Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Восхождение Влад Поляков
        Михаил Михайлов

        Ролевик Лич #2 Бывший студент Артур похищен из нашей реальности и превращен в зловещего некроманта-лича. Теперь он участник древней Игры, затеянной некогда Арагорном Московским и Артасом - божеством Хаоса. Несмотря на ностальгию по родному миру, Артуру нравится его роль в этой Игре. Ведь он карает предателей и злодеев, насаждает справедливость и заботится о своих новых друзьях. Но задания, которые ему дает Артас, становятся все изощреннее, выполнять их все сложнее, а надежда на возвращение в привычную реальность становится все призрачнее. У Артура есть только один выход - переиграть самого бога Игры!

        Михаил Михайлов, Влад Поляков
        Восхождение

        Пролог

        На тропе между мирами Веера, в мире Тумана, стояли двое. Местная странная живность не осмеливалась приближаться к ним: она прижималась к земле и расползалась в разные стороны. Твари пребывали в ужасе от того, что их заметят. Больно уж велика аура силы, исходящая от каждого из богов. Но даже обычными богами назвать их было сложно.
        - Новые участники Игры меня не радуют, Шут…
        - Не тянут они на участников, экселенц, формат нужный не отрастили, чтобы им с нами мериться. А отрастят, так отрежем… под самый корень.
        - Опять хохмишь. Впрочем, я к этому давно привык, - усмехнувшийся своим мыслям Артас окинул взглядом туманную хмарь и добавил: - Моим эмиссарам удалось проследить путь Незримых по тропе миров. Не до конца, лишь общее направление, но и этого достаточно для следующего действия.
        - Будем брать?
        - Будем следить, ПОКА следить. Только для самой возможности слежки придется разобраться с элементами порождения Веера - хранителями.
        Шут недовольно скривился, шрам, уродующий его далеко не ангельское личико, задергался, делая внешность совсем уж монструозной.
        - Экселенц, хранители, эти полуразумные «муравьи», мне и поперек горла встали, и поперек задницы. Ни пожрать, ни, пардону просим…
        - Можешь не продолжать, мысль донесена. Я знаю, что уничтожить их как вид не в наших силах. Уничтожить какого-то конкретного хранителя тоже будет неразумным поступком, сразу дадим моему сопернику повод для вмешательства. Зато руками эмиссаров…
        - Кто?
        - Лич, - незамедлительно ответил Артас. - Идеально подходит для лидера группы. Но сначала проверь его, сведи с одним из хранителей в качестве тренировки. Он у нас часто в мире Тумана бродит.
        - Опасно.
        - Ему не привыкать. Кроме того, ведь все будет под твоим контролем. А я тем временем подумаю, кого из наших ролевиков пустить по следу Незримых. Тут не столько сила и магия нужны, сколько умение оставаться незаметным в самой гуще событий. А сейчас… Неуютно что-то мне стало в Тумане.
        Миг - и вот уже Артас исчез, переместившись куда-то в известном лишь ему направлении. Шут постоял еще несколько секунд, скорчил адресованную неизвестно кому гримасу и… тоже исчез, но уже со светошумовыми эффектами, отпугнув местных тварей на еще большее расстояние.
        Глава 1

        Хорошо быть живым, да только не у всех это получается… У меня, к примеру, подобное состояние остается «вне зоны доступа» вот уже весьма длительное время. Я вроде бы и жив, но в то же время и мертв. Ведь состояние лича - мертвого некроманта - давно стало привычным, хоть и не самым желаемым. Перемещаться, разговаривать, находить определенные удовольствия от власти, интриг, жаркой схватки и гибели врагов - это мне доступно. Зато другие радости бытия, о которых когда-то, в не такой и далекой жизни, я даже не задумывался, сейчас кажутся чем-то волшебным и малодостижимым.
        Сразу на ум пришел Артас - бог Хаоса и виновник всего, что со мной произошло. Раньше я на него был сильно зол, но постепенно злость ушла. В конце концов он многое мне дал, от сил и практического бессмертия до возможности двигаться дальше по особенному, недоступному многим пути.
        Да, многое… Оказавшись перенесенным в новый для меня мир, я смог не только выжить, но и зацепиться, стать не случайным путником, а довольно влиятельной, значимой персоной. Не говорю уж о том, что нежданно-негаданно стал эмиссаром Артаса, который возложил на меня нехилый пласт задач - от открытия вовне медленно загибающегося от избытка некроэнергии мира до укоренения в Лирасте Зерна Хаоса, что должно было постепенно перевести весь мир в зону влияния этого склочного и ехидного хаотического божества.
        Вот только задания от богов такого уровня, как Артас, практически никогда не удается выполнить легко и без напряжения. Так было и со мной. Для начала мой облик ожившего мертвеца сам по себе заставил сделать «охотничью стойку» многих обитателей Лираста. Особенно в этом плане отличились паладины и жрецы Камирта - местного как бы главы светлого пантеона. Этот «глава», к слову сказать, героически смазал пятки салом, смывшись со всеми присными в другой мир, как только этот стал закрываться из-за неконтролируемого увеличения концентрации некроэнергии.
        Впрочем, проблемы с ними поначалу были так себе, на вполне скромном уровне. Мне довольно быстро удалось найти причину, из-за которой мир задыхался в своей скорлупе и… Нет, не устранить, но начать процесс восстановления, на который, по скромным прикидкам, должны были уйти годы, а то и десятилетия.
        Как-то случилось, что, осваиваясь в новом мире и продвигаясь в изучении отныне профильной для меня, лича, магии смерти - некромантии, я постепенно оброс небольшой, но крепкой компанией сподвижников. Шесть человек… Нет, извиняюсь, мои соратники не люди, но они были когда-то людьми. Первая из этой шестерки трансформирована мною в вампира из-за невозможности иным способом вырвать ее из объятий смерти. Остальные же были превращены осознанно, когда я понял, какие неслабые возможности это дает. Впрочем, возражений с их стороны не имелось. Скорее уж наличествовал серьезный и стойкий энтузиазм. Особенно близки мне стали Сильвия и Клара, с ними я чувствовал себя… не таким мертвым. Словно бы их общество помогало отогреть часть замороженных эмоций, я становился почти живым.
        Ах да, все они ненавидели моих врагов в этом мире до глубины души, ибо в эту самую душу им даже не наплевали, а, можно сказать, прошлись по ней огнем и шипованными плетьми. Предать они не могли в принципе, слишком яркой была ненависть и желание отомстить.
        Противостояние со слугами Камирта разгоралось, а он сам начал процесс возврата в покинутый им мир, что не устраивало ни меня, ни моих друзей-сподвижников, ни тем более Артаса. Приходилось крутиться по мере сил, заодно отвешивая чувствительные оплеухи врагам. Получалось ли? Вполне. Жаль только, что без чувствительных потерь не обошлось. Погиб Стир, один из моих сподвижников и по совместительству очень способный тактик. Без него мне стало несколько сложнее управляться с войском мертвых, но адекватной замены пока не находилось.
        При штурме укрепленного города, куда паладины доставили Зерно Хаоса, похищенное у меня, была убита Клара. Да, ее убийцы ответили, я вырезал почти всех. Вот только…
        Возня с Зерном Хаоса, этим могущественным артефактом, который требовалось перед окончательной активацией протащить по «местам силы», сильно напрягала, но поделать тут ничего нельзя было - таковы особенности действительно могущественных творений, способных менять сам мир. Зато можно было прихватить за живое хозяина артефакта, самого Артаса. Как-никак слишком многое я для него к тому моменту сделал. Ну а долг, как известно, платежом красен.
        Долги и боги… Некоторые божества стремятся объегорить кредиторов из смертных, другие же расплачиваются относительно честно. К счастью, Артас оказался из последних. Хотя… в ином случае я бы и не признал его своим в каком-то смысле командиром. А в нынешних условиях все же признал, хотя до сих пор определенные нотки неприязни во мне присутствуют.
        Пришлось крутиться… Ведь в качестве оплаты долга я потребовал у Артаса не много не мало, а воскрешение Клары. К сожалению, создание Хаоса воспользовалось ситуацией и под сурдинку решило получить с меня еще парочку услуг. Зато обещание выполнил! После нескольких серьезных эскапад Артас все же воскресил Клару, но уже даже не в вампирической, а в призрачной форме. Впрочем, я был рад и этому.
        Ну а сейчас… Сейчас мне надо было найти Сушироса, темного бога, единственного из сильных существ, оставшегося в этом мире, даже когда он был закрытым. Именно это божество, ну, или его жрецы должны были дать мне ключ к тому, как остановить Камирта, его пришествие в мир… Ну, и еще кое-что.
        - Опять мысли? - прошелестел голос Клары. - Не обращай на них внимания, они проходят. Теперь я знаю, у меня была почти вечность для размышлений. Там, где я была, день покажется веком.
        - Спасибо, Клара. Но это так, минутная печаль. Просто усталость, она подкрадывается ко всем, и к смертным, и к нам, которые ни там, ни тут. Только устает не тело. А скорее дух. Все будет в порядке.
        - Точно?
        - Ты же меня знаешь… Обязательно! - изобразил я подобие улыбки на мертвых губах. - Поезжай-ка к Сильвии и ребятам, они будут рады снова поговорить с тобой. Соскучились, да и не верили до конца, что удастся тебя выдернуть из мест ну совсем отдаленных. А я тут еще немного поразмыслю. Над нашими будущими планами.
        Баньши едва заметно кивнула и, тронув поводья своего дуршила, взяла в сторону, отдаляясь от меня. На самом деле ей, призрачному созданию, дуршил - мертвая тварь, больше всего похожая на диковатый гибрид лошади и крокодила, - был не сильно и нужен. Однако нам казалось, что как-то не совсем прилично ей парить над землей, когда все остальные члены нашего отряда, кроме мертвяков, естественно, восседают на этих «лошадках». А так… нормально.
        Пусть с Сильвией поговорит, та ей наверняка еще не все новости рассказала, не все местные сплетни выболтала. Ну а я действительно подумаю о ближайших наших планах, благо есть о чем.
        Наш отряд сейчас на весьма приличной скорости продвигался к королевству Талимия. Оно располагалось далеко от прежней нашей обители, которую мы вынуждены были покинуть по нескольким причинам. Одна из них - необходимость поиска Сушироса и его жрецов, равно как и места окончательной активации Зерна Хаоса. Ну а вторая… про наше там присутствие не просто пронюхали слуги Камирта, но и выслали туда ха-а-р-рошую такую карательную экспедицию. Вот и пришлось уносить ноги, ибо бодаться лоб в лоб со всей паладинско-жреческой сворой меня не радовало. Лучше уж потом, когда силы будут хоть немного более соизмеримыми.
        Талимия… Королевство торговцев и жрецов. Нет, не так, скорее уж жрецов и потом уже торговцев. Торговые гильдии всячески лебезили перед жрецами Камирта, финансируя их по «полной программе», то и дело осуществляя серьезные пожертвования на
«процветание веры». Но и получали в ответ многое, надо признать. Вся торговля с далекими краями были отдана на откуп именно гильдиям, посторонние туда сунуться в принципе не могли. То есть могли теоретически, но никому не хотелось оказаться в числе мешающих божественному промыслу жрецов.
        Торговали многочисленные гильдии всем, что могли достать. Удачное местоположение - вокруг Талимии находились развитые государства - позволяло гильдиям закупать у одних и продавать другим, пересекая свои земли, на которых они платили многократно меньший налог, чем иноземцы. Не то чтобы остальным это нравилось, но, как уже упоминалось, связываться с протеже жрецов выходило себе дороже. Камиртовская братия всегда могла придраться к каким-то мелочам и устроить обидчикам тех, кого опекали жрецы, жизнь «веселую», полную пакостей.
        Однако это было на частном уровне, на межгосударственном все более или менее регулировалось по взаимному удовлетворению. Периодически возникали стычки и разногласия, но за столетия положение нормализовалось и стало стабильным. Талимийские торговые гильдии работали с некоторым преимуществом по причине особого расположения жрецов, остальные довольствовались более жесткими условиями.
        Жрецы… Именно в Талимии и был центр их власти, по территории сравнимый с земным городом средних размеров. Здесь они чувствовали себя в полной безопасности даже в те времена, когда войны с почитателями других богов шли с переменным успехом.
        Неудивительно, что за прошедшие века талимийцы стали самыми набожными людьми во всем Лирасте. Столько храмов, сколько было на их землях, нельзя было найти нигде больше. Плюнь в небо, непременно в храм попадешь… или в жреца, что тоже мишень родственная. Этот факт приходилось серьезно учитывать в наших планах. Жрецы тут - это не просто ожиревшие бездельники, способные только пить, жрать, изливать ушаты сахариновой морали и трахать прихожанок или прихожан посимпатичнее да помоложе. Нет, они были еще и наделены магическими способностями. Мы уже сталкивались с местным жречеством, поэтому его приблизительный потенциал в условиях боя я знал.
        К сожалению, подобная концентрация храмов и жрецов имела для меня с соратниками отрицательную сторону. Какую? Так ведь все мы были, скажем так, далеки от классического человеческого обличья, особенно я и баньши. И мне, и ей, увы, в город войти незамеченными будет очень сложно. А ведь мне позарез нужна именно магическая поддержка. Винтар не дотягивает, Кайл с Тексом воины с минимумом магических способностей. Остается лишь одна Сильвия, которая была не в восторге от нашего вояжа.
        Вампирессе очень не хотелось соваться в самый центр камиртовского гадюшника, где роились жрецы, союзные им маги, да еще и паладины. Не то чтобы она их боялась, страх у девушки был выжжен намертво еще с того момента, когда слуги Камирта казнили ее семью… Но соваться в место, где их полно, да еще не будучи уверенной в своем актерском таланте, ей не хотелось. Не боязнь, нет, - опасение пропасть глупо, без цели и смысла, не отомстив ВСЕМ виновникам случившегося с ней.
        Я ее понимал и сам некоторое время сомневался, стоит ли принимать подобное решение, и остановился на нем только после того, как узнал про особенности места будущих поисков. Столица Талимии располагалась в довольно необычной с точки зрения географии зоне. Изначально королевство было довольно маленьким, ну а местность вокруг стольного града едва ли на четверть состояла из долин и нескольких равнин. Все прочие территории были заняты горами. Именно этот фактор, как мне думается, и привел к тому, что в королевстве усиленно развивалась именно торговля, для которой сельхозугодья особенной роли не играли.
        Ландшафт служил для моего отряда хорошим козырем. На такой местности легко спрятать армию не в пример больше моего отряда. Учитывая бесшумность и малозаметность лагеря мертвых солдат, найти мой небольшой отряд в скальных лабиринтах под силу очень немногим, а скрыться там самому будет просто.
        Радовало то, что никто так и не сел нам на хвост. Чисто все было, никаких преследователей не наблюдалось, несмотря на то что Рыцарь Света - Арагорна эмиссар, чтоб ему пусто было, - все же сумел уйти после того памятного боя в храме сектантов-обрядников. Уйти он ушел, а вот пустить по нашему следу паладинов и прочую шваль ему не удалось. И сдается мне, знаю я причину неудачи.
        Тиберикум. Да, тот самый город, который был разрушен при моем деятельнейшем участии, а часть из оборонявших его была превращена в упырей, зомби низшего порядка и прочую нежить. Наверняка там до сих пор идет если и не полномасштабная зачистка, так хотя бы усиленное прочесывание закоулков и развалин с целью окончательного избавления от моих творений. Уж больно эта крепость была важна стратегически, терять ее никто не хотел, не мог себе позволить. Не удивлюсь, если эмиссара Арагорна с максимальной вежливостью… попросили малость подождать. Там ему не Талимия, для тамошних правителей безопасность собственных владений превыше всего…
        Однако забывать об осторожности не стоило, когда пробираешься по землям самого для меня сейчас опасного государства. Опасного, несмотря на то что во время последней нашей встречи Артас сделал мне существенный подарок - изрядно увеличил как резерв маны, так и возможности ею оперировать. К тому же имелось то самое Зерно Хаоса, с которым наладилось относительное взаимопонимание, если такой оборот вообще применим к артефактам.
        Хм, а ведь применим в какой-то мере. Конечно, это не нечто с инстинктами вроде моего посоха, но вот «притереться» к Зерну получилось. Теперь, искренне на это рассчитываю, при экстренной ситуации можно будет почерпнуть оттуда толику силы Хаоса.
        С этим ясно. Ну а что еще из возможных неприятностей на землях Талимии может встретиться? Не хотелось бы пропустить что-то вроде бы на первый взгляд малозначимое, но способное навредить впоследствии. Ах да, были еще слухи о продвижении «армии тьмы» в глубь земель, что могло сильно усложнить нашу дальнейшую работу. И снова к тому, с чего начал, - лучше все делать тайно и аккуратно, не привлекая или сводя к минимуму внимание к своей персоне.
        - Повелитель! - На своем дуршиле ко мне метнулась Сильвия, она казалась несколько взвинченной. Ну а наша группа мертвых воинов постепенно останавливалась, исполняя приказ вампирессы. - Навстречу движется сильный отряд. Я взяла на себя ответственность остановиться, нет смысла встречать врага на марше. Какие будут приказания?
        - Точнее…
        - Кавалерия, тяжелая. Скорость передвижения ненормально высокая для обычной дружины местного барона. Они редко используют магию такого вида без особой нужды. А войны сейчас нет.
        - Маги?
        - Сильные. И там могут быть паладины, повелитель. Убыстрять бег лошадей они привыкли, делают это очень хорошо.
        - Плохо, если так. Драка именно сейчас в планы не входила, - призадумался я. - Сделаем так… Залечь по сторонам тракта, легкие заклятья маскировки. Это на тебе, Сильвия. Рассредоточенно, нежить впереди, мы под их прикрытием. Если почуют, то бить сразу, чтобы никто не ушел.
        Сильвия деловито пожала плечами, подразумевая, что у нее никаких вопросов нет, прирезать всяких там разных она всегда готова. Зато Клара, слетевшая с дуршила и неслышно приблизившаяся ко мне, прошелестела:
        - Магия баньши оставит след, по нему нас будет очень просто найти.
        - Вот и не применяй ее, если только дела не пойдут совсем уж плохо.
        - Хорошо, - шепот призрака стал чуть громче. - Но сейчас она для меня основная. Остальные умения я помню, знаю, но без тела они действуют гораздо слабее. И еще… Если они нападут, я смогу забрать жизни?
        - Конечно. И постарайся в будущем научиться более четко контролировать получаемую силу. Пока что она частично утекает в никуда.
        Ну все, мелочи прояснили, теперь и прятаться можно. Хорошо, что мертвые солдаты способны лежать не шелохнувшись, как будто их и вовсе нет. Только очень внимательный взгляд сумеет обнаружить их присутствие и только не самый слабый маг прорвется через маскирующие заклятья.
        Единственная проблема - дуршилы, чьи габариты не позволяли им становиться совсем уж незаметными. Ну да будем надеяться, что пронесет. Распластавшись в пыли, я смотрел в сторону недалекого леса, в котором исчезала дорога. Оттуда уже показались клубы пыли, предшествующие собственно появлению… кого-то.
        Вот и они! Действительно кавалерия, более половины тяжелая. Но не в этом проблема, простые воины особой проблемы не составили бы. Да и баронская дружина, усиленная магической поддержкой, не была бы серьезным препятствием, хоть и по иной причине. Баронам, им, как правило, нет особого дела до тех, кто транзитом прется через подконтрольную территорию. Исключение - когда эти некто слабы и их можно малость пообщипать.
        Это были наемники в количестве полусотни клинков, но сопровождали они не каких-нибудь купцов или королевских чиновников, а самых что ни на есть жрецов Камирта высокого ранга в количестве пяти штук.
        Плохо! Или хорошо? Это ведь с какой стороны посмотреть, если честно. У меня сразу возникла мысль о том, что жрецы Камирта - это не только угроза схватки с неслабым противником, «но и ценный мех», то есть сведения о происходящем в Талимии. Вот только атаковать скачущую на приличной скорости кавалькаду не улыбалось - потери у них будут сразу же и немалые, но жрецы уйдут, по крайней мере, двое-трое точно. Они стоять насмерть не намерены, они тут по делам едут.
        Вот передовой разъезд из трех всадников совсем близко… Один из них останавливается, поднимает руку со сжатым кулаком, затем два раза сжимает-разжимает, подавая сигнал следующим за ним. Заметил нас? Не похоже, потому как остальные медленно, неспешно приближаются, замедляя ход лошадей. Что ж, подождем. Все же не слишком мне хочется устраивать тут побоище, сейчас я готов даже пропустить жрецов Камирта, этих своих недругов. Пусть бы уезжали, их время еще придет.
        После того как осели поднятые всадниками облака пыли, я смог подробно рассмотреть отряд. Да, все верно, пять десятков наемников из числа опытных, много повидавших псов войны. И пятеро жрецов, одетых в свои пусть и не парадные, но все же весьма дорогие одежды, не предназначенные для возможного боя с врагом. Хм, оно и понятно, ведь в Талимии для них практически нет угроз. Практически… Потому же их сопровождает нехилый отряд наемников? Или же воины не столько охрана, сколько инструмент для какой-то работы? Возможно, очень даже возможно.
        Спешиваются, однако. Не все, часть, в то время как оставшиеся рассредотачиваются, создавая надежную охрану. Но такое затевают при появлении неожиданностей ИЗВНЕ, а не для поиска поблизости подозрительных личностей. И что это такое тут творится, привал они, что ли, решили устроить? Так не похоже.
        А вот один из жрецов как-то слишком пристально вглядывается в сектор, где прикинулись ветошью наши дуршилы. Вот ты ж зараза нехорошая, ну смотри в другое место! Хорошо хоть то, что на землю опускались сумерки, и рассмотреть заросли во всех подробностях эдак мимолетно было очень сложно.
        Ах ты ж молодца хорошая! Постоял, покрутил носом и направился обратно, к остальным четырем коллегам по жреческой стезе. Ну а приблизившись, брюзгливо проворчал:
        - Коулгрим заставляет себя ждать… И место для встречи посреди поля зачем-то назначил.
        - Он неглуп, - пресек ворчание тот жрец, от которого исходила наиболее серьезная волна магии. - Здесь сложно подобраться незамеченным, а Коулгрим не хочет, чтобы его служба Камирту, отцу нашему, стала известна раньше, чем это будет полезно.
        - Простите, Гийом, я об этом не подумал.
        - Боги простят, брат мой. Но после того как Коулгрим передаст нам последние сведения, мы сможем начать действовать. Те некроманты, что еще остались в Талимии, неожиданно для себя станут мертвее своих слуг из могилы.
        Скосив глаза влево, я увидел исказившееся от ненависти лицо Сильвии. Оскаленные клыки, бешенство в глазах, желание порвать жрецов на мелкие лоскуты во что бы то ни стало. Понимаю, но… надо подождать Коулгрима, раз он тут столь важная фигура в пока еще толком неизвестном мне плане. Делаю вампирессе знак, чтобы приготовилась к атаке, но все же чуть притормозила так дергаться.
        Кажется, поняла. Безрассудная ненависть сменилась холодным ожесточением и предвкушением хорошей драки со множеством трупов. Трупы - это хорошо. Тела мне, кровь вампирам, ну а истекающие жизни подберет баньши, ей они пригодятся.
        Глава 2


«Тихо в лесу, только не спит барсук… свои он повесил на сук и тихо танцует вокруг». На ум пришла именно эта нехитрая песенка, что по большой пьяни пели в шумной студенческой компании. Вот и этим святошам тоже надо было кое-что оторвать и повесить в назидание прочим, что осмелятся идти по их стопам. Но сначала Коулгрим. Где же ты, неведома зверушка, куда спряталась? Или не знает, что опоздание плохо воспринимается высокопоставленными жреческими чинами, чьей пешкой он, как я понимаю, давненько является?
        Вот он, жрец Гийом, начинает нервно ходить взад-вперед, грозно порыкивая на подчиненных, когда те пытаются с ним заговорить. Ну-ну, понервничай, оно для нас только к лучшему. Когда противник, и так не ожидающий нападения, начинает мотать себе нервы по постороннему поводу, внимание его рассеивается, отразить резкую атаку шансов у него гораздо меньше становится.
        - Господин, он едет, - склонился в поклоне подбежавший к жрецу наемник. - С ним трое сопровождающих.
        - Как только приблизится - приведешь ко мне. Его одного. И сами отойдете в сторонку.
        Тайные переговоры? Ну-ну, это неплохо. Для нас, само собой разумеется. Для них же, я рассчитываю, этот день будет последним в жизни.
        Кто же ты такой, Коулгрим? Этот вопрос в последние минуты я неоднократно задавал себе, но ответа получить не удавалось. Но ничего, сейчас я его увижу. Уже вижу. Объект моего интереса приближался, гарцуя на гнедом коне, весь из себя разодетый, увешанный как золотыми побрякушками, так и амулетами не из самых слабых. Амулетами, которые мог использовать только некромант!
        Теперь становится более-менее понятно, почему встреча происходит в столь безлюдном месте, вдали от не то что городов, но даже и деревень. Не к лицу некроманту соваться к жрецам Камирта, с которыми, как всем известно, отношения далеко не самые теплые, а скорее совсем наоборот. А раз так, да еще приплюсовав услышанное, можно сделать вывод о предательстве некромантом своих собратьев-магов.
        Иди же сюда, отступник, тебя ждет горячий прием! Та-ак, слезай с коня, двигайся вперед, ни о чем не подозревая…
        Сглазил! Некромант весь подобрался, повернулся в нашу сторону, хищно принюхиваясь, после чего взвыл:
        - Засада некромантов! Уходим!
        Почуял все же… Умный, сметливый, хорошо разбирающийся в маскирующих чарах и чующий присутствие как нежити, так и собратьев по магической школе. И что же тебя в предатели понесло? Но с этим позже, сейчас надо бить.
        - Вперед, - отдал я мысленный приказ своему воинству и выпрямился во весь рост.
        Появление почти на пустом месте огромного и странно одетого незнакомца с кошмарным посохом в руках на пару секунд заставило наемников и даже жрецов Камирта остолбенеть. Ничуть не растерялся лишь Коулгрим, лихорадочно выплетающий защитные конструкции, понимая, что удар с нашей стороны будет серьезный. Атаковать он не решился, надеясь, видимо, на мощь жреческой магии и не желая рисковать собственным здоровьем сверх меры.
        Мгновениями замешательства врагов стыдно было не воспользовался! Я ударил по отряду на дороге самым убойным заклинанием из своего арсенала. Ну и Сильвия добавила жару, грубо, но действенно проламывая сероватую защитную пелену, окутавшую как Коулгрима, так и ближайших к нему наемников.
        На секунду все перед нами скрыл зеленый туман, послышалось несколько криков, предсмертное хрипение раненых, из которых резвым ручейком утекали жизненные силы. А затем туман развеялся. Результаты заклинаний заставили скрипнуть зубами и коротко выругаться: вместо того чтобы уничтожить большую половину отряда, а остатки привести в небоеспособное состояние, чары уничтожили с десяток латников, да еще шестеро корчились на земле от невыносимой боли.
        Управляющие нежитью воины-вампиры остановили своих марионеток, понимая, что время ближнего боя еще не пришло, надо до конца воспользоваться преимуществом неожиданности, да и ответа от жрецов-магов долго ждать не придется.
        Я тоже осознавал, что сейчас последует ответный удар. Решение? Прикрыть свой отряд защитной стеной, в то время как Сильвия с Кларой готовили противнику парочку неприятных сюрпризов. Уверен, что это будут неплохие сюрпризы.
        Жрецы ударили, используя как вспомогательное средство предоставленную им некромантом-ренегатом силу смерти. Это было… смело и с изрядной долей импровизации. Опасный тип этот Гийом, раз спокойно готов сплетать свою собственную магию с силой, совершенно противоположной по сути. Рисковый, творчески мыслящий… требующий обязательного уничтожения как непримиримый и опасный враг.
        Выставленная мной преграда едва выдержала совместную атаку жрецов. Переливающаяся всеми оттенками огня пелена - знали жрецы, что против нежити огонь самое лучшее средство, - испепелила парочку зомби, что вырвалась вперед и не попала в зону действия защиты, и ударила в мою магическую конструкцию, столь заботливо сотворенную. Я с трудом смог удержать ее стабильность, вливая дополнительную порцию маны. Но результат того стоил - огонь бессильно сполз на землю, оставив на ней обугленную полосу, выжигая почву на метр или даже более того. Дым, чад, вонь от испепеленной растительности. Впрочем, я к запахам нынче нечувствителен.
        Ожидать второго удара? Ищите идиотов! Мои «наводящие ужас», слепленные в результате творческой переработки «умертвия обыкновенного», тоскливо завыли, ментальным выбросом дурманя мозг наемникам, пробуждая в тех инстинктивный страх, от которого руки делаются вялыми, а разум с трудом и замедленно воспринимает действительность. Скелеты мрака и мертвые легионеры рванулись вперед, безразличные к собственной сохранности, являющиеся лишь человекоподобными инструментами. Ничего, Кайл с Тексом нормально управятся с тактикой, ну а Винтар обеспечит какую-никакую, но защиту от магической атаки для этой парочки. На мне же с девушками лежит другая задача - устранить жрецов и ренегата.
        Атака! Сильвия с Кларой закончили свою работу, и в сторону жрецов пронеслись «змеи праха» - гибкие, сотканные из тлена умерших хлысты. Они на максимальной скорости врезались в защиту, заставляя ту терять стабильность, искажаться… Есть, прорвали! Три «змеи» пришлись в жреца, того самого, который разговаривал с Гийомом. Порождения некромантии просто оплели его и теперь рвали на мелкие куски, а одна, самая быстрая, уже успела разнести в клочья черепную коробку. Вот уж действительно жрец «раскинул мозгами»… на других жрецов.
        Наблюдение за действиями соратниц не помешало мне одновременно и самому устроить врагу серьезную проблему. Перед самым столкновением мертвых воинов с уже деморализованными наемниками я выбросил вперед руку с посохом и выкрикнул ключ-слово. Из пасти черепа на посохе вырвался дикий крик, не столько громкий, сколько мерзкий, пробирающий от головы до пяток.
        Акустический удар, основанный на инфразвуковых волнах, да еще в магической обработке - вещь премерзкая, действующая как на людей, так и на живность. Да. На тех самых лошадей, которые под действием заклятья одна за другой стали вставать на дыбы, стремясь сбросить всадников и умчаться подальше. Часть из них просто била копытами во все стороны, лягая товарок, хозяев, вообще всех, находящихся в пределах «копытопоражения». У наемников текла кровь из ушей, часть и вовсе оглохла, не слыша уже ничего, особенно команд командиров.
        Проклинающие скакунов латники с трудом смогли отражать удары моих мертвецов… Наемникам пришлось бы совсем туго, если б не жреческая помощь. Целый веер укрепляющих дух заклятий, в то время как в сторону мертвецов неслось все то, что должно было сдержать нежить, делать ее более вялой, расслабленной.
        Бойня… На дороге завязалась настоящая бойня с участием «пушечного мяса» с обеих сторон. Жрецы легко жертвовали наемниками, я ничуть не беспокоился за кости и гнилое мясо своих бойцов.
        Клара с Сильвией умело отделили от основной группы некроманта и теперь медленно давили, прорывая последние слои защиты. Классическая схема боя «два против одного» при использовании идентичных направлений магии. Задавят, вопроса нет. Главное, что теперь жрецы не могли воспользоваться помощью некроманта, не в состоянии были сплести свою магию с его, доставив нам нехилые проблемы.
        На мне же были четверо магов-жрецов. Ан нет, теперь только трое! Винтар, которого как-то не брали в расчет, неожиданно разродился серией простеньких, но все-таки эффективных заклятий, что сумели отвлечь жреца, даже подранить. Ну а Сильвия, заметившая ослабление врага, тут же прикончила его «шипами Локра». Нанизанное на них тело малость подергалось, но это была всего лишь агония.
        А я занялся Гийомом, который уже показал себя достойным противником. Остальные два жреца были так, на подхвате, прикрывая и дополняя своего начальника. Главное - Гийом, именно он сейчас костяк обороны. Прибить его - и все остальное рассыплется грудой мелкого щебня.
        Судя по бурлению ауры, жрец творил нечто очень разрушительное, более мощное, чем предыдущее, огненное заклятье. Оказавшись в двадцати или немногим меньше метрах от мага - в горячке боя точно определить расстояние не представлялось возможным - и понимая, что не успеваю атаковать чем-то серьезным, я решил вновь воспользоваться перчаткой. Прицел, выстрел - и вот дротик уже летит аккурат в область сердца жреца. Понадеявшись на свою защиту, весьма мощную и широкого спектра, Гийом не придал значения небольшой металлической занозе, устремившейся в его сторону.
        И вновь могу сказать одно краткое слово: «Зря!» Дротик из метеоритного металла, прошедшего обработку у мастера-артефактора, даже не заметил магии, пройдя сквозь магические щиты, как шило в брюхо. В точку! Только не совсем в сердце, чуть в сторону попал, тем самым серьезно ранив Гийома, но не убив. Триплетом надо было бить или хотя бы дуплетом! Так нет, перестраховался, не желая расходовать сразу весь запас дротиков, не желая перезаряжаться в разгар боя. Вот и получил ослабленного, но все еще смертельно опасного подранка!
        Содрогаясь от боли, Гийом потерял концентрацию, и заклинание, готовое вот-вот сорваться с его рук, развеялось. Улыбнувшись, я приготовился добить его, на сей раз двойным выстрелом, но тут вмешались страхующие начальство уцелевшие жрецы. Один из них стал заволакивать пространство вокруг молочно-белым туманом. Маскирующим не только от взглядов, но и от поисковых чар. Второй же, явно дополняя общую стратегию, ударил серией электроразрядов. Часть из них досталась мертвякам, сбивая движения, заставляя их дергаться, как припадочных. Вот уж точно - гальванизация трупов! Позабавило даже… М-да, зато куда большая часть разрядов была нацелена на меня как на основной источник угрозы.
        Щелчок пальцами - и из пасти черепа вырывается облако черной пыли, принимающее на себя разряды. Треск, искры, и вот все разряды бьют в многострадальную, уже опаленную пламенем землю. Зато в Гийома летят оставшиеся два дротика, от которых он вряд ли уклонится. Вот досада! Тот жрец, что проявил склонность к разбрасыванию электроразрядов, своим телом загораживает Гийома, оба дротика вонзаются в жреца, пробивая слабоватую защиту, отправляя его душу к Камирту в задницу. Осталось полтора противника.
        Пока я стрелял из перчатки и активировал одну из возможностей своего посоха, я успел подготовить еще одно заклятье, мощное и надежное.

