное, но несомненно милое создание, я сделал шаг вперед, аккурат по направлению к сияющей магическими огнями вывеске… Снова здравствуй, древний город Караха. Я вернулся. И обещаю тебе, город и сам мир — скучно вам не будет. Техномаги, а тем паче тифлинги, очень любят экстремальные развлечения.



        ПРИЛОЖЕНИЕ

        ХАРАКТЕРИСТИКИ ГЕРОЯ, ЕГО АМУНИЦИЯ, ИСПОЛЬЗУЕМЫЕ ЗАКЛЯТИЯ, ИМПЛАНТЫ И ПОЛУЧЕННЫЕ ДОСТИЖЕНИЯ


        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        29-Й УРОВЕНЬ
        Сила — 30
        Выносливость — 20
        Восприятие — 7
        Ловкость — 3
        Интеллект — 25
        Воля — 57
        131 хит
        303 единицы энергии
        24 свободные характеристики
        11 свободных умений


        СОПРОТИВЛЕНИЕ ВОЗДЕЙСТВИЯМ
        Сопротивление огню +50
        Сопротивление тьме +25
        Сопротивление заклятиям демонологов — 50
        Сопротивление свету — 25
        Сопротивление воде 0
        Сопротивление воздуху 0
        Сопротивление земле 0
        Сопротивление физическому воздействию 0
        Сопротивление ментальному воздействию +20
        Сопротивление природе 0
        Сопротивление ядам +10
        ХАРАКТЕРИСТИКИ, ЕДИНИЦЫ ХИТОВ И ЭНЕРГИИ, УРОВЕНЬ СОПРОТИВЛЯЕМОСТИ УКАЗАНЫ БЕЗ УЧЕТА АМУНИЦИИ И ИМПЛАНТОВ В АКТИВНОМ РЕЖИМЕ.


        ИСПОЛЬЗУЕМЫЕ ЗАКЛЯТИЯ
        АУРА УЖАСА — время на активацию — 3,5 секунды. Требуемая энергия — 12. Время действия — 13 секунд. Радиус — 5 метров. Враг боится вас и либо может убежать, либо его удары станут слабыми и неточными.
        ИГЛА ДУХА — время на активацию — 1,5 секунды. Требуемая энергия — 5. Урон — 7 единиц.
        КРУГ КОПИЙ — число Копий — 8. Время активации — 2,2 секунды. Требуемая энергия — 26. Урон от каждого Копья — 12-16.
        РАЗРЯД ДУХА — время активации — 1 секунда, использует всю имеющуюся энергию. Урон — число единиц энергии, умноженное на два. Время перезарядки — 2 часа.
        РАЗЯЩИЙ ДОСПЕХ ДУХА — время на активацию — 4,3 секунды. Требуемая энергия — 80. Поглощение урона — 75. 30 % наносимого урона в ближнем бою и 18 % в дальнем возвращаются к атакующему вас.
        ШЕПОТ ХИМЕР — время на активацию — 3 секунды. Требуемая энергия — 8. Время действия — 10 секунд. Радиус действия — 5 метров.
        ШОКОВАЯ ПЕТЛЯ — время на активацию — 1,9 секунды. Требуемая энергия — 21. Урон — 23-28 единицы для органических целей, 7-15 для неорганических или призрачных. 15-процентный шанс шокировать и обездвижить цель сроком на 5 секунд. Радиус Шоковой Петли 1,5 метра.


        ИМПЛАНТЫ
        АДРЕНАЛИНОВЫЙ ВЗРЫВ — умение, активируя которое начинаешь двигаться быстрее, а мощь ударов в ближнем бою ощутимо растет. Действует определенное время, после чего требуется пауза для перезарядки.
        ЗОНТИК БЕСА — прикрепляется к затылку. Короткие лапки держатся за голову, а две длинные прокалывают кожу рядом с ушами, позволяя владельцу импланта слышать больше, чем обычно. Основное назначение — служит генератором защиты от ментального воздействия. Первичная активация потребует 70 единиц энергии и по 22 каждую минуту.
        КОГТИ ДЕМОНА — учитывая расовый бонус, установка импланта осуществляется не с нуля, а на имеющуюся основу. В результате величина урона возрастает на 30 %. Апгрейд: длина когтей увеличивается вдвое, но не материальная часть, а энергетическая. По длине сравнимы с кинжалами. Затраты энергии — 25 единиц активация и 8 единиц в минуту. Плюс увеличение урона поднимается до 35 %.
        СЕТЬ ОТРАЖЕНИЯ — немного защищает от физического урона. Основное назначение — поглощение энергетических разрядов. Первичная активация потребует 40 единиц энергии, и по 15 каждую минуту. Дает +40 защиты от физического воздействия и +20 от всех стихий. Если пассивна, то защита снижается до +20 и +10 соответственно.
        СИМБИОНТ — позволяет использовать механические импланты и к тому же не наносить вреда здоровью при их активном использовании.
        СКОРОХОД — имплантируется в ноги. На первом уровне помогает бегать со скоростью примерно на треть быстрее обычной. Не в активированном состоянии толку от него ноль, а расходы энергии 60 единиц активация и 30 единиц в каждую минуту.


        ДОСТИЖЕНИЯ
        БЕЗЖАЛОСТНЫЙ УБИЙЦА — дает легкую ауру страха, видимую игрокам и ощущаемую обитателями Скарлайга.
        ДУЭЛЯНТ — вы победили в поединке превосходящего вас более чем на пять уровней противника и получаете данную особенность. Теперь в боях с другими Тенерожденными ко всем вашим атакам добавлено +5 % урона, физического и магического.
        КОВАРНЫЙ УДАР — теперь наносимые со спины удары становятся на 5 % сильнее. На столько же повышается вероятность критического удара в данных условиях.
        НАЧИНАЮЩИЙ ПОЛИТИК — в некоторых случаях вы сможете видеть варианты выполнения задания, изначально не предусмотренные теми, кто вам его выдал.
        ОТРАВИТЕЛЬ — долгое время, проведенное за составлением ядов, и успешное их применение помогли вашему организму не только распознавать ситуации, когда кто-то намеревается отравить вас, но и повысили сопротивляемость к воздействию всех без исключения ядов. +20 % вероятности определить отраву и +10 к сопротивлению ядам.
        СМЕРТЕЛЬНЫЕ ЧАРЫ — отныне шанс нанести критический урон с помощью заклятий увеличивается на 2 %.


        АМУНИЦИЯ
        АМУЛЕТ ДРУГА КЛАНА ШЕР НЕКТ — прочность 15/15, коэффициент сопротивления стихиям +30, коэффициент сопротивления менталу +35.
        «КУВАЛДА» — метатель револьверного типа, урон стандартным боеприпасом 20-24, прочность 18/50, прицельная дальность 10 метров.
        МАЛАЯ ОПОРА МАГА — кольцо. Прочность 10/10, Воля +3.
        МЕДНОЕ КОЛЬЦО ТВЕРДЫНИ — прочность 10/10, Сила +1, Выносливость +1 (2 штуки).
        МЕДНОЕ КОЛЬЦО УПОРСТВА — прочность 10/10, Сила +1, Выносливость +2 (2 штуки).
        МЕЧ СЕРОЙ СТАЛИ — урон 16-21, прочность 23/60. Внимание! Когти тифлинга мешают хватке и снижают наносимые повреждения на 20 %.
        ПЛАЩ ХАМЕЛЕОНА — прочность 12/20, броня +1, Ловкость +1.
        САПОГИ ИЗ КОЖИ СКАЛЬНОГО ВАРАНА — прочность 55/55, броня +20, сопротивление огню и кислотам +40.
        СЕРЕБРЯНОЕ КОЛЬЦО ЖИЗНИ — прочность 10/10, Выносливость +2 (4 штуки).
        СЕРЕБРЯНОЕ КОЛЬЦО УПОРСТВА — прочность 10/10, Сила + 1, Выносливость +3.
        СТАЛЬНЫЕ НАРУЧИ ДРАКОНИДА — прочность 35/35, броня + 14.
        СТАЛЬНЫЕ ПОНОЖИ ДРАКОНИДА — прочность 40/40, броня + 18.
        УСИЛЕННАЯ КОЛЬЧУГА КЛАНА ШЕР НЕКТ С КАПЮШОНОМ — прочность 90/90, броня +57.
        ЦЕРЕМОНИАЛЬНЫЙ КИНЖАЛ ИЗ МИФРИЛОВОГО СПЛАВА — урон 22-26, прочность 110/110 (2 штуки).
        «ШЕРШЕНЬ» — наручный метатель четырехзарядный, возможность раздельной и залповой стрельбы. Урон стандартным боеприпасом 14-21, прочность 45/45, Восприятие +3 (2 штуки).

        notes


        Примечания

        1

        (RPG, РПГ)  — жанр компьютерных игр. В ролевой игре игрок управляет одним или несколькими персонажами, каждый из которых обладает набором характеристик, списком способностей и умений.  — Здесь и далее примеч. авт.