«Стелющаяся смерть» - это творение вампира-некроманта, жившего пять веков назад, - омертвляла кровь и превращала ее в подобие бледно-алых покрывал, стелющихся по земле. Оплетающих все попадающееся на пути и разлагающих тела в бесформенные, смердящие груды гнилого фарша. Вот эта самая штука и захлестнула Гийома, пытающегося хоть как-то восстановить контроль над доступной ему магией. Он пытался отбиваться, окружать себя основанными на стихийной магии барьерами, но «стелющаяся смерть» была рассчитана как раз на противостояние стихийникам. Тут требовались иные магические школы, та же некромантия или магия крови. Паладины бы справились довольно легко. Но не жрецы!
        И последний противник. Череп звучно лязгнул зубами, когда я развернул посох в сторону последнего из жрецов. Вот только меня опередили вампиры, которым явно не сиделось в резерве. Кайл и Текс, эта парочка воинов, решила, что шоу не должно проходить без их непосредственного участия. Вот и появились… аккурат с двух сторон от оставшегося жреца. Диагноз - укорачивание на голову и колющий удар в сердце практически одновременно.
        А как там девушки? Отлично… Сильвия, блеснув черным юмором, добила Коулгрима заклятьем, известным в узких некромантских кругах как «вечная память». Тело жертвы при нем костенеет, постепенно превращаясь в подобие пористого камня. Вот такой своеобразный «памятник нерукотворный», надгробие самому себе.
        Сейчас заклятье было в последней стадии, окаменело практически все, за исключением головы. Попытки ренегата брыкаться, разродившись последними в своей жизни атакующими чарами, надежно блокировались. Вот ведь инициатива дурная!
        - Башку ему долой! - крикнул я. - Живо! А то ведь и допросить нечего будет…
        Последние слова прозвучали уже после того, как Сильвия, почуяв мое явное недовольство, мгновенно «ампутировала» башку Коулгрима коротким и узким клинком.
        Все! Магов больше нет, а без их поддержки оставшимся в живых наемникам ничего не светило. Мертвые воины, сбросив навеянную вялость, резво атаковали, людям такая быстрая смена режимов движения недоступна. Я даже не стал смотреть на финальный акт резни. К чему, если и так все очевидно. Зато теперь есть и новая кровь для вампиров, да и недобитки для Клары. Баньши, кстати, уже медленно и неотвратимо полетела в сторону умирающих, чтобы выпить жизни, глядя жертвам в глаза. Именно таким образом выход нужной ей энергии достигал максимума.
        Бой закончен, пришла пора разобраться с причинами, по которым он начался. А для этого надо было произвести допрос. Кого? Разумеется, двух особо интересных мертвецов - Коулгрима и Гийома. Они ж не паладины, от подобной процедуры не защищены. Да, к жрецу сей факт тоже относится, как бы это ни казалось странным! Он хоть и использует специфическую магию, но напрямую с богами не связан, в отличие от тех же паладинов. Вот и получается, что зомби из такого красавца слепить вполне реально, хоть и не очень просто, ибо определенный блок все же имеется. Ну да ничего, уровень архилича, достигнутый недавно с помощью Артаса, позволяет проворачивать и не такие фокусы.
        Пока я находился в несколько отрешенном от мира состоянии, подзаряжаясь маной и концентрируясь на предстоящей работе, мои соратники закончили первоочередные дела и теперь околачивались в непосредственной близости от меня. Вот и отлично, тем более кое-кому очень хочется врезать посохом по хребтине…
        - Кайл и Текс… И какого демона вам понадобилось лезть в драку со жрецами? Нервы пощекотать? Понимаю, сочувствую, но нас слишком мало для таких шуток, к тому же на вас руководство мертвыми воинами висит. И еще… Что ж вы, вампиры нехорошие, забыли, сколько усилий стоило Клару выдернуть из небытия? И то лишь по удачному стечению обстоятельств получилось. Не уверен, что в очередной такой ситуации все получится.
        - Они поняли, Безымянный, - почти человеческим, прежним, голосом проговорила баньши, набравшаяся жизненной силы от наемников. - Удаль показать решили. Да неудачно. Привычка с тех времен, когда были у Стира в подчинении.
        - Ну-ка, ну-ка…
        - Соперничали всегда и именно в схватках с опасными противниками. А сейчас не могут перестроиться, полностью осознать себя не рядовыми воинами, а военачальниками.
        - Ах вот оно что, - попытался усмехнуться я не слишком пригодными для этого губами. - Тогда все ясно. Крепились, сдерживались, а потом просто планку сорвало. Тогда легче. А вам, любители острых ощущений, - ткнул я пальцем в сторону конкурирующей парочки, - стоит на будущее призадуматься насчет отличия солдата от полководца.
        Кивают, а вид эдакий пристыженно-удрученный. Надеюсь, что поняли и учтут на будущее. Ведь только на них, проверенных не в одной схватке, я и могу положиться в этом мире. Исчезнет эта маленькая, но привычная группа соратников - и мне просто не на кого будет опереться.
        Что ж, воспитательная работа окончена, теперь можно переходить к более важным и неотложным делам.
        - Винтар, что насчет трупов?
        - Все, что пригодны для преобразования в нежить, собраны и готовы к ритуалу, - отчеканил вампир, постепенно ставший кем-то вроде администратора и просто специалиста по внебоевым делам. - Безвозвратно поврежденные тела подвергнуты действию чар быстрого разложения.
        - Это правильно. Не нужно нам, чтобы тут вонь стояла за километр. Да и таинственное исчезновение боевой группы все же не так явно укажет на наш след, как в клочья порванные тела и полуразложившиеся трупы. А ритуал скоро проведем, надо бы потери восполнить, они у нас, к сожалению, есть.
        - Противник был не из слабых.
        - А ты что, оправдываться решил? - прищурился я. - Зря, все в порядке вещей, ни к кому никаких претензий. Действовали хорошо, серьезного урона не понесли, задачу выполнили. Кстати, бери Текса с Кайлом - и вперед, подготовку к ритуалу совершать. Ваших знаний будет достаточно. Я же с девочками более тонкой работой займусь.
        - Это какой, повелитель?
        - Говорящие головы делать будем, Сильвия. В количестве двух штук, как должна понимать. Так что тебе первое поручение - принеси головы Коулгрима и Гийома.
        Ну вот, соратников озадачил, теперь и выдохнуть немного можно. Разве что Клара практически без поручений осталась, но у нее сейчас иная задача. Сидит рядом со мной. Пытается нормальный ритм потребления полученной жизненной силы наладить. Я понимаю, что на это нужно время, все приходит с опытом, но хотелось бы скорейшей подстройки в нужный ритм.
        - Быстро тратится, - пожаловалась новоиспеченная баньши. - Ощущаю себя решетом, в которое налили воду.
        - Так создавай определенный запас, а из него и подпитывайся по мере необходимости, не держи все в близком резерве.
        - Это я и пытаюсь. Только пока немного удается спрятать от моего нового «тела». Оно само поглощает накопленное. Но я справлюсь!
        - А как же иначе! - попытался подбодрить ее я. - Не мгновенно, но со временем. К тому же, чует моя душа, у нас впереди еще много сражений. Будет у тебя возможность потренироваться. О, Сильвия возвращается. Видок у нее - в каждой руке по голове! Прямо дева битв с боевыми трофеями.
        Клара несмело улыбнулась, словно привыкая к призрачной форме. Понимаю ее, новое обличье всегда тяжело в освоении, особенно такое, далекое не только от жизни, но и от материального воплощения. Даже не знаю, кому сейчас тяжелее, мне или ей. Ну да ладно, что-то грустные мысли в голову лезут. Попробую отвлечься, к тому же и повод есть. Два повода.
        - Лурги из вас не получатся, тела ни к черту, - обратился я к головам, пока еще не оживленным искусством некроманта. - Однако пользу вы все равно принесете, это не обсуждается. Сильвия, ты стабилизируешь поток силы к жрецу. Ну а Клара поможет с ренегатом разобраться.
        - Долгая сохранность материала желательна?
        - Для Клары да, поэтому ее я к башке жреца и приставил. Хочу сохранить эту говорящую тыкву надолго, чтобы иметь доказательство паскудных замыслов песиков Камирта. Ну а Коулгрим нужен всего-то на один допрос. Если потом что и разладится, я рыдать не стану.
        Начали. Две головы были установлены на импровизированных постаментах, ну а мы стали покрывать землю вокруг замысловатыми узорами, что должны были облегчить работу. Она же предстояла не из топорных - требовалось создать не просто мертвяков, пусть и состоящих исключительно из головы, а таких, которые способны развернуто отвечать на вопросы. С простыми людьми при подобных операциях непредвиденного не происходит, но здесь, со слугами Камирта, никаких гарантий дать невозможно. Отсюда и дополнительные примочки, и перестраховка на случай заложенных механизмов противодействия злобным нам.
        Как и в прошлые разы, основная тяжесть легла на Сильвию с Кларой, я же ограничился тем, что задействовал костяные кисти-артефакты со своего плаща. Тонкие завитки рун они выполнить не могли, но вот черновые наброски и грубые символы соорудили быстро. Девушкам только и оставалось, что провести процентов десять начертаний, которые требовали воистину ювелирной точности.
        - Все готово, повелитель.
        - Я закончила, Безымянный…
        Голоса раздались практически одновременно. Что ж, пришло время завершающей стадии. Воткнув посох в землю и медленно разведя руки в стороны, я четко проговорил первую фразу на древнем языке. Секунд пять ничего не происходило, но потом я почувствовал, как мана из моего резерва неспешно потекла, направляясь по двум заблаговременно сформированным каналам.
        Клара и Сильвия пока всего лишь следили за ходом ритуала, но готовы были… вот примерно к такой пакости! Сработали-таки встроенные блоки, что должны были помешать зомбированию. Внедренные в тела структуры мешали нормальному течению необходимой в ритуале маны. Так что зомби могли получиться в лучшем случае с серьезными пробелами в доступной памяти, ну а в худшем «испытуемые» превратились бы в банальных пожирателей мяса, то есть в низших зомби.
        - Отсекайте помехи, - процедил я, пытаясь противодействовать. - Не все сразу, Сильвия, по отдельным частям спектра. Сначала один участок, затем другой.
        - Стараюсь…
        - По коэффициенту Карстара действуй, так тебе легче будет.
        Подсказки оказалось достаточно. Вспомнившая главу трактата по некромантии вампиресса сумела выровнять напряженность поля. Ну а мне оставалось лишь довести ритуал до конца, благо начертанные окто- и гексаграммы были практически совершенны. Последний штрих, теперь аккуратно рассеять избыточную энергию. Или нет, лучше вбросить ее в сторону, где Винтар подготовил начальную стадию другого ритуала, более незамысловатого. Все!
        - Сильвия! Хорошо сработала, ну а теперь, чтобы сила зря не пропадала, подними из наемников хороших солдат. Вроде тех легионеров, что мы в некрополе подземном обрабатывали. Винтар поможет в меру своих пока что скромных сил. Ну а кого-то из нашей боевитой пары задействовать можешь. Но только одного, второй пусть продолжает контролировать наших мертвяков.
        - Будет исполнено, повелитель, - поклонилась вампиресса. - Уже иду.
        Я проводил взглядом ее удаляющуюся фигуру, едва заметно покачав головой. Все же от некоторых привычек Сильвии никогда не избавиться. Одно ее обращение ко мне чего стоит. Когда этим страдают Кайл с Тексом, я не удивлен, у них дает знать о себе наемничье прошлое и недворянское происхождение. Винтар, он другой, более хитрый. Словесная шелуха для него почти ничего не значит, за исключением собственных и чужих клятв. А Сильвия…
        - Не сердись на нее, Безымянный. - Я почувствовал, как мне на плечо легла вполне себе материальная сейчас рука баньши. - Она просто придумала себе правила и не станет отходить от них. Слово «повелитель» для нее как символ, надежда на исполнение ее единственного сокровенного желания. Ты не ее повелитель, а
«повелитель смерти», которую она хочет обрушить на всех без исключения своих врагов.
        - Да я и не сержусь. Твои слова не лишены смысла, об этом я как-то не задумывался.
        - А ты подумай как-нибудь в свободное время. Она моя единственная подруга в этом мире.
        - Подумаю… Я вообще в свободное время только этим и занимаюсь. Где бы еще свободное время взять? - без особого энтузиазма откликнулся я. - Сейчас, например, будем головы допрашивать. И начнем, пожалуй, с Гийома.
        Клара полностью поддерживала меня в таком выборе. Ведь именно жрец здесь руководитель, некромант-ренегат всего лишь управляемая им фигура, пусть и важная. Ну а «фигуру» успеем допросить и позже, она даст необходимые уточнения.
        Лежащая на земле голова Гийома безучастно смотрела в никуда, как и полагается порядочной поднятой дохлятине. Зато можно задавать вопросы, на которые этот инструмент будет отвечать без утайки. Ведь теперь сей предмет отнюдь не личность по имени Гийом, а своего рода жесткий диск с информацией. Нет чувств, нет мыслей, есть только сохранившийся слепок без души.
        - Как тебя звали? - задал я проверочный вопрос.
        - Гийом.
        - Отлично. Расскажи нам, с какой целью ты прибыл сюда на встречу с Коулгримом и в чем именно состояла суть вашего плана? Подробно, так, будто докладываешь своему церковному начальству.
        - Общая цель - уничтожение некромантов Талимии или, в случае неполного успеха, уничтожение части и изгнание остальных.
        - Зачем? - не выдержала баньши. - Какой в этом смысл? Некроманты не пользовались особой любовью церкви Камирта, но были необходимы для противодействия беспорядочным, стихийным пробуждениям мертвых!
        - Мир изменился, изменился и подход матери нашей, святой церкви. Камирт явил откровение слугам своим, поведав, что вновь озарит наш мир своим присутствием. Теперь не будет больше поднятий мертвяков богопротивных, постепенно они сойдут на нет. И нет более нужды в некромантах - магах, свет Камирта отринувших и к тьме поганой обратившихся. Уничтожить надлежит их как божьи законы своим существованием нарушающих, дабы хотя бы души их обрели покой после очищающей «казни четырех стихий».
        Вот ведь излагает… Разум мертв, один информационный слепок остался, а вьющиеся фразы все в том же церковном ключе. Тьфу на них! Ушаты сахариновой морали, замешанные на жажде крови всех, кто не преклоняется перед их трусливым божком.
        Вот и баньши скрипит зубами, явно пребывая в крайней стадии озлобления. Да уж, хорошо еще, что Сильвии рядом нет, а то бы выплеск неконтролируемой злобы был гарантирован.
        - Заткнись пока, отродье навозного червя и гнойной мокрицы. - Клару перекосило от такого «выступления» жреца. Ведь много раз выпускали эдикты о необходимости некромантии для поддержания стабильности мироздания. Не любили, при случае рады были убить по притянутым за уши поводам, но такое… Не скажу, что это откровением стало, но все равно не по себе.
        - Привыкай, подруга. Каков бог, таковы и его жрецы, не говоря уж о том, что творится с верующими под их влиянием. Камирт со всей сворой убежал при первых признаках опасности, что характеризует его однозначно и бесповоротно. Его смертные слуги смыться не могли, поэтому и вынуждены были, скрипя зубами, признать некромантов как единственное средство хоть как-то сдерживать последствия накапливающейся в Лирасте некроэнергии.
        - А сейчас появилась возможность…
        - И они с радостными визгами и молодецкими плясками побегут в столь привычном им направлении. Сначала некроманты, потом шаманы, а там и до классических магов-стихийников дело дойти может. Стандартное желание жрецов Камирта и ему подобных - установить свою власть над всеми магическими силами.
        - Камирта надо уничтожить, - уверенно, без тени сомнения отчеканила Клара. - Иначе он все равно наберет новых последователей и вновь начнется все сначала. Раньше я не совсем понимала всеобъемлющую ненависть Сильвии, но теперь мне все стало ясно. У меня мало личных счетов, но бог, желающий полной власти над магией мира, не должен существовать. Но можно ли убить бога?
        Хороший вопрос! Моя рука автоматически легла на посох, поглаживая позвоночный столб. Череп-навершие что-то тихо заскрипел, передавая вовне частицу моих эмоций, сейчас довольно заковыристых и путаных.
        - Об этом позже. Продолжим… Говори дальше, ты, бывший ранее Гийомом. Каков был ваш план и с чьего соизволения проводился?
        - План мой, Коулгрим тоже был моим детищем. Одобрили Верховный жрец Камирта и совет Ордена паладинов. Я отчитывался только перед ними, но все детали известны лишь мне и Коулгриму.
        - Получается, что теперь никто не в состоянии продолжить выполнение плана.
        - Не мгновенно, - отозвался зомби. - Общая идея известна, нет исполнителей, необходимо будет купить или запугать кого-то из некромантов, заново выйти на связь с кланами убийц, работающих в столице королевства. На это потребуется месяц или немного больше.
        - Нам этого хватит, - хмыкнул я, временно приказав говорящей тыкве умолкнуть. - Месяц… серьезный срок для наших целей. Да и хвосты ваши подчистим.
        Приятная новость, с какой стороны на нее ни посмотришь! Оперативка была замкнута на этих двух красавцев, чьи головы сейчас лежат перед нами на земле. Недоработка? Мне, с моим опытом жителя другого мира, кажется именно так. Вот только стоит учитывать особенности психологии, что таятся в мозгах религиозных фанатиков. Там жесточайшая иерархия, да к тому же каждый из имеющих власть держится за свое место на карьерной лестнице, словно бульдог за мозговую кость.
        Гийом, покойник, ухватил золотую жилу, что способна была вознести его, и так не последнего в иерархии жрецов Камирта, практически к самой вершине. Неудивительно, что жрец замкнул все потоки информации на себя, выдав наверх лишь общую идею. Да, по ней можно начать все заново, но потребуется время. А его, времени то есть, я давать им не собирался.
        Вторая слабая деталь коварного плана - единственный исполнитель-некромант, то есть Коулгрим. Вроде это обосновано высокой степенью секретности. Зато и риск имеется… Нет Коулгрима, нет исполнителя. Искать же нового - тот еще геморрой на святые жреческие задницы!
        - Сильвия закончила ритуал, - отметила Клара. - Как я чувствую, проблем не было, а получившиеся поднятые лишь немногим хуже легионеров из некрополя.
        - Хорошо. Проверь работу еще раз, уже на близком расстоянии, а там можешь и вести остальных. Плавненько объясни им, особенно Сильвии, чего нам волею гримас судьбы удалось избежать. Но подчеркни, что еще не все закончено, - вершки срубили, а корни остались.
        - Сделаю, Безымянный, во мне не сомневайся. А ты?
        - Имена, даты, явки, - пожал я плечами, отвечая на показавшийся мне риторическим вопрос. - Подчищать будем, а заодно в своих целях используем некоторые элементы.
        Что ж, пока девушки разговаривают, у меня есть немного времени. И потратить его я намеревался с пользой. Вновь обратившись к голове Гийома, я стал вытягивать из этого вместилища информации сведения насчет тех сил, с которыми должен был работать Коулгрим.
        Вырисовывалась серьезная картина действительно обширной сети исполнителей, которая пронизала всю столицу, будучи при всем при этом не связанной со жрецами Камирта. Гийом, как оказалось, основную ставку сделал на местный криминалитет, точнее на его часть. Где есть торговцы, там есть и те, кто собирает с них мзду за услуги по
«покрытию крыши». Вот и в Талимии сей вид «бизнеса» развивался давно и серьезно, достигнув воистину циклопических габаритов. Жрецам было на них плевать. Потому как они не затрагивали их власти, король был у жречества под прочным колпаком, да и сам являлся истово верующим. Кстати, это было неудивительно, учитывая факт, что с самого детства его окружали исключительно жрецы да паладины.
        Знать? Она не слишком жаловала столицу по причине слабости власти короля и сильного влияния жрецов. Так что наиболее значимые феодалы сидели в центрах провинций, периодически затевая грызню между собой за пограничные территории. Вот и выходило, что всерьез криминалитет столицы Талимии никто и не гонял. Стража? Даже не смешно! Практически все, от рядового стражника до начальства, получали жирные куски, погружавшие совесть и служебный долг в летаргический сон.
        Оживлялись охранители порядка, если прибывали «гастролеры» или какая-то банда набирала слишком большую силу. Вот тогда ее малость притапливали до определенного уровня. В общем, поддерживался своеобразный баланс.
        Подтверждения ради я допрашивал и голову Коулгрима, но ничего сверх сообщенного Гийомом не получил. Так, детали, не более того. Разве что заинтересовали сведения о криминальных кланах, не входящих в «официальную» систему. Однако это были мелочи, которые ни на что не влияли. Зато я узнал имена преступных авторитетов - на них планировали свалить часть работы. Не стали тайной имена магов-наемников, привлеченных для прикрытия и зачистки.
        Узнал ли я все, что хотел? Вопрос спорный, но большую часть, пожалуй, да.
        - Повелитель… Клара рассказала нам о плане жрецов Камирта. Хорошо, что удалось помешать ему, но ситуация остается тревожной.
        Не согласиться с Сильвией было сложно. Ситуация и впрямь далека от идеала, особенно учитывая факт, что пропавших жрецов станут усиленно искать и наверняка найдут место их вероятного исчезновения. А на кого спишут? Да все на тех же некромантов, из-за чего окончательно озвереют. Результат? Активизация уже придуманного плана, пусть и с запозданием на определенное время.
        Получается, что придется нам реализовать большую часть СВОИХ планов, ориентируясь на тот самый месяц. Или еще быстрее, чтобы сработать на опережение, с гарантией. Будет сложно? Бесспорно. Только вот достойной альтернативы я не вижу, да и вряд ли она вообще существует.
        - Сам знаю. Но ведь мы так или иначе собирались в Шосц - столицу Талимии. А тут еще и прямая наводка на преступный мир города присутствует. Поняли, к чему я говорю?
        - А как же! - улыбнулась вампиресса, радостно поглядывая на остальных. - Пригодятся два ничтожества, Тос и Атр, которых вы решили использовать как шпионов. Они мелкие рыбки в мутной воде, но нужные знакомства у них есть. Это облегчит нам поиск врагов и их уничтожение.
        - Преступному миру многое известно, - вкрадчиво дополнил Винтар. - Пользуясь деньгами или вызывая страх, вы, повелитель, можете узнать что-то и о примерном местоположении храма Сушироса.
        - Тоже верно подмечено. Получается, что все дороги ведут в Шосц. Жаль, что взять с собой я смогу только одного бойца, а именно Сильвию.
        Легкий гул недовольства прокатился волной, постепенно затихая. Ну да, конечно, как оно и следовало ожидать; спокойными остались Сильвия да Клара, которую взять все равно нереально из-за ее призрачного состояния. Но остальным очень хотелось составить мне компанию.
        - Не выйдет, как ни печально это сознавать и мне, и вам. Клара не может пойти по вполне понятной причине. У Винтара своя важная работа - систематизировать информацию, которую он будет вытягивать из этих вот говорящих голов. Ну а Кайл с Тексом займутся привычным делом: будут управлять войском и держать его в постоянной готовности выдвинуться в нужное место и нужное время. Вот и получается, что я не хочу зря разбрасываться нашими не слишком многочисленными ресурсами.
        - Злой ты, Безымянный!
        - По должности положено, Кайл, - ухмыльнулся я. - Лич я или так, погулять вышел?
        Народ малость посмеялся, но споры насчет того, кто идет, а кто остается, полностью прекратились. К доводам разума тут привыкли прислушиваться, а излишний риск никому не нужен.
        - Пора уходить, - подал голос молчавший до поры до времени Текс. - Фора по времени у нас будет, но задерживаться тут, на месте боя, сверх определенного срока я не хотел бы.
        - Слова уже не просто воина, но будущего полководца. Встаем, «силы тьмы», а то еще и дел много, да и унести отсюда ноги и впрямь пора. Место безлюдное, а все равно, мало ли кого принесет.
        - Мертвяки перехватят, - отмахнулась Клара. - Другое странно. Почему Гийом назначил встречу Коулгриму именно тут?
        - Ничего необычного. Он скрывал своего агента ото всех. Боялся, что пронюхают, из-за чего придется делиться выгодами от успешно проведенной операции. Вот и подвела хитреца междоусобная грызня. Как говорится, им за упокой, нам в радость. Ладно, собираемся, седлаем дуршилов - и в путь. Нечего тут рассиживаться, нас ждет Шосц.
        Глава 3

        Уже через час мы были так далеко от места битвы, что ни о какой погоне и речи не шло. Следы тоже на всякий случай запутали, как обычным образом, так и с применением магии. Вот и будет у наших «друзей» из стада камиртова повод хорошенько задуматься о таинственных загадках. Были жрецы, а потом исчезли.
        Вместе с тем до столицы Талимии оставалось всего ничего. Еще пара часов на доступной дуршилам и мертвякам скорости - и мы будем практически в ее окрестностях. Глядя на подробную карту, я понимал, что спрятать свой отряд труда не составит, - гористая местность с множеством ущелий и пещер как нельзя лучше тому способствовала. А от случайных любопытствующих защитят отпугивающая магия и патрули мертвых солдат.
        Стоило подумать и о том, каким образом проникнуть в город. Теоретически можно было в очередной раз порасспросить говорящие головы, но сдается мне, они некоторых тонкостей не знали. Не то у них при жизни было положение. Высокий социальный статус порой не позволяет разглядеть кое-какие детали, лежащие вне привычных границ. Печалиться я не собирался, на этот случай у меня были двое шпиков из совсем иной прослойки общества. И вообще. Пора им отрабатывать как полученные деньги, так и подаренные жизни.
        Придя к такому выводу, я послал сигнал на те самые черепа-амулеты, которые получил каждый из парочки шпионов. Теперь бросят все и вся, чтобы ответить как можно скорее. Почему? Да потому что наряду с пониманием, что я вызываю их на разговор, у них возникает ощущение постепенно разгорающейся боли. Ну это так, для пущего энтузиазма. С ЭТИМИ деятелями я церемониться не собирался, равно как и беспокоиться о разного рода мелочах вроде неприятных ощущений.
        Ждал я всего пару минут. Похоже, мои засланцы в стольный град Талимии быстро сообразили, что надо ответить. Легкий выплеск маны из резерва, и вот уже в моей голове звучит испуганный голос Арта:
        - Господин, простите, что заставил ждать… Приказывайте. Я повинуюсь!
        - Вы в столице?
        - Да, господин.
        - Докладывайте, что успели сделать за проведенное там время?
        - Н-ничего, ваше магичество. - Я ощутил, как страх в голове Атра зашкалил за все возможные рамки. - Мы только устроились, осматривались. Дружков искали, чтобы, значится, как вы сказали… Инфо… инфе… Слухи типа как добывать.
        - Вот и добывай, - слегка рыкнул я, испытывая омерзение от разговора с таким, с позволения сказать, человеком. - Во-первых, ищи то, что так или иначе связано с поклоняющимися Суширосу. Найдешь слухи - хорошо. Конкретные имена людей - вовсе замечательно. Теперь ко второму пункту. Ищи выходы на вожаков банд, желательно не из самых серьезных, но и не мелочь пузатую. Задача ясна?
        Атр пролепетал что-то маловразумительное, свидетельствующее, что он все понял и будет стараться изо всех сил. Так, с этим закончили, теперь надо с входом в город разобраться.
        - Слушай дальше. Сейчас я подробно опишу тебе местность, ну а ты, в свою очередь, скажешь, как обычному человеку, не из дворян или магов, лучше всего добраться до города, причем так, чтобы не привлекать своим маршрутом особого внимания.
        - Я знаю это место, господин, - взвизгнул мой шпик, выслушав описание окрестностей. - Сейчас впереди за тем дубовым лесом будет деревушка с постоялым двором. Потом и Шосц. Дорога к воротам идет. Ворота не господские. Там крестьяне это… жратву везут, ремесленники - товарец дешевый. Страже малую серебрушку с рыла всунуть надыть. Тогда смотр делать не будут. Больше давать нельзя, меньше тоже. Они привыкли, у них своя мера есть.
        - Ясно, не ломай язык и мозги, которых, как я в очередной раз убедился, у тебя не густо. Пока свободен. Но! Поручения выполнять со всем усердием. Тогда награжу, мое слово верное. Ну а отлынивать вздумаете - кара вам обоим ведома, если память еще не отшибло.
        Разговор с агентом закончился, продолжать его не имело смысла. Нужную для проникновения в город информацию я узнал, осталось только разбить для своего отряда временный лагерь. Ну а уж потом отправляться вместе с Сильвией на «разведку боем».
        Горы. Не слишком их люблю, но ценю как элемент маскировки. Для мертвяков, к моему удовлетворению, они не стали препятствием - чрезмерно крутых и отвесных скал, а также огромных пропастей встречалось мало. Продвижение немного затруднялось сыпучими склонами, через которые приходилось перебираться, да частыми речками. Реки хоть и были узкими, но оказались сплошь усеяны валунами. Да и течением расшибало любого, кто осмеливался безрассудно вступить в воду.
        - Командир, - подъехавший ко мне почти вплотную на своем дуршиле Текс наконец выбрал не сильно раздражающее меня обращение. - Передовая группа обнаружила подходящее место.
        - Подробнее…
        - Небольшая долина, но растительности нет почти, так что пастухи и охотники не должны появиться. Есть пещеры, много. Часть, как можно судить, глубокие, наверное, проходят насквозь. Будет у нас возможность отступить.
        - Туда и направляемся. Но пусти парочку скелетов мрака проверить пещеры. Они самые быстрые и юркие из наших воинов, легче других справятся с поручением. И если все так, как ты предполагаешь, - разбивай лагерь, выставляй патрули. Ну да не мне тебе такие тонкости рассказывать, у самого опыт здесь куда солидней моего будет.


* * *
        Устраивать лагерь, пускай даже временный, - удовольствие крайне сомнительное, да и времени много на это уходит. Плевать на то, что мертвякам не нужны еда, вода и прочие бытовые удобства. Минимальные оборонительные рубежи никто не отменял, особенно если учитывать их магическую составляющую. Требовалось сделать ее и относительно надежной, и в то же время незаметной.
        Работали все в меру своих склонностей и возможностей. Да и сам я не собирался отлынивать, перекладывая хлопоты по безопасности исключительно на плечи соратников. Подобные фокусы порой заканчиваются весьма печально для небрежных командиров. Мне же не хотелось ни самому отправиться на свидание со смертью, ни остаться без пары-тройки верных и надежных помощников.
        Однако рано или поздно заканчивается любая, даже самая утомляющая и неприятная работа. Закончилась и эта. Лагерь был обустроен, защищен и подготовлены пути отхода. Да, в пещерах нашлись ходы, что могли вывести отряд по другую сторону горной гряды. Теперь моим соратникам оставалось ждать нашего с Сильвией возвращения и заниматься выполнением порученных им заданий. Мы же…
        Мои размышления были прерваны ощущением чужого голоса, словно некто тихо шептал прямо в ухо, вызывая Безымянного. Та-ак, опять мои агенты. Ладно, будет вам сеанс связи, на сей раз даже видеосеанс! Чертыхнувшись, я воткнул в каменистую землю посох глазницами к себе и отдал мысленную команду:
        - Показывай.
        Череп сверкнул провалами глаз, из которых вырвалось облако сияющей пыли, создавшей нечто вроде мутного зеркала. Этот импровизированный экран явил Атра, который немного испуганным и тихим голосом произносил:
        - Господин, ответь твоему слуге… Господин, ответь…
        - Что ты мне хочешь сказать? - откликнулся я. - Возникли проблемы или вы со своим приятелем все же смогли узнать нечто интересное для меня?
        Шпион дернулся и сильно побледнел, став цветом лица схож с недавно побеленной стеной. Представляю себе, что он почувствовал, не просто услышав мой голос, но и увидев меня, пусть и при отвратительном качестве изображения. Вид мой явно был не тем зрелищем, о котором он мечтал.
        - Д-да-а, господин, - смог совладать с собою шпик. - Мы нашли человечка, книжника вроде. Этот, как его, орхе… архивариус, во! Книжек энтих, про культы и богов, значит, у него цельные завалы. Собирает их, а они денюжек больших стоють. Странный…
        - Не твое собачье дело. Ищи подходы к нему, ни в коем случае не угрожай, не пытайся запугать. Денег предложи за консультацию, вежливо объясни, что твоему хозяину нужна консультация и он, движимый жаждой познания, едет из дальних мест к признанному специалисту. Понял?
        - Дык как же… - Атр недоуменно почесал в сроду не мытых волосах. - Поняли мы все, сделаем, значит.
        - Отлично. Вы оба можете рассчитывать на награду, если добьетесь встречи с этим человеком и он при этом будет настроен конструктивно.
        - Ась?
        - В хорошем настроении будет, болван. А заодно и готовым нормально, взаимовыгодно пообщаться со мной. Ладно, сейчас разговор заканчиваем, а через два дня или раньше, если сможешь что-то узнать, опять позови меня.
        - Да, господин, ваше магичество, как прика…
        Я не стал дослушивать окончание фразы и разорвал контакт. Что ж, порадовался я, идея оставить этих людей в живых начинает приносить плоды. Если получится в скором времени узнать про местоположение храма Сушироса, то не придется слишком уж долго задерживаться в столице.
        По всем прикидкам, можно уже и собираться в путь-дорогу, однако… Перед серьезными делами стоит сделать еще один шаг - попробовать сунуться в Туман, мало ли какие полезные советы удастся получить от личностей, там встречающихся. Это я об Артасе и Шуте, которые, конечно, могут и сами появиться, но лишь в случае, если им самим что-то требуется. А сейчас я не отказался бы от парочки советов, пусть и ехидных, но все же способных помочь в нелегкой миссии, которую на меня взвалили всерьез и надолго.
        Подготовка к ритуалу «моста душ» не заняла много времени - дело было привычное. Соратники мои не мешали, понимая, что в эти моменты лучше не тревожить меня во избежание каких-либо сбоев и накладок. Как-никак сами в той или иной степени маги, понимают тонкости процесса.
        Глава 4

        Активация заклинания прошла просто и буднично - все действия уже были наработаны до автоматизма. Тонкий мостик духа соединил меня с миром Тумана. Вот только на этот раз я очутился в незнакомом доселе месте. Хотя Туман и знакомые места - явления слабо сочетаемые. Везде туманная дымка, пейзажи похожи до отвращения. Отличаются лишь незначительные детали. На сей раз под ногами хрустела сухая, потрескавшаяся земля, струи более густого тумана перемещались по только им одним известному маршруту.
        Покрутив головою по сторонам, я выбрал совершенно произвольное направление и не спеша зашагал в ту сторону. Заблудиться я не боялся - в любой момент мог вернуться обратно с помощью заклинания. Уверенно двигаясь сквозь туман, густота которого менялась совершенно произвольно - пару раз видимость падала настолько, что я с трудом мог видеть свою вытянутую руку, - я вертел головою и прислушивался. Вот только ничего интересного так и не смог заметить. Если быть точным, то вообще ничего не смог обнаружить.
        Странно… Слух и зрение были в полном порядке, но создавалось впечатление, что я оказался засунут под стеклянный колпак, по окружности которого сейчас и брожу. Каждый мой шаг ничем не отличался от предыдущего, будто землю под ногами сменила крутящаяся лента беговой дорожки на спортивном тренажере. Минут сорок, потраченные на такую бессмысленность, заставили меня серьезно озлобиться, вызывая непреодолимое желание плюнуть на все и отправиться обратно, в мир Лираста. Остановившись и приготовившись к возврату, я вдруг почувствовал на пределе восприятия присутствие чьего-то интереса.
        Стоп! Если за мной кто-то наблюдает, то и блуждания в туманном бездорожье могут быть его рук делом. В конце концов, магических приемов для зачарования путников существует великое множество. Ну ничего, это мы еще выясним, кто ты такой и какого беса тебе надобно. Всерьез заинтересовавшись, я отбросил в сторону мысли о возвращении и развернулся в сторону, где, как предполагалось, сейчас притаился неизвестный. Почувствовав, что для меня больше не является секретом его присутствие, неизвестный стряхнул остатки маскировки.
        Эх, жаль, что этот туман частично глушит мои способности к магии, - иначе прощупал бы ауру незнакомца как подобает, ну а уж на основании проверки можно было принять правильное, взвешенное решение. Сейчас же пришлось выбирать практически наугад: остаться для общения или поскорее скрыться из этого места, уклонившись от встречи. Любопытство победило.
        Через десяток шагов я оказался перед большой каменной статуей, изображающей огромного воина в полных рыцарских доспехах с мечом, положенным плашмя на плечо, и щитом, упертым нижним краем в землю. О размерах можно было судить по одному его щиту, в котором имелось отверстие в виде арки. Хоть и занимало оно только четверть щита, но по высоте там мог свободно проехать человек на лошади. Черный провал изредка начинал светиться, словно в его глубине бродил заблудившийся шахтер с сильным фонарем, подбирающийся к выходу, а потом резко поворачивающий назад.
        Вот только интерес ко мне проявил отнюдь не этот мифический шахтер. Возле прохода, метрах в пяти сбоку, стояла высокая фигура воина. Чем-то она напоминала каменного рыцаря - те же сплошные доспехи, обнаженный меч на плече, рост - я с трудом достал бы головой до плеч неизвестного! И это учитывая мой высокий, баскетбольный рост… Под просторным плащом темно-синего цвета, отороченным по краям черным, скрывались латы светлого металла. На голове неизвестного воина - закрытый шлем. Ни единого намека на лицо, лишь сплошная металлическая маска-личина оттенка хорошо надраенной меди. Странная такая маска, напоминающая вытянутую окружность, да еще с двумя вертикальными прорезями. Прорези начинались где-то в районе лба и шли параллельно друг другу до середины маски, после чего разворачивались под острым углом, уходя вбок к ушам. Интересно, а уши у него есть?
        Заданный самому себе глуповатый вопрос несколько разрядил мое напряженное состояние. Ну незнакомец, ну странный, так и что с того? Еще и не то я успел повидать за время странствий как в Лирасте, так и в других местах. Один мир затора чего стоит, не говоря уж о мире Тумана. М-да… Стоило еще отметить, что туман тщательно обходил стороною и скульптуру и незнакомца шагов за двадцать.
        - Слуга Хаоса, - неожиданно глухой и абсолютно лишенный эмоций голос незнакомца разорвал окружающую тишину, - уходи отсюда, здесь нет для тебя места.
        Не скажу, что я великий храбрец, да только с детства не люблю, когда пытаются командовать, не объясняя мотивации указаний. Если авторитарно запрещают, значит, надо все сделать наоборот. Просто так, чтобы всяким там субъектам неповадно было из себя крутых авторитетов корчить. Исходя из этого, я и ответил рослому незнакомцу:
        - С какого перепуга? Ты вообще кто такой, чтобы мне указывать? - Я сделал несколько шагов вперед и угрожающе выставил посох. - Пытаешься меня остановить?
        - Я это делаю, - так же безразлично ответил воин. - Место твое среди Хаоса, поэтому оставь свои желания и попытки пройти мимо меня.
        Да ну? Сказать, что я послушался эту большую консервную банку, значит безбожно соврать. Пытаешься отогнать меня? Тогда не обижайся, я из принципа собираюсь пройти мимо тебя или через твою тушу. Просто так, из любопытства и желания показать, что НИКТО не смеет МНЕ приказывать. Без тени сомнения я преодолел разделявшее нас расстояние и попытался ударить противника посохом. Да, именно так - противником он стал с того момента, как попытался указать мне, что я должен делать и как мне поступать.
        Жаль только, что большая часть магии тут мне недоступна. Да и чувствовал я, что атаковать этого верзилу таким образом малоэффективно. Нет, я, конечно, попробовал немного доступное здесь, но тщетно. Его броня развеивала все атакующие чары. Что ж, придется атаковать надежным и ни разу не подводившим средством - собственным посохом.
        Массивная и неповоротливая на первый взгляд фигура шагнула мне навстречу с таким проворством, что я едва сумел перевести движение удара в парирование. Длинный меч столкнулся с посохом и выбил несколько костяных крошек из позвонков. Череп навершия издал негодующий вскрик. Отбив выпад, я попробовал перейти в атаку и добраться до тела неизвестного. Не тут-то было - кончик посоха из металла, опасного самим богам, только и смог задеть и располосовать полу плаща. Обернувшись вокруг своей оси, воин махнул мечом, пытаясь перерубить меня пополам. Выставленный посох принял на себя удар и отозвался новым криком ярости. В результате атаки воина я оказался отброшен далеко в сторону.
        Едва успев вскочить на ноги, я поднял над головою свое оружие, пытаясь защититься от очередного удара. Клинок, готовый развалить меня на две неравные части, наткнулся на косо поднятый посох и соскользнул на землю, попутно срезав мне половину левой ладони. В некотором замешательстве я рассматривал свои пальцы, сейчас валявшиеся под ногами. Боли не было, но потеря части конечности заставляла с еще большей осторожностью отнестись к столь серьезному противнику. Заметив блеснувшую сталь меча, поднятого в очередном замахе, я понял, что ловить тут, пожалуй, действительно нечего. Вот потом, когда еще немного подрасту на магическом поприще…
        Пора удирать… Или, выражаясь научно, совершить тактическое отступление. Здесь уже обходиться без магии не стоило, благо сейчас требовались маскирующие заклятья, позволяющие сбить противника с толку, прикрыть отход. Мгновение - и вот уже пространство вокруг меня заволакивает черный непроглядный мрак.
        Резво отступаю, стараясь, однако, держаться лицом к воину, который потерял меня из виду, но все же старается вновь засечь. Еще парочку ложных завес, в ту же степь отправляются и ложные, призрачные образы, которые должны окончательно запутать этого действительно грозного воина. Связываться с ним больше не возникает желания - при теперешних раскладах ничего серьезного в атаке я ему не противопоставлю. Силища! Заодно и очень сильная невосприимчивость к магии. К моей, по крайней мере.
        Удалось оторваться… Сложно было, но ложные тени и маскировочные чары сделали свое дело. Воин окончательно запутался, попытался было дернуться в одну сторону, затем в другую… В конце концов вновь водрузил меч себе на плечо и с тем же каменным равнодушием прошествовал на прежнее место. И еще одну интересную деталь мне удалось отметить. Туман избегал не места, у которого стоял воин, он шарахался от него самого. Видимо, чувствовал превосходящую силу и не желал попадаться на пути.
        Минут десять я прилежно, со всем усердием наращивал расстояние между собою и неизвестным, хотя и знал, что тот остался возле статуи. Но знать одно, а подозрения - они просто так не испаряются. Остановиться смог только в тот момент, когда прямо передо мною выросла знакомая фигура со зверским выражением физиономии и уродливым шрамом на щеке. Шут, а это оказался именно он, оскалился в белозубой улыбке, особенно ярко выделявшейся на его лице, и проговорил:
        - Придержи поводья, Безымянный, от кого бежишь, куда торопишься?
        При виде старого знакомца я резко остановился, использовав для этого посох - воткнув его перед собою, и машинально обернулся. Не знаю уж, что я ожидал увидеть. Но зрелище густого, стягивающегося ко мне тумана меня порадовало.
        - Не беспокойся, - успокаивающе произнес Шут. - Хранитель не собирается тебя преследовать. Отогнал от своего мира и на этом остановился. Он вообще далеко не отходит из опасений, что его просто выманивает один из фигурантов, в то время как второй проскакивает внутрь охраняемого им прохода.
        - Хранитель? - раздраженно спросил я, находясь в паршивом настроении из-за того, что это чертов Клоун видел мое резвое отступление, которое может стать причиной для неиссякаемых ехидных высказываний с его стороны. - Кто он вообще такой и при чем тут какой-то мир?
        - Сейчас объясню. Но здесь не самое приятное место для разговоров. Двигай за мною, проведу тебя туда, где намного удобнее говорить.
        Сделав пару шагов назад и приглашающе махнув мне рукой, помощник Артаса скрылся в клубах тумана. Вот он был, а вот и нет его, исчез, словно и сам представлял собой сгустившийся клок тумана. Помедлив пару секунд для порядка, я двинулся вслед за ним. Угроз от Клоуна не исходило, я ему нужен живой, а вовсе не мертвый. Хотя какую-нибудь каверзу вроде очередного задания он устроить вполне мог, этого у него не отнять. Сам или по приказу - не суть важно. Только и при таком варианте поводов откладывать разговор не было. Да и несолидно как-то, честно говоря.
        Иду по примерно показанному Шутом маршруту. Шаг, еще несколько, а вот и новое место, не имеющее ничего общего с тусклыми пейзажами туманного мирка. Водопад… Потоки воды, падающие из ниоткуда, разбивающиеся о воздух и разлетающиеся мириадами хрустальных капель. И Шут, восседающий на большом валуне, словно это был не камень, а по меньшей мере инкрустированный серебром и самоцветами трон. Заметив меня, он ощерился в гнусноватой улыбке. Помахал рукой и жестом предложил сесть поблизости, на один из камней поменьше.
        Что ж, я отнекиваться и не собирался. Стоять, когда этот хмырь сидит с довольным видом, я точно не намеревался. Да и вообще предпочитаю, чтобы глаза собеседника были примерно на одном уровне с моими.
        - Ты что-то хочешь узнать о хранителе? - поинтересовался Шут, едва только я примостился на свободном камне и воткнул посох острием в мягкую, увлажненную землю. - Значит, так. Хранители в мире Тумана охраняют проходы между мирами и, так сказать, междумирьем. Это их основное и единственное предназначение. Собственным разумом не обладают. Больше всего похожи… на муравьев. Есть изначально заложенные инстинкты, умения, могут даже говорить.
        - Я слышал.
        - Ага, слышал он! Толку от изрекаемых ими фраз мало. Да и вообще талдычат одно и то же, как попугаи на жердочке. Ты туда не ходи, ты отсюда уходи, а то мечом по башке дам… совсем дохлый будешь. Похоже?
        - Один в один! - Я невольно ухмыльнулся. - Как робот, и даже интонаций в голосе ни капли.
        - Вот так-то, - наставительно произнес мой собеседник. - Они всего лишь части Веера миров, созданные в момент его образования. Только про эти тонкости тебе знать смысла нет.
        - Тут я сам решать буду, насчет своего интереса.
        - Любопытство, оно порой до неприятностей довести может. Поинтересовался хранителем, а в результате получил наглядный урок насчет силы этих существ.
        Тут мне крыть было нечем. Действительно, лезть в некоторые места раньше момента, когда будешь к этому готов, - небезопасное занятие. То же самое можно сказать и относительно знаний. В какой-то мере…
        - Раз это мне знать рано, Клоун, тогда есть то, что уже пора. Ты ведь многое знаешь о хранителях.
        - Они стоят на страже большей части миров, - пожал плечами помощник Артаса. - Каждый лепесток Веера как бы сам по себе, но вместе с тем связан с тропой меж мирами, то есть Туманом, да и минуя его, можно перейти кое-куда. Не всегда, но часто. Зато мир Тумана дает попавшему сюда неизмеримо большие возможности. Отсюда можно не только попасть в любой из обычных миров, но и прикоснуться к тайнам всего Веера, встретиться с созданиями, которых не найдешь в простых мирах. Тропа богов и некоторых смертных, которым волею судьбы довелось стать более чем просто разменной монетой в серьезных играх.
        - Что-то ты сегодня не в пример более серьезен, чем обычно.
        - Так серьезные вещи в разговоре затронули, мертвый некромант, - отозвался собеседник, машинально дотрагиваясь до уродливого шрама на щеке. - Хранители порой способны сильно мешать мне и даже Артасу. Некоторые миры слишком надежно запечатаны, есть только один вход и он же выход. Тот самый, под охраной хранителя. Он может пропустить, а способен и встать каменной стеной на пути тех, кого его… так сказать, «заложенная программа» сочтет вредной. Заметь, все порождения Хаоса ему априори враги.
        - Я попал именно к такому хранителю?
        - Не совсем верно. Хранители одинаковы, отличаются лишь заложенные в каждого из них «программы». В остальном же они как две капли ртути. К тому же то, что узнал один, становится известно всем остальным. Это как бы общий организм, лишь внешне разделенный на отдельные копии. А вообще стражи они надежные и опасные. Ты еще дешево отделался…
        Поневоле прокрутив в памяти недавние события, я несколько загрустил. В то же время мозг уцепился за одно из сказанных Шутом слов.
        - Дешево? - прервал я его, демонстрируя покалеченную кисть. - Ты называешь это
«дешево отделался»?
        - Конечно. Здесь нет никакой проблемы, ты можешь вернуть руке прежний вид. Даже разрубленный на кусочки ты в теперешней стадии развития сможешь восстановиться. Конечно, до высшей ступени тебе далеко - те, кто дошел до нее, способны возродиться из грана пепла, если их сжечь до состояния праха и развеять по ветру. Но разговор у нас шел о другом - о хранителях. Хотя я и так раскрыл тебе основные их качества и назначение. Или есть еще связанные с ними вопросы?
        - Найдутся, как же им не найтись… - прохрипел я. - Слушай, Клоун, поясни мне одну деталь: почему я, переместившись в мир Тумана, стал в нем блуждать, пока не наткнулся на эту статую с проходом в другой мир?
        - Ну, это вопрос отдельный. Если хочешь, могу и ответить, - развел руками собеседник. - Это была моя идея, а Артас, немного посомневавшись, принял ее с некоторыми оговорками. Мы захотели проверить, насколько ты окреп, и для этого направили тебя в сторону хранителя. Кстати, ты не столько бродил по туману, сколько круги нарезал вокруг хранителя, пока не решил к нему подскочить.
        - Ну ты и сукин сын!
        Клоун развел руками, при этом выражение на его роже было далеким от смущения и тем паче раскаяния. Скорее уж проглядывала самодовольная наглость вперемежку с удовлетворением от удачно завершившегося опыта.
        - Не задел, лич, ни капельки не задел. Мать для меня понятие абстрактное, потому как ни детства, ни вообще своего происхождения я не знаю. Вот такие у нас, сущностей Хаоса, странные истории бытия.
        - Констатация факта, Шут придурочный. Тебя пытаться задеть, что дракона по заднице пинать, - только ногу себе отобьешь, а тот даже не почувствует. Ответь на вопрос: на кой хрен подвергать своего эмиссара бессмысленному и бесполезному риску? Вы же не дебилы, чтобы кадрами разбрасываться, а я себя битой картой не считаю.
        - И мы не считаем. Обычный, как у вас на Земле говорят, «экстремальный тест на выживание». Только в случае угрозы я мог тебя подстраховать, - глумливо улыбнулся помощник Артаса. - А что ты не знал - это естественно. Иначе никакого смысла не было бы в той схватке. Теперь же мы знаем, что ты в состоянии если не победить, то недолгое время противостоять хранителю, а потом скрыться от него с малыми потерями. Хранители - они высшие создания мира Тумана, аналога которым нет. Далеко не все боги решаются с ними связываться.
        - А мне, значит, можно? - зло произнес я. - Если боги не справляются, то от меня какой толк?
        - Тут опять начинают вмешиваться глупые законы ведущейся Игры, - поморщился Клоун. - Если для нейтрализации хранителя используется божественная мощь, то срабатывает закон равновесия и где-то в другом месте нашим интересам наносится адекватный, а то и несоразмерный урон. Слепая реакция Веера на нарушение изначально заложенного определенными сущностями правила. Бороться с этим мы не можем, есть некто сильнее и меня, и даже Артаса с Арагорном. Зато эти законы можно обойти, обмануть. Обходные пути позволяют устранять хранителей.
        Понятно теперь. Все те же интриги, только участвуют в них не простые люди, не маги и даже не боги средней руки, а совсем уж непредставимой мощи создания вроде Артаса с Арагорном. Хм, а еще, как я понял, есть те, кто посильнее их. Но до этого уровня мне лучше и не докапываться, покамест и существующих проблем выше крыши. Их бы разгрести!
        Зато, пусть капля за каплей, но ко мне попадают сведения о моих, так сказать, кураторах в новом мире или мирах. Узнаю кое-что новое о Шуте и Артасе, о разных мелочах. Это все помимо того, что мне и так рассказывают. Ну а владеющий информацией может чувствовать себя более защищенным, чем тот, у кого она отсутствует.
        - Закончили с хранителями. А в качестве, скажем так, компенсации за эксперимент я намерен стребовать с Артаса совет.
        - Говори со мною, - с готовностью предложил Клоун. - Экселенц занят и передал мне почти все полномочия для связи с тобою. Сам-то он сейчас не может появиться - навалилась куча неотложных хлопот в других мирах.
        - С тобою, значит, - немного задумчиво проговорил я. - Ладно, надеюсь, что ты сможешь на них ответить. Скажу сразу, напрямую к моим заданиям в мире Лираста они не относятся, там все идет своим путем. Зато косвенно…
        - Без преамбул.
        - Хорошо, мне же и легче. С какой радости Камирт взбесился до такой степени, что готов превратить в пепелище хоть половину Лираста, лишь бы вновь туда вернуться? После открытия мира его жрецы вкупе с паладинами до того озверели, что всерьез готовятся уничтожить не только культ Сушироса и прочих малых темных богов, имеющих хотя бы тень влияния, но и некромантов. Потом, я полагаю, может прийти время и остальных магов, вне зависимости от практикуемых областей искусства.
        Понимаешь, Шут, там все совсем тяжко. Мне и моим спутникам удалось нарушить план жрецов, но, чтобы окончательно его похоронить, мне понадобится, в свою очередь, похоронить их самих. По крайней мере, всю верхушку.
        - Так за чем дело стало?
        Шут ухмыльнулся и махнул рукой в сторону водопада. Сначала я не понял, в чем тут смысл, но через пяток секунд все стало понятно. Водопад изменился… Сначала изменился цвет воды: она стала красной, более вязкой и вообще начала походить на слегка застоявшуюся кровь. Падая, она все так же ударялась о невидимую преграду, разлетаясь мириадами капель, которые затем, в воздухе, оборачивались невесомым пеплом, разносимым по окрестностям.
        - Кровь и пепел, лич, - это твои спутники в мире Лираста. Дорога перемен обильно полита кровью жертв и сдобрена пеплом пожарищ и могильных костров. Налить стаканчик-другой?
        - Не стоит, все равно вкуса не чувствую, - отмахнулся я от циничного предложения. - Ты прав, Клоун, у меня руки в крови не по локоть, я весь в крови по самую маковку. И будет еще больше алой влаги и сухого, горького пепла. Глупо с моей стороны не признавать очевидный факт. Правда, есть одна немаловажная деталь - та самая кровь может литься впустую или же послужить определенным интересам. К тому же я и мои соратники направо и налево никого не режем. Исключительно врагов, хотя их у нас и предостаточно.
        - Грамотно выкрутился.
        - Надеюсь. А вот на вопрос мой ты до сих пор не ответил…
        - Сейчас и отвечу. Простой для меня вопрос-то, - подмигнул Клоун. - Мир Лираста очень перспективен, да ты и сам мог в этом убедиться. Это заповедник для некромантов, ведь концентрация некроэнергии в мире балансирует на предельно допустимой отметке. Известный тебе Арагорн именно поэтому обратил пристальное внимание на этот мир еще в давние времена.
        - Ему и его слугам некроэнергия что козе баян!
        В ответ на мою краткую отповедь Шут хитро ухмыльнулся, всем своим видом показывая, что не все так просто, как может показаться. Издевательски ласковым голосом он буквально пропел:
        - Безымянный, ты, случаем, головой ни обо что твердое раз десять подряд с высоты не падал? Ах нет! Ну тогда и не знаю, как тебе помочь. Для начала заруби себе на посохе или на голове - сам решишь, где надежнее, - что Арагорн может использовать в своих целях и некромантов. Нет у нас разделения на Свет и Тьму, Добро и Зло. Все это так, ярлыки для простых людей и прочих разумных, не задумывающихся об истинном положении дел.
        - Не дурак, знаю. Но Арагорн, как я помню, любит строить из себя такого «белого и пушистого». Если и поручил своим агентам использовать некромантию, то втайне и далеко не каждому. Тот же Рыцарь Света, охотник чертов, с которым мне довелось сцепиться, - он же фанатик, он ни за что не использовал бы некромантию.
        - Можно использовать ресурс в своих целях, а можно сделать так, чтобы им не воспользовался враг. Поэтому сначала известная тебе персона через своих агентов пыталась поработать с энергетикой Лираста, ну а потом…
        - Что было потом?
        - Первоначальный прорыв Хаоса, в результате которого появился Артас, а потом уж и я вместе с Фалль, левой рукой экселенца. И с того момента опыты, проводимые Игроком в Лирасте, стали медленно оборачиваться против него же. Мир менялся и спустя какое-то время мог привлечь пристальное внимание Артаса той самой концентрацией некроэнергии. Вот его и… закрыли.
        - Паскудное решение, - скривился я. - Из-за гипотетической возможности, не попытавшись дать бой своему противнику… Просто взять и наглухо запечатать мир. Постой! Я разговаривал с демоном, князем Инферно, он рассказывал, что сам запечатал этот мир.
        Мне казалось, что этот нюанс собьет спесь с самоуверенного посланца Артаса, но не тут-то было! Шут радостно потер руки, после чего сотворил себе кубок с красным вином, продегустировал и лишь потом, поудобнее расположившись на каменном «троне», ответил:
        - Демон не соврал. Он действительно приложил руку к запечатыванию этого мира, но лишь на завершающей стадии. Да и Арагорн вовсе не хотел потерять Лираст. Нет, он слишком хитер, этот Игрок с тузами в рукавах! Все рассчитал, все предусмотрел. Забыл только про форс-мажор, вроде вот таких демонических гостей из иного Веера. Демон всего лишь сбил тонкую настройку, из-за чего некроэнергия стала накапливаться не в специально отведенном отстойнике, а просто в мире.
        - И на старуху бывает… геронтофил.
        - Точно, - расхохотался Шут. - Поимели Игрока жестоко, причем сами того не осознавая. Обернись вокруг себя, что-то трахают тебя! Эта похабная поговорочка идеально подходила к Игроку в тот момент времени. Тогда и начался «исход Камирта» из обреченного мира.
        - С прошлым более или менее разобрались. Теперь перейдем к настоящему.
        - Охотно. Ты смог приоткрыть мир, запустить процесс постепенного его исцеления от тяжелой болезни. Да и демон, с которым ты разговаривал, дал слово оставить Лираст в покое. Теперь все возвращается к своему исходному состоянию, и Арагорн был бы рад вновь контролировать мир. А для этого ему нужно что?
        - Скорее уж «кто»… - начал я понимать суть разворачивающегося безумия. - Ему нужны во главе мира свои, полностью подконтрольные и обязанные ему своим положением боги. Только божественные сущности способны управлять магической силой всего мира, а уж тем более поставить ее на службу кому-то постороннему. Не имеющему собственных корней в Лирасте.
        Клоун довольно кивал, не забывая прихлебывать вино из кубка. Вот ведь паразит шрамированный! Втравил меня вместе со своим начальником в серьезную переделку, еще и рожа у него теперь вся из себя сияющая. Вот уж точно любитель загребать жар чужими руками. Впрочем, этот хотя бы рассказывает подоплеку происходящего, что ему в плюс идет. Другие боги, сдается мне, этим и вовсе не озадачиваются, предпочитая использовать своих подчиненных втемную.
        - Злишься на сложность ситуации? - просек Шут. - Не надо, все равно толку мало. А нервные клетки, как говорят у тебя на родине, не восстанавливаются. Ах да, ты же лич, тебе это не грозит!
        - Сейчас посохом по наглой харе получишь…
        Смерив взглядом меня, затем посох, помощник Артаса решил не нарываться сверх необходимого, сдав назад:
        - Эмоциональный ты стал в сравнении с первым появлением в Лирасте. Ладно, замяли тему. Снова о Камирте… Игроку нужны не некроманты, а некроэнергия, вот и все. Могу предположить, что Камирт получил предложение вернуться в свой родной мир на вакантное место верховного божества, но с условием ПОЛНОСТЬЮ зачистить Лираст от конкурентов и поставить все потоки энергии кое-кому на службу. Остальное - личные особенности божества, рвущегося к потерянной было власти. Да у него еще и инструменты есть - жрецы-маги и паладины, которых он с каждым месяцем сможет все сильнее накачивать силой. Понимаешь, о чем я?
        - Более чем. Времени у меня не так много, надо торопиться.
        - Верно, лич! Пока ты все делаешь верно. Хочу лишь предупредить, что ты и в других мирах можешь понадобиться.
        - Что-то вроде мира Затора? - Меня аж передернуло от не самых приятных воспоминаний. - Оттуда, знаешь ли, мы с трудом ноги унесли!
        - Так унесли же, - обоснованно возразил Шут. Затем склочный индивид посмотрел на опустевший кубок, что-то прикинул и с тяжким вздохом швырнул его себе за спину. - Более тонкие материи сейчас экселенца интересуют. А среди наших эмиссаров с Земли некромант ты один. Так что будь готов, незаменимый ты наш специалист.
        Клоун привстал на камне, отвешивая показушно-нелепый поклон, и растаял в воздухе. Только я собрался поподробнее расспросить насчет тех самых планов относительно моей персоны, как этот хмырь исчез.
        Глава 5

        Вернувшись из мира Тумана в Лираст, я пару минут посидел, переваривая полученную информацию и новые впечатления. Да уж, с Артасом и его помощником скучать точно не получится. В ящик сыграть вполне реально, а вот со скуки зачахнуть при всем желании не выйдет.
        В состоянии серьезного размышления над парадоксами бытия меня и застала чем-то не на шутку воодушевленная Сильвия. Видимо, целенаправленно искала встречи. Потому как метнулась в мою сторону с радостным возгласом:
        - Повелитель! Хорошая мысль мне в голову пришла!
        - Мысль, говоришь… - хмыкнул я. - Всегда рад, когда мои соратники начинают думать не по приказу, а по велению души. Так что со всем вниманием тебя слушаю.
        - Я не раз слышала, как вы выражали сожаления о невозможности левитации. Говорили, что она пригодилась бы во многих случаях, - тараторила возбужденная вампиресса, не обратившая внимания на мою несколько саркастическую интонацию. - Короче, я придумала, что можно сделать, чтобы вы могли летать.
        - Девочка, если не шутишь, то это действительно серьезно. Рассказывай!
        - Посмотрите на ваш плащ, повелитель, на нем есть летающие руки, летающие черепа. Если эти артефакты могут поддерживать свой вес, да еще и переносить кое-что, то что помешает использовать большое их количество для вашего переноса по воздуху? - Вампиресса замялась, но все же продолжила: - Извините. Но вы не совсем человек, мумифицированная плоть весит не так много.
        Не выдержав, я расхохотался, что в исполнении лича звучало да и выглядело жутковато. Честно говорю, смеющийся лич - готовый эпизод для высокобюджетного ужастика… Впрочем, мир с кинематографом и его бюджетными проблемами остался на долгое время вне моего доступа, о чем я в настоящий момент не сильно и сожалел. Тут и так впечатлений более чем достаточно, куда там фильмам всяким.
        Сильвия молодец! Вот уж действительно, на любую мудрость можно ответить малопредсказуемой, безумной, но иногда и действующей глупостью. Наивное на первый взгляд предложение могло сработать, нутром чую. И уж точно не собираюсь за что-то обижаться на вампирессу, которая с таким тактом обращала внимание на отличие моего организма от стандартного человеческого. Это ж не язвительность, как недавно у Шута, а всего лишь факт, необходимый для донесения всех плюсов ее идеи.
        Естественно, выдвинутая идея требовала немедленной проверки. В конце концов, пару черепов и пяток кистей рук я всегда мог выделить без особых проблем - запас, размещенный на плаще, был немаленьким.
        Так, возьмем вышеуказанные «ингредиенты», запитаем их должным количеством маны, активируем приказ на левитацию. Что еще? Связность! Один череп сам по себе слабоват, так попробуем объединить с другими элементами. Как? Да просто пусть по паре кистей рук за него ухватятся, создавая импровизированную сцепку. То же самое со вторым и… Можно пробовать.
        Заставив черепа с вцепившимися в них руками застыть в воздухе на расстоянии десяти сантиметров над землей, я аккуратно поставил ступню на гладкую макушку первого и перенес на него большую часть веса. Артефакт немного опустился, но продолжал висеть в воздухе, не касаясь земли. Хорошо пошло! На всякий случай влил во все артефакты побольше энергии и встал обеими ногами на костяные круглые опоры.
        Держат, ведь держат же! Я готов был расцеловать вампирессу за шикарную идею. Может быть, кто-то другой смог бы решить проблему полетов намного изящнее, но это уже малозначительные для меня детали. Хотя нет! Если данная методика требует использования некромантии, то существует временный иммунитет от того, что ее скопируют мои нынешние противники. Да и вообще, зачем придумывать новые сани, если и лыжи нормально справляются?
        В качестве проверки черепов на летные качества я пару раз поднялся метров на сто и покрутился там. Получалось идеально. Ноги не скользили, словно приклеенные намертво, да и равновесие получалось удерживать бесподобно. После пробных полетов я решил спуститься обратно. Спуск занял не много времени, даже меньше, чем потребовалось бы на то, чтобы пройти пешком такое же расстояние по горизонтальной поверхности. Единственное мелкое неудобство возникало в случае, когда огромные валуны мешали нормально передвигаться рядом с ними. Впрочем, это неудобство исчезало, стоило мне только подняться на метр-другой повыше. Хорошо!
        Вернувшись в исходную точку и мысленным приказом отправив артефакты на привычные места, я увидел, что за мной, как оказалось, наблюдали все соратники, немало при этом удивляясь неожиданному зрелищу.
        - Хорошо летал, Безымянный, - улыбнулась баньши, впечатленная моим полетом. - Теперь нас двое таких, в воздухе парящих.
        - Ага, - поддакнул я. - Воздушного полку прибыло. Впрочем, это хоть и полезная штука, но сейчас второстепенная. Время не ждет, поэтому мы с Сильвией уходим в Шосц. Если что понадобится - связывайтесь в любое время. Да и я в случае необходимости вызову вас. Так что не пропадайте тут.
        - Постараемся!
        - Не скалься во все клыки, Кайр! И не забывай, что случайных свидетелей быть не должно. Безобидным стирать память и отправлять восвояси. Шваль всякую… в живом состоянии до моего прихода оставлять, скелетов мрака делать буду. Вот теперь точно все. Пойдем, Сильвия.
        Провожаемые пожеланиями удачи и нехитрыми шутками, мы не спеша двинулись в сторону столицы Талимии. Пешком, конечно. Ну не на дуршиле же ехать, в самом деле! Что же до простых лошадей, то они еще с горем пополам могли вынести вампирессу, но исходящая от меня аура ужаса пугала этих животин сильнее всего прочего.
        - Повелитель, - поинтересовалась Сильвия спустя четверть часа. - Вы же знаете не хуже меня, что в таком обличье появляться в Шосце нельзя. Надо накладывать личину вам, а мне…
        - Верно. Хорошо, что методика, полученная как трофей от шамана обрядников, позволяет воспроизводить и внешность, и ауру конкретного объекта. Вот есть у меня кусок тела покойного шамана, так я могу подделаться под него в полной мере. Ну, почти в полной - уберу магические отметки из ауры и буду казаться самым обычным старикашкой. Даже если какой-то особо ушлый маг сумеет пробиться через первый слой маскировки, то увидит ауру как раз того шамана из обрядников. Неприятно, но не столь опасно. Таких гостей в настоящее время из столицы в худшем случае выпроводят. Вот если попадем под пристальный взгляд архимага, тогда кранты любой маскировке!
        - А что со мной? Моя красота необычная, любой сведущий в созданиях тьмы маг опознает ее вампирическую природу. Личину не наложить, сил у меня для нее недостаточно. Грим? Это специалистом надо быть, а я косметикой никогда не пользовалась.
        - Идиот! - Остановившись, я слегка постучал себя посохом по лбу. Раздавшийся звук четко подтвердил мое нелестное о себе мнение. - Вот так бы и прокололся на совершенно простом фокусе. Не волнуйся, есть у меня хорошая идея. У тебя с регенерацией повреждений как?
        - Хорошо, - опешила Сильвия. - Я же не только вампир, но еще и маг. Мелкие раны на глазах затягиваются, с крупными сложнее, но дополнительные заклинания всегда наготове, я по-глупому погибать не собираюсь. У меня еще есть кровники…
        Не понимает. Мелочь, а приятно. Один раз она меня ткнула носом в неожиданное решение проблемы, теперь и моя очередь пришла. Достав ритуальный кинжал, я внимательно осмотрел лезвие и пояснил:
        - Меня не скорость регенерации интересует. Тут другое нужно.
        - Что именно? - чуть прищурилась девушка, концентрируя взгляд на кинжале.
        - Сможешь ли ты на некоторое время оставить раны в не совсем полном заживлении? В частности, до уровня шрамов, но чтобы потом, как в них исчезнет надобность, убрать их без каких-либо проблем.
        - Смогу. Дня три без проблем держать можно, потом заново «рисовать» придется, но с перерывом в несколько часов. Иначе проблемы с кожей пойдут. Не хотелось бы…
        - Я же не моральный урод, чтобы своей соратнице обличье портить. - Попытка изобразить на своем мертвом лице как можно более теплую улыбку прошла с переменным успехом. Мимика страдала почти полным отсутствием, несмотря на старания. - Без экстремальных рисков обойдемся. А сейчас подставляй личико, будем с болью в сердце делать из него нечто отталкивающее взгляды любопытствующих, особенно мужчин.
        Не люблю подобную работу. Это отвратительно - уродовать лицо симпатичной девушки грубыми шрамами, отмечая, как на месте красоты всходит нечто противоположное. Честно, создавать скелетов мрака куда менее неприятно!
        Да, хорошо хоть все подходит к концу. С ходу пришлось пресечь попытку Сильвии после окончания «процедуры» посмотреться в зеркало, чтоб вампиресса не расстроилась. А огорчения и возмущения сейчас не к месту. Да и сам я не слишком рвался увидеть себя в облике старикашки-шамана: маленького, сутулого и вообще крайне неприятного типа. В качестве последнего штриха пришлось немного
«поиздеваться» над облачением Сильвии, посыпав его землей и малость измяв.


* * *
        Близился закат, когда мы оказались перед городскими воротами. Теми самыми, о которых говорил Арт как о наиболее пригодных для незаметного входа. Сколько тут всего их было - не знаю. Мы с вампирессой вышли к тем, что были нужны, и это главное.
        Шпион был прав - заходящие в эти ворота были самого затрапезного вида. Пара крестьян, сопровождающих повозку с репой, ремесленник с большим коробом за плечами, несколько неопрятных теток с корзинками. Остальные выглядели примерно так же, что давало нам хорошие шансы проскользнуть незамеченными. Особенно учитывая ленивых стражников в количестве трех штук. Они вяло интересовались целью прохода в город, порой придирались к какой-то мелочи. Но неизменно пропускали желающих пройти. Некоторых, правда, после получения небольшой мзды. Ну да и об этом меня предупредили.
        Едва мы приблизились к воротам, скучающая троица вначале приободрилась, посмотрев в нашу сторону. Конечно же, интерес вызвал не я в облике старого, согнутого временем деда, а стройная девичья фигурка. Вот только стоило нам подойти вплотную, а им присмотреться как следует, как весь интерес сошел на нет. Сильвия сейчас хоть и могла похвастаться отличными формами, но корявые шрамы на лице, столь заботливо и тщательно мной «нарисованные», вызывали инстинктивное отторжение у окружающих. Вот и стражники заметно поскучнели, когда моя спутница предстала во всей красе.
        - Вечер добрый, уважаемые стражи, - поприветствовал я охрану у ворот. - Мы хотели бы с племянницей посетить ваш город. Пропустите нас?
        - И тебе милость богов, - кивнул стражник, щеголявший кольчугой и стальным нагрудником, в то время как его товарищи были в кожаной броне. - Пропустим, если, конечно, ничего запретного не везешь и законов Шосца не нарушал и не нарушишь. А для этого… проверить надо.
        - Да посмотри на меня и племянницу. Бедные люди, в силу обстоятельств вынужденные приехать в столицу. Мы не представляем опасности для порядка в городе. Да и что могут сделать старец и юная девица?
        Слова не значили ничего, зато серебряная монета, как бы случайно перекочевавшая в руку стражника, быстро примирила его с окружающей действительностью и нашим в ней присутствием. М-да, что тут сказать… Стражи всех видов и взяточничество - неразлучны во всех мирах и в любую эпоху.
        Вот и сейчас, лишившись серебряной монеты, мы прошли мимо стражников, разом переключившихся на других желающих войти в стольный град королевства. Что ж, не соврал Атр. Видимо, мы действительно дали ровно столько, сколько и требовалось. Тут ведь как: дашь мало - и сразу же оскорбленные в лучших чувствах стражники начнут мотать душу по полной. Еще сильнее, чем если бы вовсе ничего не дал. Много отсыплешь - мигом проснется подозрительность на тему «а вдруг продешевили». Кстати, подозрительность эта часто перерастала в желание или задержать чрезмерно щедрых дарителей, или оповестить о них начальство.
        Мы уже шли по улицам Шосца, когда вампиресса, сочтя, что от ворот ушли достаточно далеко, прошептала:
        - Нам удалось пройти в город. Что делать теперь?
        - Приступать к выполнению плана. Планов, если быть точным… Для начала мы поищем моих стукачей, которые хоть уже кое-что сделали, но явно работают не в полную силу. Придется напомнить им, что деньги и подаренную жизнь надо отрабатывать со всем усердием, а не спустя рукава.
        - Вы точно чувствуете их местоположение, повелитель? - полюбопытствовала Сильвия. - Я, к стыду своему, чую их лишь примерно.
        - У каждого есть сильные стороны и… не очень сильные, - меланхолично ответил я. - Магия поиска не твой конек, тут ничего не поделаешь. Да, я чувствую своих шпионов с точностью до десятка метров. Никуда они от нас не денутся. Следуй за мной.
        Несмотря на то что нахождение обоих агентов не было загадкой, сразу выйти к ним не удалось. Столица вполне оправдывала свое название - была большая и имела целую сеть узких и петляющих улочек. В некоторых кварталах нам не попалось ни одного прохожего, словно те с первыми признаками темноты закрывались в домах и укладывались спать. Эх, мне бы сейчас что-то вроде магического навигатора с картой, который проложит самый удобный маршрут к нужной точке! Мечты, мечты.
        Меж тем незримый след привел нас в откровенные трущобы. В отличие от ранее виденных кварталов здесь жизнь била ключом и, сдается мне, не только по голове, но и по иным частям тела. Наглядным подтверждением тезиса служил тот факт, что нас с Сильвией пару раз пытались остановить откровенно разбойничьи рожи, воодушевленные возможностью выпотрошить карманы и попользовать девочку. Даже шрамы на лице Сильвии их, как я понял, не смущали.
        Уроды, честное слово уроды! Откровенно дебильные рожи, замызганный вид. В их облике самыми пристойными деталями были одежда, короткие ножи, толстые дубинки и шелковые мешочки с песком или солью.
        С другой стороны, возможно, я слишком строг к их внутреннему миру. Ведь даже он имеет право на существование в определенных условиях. Например, в качестве небольшого развлечения для меня и легкого ужина для вампирессы.
        Первая нарвавшаяся на нас пара представляла из себя двух здоровенных амбалов с парой дубин. Каждое из таких орудий производства может разбить голову среднему человеку, просто упав под собственным весом на его череп. А если к ней приложить еще и немалую силу… то башка разлетится, как подгнивший фрукт, пятная все вокруг каплями крови, осколками костей и сгустками мозга.
        К сожалению для громил, они сильно ошиблись, приняв замаскированного охотника за легкую добычу. Вот и были вразумлены вампирессой до полной несовместимости с жизнью. Оба грабителя были ею выпиты, а мертвые тела я превратил в могильный прах, использовав одно из своих заклинаний. Легко, просто, весьма обыденно. Зато нет ни единого следа этих самых нарушителей спокойствия ночного города. Я уж думал, что на этом все закончилось, да и Сильвия была более чем заполнена необходимой ей кровью. Ан нет, активность грабителей в трущобах Шосца просто поражала!
        Следующая встреча состоялась уже на подступах к тому месту, где находились мои шпики. На сей раз искателей легкой добычи оказалось целых пять экземпляров. Сильвия, пребывающая в легкой расслабленности после вечерней трапезы, собиралась было просто и без затей вскрыть им глотки выхваченными из скрытых ножен кинжалами, но тут я ее приостановил.
        Все ж нападающих было пятеро, и столько тел развевать мне не хотелось. Тут дело даже не в расходе маны, а в возможной высокой концентрации остаточной некроэнергии. Излишним будет давать местным поводы для беспокойства. Вот и вышло, что, когда ухмыляющиеся разбойники обступили нас, я активировал «костный паралич». Название, надо сказать, не отражающее суть заклятья, но коли уж закрепилось, то потом ничего не поделать. Его действие начиналось с того, что человек впадал в оцепенение, не позволяющее самостоятельно передвигаться или издавать звуки. Зато мышцы тела начинали жить собственной жизнью. На завершающей же стадии от сокращений и судорог ломались кости скелета. Все… Мучительная, хоть и быстрая смерть.
        - Пошли отсюда, деточка, - проговорил я вампирессе, играя перед нападавшими, которые возможность слышать не потеряли, роль старого шамана. Вот через минуту потеряют вместе с самой жизнью. - Пусть знают, как нападать на безобидных и мирных прохожих, заблудившихся в городе.
        - Повелитель, - поинтересовалась у меня Сильвия, когда мы подошли к трактиру, - почему вы не убили этих людей каким-то из обычных способов?
        - Преподал последний урок в их грязной и путаной жизни. Не люблю стайки этих существ, по ошибке считающихся людьми. Опять же бесследно исчезнувшие в большом количестве разбойники могут навести на определенные ассоциации с нашим прибытием. Опытные и нестандартно мыслящие дознаватели в Шосце наверняка есть. А сейчас… найдут пяток дохлых грабителей со следами довольно обычного, пусть и редко применяемого заклятья. Решат, что идиоты нарвались на одного из множества живущих в столице магов. Копать никто не будет, здесь такое чуть ли не каждый день может произойти, как я полагаю. Слухи о чем-то более-менее понятном сходят быстрее и запоминаются меньше, чем схожие по сути, но наполненные загадочностью.
        Пока я объяснял мотивы своих действий, мы с вампирессой успели дойти до цели, оказавшейся занюханным кабаком, один вид которого безмолвно умолял насчет скорейшего сноса и постройки на этом месте чего-то хоть чуточку более крепкого и пристойного.
        - Помойка! - сморщив носик, высказала свое мнение Сильвия. - С деньгами, которые ты им дал, могли бы и в более приличном месте сидеть. Не только же в этой пародии на трактир разбойники водятся!
        - Каждый выбирает то место, где комфортно себя чувствует. Этим двум комфортно обитать в помоях. Иного я и не ожидал. Я внутрь, а ты останься тут. Подстрахуешь в случае чего.
        - Если кто-то подойдет - действовать жестко?
        - С грабителями да, если почуешь внимание магов или паладинов, то сразу оповещай меня, не предпринимая ничего без приказа.
        Проговорив последние слова, я потянул на себя тяжелую, обитую железом дверь и вошел в полутемное, наполненное сизым дымом от дешевых масляных светильников и плошек со свиным жиром помещение.
        Помойка! Внутри трактир оказался еще более убог, чем снаружи. Запахов я не ощущал, но воображение живо дорисовало кислый смрад от потных, грязных тел, запахи несвежей еды и прочие соответствующие ароматы. Посетители были под стать обстановке: уличные громилы низкого статуса, карманники, мелкие воришки и профессиональные попрошайки. Шлюхи, без которых ни один трактир не обходится, выглядели так, что, по моему мнению, не существовало столько выпивки, чтобы они показались годными к употреблению.
        Отмечая все это, я искал главную свою цель. Вот они, Тос и Атр, сидят в дальнем углу за широким столом, заставленным кувшинами с дешевым пивом. Пара тарелок с обглоданными костями довершали пейзаж стола. Рядом с моими агентами расположились трое незнакомцев - типичная мелкая шпана из трущоб.
        Подойдя к столу и встав напротив знакомых каторжников, я тихим кашлем привлек к себе внимание:
        - Кхе, кхе… Не могли бы вы уделить мне немножко времени, достопочтенные господа?
        - Тебе чего нужно, старые кости? - отозвался один из сотрапезников агентов, явно удивленный непривычным обращением. Конечно же, на сквозивший в голосе сарказм внимания он не обратил из-за хронической тупости. - Иди в другое место выпрашивать подачки. Слухи себе в пасть засунь, мы их не берем!
        - Точно, - заржал его сосед, тип с огромным шрамом от носа к подбородку, развалившим его губы пополам. - Проваливай отсюда. Не сдриснешь, я тебе спину твоей корявой палкой выпрямлю.
        Хм, это он, значит, про мой посох, который изменился вместе со мною. Сейчас в качестве иллюзии на нем вместо черепа торчал небольшой медный шар, а нижний край обзавелся стальным острием. Да уж, забавно хамство человеческое, особенно когда оно сквозит в каждом слове от тех, кто по своей природе полный и окончательный мусор. Сейчас они храбрые, словно высунувшаяся из груды мусора шавка, героически облаивающая прохожих. А цыкнуть на нее, так скроется обратно, повизгивая от ужаса. Однако с этим можно и подождать… немного.
        - Мне нужны Атр и Тос, - продолжал настаивать я, не желая до поры до времени выходить из роли. - Один человек просил передать им сообщение.
        - Что за человек? - поинтересовался Атр, прихлебывая пиво прямо из кувшина и громко срыгивая. - Назвался как?
        - Имя он не сказал, - пожал я плечами. - Зато вид у него очень своеобразный. Сам высокий, с посохом вроде моего, но с некоторыми отличиями, особенно поверху. У него очень хриплый голос, но говорит чаще всего тихо. Носит плащ с глубоким капюшоном, на котором висят амулеты, вот тут и тут.
        Тут я провел рукою вдоль своей одежды, коснувшись черепов и кистей, которые были скрыты от посторонних взглядов иллюзией. Заодно наблюдал, как по мере моего описания Тос с Атром трезвеют на глазах, а их лица становятся мертвенно-бледными. Проняло их, как я вижу, до глубины червивых душ. Тос еще и пальцем коснулся лба, вспоминая об отметке.
        - Что ты лепечешь? - прорычал «четырехгубый», делая попытку приподняться со скамьи. - Я тебе сейчас шею сверну!
        Вот это он совсем зря. Я мог забавляться их угрозами «старику», маску которого я сейчас носил, но прямая попытка напасть… Взмах посохом, и вот уж его острие проводит аккуратный, хирургически точный разрез на шее обнаглевшей шпаны. Рык сразу же перешел в хрипы и бульканье, кровь толчками выплескивалась на стол, заливая кувшин с пивом, блюдо с обглоданными костями…
        - На месте! - истошно взвизгнул Тос, останавливая остальных двух, которым явно не понравилось убийство их приятеля. - Гимбл сам дурак, на авторитетного полез! Тронетесь, мы сами вам пасть порвем. Уважаемый, а что вам просили нам передать?
        - Не тут, - покачал я головой. - Выйдем на улицу.
        Оставшиеся громилы явно стушевались, получив такой отпор от моих агентов. Видимо, те в последнее время несколько приподнялись, используя выданные им деньги. Что ж, это мне только на руку. Спокойно развернувшись спиною к столу, я прошествовал через зал и оказался в темноте улицы. Сильвии, дернувшейся ко мне, приказал оставаться в тени и не показываться на глаза агентам… пока. Кстати, вот и они - выскочили следом за мной так, словно земля дымилась под их ногами.
        - Говори, - потребовал Тос, все еще бледный, с дрожащими пальцами. - Что просили передать нам?
        По моему мысленному приказу к нам вышла Сильвия, появление которой едва не заставило обоих каторжников упасть на грязную землю. Тут сработала и внешность, да и малая толика магии, от которой вампиресса все же не удержалась. Спокойно подойдя к нашей группе, она остановилась в шаге от агентов.
        - Вот это он просил передать в качестве награды за сведения о знающем человеке, - проговорил я, когда глаза обоих шпиков вновь уставились на меня. - По две штуки каждому.
        Я вытащил из кармана четыре жемчужины и передал их Тосу. Когда тот принял их от меня, с трудом унимая тряску своих рук, и передал долю своему напарнику, в дело вступила девушка, резко ткнувшая пальцами в центр лба каждого из мужчин.
        - А это за лень, ведь можно было сделать и больше, - повторила девушка мои слова, переданные по мысленному каналу. - Пока только напоминание - наказание будет жестче.
        Но и этого людям вполне хватило. Активация болевого заклятья заставила обоих агентов беззвучно корчиться несколько минут, взбивая ногами уличную грязь. Сильвия, сыгравшая свою роль, отошла в строну, оставив нас наедине.
        - Простите, - едва прохрипел Атр, когда я остановил действие заклятья. - Мы так больше… не станем. Будем стараться, будем работать. Сильнее, усерднее. Просто так вышло…
        - Говори, что смогли узнать с момента, когда последний раз связывались с ним, - приказал я Атру, когда он смог подняться с земли. - Я буду ушами и глазами повелителя. А при необходимости и его карающей рукой.
        Немного пафоса не помешает, особенно после демонстрации возможностей. На такого рода людей он действует безотказно. Жестокость, патетика, страх… и деньги.
        Вот и сейчас, опасливо посмотрев в ту сторону, куда скрылась вампиресса, оба агента, перебивая друг друга, принялись сообщать новости. Оказывается, нужный человек их послал, причем далеко и по долгому и заковыристому маршруту. Не сразу, а предварительно поговорив, по-видимому прощупывая на предмет того, кому служат эти существа. Ведь воспринимать их как самостоятельные фигуры было бы верхом глупости. Я не уверен, что они и читать-то умеют.
        В общем, тот самый архивариус-библиотекарь, который должен был предоставить сведения относительно храмов Сушироса, судя по всему, опознал в моих агентах каторжников, с которыми мало кто ведет дела. Хотя тут могла быть и иная, не столь явно просматривающаяся причина. Пообещав в следующий их приход сдать субчиков прямо в лапы страже, специалист по древним рукописям захлопнул перед их носами дверь. Естественно, те даже не рыпнулись, потому как охрана в количестве четырех опытных воинов не позволила продолжить знакомство.
        Естественно, после такого провала Атр с Тосом должны были хоть как-то попытаться разрулить ситуацию. Про меня они не забывали, они боялись меня до полного расслабления организмов. Вот и надумали в ближайшее время сколотить небольшую шайку, с которой намеревались заглянуть ночью домой к архивариусу. Те трое, что были мной замечены в трактире, оказались кандидатами на роль налетчиков. Узнав это, я чуть было не расхохотался от всей души - менее подходящих людей найти сложно. Шваль ведь откровенная! Тупы, примитивны, любой мечник с опытом разделает под орех пятерку таких придурков, вооружи их хоть по последнему писку оружейной мысли.
        - Ладно, - кивнул я трясущимся от страха «мужчинам». - Завтра покажете мне дом этого человека, а дальше я сам разберусь. И вот что еще, мне с моей спутницей нужно переночевать, подскажите удобное и тихое место.
        - Можно прямо тут, - ответил Атр. - Хозяин может дать комнату под ночлег. Я договорюсь.
        - Клоповник с блошатником?
        - Нет-нет, - замахал тот руками так активно, что вспомнилась ветряная мельница. - Для чистых господ есть пара комнат. Даже тараканов морят! Стены с коврами, все свежее!
        - Вот и отлично. Но учти, увижу тараканов - порублю на куски и скормлю этим малосимпатичным насекомым и тебя, и трактирщика. А теперь веди нас.
        Подозвав ухмыляющуюся Сильвию, я последовал вслед за агентами в столь непрезентабельный трактир. Надеюсь, что ночлег в его стенах не станет таким уж неприятным событием.
        Глава 6