        2

        Экшен (action)  — жанр компьютерных игр. Происходит от английского слова «действие». Очень динамичный процесс игры, от игрока требуется высокая реакция, как правило, связанная с виртуальным использованием холодного или стрелкового оружия.



        3

        Геймер — человек, одним из важных увлечений которого являются компьютерные игры.



        4

        Нуб — на сленге геймерского сообщества — человек, являющийся новичком, не до конца понимающий атмосферу и механику игрового мира.



        5

        «Саркофаг» — устройство, предназначенное для максимально комфортного и эффективного погружения в виртуальную реальность. При заказе учитываются пропорции тела клиента, а также иные особенности. Название получил из-за внешнего сходства с египетским каменным гробом.



        6

        Шутер — жанр компьютерных игр. От англ. shooter — стрелялка. Много стрельбы, ограниченное пространство и большое количество врагов, которых необходимо уничтожить, иногда за определенный промежуток времени.



        7

        Уровень — набор персонажем определенного количества очков опыта. По достижении уровня выдается определенное количество единиц умений и характеристик для улучшения игроком своего игрового персонажа. Также увеличивается количество жизненных сил и энергии.



        8

        Хитпойнты (хиты)  — количество «жизней», единиц жизненной силы персонажа. Как только жизнь падает до нуля, персонаж погибает, после чего в игре «Тени Скарлайга» отправляется на точку возрождения, где и возрождается через определенный период времени.



        9

        Помощь (help)  — справочная информация по игре, вызываемая нажатием определенной кнопки или введением команды.



        10

        Крит — сокращение от «критический удар». При его нанесении урон значительно больше обычного. Крит проходит довольно редко, шанс увеличивается с помощью поднятия определенной характеристики или бонусами от носимой персонажем амуниции.



        11

        Непись (от англ. Non-Player Character, сокр. NPC — неигровой персонаж в игре, управляемый компьютером (искусственным интеллектом).



        12

        Стимкомп — в мире Скарлайга технико-магическое устройство. Внешне и по функциональному действию похоже на обычный наручный компьютер, но оформленный в стилистике стимпанка. Непременный атрибут игроков. С его помощью получаются и отправляются сообщения, хранятся необходимые данные.



        13

        Экспа (сокращение от англ. Experience)  — очки опыта, получаемые игроком за выполнение тех или иных достижений, а также за убийство противников.



        14

        Баф — термин в компьютерных играх. Временное усиление игрового персонажа с помощью специальных заклятий, поднимающих его характеристики, уровень жизни или энергии. Как правило, ограничен во времени.



        15

        Хилер — игрок или NPC-персонаж, владеющий магией, причем с перекосом в сторону целительных и повышающих жизненные силы заклятий. В составе группы ориентирован исключительно на это, остальные способности побочны.



        16

        Донат — вливание геймером в игру реальных денег (перевод их в игровую валюту) помимо стандартной абонентской платы. Помогает заметно раскачать персонаж не за счет собственных достижений. Значительная часть игроков относится к подобному явлению в лучшем случае с прохладцей. В тенях Скарлайга ввод реальных денег сильно ограничен.



        17

        Пэкашить — производное от ПК, то есть Player Killer (убийца игроков). Занятие в подобных играх местами крайне выгодное, но рискованное. ПК частенько становятся объектами охоты, за головы некоторых назначается солидная награда от лица администрации игры (или ассоциированными с ними персонажами), а также другими игроками, желающими наказать пэкашера.



        18

        Машина Тьюринга — абстрактная вычислительная машина, теоретически способная решать любые задачи. Своего рода воплощение идеального искусственного интеллекта, при «беседе» с которым невозможно определить его искусственную суть.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к