        Ночь мы с вампиресой провели в одной комнате, действительно оказавшейся не такой уж и убогой. Особенно это было заметно в сравнении с остальными помещениями в трактире. Сон нам не требовался, поэтому свободное время я использовал, чтобы поднатаскать вампирессу по мере сил в тех областях магии, где у нее зияли серьезные пробелы. Разумеется, одна ночь мало что значила в этом плане. Но я хотел максимально облегчить всем своим соратникам дальнейшую жизнь. Ну а знания боевой и защитной магии этому способствовали.
        Честно сказать, была у меня и еще одна мысль: а не полазить ли мне в Тумане в поисках Артаса? К сожалению, пришлось ее откинуть, так как посчитал, что возникшее от перехода в мир Тумана магическое возмущение засекут местные маги. В том, что в городе такие присутствуют, я был уверен на все сто процентов. Столица же!
        И все равно к утру я несколько заскучал. Сильвии требовался перерыв, чтобы основательно и беспроблемно уложить в памяти все узнанное и частично показанное. Так что, когда я почувствовал приближение магической метки Атра и несколькими секундами позже шпион постучался в мою дверь, в голове промелькнула радующая мысль относительно окончания затянувшегося бездействия.
        - Это… - немного замялся агент, косясь то на меня, то на Сильвию. - Можем идти к человечку тому… Только это… как мне обращаться к те… к вам?
        - Посланник, - ухмыльнувшись, произнес я. - Я посланник Безымянного, так и называй меня.
        Вампиресса покосилась на меня, явно не в восторге от незамысловатого прозвища, которым мне придется обходиться некоторое время. Однако ничего не сказала, решив промолчать и оставить без комментариев мои слова. Наверно, сразу в голову ничего не пришло, да и не сочла нужным заострять внимание на мелочах. Хм, а ведь будь на ее месте Клара, та непременно нашла бы лучшее имя или прозвище, да к тому же не преминула бы об этом сообщить. Увы, ее я с собой взять никак не мог. Баньши в городе… Почуяли бы почти мгновенно, а там бы и слетелись и маги, и паладины со жрецами Камирта. Нет уж, такого «развлечения» мне и даром не надо!
        - Пошли, - кивнул я Атру, переминающемуся с ноги на ногу на пороге комнаты. - Покажешь дом этого человека - и можешь быть свободен. Точнее, сможешь вернуться к другим заданиям.
        На улицах было малолюдно, показалось даже, что вчера в потемках тут было намного оживленнее. Интересно, это связано с деятельностью жителей местных трущоб? Обратившись с этим вопросом к своему проводнику, я смог узнать от него более-менее подробную информацию.
        - Так это… - немного удивленно заговорил Атр, - ночью все сделки заключаются, товар скидывается, встречи устраиваются. Днем же, значитца, отдыхать надо или таиться в норах, чтобы пережить налет стражи или гвардейцев.
        - Гвардейцы тут при чем? - спросил я каторжника. - Стражники - понятно, но вот солдаты… да еще и элитных частей. Не по чину им за вами, шпаной мелкой, гоняться. Да и на крупную рыбку их спускают, лишь когда ситуация с криминалом, вами то есть, совсем плоха и грозит бунтами.
        - Стража почти вся куплена, - охотно принялся объяснять шпион. - Дашь деньгу, они и обойдут некоторые места, ничего не заметив. Крупных людей ни за что не тронут, те им помесячно платят, еще незнамо кто у кого на побегушках. А вот нас, тех, кто помельче, тех трясут. Эту… статистику повышают, вот!
        - Со стражей ясно. Обычное дело в большом городе с его особенностями. Откуда появились гвардейцы на этой работенке?
        Из косноязычных объяснений Атра мне удалось многое понять. Гвардейцы, что неудивительно, всегда выворачивали все наизнанку, не пропуская ни одной мелочи. С ними местная уголовщина никак не могла договориться, и оставалось ей только прятаться по своим логовам, молясь, чтобы на сей раз пронесло.
        А вот началось это, с точки зрения представителей криминала, бедствие совсем недавно. Как оказалось, инициаторами подобных жестких действий выступили не руководители стражи, погрязшие, кстати, по самые уши во взятках, не титулованная знать и даже не сам король. Инициатива исходила от жрецов Камирта, которые, по их словам, «печалились душой от непотребств, чинимых разбойным людом». Вот только
«печалились» они довольно своеобразно. Пришлось уточнять более подробно. Атр сам почти ничего не знал, но кое-какие слухи принял к сведению. Немногие, кого жрецы отпустили, перед этим допросив, намекали, что свободой обязаны согласию сотрудничать. И сотрудничество никоим образом не касалось стандартных делишек уголовной братии. После «бесед» со жрецами отпущенные начинали живо интересоваться всем связанным с тайными культами, сектами и тому подобными делами.
        - Фильтр! - шепнула мне на ухо вампиресса. - Хотят избавиться от всех, кто может представлять хоть какую-то угрозу. Странно, что наши два урода не попались.
        - Мелкая рыбешка. Сбор информации начали с крупных фигур, а до дна еще не докатилось. Но докатится, это могу гарантировать, зная энтузиазм этой банды. - Секунду помедлив, я спросил у Атра: - И часто у вас такие облавы? Многих действительно серьезных разбойничков взяли?
        - Почитай что кажный день, - почесал затылок шпик, усердно собирая скудное количество мыслей в своей башке. - Многих хватали. Даже самих господ «ночных королей» пощипали.
        - «Ночных королей», говоришь… Что за экзотическая фауна?
        - Ась?
        - Что за люди, спрашиваю, - усмехнулся я. - Разбойнички с большим авторитетом или что иное?
        - А-а… - утешился Атр, получив понятный вопрос вместо того, где смысл исчезал из-за неизвестных ему слов. - Вожаки крупных банд, не очень крупных, но хорошо вооруженных и опытных. Те, кто денежные ящики вскрывает. Сейчас «ночные короли» из особо серьезных ушли… Не из Шосца ушли, а с улиц. Часть из подземелий работать стала. Туда стража не сунется, побоится. Гвардейцы, те слабо знают пути. Им время нужно.
        Теперь ясно. «Ночные короли» - это аналог «законников» в родных краях. Что ж, если эти типусы сматывают удочки, залегая на дно, сворачивая часть операций, то дела у господ уголовников совсем тяжелые. Что называется, попали под чужую раздачу! Жалко мне их не было, но некоторые смутные идеи в голове зашевелились.
        Меж тем Атр начал ныть относительно того, что многих его коллег не только отправили в места не столь отдаленные, но и вовсе повесили в массовом порядке, после чего зарыли, словно бешеных собак. Что ж, этот факт тоже можно отложить в памяти на предмет будущего возможного использования. Место, где похоронили много людей после насильственной смерти, приобретает особенные свойства. А если еще и покойники не блистали при жизни послушанием и благонравием, то и вовсе отличные перспективы просматриваются. Надо только узнать точное месторасположение захоронений. Потом как-нибудь.
        Пока я в голове прокручивал планы, в том числе и по использованию кладбища с преступниками, наша компания дошла до нужного дома.
        - Это здесь, - кивнул мне на каменное двухэтажное здание Атр. - Отсель нас выгнали и пригрозили стражей.
        Дом смотрелся внушительно и важно. Высокий, в два этажа, сложенный из камня. В стенах второго этажа - первый едва виднелся из-за высокого забора, увенчанного стальными остриями, - арочные окна, закрытые витыми коваными решетками и рамами с разноцветными стеклами. Крыша двухскатная, но не очень высокая и покрыта красной, словно огонь, в котором она обжигалась, черепицей.
        - Богатей тут живет, - завистливо вздохнул шпик. - Денюжки у энтого хмыря водятся. А сам всякой чушью занят, бумагами там, которые крысы погрызли…
        - Нам нужны только знания, - хмуро проговорил я и подошел к сплошным деревянным воротам, обитым медными полосами. - Его деньги мне без надобности. Все - ты довел нас до места, а теперь иди прочь. Кто-то из вас двоих обязательно должен быть в том трактире.
        Атр смылся практически мгновенно, юркнув в узкий переулок. Похоже, стремился как можно быстрее исчезнуть с глаз моих и Сильвии. Чувствовал, что его присутствие вызывает волну слабо контролируемого омерзения. Вот и хорошо, воздух чище!
        Мы остались вдвоем с вампирессой, и теперь можно было переходить к главному - к визиту в дом нужного нам человека. Надеюсь, к нам он будет более благожелателен, тем более что его можно и деньгами умаслить. Да и кое-какими знаниями, если он именно до них охотник. Так что… Как бы то ни было, а минут пять пришлось стучать деревянной колотушкой, висевшей на воротах, прежде чем послышались негромкие шаги.
        - Кто? - Голос был сух и немного недоволен.
        - Гости к господину… владельцу этого дома. - Короткая заминка осталась незамеченной вопрошавшим, а я поставил себе жирный минус в актив на предмет того, что не спросил у Атра имя «господина». - Есть очень интересные сведения, которые его заинтересуют.
        Щелкнула задвижка, но ворота остались запертыми. Зато в них на уровне лица человека среднестатистического роста отворилось небольшое окно, через которое нас подвергли тщательному визуальному осмотру. Видимо, посчитав, что дряхлый старик и молодая девушка большой угрозы не представляют, охранник захлопнул окошко и открыл створку ворот.
        - Проходите, - хмуро произнес он, стоя в метре напротив нас. Меч на поясе выглядел очень даже ничего, но руки были далеко от рукояти. - Мастер Талл встретит вас у себя в кабинете. Вас проводит мой напарник, который ожидает возле дома.
        Я кивнул парню, показывая, что мы его поняли. Тот, в свою очередь, закрыл ворота, на всякий случай еще раз осмотрев улицу. Осторожность похвальная, сразу видно профессионала. Держа стража в поле зрения, я и вампиресса тронулись по узкой, посыпанной гравием дорожке в сторону дома. Всего лишь два десятка шагов пришлось нам сделать, чтобы пересечь крохотный сад, засаженный низкими, но неимоверно густыми и колючими кустами. Нечто вроде знакомых мне роз, но пониже и без цветов. Хотя, может, просто для них еще не сезон, но ведь и бутонов не видно?
        Возле входа в дом нас ждал еще один крепкий молодой мужчина лет тридцати, точная копия открывшего нам ворота. Этот был еще и бронирован - кожаный жилет с несколькими пластинами из тонкой стали на животе и по бокам, защищающими уязвимые места. Против меча или топора защита так себе, спасет лишь от скользящих ударов, но от кинжала или ножа вполне себе сойдет. В отличие от первого стражника этот отдал предпочтение заткнутому за пояс одноручному топорику, который при желании и метнуть можно было. Дополняла вооружение перевязь с метательными ножами. Судя по перебитому носу и куче мелких шрамов вдоль бровей, охранник прошел суровую школу жизни.
        - Мастер ждет вас, - произнес парень, как только мы остановились возле него. - Только оставьте свое оружие и предметы, которые можно использовать в таком качестве.
        Произнеся последние слова, охранник ткнул пальцем в мой посох и ритуальный кинжал, который сейчас имел вид невзрачной грубо кованной железяки с лезвием в ладонь длиною и рукоятью из просмоленной веревки. А вот хорошо спрятанные кинжалы Сильвии ему в глаза не бросились, что несколько порадовало. Приятно осознавать, что моя верная соратница умеет хорошо скрывать оружие под не предназначенной для подобного одеждой.
        М-да, оставлять указанные стражем предметы совсем не хотелось. Не оттого, что боялся остаться без оружия или опасался за их сохранность. Эти вещи, особенно посох, почти что часть меня, - немедленно прилетят ко мне, как только я того пожелаю. Другое дело, что иллюзорный облик с них слетит, как только выпущу их из рук и удалюсь на несколько шагов. Дураком надо быть, чтобы не заметить изменений, которые произойдут с кинжалом, а особенно с посохом. Череп-навершие, имеющий свойство время от времени скалиться и лязгать зубами, позвонки по всей длине древка, да и острие, от которого веет жутью иного мира. Тут и дурак неладное заподозрит, а охранники дураками не выглядели. Придется импровизировать.
        - Ой, вы нас простите, - наивно-невинным голоском защебетала Сильвия, повинуясь моему мысленному приказу. - Конечно, мы все оставляем вам под охрану, ведь с посохом и ножом моего дядюшки ничего не случится, так? Такой охранник, как вы, просто не может делать свою работу плохо! Мастер Талл плохих к себе не возьмет, у мастера все отличное и охрана самая надежная, а сам мастер сейчас где? Проводи нас, пожалуйста.
        Сильвия, включив свое вампирское обаяние на полную катушку, старательно промывала мозги охраннику. Магия вампиров особенная, с ней могут обращаться только они, зато в качестве инструмента влияния она более чем подходит. Сейчас Сильвия использовала наиболее мягкую разновидность влияния - воздействие ауры вампира на ауру живого существа. Охранник, запутавшийся в потоке бессмысленных слов и потерявший контроль над возможностью четко и здраво размышлять, указал рукою на второй этаж и сам пошел вперед, указывая нам путь. Сильвия бросила на меня довольный взгляд, словно спрашивая, правильно ли и успешно все сделала.
        - Молодец, - похвалил я вампирессу по каналу связи. - Вполне успешно и четко справилась с задачей сбить охранника с толку, чтобы он потерял интерес к моим предметам. Продолжай поддерживать частичный контроль, чтобы объект не опамятовался и не заподозрил чего-то неладного.
        В кабинет мастера Талла вела толстая деревянная дверь с обилием позолоты и украшенная резьбой. Произведение искусства, с какой стороны ни посмотри. Эх, снять бы ее да уволочь… Да только куда? Сам я пока как перекати-поле, даже из Башни пришлось резво валить, опасаясь за сохранность собственной мумифицированной шкуры. Так что обзаведение красивыми вещами придется отложить до лучших времен.
        Когда мы подошли к той самой двери почти вплотную, Сильвия отправила попавшего под ее влияние парня обратно на первый этаж, и только после этого я толкнул дверь кабинета. Крайне нежелательно было демонстрировать хозяину дома несколько необычное и подозрительное поведение его охранника.
        Внутреннее убранство комнаты можно было охарактеризовать одним словом - роскошь, хотя и не безвкусная. Видимо, хозяин не отличался скромностью и хотел постоянно видеть вокруг себя дорогое убранство. Ну и заметна самая малость работы на публику - ошеломлять своих гостей и возможных клиентов тоже немалого стоило.
        А вот и сам хозяин. Мужчина лет пятидесяти с хвостиком, чуточку грузный, но толстяком его называть я бы не стал. Седина в волосах, чисто выбрит, глаза человека, привыкшего если не к власти, то уж точно к уважению со стороны власть имущих. Из оружия лишь богато украшенный короткий кинжал на поясе. Похоже, тут проявились и уверенность в охранниках, и привычка к тому, что откровенная шваль сюда соваться не рискует.
        Наше появление немного удивило его, на лице проскользнула тень непонимания.
        - А где мой охранник? - недовольно поинтересовался Талл, сидевший в кресле и укрытый до пояса шкурой зверя. - Странно, он не должен был пропускать вас сюда, не войдя вместе с вами.
        - Он проводил нас до вашего кабинета и спустился вниз, - спокойно ответил я. - Мастер Талл, у меня к вам деловое предложение. Благодаря ему мы можем стать полезными друг другу. Согласитесь, взаимовыгодные сделки не столь частые гости в нашей жизни. Грешно их упускать без крайне веских на то оснований.
        - Что за предложение? - полюбопытствовал тот и немного подался вперед.
        Жесткий, уверенный в себе, в голосе сквозит надменность. Не рохля, такой не растечется бесформенной массой при попытке надавить. М-да, такого нужно заинтересовать, убедить в необходимости принять предложение. А как?
        - Я не могу на него воздействовать, - мысленно ответила девушка в ответ на столь же беззвучный мой приказ подавить волю собеседника. - У него сильный амулет от ментальных атак. Очень сильный! Я удивлена, что не магу такое разрешили приобрести. Сложный, многофункциональный, там могут быть разные чары заложены.
        - На всякий случай будь начеку.
        Не самая лучшая ситуация. Магическое воздействие отпадает, незаметно сделать финт ушами не получится. Значит, придется все налаживать по старинке, уповая как на деньги, так и на любопытство собеседника. Информации я много могу предоставить, причем отнюдь не из числа запретной. Ну а деньги… Есть и золото, и драгоценности - тут зависит от того, что этот самый Талл предпочитает.
        - Я слышал о вас много хорошего, мастер Талл, - начал я издали, как и полагается в таких случаях. - Специалиста по древним временам найти сложно, особенно такого, который с великим тщанием подходит к этому деликатному делу, всегда полному тайн и загадок.
        - Мои исследования и собранные данные высоко оценены очень важными людьми, - напыжился Талл, проглотив точно отмеренную порцию похвал. - Рад, что слухи обо мне равны действительности.
        - Именно поэтому мы и пришли к вам, почтенный. Не стоит обращать внимания на внешность, порой блеск золота и сияние самоцветов лишь мешают в дороге. Поверьте, ваши труды будут оплачены в полной мере - ценностями материальными или же духовными. По вашему личному пожеланию и после предварительного ознакомления.
        - К делу…
        - До меня и моей спутницы дошел один слух, и я надеюсь, что и тут нас не обманули… Вас рекомендовали как специалиста еще и по определенным религиозным течениям.
        Талл заворочался в своем кресле, на лице проступил интерес, смешанный с легкой подозрительностью.
        - Какое течение вас интересует: зверобоги, обрядники с их шаманами или совсем уж далекие времена с чересполосицей многочисленных культов?
        - Я неплохо осведомлен насчет обрядников, так что они не входят в список тех, что интересны мне. Зверобоги… Знания о них стоят определенного вознаграждения, и, если договоримся, я непременно куплю у вас некоторые сведения о них. Основной же интерес лежит не во тьме веков и даже не в экзотический верованиях. Дело в том, что мне как исследователю понадобилась кое-какая информация относительно темного бога, Сушироса. Сами понимаете. В открытом доступе сведения о нем крайней скудны и…
        - Тебя послали те оборванцы, что недавно приходили ко мне? - ощерился собеседник. - Или ты сам их ко мне послал?
        - Да, это были мои люди, - согласился я. - Поэтому приношу извинения за их примитивность и возможную назойливость. Городское дно, иначе не скажешь. Зато в качестве курьеров годятся, поскольку пронырливы, как крысы, и умеют вынюхивать нужную информацию.
        - Возможную назойливость? - возмущенное фырканье Талла прервало меня чуть ли не на полуслове. - Эти каторжники мне попытались угрожать! Вам двоим это дорого обойдется, придется дополнительный процент за беспокойство взять. И это не обсуждается!
        - Пусть будет так. Как я говорил, вознаграждение вам будет солидным и при полном успехе дела разноплановым, но неизменно радующим взор и душу. Главное, чтобы я остался доволен полученными сведениями. А они у вас наверняка есть, не могут не быть.
        Слегка удивленный моей покладистостью относительно гонорара, Талл посмотрел на нас более пристально. Потом еще пристальнее, как только заметил, что я достал из кармана пригоршню жемчуга с вкраплениями самоцветов. Их я, честно говоря, срезал с одежд жрецов, да и в их карманах много чего ценного с финансовой точки зрения завалялось. Забавно будет, если на ценности святош купить оружие против них же. Просматривается в этом гримаса черного юмора и легкого цинизма, к которым я испытываю давнюю и непреходящую симпатию.
        - То, что сейчас в моей руке, может быть первым платежом, мастер Талл, - улыбнулся я, ссыпая драгоценности обратно в карман. - Надеюсь, вы готовы меня выслушать?
        - Вне всякого сомнения! Но… не о всяких темных богах можно говорить даже тайно. Какой интересует вас?
        - Суширос… Его храмы особенно.
        Вы видели когда-нибудь человека, который встопорщенного ежика проглотил? Лично я не имел такой возможности, зато уверен, что он был бы похож на мастера Талла после того, как он услышал имя интересующего меня бога. Побледнел, стал хватать ртом воздух. Руки вслепую зашарили по подлокотникам кресла… И куда только девалась прежняя важность вкупе с напыщенностью и уверенностью в себе?
        - Я… я…
        - Еще разок, почтенный, еще один заход, и у вас непременно получится поговорить менее эмоционально и более содержательно, - попытался я подбодрить разволновавшегося знатока древней истории. - Не стоит так волноваться, это и для здоровья не слишком полезно бывает. Мне всего-то и нужно, что немного информации. Ничего сверхъестественного, обычные сведения о не совсем обычной области знаний. А она у вас есть, вне сомнения. Ну а коли вы беспокоитесь о разглашении интереса, то тут тоже могу предоставить гарантии. Обычное любопытство ученого с моей стороны не должно вызывать столь бурной реакции.
        - Я… могу кое-что предложить, - с трудом выдавил из себя мастер Талл, чуток пришедший в себя от не до конца мною понятого нервного потрясения. - Оставляешь мне половину тех драгоценностей и уходишь. Я взамен никому не сообщаю о твоей просьбе сутки. Это щедрое предложение с моей стороны.
        Издевательский смех Сильвии прокатился по комнате, эхом отражаясь от стен. Вампиресса искренне забавлялась ситуацией, ничуть не желая скрывать естественный душевный порыв. А вот Талл снова хватал ртом воздух, на сей раз уже не от испуга, а от злости. Кажется, он действительно был уверен, что его предложение будет воспринято нами как великая милость.
        - Что ж, не столь уже почтенный мастер Талл, значит, мы с вами не договорились, - вздохнул я. - Ну да это ваше дело. Не хотите прилично заработать и новые знания получить, так я настаивать не стану. Что же до вашего, с позволения сказать, предложения, то оно явно сделано во временном помрачении ума, а потому не может рассматриваться иначе, как крайне неудачная шутка. Здесь наш разговор окончен, а мы со спутницей вынуждены распрощаться с вами. Провожать не затрудняйтесь, дорогу до дверей сами найдем.
        - Ты меня не понял, старик! - заорал Талл, вскочив на ноги. - Или ты платишь мне за молчание, или я зову охрану, которая сдает тебя жрецам. Они рады будут с пристрастием допросить того, кто вынюхивает сведения о Суширосе - детище Тьмы и зла. А твою шлюху тоже заставят быть сговорчивой. Мешок на голову наденут и познакомят. С определенными частями своего тела. Фигура у нее ничего, в отличие от лица.
        Сильвия с виду осталась равнодушной, но до меня донесся шквал эмоций, что сейчас бушевал у вампирессы в душе. Хм, если этот дурик переживет встречу со мною, то этот день будет у него последним. Сильвия отомстит обязательно. Только мой прямой запрет остановит ее, но стоит ли ее останавливать? Сильно сомневаюсь.
        - Послушайте, - попробовал я последний раз решить проблему к взаимной пользе, с трудом сдерживаясь, чтобы не ухватить хама за горло. - Я уже говорил, что не все столь просто, как может показаться. Вам не стоит, во-первых, орать, а во-вторых, пытаться угрожать мне и тем более девушке.
        Вон оно как! Я заметил тонкий шелковый шнур, отходящий от кресла к стене, где он терялся в невидимом за обивкой и гобеленами отверстии. Сигнализация, как я понимаю, была уже приведена в действие, потому что гобелен еще чуточку колыхался от чересчур сильного рывка шнура. Остается лишь выяснить, кому он подал сигнал. И правда, кому?
        - Сильвия, он подал сигнал, - усмехнулся я. - Встречаем гостей, но без специфики!
        Таиться не было причины: я уже слышал грохот кованых сапог по паркету. Магия? Немного, в пределах разумного, справиться вроде бы не составит труда. Я ударил посохом об пол и выкрикнул фразу, снимающую маскировку - телесную, но не относящуюся к ауре. Личина старого шамана спала, я оказался в уже привычном для себя облике мертвого некроманта, лича.
        При виде лича, распространяющего вокруг себя волну ужаса, который заставляет и бывалых закаленных воинов постукивать зубами от избытка эмоций, у мастера Талла подкосились ноги, и он рухнул обратно в кресло, всем своим видом напоминая раздавленную паровым катком жабу.
        А вот и гости! Охранники пожаловали в количестве двух штук, явно не понимающие, с кем им придется иметь дело. Зато стоило им увидеть мое «милое личико», как один из них застыл на месте, другой же хоть и изрядно побледнел, но мигом метнул свой топор, целясь аккурат мне в голову.
        Уклоняюсь, даже не ставя магическую защиту, в то время как вампиресса, всегда готовая свернуть кому-нибудь шею, начинает действовать. Вначале последовал бросок к первому, едва только начавшему выходить из ступора охраннику. Пропустив над головой медленный, какой-то вялый рубящий удар меча, она взмахнула голой рукой, не утруждаясь тем, чтоб извлечь из ножен скрытые под одеждой кинжалы. Движение для человеческого взгляда было незаметным из-за огромной скорости, но вот я сумел различить, как ее указательный палец с вытянувшимся когтем погрузился в шею парня под левым ухом и вышел с другой стороны.
        Оружие выпало у нападавшего из ладони, которой он попробовал закрыть страшную рану, но даже не успел донести до шеи, как поток багряной крови плеснул наружу. Стон, переходящий в бульканье, шорох сползающего по стене тела…
        Второй охранник, тот самый, что бросил в меня топориком, уже понял, что дело швах, а помирать не хочется, из-за чего и ломанулся даже не к двери, а в сторону окна. Умно, но шансов было все равно не так много. Расшалившаяся Сильвия показала, что она не только пальцами шеи протыкает, но еще и кинжалами хорошо владеет, используя их в качестве метательного оружия. Похоже, кинжал перерубил позвонок - у тела подкосились ноги, и оно с грохотом рухнуло на пол всего в каком-то метре от желанного окошка.
        - Это все?
        - Ни в коем случае, - ответил я на вопрос девушки, прислушиваясь к своим ощущениям. - Это всего лишь простые стражи, сигнал был подан не им, хотя и они его услышали. Мы правильно сделали, что не использовали магию.
        - Не понимаю…
        - Они идут, Сильвия, считая нас просто людьми. Иначе могли бы скрыться. Приготовься, уже рядом. И не задень Талла, - подмигнул я вжавшемуся в кресло человеку, - он нам еще пригодится.
        Тихий скрип - и вот прямо в стене открывается доселе незаметная дверь, откуда с резвым топотом вываливается пятерка, пожалуй, уже знакомых гвардейцев. Действительно, ведь во главе боевой группы маячит знакомая рожа. Жрец Камирта! До чего же они успели мне надоесть!
        - Так-так-так! - радостно потирая руки, заворковал жрец, как будто увидел перед собой что-то очень нужное и полезное, в то время как гвардейцы быстро и слаженно заняли оптимальные позиции для атаки. - Кто к нам пришел, какие нелюди удостоили чести видеть их… Вампир со шрамами на лице и лург. Магия… ниже среднего, использовано лишь ускорение и попытки воздействия на разум. Амулет мастера Талла цел. Значит, лург так себе. Допросить хочется… Сдаешься, грешное создание?! Обещаю быструю и безболезненную смерть, да и словечко перед Камиртом за тебя замолвлю, мук посмертных меньше перенесешь.
        Словоохотливый попался человек… так и хочется, в свою очередь, подопрашивать с пристрастием. Но надо пользоваться моментом и убивать. Да так, чтобы не признали именно моего присутствия в городе. Этот конкретный тип принял меня за лурга, а Сильвию за юную, не слишком сведущую в магии вампирессу. Почему? Да как раз из-за отсутствия следов магии. Чары личины скрывали мою ауру, а Сильвия, по собственной инициативе, как я понял, скрывала свои возможности. Вот и получилось выманить жреца с его солдатами на верную смерть.
        - Бей!
        Отданная вампирессе команда послужила началом второго раунда схватки. И пусть теперь противник был посерьезнее, но все так же имелась недооценка наших возможностей. Ну не ожидал жрец, положившийся на собственные силы и амулеты гвардейцев, что парочка, столь скромно оцененная им, буквально взорвется каскадом заклятий.
        Выпад посохом, словно копьем… Достал! Один из гвардейцев, стоявший слишком близко, не подумал, что череп-навершие не просто украшение, а вполне себе опасное оружие. Клацанье зубов - и вот грудина воина проломлена, а точнее, прокушена. Там, где должно было находиться сердце, - лишь кровавый кратер, плачущий густыми красными слезами.
        Выстрел триплетом. На сей раз я не собирался рисковать чем-либо, жрец нужен был только и исключительно мертвым. Иные варианты не рассматривались. Все три дротика пошли в цель, пронзив тело не в меру говорливого жреца где-то в районе сердца. Ну а активированное им за мгновение до попадания дротиков заклятье удалось перехватить, пока оно еще не развернулось в полную силу. А могло бы натворить дел… Жрец пытался ударить «сияющей линзой» - жреческими чарами, позволяющими стегнуть врагов пучками концентрированного света. «Линза» сильна и сама по себе, но для вампиров это одно из наиболее неприятных заклятий. Впрочем, хотел, да не сумел!
        С остальной четверкой развлеклась Сильвия… Точнее, почти уже развлеклась. Пока она своим кинжалом и подобранным с пола мечом со вкусом разделывала на запчасти сначала опрометчиво бросившуюся на нее парочку, а потом еще одного, малость замешкавшегося, последний оставшийся вне зоны нашего внимания преподнес неприятный сюрприз. Упав на одно колено, он достал висевший у него за спиной небольшой арбалет и, словно на стрельбище, загнал болт прямо в объемистую тушку мастера Талла.
        Сначала я не придал этому особого внимания - ну помер Талл, так и ничего страшного. Потом подниму да расспрошу во всех подробностях. Только и сделал, что наслал на стрелка заклятье паралича. Но через пяток секунд я понял, что выстрел гвардейца оказался критическим для всего нашего плана. Амулет на шее Талла активировался, самоуничтожаясь и… выжигая мозг своему уже мертвому владельцу. То же самое произошло и со жрецом, будь он неладен! А вот трупы гвардейцев остались целыми и относительно невредимыми - похоже, они не знали ничего такого, из-за чего стоило беспокоиться.
        - Нас переиграли, повелитель…
        Я только и смог, что проворчать нечто нецензурное и не слишком разборчивое. Вампиресса была права, нас переиграли. Мы были не в проигрыше. Но и выигрыш, вильнув хвостом, ушел из наших рук. Печально.
        - Что будем делать дальше? Может, попробовать все же воскресить останки?
        - Мозг выжжен напрочь. При всем желании не получится, - скривился я. - Все тайны, которыми владел Талл, умерли вместе с ним. Нам только и остается, что допросить гвардейца и попробовать покопаться в библиотеке покойного. Может быть, что-то и удастся найти, хотя на твоем месте я бы сильно на это не рассчитывал.
        - Но мы все равно попробуем! - с радующим меня упорством заявила вампиресса. - Больше в доме никого нет, мы можем без проблем допросить этого… Снимите с него паралич.
        Это было самым простым из всего. Один жест - и пожалуйста, гвардеец зашевелился, жалобно охая при попытке двигаться. Попробовал было протянуть руки к оружию, благо один из кинжалов лежал неподалеку, но сразу же получил пинок в брюхо от Сильвии, а заодно и угрозу:
        - Лежать! Иначе потроха свои выплюнешь! Говори, кто вас сюда направил?
        - Вайн… - закашлялся тот. - Вон он лежит, жрец Камирта.
        - Причина?
        - Нам приказали. Гвардия временно подчиняется жрецам и паладинам. Мы ищем тварей Тьмы и их пособников. Таких, как вы… Больше ничего от меня не узнаете.
        - Под пыткой говорят многие, - деловито заметил я. - Ты не маг, а значит, и средств противостоять нет совсем. Лучше скажи сразу и избавь себя от страданий, а нас от потраченного зря времени.
        Гвардеец издевательски рассмеялся нам в лицо, прежде чем ответить:
        - Я не скажу хотя бы потому, что ничего не знаю. Можете резать на кусочки, в моей памяти ничего нет. Нет, понятно вам?!
        - Он не врет, повелитель, я это чувствую…
        - Верю. Но кое на какие вопросы он все равно сможет ответить. Хотя бы на один. Ты не тупой новобранец из деревни и не пропившийся стражник с базара, это я вижу. Ответь, что творится в последнее время у жрецов, и тогда, клянусь, умрешь тихо и без мучений.
        - Сделка… - издевательски ухмыльнулся смертник. - Они ищут! Я не рассказываю тебе ничего, что ты не смог бы узнать, заплатив пару золотых здешним разносчикам новостей.
        - Продолжай! Кого ищут?
        - Не знаю. В наше королевство съезжаются паладины, один за другим. Говорили о какой-то экспедиции, которая ничем не закончилась. Теперь они едут сюда. От храмов Камирта исходит ощутимая и простыми людьми сила. В главный храм - ты должен знать, что он не в Шосце, - стекаются паломники, а жрецы говорят, что Камирт в скором времени явит свой лик, грозный и праведный.
        - Хорошо, пока все логично. И напоследок вопрос про амулеты, которые носили Талл и этот ваш жрец. Откуда они и для чего?
        - Паладины раздали всем, кто важен или имеет важные сведения. Защита от некромантии, они уничтожают мозг, - губы гвардейца искривились в усмешке. - От них тебе ничего не добиться, странный лург. Все, больше ничего не знаю.
        - Я не лург, а лич, мертвый некромант. В остальном - верю.
        Кивнув в знак согласия, я слегка дунул в лицо гвардейца. Секунда… жизнь ушла мгновенно, равно как и душа вылетела, отправляясь в иные миры. Обещания я всегда держу, этот человек даже понять не успел произошедшее с ним.
        - Паладины стягивают силы в ударный кулак. - Глаза Сильвии пылали неугасимой ненавистью. - Промахнулись один раз, но ищут возможность ударить снова. Повелитель, теперь они воспринимают вас… всех нас как серьезную угрозу. Чертоги богов, неудачная попытка отбить тело предводителя, потом Тиберикум… У них нет выбора, власть может и уйти, как вода сквозь пальцы. Боги, которых раз за разом макают рожей в навоз, могут потерять идущую от верующих силу. Смех убивает власть.
        - Ты всегда была умной девочкой. А сейчас… найди в доме какую-нибудь лохань с водой и приведи себя в порядок. В таком виде на улицу соваться проблематично. На тебе крови, как будто специально в ней плавала!
        Вампиресса согласно склонила голову в поклоне и удалилась на поиски ванны или запасов воды. Пока она умывалась и замывала одежду, я рылся в шкафах, быстро просматривая книги и различные записи. За полчаса я смог бегло пролистать все доступные источники информации, но нужных не нашел. Был только один древний трактат о Суширосе, где находились интересующие меня вещи. Увы, там все было настолько приблизительно, что тоска брала. Взгляд зацепился лишь за одно название - Грозовое ущелье. Но вот где оно такое водится, я понятия не имел.
        Попытался было поднапрячь Сильвию, к тому моменту уже успевшую привести себя в порядок, но и тут дело успехом не увенчалось. Девушка первый раз слышала о подобной местности, что удручало. Плохо! Ведь она говорила, что хорошо ориентируется здесь, да и с географией всегда дружила.
        - Это может быть не официальное название местности, а близкое к здешнему фольклору, - подумав, выдала дельную мысль моя спутница. - Надо будет потом у местных расспросить. Но не у представителей городского дна и не у крестьян - они, кроме своих кабаков или родимых огородов, вряд ли чем-то интересуются.
        - Попробуем, это обязательно. И трактат я с собой заберу, и вот эти три книжки, там кое-что интересное по структуре магии есть. И…
        - Повелитель!
        - Что такое? - спросил я, почувствовал в голосе Сильвии требовательные нотки.
        - Вот ЭТА книга-карта может нам помочь. - Вампиресса держала в руках даже не книгу, а какую-то смесь атласа и каменной плиты. Весил атлас килограммов десять. - Здесь описания подземелий Шосца с давних времен и заканчивая нынешними. Уникальный труд. И какие же глупые люди среди советников короля, раз позволяли в доме обычного, по большому счету, человека держать ТАКОЕ!
        - Поясни, но без накала эмоций.
        - Да все же очевидно! По полузабытым ходам можно проникать почти в любую часть города, появляться из-под земли и исчезать там же. Сказка для тех, кто пожелал бы устроить в Шосце панику. Особенно во время возможной осады города или запланированных диверсий. Если не будем сами устраивать диверсии, можно подрядить наемников. Нам это непременно пригодится. Думаю, что вы не поскупитесь на такое важное дело, я в этом уверена!
        - Ты права. Покажем еще и нашим шпионам, вдруг что полезное добавят. Они хоть и мерзки и противны, но кое-что о нынешних подземельях знать могут. И вот если частица сведений совпадет, тогда эта книга и впрямь будет поценнее всякого золота или каменьев. А сейчас надо уходить. Но так, чтобы следов поменьше осталось.
        Да, уходить надо, но неприятный осадок остается. Этот мастер Талл наверняка знал про Сушироса и примерное расположение его храмов. Знал, тут сомневаться не приходилось! Вот только все данные хранились у него либо в голове, либо в каком-то тайнике, до которого теперь не добраться. На практике не добраться, потому как в теории можно обыскать дом от подвалов и до чердака. Только времени у меня на это нет, через несколько часов максимум о здешней бойне станет известно если и не всем горожанам, то уж заинтересованным лицам точно.
        В некотором сомнении я посмотрел на трупы, но от мысли поднять их в виде зомби и таким образом ускоренно перерыть весь дом отказался. Не хватало еще, чтобы тут почуяли некромантию во всей красе! Ведь гарантии успешных поисков у меня не было, совсем не было. К тому же у меня в Шосце и другое дело есть, лишь немногим менее важное. Нет, конечно, мои опасения могут и не подтвердиться, но рисковать не хотелось.
        - Мой давний приятель говорил, что все концы надо прятать в воду, - сказал я вампирессе, ожидающей моего приказа насчет дальнейших действий. - Воды нет, но есть огонь - иная, но столь же в таких случаях полезная стихия. Из пламени хаоса зародилось, в пламя же и уйдет…
        - Палить сразу?
        - Нет, конечно. Отложенным вариантом. Пусть полчаса пройдет с того момента, как мы покинем это место. И несколько очагов возгорания, но чтобы подозрения не вызвало. Печка там на кухне, камин в кабинете, такие варианты лучше всего подойдут. Ну и чтобы пламя очень быстро распространилось. Ай, не мне тебя учить, ты у нас девочка умная, сообразительная. Только вот еще один аспект.
        - Вроде бы мы с вами все сделали.
        - Не о том речь. Внешний вид у тебя немного страдает. Одежда в порядке, но мокрые пятна видны. Найдешь какой-нибудь темный плащ да в него и закутаешься во избежание лишних любопытных взглядов. Все понятно? - Дождавшись подтверждения, я резюмировал: - Тогда быстро ищи плащ, готовь все к отложенному пожару - и уходим. Пора.
        Плащ нашелся быстро, простенькая магия тоже не доставила особых проблем. Так что уже через десять минут мы с Сильвией покидали оказавшийся столь негостеприимным дом, которому в скором времени предстояло превратиться в груду горелого и расплавленного хлама. Там же оставались и тела тех, кто пытался встать на нашем пути.
        Зато была и добыча, пусть не такая важная, на какую я изначально рассчитывал. Указание пути, по которому предстояло двигаться дальше, а заодно и совершенно неожиданный, но могущий оказаться полезным трофей - карты подземелий Шосца с подробными пояснениями. Посмотрим, как это сможет нам помочь.
        Глава 7

        С Атром и Тосом мы встретились в том самом трактире, где я приказал находиться кому-либо из них, ожидая нашего с Сильвией возвращения. Оказалось, они оба ждали меня. Судя по напряженным лицам и меняющейся ауре, их очень волновала результативность моего визита к мастеру Таллу, ведь от этого зависела и их дальнейшая судьба.
        - Что ж, - проговорил я, когда мы вчетвером закрылись в угловой комнате, подальше от ненужных глаз и ушей. - Если вас запомнили возле дома этого человека, то стоит лечь на дно. Наша беседа прошла непродуктивно и закончилась фатально для противоположной стороны.
        - Э-э, - протянул Атр, собираясь с решимостью, - господин Посланник, вы их убили? Талла и охрану, так, значитца?
        - Получается так, - кивнул я в ответ. - Вот поэтому и стоит тебе с приятелем меньше показывать нос в ненужных местах. Мало ли где вас смогли запомнить после первого посещения или же Талл сообщил страже описание… не стоит рисковать.
        - Это… мы спрячемся, - пробормотал Тос. - Есть у нас тут места разные.
        - Спрячься, - ласково проговорил я и добавил под конец уже жестче: - Только не забывай про данное вам Безымянным задание - он умеет платить по счетам, а обманывать его не стоит.
        Оба каторжника съежились и вразнобой принялись убеждать меня, что они ночей спать не будут, но переворошат все доступные и недоступные источники, где можно добыть необходимые сведения.
        - Кстати, - произнес я, когда мои собеседники уже намеревались покинуть нашу с вампирессой компанию, - мои вопросы к вам обоим далеко не закончены. Посмотрите на эти карты и ответьте: существует ли в Шосце хоть какая-то часть указанных на них подземелий?
        Атр, как чуток более привыкший к обращению с бумагой, дрожащими от волнения руками открыл тяжеленный фолиант и стал нервно перелистывать страницы. Сильвии даже пришлось на него прикрикнуть, чтобы унял дрожь в руках. Девушка вполне обоснованно опасалась за целостность страниц. Что ж, дрожь рук ему унять частично удалось, но взамен послышалось клацанье зубов.
        - Не стоит, - остановил я свою спутницу, вознамерившуюся прикрикнуть на шпика еще разок. - Кто знает, что у него начнет плохо функционировать в следующий раз.
        - И то верно… Посланник. Но пускай уже скажет что-нибудь, а то их рожи тоску наводят.
        - Не на тебя одну, - вздохнул я, поневоле отводя взгляд от этой нелицеприятной парочки. - Но лучших информаторов пока у нас нет. Что у тебя там?
        - В-все верно, господин Посланник. Есть тама тропки наши. Но я только несколько знаю, я человек маленький. «Ночные короли» только все их ведають!
        - Это уже неважно. Пока обоим заткнуться и ждать! - Отдав приказ, я повернулся к Сильвии и сказал, предварительно поставив простейший барьер от подслушивания: - Похоже, что ты высмотрела действительно важную штуку. Остается только поймать этих самых «ночных королей». Часть из них мне предстоит просто-напросто ликвидировать.
        - План Гийома и Коулгрима?
        - Он самый. Мы уничтожили мозговой центр в лице Гийома, устранили координатора, которым в данной ситуации мог быть только Коулгрим. Осталось убрать «руки», то есть вожаков банд, что были бы замешаны в провокациях. Нервную систему, то есть жрецов в Шосце, исполнителей разжигания ненависти, мы сейчас прихватить не в состоянии. Но это и необязательно. Эти самые «ночные короли» любят деньги, а вовсе не риск. Убьем часть, остальные ни за что не высунутся как минимум несколько месяцев. Отдельные громилы ничего не значат, их попросту недостаточно для подобных тонких дел.
        Изложив суть, я подождал возможных возражений со стороны девушки. Но так и не дождался. Хорошо… Почуяла бы неладное - сразу последовала бы вежливая, но твердая отповедь. Только так и никак иначе, ведь все мои соратники знали, что, заметив ошибку или неточность, надо немедленно ее выправлять. Авторитет? Не пострадает, ведь лучше внести нужные поправки, чем потом жалеть о несделанном с клинком в организме или под градом вражеских заклятий.
        Хорошо. Теперь можно и убирать барьер. Два шпика - мелких и крайне антипатичных мне человека - сидели, дожидаясь момента, когда они снова понадобятся. Угодливые гримасы, показное стремление услужить и одновременное желание бросить все и убраться куда угодно, лишь бы подальше от меня-Безымянного и уже от меня-Посланника. Однако приходится работать и с такими. «Отбросов нет, есть кадры», - именно так говорили в Генеральном Штабе одной могучей Империи. Грязную работу в белых перчатках не делают.
        - Сведите меня с одним из знакомых главарей. Лучше всего с «ночным королем», но не из первых, - приказал я. - В средствах можете не мелочиться.
        - Мы стараться будем, очень будем, - залебезил Тос, алчным взглядом сверля золотые монеты и несколько жемчужин, которые я выложил на стол. - Все сделаем! Да, Атр?
        - Да-а… Ваша милость довольна будет. Есть «ночной король», седня вечером же будет. Где-то… И встретится с вами!
        Взмахом руки я отпустил агентов, и те, собрав со стола все до последней монеты, на полусогнутых вылетели из комнаты. Велика алчность человеческая! Вот и эти двое, как бы ни тряслись от ужаса, но манящее маслянистое сияние золота всегда перевешивает в их душах все остальные эмоции.
        - Хотите использовать «ночного короля» как информатора рангом повыше?
        - Именно так, Сильвия. От этих двух многого не получишь, они исчерпали себя. Последнее, что я им поручаю, - вывести нас на более серьезных представителей преступного мира Шосца.
        - И отправятся они на отдых, - вампиресса провела рукой вдоль шеи. - Вечный…
        - Будет зависеть от того, как себя поведут, когда я сообщу, что Безымянный больше не нуждается в их услугах и предлагает зарыться в какую-нибудь нору в глухой провинции. Согласятся и не затаят желания сдать за очередную порцию монет - сотру им память до определенного момента, и пусть себе дальше коптят небо. Ну а иначе… Смерть для всех найдет место.
        - Справедливо. Но остается вопрос с «ночными королями».
        Я с легкой печалью посмотрел на обшарпанные стены, покосившийся стол, представил, что нам тут сидеть еще до вечера… и попытался отогнать тоскливые мысли. Вроде бы получилось, хотя и не полностью. Через силу выдавил из себя ответ:
        - Я не хочу выходить на лидеров в их сообществе, так как с уже вставшим на ноги, но не обретшим большое влияние и силу говорить проще. Он расскажет мне про тех
«королей», что были связаны с Коулгримом.
        - Ты знаешь их имена, - напомнила Сильвия. - Голова Коулгрима не в состоянии лгать.
        - Я знаю всего лишь имена, даты и места встреч, назначенные самим Коулгримом. Этого недостаточно, ведь время прошло, мне не помогла бы даже внешность некроманта-ренегата.
        - И повадки у тебя другие…
        - Это тоже. Лучше я выйду на них другим путем, уничтожив, подобравшись с неожиданной стороны. Все эти преступные авторитеты спят и видят, как бы им подсидеть друг друга, вскарабкаться на вершину среди себе подобных. Я могу использовать одного, чтобы он помог мне уничтожить замешанных в заговоре Гийома и Коулгрима.
        Разъяснив вампирессе примерный план дальнейших наших действий, я занялся изучением того самого собрания карт подземелий Шосца. Эта не то книга, не то атлас являлась прообразом знакомых мне городских планов и историческим описанием становления столицы. Рассказы про становление меня не слишком интересовали, а вот планы улиц и особенно подземных лабиринтов - очень. Вообще-то такие книги полагается хранить в специальных сейфах, а доступ к ним иметь должны только проверенные люди.
        Время, остававшееся до вечера, пролетело быстро, и вот уже в дверь скребся Тос с сообщением, что нас ожидают для разговора. Здесь ожидают, что свидетельствовало или о том, что шпики в кои-то веки пристойно справились с работой, или, что более вероятно, о повышенном интересе того «ночного короля».
        Спустившись в зал, я почти сразу же заметил пяток человек - Тос и Атр не в счет, - восседающих в темном углу общего зала. Старшим у них был мужчина лет сорока пяти с седыми короткими волосами и побитым оспинами лицом. Внешность он имел заурядную: если бы я столкнулся с таким человеком в прошлой жизни на улице, не узнал бы при следующей встрече. Самая идеальная внешность для служащих секретных служб и некоторых категорий преступников.
        - Что ты мне хочешь предложить, старик? - сразу же перешел к делу главарь, как только я уселся за столом на свободном месте. Его спутники перевели внимание на вампирессу, комментируя ее достоинства и недостатки друг другу на ухо. Для чуткого слуха Сильвии их слова не были тайной, и я ощущал ее удовлетворение и раздражение, когда со стороны бандитов доносились положительные или, наоборот, скептические оценки.
        - Я с предложением, которое устроит нас обоих. Тебе достанется некоторое количество денег, которое внушает уважение, а заодно сможешь усилить свое влияние, если только будешь придерживаться моего плана и не пытаться вильнуть в сторону.
        - Да кто ты…
        - Сядь и засохни! - рявкнул седой на своего подчиненного, который тут же словно воды в рот набрал. - Нам передали предложение и аванс, который побольше иной платы за ОЧЕНЬ крупную мокруху. Послушаем.
        Хм, неужто два олуха привели сюда не просто «ночного короля», но еще и не глупца? Если так, то вдвойне неплохо. Будем надеяться, что к доводам логики он чувствителен.
        - Прочитай эти имена, - выложил я на стол клочок бумаги. - Они пока для тебя одного, так что думай, прежде чем показать остальным. Прочитай, минутку поразмышляй, а потом уж непременно скажи, есть ли у тебя в отношении этих субъектов какие-то нежные чувства.
        - А?
        - Здесь те, кто зажился на этом свете. Да и у тебя будет шанс прибрать к рукам часть их зон влияния.
        Я видел, как взгляд седого быстро скользнул по колонке имен, укладывая те в своей памяти. Хорошо… Это я насчет того, что вожак этой стайки оказался еще и грамотным, читающим бегло, а не по складам.
        - Имена меня устраивают, но вынужден признать слабость своей банды… Из семерых при большой оплате и напряжении всех сил и удаче справимся с одним, самым слабым из
«королей». Ты не к тому обратился, заказчик.
        - Для НАЧАЛА я обратился к нужному человеку. Ты ведь сможешь вызвать часть из них на встречу, скажем, в одном из подземных уголков Шосца? Да-да, не удивляйся, я все о них знаю.
        - Он из стражи! - вскинулся все тот же бузотер. - Его надо прикончить! И девку, и этих двух…
        Хрясь! - кулак седого врезался в раскрытую пасть скандалиста, перемалывая в крошево солидную часть зубов и опрокидывая того на пол. Сильвия саркастично хмыкнула, глядя на временно отключившееся от реальности тело, Тос с Атром прижались к стене, словно напуганные серые крысы. Ну а остальные члены банды седого вовсе не обратили внимания на это крайне незначительное по их меркам событие.
        - Глуп и психован, - пожал плечами вожак. - Не стоит обращать внимания.
        - Даже не собирался. Что насчет встречи?
        - Двоих… - Седой надолго замолчал, потом продолжил: - Я смогу вызвать на встречу двоих, остальные не придут. Я для них слаб. Могут вызвать меня, если понадоблюсь. Я прибегу, потому что жить не надоело.
        - Хм… Не совсем то, что я хотел. Но ладно, допустим. Как проникнуть в логова остальных, ты знаешь?
        - Нет. Но знаю тех, кто знает. Не боишься, старик, услышать о тех, кто знает почти все и даже не скрывает это?
        Я лишь усмехнулся. Страх уже давно не посещал меня. Была осторожность, разумная опаска, но вот чтобы страх в своем классическом обличье… нет. Похоже, выражение моего лица убедило седого.
        - Шоор-каан, «убивающие ночью» - так переводится это слово с какого-то из древних языков. Я могу подать им весть, но ответственность несешь ты. Тебя и убьют, если что-то пойдет не так.
        Застывшее в яростном предвкушении лицо Сильвии подсказало мне, что все становится куда интереснее, чем могло быть. Шоор-каан - это сочетание звуков не принадлежало использующимся в мире Лираста языкам. Оно пришло из прошлого и сохранилось лишь в древних книгах по некромантии и темной магии. И я знал, мы со Сильвией знали, что все имеющие отношение к вере Камирта не станут использовать такие слова. Для них это табу! Выходит, что нам, с подачи седого, удалось наткнуться на нечто действительно интересное.
        - Тос, Арт, пошли вон и ждите за дверью. - Подождав, пока мои шпики выметутся за пределы помещения, я добавил, обращаясь к седому: - А ты сам думай, надо ли твоим людям слышать продолжение разговора.
        - Надо, старик. Со мной те, с кем начинал путь. Им верю. Даже этому припадочному, что лежит в отрубе. Тебя не удивило их прозвище, заинтересовало. Ты догадывался.
        - Говори.
        - Они живут под землей, редко выходят. Убийцы, самые лучшие и востребованные, но выполняющие лишь те заказы, которые сочтут приемлемыми для себя. Дети и женщины, сидящие дома, не лезущие в мужские дела, неприкосновенны. Очень редко берутся за устранение магов, но не откажутся убить жреца Камирта. У них свой культ, о котором никому и ничего не известно. Никто и никогда не смог захватить живым даже одного из них. Они могут приказать себе умереть. Думаю, что они немного маги. Странные, необычные, но маги.
        Мы, «ночные короли», знаем о подземельях города, иногда отсиживаемся там. У нас есть там склады для товара, запасы оружия. Но мы там не живем, а шоор-каан там живут. Они где-то рядом, но в отдалении. Убийцы, но не одна из наших банд.
        - Они клан.
        - Что? - переспросил сбитый с толку седой, но тут же продолжил, соглашаясь: - Ах да, клан… Правильное слово. Хорошо. Ты платишь мне вдвое от аванса, когда я устрою встречу с одним «ночным королем» из твоего списка, а то и с двумя, а к этому обещаю привести на место встречи наблюдателей из «убивающих ночью».
        - Наблюдателей? - вмешалась Сильвия. - Поясни, что значит это слово в твоем понимании.
        - Твоя сопровождающая…
        Когда я кивнул, показывая, что да, девушка имеет полное право не только спрашивать, но и получать ответы, седой принял сей факт как должное:
        - Шоор-каан, когда я с ними свяжусь, пришлют представителей. Они будут со стороны оценивать вас, решать, достойны ли вы того, чтобы иметь с ними дело. Таковы их правила, они никогда не отступят от них.
        - Любого наблюдателя могут заметить, а то и прибить ненароком.
        - Нет, девушка. Шоор-каан владеют какими-то силами, их не может заметить простой человек, если они сами не хотят. Только маги и жрецы. Показываются они обязательно только перед жертвой, перед тем как убить. Этим и отличаются от остальных, исполняющих заказы. Говорят, что у всех должен быть шанс посмотреть смерти в глаза и принять ее вызов. Только почти никто не сумел отбиться от них. Если же намеченная жертва сумела не просто ускользнуть, но и убить убийцу, то охота прекращается, «убивающие ночью» разрывают контракт и возвращают заказчику деньги. Возвращают деньги и говорят, что смерть не хочет забирать этого человека. Я о таком слышал не часто, но все же это не сказки, а быль.
        Седой еще не закончил свой рассказ, а я уже кое-что понял. Судя по всему, в подземельях Шосца свил гнездо один из древних культов, который имел своеобразные отношения с жизнью и смертью. Охота за жертвами по заказу посторонних была частью их существования, но и тут они руководствовались жесткими правилами. Какими? Полный ответ на этот вопрос знали лишь сами шоор-каан.
        Дыхание из глубины веков… Незримые наемные убийцы со своим кодексом, да еще в какой-то, пока неизвестной, степени маги - о таких в Лирасте не слыхали давно. Похоже, осколок прошлого все же прорвался в настоящее, а такой шанс не упускают. Мне просто необходимо было с ними встретиться, это даже не обсуждалось.
        - Твое предложение принято…
        - Мое имя Волар, - правильно понял заминку седой. - Учти, вдвое против аванса сразу после того, как я организую встречу.
        - Тебе заплатят, даже не сомневайся. Но сначала ты покажешь мне место в подземельях, где должна будет состояться встреча, а заодно назовешь ее время. Мне надо кое-что… подготовить.
        - Через двое суток. Иначе подумают, что я затеваю недоброе, - твердо заявил Волар. - Место… Могу отвести туда вас двоих или одного.
        - Это лишнее. Покажешь на карте. Стоп! Знаю, что у тебя ее нет, зато у меня присутствует.
        Жест в сторону Сильвии - и вампиресса достает из объемистой сумки тот самый фолиант. Затем она кладет его на стол и раскрывает на нужной странице. Общий план подземелий. Я смотрю на седого, предлагая указать примерный район. Вожак банды, зачарованно глядя на карту, аккуратно показывает пальцем примерное место встречи.
        - Покажи тот участок, - говорю я, и Сильвия шелестит страницами, быстро листая их, в поисках нужной карты.
        Нашла, само собой разумеется. Волар, явно умеющий читать карту, склоняется над уже подробным планом, пусть и одного-единственного участка подземелий Шосца. Тихо, почти неслышно, он бормочет:
        - Хорошая карта, с армии таких не видел… Да и там хуже были, грубее. Мне бы такую, легче ориентироваться в этих кишках демона, вытянутых под землей. - Наконец, найдя нужное место, говорит уже нормальным голосом: - Вот это место. Просторное, там может много людей собраться. Удобное, потому что уйти десятком путей получится. Привычное… не раз там споры выясняли, да и тела есть куда сбросить.
        - Меня устраивает выбор. Сильвия?
        - Место неплохое, - говорит та, вслед за мной оценивая перспективы. - Засаду устроить сложно, если ты не маг, зато убежать при опасности легко. Вижу, что место удобное. Я согласна.
        - Да, еще одна важная деталь, - напоследок сказал я «ночному королю», уже собиравшемуся встать из-за стола и покинуть нас. - На встречу много народу не бери - не нужно. Зато приглашенным внуши, что им следует взять всех своих лучших и проверенных бойцов. Сам понимать должен, что чем больше людей они приведут с собою, тем меньше они доставят хлопот потом. Тебе же проще будет.
        Седой подергал себя за прядь волос, помедлил, решаясь на что-то…
        - Я намекну о своих к ним претензиях. О реальных. Один из них за последний месяц отнял часть территории, с которой я получал доход. Тогда этот обязательно приведет с собой многих. Но я рискую…
        - Зато они рискуют гораздо сильнее, да к тому же не догадываются об этом, - усмехнулся я. - Да, к этим двум, Тосу с Атром, приставь по одному соглядатаю. Не трогать, если только явно стучать не побегут. При подозрениях хватать и тащить на встречу в подземельях. Теперь все, до скорой встречи, Волар.


* * *
        Ушел седой вместе со своими людьми, ушмыгнули с нашего разрешения Тос с Атром. Последние, кстати, получили четкий приказ никуда не исчезать и находиться поблизости от трактира. Так, на всякий случай. В скором времени к каждому из них прилепятся соглядатаи Волара, а пока я краем сознания отслеживал их примерное местоположение.
        Ну а у нас были свои дела. Не зря же я столь тщательно выбирал место будущей встречи. Пора было вновь покинуть грязный и замызганный трактир, окунувшись в изучение новых для нас мест Шосца.
        Когда мы вышли на улицу, солнце уже почти скрылось за горизонтом, позволив сумеркам принять власть над городом. Еще немного - и на улицах будет кромешная тьма, которая придет на смену теперешней видимости. Впрочем, ни мне, ни вампирессе темнота не мешала.
        - Куда сейчас? - поинтересовалась она.
        - А сейчас мы обследуем подземелья, - ответил я на ее вопрос. - Вот только найдем подходящее место для спуска. Абы что не подойдет, многие входы не выдержали неумолимого воздействия времени.
        Нужное нам и совершенно невредимое место входа отыскалось на рынке, сейчас закрытом в связи с ночной порою и охраняемом сторожами с факелами и дубинами. Хе, ни в какое сравнение не идут с этими сторожами наши пенсионеры, которые исполняют ту же роль в моем родном мире. Местный охранник сожрет пяток парней из ВОХРа и потребует добавки. И все равно, для владеющих магией сторожа эти были… несерьезными. Мимо них мы легко прошли незамеченными.
        Замаскированный вход… Древняя кирпичная стена, в которой таилась дверь. Открыть ее не так просто, но и не сложно, если знаешь как. Мы знали, да если бы и возникли затруднения, на помощь пришла бы магия. Тихий шорох, издаваемый дверью при открытии, никого не всполошил. А ведь ею пользуются до сих пор, потому что древний механизм поддерживался не просто в рабочем, а практически в идеальном состоянии. Кто обслуживал эту механику? «Ночные короли» или шоор-каан? А может, и те и другие? Все возможно.
        Подземная часть города состояла из извилистой и многоуровневой сети проходов. Камень, похожий на знакомый мне известняк, пошел на строительство города, поставленного прямо над шахтами. Наверное, это произошло из-за лени строителей, которым было в тягость тащить блоки куда подальше.
        В трофейной книге было четко прописано, что в лабиринтах подземелий угнездилось много тварей и отбросов общества. Все верно, тут не поспоришь! Проходя мимо полузасыпанной штольни, я уловил веяние некротической энергии, словно неподалеку находились несколько поднявшихся - или, что вполне вероятно, поднятых кем-то - мертвецов. Пришлось усмирить любопытство и продолжить поиски. Да оно и не стоило таких хлопот - скорее всего, это ожившие мертвецы, которые не смогли выбраться наружу из-за отсутствия выхода. Или начинающий некромант балуется подальше от местных любителей классической, далекой от полузапретных веяний, магии. Отложив в памяти решение узнать об этом месте и явлении позже, я продолжил путешествие по подземной части столицы Талимии.
        М-да, полна жизнью столица Талимии! Даже в подземельях встречаются отдельные представители рода человеческого, причем отнюдь не из числа приличных и благовоспитанных. Какой-то хмырь, на свою беду, попытался наброситься на Сильвию, приняв девушку за легкую добычу и совсем не беря в расчет меня, все еще пребывающего в личине старого шамана. Велико же было его удивление, когда миловидная девушка легко скрутила нападающего, после чего легонько - по своим меркам - приложилась кулаком к его дурной голове. Любитель поразбойничать сразу же выпал в осадок, ну а вампиресса деловито поинтересовалась:
        - Прирезать или пока оставить?
        - Знаешь, - призадумался я, - ситуация неоднозначная. Вроде бы и не нужен, но мало ли как обернется, что там в той пещере творится. Лучше возьми с собой, заодно по дороге и подкрепиться сможешь.
        - Живые консервы, значит, - хохотнула Сильвия, взваливая тушку себе на плечи. - Пойдем тогда, бурдюк с кровью и полным отсутствием разума.
        Вроде бы шли по заранее известному маршруту, а все равно успели проникнуться здешней атмосферой, осознать всю обширность нижней части Щосца. Впрочем, довольно скоро мы оказались в условленном месте, отведенном для встречи как с предназначенными к ликвидации «ночными королями», так и с пока еще загадочными шоор-каан.
        Хорошая пещера, полностью соответствующая описанию на карте: просторная, с множеством входов-выходов, укромных уголков практически нет. Идеальное место для разных стрелок-разборок. Потолок возвышался метра на четыре, длина и ширина была метров по двадцать… Но из любого хорошего можно сделать лучшее, чем я и собирался заняться в ближайшее время.
        - То, что нужно, - с удовлетворением проговорил я, осматриваясь по сторонам. - Давай этого любителя чужих ценностей сюда, пусть пользу приносит. Единственно возможную в его положении, да и вообще в его глупой и бестолковой жизни.
        Сильвия, к которой я обратился, скинула с плеча связанного человека, издавшего громкий стон, ибо даже заботливо заткнутый ему в глотку кляп не смог сильно заглушить возглас.
        В настоящий момент я собирался произвести нужный ритуал, использовав преступника в качестве жертвы. Одним душегубцем будет меньше, да и рыдать по поводу его скоропостижной кончины я не собирался, о Сильвии и говорить нечего. Искать же этого субъекта точно никто не будет - подобная шелупонь частенько исчезает из поля зрения как своих подельников, так и стражи. Да и вообще, кому придет в голову всерьез беспокоиться о воришке и неудачливом грабителе?
        Ритуал прошел быстро, благо ничего особо сложного я и не делал. Так, классическая для некроманта обработка предстоящего места действия. Невидимые для всех, но различимые для меня знаки, начертанные на стенах кровью жертвы, помогут при необходимости усилить действие моей и вампирской магии, а заодно и приглушать возможное действие вражеской.
        - Готово, - отряхнув руки от пыли и развеивая труп заклинанием, проговорил я. - Теперь остается только ждать назначенного срока и рассчитывать, что удача будет нам благоприятствовать.
        - А теперь обратно?
        - Да, Сильвия, именно так. Придется пару деньков потерпеть. Но ничего, используем время с толком, у тебя еще много пробелов в магическом искусстве, которые надо ликвидировать.
        Не обращая внимания на тоскливо вознесенный к потолку пещеры взгляд вампирессы, я повернулся и двинулся обратно. Предстояло недлинное, а все равно несколько утомительное путешествие обратно.
        Глава 8

        Через двое суток в полночь - я тут совершенно ни при чем, просто рабочее время бандитов попадает на такие часы - в известной пещере собралась очень странная компания. Странная в глазах постороннего наблюдателя, не имеющего понятия о некоторых способах зарабатывания на хлеб насущный.
        Молодая девушка в одежде мужского покроя с четырьмя глубокими неровными шрамами на щеке, стоящая рядом с низеньким замызганным стариком. Ни на поясе, ни в руках у незнакомки не имелось никакого оружия. Ее пожилой спутник не отличался многообразием вооружения - при нем был короткий невзрачный клинок, при взгляде на который создавалось впечатление, что деревенский кузнец учил на нем своего младшего сына, а потом выкинул брак, который и нашел старик, и посох с металлическими навершием и острием.
        Чуть позади от них собралась группа мужчин из шести человек. Вооружены они не в пример лучше, хотя оружие было специфическим, явно предназначавшимся для действий не в строю, а среди узких улочек или в подземных лабиринтах. Преобладали короткие мечи, парные кинжалы, метательные ножи, легкие топорики, зачастую метательные. Не пренебрегали эти шестеро и стрелковым оружием в количестве четырех арбалетов. Имелась и броня - кожаные доспехи со стальными пластинами, нашитыми в наиболее опасных для поражения местах. Выбор был разумен, ведь такой доспех и двигаться ничуть не мешает, и шелестом звеньев, как та же кольчуга, себя точно не выдаст. Цвет соответствовал обстановке - черный.
        Именно так и выглядела со стороны наша не дружная, но все же компания, объединенная определенной целью, собравшаяся в нужное время в нужном месте. У каждой группы был свой интерес, но дорога совпадала, что не могло не порадовать.
        - Опаздывают, - хмыкнула Сильвия, четко ощущавшая время. - Нехорошо…
        - Цену себе набивают. Рисч Шило всегда был чванливым дерьмом, но не прийти побоится. Знает, у меня к нему обоснованные претензии. А вот Кролт не появится, опасливый, мог что-то почуять, если бы я настаивал. Прознал, что я и Шилу встречу назначил, вот и решил перенести на неопределенный срок.
        - Пусть так… Мы подождем.
        Торопиться, как я и сказал Волару, у меня нужды не было. Несколькими минутами раньше или позже - разницы особой не было. Некроманты ждать умеют, особенно мертвые.
        Пока все было тихо, мысль поневоле скользнула в недавнее прошлое, когда мы с Сильвией ожидали назначенного срока встречи. Я натаскивал вампирессу в делах магических, но на исходе первой половины срока прервался, решив выяснить, что и как там у остальных наших происходит.
        Оказалось, все более чем нормально. Вокруг лагеря не наблюдалось никаких подозрительных шевелений, патрули мертвяков добросовестно обходили окрестности, по большей части натыкаясь лишь на разнообразную живность, представляющую интерес разве что для охотников. Клара пыталась решить свои вечные проблемы с истекающей жизненной силой, вампиры тренировали слаженность действий своих войск. Ну а Винтар, тот планомерно выкачивал из «говорящих голов» все мало-мальски стоящие сведения. Работа, конечно, нудная и муторная, но у него к ее отрицательным сторонам был не то природный, не то выработанный иммунитет.
        Так что у них все шло нормально, чего и нам желали. Ну и еще - желали присоединиться, на что пришлось ответить вежливым, но твердым отказом. Вместе с тем пообещал, что в скором времени представится возможность поразвлечься, благо предпосылки уже имелись.
        - Идут, - вырвал меня из безмятежных воспоминаний голос Сильвии, да и я сам через секунду почувствовал приближение немаленького отряда. - Много, агрессивны, с трех направлений.
        - Пускай. Это нормально, все предсказуемо.
        - Слабые проявления магии. Не от них, чужие. Подготовки к атаке не ощущаю, остановились на расстоянии, в пещеру пока входить не собираются.
        - Шоор-каан появились, - усмехнулся я. - Пусть развлекаются, но при попытках агрессии сама знаешь, как отвечать следует.
        - Жестко и быстро!
        - Кто бы в тебе сомневался, но уж точно не я. Ты девушка решительная, на любую опасность адекватно реагирующая. Чуть опыта поднаберешь, тогда вообще радужные перспективы открываются. Однако… позже договорим. Гости пожаловали.
        Гости действительно появились. С трех сторон, настроенные подчеркнуто агрессивно, ощетинившиеся обнаженными мечами и кинжалами. Хорошо хоть арбалеты были у стрелков за спиной, а то пришлось бы сразу и незамедлительно устраивать хорошую и серьезную бойню.
        М-да… Что Волара ребятки, что новоприбывшие - стиль в оружии и броне был практически идентичен. Да оно и понятно, ведь область действия у ребяток схожая, да и титул «ночного короля» у обоих имелся, то есть откровенный мусор к себе в боевые команды не брали. Одно дело - жирных купчишек трясти и совсем иное - резаться за место под солнцем с неизвестным исходом. Впрочем, уровень бойцов был, по моему мнению, довольно средним. Не чувствовалось среди них мастеров клинка и стрелы.
        - Их слишком много, - проговорил нахмурившийся Волар, чувствующий себя не в своей тарелке. - Почти четыре десятка, и это все люди Шила. Он пришел не договариваться, а убивать.
        - Значит, он умрет, - пожал я плечами, явно не собираясь расстраиваться по такому поводу. - Только сначала я с ним самую малость побеседую. Есть пара вопросов… Так он что, ВСЕХ с собой привел? А кто «в лавке остался»?
        - Здесь его команда для «решения проблем». Шнырьков и сбиров сюда не берут, их дело другое, мелкое.
        - Тогда приступим…
        Да и впрямь пора было, ох как пора. Все четыре с лишним десятка головорезов, что притащил сюда Рисч Шило, уже заняли выгодные, по их прикидкам, позиции и теперь посматривали на невеликую группу Волара с плохо скрываемым пренебрежением. По всем раскладам лучшим вариантом для них было быстро и резко атаковать противника. А что? Залп из арбалетов, а оставшихся просто дорезать…
        Но нет, нельзя-с. По местным «понятиям» требовалось сначала поговорить, а уже потом, после «меряния авторитетами», устраивать резню по правилам и без.
        Призадуматься бы Шилу. Что ЗДЕСЬ, в компании «ночного короля», делают немощный старик и фигуристая девушка? Пусть и с обезображенным шрамами лицом. Увы, мозг у таких плохо работает в ситуациях, отличных от стандартных и предсказуемых. Ну а за глупость и невнимательность, как известно, дорого приходится платить.
        - Че застыли столбами? - неприятный гортанный голос приближающегося к нам человека, высокого и наголо обритого, резанул по ушам. - Пусть Волар начинает говорить, зачем нас сюда позвал. Мы, значит, слушать будем. Гы-гы… Если захотим!
        - Это кто? - спросил я негромко у Волара, он неотступно держался за моей спиной. - Не Рисч? А то совсем глуповато выглядит.
        - Нет, - отрицательно ответил тот, понизив голос, - Рисч вон тот здоровяк с красным лицом и татуировкой в виде языков огня на лбу. Этого он просто для забавы вперед выставил. Чтоб подчеркнуть неуважение ко мне, собака! Знает, что я только с ним самим разговаривать должен, но чувствует, что сила на его стороне. Слушай, старик, не зря ли ты заварил эту кашу? Парни Рисча могут нас тут и порезать. Он именно этого хочет, настроился уже, предвкушает! Мне все-таки стоило взять всех своих бойцов.
        - Не стоило, - оборвал я его. - Они тебе еще пригодятся.
        - То есть… - начал задавать вопрос недоуменный собеседник, но я его уже не слушал.
        Неожиданно для Рисча Шило и его подпевал именно я, а не Волар сделал несколько шагов вперед, привлекая к себе всеобщее бандитское внимание.
        - Говорить тебе придется не с ним, а со мною, - усмехнулся я, останавливаясь в двух шагах от шестерки «короля». - Кстати, не тебе, невоспитанное создание, а исключительно твоему хозяину. Надеюсь, он окажется более умен и образован. Не люблю кретинов, честно признаться. Лично же тебе посоветую сбавить обороты, а то как бы потом не пришлось жалеть.
        - Че? - непонимающе выпучил глаза собеседник и непроизвольно потянулся к рукоятке кинжала, торчавшей из-за пояса. - Ты кто такой? Я тебя ща как свинью вскрою!
        Продолжать ему трепаться я не позволил, ткнув посохом в грудь. От несильного, но с толикой магии удара человек отлетел под ноги своим товарищам и уже не смог подняться на ноги, скорчился на каменном полу пещеры. Кровь потекла у него изо рта, ушей, глаз, даже поры кожи «плакали» кровавыми слезами. Его настигла быстрая, хоть и довольно мучительная смерть от боли и полной кровопотери. Его приятелей зрелище впечатлило. Они всегда понимали только силу и ничто иное.
        - Рисч Шило… Где ты там, не скрывайся, - хмыкнул я, не видя особого энтузиазма с его стороны. - Или мне по очереди всех твоих громил подвергнуть разным видам
«наказания»?
        Проняло. Да только несколько в ином варианте, надо отметить. Поняв, что начались разборки с применением магии, холуи Шила быстро разделились на две категории. Первая, наиболее многочисленная, рванула к выходам, стремясь скрыться. Только вот сработала заранее устроенная западня. Любой, не относящийся к сведущему в магии народу, при пересечении определенной границы пещеры получал легкий, но действенный парализующий импульс - пригодился заранее проведенный ритуал, усиливающий мою магию. Нескольких же наблюдателей, оставшихся ЗА пределами пещеры изначально… тех перехватила вампиресса, показавшая окружающим свои истинные возможности. Особенно это относилось к скорости!
        Падали парализованные тела, раздавались крики страха и непонимания… Другая часть холуев рассудила, что можно бы и попытаться устранить саму причину страха и опасности - меня.
        Выстрелы из арбалетов, пара метательных топориков, попытки подобраться на расстояние удара клинком - все это было, но вот толку вышло маловато. Болты рассыпались серым прахом, топорики ушли по иным, безопасным траекториям, ну а сами бузотеры рухнули на пол, пораженные шоковой волной. Некоторые упали, иные застыли соляными столбами, имея возможность только ворочать глазами и слушать. Недаром я потратил кучу времени, нанося знаки и напитывая те энергией, - без подготовки проделать все изящно и без накладок было бы куда сложнее.
        - Сильвия!
        - Здесь я, повелитель. - Девушка возникла словно из ниоткуда, такие ее «явления» уже становились ее «фирменной» особенностью. - Трое было тех, кто следил за выходами. Нейтрализованы, один мертв. Не хотела рисковать.
        - Хорошо. Одним больше или меньше - это не имеет значения. К тому же «материала» и так достаточно.
        - Согласна. Но как же, - жест в сторону людей Волара, - эти свидетели. Им много знать не следует, а они увидели немало.
        Седой схватился было за рукоять меча, но был остановлен:
        - Не стоит. Я всегда выполняю уговор. До тех пор, пока другая сторона не пытается его нарушить. А нарушение договора часто приводит к очень печальным последствиям. Я обещал тебе деньги, ты их получишь. Держи.
        Один из людей Волара на лету поймал объемистый кошель с золотом и каменьями.
        - Спасибо. Но я и мои люди…
        - Территорию Рисча можешь считать своей, если только хватит сил и возможностей взять ее целиком. Я бы ограничился действительно важными участками, остальные оставь другим, пусть кости подберут. Но намекни, что это ТВОЯ милость позволяет им там жить и кормиться. В остальном тоже сам думай, что взять, что оставить. Сейчас же… уходи. Если будет надо, тебя найдут.
        - Я могу…
        - Не можешь, - оборвал я седого. - Шоор-каан здесь, а ты тут будешь лишним. Видеть остальное тебе не следует. Советую помнить, что во многих знаниях таятся большие риски. Понимаешь?
        Волар понимал. Профессия у него такая, требующая серьезного понимания сложных сторон жизни. Несколько фраз, коротких и рубленых, и вот уже его бойцы собираются тихо и спокойно исчезнуть.
        - Постой, - окликнул я его. - Те двое, за которыми ты следил, с ними проблем не было?
        - Нет.
        - Тогда пусть твои люди подождут тебя за пределами пещеры. - Заметив, как «ночной король» поежился, я добавил: - Убить тебя я мог и раньше, сложности это не представляло.
        Возразить седому было нечего. Короткий возглас - и его бойцы потянулись к одному из выходов, подозрительно поглядывая в мою сторону. Пусть глядят, все равно никаких действий не предпримут. К тому же понять их можно: вожак остается, ну а они обязаны ждать его, всерьез и искренне беспокоясь. Ведь без него они, по сути, никто, как я успел понять. Головорезов полно, а вот умеющих сплотить их в подобие организации не слишком много попадается.
        - Хочешь быть действительно королем, пусть и определенного слоя?
        - Кто же не хочет, - пожал плечами мой не сильно законопослушный собеседник. - Рисча уже… почти нет, остальные, как ты говорил, тоже долго не протянут. Ты можешь мне еще чем-то помочь, старик?
        - Могу… И я не старик.
        Сбросить поднадоевшую маску было делом нехитрым. Иллюзия согнутого временем старикашки лопнула, как мыльный пузырь. Теперь перед Воларом стоял архилич во всем своем жутковатом обличье и при соответствующей, пусть и несколько приглушенной ауре.
        Ишь ты как! Глаза большие, удивленные, челюсть малость отвисла, да и слова, несомненно просящиеся наружу, так и застряли в глотке. Вот уж действительно серьезный шок случился у того, кто считал себя пусть ночным, но все же королем.
        - Ты кто?
        - Если с научной точки зрения, то лич, мертвый некромант, - ухмылка на моем мертвом лице еще больше впечатлила Волара, хотя, казалось, предел уже достигнут. - Ну а применительно к жизненным реалиям я тот, из-за кого местные гвардейцы, а особенно жрецы с ног сбились.
        - Король мертвых. Чертоги богов, Тиберикум…
        - Умный дядя, - оскалилась Сильвия. - Посмотрите на него, повелитель, он понял, что если его выпустят, то под серьезную и нерушимую гарантию.
        Я безразлично пожал плечами и сделал пару шагов вперед, приблизившись к Волару. Тот попытался отшатнуться, рука даже дернулась к рукояти клинка… Поздно. Ноготь пробил кожу на лбу, а сопутствующее заклятье сделало из него моего агента. Тот же путь, что и у Тоса с Атром, но в отличие от них агент куда более перспективный. Ах да, еще и легкий импульс безволия, а то мне тут ручонки шаловливые на клинке точно не требуются.
        - Сильвия, а принеси-ка мне голову.
        - То есть череп?
        - Угадала, - кивнул я. - Перспективный агент должен иметь средство связи. Теперь ты, Волар, можешь не смотреть на меня изумленно-подозрительно-злобным манером, все равно смысла в этом немного. Все остается так, как и было обещано, просто с некоторыми гарантиями. Ты видел меня, а значит, догадываешься, что обещанное я исполнить в состоянии. Это не сложно, даже просто. К тому же мне нужны в Шосце глаза и уши.
        Для начала я использовал ту парочку, но их величина и значимость стремятся к нулю. Мелкие фигуры, песок, утекающий сквозь пальцы. Однако, как ты мог заметить, даже они живы и здоровы, хотя я мог бы их ликвидировать сразу по миновании надобности, пусть даже твоими руками. Вместо этого я всего лишь предложил проследить за ними во избежание проблем.
        - Череп…
        Вампиресса, как оказалось, обернулась очень быстро, не только ампутировав у трупа голову, но и очистив ее от ненужного: мышц, жил, мозга и прочего. Получившийся в итоге экспонат был готов хоть сейчас занять место в школьном кабинете как великолепное анатомическое пособие. Впрочем, у меня на него были несколько иные планы. Да и дело знакомое - превратить черепушку в амулет связи плюс уменьшить в размерах. Нужная последовательность действий была проведена, ну а Волар имел возможность за ней пронаблюдать, тихо выпадая в осадок при процессе уменьшения человеческого черепа.
        - Это твое средство связи. В таком уменьшенном виде сможешь убрать в мешочек и повесить на шею или спрятать в карман. Потерять его нельзя - как только расстояние между тобою и амулетом окажется больше пяти шагов, у тебя возникнет сильная боль. Поэтому не стоит его выбрасывать, иначе рехнешься от болевого шока. Украсть его не смогут, амулет в состоянии сам защитить себя от воришки. Руку обожжет или разрядом некроэнергии ударит. Насмерть. Да, чтобы вернуть прежний размер черепу, надо потянуть его снизу и сверху и после этого спокойно передавать сообщение.
        - А сжать?
        - Ладонь сверху, другая снизу, после чего надавить, - ответил я на вопрос седого. - Теперь дальше. Достаточно произнести мое имя и пожелать начать беседу, как я буду знать об этом и смогу услышать все сказанное. Да и сам я буду таким образом передавать указания, как только они появятся.
        - Повелитель никогда не обманывает, - припечатала вампиресса. - Служи ему честно, и все обещанное станет твоим. Попробуешь предать… смерть будет великой, но недостижимой милостью.
        - Ты же сама говорила, что он не дурак. Ах да, чуть было не забыл! Попробуешь торговать дурман-травой или рабами - уничтожу.
        - Я этим не занимаюсь. Зельями занимаются Лимиш с Тедасом, работорговцев под крыло Аргайл взял.
        - Знаю, что пока ты в этом не был замешан. Вот и в дальнейшем не советую. А теперь… у меня другие дела, твоего присутствия не требующие. Можешь быть свободен. А людям своим можешь сказать, что скоро вверх пойдешь, причем серьезно. Теперь уходи.
        Ушел без возражений, прихватив череп-амулет. Ошарашенный, но трезвость мысли не потерявший. Зато теперь у меня новый агент, нужный и важный как сейчас, так и в будущем.
        Подождав, пока Волар и его люди не только покинут пещеру, но и отойдут на солидное расстояние, я решил продолжить. Итак, один из шестерых, Рисч по прозвищу Шило, был, по сути дела, полностью нейтрализован. Но оставалось еще пятеро: Кролт, Нергас, Лимиш, Тедас и Аргайл. Их вместе с приближенными еще предстояло ликвидировать. Волар тут не помощник, он свое дело сделал, выведя на одного из них. Дальше же… по ситуации. К тому же седого при необходимости можно будет снова использовать, он и так сильно мне задолжал, если честно признаться.
        - Не зря ли ты отпустил Волара? - поинтересовалась вампиресса. - Он не те два слизняка. «Ночные короли» малопредсказуемы, он может повести себя неадекватно.
        - Он - вряд ли. Понимает, что риск того не стоит. Под ним окажется территория Шила, потом еще пути откроются. Нет, у него и так будет масса вкусных и завораживающих блюд… В таких случаях ни за что не станет играть в мутные игры с власть имущими. Иначе потеряет шанс стать самым влиятельным «королем» Шосца. Плюс
«поводок», с которого не соскочить. К жрецам или паладинам он точно не сунется. Ему важен его статус, который к тому же он только начнет завоевывать. Да и у нас сейчас иные дела.
        - Допрос попавшегося нам?
        - Это мелочи. Нам предстоит разговор с шоор-каан. Господа, выходите, все равно ваше присутствие не является тайной.
        Глава 9

        Явление шоор-каан народу… Возможно, для жителей Шосца они и были чем-то немерено пугающим, сверхъестественным и опасным, но у меня этот их ореол ужаса не вызывал никакого душевного трепета. Зато отношение к ним было довольно серьезное. Надо было как следует понять суть, а уж потом и думать, кто они и как с ними себя вести. Пока же… тайна, закутанная в загадку и прикрытая туманом.
        Вот они. Трое. Пятеро, уже десять. Немало для начала, да и вообще неплохой
«комитет по встрече». И прав был Волар - некоторая склонность к магии у них есть, хотя и используется слабовато. Обычные иллюзии, этакий отвод глаз, способный обмануть некоторых подмастерьев, но вот вышедшие из ученичества их сразу почуют.
        - Как я понимаю, вам было передано мое предложение насчет встречи? - спросил я, ни к кому конкретно не обращаясь. Пока что нереально было выявить предводителя, до того они все были… одинаковыми по типу ауры. - Рад, что вы откликнулись. Уверен, нам есть о чем поговорить.
        - Твой посох, незнакомец! - Повышенная громкость возгласа одного из них не могла скрасить холодный, лишенный эмоций тон. - Где ты его взял?
        - Он мой. Я его владелец, он мне полностью покорен, если ты об этом.
        - На нем дыхание Предвечной, - говорил все тот же человек, в то время как остальные молчали, успешно изображая из себя статуи. - Мы не можем ошибиться в этом, ЕЕ след чувствуется сразу. Нами.
        Вот и доказательство. Само имя - не Смерть, а Предвечная - говорит о многом. Так эту сущность зовут лишь те, кто в курсе и понимает, что все не так просто, как кажется неосведомленным. Предвечная, быть может, сама того не желая, наложила отпечаток своей сути на культ шоор-каан. Вот на этом и сыграем.
        - Да, я имел честь видеть Предвечную, хотя посох лишь частично имеет отношение к ней, - сразу признал я, гарантируя себе определенный задел. - Были и общие с ней дела, касающиеся этого мира. Доказательств, сами понимаете, тут не представляют, но и слова моего должно быть достаточно вам, видящим отпечаток того, запретного для многих, пространства.
        - Мы видим. Мы знаем. Потому и разговариваем с тобой не как с чужаком, а как с гостем. Зачем ты хотел видеть нас?
        Да они словно роботы… Стоят себе посреди не самой уютной в мире пещеры и ничуть этим не терзаются. Говорят, что гость, но никаких признаков гостеприимства. Интересно, какое тогда у них «врагопрогонство» бывает? Ладно, перетерпим, раз уж они такие заторможенные. Да и Сильвии знак подать полезно, а то она на такие штучки порой слишком эмоционально реагировать может. Ага, особенно в случаях, когда ей помстится, что мою честь или ее достоинство каким-либо образом задели.
        - Нужна ваша помощь. А если быть более точным, то содействие в борьбе против жрецов и паладинов Камирта. В настоящий момент они все еще слишком сильны, я же только набираю могущество.
        - Да, ты силен, - констатировал факт мой собеседник. - Но мы шоор-каан, «убивающие ночью», а не слуги Сушироса или кого-то другого. Мы всегда были вне их войн.
        - Вы знаете, что творится вокруг? Да, вы знаете об этом с одной стороны, участвующей в конфликте. Вот только полезно выслушать и других.
        - Твои слова разумны. Мы слушаем.
        Дубинатором бы тебя по одному месту! Не по филейной части. А по голове, чтоб мозг на место встал и какие-никакие, но эмоции появились. Я, лич, и то вырвал отнятые было эмоции и теперь вновь такой, каким был раньше, пусть и с поправками на случившееся. Эти же…
        Моя попытка перенести общение в более комфортабельное место для «удобства сторон» успеха не имела. Дескать, им и так хорошо, я вообще живой мертвец, да и вампиресса без каких-либо проблем может сколько угодно находиться в самых некомфортных условиях. Ну а присесть можно… на каменный пол или там на обездвиженные тела бандитов.
        Поняв, что спорить действительно бесполезно, я демонстративно приземлился на того из бандюков, который был… поудобнее, что ли, предложив Сильвии сделать то же самое. Девушка отказалась по вполне понятным причинам: решила изображать из себя телохранительницу во враждебном окружении. Ее глубинная суть никак не могла поверить, что никаких угроз от шоор-каан не поступало, наличествовало покамест исключительно нежелание менять что-либо в привычном ритме… не жизни, но бытия. Да, ведь жизнью назвать их существование можно было лишь с большой натяжкой.
        Рассказывал я не в подробностях, а так, по общим вешкам. Однако свое знакомство с Предвечной на сей раз пришлось разыгрывать как основной козырь. Иначе с этими служителями культа никак нельзя, всерьез не воспримут.
        - Мы тебя поняли, - проинформировал мой малоразговорчивый слушатель, когда повествование подошло к концу. - Действия слуг Камирта ясны, они не будут нас устраивать, помощи они не получат.
        - Вы и раньше им не помогали, как я понял.
        - Ты понял правильно. Мы стараемся держаться в стороне от внешнего мира, - то ли не понял мою иронию шоор-каан, то ли не обратил на нее ни малейшего внимания. - В знак уважения мы ответим на твои вопросы, дадим сведения. Выступать на чьей-либо стороне у нас нет мотива, Предвечную не беспокоят дела этого мира.
        - Повелитель открыл этот мир, иначе через пару веков тут бы не осталось ничего живого! - злобно зашипела вампиресса. - Об этом его и ваша Предвечная просила!
        - Тогда бы мы оказали ему всю помощь, воля Предвечной свята для нас, - эмоциональный выплеск Сильвии, сопровождаемый вампирской магией, был проигнорирован. Это в очередной раз убедило меня в том, что шоор-каан нельзя назвать живыми людьми в полной мере. - Сейчас Предвечная не высказала свою волю. Мы не видим необходимости нарушать естественный ход событий.
        Смысла не видишь? Ну-ну! Да и вообще кто ты такой, шоор-каан, культовый служака со странно работающими мозгами? По сути, весь ваш культ создан изначально, насколько я понял, как культ наблюдателей за влиянием Предвечной на этот мир. И сдается мне, что никто из вас с ней не общался. Вот в былые времена - да, ваши предшественники наверняка имели такую возможность. Сейчас же остались заветы, правила, но нет истинного понимания. Смерть явно пустила все на самотек, эта община давно не является ее глазами в Лирасте, а уж тем более не является твердой рукой, поддерживающей так называемое равновесие покоя и безмолвия.
        - Вы не видите, зато вижу я. Я, лич Безымянный, уже не раз общался с Предвечной и, сдается мне, получше вас знаю, что необходимо этому миру. Вы же недооцениваете угрозу, о которой я только что рассказал. Ты, шоор-каан с неизвестным мне именем, уверяешь, что ведом волею той, что ждет каждого в конце жизненного пути. Зато я заявляю, что твое видение проблемы ложно. Кто из нас прав?
        - Предвечная…
        - Изящный ход, не спорю, - хмыкнул я, поднимаясь с импровизированного сиденья. - Только и тут не совсем в тему, ибо из всех присутствующих лишь я имел честь говорить с ней. Сей факт никто не оспаривает, а следовательно…
        Зашевелились. Первое проявление если не эмоций, так хотя бы их подобия. Ну, так я догадывался, куда именно надо бить. Где культ, там есть и объект поклонения, который априори безгрешен. А шоор-каан автоматически признали меня равным себе, почуяв ауру Предвечной, да и частица схожей силы в посохе тоже давала о себе знать. Не могли они отмахнуться от моего обвинения в адрес их лидера. Вот и возникла странная ситуация, выхода из которой они так сразу не могли себе представить.
        - Я лидер нашего братства и могу отвечать за всех.
        - Но не за волю Предвечной. Ты никогда не видел Предвечную. Было бы иначе, это ощутили бы все твои собратья. Я видел ее, говорил с ней, исполнил ее просьбу… Вот только помочь мне ты отказываешься, мотивируя это… странными словами о невмешательстве. Уж не думаешь ли ты, что Предвечная должна будет сама появиться здесь и наставить тебя на путь истинный?
        - Нет. Но и ты не проводник ее воли.
        - Что называется, тупиковая ситуация. Но, быть может, нам лучше спросить у твоих собратьев? Что делать в случаях, когда не удается с ходу разрешить спорную, но очень важную проблему?
        Остальные шоор-каан некоторое время молчали, переглядываясь и явно приходя к какому-то решению. Общались ли они мысленно? Вполне возможно, с таких общностях подобное частенько встречается. Как бы то ни было, но один из них выдвинулся чуть вперед и произнес, явно выражая мнение остальных:
        - Мы знаем своего лидера и верим ему. А на твоем посохе и в твоей душе - след Предвечной. Ты был и в ее владениях, мы знаем это. Мы не можем решить, кто из вас прав. Пусть сама Предвечная решит, кто отправится к ней, а чей путь верен. Поединок.
        - Вы будете сражаться тем, что ОНА дала от щедрот своих, - продолжил второй. - Ты, лич, возьмешь свой посох, наш лидер будет биться Рукой Карающей - мечом, который сохранился у нас с древних времен и передавался из рук в руки. Сторонняя магия запрещена, мы будем следить, твоя спутница будет следить.
        - Бой произойдет здесь, сейчас… - А вот это уже оглашено всеми глотками разом, пусть негромко, но внушительно.
        Хм, кажется, мне удалось повернуть ситуацию, но вот одновременно угораздило вляпаться в очередную авантюру. Демон! Как будто я этакий неживой магнит, притягивающий к себе все возможные опасности! И отвертеться не получится, ставка серьезная. К тому же… после поединка с вожаком паладинов, Йосом Тускари, я уже мало чему удивляюсь. Вот только этот древний меч… сомневаюсь, что это просто старая железяка, славная лишь своей историей.
        Шоор-каан готовились, устраивая своего рода арену, на которой мы с их лидером должны были выяснить, кто прав в сложной, не предусмотренной их заветами ситуации.
        Магией последователи культа все же владели, факт. Не шибко умело, но сумели выстроить внешний контур из запитанных маной конструкций, которые не давали выйти за их пределы. Прикоснулся? Получишь силовой толчок, бросающий тебя ближе к центру круга, еще и весьма болезненный. Хорошо хоть радиус импровизированного «круга чести» был велик, не придется в тесноте сражаться, будет простор для маневра.
        - Рискуете…
        - Спокойно, Сильвия, не так все плохо. Выигрыш уж больно серьезен, эти «культисты» могут дать и информацию, и столь необходимое содействие. Что же до риска, то вся наша жизнь им переполнена, особенно в последнее время.
        - Можно было бы ограничиться получением информации, а чистить с помощью того же Волара. Например, обратить их, но не в высших, а в более простую форму вампира.
        - Интересная задумка, - отдал я должное предложению девушки, - вот только не совсем пригодная в плане моих принципов. Твое состояние скорее дар Тьмы, но никак не то, что раздают по первой же необходимости. Тебе и остальным я верю, а эти… Они стали бы не более чем наемниками, к тому же владеющими очень серьезным оружием. И распространяемым, ведь вампир в состоянии обращать людей в вампиров.
        - Зачистка после… Ах да, вы же давали слово. Тогда я поняла, что легкий путь не очень-то приемлем для вас.
        - То-то, Сильвия. Впрочем, договорим после, у наших «друзей» все готово. Бой ждет. Так что возьми это и не вмешивайся в поединок.
        Я передал вампирессе стреляющую перчатку и ритуальный нож, тем самым полностью выполняя поставленные условия. Посох против меча, магический клинок против моего артефакта, снабженного кусающимся черепом и кое-какими иными сюрпризами.
        Отбрасываю временно все эмоции, тело превращается в машину, нацеленную только на победу, ну а мозг просчитывает возможные варианты, заодно готовясь и к импровизации. Ее отбрасывать не стоит, многие погорели как раз пренебрегая ею. Иду вперед, к ограждающему «арену» контуру, четко зная, что передо мной он разомкнется на несколько секунд и пропустит меня внутрь, как и моего противника.
        Вот и она, площадка, на которой будет решаться многое. Идеально ровная поверхность, никакого тебе камня под ногами или тем более чьей-то бесчувственной тушки. Все еще парализованные тела разбойничков Шосца оттащили в сторону, бросили к стенам, как и положено обращаться с отбросами, пусть они и рода человеческого.
        Место изучено, осталось изучить противника, который как раз появляется, также отрезая себе путь обратно. Меч в его руках отнюдь не кажется инородным телом, да и глупо было бы рассчитывать на такое. Шоор-каан, они же «убивающие ночью» - клан наемных убийц, а не выпускники института благородных девиц. Битва не будет легкой, это было ясно с самого начала.
        Меч, Рука Карающая… Полуторник с довольно узким лезвием, рукоятью, стилизованной под кость, а может, это и есть кость. Он одинаково неплох для нанесения как рубящих, так и колющих ударов. Гарда простенькая, крестовая, без всяких изысков для захвата чужого оружия и уж тем более без деталей для защиты руки бойца. Да уж, такие детали и впрямь лишь на одноручных клинках принято делать.
        Гораздо более интересны магические свойства клинка, но… Бой начался! Шоор-каан начал сразу же, бросившись с места в карьер. Раскрутка клинка, и вот уже тот со свистом выписывает верхние и нижние восьмерки, набирая необходимую инерцию, создавая как защиту, так и возможность перейти в нападение.
        Не станем дожидаться… Обманный финт острием посоха, заставляющий отвлечь внимание, и сразу же переворот и удар навершием снизу вверх, в расчете, что вечно голодная костяная пасть не упустит добычу.
        Принял плоскостью клинка, ничуть не боясь за его сохранность! И ответ тычком, что заставляет рвать дистанцию. Удары обрушиваются на меня один за другим, заставляя то уклоняться, то блокировать. Череп протестующее рычал, когда тело посоха принимало удары магического клинка, и яростно взвизгивал, когда я контратаковал, пытаясь дотянуться до тела соперника.
        Череда финтов, раскрутка посоха, уколы острием - все это блокировалось, шло мимо цели, пресекалось. Шоор-каан был хорош! А если…
        Отскакиваю назад и бью навершием в каменный пол, выбивая оттуда россыпь мелких, но острых осколков. Потом еще раз и еще! Они заставляют «убивающего ночью» рассеивать внимание. Ему хуже видны мои перемещения, он вынужден беречь глаза от такого издевательства. Ведь парочка удачных траекторий, пусть и случайных, - и все, подбитый глаз без магии не вылечить, а она здесь и сейчас находится под жестким запретом. Более того, равносильна проигрышу в поединке!
        Ага! Одной рукой прикрыл лицо, на котором уже было несколько кровоточащих царапин. А работать полуторником одной рукой несколько хуже, у меня теперь преимущество для удара.
        Еще разок шарахнуть навершием об пол, а затем бросок вперед и сразу же уход вправо. Только в промежутке режущий удар по тулову, с той стороны, которую он хуже мог рассмотреть из-за руки, прикрывающей глаза.
        Попал… Пониже ребер острие пропахало борозду. Хорошую, кровящую, ее игнорировать не получится, рукой зажать надо, чтобы не окочуриться здесь и сейчас. Что он и сделал. Ну а мы ту же тактику выбивания осколков из пола вновь применим. Что тогда, а?
        Сюрприз, однако! Не ему, а мне, дурню самонадеянному, забывшему, что хоть магией пользоваться запрещено, но ведь не той, которая в нашем оружии заложена. До сего момента мы обходились без нее, рассчитывая использовать ее лишь в случае особой нужды, желая каждый для себя более убедительной, чистой победы. Сейчас же пришло время, когда шоор-каан оказался в том самом критическом положении, когда все средства хороши и уже не до внешних эффектов, рассчитанных на зрителей.
        Лезвие Руки Карающей окутывается серым прахом, а с острия слетает его часть, нацеленная аккурат в меня. А вот фиг тебе, золотая рыбка! Из пасти черепа с тихим шипением вылетает искрящееся облачко, которое и преграждает путь «шипу тлена». Взаимное уничтожение, но это не конец, это всего лишь начало нового этапа битвы.
        Из глаз черепа вырываются уничтожающие плоть и кости лучи, но натыкаются на завесу из праха и тлена. С лезвия полуторника срываются одна за другой призрачные формы, обладающие тем не менее всеми свойствами хорошо отточенного клинка. Уклониться, подставить посох, изменить траекторию - все началось снова, а рассчитывать на то, что шоор-каан изойдет кровью… сложно. И рискованно! К тому же Рука Карающая - сильный артефакт, посох же мой, в отличие от меча, не исключительно под поединки предназначен, в нем иные силы.
        Из пасти черепа вырывается дикий вопль, оглушающий, заставляющий все живое паниковать. Жаль… паника и шоор-каан несовместимы, но хватает и того, что он на мгновение перестал выкачивать из своего меча новые и новые сотканные из праха лезвия.
        Бросок, теперь подставить под падающий клинок не посох, но плечо, а потом ударить посохом. Хруст, треск, стон… Вечно голодный череп откусил «убивающему ночью» практически всю верхнюю часть лица, теперь добить его - акт милосердия, а вовсе не садизм. Тычковый удар в голову оседающего тела, острие пробивает мозг, отправляя лидера «культистов» на встречу с так почитаемой им Предвечной. Пусть теперь выясняет, что там она действительно планировала или не планировала. Мне до этого дела уж нет.
        Все, бой закончен. Шоор-каан просчитался в одном - принял меня за мага-некроманта, пусть и со своими особенностями в виде обличья мертвеца. Не учел факт, что тело мое абсолютно нечувствительно к боли, а отдельными его частями я и вовсе не дорожу. Заменяемые они, как стандартные детали! Вот и сейчас его удар отрубил мне руку и даже большую часть плеча… но это не помешало мне, мертвецу, нанести единственный удар.
        Стукнув посохом об пол в знак того, что бой закончен, я крикнул:
        - Поединок прекращен Смертью! Снимайте барьер!
        Силовой контур сначала поблек, а потом и вовсе развеялся. Стали видны лица зрителей, одно из которых сияло радостью, ну а другие все так же выделялись полным отсутствием эмоций.
        - Повелитель, вы… выглядите не лучше покалеченного зомби, - встревожилась вампиресса, как только ей представилась возможность поподробнее рассмотреть мой внешний вид. - Я сейчас принесу одного из разбойников.
        - Того, с которого ты уже голову сняла. Не стоит разбазаривать материал.
        Получив необходимые уточнения, Сильвия упорхнула, чтобы вернуться через считаные секунды. Все ясно, от избытка беспокойства ускорением воспользовалась. Что ж, приятно чувствовать, что о тебе от души заботятся, но вот логика у девушки чуток хромает. Ну да это уже так, отзвуки и слабая тень, не более.
        - Вот, - свалила она к моим ногам безголовое тело. - Не самый лучший, но вроде подходит. А если что, то тут их еще много, на любой вкус и цвет!
        - Ограничимся этим экспонатом. Да, ритуальный нож и перчатку верни.
        От избытка чувств хлопнув себя по лбу, Сильвия мигом извлекла из потайных карманов оба столь важных для меня предмета экипировки. Вот только я, прежде чем взять их, решил привести себя в порядок. Тут и дел-то - отделить от трупа нужный кусок, после чего, воспользовавшись выплеском маны, приставить к покалеченному месту. Никаких ощущений, только осознание того, что установился контакт между моим телом и участком, столь любезно предоставленным мне «донором».
        Все… Процесс не то лечения, не то ремонта благополучно завершен, теперь можно и с шоор-каан пообщаться, тем более у них нынче лидер по уважительным причинам отсутствует. Помер. Поле боя они, кстати, уже прибрали, тело своего вождя завернули в черную ткань, ну а меч вновь исчез с глаз, как будто его и не было.
        - Как я понимаю, моя правота подтверждена? - спросил я, обращаясь ко всем шоор-каан сразу, не зная, кого выделить в отдельности. - Поединок закончен, победа очевидна.
        - Ты победил, ты доказал свою правоту. Мы поможем тебе в этой войне, а потом вновь вернемся к своим делам - ждать Предвечную и до того момента нести ее взгляд тем, на кого падет случай. Говори, чего желаешь?
        - Для начала необходима помощь в нахождении и уничтожении пятерых «ночных королей»: Кролта, Нергаса, Лимиша, Тедаса и Аргайла. Они должны были стать
«руками» плана жрецов Камирта по дискредитации и последующему уничтожению некромантов.
        - Мы знаем их логова под землей и над землей, - монотонно проговорил «культист», явно взявший на себя функции переговорщика. - Проще подловить, когда они под землей, здесь наша сила, наша территория. Они тут только гости.
        - Отлично. Сами понимать должны, мы с Сильвией в стороне не останемся, вся доступная нам магия будет приложена. Никому не нужны бесполезные смерти, когда можно их избежать.
        - Мы по-иному относимся к гибели физической оболочки, лич. Для нас несколько странно, что ты, живой мертвец, удостоившийся разговоров с Предвечной и отмеченный ею, так трепетно относишься к жизням. Но… не мне и не всем нам судить, ты доказал правоту. Мы скажем, где нужна помощь, лишние потери вредны для нашей миссии.
        Ф-фу… С этими «культистами» общаться, только мозг себе выносить! Но общаться приходится, ведь они стали для меня важным и сильным союзником здесь, в столице Талимии. Так что закрываем глаза на сильно раздражающие нюансы и продолжаем путь к нужной цели.
        - С этим разобрались, теперь дальше. Есть ли возможность вывода пленников, необходимых мне для ритуалов, за пределы Шосца?
        - Имеются подземные тоннели, не известные никому, кроме нашего братства. Ими редко пользуются, но они еще пригодны.
        - Обрадовали, - улыбнулся я, получив столь четкий и однозначный ответ, решающий проблемы доукомплектования моего войска скелетами мрака. - И последний, но от этого не менее важный вопрос. Вы наблюдали за мной, когда велся разговор с Воларом, а значит, знаете о способе связи с ним. Я скоро покину город, а связь держать необходимо. Ваше братство владеет подобной магией?
        - Да. Нужны будут четыре черепа - основная и запасная пары для связи. Что нам делать сейчас?
        - Разбираться с пленными буду. А вы немного поможете, как специалисты по преступному миру Шосца. Разделим его, так сказать, на две категории - кого сразу прибить, а кому стать более важным сырьем для последующей обработки.


* * *
        М-да, завертелась карусель… На полной скорости завертелась, как и положено в таких случаях. Насчет Рисча и его банды разобрались быстро, там почти все были замазаны в таких мерзких вещах, как похищения ради последующего выкупа, причем жертв далеко не всегда отпускали. Ну а о том, чтобы пропустить по кругу пленницу посимпатичнее, и говорить не приходилось - в шайке это было обычной практикой. Вот и попали почти все под статью насчет последующего принудительного участия в ритуале по производству скелетов мрака.
        Последующие же три дня были под завязку заполнены делами, беготней по подземельям из одного конца Шосца в другой в поисках тех пятерых «ночных королей». Выловили, спору нет, хотя были и не самые простые моменты. Аргайла, подмявшего под себя работорговлю, вместе с ближайшим окружением выловили буквально в последний момент - почуявший неладное хмырь бросился туда, куда не рассчитывали, а именно к жрецам под крылышко.
        К счастью, успели, да и импульсивность Сильвии пригодилась. Как ни странно, она, пиная ногами еще живого работорговца, додумалась спрашивать такое, о чем мало кто подумал бы. Да и сама она потом… призналась, что орала на пинаемого просто так, от души, попутно обвиняя совсем уж в маловероятных делишках. И кто ж знал, что кое-что совпадет с реальностью!
        Оказалось, что жрецы успели просунуть лапки и в этот, с позволения сказать, бизнес. Проще говоря, Аргайл откатывал им определенную долю прибыли, ну а взамен получал своеобразный карт-бланш на торговлю живым товаром. Жрецы же сплавляли ему свой «материал» из числа тех, кто был заподозрен в «шаткости веры». Канал поставки был, конечно, не в пределах Талимии, а вовне, пленников отправляли в дальние королевства, где рабский труд был не в диковинку. Это только в центральных землях он уже почти отмер, а там такое творилось…
        Так что на фоне подобного афронта бегство Тедаса-наркоторговца, перехваченного прямо за городской стеной в компании двух телохранителей и с наиболее ценным добром, уже не впечатляло. Впрочем, торговцу мучительной смертью я обещал личное и особо пристальное участие в последних минутах его жизни. Заодно вкратце обрисовал процесс создания скелетов мрака и заверил, что позволю пронаблюдать за несколькими, предшествующими его собственному «бенефису».
        Как бы то ни было, но теперь я мог однозначно сказать, что план Гийома и Коулгрима потерпел крах. Их «руки» были нейтрализованы, а значит, провокация не могла состояться в ближайшие несколько месяцев. Коулгрим не сможет поднять зомби и натравить их на жилые кварталы, «ночные короли» тоже не смогут усилить панику и повысить число жертв. Да и призывать резать некромантов и их близких тоже не судьба, ведь криминальный мир Шосца оказался обезглавлен, сейчас он занят лишь тем, что лихорадочно пытается хоть как-то восстановиться.
        А в процессе этого «восстановления» важная роль отведена Волару, получившему от меня прозвище Седой. Этот единственный из уцелевших «ночных королей» сколь-либо серьезного калибра и с сохранившимися бойцами теперь сможет отслеживать ситуацию. Ну а коли что-то пойдет не так - шоор-каан ему в помощь. До определенного момента они мои союзники, это право я заслужил, причем рискуя собственной шкурой.
        Сильвия… Ее помощь оказалась незаменимой, это я обязан признать. Как только мы закончили с уничтожением «ночных королей» из списка, она, в сопровождении нескольких шоор-каан, начала экстренную переправку живого материала к нашему лагерю в горах.
        Процесс, надо заметить, был ею поставлен на поток! Первой ходкой вынесли несколько трупов, их вскоре оживили и в дальнейшем использовали как скоростных носильщиков уже живого материала для создания скелетов мрака. Вампиресса, додумавшаяся до такого, существенно сократила необходимое время, да и просто доказывала, что потенциал ее в будущем может преподнести приятные неожиданности. Ах да, шрамы с лица она убрала сразу же, как только узнала, что есть потайной выход из столицы.
        Естественно, я не мог не связаться с остальными соратниками, не обрадовать их приятными новостями. А то, надо признать, они несколько заскучали, загрустили. Так что подоспевшая работа в виде заготовок под скелеты мрака помогла развеять грусть-тоску зеленую. Доверить сей процесс пока можно было только Кларе, но вот остальным следовало наблюдать, запоминать, укладывать в голове все тонкости серьезного и сложного ритуала.
        Я же, пока Сильвия была занята транспортировкой, на всякий случай узнавал побольше о «культистах», а заодно знакомился с теми книгами, которые они сочли возможным выдать мне для ознакомления. Вроде бы ничего такого уж важного в них не было, но все равно - знания всегда пригодятся.
        Однако! Грозовое ущелье - теперь эти слова были связаны с вполне определенной местностью. «Культисты» хорошо ориентировались в подобных вещах, да и тайны прошлого не были для них столь уж загадочными. Мне оставалось лишь взять Сильвию и двигаться на соединение с отрядом, но тут капризная девка по имени Фортуна решила то ли дать мне шанс, то ли окунуть по самые уши в очередную рискованную авантюру. Проще говоря, к шоор-каан поступила интересная для меня информация.
        Я сидел в уютной комнате на втором этаже приличного - исключительно для «своих» в криминальном мире - трактира, перелистывая одну из взятых у «культистов» книг и ожидая возвращения Сильвии, как в дверь постучали.
        - Заходи, Седой, - откликнулся я, четко зная, кого на сей раз ко мне принесло. - Что нового и интересного?
        - Шоор-каан просили передать: есть важная для тебя тема, - зайдя в комнату и закрыв за собой дверь, проговорил «ночной король».
        Приглашение сесть принял, придвинув к себе не стул, а, на мой взгляд, не слишком удобный, но массивный табурет, на который и пристроился.
        - А сами что ж не связались?
        - Сказали, что у них какой-то важный день, - пожал тот плечами. - Вам виднее, через меня только сообщения передают.
        Ах да, я и забыл! Годовщина организации их культа… Вот голова дырявая, за этими хлопотами совсем забыл, что с утра пораньше связывался с их новым лидером, передавал поздравления. Вроде им этого и не надо, но у меня ж есть определенные привычки из той, первой и основной моей ипостаси - человеческой.
        Ну а «убивающим ночью» в эти сутки без крайней необходимости не рекомендуется заниматься какими-либо делами. В крайнем случае можно передать сообщения через своих посредников и агентов. В данном случае передаточным механизмом был избран Волар. Будем слушать, будем размышлять.
        - Все понял, понимаю, почему послали именно тебя. Да, и не будь таким… зажатым. Расслабься. Желаешь что-то выпить или?.. Особых яств и напитков не держу, сам понимать должен, но в шкафу должно быть что-то из запасов Сильвии. Посмотреть?
        - Благодарю вас, повелитель, нет желания. Лучше сразу к делу. - Дождавшись разрешающего жеста, Седой продолжил: - Новость о графстве Дорг, там сейчас серьезная борьба за графскую корону.
        - Корону, я не ослышался?
        - Да, повелитель. Это графство в Талимии, как и парочка других феодов, пользуется значительной независимостью от королевской власти. Тому много причин, из которых главные - выгодное стратегическое положение и ресурсы.
        - Точнее.
        - Графство Дорг лежит на одном из важных торговых путей, собирает пошлины с торговцев, к тому же серебряный рудник тоже… важен для финансов. Их пытались привести к полной покорности, но это граница, другие королевства тоже имеют свой интерес. Во времена смут графство становится особо важным и порой добивается увеличения своих… полномочий, а заодно и независимости.
        Заинтересовавшись, я встал и начал рыться в шкафу, выискивая среди разных документов подробную карту Талимии. Ага, вот она. Вернувшись, я разложил ее на столе и пристально уставился на тот участок, где были показаны границы этого графства. Ага! Вот почему шоор-каан сочли необходимым уведомить меня о происходящем там! Грозовое ущелье находилось внутри этих самых границ. Но что же произошло в этом действительно нужном и важном графстве? Это мне и предстояло выяснить.
        - Та-ак, - протянул я, переключаясь с карты на Седого. - Давай во всех подробностях про эту самую борьбу и про то, каким образом на ней можно погреть руки?
        - Старый граф Дорг прибыл в Шосц инкогнито, вместе с наследником и несколькими воинами. Цель неизвестна, но можно догадаться, что хочет заручиться поддержкой кое-кого из знати, чтобы окончательно выйти из-под скипетра короля.
        - Дело обычное. Пока мне с этого проку нет и не предвидится. Разводить дипломатию с ним не получится, я для него никто, если только не открывать свое инкогнито, а это чересчур.
        - Графа хотят устранить руками одного из феодалов-соседей. Тот барон зол на него, а советники короля через третьи руки подсказали ему о визите графа в Шосц, заодно и место выдали.
        - Проживания?
        - Это не главное. Место встречи с тем, ради кого он и приехал. Но тот человек не придет, там будет барон со своими людьми. Вот адрес и примерное время. - На стол легла бумажка с данными. - Больше я ничего не знаю, шоор-каан в подробности не вдавались, сказали, что для умного человека тут достаточно сведений.
        - И они правы. Благодарю, Седой. Ты свою работу сделал. Дальше я уж как-нибудь собственными силами справлюсь. Тебе там показываться не стоит, ты на другом фронте работ.
        - До встречи, повелитель.
        Вздохнув, «ночной король» поднялся и медленно покинул комнату, аккуратно притворив за собой дверь. Ну а я остался, поглощенный размышлениями на вполне конкретную тему.
        Серьезная тема, полезная, которую вполне реально приспособить к дальнейшим планам. Графство Дорг - это не занюханный провинциальный феод, а зубастый удел, который входит в Талимию по большей части номинально. Пару раз правящий род вырезали подчистую, ставя на их место своего верного наместника. Ан не судьба! Новые хозяева графства мигом смекали, какой лакомый кусок упал к ним в руки, и сразу же начинали постепенно возвращать ситуацию, бывшую при прежних хозяевах феода.
        Снести саму структуру графства и поставить обычный гарнизон? Взбеленились бы соседи-феодалы, закономерно усматривающие в этом нехороший задел на будущее. Ведь где искоренили одного, там и до них очередь дойти может. Вот и длилось этакое вялотекущее противостояние без конца и края. Сейчас же, как я понял, начиналась очередная острая фаза противостояния, близилась смена владельца.
        Именно таким, в глубоких раздумьях, меня и застала вернувшаяся вампиресса. Выпытав всю информацию, полученную относительно графства Дорг и закручивающейся вокруг него интриги, девушка обеими руками вознамерилась втащить меня в нее. Впрочем, я особенно и не возражал, сам склоняясь к подобному развитию событий.
        - И место, повелитель, место встречи какое этому старому дуралею назначили! - возмущалась Сильвия, готовясь к предстоящему делу. - Городское кладбище для бедноты… Там же так удобно хоронить трупы, особенно неопознанные и никому не ведомые. Сторожам и могильщикам по паре золотых - так они ослепнут, оглохнут, а при надобности еще и сами могилки выроют-зароют. Да еще и вне городских стен, там хоть во все горло ори, никто не откликнется. Разве что случайные самовосставшие зомби, но они уж точно гуманизм проявлять не станут.
        - Иногда власть расслабляет, появляется чувство ложной защищенности, - отвечал я, думая, каким именно видом личины воспользоваться. - Вот и граф Дорг уверовал, что в столице его не станут банально резать, проводя в ЭТОМ городе исключительно интриги. А тут умный человек взял да и придумал неожиданный для противника ход. Подловатый, против правил чести… зато действенный. Вот и мораль насчет того, что не стоит своих врагов считать достойными людьми.
        - То есть самим вести себя в пределах собственных принципов, но от других этого не ожидать?
        - Именно так, ученица! Тогда у тебя и душа не замарается в грязи, и в то же время жизнью за доверчивость и излишний оптимизм насчет рода человеческого не поплатишься.
        Разговаривая с вампирессой, я одновременно закончил ритуал наложения личины. На сей раз это был не старик-шаман, а один из головорезов ныне покойного «ночного короля», Аргайла. Эту личину я выбрал, потому как и внешность более пристойная в преддверии будущих дел, и нигде покойник засвечен не был, никакие стражники его не искали.
        Что ж, пора было выдвигаться, время встречи приближалось, а опаздывая, мы рисковали оказаться вне розыгрыша этой весьма интересной партии. Место встречи, как говорится, изменить нельзя.
        Глава 10

        Кладбище оказалось расположено в четверти часа пешего хода от города. Больше всего оно напоминало неровное поле с глинистой почвой. Скорее всего, именно из-за невозможности получать тут урожай его и отдали для нужд покойников. Не много тут было могильных холмов, памятников или иных отличительных знаков. Чаще всего встречались только невысокие бугорки, едва заметные на поверхности земли, и все. Нет, это не кладбище, скорее могильник для безымянных трупов и висельников. Зарыли - и кончено на этом. Кстати, благодатный фон в таких местах для некоторых, особенно длительных и серьезных, некромагических ритуалов.
        Пересекая невидимую границу кладбища, я ощутил слабое противодействие магии. Наверное, очень давно - судя по впечатлениям, магию тут использовали пару десятилетий назад - маги наложили защитный барьер, чтобы мертвецы не поднимались произвольно, а если такая неприятность случится, чтоб не смогли уйти с могильника. Впрочем, в данный момент этот периметр мог бы задержать разве что зомби первого круга. Существо более высокого ранга остаточная магия уже не остановит. Именно это и продемонстрировала Сильвия, пройдя границу заклинания даже не поморщившись.
        - Тут действительно кто-то есть, - настороженно крутя головою, произнесла девушка. - Три или четыре человека рядом… не пойму точно. И подальше не меньше. Магия!
        Атака мага, специализирующегося на стихии земли, обрушилась неожиданно. Он умело замаскировал свое присутствие, но предупреждение Сильвии все же не было запоздалым. Навершие посоха прочертило в воздухе окружность, создавая защитный барьер вокруг нас. О него и разбилось заклинание, вызывающее валы земли, что должны были банально похоронить непрошеных гостей, то есть нас. Вот только атаковать некроманта на кладбище… да еще землей - субстанцией, столь тесно перемешанной тут с прахом и гнилью… самоубийственное занятие.
        Вас когда-нибудь хватали за ноги полуразложившиеся руки залежавшихся в земле трупов? Нет? Поверьте, вы ничего хорошего не пропустили! На невидимого, но ощущаемого мага я натравил с пару десятков спешно поднятых трупаков, сопроводив все это еще и «ветром смерти» - волной ядовитого воздуха, который выжигал легкие и даже при соприкосновении с кожей разъедал ее не хуже иной кислоты. Особенно страдали глаза…
        Вопли сопровождающих мага воинов отдались в ушах, разорвав тишину ночного кладбища, ну а сам маг явно вознамерился смыться, подняв пылевую завесу, скрывающую путь его отхода. К сожалению для него, со мной была Сильвия. Вампиресса чуяла живую кровь, заранее встав на вероятном пути отхода. Ментальная атака, еще одно заклятье из магии крови… И хруст шейных позвонков, когда она свернула шею ошеломленному противнику. Ну и для верности еще кинжал в мозг.
        - Зря, - скривился я, одновременно добивая воинов чарами, останавливающими сердце. - Допросить можно было бы.
        - Там другие. И они что-то делают! Спешить надо, повелитель.
        Мои критические замечания завяли на корню, не успев прорезаться. Она сейчас была права - мы тут не для допросов всяких второстепенных фигур, нам граф Дорг требуется, причем живой и по возможности не сильно покалеченный.
        Четверо их было, живых, в смысле. И находились они не так далеко, в сотне метров, не более того. Жаль только, что любое ускорение имело свои границы - мгновенно переместиться в нужную точку я не мог. Да, телепортация в Лирасте неизвестна, приходилось обходиться тем, что под рукой.
        Двое людей в темных плащах и с масками на лицах… У их ног лежали еще двое, связанные по рукам и ногам, абсолютно беспомощные, в бессознательном состоянии. И мы не успевали!
        Один из облаченных в плащ, явно чувствуя наше приближение, быстро и сноровисто перерезал ножом горло жертвы. Его спутник, тоже не лыком шитый, направил в сторону Сильвии левую руку. Сначала, при виде вылетающей из его ладони серебристой стрелки, я было перепугался за вампирессу, подумав, что у вражины аналог моей стреляющей перчатки. Глупость, но по душе словно дикобразом прошлись, до того вдруг охватило беспокойство за девушку. Но уже спустя мгновение я смог различить крошечный арбалет - оружие редкое, но эффективное при необходимости неожиданного выстрела. Перезаряжать его противник не стал, отбросив его под ноги и обнажив меч, который скрывался под плащом. Сильвия увернулась от летящего в нее короткого арбалетного болта с грациозным изяществом. Мало того, она еще успела перехватить болт и метнуть его обратно. Понты, но эффектные! Снаряд вошел чуть повыше правой кисти стрелка, заставив того выругаться и перехватить меч левой рукой.
        Пустое! Сильвия его в любом случае на лоскуты порежет, не особенно напрягаясь. А вот тот, любитель перерезанных глоток, уже переключил внимание на второго, готовясь и следующую жертву на свой счет записать. А вот не выйдет, не для того мы сюда торопились, чтоб с пустыми руками уйти!
        Из глазниц черепа-навершия ударили два дематериализующих луча, в то время как вокруг жертвы, повинуясь действию второго заклятья, образовался антрацитового цвета кокон, от которого не то что нож, камень отскочит. Это да, все верно, но вот и от «маски» лучи отскочили, уничтожив лишь полкубометра совершенно неповинной кладбищенской земли. Маг! Не слишком сильный, но амулетами обвешанный, как новогодняя елка.
        Мигом оценив ситуацию и понимая, что прикончить жертву ему не дадут, он бросился бежать, попутно огрызаясь то шквалом ледяных игл, то вихрями, попав в которые можно было раскинуть ногами, руками и потрохами во все стороны света.
        - А вот шиш тебе, - злорадно проговорил я, отражая направленные в нас чары и отправляя за ним костяные кисти и черепа со своего плаща. - Свидетели мне не нужны.
        Пробежать человеку удалось метров восемь, прежде чем костлявые руки ухватили его за плечи, а черепа, ведомые неутихающим голодом, твердо вознамерились внести его в свой ночной рацион. Электроразряды временно помогли магу, заставив артефакты потерять ориентацию в пространстве… Что ж, пойдем другим путем, более серьезным! Хрипло выкрикнув ключевое слово, я активировал «кокон Бэйна». Эта сотканная из тлена и гнилой крови структура возникала вокруг цели и сдавливала ее до состояния, угодного создателю заклятья. Я было намеревался придавить «маску» до полусмерти, но…
        Яркая вспышка, кокон словно взорвался изнутри, увеличившись вчетверо против первоначального, а потом сжался, сложился в ничтожно малую точку, а потом и вовсе исчез.
        - Что… это… было?
        - Болван попытался прорвать мои чары концентрированным потоком света, скорее всего из амулета, - помотав головой, ответил я, пытаясь отойти от легкой ошалелости. - Самоубийца, однако. А твой объект где?
        - А во-он валяется…
        Действительно! Одна нога здесь, другая рука там! Сильвия применила «кровавый пузырь», в результате которого бедолагу разорвало изнутри высоким давлением, словно глубоководную рыбу, поднявшуюся к поверхности. Кроваво, наглядно, эффектно, вот только благодарных или устрашенных зрителей видно не было. Получается это у нее легко, собственный стиль кровавой эстетики. Что ж, каждый по-своему развлекается.
        Ну и выходит, что трупы толком и не осмотреть. Мой полностью самоликвидировался, от доставшегося Сильвии - одни ошметки. Впрочем, даже эти ошметки могут многое сказать при внимательном взгляде. Хм, имеем мы, по всей видимости, благородного человека. Это видно и по богатой одежде, и по золотым перстням с драгоценными камнями. А зарезанный? Та же картина, только гораздо более эстетически пристойная, без крови, кишок и прочего ливера вперемешку с костями и одеждой. И графская цепь на шее. М-да, толщина ее под стать тем, на которых собачек держат или которые братки из моего родного мира себе на шею водружают.
        Удовлетворившись осмотром трупов, я вернулся к живому. Несостоявшаяся жертва оказалась молодым парнем лет двадцати семи, рослым, достаточно привлекательным, чтобы нравиться женщинам. На шее опять-таки болталась толстая золотая цепь, но отличавшаяся чем-то от первой увиденной.
        - Сильвия, ты же у нас девушка с богатым опытом?
        - Ну… в какой-то мере, - неуверенно ответила она. - Смотря что требуется.
        - Почему у этого добра молодца цепь чем-то неуловимым, но отличается?
        - Тут все понятно, - бросив быстрый, но пристальный взгляд на ювелирку, ответила вампиресса. - Обе цепи дорогие, принадлежат графскому роду. Но на мертвеце она подтверждает личность властелина этого феода, а на молодом - статус законного наследника.
        - Вот и хорошо. Значит, хотя бы один законный граф Дорг у нас имеется. Сам он без сознания после магического воздействия, вот и пусть пока полежит, мы же с тобой один ритуальчик с прицелом на будущее проведем. Так что бери и тащи сюда все трупы, не забудь убитого мага. Они нам сейчас пригодятся.
        Пока Сильвия выполняла поручение, я осмотрелся. Действительно, место… подходящее. Братские могилы, аура казненных, потому как именно сюда стаскивали висельников, да и общее количество покойников позволяло строить далеко идущие планы. Плюс только что закончившаяся схватка, боль и смерть еще не успели выветриться, энергия только и ждала, чтобы ее использовали как ключ для открытия… Тсс. Чтоб не сглазить даже собственными неосторожными мыслями.
        Ах да, завершающий штрих. Здесь умерли не просто люди, а еще и маги. Не самые сильные? Ну да это особой роли не играет, важен сам факт причастности некоторых из покойников к работе с магическими силами. Так что пора, пора приступать к реализации своих идей.
        Для этого я выбрал три могилы, одну из которых уже окропили кровью старого графа Дорга знатные убийцы в черных масках. Ее и две соседние - тоже братские - я очертил двойным кругом и стал наносить магические знаки формул, наполняя их энергией. На сей раз никаких вспомогательных инструментов в виде летающих рук. Даже Сильвию, уже закончившую транспортировку трупов, я задействовать не рискнул. Здесь я ВСе должен сделать собственноручно.
        - Трупы уложишь внутрь вычерченных мною контуров, - махнул я вампирессе рукой. - И мага обязательно в центральный, ни в коем случае не вздумай даже мимоходом зацепить соседние контуры.
        - Сделано. Чем еще могу помочь, повелитель?
        - В ритуале нет. А вот отсекать любые просачивания некроэнергии - это уж будь любезна. Нельзя, чтобы наш ритуал привлек чье-то внимание. Да, заодно подчисти и по поводу того, чем мы раньше тут наследили. А я продолжу…
        На небе стала появляться светлая полоса, когда я закончил магические эксперименты. Долго же провозился! Зато и результат того стоил. Будет стоить, когда проклюнется, кхм. Сейчас же пора и уходить отсюда, пока не появилась очередная партия покойников с компанией могильщиков. Насчет оставленных следов на кладбище я не волновался - тела во время ритуала были втянуты в могильную землю со всеми кровавыми следами, а знаки пропали с поверхности, оставшись только в эфирном плане. Да и вампиресса от души поработала, подчистив следы в магическом плане.
        - Повелитель, - спросила меня Сильвия, когда уже собирались уходить. - Не боитесь, что ваши магические следы будут замечены магами?
        - Нет, - покачал я головою. - Там двойной круг, один из которых предназначен скрывать основной. А потом, небольшие возмущения маны любой маг спишет на последствия защитного барьера… Ты лучше собери всякого рода золотые цацки, которые у старого графа Дорга были. Для таких родов они много значат, нам же легче будет с наследником договариваться. Тело, оно ведь тоже… в ритуал пошло.
        - Уже сделала, - расплылась в клыкастой улыбке вампиресса. - Я эти вещи хорошо знаю, не из простолюдинов.
        - Тогда совсем хорошо. Нового графа на плечо - и вперед. И вот еще что… Прикидываемся случайными свидетелями и спасителями, так лучше всего.
        - Согласна. Иначе заподозрит. Но как мы ему наших остальных покажем? Мы, вампиры, почти неотличимы от живых; только хороший, очень хороший маг или любой паладин почует. А Клара, а армия мертвых?
        Задачки задает новое поколение магов! Хорошие и дельные, которые надо решать. Хорошо хоть приблизительный ответ есть. Ну а детали… их по ходу действия утрясать будем.
        - Клара может прикидываться живой женщиной, если только не исчерпается получаемая от убитых ею энергия. Армия… Пока это только отряд, но вот взять его с собой не получится. Придется оставить его на попечение одного из вампиров, и пусть он тянет отряд в указанном нами направлении.
        - А мы все будем исполнять роль учеников некроманта?
        - Почему же роль? - ответил я вопросом на вопрос. - Вы такие и есть. Ну а мелочи относительно особенностей ваших не совсем живых тел мы просто опустим. Не все стоит рассказывать, особенно тем, кто в число наших друзей точно не входит. Граф ведь возможный союзник лишь на какое-то время. И вообще. Пора нам отсюда убираться. Быстро, бегом, по возможности незаметно.
        - Так зачем бегом? Можно воспользоваться лошадьми этих людей, - спокойно произнесла вампиресса, после чего мгновенно сменила тему: - Повелитель, а вы не расскажете, зачем вы проводили ритуал и что он значит, для чего он? Я понять не смогла. Это что-то очень серьезное и долгого действия.
        - Нет, - откликнулся я. - Не скажу. Тебе во всем доверяю, но примета такая. Опасаюсь сглазить, больно уж ритуал непредсказуемый, может пшиком обернуться. И вот тогда, предварительно похваставшись, вид буду иметь еще бледнее, чем сейчас. Лучше ты сама поведай мне, отчего решила, что эти люди прибыли на лошадях? Пленников могли довести и своими ножками или донести самостоятельно - парни были крепкие.
        - От них пахло лошадиным потом, - пояснила вампиресса, нисколько не обидевшись на мой отказ, понимая его мотивацию. - А пришли они с той стороны.
        Сильвия указала в сторону небольшой рощицы метрах в трехстах от кладбища, расположившейся в небольшой ложбинке. Пару десятков деревьев с густой кроной окружал высокий кустарник, скрывавший любого, кто решит там схорониться. Сосредоточившись, я смог почувствовать наличие нескольких живых существ, одно из которых было человеком.
        - Бред! Столько времени прошло, а этот хмырь все еще с лошадьми! Осторожнее надо быть.
        - Магии не чувствую, - отозвалась девушка. - Угрозы тоже почти нет. Обычный человек, не больше того. Но я буду осмотрительной.
        Вымолвив последние слова, Сильвия тихим, но резвым шагом двинулась в сторону цели, растворяясь в тени деревьев и высокого разнотравья. Шаг, а потом переход на бег, наращивание темпа, чтобы к концу достигнуть максимальной выкладки, исключить все возможные неприятности.
        Ну а я… двигался следом, перевалив тушку графа через плечо и одновременно изучая местность в поисках возможных неприятных сюрпризов. Но все было тихо, лишь начинающее всходить солнце первыми робкими лучами пыталось окончательно развеять неохотно отступающую ночь.
        Можно было и не беспокоиться столь сильно. Именно эта мысль промелькнула у меня в голове, когда вампиресса достигла места стоянки лошадей, ну а я приблизился к нему на довольно близкое расстояние.
        Стреноженные животные неторопливо передвигались по крошечной поляне, на которой с трудом умещались. Всего было шесть лошадей, все тонконогие, черной или темной масти. Богатые попоны и седла выдавали в их владельцах обеспеченных людей. В пользу этой же гипотезы говорил и амулет, который активировали хозяева животных перед уходом. Амулет прикрывал поляну пологом рассеивания внимания, не позволяя случайным людям ее обнаружить. Вот только против моей спутницы и меня этот амулет не сильно помог - нас как таковых очень сложно причислить к людям.
        И человек стоял, вроде как сторож, чтоб ему пусто было. Демоны его забери, из-за него мы прикладывали серьезные усилия по маскировке, опасаясь какой-либо каверзы! Щаз! Вместо серьезного противника Сильвия узрела перед собой вооруженного до зубов, но откровенно тупого громилу. Сразу стало понятно, почему он тупо продолжал охранять лошадей ночь напролет, ничего не заподозрив. Думать нечем было, вот и вся разгадка. Удар кинжалом в спину завершил его незадачливую жизнь, а девушка, выругавшись от избытка эмоций, заметила:
        - Зря беспокоились. А вот лошади… С ними надо что-то делать, повелитель, я сама не справлюсь, не мое это.
        Верно подмечено, с лошадьми надо было срочно что-то делать. Животины почуяли вампирессу и стали выказывать признаки беспокойства, пытаясь перебирать спутанными ногами с большей скоростью, чтобы оказаться подальше от опасного, пахшего смертью существа. Получалось не очень, точнее, не получалось вообще, но все равно, это надо было исправлять. На меня они тоже косились… нехорошо так, искренне рассчитывая удрать куда подальше. Увы, некоторые категории живности чуют смерть. Маскирующие облик чары в основном предназначены против людей, животных обмануть сложнее.
        Пришлось пойти самым простым путем - активировать подавляющее волю заклятье, этакую легкую разновидность паралича духа. Теперь лошади будут двигаться медленнее, реагировать на команды с задержкой, но неприятностей не доставят.
        Так, с четвероногим транспортом частично разобрались, пора переходить к главному - пробуждению графа и беседе с ним. От того, как именно она пойдет, будет многое зависеть в наших дальнейших планах. Хотелось все же обойтись минимумом приложенных усилий, честно говорю. Всегда приятно переложить часть проблем на чужие плечи. Кстати, плечи эти, как ни крути, обязаны мне и Сильвии собственно своей жизнью. Искренне надеюсь, что понятия о чести и благородстве для этого человека не являются пустышками.
        Подойдя к новому графу Доргу, бывшему наследнику, я перерезал веревку, которой его спутали, видимо для пущей страховки. Ну а только после этого деактивировал наложенное одним из убийц заклятье. Несколько минут он только и мог, что ворочаться, пытаясь растормошить затекшее тело и вернуть ему способность к осмысленным перемещениям. Халтурщики! Это я о тех, кто столь топорно накладывал чары. Грубо, без учета вкладываемой силы и особенностей объекта. Ну да ладно, они уже даже не в могиле. А вовсе стали прахом и тленом.
        - Я благодарен вам, уважаемые путники, за свое освобождение, - с жаром проговорил парень, как только почувствовал в себе силы еще не подняться на ноги, но хотя бы произнести несколько связных слов. - Но я прошу еще об одной услуге, за которую я щедро отблагодарю вас…
        - Услуга услуге рознь. Послушаем, посмотрим.
        - Уважаемые господа, - вновь заговорил граф. - Я прошу немедленно проследовать со мною на Мертвое поле, где хоронят казненных. Там негодяи удерживают моего отца, собираясь его убить.
        Вот, значит, как. Получается, что его привели в бесчувственное состояние позже старого графа, а сейчас он думает, что того потащили резать, а его почему-то оставили. Что ж, придется прояснять ситуацию в меру необходимого:
        - Твой отец мертв. Мы оказались на кладбище в тот момент, когда ему перерезали горло и собирались сделать то же самое с тобой. Как тебе должно быть ясно - они померли. Ну а ты жив, относительно здоров и вообще не так уж паршиво должен себя ощущать, получив второе рождение этой ночью.
        Реакция парня на смерть отца была… достойной. Я в какой-то мере опасался, что он бросится на кладбище, начнет упрекать нас в какой-то мифической «нерасторопности», закатит истерику. Но граф лишь сжал кулаки, да лицо побелело от сдерживаемых эмоций.
        - Мне надо его похоронить, - проговорил он, встав и направившись в сторону лошадей, чтобы выбрать одну для себя. - Тело графа не должно лежать среди преступников и заговорщиков, тем более - непогребенным.
        - Это лишнее, - сказал я ему в спину. - Во время схватки с убийцами все тела превратились в прах после примененных мною заклинаний. Там ничего не осталось - ветер развеял по округе останки твоего отца.
        Парень остановился и несколько секунд стоял ко мне спиною. Потом развернулся, подошел и застыл в паре шагов.
        - Граф Сендрик Дорг, - прижав правую ладонь в районе сердца, представился спасенный нами. - Сын графа Рафаля Дорга, погибшего от рук предателей и заговорщиков. Позвольте мне пригласить вас в свой замок. Правда, добираться до него долго, но я готов компенсировать все расходы на дорогу… Рассчитываю, что вы примете мое приглашение. Кстати, хочу спросить, вы маг или использовали амулеты для моего освобождения?
        - Маг, - ответил я. - Можете называть меня Безымянным. А это моя ученица - Сильвия. Приглашение ваше… пожалуй, мы сможем отложить некоторые важные дела, но с одним условием.
        - Так скажите мне о нем.
        - Охотно. Ваше приглашение должно будет распространяться еще на нескольких людей. Они тоже мои ученики, а значит, определенная часть меня самого. Уверяю, они люди достойные, двое из дворянства, пара других из высокопрофессиональных воинов-наемников. Были таковыми, пока не приняли у меня ученичество.
        Сендрик довольно неплохо скрывал свои эмоции, но все равно было ясно, что мои слова не только не расстроили, но и пришлись по душе. Видимо, путешествие в компании нескольких магов было куда безопаснее, нежели в одиночку. Да и к тому же он мог иметь на нас виды и в дальнейшем.
        - Я принимаю ваше условие. Ваши ученики и… ученицы, - легкий полупоклон в сторону Сильвии, - будут приняты в моем замке с подобающими почестями. Вы спасли мне жизнь, я обязан отплатить сполна. А магом какой именно стихии вы являетесь?
        - А какого мага может темной ночью занести на кладбище? - усмехнулся я. - Вариантов ничтожно мало, и только один правильный.
        - Да, вы некромант, - не столько спрашивая, сколько утверждая, протянул Сендрик. - Мои познания в магическом искусстве очень скудны, видимо, боги не отпустили мне и тени отцовского таланта. Я же могу лишь чувствовать силу и совершать легчайшие действия. Ну и пользоваться серьезными амулетами, само собой, что недоступны вовсе лишенным магического дара. Но это почти у всех людей благородного происхождения… Простите, я слишком заболтался, но это нервы дают о себе знать.
        - Ничего страшного. Стрессовая ситуация, обычное дело. Вы еще хорошо держитесь. Я многое повидал, могу утверждать со всей ответственностью.
        - Внешне… В душе все плохо, тоскливо и даже страшно, - как-то разом осунулся граф, но тут же встряхнулся, после чего задал очередной вопрос: - Каков ваш магический уровень? Я понимаю, что если вы прикончили убийц, среди которых было два мага, то он высокий, но хочется подробностей.
        - У нас, некромантов, несколько отличающаяся система оценки потенциала. Зато если сравнивать с классическими стихийными школами, то меня можно считать архимагом. Две мои ученицы вполне могут считаться мастерами, ну а парни… это всего лишь подмастерья, может, чуть выше. Учеба дается им не так легко, как хотелось бы.
        Сендрика проняло. Архимаг - это по любым меркам серьезно, тут он здраво оценивал ситуацию. Глаза, и до сего момента озаренные живым корыстным интересом, сейчас и вовсе вспыхнули ярким пламенем. Ну а как же - возможность воспользоваться услугами архимага и двух мастеров плюс подмастерьев. Такой подарок не то что на дороге, в ином королевском дворце на полу не валяется.
        Граф оценивающе посмотрел на меня, потом перевел взгляд на Сильвию. И этот взгляд сильно отличался от того, первого, когда он видел перед собой просто красивую девушку.
        - А вы, юная и, похоже, титулованная леди, много умеете для своих юных лет…
        - Я не из высшего дворянства, не надо мне льстить, - холодно ответила Сильвия. - Знаю я еще не много, мне еще многому следует научиться, прежде чем смогу считать себя действительно знающим магом.
        - Учение у архимага может идти долгие годы, каждый из коих дарует новые знания. Вот мой покойный отец не смог дорасти до столь желанного ему уровня.
        После этих слов Сендрик замолчал на несколько минут, прокручивая в голове только ему одному известные мысли. Затянувшееся молчание стало неестественным, я уже хотел четко намекнуть о желательности отъезда, но тут граф снова ожил, разрушив тягостное молчание.
        - Можно мне узнать о цели странствий вашей компании? - поинтересовался он, явно просчитывая возможность привязать нас к своим личным интересам. - Вдруг да и смогу помочь?
        - Я ищу одно место под названием Грозовое ущелье…
        - Ага! - радостно воскликнул Сендрик. - Так это в Драконьей Гряде, что расположена неподалеку от Самаша. Это граница моих владений, сейчас там… неспокойно. Но моя помощь вам может понадобиться, места там не самые обычные. Как жаль!
        - Приношу вам свои соболезнования еще раз…
        Новоиспеченный граф отмахнулся от меня, сказав:
        - Я не о смерти отца. Это большая, невосполнимая утрата, но сейчас я подумал о другом - эти выродки, по случайности имеющие гербы и родословные, вычистили из моих карманов все до последней монеты. Мне просто не на что добраться до своих владений! Придется что-то придумывать, а в Шосц я возвращаться не хочу, меня там уже предали и пленили.
        - Вы верно рассуждаете, граф, возвращаться действительно не стоит. Что же до средств на поездку, то о них вы зря беспокоитесь. Архимаги никогда не бедствовали. Что же до другой вашей потери, то мы, понимая важность определенных вещей, захватили с собой все ценности, бывшие при покойном графе. Цепь, перстни с фамильным гербом, браслет. Прочее, сами понимаете, не сохранилось. Золото, серебро и драгоценности, - пояснил я собеседнику, - очень инертны к заклинаниям и почти не реагируют на них. Правда, если не направлять заклятья специально на них. Сильвия, передай графу его собственность.
        Вампиресса, заранее зная, что этот приказ с моей стороны последует, извлекла из кармана золотые символы графской власти, после чего передала их Сендрику. Тот принял свою законную собственность с подобающим выражением на лице, торжественным и в то же время мрачным. Вздохнул, снимая цепь наследника, а затем водрузил на ее место отцовскую, знаменующую власть над всем графством Дорг. Перстни-печатки заняли место на пальцах, защелкнулся браслет…
        - Маг-некромант Безымянный и его ученица Сильвия были свидетелями моего принятия власти от злодейски убитого отца, Рафаля Дорга. Небеса и видящие боги свидетели, я клянусь вести свое графство к величию и процветанию.
        - Перед богами и людьми готова свидетельствовать это, - произнеся явно ритуальную фразу, Сильвия слегка пихнула меня локтем под ребра, продублировав мысленным посланием: - Повтори то же самое, это знают все благородные и любой сопливый ученик мага, по статусу к ним приравненный…
        - Перед богами и людьми готов свидетельствовать это.
        - Вот теперь я не наследник, а настоящий владелец графства, - облегченно вымолвил Сендрик. - Теперь они должны очень постараться, чтобы хоть как-то попробовать законно сместить меня.
        - Разбираем коней - и в путь. А по дороге вы расскажете нам то, что сочтете необходимым.
        Как бы то ни было, а пришлось взять еще трех коней - нас ждала встреча с Кларой, Винтаром и с кем-то из нашей боевой парочки. Оставшийся же должен был вести отряд мертвых скрытным манером, чтобы не светиться раньше времени. Хорошо еще, что четвероногий транспорт оказался неплохих статей, разве только граф был несколько удивлен заторможенностью и не дюже высокой скоростью чистокровных скакунов. Понимаю, ему и в голову не могло прийти, что их погрузили в полусомнамбулическое состояние, дабы избежать эксцессов при общении с не совсем живыми персонами.
        Сразу же, не откладывая дело в долгий ящик, я связался с Кларой, которой и передал четкие инструкции насчет будущего поведения, а также точку рандеву. Как я понял,
«на другом конце провода» произошла краткая, но оживленная перепалка между Кайлом и Тексом. Победила Клара, вверившая исход дела случаю, то есть банальным образом подбросившая в воздух монетку. Остаться выпало Тексу.
        - Не забудь, что вы все мои ученики, так что ведите себя соответствующим образом, - напоминал я девушке-баньши основные правила начинающейся игры. - Лошадей искать слишком долго, так что своими ногами доберетесь. Винтару, если вздумает заикнуться о поездке на дуршилах, лично уши пооборви.
        - Что делать с моим состоянием? Какое-то время продержусь на запасах. Но надолго все равно не хватит.
        - Не беспокойся. В графстве Дорг ситуация с разбойниками ничуть не отличается от других мест. Выйдешь на улочки главного города в ночное время и без охраны - вот и будет тебе энергетическая подпитка в больших количествах.
        Обрадованная таким простым разрешением сложной проблемы, Клара быстро свернула разговор и, как я понял, в ураганном темпе начала подготовку.
        Вслед за этим я вызвал Волара, дав тому инструкции в расчете на то, что в Шосц я не вернусь довольно долгое время. Предупредил, однако, что буду постоянно выходить на связь и контролировать общую ситуацию, равно как и передавать новые задания. Тот воспринял известие как подобает, то есть в полном согласии с собственной душой. А что? Данные ему обещания выполнялись, ну а некоторые наложенные ограничения… за все в этом мире приходится платить. Думаю, что с ним проблем не возникнет.
        А вот шоор-каан, они пусть пока сами по себе живут. Как только что-нибудь понадобится - непременно свяжусь, а просто так они и сами беседовать не любят. Психология у них… своеобразная.
        Разделавшись с неотложными делами, я мог, наконец, переключить внимание на графа Сендрика Дорга, скакавшего рядом. Граф, кстати, выбрал себе самую лучшую лошадь из имеющихся. Долго выбирал, придирчиво и все равно остался недоволен кондициями отдаленного предка автомобиля. Ну да демон с ним, мне он сейчас для другого нужен.
        - Кстати, можете мне пояснить, что вообще стряслось такого, из-за чего вас с отцом решили тихо прирезать? - спросил я, заставляя свою лошадь ехать бок о бок с лошадью Сендрика. Сильвия, почуяв интерес, сделала то же самое, и теперь граф находился между нами.
        - Могу, - тяжко вздохнул граф, понимая, что в этой ситуации особого выбора у него и нет, сильному союзнику надо многое прояснить, иначе проку от него будет не в пример меньше. - Мой отец с полгода назад узнал, что король стал подумывать о том, чтобы уничтожить наш род и отдать власть над графством своему ставленнику. К нам с отцом уже подсылали убийц под видом… ну, это вам, архимаг, знать необязательно, тут личные дела. Их удалось распознать благодаря тому, что отец всегда старался не доверять почти никому. С месяц назад оставшихся в живых казнили, а головы насадили на колья в замковом рву.
        - Деловой подход, одобряю. И враги ликвидированы, и сигнал подан тем, кто рискнул бы повторить их попытку.
        - Отец знал, как внушать опаску врагам и уважение союзникам. Но здесь он ошибся, посчитав, что больше не полезут. Среди пойманных нами оказался двоюродный племянник барона Гардара. Его роду король и желал передать наше графство.
        - То есть голова племянничка посреди рва барону явно не понравилась…
        Изрекшая эту фразу Сильвия подмигнула мне, а затем попыталась скорчить угрожающую гримасу вроде той, что наверняка демонстрировал своим верным вассалам тот самый барон. Получилось… не похоже, но забавно.
        - Что произошло дальше? Если король все так же желал сместить вас, то неосмотрительно было соваться в столицу.
        - Шосц - нейтральная территория, королевский домен. Там запрещены любые споры между нами, владетелями феодов. Только объявленные короной вне закона не рискуют появляться там. Но на такую меру в отношении нас, графов Дорг, король не рискнул бы пойти. Враги станут не друзьями, но помогут против самого сюзерена.
        - Поймут, что иначе придет их очередь, - кивнул я. - Я осведомлен о ситуации в Талимии.
        - Тогда мне не надо вам объяснять, что Дорг - очень важный феод, и мы не привыкли, что нас пытаются сделать целиком зависимыми от воли короны. Отец приехал в Шосц говорить как с придворными, так и с другими властителями земель. Договорились провести встречу, на которой барона должны были убедить отказаться от претензий. Отец много заплатил посреднику, слово которого стало бы гарантией, но…
        - Король заплатил больше?
        - САМ король ничего не решает, он лишь сидит на троне. Правят его советники. Они и заплатили. Мы пришли на встречу всего с парой охранников, магическую поддержку отец обеспечивал сам. Но место встречи выбрал посредник, там и установили необходимые амулеты. Опираясь на них, маги барона повергли моего отца, пленили меня и убили охранников. Остальное - месть Гардара за казненного племянника. Нас с отцом привезли на могильник, чтобы прикончить на могилах тамошнего отребья.
        Показательная казнь, значит. Так и оставили бы лежать среди безымянных могил. Да еще донесли бы информацию до тех, кому сей факт знать желательно. Понятно и то, почему он сейчас спешит обратно в графство. Тот самый барон, кому король обещал власть над столь значимым феодом, вряд ли станет мешкать, наверняка соберет относительно крепкое войско, во главе которого отправится в Дорг. Королевская грамота заставит часть войск мертвого, по его мнению, графа сложить оружие или отступить без боя, ну а с остальными он будет способен справиться без серьезных потерь.
        Примерно это я и изложил Сендрику. Тот выслушал и заметил, что я действительно хорошо понимаю смысл происходящего. Что ж, это хорошо, мне поневоле придется вникать еще и не в такие интриги и закулисную возню здешних мест.
        - Как скоро барон выдвинет свои войска в графство? - задала вампиресса наиболее важный сейчас вопрос. - Какими силами он располагает и скажется ли потеря тех, кого мы порешили на кладбище?
        - Барон Гардар очень влиятелен в определенном кругу, несмотря на молодой возраст, - граф начал издалека, видимо, имея к тому серьезные мотивы. - Он поддерживает короля, но в то же время стремится к укреплению собственных позиций. Умный, хитрый, сумел войти в доверие к паре королевских советников, не поссорился с магами-стихийниками и имеет ровные отношения со жрецами. Пока он будет опираться на собственные войска, но при необходимости ему пришлют подкрепления многие. Желающих погреть руки у чужого огня хватает.
        - Особенно если огонь от костра, где горит твой противник, - резюмировал я. - С характеристикой барона относительно ясно, переходим к уже понесенным им потерям, а оттуда к дальнейшим действиям этого Гардара.
        - Все его подручные, что погибли на кладбище, из простых дворян. Доверенные лица, выполняющие деликатные поручения. Нетитулованные, но амбициозные… были. Потеря двух магов для него болезненна, но не более. Среди его вассалов есть и другие, знакомые с магией, в особенности с боевой ее частью.
        - Сам «виновник торжества» сейчас где обретается?
        - Барон в своем особняке в столице, ждет ответа от тех, кто уже никому ничего не скажет. Разве что некромантам. Таким, как вы, архимаг.
        - Мой учитель развеял тела, прах говорить не умеет, - ухмыльнулась Сильвия. - На этот счет не беспокойтесь.
        Беспокоиться и впрямь не стоило. Наш подопечный получил фору во времени, которую старался использовать себе во благо. Гардар подождет, но недолго. Потом, как я понимаю, начнет рыть и копать, проясняя ситуацию. Ну а когда все станет ясно, то ни в коем случае не отступит, понимая, что столь лакомый кусок, как графство Дорг, второй раз ему никто не предложит. И вот тогда начнется интересная заварушка.
        Какой наш в этом интерес? Именно в разжигании конфликта, ведь тогда поневоле часть сил будет переброшена с наших поисков на иное, тоже опасное направление. Вряд ли кому-то даже самому подозрительному придет в голову, что и тут виднеются наши уши. На этом и будем играть. Карты, выпавшие нам, уж больно хороши, их в отбой не бросают.
        - Безымянный, - прозвучал голос Сильвии, на этот раз она, к моему удовлетворению, обошлась без набившего мне оскомину слова «повелитель». - Мы в точке встречи. Клара и Винтар с Кайлом уже здесь.
        Я послал в мозг лошади приказ остановиться, то же самое сделала и вампиресса. Граф же, как практически не владеющий магией, останавливал скакуна по старинке, при помощи каких-то там приспособлений - никак я их понять, а тем более принять был не в состоянии.
        - Что случилось? Почему оста…
        Вопрос застрял у графа Дорга в глотке, когда посреди дороги возникли три фигуры - женская и две мужские. Это мои соратники сбросили маскирующие чары, пусть и обставили все с несколько театральной эффектностью. Но для Сендрика, как я понял, этого было достаточно, он сразу проникся уверенностью, что и эта троица способна быть очень и очень полезна в его сложной ситуации.
        Вот и хорошо! Краткое представление новоприбывшей троицы, а затем намек, что медлить в нашей ситуации вредно для дальнейших перспектив. Понятливый граф не стал упрямиться, и мы направились вперед, по направлению к не столь уж и далекому графству Дорг.
        Глава 11

        Резиденция, где с рождения жил Сендрик, выглядела как классический замок владетельного и могущественного феодала. Классический в моем представлении. Высокие каменные стены из серого камня, за ними просматривались многочисленные башенные укрепления, но в несколько облагороженном варианте. Как я понял, они были двойного назначения - пригодные как для боя, так и для более мирных дел, к примеру, для размещения воинов или организации складских помещений…
        Менее масштабные сооружения были вмурованы в стены, немного выступая из них, чтобы боковой стрельбой сметать со стен атакующих с лестницами. Весь замок, и так внушающий осаждающим нерадостные мысли, был опоясан глубоким рвом с обложенными каменными плитами краями, что уменьшало вероятность его осыпания в несколько раз. Да, крепость была серьезной, а уж сколько финансов в нее вложено… тут даже догадаться сложно. Ясно одно - старались от души.
        Нельзя было пройти и мимо самого расположения главной крепости графства. Вроде бы она находилась не на окраине, но в то же время перекрывала проход к землям, на которых жила большая часть людей. Ах да, дорога, тот самый торговый тракт, тоже шла буквально вплотную к твердыне, тем самым находясь под полным контролем графов Дорг.
        Сам город, укрепленный куда более скромно, был вне крепости. Но добраться до него, не взяв твердыню… практически нереально. Нельзя ли пройти с другой стороны? Не получилось бы, потому как все другие пути шли через горы, а там только пешие и привычные пройдут: ни товары, ни припасы с осадной техникой протащить нереально. К тому же вторая серьезная крепость прикрывала графство с другой стороны гор, от соседствующего с Талимией княжества. Впрочем, графство гораздо чаще оборонялось от королей Талимии, нежели от соседей королевства. Да и периодические субсидии шли отнюдь не от официального сюзерена, а от того самого князя-соседа.
        А вот и один из важнейших узлов обороны - центральная башня, по совместительству являющаяся и входной. Она была немного повыше всех прочих и пошире, закрывалась подъемным мостом и катарактой, острые кованые зубья которой я рассмотрел над своею головою, когда проезжал во внутренний двор. И от всего этого веяло сильной магией. Не недавней, а той, которую плели тут многие годы, десятилетия, а то и века. Изощренные магические конструкции были вплетены всюду, куда дотянулись руки и разум неведомого мне мага: защитные обыкновенные и защитные, рассеивающие вражеские чары, атакующие стихийные, а также более экзотические вариации. Нет, не мага, а магов, потому как ощущалось влияние нескольких чародеев, причем разнесенное во времени. Династия? Возможно, ведь многие аристократические роды дали миру Лираста не самых слабых магов.
        На площади, по размеру лишь немногим уступающей той, что была внутри королевского замка-дворца в Шосце, расположился цирк. Или балаган, не знаю уж, как в этом мире было бы правильней назвать подобную бродячую труппу музыкантов, фокусников, мимов и укротителей диких животных. Правда, из последних присутствовали рысь, волк и небольшой медведь, скорее даже медвежонок. Вокруг двух фургонов с разноцветными матерчатыми тентами, разукрашенными улыбающимися рожицами и фигурами зверей, собралась пара сотен народу. Наверное, это большая часть местного люда, не занятого в данный момент работой по обслуживанию замка.
        При виде выступающих Сендрик скривился, словно у него заболели сразу все зубы. Бросив поводья подскочившим слугам, он едва ли не бегом проследовал в здание, крышу которого я заметил еще из-за стен. Судя по некоторым признакам, это и был последний рубеж обороны, он же жилой дом собственно семейства Дорг. Больше всего это строение напоминало перевернутую букву «П». Двухэтажное общее основание с окнами, начинающимися метрах в четырех от земли и крайне узкими, словно бойницы, венчалось парой башен, выходящих из него наподобие гигантских труб.
        Первый этаж граф оставил без внимания, проскочив на второй, и только там, возле винтовой лестницы, уводящей в одну из башен, он завопил во все горло.
        - Мирей! Мирей! - закричал он, и эхо, искажая его слова, понеслось вверх. Поначалу я было решил, что граф зовет невесту или сестру, так сильно у меня ассоциировалось это имя с одной французской певицей. Но понял, что ошибаюсь, причем сильно, когда через несколько минут сверху почти бегом спустился мужчина, ему явно было далеко за пятьдесят.
        - Чем могу быть полезен, ваша светлость? - поклонился он графу, бросив в нашу сторону быстрый внимательный взгляд.
        - Развлекателей прочь из моего замка, пусть по дальним деревням выступают, - приказал граф. - А всех остальных нагрузить работой, чтобы не бродили попусту.
        - Но, ваша светлость… - недоуменно сказал Мирей. - Эти странствующие балаганщики частые гости, да и спрашивали разрешения у вашего отца и…
        - Отца больше нет, - с каменным выражением лица произнес Сендрик. - Поэтому я не хочу видеть шутки и улыбки… в замке с сегодняшнего дня будет траур.
        - Граф Дорг погиб? - переспросил управляющий. - Но как, как это могло случиться и где тогда тело?
        - Граф Дорг теперь я, - устало, разом постарев на несколько лет, ответил Сендрик. - Его убили мои враги и были готовы прикончить меня, если бы не вмешался господин маг со своей ученицей. А тело… тело погребено, можно так сказать.
        Не обращая больше внимания на Мирея, Сендрик стал подниматься по лестнице, всем своим видом напоминая о произошедшем с его отцом. Через несколько ступенек он обернулся и приглашающе махнул рукою мне и моим «ученикам».
        - Вот тут я живу, - он указал на просторные апартаменты, состоящие из пары десятков комнат и имеющие, кроме дверей в коридор, межкомнатные проходы. - Прошу вас располагаться, места достаточно.
        - А вы? - спросил я Сендрика, не собираясь иметь близкого соседа за стеною, который может заглянуть ко мне в любой момент. - Граф, где будете обитать вы? Сами понимаете, в нынешних условиях мне желательно это знать, поскольку может возникнуть необходимость о чем-то вас предупредить.
        - Я буду в соседней башне, - ответил тот. - Там раньше жил отец, и там положено находиться главе имения. Позже я приглашу вас на обед, а теперь мне пора.
        Сендрик повернулся и вышел, оставив нас без постороннего присутствия. Теперь тут были только свои. Несколько минут я выжидал, пока Сендрик спускался по лестнице, и только после этого установил парочку сторожевых заклятий, которые должны были предупредить о появлении кого бы то ни было.
        - Поговорим, - ухмыльнулся я, придвигая к себе массивное кресло и устраивая там свой хоть и мертвый, но все еще любящий комфорт организм. - Думаю, мне не надо объяснять, чем именно граф нам полезен?
        - Положение его графства… - проскрипел Кайл, разглядывая в окно крепостные стены. - Это хорошая база, одна из лучших, особенно если вы, Безымянный, добавите к обычным солдатам нашу нежить, а к уже имеющимся чарам кое-что из арсенала некромантов и темных магов. Тогда отсюда нас будет очень сложно выбить.
        - Слова опытного вояки. Да, все верно, мы должны будем использовать это место по прямому назначению. Винтар?
        - Политическое влияние… Графство - это не просто земля, крепость, войска, как сейчас говорил Кайл. Феод, в котором мы находимся, пользуется авторитетом не только в Талимии, но и в смежных государствах. Получив рычаги влияния на графа, мы сможем в случае нужды хоть как-то противостоять паладинам и жрецам не только в военном плане.
        - Некроманты - и вдруг политическое влияние…
        - А ты не смейся, Кайл, - взбудораженный Винтар мерил шагами комнату, расхаживая взад-вперед. - Одно дело отщепенцы и изгнанники, а совсем другое, если будет хоть такая поддержка, пусть и марионеточная. Вон Безымянный не возражает, он в перспективе мыслит, не то что твоя голова, сугубо на бой заготовленная.
        Я кивнул, подтверждая, что к словам Винтара следует относиться не как к личной блажи. Он был прав, вот только эту часть плана нужно будет реализовать несколько позже. И все же…
        - Кайл и Винтар все верно говорили. Правда, сказанное относилось больше к боковым линиям наших планов. Быть может, вы, прекрасная половина человечества, добавите что-то интересное? Сильвия, не стоит. Ты сейчас в более выигрышном положении, потому как лично наблюдала за некоторыми событиями. Пусть скажет Клара!
        - Грозовое ущелье, - тихо вымолвила баньши, сейчас мало отличимая от человека на взгляд простого смертного. - Графство Дорг будет лучшим вариантом для связи с храмом Сушироса. Есть перспективы.
        - Вот! Лишь после того, как мне удастся встретиться с жрецами этого бога, дальнейшие планы будут более отчетливы. До тех пор мы просто не можем себе позволить привязываться к определенному месту.
        - Как решите, повелитель, так оно и случится, - дипломатично произнесла молчавшая до этого Сильвия. - Только сначала стоит узнать у графа все насчет врагов, обороны крепости, прочих полезных вещей. Дело нехитрое, но если с Грозовым ущельем все получится, то не придется собирать сведения в спешке, упуская какие-то детали.
        - Хм, это разумно. Я расспрошу графа во время обеда… Узнаю все в подробностях, не упуская деталей. И надо будет насчет магов спросить. Признаться честно, я не заметил в крепости сколь-либо серьезных чародеев. Я их вообще не заметил! Есть только многочисленные защитно-атакующие амулеты, намертво впаянные в стены твердыни, но это совсем не то.
        - Здесь все могло держаться на покойном графе, - резонно заметила Клара. - В городах и второй основной крепости маги должны быть, но здесь, в главной крепости, покойный граф Дорг мог замкнуть все на себя, не доверяя пришлым и вообще никому, кроме своей крови. Такие случаи мне известны.
        Было над чем задуматься. Я покинул удобное кресло и подошел к окну, чтобы, как несколькими минутами ранее Кайл, окинуть взглядом окрестности. Красиво, величественно, но крепость без магов… Это не укладывалось в моей голове. Как можно было замыкать все на себя? Рискованное занятие, с какой стороны ни посмотри.
        Ничего, вот только пусть события сложатся сколько-нибудь пристойно, я быстро приведу графство в такое состояние, что взять крепости штурмом будет попросту нереально. Скелеты мрака, наводящие ужас полуумертвия, да и те же самые
«легионеры» способны значительно усилить оборону. Ну а я и мои соратники обеспечим такую магическую поддержку, что ни одной штурмующей армии мало не покажется.
        С некоторым усилием я до поры до времени отставил в сторону размышления о грядущем и вновь повернулся к настоящему. Проще говоря, перестал взирать на окрестности и, присев на подоконник, пристально взглянул на баньши. Почему на нее? А просто именно Клара частенько выдавала особенно интересные идеи. Вдруг и на сей раз тоже что отжалеет от щедрот своей малопредсказуемой женской души?
        - Графа нельзя будет оставлять без присмотра. Даже когда двинемся в Грозовое ущелье, кто-то должен будет оставаться здесь, чтобы потихоньку готовить крепость к возможной осаде и присматривать за местными.
        - Разумно. Кайл и Винтар всем хороши, но их магия пока не на должном уровне. Остаешься или ты, или Сильвия, посмотрим по ситуации. Пока же… граф приглашал на обед, негоже пренебрегать знаками уважения.
        - Насчет обеда есть определенные вопросы, - задумчиво проговорила вампиресса. - Мы с ребятами обычную еду для удовольствия потреблять можем, но необходима нам кровь. Кларе и вовсе в настоящий момент для сохранения маскировки нужны смерти разумных. Что посоветуете?
        - В пределах крепости граф поддерживает полный порядок, разбойничков не водится. Так что придется совершать прогулки в окрестностях, желательно в ночную пору. Это я относительно Клары, потому как вы можете охотиться и скрытно, стирая память покусанным. Но лучше тоже… вне крепости. Разбойников поблизости, равно как и в прочих местах Талимии, хватит как минимум на пару десятилетий.
        Здесь действительно не было ни малейшей проблемы. Обеспеченный край, да и королевство богатое, благодаря своим торговцам. Вот только королевская власть, да и феодалы тоже, не слишком усердствовали в искоренении преступного элемента, считая его столь же естественным явлением, как снег зимой и жара летом.
        Вот и получалось, что работников ножа и топора имелось в избытке. Через каждые несколько километров на основных трактах вполне реально было напороться на очередную банду. Они, как мне говорил Седой, эти самые тракты на зоны влияния поделили, да еще и «график работ» худо-бедно составили. «Заботились», если так можно сказать, о том, чтобы подстригаемые ими «овцы» успевали немного жирком обрасти. Правда, грабить они предпочитали караваны и богатых путешественников, а вовсе не малые группы явно небезопасного вида. Поживы с таких, как правило, не шибко много, а вот потери бывают несоизмеримо большими. Поэтому и пропустили нашу компанию.
        - Все понятно, повели… Безымянный, - Сильвия никак не могла отвыкнуть от своей дурной привычки называть меня повелителем. - И еще насчет обеда, на который нас пригласили.
        - С ним вроде все в порядке, - недоуменно пожал я плечами. - Обычное протокольное мероприятие, показывающее уважение графа к своим гостям. Меры безопасности обычные. Никаких особо рискованных ситуаций не предвидится.
        - Не о том я… Клара призрак, а хотя бы для вида должна будет что-то съесть или выпить. Поступить иначе - оскорбить хозяина.
        - Ах вот оно что! Решаемо. Клара, ты когда на вилке ко рту кусок подносить будешь, чары тлена для органики применяй. То же в случае вина, только с поправкой на воду. И оскорбления не будет, и свое инкогнито сохраним.
        Девушки повеселели, ситуация перестала им казаться серьезной. Отлично, значит, можно без помех выдвигаться. Ну, как только пригласят, само собой разумеется.
        Пригласили нас минут через сорок-пятьдесят. Этого времени хватило, чтобы девушки привели себя в максимально доступный сейчас парадный вид, пусть и с учетом того, что они боевые маги, а не придворные вертихвостки. Ну а остальным надо было разве что от дорожной пыли избавиться да отложить часть оружия.
        Мне же пришлось не совсем весело, поскольку Клара, как наиболее сведущая в заморочках относительно приемов в высшем свете, принялась просвещать на сей счет лича-чужестранца. Умом я понимал необходимость такого инструктажа, но демоны, до чего же это было скучно и нудно. Вот и получилось, что появление слуги, передавшего, что нас просят пройти в обеденный зал, было воспринято мной как долгожданное избавление.
        Зал был красив, оформлен в охотничьем стиле, да и вообще полностью соответствовал моему представлению о таких местах. Головы диких зверей, прибитые к стенам, шкуры на полу, огромный камин, в котором огонь весело и радостно пожирал поленья. Разноцветные блики от затейливых витражей и гобелены работы неизвестных мне мастеров… И большой стол, накрытый аккурат на шесть персон. Видимо, граф пригласил только нас, из чего я мог сделать вывод, что разговор если и будет, то сугубо секретный, не для ушей остальных.
        - Милости прошу, больше никого ожидать не надо, - произнес Сендрик, жестом приглашая нас присаживаться. - Никого больше ожидать не стоит, мои вассалы сейчас в городе или других крепостях, а приглашать на важный разговор командиров отрядов или тем более женщин… не стоит. Леди Клара, леди Сильвия, к вам это не относится, вы еще и маги, то есть равны с воинами благородной крови.
        - Благодарю за приглашение, - слегка поклонился я, после чего сел. Мои спутники тоже устроились за столом. Судя по всему, сначала планировался собственно обед, ну а деловые разговоры, так сказать, оставлялись на десерт. Пусть так, у каждого из нас свои заморочки.
        Сервировка была богатая - только золото или серебро с драгоценными камнями. Аристократия, у них тут всегда так принято. Увы, еду я так и не распробовал - в своем состоянии я не мог питаться обычным способом, равно как и Клара. Так что приходилось нам пользоваться способом хлопотным и сильно раздражающим. Ну а у меня в очередной раз случился приступ неприязни к Артасу, а заодно всплыло желание все же хорошенько отдубасить его божественную тушку своим посохом. От души, за все
«хорошее», что я переношу сейчас по его милости. Неудивительно, что я первым закончил эту, с позволения сказать, трапезу, демонстративно откинувшись на спинку кресла.
        - Хм, мастер, - прожевав очередную порцию, спросил меня граф. - Что-то вы очень мало едите, да и одна из ваших учениц тоже. Обычно все маги перекусывают плотно, обосновывая это тем, что магия требует много обычной энергии человеческого тела.
        - Это так, - согласно кивнул я. - Но в случае некромантии могут быть исключения, поскольку энергия используется немного другая. Впрочем, это уже тонкости, которые вряд ли могут вас заинтересовать, так что давайте перейдем к делу.
        - К делу, говорите. - Сендрик задумчиво покрутил в руке серебряную двузубую вилку и отложил ее в сторону, поменяв на кубок с вином. - Что ж, я тоже предпочитаю прямоту. Мастер архимаг, я хочу на этот раз официально, как граф Дорг, предложить вам встать на мою сторону в будущей неминуемой войне. Я желаю нанять вас вместе с учениками.
        Вот оно, официальное предложение, причем интонации, прозвучавшие в голосе графа, недвусмысленно намекают, что дела у него явно не самые лучшие. Вот и выясним, почему так. Ну а затем непременно согласимся, ведь союз сейчас и в моих интересах.
        - Я не против. - Я пожал плечами в ответ на слова собеседника. - Вместе с тем сначала хотелось бы узнать, даже не кто ваши противники, - их имена очевидны, да и говорили мы на эту тему по дороге сюда. Интересно иное: как обстоят дела с магической поддержкой… Как я понял, многое было замкнуто на ныне почившего графа Рафаля Дорга?
        - Да, отец предпочитал держать нити в своих руках. Крепость на северном рубеже имеет магов из числа наемников, то же самое в городах. Но здесь все держалось на отце. Признаться, я хотел нанять ваших коллег в Шосце, но…
        - Нанять некромантов?
        - Не в этом смысле, - поправился граф. - Хотел нанять магов, мне бы поверили на слово, без аванса. Но, мастер архимаг, вы же помните, в каком я находился состоянии. Рискованно было даже думать о том, чтобы задержаться в столице, где с прямого одобрения королевских советников барон Гардар заманил меня в ловушку. А тут вы со своими учениками. Сами боги послали вас, кощунство с моей стороны пренебрегать знаками судьбы. Вы верите в судьбу?
        - Как сказать. Но скажу точно, что ее влияние нельзя не учитывать, - хмыкнул я, вспомнив сам факт своего попадания в мир Лираста. - Судьба или тащит нас по уготованному пути, или же мы сами его прокладываем, то соглашаясь, то идя наперекор всему. Однако… Предложение принято. И надеюсь, что среди ваших врагов не появится архимагов.
        Граф облегченно выдохнул и залпом осушил кубок с вином, который до этого вертел в ладонях, стараясь тем самым держать эмоции под контролем. Ну а теперь… можно было не таиться, он получил желаемое. Вот только пока не понимал, что мне это было более необходимо.
        - Не то чтобы мои противники были слабы в магическом плане - тут я не хочу вас обманывать, мастер, - поморщился Сендрик, понимая, что не стоит врать тому, кого он воспринимал как архимага. - Но маги у них не самого высокого уровня. Имеющие Дар высоко ценят свои услуги, к тому же многие из них и сами аристократы или, по крайней мере, находятся на службе у знатных родов. Перекупить их очень сложно будет, даже такому, как барон Гардар. Но маги из наемных отрядов - дело другое. Отец всегда говорил, что для повышения могущества схватки необходимы, а не только сидение в пыльных архивах и заучивание найденных формул. А он знал в этом толк.
        - Ситуация ясна. Маги у противника будут, но из тех, кто еще только начал путь к могуществу. Что ж, это не самое плохое, что можно было услышать.
        - А что было бы плохо?
        - У каждого направления магии есть свои антагонисты. Думаю, это объяснять не требуется.
        - Мастер, я все же умею чувствовать силу и работать с амулетами, - надулся Сендрик. - Вечные пары антагонистов, такие как вода-огонь, воздух-земля, смерть-жизнь.
        - Вот именно. Я в какой-то мере привязан к смерти, поэтому есть те, с кем не очень хочется сталкиваться. Конечно, маги-целители меня не заставят нервничать, они малоэффективны в боевой сфере. Зато есть жрецы… Я надеюсь, им нет резона идти на вас в составе войска барона?
        Сендрик Дорг столь энергично замахал руками, что я бы не удивился поднявшемуся урагану.
        - Что вы, мастер, у меня с ними никаких проблем нет, мне и в голову бы не пришло вовлекать вас и себя в такой безнадежный конфликт!
        - Тогда совсем хорошо. Можно перейти к тому, что потребуется мне в ближайшее время, помимо уже предоставленных вами жилых комнат. Попробуйте изыскать возможность предоставить мне помещение, лучше всего находящееся под землей, для моих ритуалов, они потребуются для подготовки к битве.
        - Я не вижу проблемы, в этом доме множество складов, почти любой можно освободить.
        - Хорошо. Но лучше всего, если туда будет только один вход и не станут поблизости шастать слуги. Сами понимаете, они народ темный, могут испугаться некромагических ритуалов, разнести слухи по окрестностям, что тоже не есть хорошо. Слухи, они такие, расползаются быстрее тараканов, а противник тоже не дремлет. Барон был бы отъявленным кретином, не подкупи он нескольких ваших слуг.
        При последних словах граф явственно заскрипел зубами, понимая, что невольный укол в адрес его отца был оправданным. Все верно, захват графов Дорг без участия информаторов не мог состояться. Так что пусть помучается, в другой раз будет куда внимательнее. Ну а отбитый напрочь аппетит графа меня мало волновал, даже напротив - пусть малость поголодает, а то от хорошего аппетита брюхо отрастет.
        - Отец проверял всех своих приближенных! - Сендрик раздраженно отодвинул от себя блюдо с нарезанными фруктами. - Среди них не было шпионов!
        - А барону или королевским советничкам, что не суть важно, не нужен был человек из близкого окружения. Достаточно было какого-нибудь слуги из рядовых. Еще лучше иметь сразу двух или трех таких, чтобы перекрещивающиеся сведения проверять. Они мышки серые, но в норку к хозяину много интересного порой притаскивают. Так что на досуге можно будет и проверить. После, не сейчас.
        - Если это так, то я их на медленном огне поджаривать буду и смотреть!
        - Ваше право, граф. Да, мне еще надо наведаться в Грозовое ущелье, о котором я упоминал. И это для меня крайне важно. Визит туда, кстати, может и вам помочь, пусть и косвенным образом.
        - Что вы забыли в этом ущелье, мастер? - недовольно поинтересовался Сендрик. - Оно очень опасное. Мало того, что там тропинки идут рядом с пропастью, так еще и ходят слухи, что там обретаются преступники не из простых. Говорят, что они из тех, кто души демонам продал за силу нечеловеческую. Такую, что даже маги туда соваться не осмеливаются.
        - На слухи мне плевать, в них больше пустых слов, чем вина в брюхе у пьяницы. К тому же далеко забираться мне не надо - проведу эксперимент, который может увенчаться успехом только там, и сразу же назад.
        - Понимаю, это ваши дела. Но будьте осторожны. А под помещение для опытов можете взять старую оружейную кладовую. Там хранятся негодные детали доспехов и сломанное оружие, взятые на поле боя в минувших боях. До них все никак не дойдут руки у замковых кузнецов.
        На том и порешили. Оставшаяся часть обеда - минут десять, не более того - была посвящена ничего не значащим разговорам. Ну а потом граф вспомнил о своих делах, я же, в свою очередь, ничуть не возражал. Как собеседник Сендрик был мне не слишком интересен, а дела мы уже обсудили.
        Глава 12

        Отданное под мои нужды помещение находилось в самом конце темного и сырого коридора в подвале. Я ожидал увидеть что-то с низким потолком, тесное и убогое, за такое устроил бы графу душевный выговор, однако реальность оказалась иной. Помещение было приличных габаритов, пусть и захламленное до чрезвычайности. М-да, судя по той коричнево-черной трухе, что скопилась на полу, тут сгнило не одно поколение ненужного металла из трофеев. А я-то считал, что сталь, да и вообще все железо, в Средневековье ценилась высоко! Пришлось нам с Сильвией повозиться, прежде чем удалось расчистить хотя бы часть пространства.
        - Остальной хлам пусть отсюда графские слуги вытаскивают. Немного позже стоит их позвать.
        - Почему не сейчас? - недоумевающе посмотрела на меня вампиресса. - Их тут толпы бродят, а пользы от бездельников все равно нет.
        - Очередной ритуал. С кое-какими покровителями пообщаться надо.
        - С тем странным типом, которого мы тогда на дороге встретили? - уточнила Сильвия, уже кое о чем догадываясь. - Тогда я понимаю. Мне стеречь и никого не пускать?
        - Да. Обычно времени немного занимает, но предсказать сложно.
        Вампиресса молча кивнула и так же без слов закрыла за собою дверь с той стороны, встав на стражу в коридоре. Все, больше ничего мне не мешает приступить к активации «моста душ». Артас, если ты сегодня мне повстречаешься, то уже не отвертишься от многих интересных вопросов…
        Как обычно у меня случалось в последнее время, я очутился далеко от водопада. Вокруг меня расстилался туман, перемещаясь абсолютно хаотично без всякой помощи ветра. Стандартная картина междумирья, я уже начал находить в ней определенный стиль. Казалось, отбери вот эти периодические вылазки в Туман - и сразу из жизни уйдет что-то незначительное, но вместе с тем уникально-неповторимое.
        На философствования вдруг потянуло, что тоже, хм, необычно. Да, о необычности… Удивительно, но сегодня видимость была более пристойная, нежели в прошлых случаях - прозрачная беловатая дымка позволяла рассмотреть приличный участок. И это мне не нравилось. Почему? Да потому, что вспомнилась встреча с одной паскудной тварью, порожденной миром Тумана, - хранителем.
        - И куда идти?
        В моем голосе четко прослеживалось желание настучать кому-нибудь по голове. Кому-нибудь, но вот с хранителем связываться все же не хотелось - я хорошо запомнил, что он мне еще не по зубам. Если в прошлый раз я лишился половины руки, то как бы сейчас не остаться без головы. Пусть там всякие оптимисты со шрамами на физии говорят, что для меня ее потеря не важна, но проверять на личном опыте правильность чужих суждений не хотелось.
        Д-демоны! Накаркал… Словно в ответ на мои слова, из туманной стены выскочили два… облака? Существа, более всего напоминающие двухметровые кляксы белого цвета, понеслись в мою сторону, стремительно сокращая расстояние. Три секунды, и вот они закружились вокруг меня, явно не с целью спеть веселую песенку или проводить в нужные места.
        Я мгновенно окутал себя защитным барьером, и сразу же от существ в моем направлении полетели мириады молочно-белых искр. Показалось, что это какое-то атакующее, но неизвестное мне заклятье, ан нет. Всего лишь что-то вроде сканирующих конструкций, изучающих и снимающих информацию о строении ауры.
        Выругавшись затейливым образом, я отмахнулся посохом, но чуда не вышло - оба бесформенных тела проворно увернулись от удара и атаковали меня. Ну вот и ладно, теперь хоть стали ясны агрессивные намерения, можно было не стесняться в выборе ответных мер. Эх, какая жалость, что нет в Тумане праха и мертвецов! Вот и приходится обходиться способами, которые напрямую не связаны с некроэнергией. Можно ведь опереться не на смерть, а на жизнь, ту самую противоположную силу. Трансформировав живую энергию, омертвив ее, получаем подобие некроэнегии, способное быть строительным материалом для моих чар из магии смерти. Сложно, заковыристо, но при необходимости годятся и такие пути.
        Отбив посохом один исторгнутый «кляксами» энергетический импульс и увернувшись от парочки других, я попытался достать их частенько выручавшим меня посохом. Тщетно… Существа были очень уж проворными, да и форму могли изменять, словно амебы какие-нибудь. Одну удалось отпугнуть возвратным движением посоха, но вторая верткая «клякса» подбиралась все ближе и ближе.
        И вот в этот момент я и ударил, воспользовавшись тем, что противник слишком уж сократил дистанцию. Заклятье, рвущее связи между молекулами подобных амебовидных существ, было, скажем так, редко применяющимся, но все же реально испытанным на гигантских пещерных слизнях, когда-то в изобилии водившихся в южных подземельях Лираста. Ну а тут я ощутил что-то родственное. Пусть и не идентичное. В точку! Туманное пятно развеялось за один миг, столкнувшись с узкоспециализированным заклятьем.
        Меж тем оставшаяся в одиночестве «клякса» отлетела от меня на десяток метров и стала меняться. Из плоского блина она превратилась в вертикальный столб высотой около двух метров. По нему пошли резкие колебания, очень сильно напоминая движения человека, упрятанного в большой мешок, - то тут, то там контуры туманной фигуры натягивались, словно изнутри в нее упирались части тела скрытого до поры до времени существа. Любопытство мое, именно оно заставило подождать окончания процесса. Тут все необычно, туман порой преподносит такие сюрпризы, что у самого отъявленного флегматика голова кругом пойдет.
        Трансформация закончилась за несколько секунд, и вот передо мною стоит… стою я сам. Высокая фигура с посохом и черепами-руками на глухом плаще. Отличия были только в цвете - двойник был абсолютно белый, словно создан из медицинской стерильной ваты.
        Что ж, будем проверять тебя на прочность! Для начала я кинул в него простеньким заклятьем «отторжения жизни», годным как против живых, так и против тех, кто не очень. И стандартный для некроманта ответ рассеял заклятье. Та-ак, то же самое, что сделал бы я сам. Выходит…
        Додумать мысль помешала атака двойника. Он раскрутил посох над головой и шарахнул по мне «волной праха», что так любит растворять плоть - живую или мертвую, тут без разницы. Ну, от этого я знаю, как защититься. И неудивительно, это же двойник, у него в арсенале то же самое, что и у меня, да и применять он все может с той же эффективностью. Вот к чему были те сканирующие заклятья, «кляксы» снимали с меня информационную матрицу.
        Мы обменивались ударами, ставили контрчары, уклонялись от атакующих выпадов. Ну а я еще и думал насчет уязвимости двойника. Конечно, можно сработать и на импровизации. Но тут есть определенный риск. Хотя… Копия! Но нельзя скопировать то, что таит в себе совершенно иную, не подвластную копирующим штучкам мощь. Посох!
        Не мудрствуя лукаво, я отразил очередную атаку и просто, без изысков ударил всей мощью, что мог выдать мой артефакт. Угольно-черное облако, вылетевшее из пасти черепа, накрыло моего двойника. Тихий шелест, раздававшийся поначалу, перерос в надсадный скрежет, затем что-то тонко взвизгнуло и… Облако развеялось, продемонстрировав лишь сиротливую кучку беловатого порошка. И сразу же привычный туман стал столь же густым и непроницаемым, как и всегда.
        - М-да, и кто мне скажет, что это за безобразие такое сейчас было? Агрессивно было, опасно и совершенно не к месту.
        - Анитор, - раздался знакомый голос за спиною. - Эта тварь называется анитором и выполняет функции фагоцитов в живом организме - уничтожает любые посторонние создания в Тумане. Для этих созданий нет разницы, кто ты по цветовой принадлежности - к Свету или Тьме тянешься.
        Обернувшись, я обнаружил стоящего позади Шута. Как он оказался за моей спиной - ума не приложу, но почувствовал я его только сейчас. Словно возник он из пустоты и за мгновение ока. Впрочем, для божественных сущностей подобные фокусы обыденны и естественны, это я уже давно понял.
        - А, это ты, - усмехнулся я, вороша носком сапога горстку белой пыли, что осталась от двойника. - Что не помог?
        - Стоило ли? - пожал плечами помощник Артаса. - С ними ты и сам разобрался, что не могло меня не обрадовать.
        - Опять твои странные шуточки… Рассказал бы хоть, кто такие эти самые аниторы, чем знамениты и почему они ко мне прицепились? А то совсем уже достало, когда при каждом выходе в мир Тумана ко мне лезут разные экзотические и, что особо хочу заметить, опасные твари.
        - Аниторы принимают облик своего противника, считывая всю его сущность, - начал лекцию Клоун. - Фактически ты сражаешься против самого себя. Тварь овладевает всеми твоими способностями и знаниями. Если анитор уничтожает противника, что происходит не так уж и редко, то облик запоминается и может быть использован в следующем поединке с новым посетителем Тумана. Впрочем, этот облик он может сохранить и не убивая.
        - Мне они мирными не показались.
        - Правильно, лич. Агрессия заложена в них изначально, они стремятся уничтожать всех, кто не принадлежит собственно миру Тумана. Разве что к таким, как я, стараются не соваться, ведь исход подобной встречи однозначен. На общее счастье местных путешественников, аниторы малочисленны, иначе многие бы из здешних гостей погибали. Это, как ты понимаешь, не в интересах Игроков.
        - Ладно, - зло отмахнулся я от пояснений собеседника. - Лучше признайся в том, что это очередная проверка. Опять ты со своим Артасом решил устроить «проверку боем», как в прошлый раз с хранителем?
        - Ага, - ухмыльнулся Шут, отчего шрам на его щеке задергался, будто живя собственной жизнью. - Куда же без этого! Ты интересен нам, отсюда и подобные ситуации. Но все под контролем, мы не дураки, чтобы терять одного из лучших эмиссаров по собственной глупости. К тому же эти ситуации многое дают и тебе самому.
        Достали! Придраться сложно, потому как в результате всех этих боев я получал бесценный опыт и умение выкарабкиваться из самых безвыходных, на первый взгляд, ситуаций. Вот только методы… внушали глубокое отторжение. Опасные они, на грани разумного, хотя если грань не перейти, то очень и очень эффективные. Это я признаю.
        - Вроде бы парень взрослый - сам признавался, что не одно столетие скитаешься по мирам в качестве помощника Артаса, его правой руки, - сказал я. - Да вот никак еще в бирюльки не наиграешься. Ладно, я хочу получить ответ на свой вопрос…
        - Задавай, - с готовностью откликнулся Клоун и немного подался вперед, будто опасаясь пропустить хоть слово мимо ушей. - Я весь внимание.
        - Мне нужно знать точное расположение места, где следует активировать Зерно, - четко, почти по слогам произнес я, вглядываясь в лицо собеседника. - Иначе мне еще долго крутиться по этому миру. А если оно и вовсе на другом полушарии? Тут ведь дело в том, что мне надо какую-никакую базу себе организовать. Иначе Камиртова свора очень большие неприятности доставить может, а это никому из нас хороших эмоций не прибавит.
        - Ничем не могу помочь, - с сожалением, но не уверен, что искренним, развел руками Шут. - Это в компетенции Артаса и только его. Если он считает, что ты должен найти место сам, то так и должно быть. Мотивы тебе пока не понять, но они значимы. А про другое полушарие забудь - место неподалеку от тебя. Сравнительно, конечно, но пересекать материки и океаны не придется. Есть еще пожелания и вопросы?
        - Уже нет. Толку с тебя…
        - Бедного Шута любой обидеть норовит, - весело оскалился подручный Артаса, после чего неожиданно посерьезнел. - Ты нужен Артасу, есть серьезное дело. Так что отправляешься немедленно.
        Клоун исчез внезапно, будто его и не было. Как всегда в своей манере, да еще и рта не дал открыть после своей последней фразы. М-да… Зато вместо него появился Артас - как всегда лощеный и довольный.
        - Какого черта? - прохрипел я. - Один исчез, не сказав ничего определенного, другой на его месте проявился. Калейдоскоп устроили, понимаешь!
        - Извини, Артур, - вздохнул Артас, - возникла небольшая проблемка.
        - Когда она успела возникнуть? - Я посмотрел на собеседника и, стиснув посох, сделал пару шагов в его сторону. - А если и возникла, то почему твой Шут, вместо того чтобы нормально объяснить ситуацию, стал тут очередной показательный бой с анитором устраивать?
        - Вот стервец! Развлекается, когда надо и когда не надо… Ему я устрою показательную порку, но после. Сейчас же ты должен мне помочь в одном мероприятии.
        - И какое же это мероприятие потребовало моего участия? - ехидно процедил я. - Уж не вроде того, что однажды случилось в милом мирке с ну очень голубокожими аборигенами?
        - Не совсем, но подраться придется.
        - Подробности!
        Артас посмотрел на меня, слегка прищурившись, понял, что тут я буду жестко настаивать на дополнительной информации, после чего слегка улыбнулся. Вот за что его можно уважать, так это за четкое понимание меры. Палку ни разу не перегибал, знал, где и когда нужно остановиться.
        - Буду краток, обстановка не располагает к долгим дискуссиям. В моем противостоянии с Арагорном появились посторонние, сумевшие своим вмешательством доставить неприятные минуты и мне, и ему. Мои эмиссары, столкнувшиеся с ними, назвали их Незримыми. Их сила велика, но меньше моей или Арагорна. А вот такие, как ты, с ними справиться не в состоянии.
        - Тогда на кой я тебе понадобился? Быть «смазкой для клинка» не собираюсь, а тебе даже намекать на такое не советую.
        - Не ершись, Артур, вредно для нервов, - отмахнулся от моего выпада бог Хаоса. - Незримыми заниматься будут другие, но для начала надо их найти. А вот след привел к одному миру, но в него надо еще и попасть.
        - Не понял…
        - Необходимо нейтрализовать хранителя, который защищает проход в тот самый мир. Как только он будет уничтожен, один из моих эмиссаров спустится туда и разузнает, там ли эти Незримые или куда ведет след дальше. Сам я по понятным причинам не могу этого сделать, правила Игры запрещают прямое вмешательство, а тем более ликвидацию хранителей божественной силой.
        Ничего себе! Это называется вляпаться обоими сапогами в свежайшую коровью лепешку. Вот не хотел встречаться с хранителями, так мне буквально под нос подсовывают вторую встречу с этими малосимпатичными созданиями.
        - Слушай, Артас, разве не знаешь, что мне уже доводилось сталкиваться с хранителем?! Я тогда едва унес ноги и сейчас не чую в себе настолько большие силы, чтобы вновь попытать судьбу…
        - Успокойся, - расплылся в улыбке любитель играть в сложные межмировые игры. - Ты не будешь сражаться один. Еще двое моих бойцов помогут тебе. Согласен?
        - Формальный вопрос… Если уж подписался сражаться на твоей стороне, то никуда не деться. Да и обещания свои ты держишь, пусть и заковыристо.
        - Это ты насчет Смерти? - расхохотался Артас. - А пусть старая карга в юной оболочке не думает, что ее власть так велика. Она всего лишь одна из множества сил, пусть растянутая по Вееру, но вот время ее настоящего влияния если и было, то ушло. Так что не опасайся возможных неприятностей, ведь я становлюсь сильнее, она же… остается прежней в лучшем случае. Но хватит, пора!
        Артас сделал несколько шагов в густой туманной пелене и исчез. Прошипев сквозь зубы короткое ругательство в его адрес, я заторопился следом. Пара шагов в непонятном направлении, где отказывали даже зрение и слух, и вот… водопад.
        На этот раз я оказался не в одиночестве и не вдвоем с Артасом или Шутом, как случалось ранее. Не считая бога Хаоса, который занял место на особо внушительном по размерам валуне рядом с водопадом, я видел еще двоих участников предстоящего действа.
        Один из них был… Демон! Натуральнейший демон, создание Инферно, с родственником которого я уже сталкивался в мире Лираста. Впрочем, этот субъект наверняка от демона имел только тело, разум же был вполне себе земной. Иных Артас и не приглашает, все его эмиссары из значимых - ролевики, причем все мы из одной страны, что существенно облегчало взаимопонимание.
        Так, насчет демона ясно - боевой маг, с уклоном в стиль Инферно, грубый и яростный. А вот второй был на вид обычным парнем, с удлиненным узким лицом, застывшим в жесткой, равнодушной гримасе. В глазах притаилось презрение ко всему миру, но аура вспыхивала доселе не виданными мной магическими проявлениями. Он был одет в нечто вроде камзола с разноцветными яркими нашивками, брюки серовато-белого цвета и малиновый берет с небольшим «черенком» сверху. Из верхнего кармана высовывалась тонкая кисть с белым волосом. Это особенно поражало, ведь не заборы же красить он тут собрался!
        - Знакомьтесь со своими товарищами по будущему сражению, - кивнул нам Артас.
        Первым откликнулся краснокожий рогатый демон, громко и достаточно дружелюбно прорычав:
        - Гар-Хор, демон. Надеюсь, парни, вы не собираетесь меня пленить, узнав имя?
        И громко захохотал, радуясь нехитрой остроте. Ну а так… вполне вменяемый тип, как я могу судить, прямодушный и рассчитывающий больше на открытую силу, чем на интриги.
        Зато слова парня в берете были спокойны и немного растянуты, словно он наслаждался ими.
        - Маг иллюзий, или просто художник, - произнес мой второй соратник в предстоящем деле голосом флегматика и записного циника, после чего картинно поклонился. - Знают меня под именем Никсар. Это я про новый мир говорю, где сейчас имею честь проживать.
        - Безымянный, - прохрипел я. - Лич. То есть, как должны помнить из книг нашего родного мира, мертвый некромант. Спасибо тебе, добрый Артас!
        - Не за что, всегда обращайся, - не полез тот за словом в карман. - Вижу, что познакомились, чему искренне рад. Вот и отлично. Теперь к делу. Вам предстоит уничтожить одного хранителя, который защищает проход в мир, необходимый для того, чтобы найти Незримых. Сам подступиться к этой задаче не могу - правила и законы мироздания мешают, демон бы их побрал.
        - Как что, так сразу демон, - загрохотал Гар-Хор. - Нет уж, я законы мироздания не осилю «побрать», тяжелые они.
        Артас вежливо улыбнулся, парень в берете саркастически хмыкнул, да и я оскалился от души, понимая, что бог Хаоса дал маху в своей словесной структуре.
        Впрочем, его это не слишком озаботило, потому как продолжил без тени смущения:
        - Да, я сделать тут ничего не могу без серьезных последствий. Печально, но это так. Зато вы - мои эмиссары в мирах Веера - можете. Гар-Хор, Никсар, я вам говорил, что Безымянный смог какое-то время выстоять против хранителя, так что вы втроем имеете очень хорошие шансы его уничтожить.
        - Бить впустую не хочется, - улыбка неожиданным образом обезобразила лицо Никсара, сделав его похожим на маску жестокого демона. Именно демона, хотя никакого сравнения с Гар-Хором я не усматривал. - Будьте добры, Артас, расскажите об уязвимых местах.
        - Не старайтесь уничтожить хранителя одним мощным ударом, не надейтесь попасть в особо уязвимую точку - ее у него просто нет. Главное - нанести ему как можно больше ран и повреждений, тогда он сам прекратит… быть. Конечно же, на его место очень скоро придет другой, но для моих целей достаточно малого промежутка времени. И вот еще что… Безымянный!
        - Слушаю тебя, Артас, чем еще «порадуешь»?
        - А вот тут сарказм твой не к месту, я действительно хочу дать тебе неплохой совет. У тебя еще сохранилась та жемчужина, которую ты получил от парня по прозвищу Серый Страж?
        Вот ведь… божество любопытное. Мало того, что в курсе относительно самого «обмена плюшками», так еще и дальше нос свой сует! Захотелось отбрехнуться, сказав, что нет и «вообще не твое дело», однако разум возобладал над эмоциональным порывом. И впрямь, сконцентрированная в жемчужине магическая энергия могла сильно помочь мне здесь, в мире Тумана.
        - Я тебя понял. Сырая мана поможет мне получить хороший козырь в условиях местного отсутствия необходимой мне силы.
        - Правильно. Ну а смотря на вас, могу подсказать, что Никсара лучше использовать как артиллерийское прикрытие, его магия не предназначена для контактного боя. Гар-Хор, напротив, лучше всего в ближнем бою, там его способности раскрываются со всей полнотой. Тебе же, Безымянный, лучше действовать по ситуации… Магия тебе подвластна даже при отсутствии некроэнергии, хотя и есть проблемы, а посох способен уничтожить хранителя без каких-либо дополнительных средств. Так что… Удачи вам! И в путь.
        Артас плавным движением поднялся с камня и шагнул в мгновенно открытый им портал. Ну а следом и мы трое отправились туда же, покинув знакомую и безопасную местность, где тихо и печально шелестела падающая ниоткуда водяная пелена.
        Портал оказался и не порталом вовсе, а скорее инопространственным коридором. Я шел вперед, лишь смутно различая маячившую в паре метров впереди могучую спину демона. Ну а позади меня двигался Никсар, что-то напевавший себе под нос. Голоса у него не было, так что хотелось рявкнуть на него, чтобы не насиловал чужие уши, но… Потом как-нибудь, если возможность будет.
        А вот и окончание «коридора». Мы пробыли в нем четверть минуты, не больше, а потом оказались в том же мире Тумана, но в иной его области. Области, которая содержала в себе одного неприятного постояльца - хранителя.
        Артаса поблизости не оказалось, видимо, бог Хаоса настолько скрупулезно следовал собственному плану, что даже своим видом не хотел отсвечивать. Так что были мы трое и один он - враг без тени эмоций и даже без полноценного разума. Правильно Шут про него сказал - частица защитной системы Веера, установленная неизвестно кем и в совсем уж незапамятные времена.
        Ну, здравствуй, хранитель! Как и в первую встречу, он был закутан в плащ, лицо скрывал под глухим шлемом с несколькими узкими прорезями и опирался на огромный меч.
        - Не хилый паренек, - проговорил демон, создавая в правой руке огненный клинок, в то время как в левой материализовался щит. - Щас я его на прочность пробовать буду со всем усердием!
        Никсар молча достал из кармана кисточку, оказавшуюся вовсе не такой простой, как можно было подумать. Обычно такие кисти просты до чрезвычайности - деревяшка, а жестяной лентой к ней прикреплена шерсть какого-то зверька. Тут же все было иначе… Вместо дерева - сталь, покрытая рунами и инкрукстированная россыпью мелких рубинов. Ну а шерсть заменило бритвенное лезвие, ярко сияющее даже тут, в густом тумане.
        Этим лезвием он полоснул себя по запястью, но не бездумно, а с четким расчетом. Показалась кровь, тонкими струйками стремящаяся вниз, к кончикам пальцев… Никсар прикрыл глаза, после чего несколькими взмахами окровавленных пальцев взмахнул в воздухе. Нет, не взмахнул, а распорол густую туманную взвесь, рисуя на ней, словно на невидимом холсте. Воздух застонал, размываясь на отдельные тонкие пласты, кровь начала действовать, вырывая из ткани мира частицы силы, создавая из них иллюзии, которые я бы ни за что не назвал таким безобидным словом. Фантазия получила плоть, пусть и временную, непрочную. Образы, возникшие в разуме мага-художника, воплотились, придя к нему, становясь воинами личной дружины, неподкупными и неспособными на предательство.
        Последняя судорога потоков энергии, завершающий штрих к портрету. Никсар открыл глаза и улыбнулся. Теперь рядом с ним появилось несколько фигур в полных рыцарских доспехах с двуручными мечами в руках. Неиспользованные капли крови втянулись обратно в рану, которая мгновенно исчезла, стоило художнику дотронуться до нее рукоятью кисти-бритвы.
        - ГРАХ! - заревел наш инфернальный товарищ, вскидывая меч, и бросился вперед. Рядом с ним встала троица рисованных бойцов, а следом тронулся и я.
        Что ж, начало схватки положено. Пора и мне вносить свою лепту. Лезть с хранителем в ближний бой не хотелось, поэтому первой в ход пошла дальнобойная атакующая магия. В какой-то мере атакующая, поскольку я помнил пакостную способность хранителя развеивать заклятья. Удар черепом-навершием в землю - и сразу же выпад в сторону хранителя. Еще раз и еще… При каждом таком действии с навершия посоха срывалось облако серого праха, устремлявшееся к нашему врагу. Облака заволакивали пространство вокруг, мешали видимости, сковывали движения, но вместе с тем совершенно не мешали союзникам. Ну а вдобавок черепа и кисти рук с моего плаща тоже устремились в атаку. Я не надеялся на многое. Но и отвлечь хранителя от того же демона уже было весьма полезным.
        Первым до противника добрался Гар-Хор, опередив при этом даже мои летающие артефакты. Он с рыком крутанул пламенный меч и нанес удар снизу вверх, намереваясь распороть хранителю живот. Вот только тот оказался быстрее. От выпада демона он ловко увернулся и ударил в свою очередь. Гар-Хор с большим трудом принял выпад на свой щит, и почти в тот же миг ему пришлось отражать удар с другой стороны. Но тут подоспели воины из крови Никсара, и хранителю пришлось туго.
        Демон со своей инфернальной магией работал боевым тараном, давя врага силой и грубым магическим напором… Трое воинов «художника на крови» вертелись рядом, то и дело пытаясь ужалить его остриями клинков. Ну и вдобавок мои летающие артефакты мешались, бросались под удар, пытались вцепиться в руки и ноги хранителя. Я же то и дело отправлял в его сторону новые сковывающие и дезориентирующие чары. Казалось, еще немного, и победа будет в наших руках.
        Увы! Хранитель оказался не только чертовски увертливой и сильной заразой, но и предусмотрительной. Почуяв, что его существованию вот-вот придет полный и окончательный кирдык, он не стал размениваться на мелочи и пошел с козырного туза. Неожиданно я почувствовал скачок концентрации энергии. Не вообще энергии, а ее конкретного вида, очень похожего на тот, что использовал наш враг. Энергия возникла не здесь, ее источник был в других местах, сюда ее только переправляли. Переправляли и… накачивали ею хранителя.
        Учитывая, что на него наседали четверо бойцов плюс мое магическое воздействие плюс стайка боевых артефактов, он и до «накачки» держался весьма уверенно. Ну а когда она начала действовать, худо пришлось уже нам…
        Хранитель резко ускорился. Временами его меч превращался в мутную полосу, настолько быстро он двигался. Удары стали еще сильнее. Еще точнее. Да и противодействие магии поднялось на порядок. Спустя минуту я потерял все артефакты. Двое солдат Никсара разлетелись после ударов вражеского меча кровавыми брызгами, а на бедре демона появился глубокий и длинный порез.
        - Проклятие! - Гар-Хор отскочил в сторону, пропуская клинок хранителя в нескольких сантиметрах от лица. - Трудновато с ним будет справиться.
        - Угу, - коротко ответил я, поддерживая мнение демона и выставляя защитную завесу, огородившую хранителя от нас на несколько секунд. - Долго не продержимся, так что, если есть идеи, выкладывайте. Бегство не предлагать, не для того сюда приперлись!
        Демон лишь злобно зарычал… Бежать он явно не собирался, но вот по части конструктивных мыслей у него было глуховато. Зато Никсар оказался более находчив. Его лицо искривилось в пренебрежительной гримасе, и он процедил:
        - Бездарности! Они питают его через прямые каналы. Я их вижу! А все, что видно, можно стереть, если умеешь владеть кистью.
        - Уверен?
        - Как в том, что ты живой мертвец, Безымянный. Я создам картины, которые пресекут связь. Но вы меня защищайте, после такого полотна я мало на что буду способен.
        Мастер кровавой кисти говорил и одновременно рисовал. Кровь стекала у него по руке, и он яркими мазками прорисовывал странные, сюрреалистичные картины, из которых на мир Тумана смотрело безумие. Никсар творил быстро, понимая, что времени мало. А возведенный мной барьер того и гляди рухнет, выпустив на волю предельно
«накачанного» хранителя.
        Это произошло практически одновременно - разрушение барьера и последний штрих, которым художник завершил очередное свое творение. Оно, кстати, оказалось очень зубастым и многочисленным. Странные создания, напоминающие помесь пираньи и морского ежа, взмыли к небесам, нацеливаясь как раз на те самые каналы, откуда шла энергия к хранителю. Они вгрызались в каналы передачи энергии, рвали их в клочья, наглухо перекрывая подпитку нашего врага от его незримых, но могучих союзников.
        А потом стало не до наблюдений - хранитель перешел в наступление. Он хоть и не обладал разумом в нашем понимании, являясь скорее частицей целого «муравейника», но ситуацию представлял себе хорошо. Быстрый серебристый всполох металла - и последний воин мага исчез. Потом последовала атака на демона, и тот потерял свой щит, рассыпавшийся от мощнейшего удара снопом огненных искр. Мало того, хранитель потом сумел рубануть ошеломленного парня по плечу, разрубая ключицу. Левая рука Гар-Хора повисла плетью, а правая не успевала вскинуть меч в защите от очередного удара.
        Толком и не скажу, каким чудом я успел метнуться вперед и принять удар на свой посох, чтобы спасти демона от тяжелого ранения, а то и от смерти. Я поставил блок, пнул хранителя ногой, чем привел того в легкое замешательство, и завершил комбинацию тычком навершия в шлем. Лязгнувшие зубы с трудом, но все же сумели откусить часть шлема вместе с содержимым. Я уж было обрадовался, примерно представляя себе степень урона, - у хранителя должны были исчезнуть щека и часть челюсти. Ну и боль явно не позволила бы так же эффективно продолжать битву.
        Ха! Это было бы правильно для обычного человека, орка, демона… Но наш враг по сути своей больше всего походил, как ни странно, на меня самого. Плевать ему было на повреждения тела, если они не критические!
        Вот за недостаточную оценку противника я и получил удар клинком от хранителя. Левая рука - он их коллекционирует, что ли, - отлетела от тела, да и ребра жалобно хрустнули, не выдержав такого издевательства. От силы, с которой был нанесен удар, я покатился по земле, вцепившись оставшейся рукой в свой посох, это главное сейчас оружие. Хранитель бросился следом… Намерения его были ясны - добить поверженного противника или, на крайний случай, вывести из боя.
        Собирая последние резервы, я выставил перед собой полупрозрачный серый щит, от которого и отскочил его чудовищный клинок… Но еще пара таких ударов - и щит исчезнет заодно с жалкими остатками скопленной мною силы. А Гар-Хор еще только-только начинал приближаться к нам.
        Но тут проявил себя Никсар. С болезненной гримасой он нанес себе очередную рану и создал огромного, равного нашему приятелю-демону, орка. Тот был одет в какой-то гибрид бронезащиты из космических саг и средневековых доспехов, в руках держал что-то огромное и стреляющее. Этот персонаж - кого-то он мне напоминал, но припомнить не получалось, да и времени на это не было - окончательно истощил силы мага. «Кровавый творец» с тихим стоном покачнулся и кулем упал на землю. Выбыл из сражения, но хотя бы смог перед этим создать нечто стоящее!
        Орк с диким ревом, от которого поморщился даже Гар-Хор, направил оружие на хранителя и нажал на спусковой крючок. Струя пуль в один миг изодрала плащ на хранителе, ударила по мечу, шлему, покореженному и обкусанному…
        На несколько мгновений наш враг застыл оглушенный. Этого времени мне хватило, чтобы, отложив посох, достать из потайного кармана жемчужину - мой резервный запас маны - и активировать ее. Спрессованная неизвестным умельцем сила потекла наружу, наполняя уверенностью, что сейчас этот бой можно завершить в нашу пользу. Жаль только, что к моим услугам была обычная сырая энергия. Окажись на ее месте некротическая сила, я бы уничтожил ослабленного ранениями хранителя в тот же миг. А так… часть хранившейся в жемчужине маны рассеялась в окружающем нас тумане, и я смог воспользоваться лишь оставшейся.
        Жесты руки создавали скелет заклятья, словесные формулы придавали стойкость, разум держал творимые мной чары под полным контролем. Я не хотел рисковать и в малейшей степени, второго шанса давать никто не собирался. Черные плети, извиваясь, метнулись к хранителю, опутывая руки, ноги, оплетая туловище, пригибая к земле и его самого, и двуручный меч.
        - Бей, - прокричал я демону, который в нерешительности застыл на месте. - Долго заклятье не продержится!
        Поднявшись с земли и подхватив посох, я обрушил его на клинок врага. Череп вцепился челюстями в лезвие и с надсадным хрустом перекусил. Жалобный звон стали, рвущиеся нити чужой, непонятной магии…
        Подстегнутый моим восклицанием, демон подскочил к противнику и воткнул ему в грудь свой клинок. Раз, другой… Видно было, как хранитель дрогнул и пошатнулся. Он даже попробовал поднять обломок меча, разрывая обвившие его с ног до головы черные плети заклятья, но не сумел. Да и я методично обрушивал навершие посоха на остатки шлема и того, что было под ним. Голова хранителя превращалась в откровенное месиво, но он все еще существовал и продолжал рвать заклятье.
        Когда мои чары рассеялись, Гар-Хор в хорошем темпе успел нанести еще несколько ударов, а потом фигура хранителя потеряла форму, словно растворяясь в тумане. На землю упали пробитые и покореженные доспехи, а сверху их накрыл порванный плащ. Эта куча тряпок и металла пролежала несколько секунд, прежде чем превратилась в клочья мглы, что разлетелись по сторонам.
        Как раз в этот момент исчез и орк, рассыпавшись кровавыми каплями. Они не упали на землю, а… вернулись к своему хозяину, приподнявшемуся на локте и мутным взглядом взирающему на поле боя. Победное для нас поле!
        - Мы! Его! Сделали! - радостно взвыл Гар-Хор, в этот момент забывший о своих ранах. - Неуязвимый хранитель пал от нашего гнева, стали и магии.
        - Убавь звук, Гар-Хор, голова и так болит, - поморщился Никсар, сумевший подняться, но качающийся, словно чахлое дерево на ураганном ветру. - Половина дела нами сделана, но нужно еще спуститься в мир и получить нужные сведения. Проклятая слабость! Не думал я, что уничтожение каналов так меня измучит.
        - Насчет каналов… Я не специалист по этому делу, Безымянный, но, как оказалось, в случае критической ситуации все хранители или же некоторые из них могут воспользоваться частицами силы своих ближайших собратьев. Сам процесс я не понимаю, но перспективы есть. Это их сила, но и слабость тоже. Держа одного из хранителей, можно ослабить других, и тогда тех, ослабленных, можно уничтожать куда легче.
        - Для этого нужно много таких, как мы, - Гар-Хор уже не рычал, а слабо порыкивал. Видимо, иначе не мог, глотка демона не слишком была приспособлена для тихой речи. - И такой задачи не ставили. Слишком она…
        - Глобальная. Да, это так, но сегодня мы узнали об одном из противников много нового, включая его слабое место. Это дорогого стоит, я обязательно напомню об этом Артасу, - сказал я в заключение.
        Уж кто-кто, а Артас всегда в курсе. Примерно как сейчас… Стоит себе за спиной Никсара, ухмыляется во все сорок четыре зуба. Увидев на моем лице ехидную ухмылку, маг-художник быстро сообразил, что к чему, повернулся и узрел довольную физиономию нашего, так сказать, большого начальника.
        - Отлично! - потирая руки, заявил бог Хаоса. - Отлично исполненная работа! Хранитель уничтожен и, как ты, Никсар, правильно заметил, вам еще удалось нащупать слабое место этих созданий. Сейчас я вас троих подлечу, и можно будет приступать ко второй части плана.
        Пара слов, вымолвленных Артасом, - и вот уже все мы почувствовали, как наше состояние приходит в полную норму. Восстановился демон, закрылись его раны, Никсар перестал шататься, да и бледность пропала, как не бывало. Ну и мой внешний вид вернулся… к нормальному для живого мертвеца. Не только рука отросла, но и утраченные артефакты с плаща оказались на своих местах.
        - Безымянный, Гар-Хор… Благодарю еще раз за работу, но сейчас вам стоит удалиться.
        - Почему вдруг?
        - Видишь ли, в чем дело, мой любопытный друг. Никсар сейчас должен будет
«спуститься» в мир и выяснить, есть ли там тот самый след, оставляемый Незримыми на своем пути, - подробно, без тени иронии ответил бог Хаоса. - Не хотелось бы, чтобы кое-кто смог заметить тут и ваше с Гар-Хором присутствие. Соображения маскировки. Я скоро свяжусь с вами, но в более спокойной обстановке, когда время не будет подгонять нас своим качающимся маятником с острыми краями. И небольшой тебе подарок, Артур… А то замучил меня уже своими претензиями.
        Артас ткнул пальцем в пелену тумана, в которой немедленно возник обычный проем в виде двери. Когда я входил в нее, то ощутил небольшую чесотку во всем теле, хотя до этого ничего подобного не было. Да и тела, как такового, тоже. Ну а последняя картина из мира Тумана: Никсар, спускающийся в охраняемый недавно почившим хранителем мир со своей привычной глумливой ухмылкой на лице. М-да, кому-то там СИЛЬНО не повезет, знаю я подобных субъектов. Льющаяся кровь для них не просто средство, но еще и источник вдохновения.
        Глава 13

        Вернулся… Та же бывшая кладовая с грудами хлама, все так же никого в ней нет, а за дверью ощущается присутствие верной вампирессы. И все же что-то неуловимое изменилось. Что? А бесы его знают! Поживем, там видно будет, но вот что ничего к худшему не переменилось - это я точно знаю.
        Иду к выходу, пинком отворяю дверь и сразу же наталкиваюсь на Сильвию - в одной руке у нее кинжал, с другой она готова спустить полуактивное заклятие.
        - Тихо, девочка, тихо… - пытаюсь я улыбнуться своим не слишком-то живым лицом. - Это всего лишь я, а с таким шумом, потому как устал и вообще полон не самых радостных впечатлений.
        - У вас неприятности?
        - Вовсе нет, скорее наоборот. Кое-чего удалось достичь, но этого и мало, и не по тому вопросу, который был необходим. Впрочем, жаловаться тоже не стоит. Сколько времени меня не было?
        - Сейчас утро. Вы отсутствовали меньше суток, - отрапортовала Сильвия, убирая кинжал в ножны.
        - Долго, раньше такого не было. Хотя с этим миром Тумана ничего заранее предсказать не получается. Ты лучше скажи, ничего особо важного не происходило, все в порядке с нашими?
        Вопрос был задан больше для проформы, я не особо беспокоился за соратников по причине отсутствия вокруг реальных угроз. С наскока на графство Дорг вряд ли сунутся, узнав, что юный граф жив, здоров и в крайней степени озлобления. Тот же барон Гардар сначала соберет войска, подтянет магов-наемников и только потом предпримет попытку штурма вот этой твердыни. Ну а мелкие наскоки… Мои ребятки не бумажные, всяких-разных и сами разорвать в клочья способны.
        Примерно в этих же тонах и был сделан доклад вампирессы. Сама она оставалась на страже, как и было приказано, но болтать с остальными ей никто не запрещал. Все было в ажуре. Клара помаленьку осваивала крепость, выискивая сильные и слабые места магической обороны, Кайл делал то же самое в отношении войсковой. Ну а Винтар копался в архивах графства. Тех, которые были в относительно открытом доступе. Я его понимал, порой даже в мусоре можно откопать нечто нужное. Пусть работает, вдруг в будущем что-то из раскопанного им и выстрелит прямо в цель.
        Я тоже связался с ними, выслушал приветствия вперемежку с вопросами относительно исчезновения и ответил в меру необходимого. Никакой лжи, но кое о чем приходилось умалчивать: во многих знаниях об играх богов Веера не слишком много радости. Сильвия и Клара начинают вырастать из «коротких штанишек», ну а остальным еще долго набираться ума-разума. Избыток информации (опасной, как ни крути) может навредить. Все же я чувствую ответственность за тех, кого увлек на свой опасный и кровавый путь.
        - Где граф? - спросил я у Сильвии, когда мы с ней уже вышли на свежий воздух. - Празднует счастливое освобождение или готовится к войне и мести?
        - Второе. Он на тренировочной площадке, гоняет своих солдат из новобранцев. Печальное зрелище.
        - Тогда покажи мне это… представление. Всегда полезно начинать день с легкой иронии.
        Вампиресса и сама стала придерживаться подобной философии, так что мое предложение было воспринято с заметным энтузиазмом.
        Графа я, ведомый Сильвией, обнаружил на небольшой площадке позади жилого дома. Тренировочная площадка, как я смог понять по состоянию земли, утоптанной практически до каменной твердости, находилась тут уже не один год. Небольшое символическое ограждение, простенькие, но надежные тренировочные снаряды - все это показывало, что к подготовке новых солдат тут не относятся спустя рукава.
        Вот и сейчас тут шла тренировка. Нет, скорее все же подготовка к ней или же предварительный смотр пополнения. Сендрик хмурился и кусал нижнюю губу, прохаживаясь мимо строя солдат. Все без исключения были одеты в неплохие по меркам Талимии доспехи и щеголяли полным комплектом оружия: меч или топор, кинжал, круглый щит, обитый сталью, у некоторых еще и короткое копье с граненым наконечником. Арбалеты… вот они были не у всех, тут граф явно дал маху, на мой взгляд. Небольшой арбалет, как наиболее приемлемое для пехоты оружие дальнего боя, порой может серьезно выручить хозяина и смертельно огорчить его врага. Да и научиться стрелять из него несколько проще, нежели из лука.
        Впрочем, не мои это люди, не мне их и обучать. ПОКА не мои, но кто знает, как дела повернутся. Ведь среди вояк графа могут найтись и те, которые и мне приглянутся. Как ни крути, а маловато у меня сейчас доверенных персон, по пальцам одной руки пересчитать можно. Только это после, сейчас еще не время. Сейчас только присмотримся, начнем потихоньку прощупывать, если вдруг действительно интересные личности попадутся.
        Заметив нас, Сендрик отдал короткий приказ одному из подчиненных, облаченному в длинную кольчугу и стальной черненый нагрудник работы неплохого мастера-оружейника, после чего направился в нашу сторону.
        - Мастер архимаг, леди Сильвия, - поприветствовал нас граф. - Как вам место? Надеюсь, я ничего не перепутал, выделив место уединенное и подальше от любопытных?
        - Благодарю, все в порядке. Только, с вашего разрешения, задействую слуг - пусть выкинут старый хлам, из-за которого в том просторном помещении толком и не развернуться.
        - Делайте с ним что хотите, - отмахнулся Сендрик. - Он давно уже никому не нужен. Я о другом хотел вас спросить… Когда вы сможете начать?
        - Мы УЖЕ начали, граф. Моя ученица тщательнейшим образом изучает имеющуюся магическую оборону крепости, ученик проверяет ту же оборону, но еще и в чисто военном плане. Не беспокойтесь, квалификация у него хороша, он много времени занимал высокое положение в одном из наемных отрядов, где были собраны профессионалы. Кстати, особенно они отличались при штурме крепостей. Сами понимаете, при знании штурма можно и защитникам кое-что подсказать.
        Глаза молодого графа радостно блеснули, он открыл рот, собираясь произнести нечто уважительное, вроде того, что «вы не пожалеете… награда будет царская… я ваш должник…». Вот только мне это не было слишком интересно.
        - Сейчас вместе с Сильвией я отправлюсь в сторону Грозового ущелья, о чем уже предупреждал вас. Это не займет много времени - пару-тройку дней, а может, и того меньше. Как раз к этому времени мои ученики закончат осмотр, выявят слабые и сильные места обороны и подготовят план по их устранению. Ну а вы сможете приготовить свое войско, оставить указания комендантам крепостей, городским сенешалям и вообще быть в полной готовности. В общем, время для решения неотложных вопросов у нас еще есть, отряды барона еще не скоро подойдут сюда.
        - Хорошо, - с грустным вздохом проговорил Сендрик, явно рассчитывавший и меня задействовать в сиюминутных своих делах. - Я подожду вашего возвращения, и тогда уже моим противникам несдобровать. Хочу их навестить!
        - Пока что я бы не советовал. Ваши крепости хороши, но вот атаковать… Пусть сначала барон обломает зубы о вашу оборону. Тогда его легче будет прижать. Впрочем, разведрейды еще никому не мешали, малые отряды могут и покусать врага, и выяснить его силы. Главное тут - осторожность.
        - Да-да, конечно. Я жду вашего возвращения, мастер.
        Оставив графа, который вообще вряд ли расслышал мои последние слова, возиться со своими солдатами, я с Сильвией пошел в сторону конюшен. Выбрав для себя парочку лошадей, чтобы не вызывать ни у кого ни малейших подозрений, и по мысленной связи сказав «до свиданья» Кларе и Кайлу с Винтаром, я покинул замок.
        - Безымянный, а зачем вам эти живые носители жаркого из конины? - поинтересовалась вампиресса, как только мы отъехали от замка. - Лучше было бы вызвать Текса с дуршилами, у него их хватает.
        - Именно это я и сделал. Только нет смысла дергать весь его отряд мертвецов, достаточно выслать нам двух скакунов, ну а лошади подождут тут, под охраной одного из скелетов мрака. Сам же Текс со своими воинами встретит нас рядом с Грозовым ущельем.
        - Я этому рада! - воскликнула Сильвия, радостно улыбаясь. - И Текса увижу, и в случае нужды мертвые солдаты нам пригодятся. Или вы уверены, что там нам ничего не грозит?
        - Уверенным тут ни в чем нельзя быть. Будем действовать по ситуации, рассчитывая лишь на самих себя. Ну и самую малость на удачу, иногда она может преподнести приятные сюрпризы. Да и кое-кто должен, скажем так, представить жрецам Сушироса хорошую, весомую рекомендацию. О, а вот и наши «лошади»!
        Почувствовать дуршилов для меня было довольно просто - создания некромантии хоть и не сильно, но фонили, позволяя засечь свое местоположение. Они стояли на том месте, куда их направил по моему приказу Текс. Стояли и ждали прибытия того, кто имел право ими управлять. Ну и одинокий скелет мрака присутствовал, ему выпала участь сторожить живых лошадей. В нем я мог не сомневаться - мертвый сторож никого к ним не подпустит: мародерам порвет глотку, ну а хищные звери и сами не рискнут приблизиться, они вообще от мертвяков убегают, даже не связываясь с такой опасной и несъедобной фауной.
        Оставив лошадей и пересев на более «продвинутый» четвероногий транспорт, мы с вампирессой почувствовали себя не в пример более комфортно. Мертвые твари во весь опор неслись к точке рандеву, ну а мне оставалось лишь наслаждаться отдыхом и легким ветром, что принес странные ароматы здешнего кустарника.
        Ароматы?! Но я вообще-то их давно уже не чувствую… Не поверив собственному разуму, я вновь сосредоточился на ощущениях и с радостью констатировал, что ко мне вернулась еще частица меня прежнего. На сей раз возврат затронул не эмоции. А ощущения. Слабые, смазанные, но они были! Так вот о чем говорил Артас в последний раз насчет «подарка». Вот сучий сын! «Подарить» то, что собственными руками и спер, превратив меня в живого, пусть и могучего мертвеца.
        Но ладно, ладно… Главное, что вернулось давно утраченное, хоть пока и ущербное. Теперь я уж точно не потеряю то, что удалось вернуть! Вот только внешность так и остается, мягко скажем, сильно уродливой, а все иллюзии, они иллюзии и есть. Личина - только маска, обманывает простых людей, многих магов, но не меня самого. Ну, Артас, погоди! Обещаю, что при следующей встрече постараюсь вырвать из твоей божественной глотки и оставшееся.
        Дальше, до самого ущелья, мы добирались молча. Сильвия о чем-то призадумалась. Ну а я просто наслаждался давно забытыми ощущениями ветра, свежего воздуха и лучей солнца на коже. Так и продолжалось до тех самых пор, пока вместе с отрядом мертвецов не появился соскучившийся по обществу Текс.
        Стоически выдержав словесную атаку соратника и перегрузив большую ее часть на Сильвию, я больше был занят тем, что осматривал Грозовое ущелье на предмет возможных угроз. Почему его назвали Грозовым, я понял с первых шагов - любой звук, а особенно произнесенное слово усиливалось в несколько раз и грозовыми раскатами улетало вдаль. М-да, тихо подобраться тут явно ни к кому не получится. Это понял и Текс, перешедший на мыслеречь, хотя мы втроем и находились еще в самом начале ущелья, где эти фокусы со звуком были пока вполне приемлемыми.
        - Магия?
        - Она самая, Текс, кто-то очень постарался, чтоб достичь подобного эффекта. Кстати, не удивлюсь, если хозяева этого места имеют полный иммунитет от подобных фокусов.
        - Что прикажете?
        - Мы с Сильвией идем вперед, ну а ты пока остаешься здесь. Будешь хорошим доводом в нашу пользу. Пусть местные хозяева видят, что к ним не два странствующих мага пришли, а предводители войска мертвых.
        - Опять мне здесь оставаться, - вздохнул несколько раздосадованный вампир. - Надоели уже эти скелеты и прочие мертвяки. Общества хочу, особенно красивых девушек!
        - Будет тебе общество, причем в скором времени! Как только на графа Дорга насядут, так и тебя со всей ордой мертвецов вызовем. Кстати, в крепости у графа есть хорошенькие девочки из обслуги, так что можешь заранее готовить свое вампирское обольщение.
        - И без него справлюсь, - радостно оскалился Текс. - Дайте только возможность добраться до прелестниц…
        Ну вот и успокоился, воодушевился даже. Порой человеку… вампиру совсем немногое надо для хорошего настроения. Да и впрямь, ждать ему недолго осталось. Скоро можно будет и приоткрыть перед Сендриком часть своих карт. Так и мне легче будет, да и ему на пользу пойдет. Если не станет дурака валять.


* * *
        Тропинка, по которой мы углублялись в ущелье, была мечтой экстремала - узкая, неровная, местами и вовсе почти незаметная среди груд готовых обрушиться камней. Скакать по этим горным породам приходилось со всей возможной аккуратностью, что несколько раздражало. Все же личи и горные козлы никоим боком не родственники! А дальше и вовсе тропа разветвилась на несколько почти незаметных стежек. Пришлось выбирать ту, от которой самую малость, но веяло следами тех, кто владеет магическим искусством, да к тому же на высоком уровне. Кстати, она оказалась на вид самой неказистой. Удивляться не стоило, ведь адепты Сушироса не стремятся привести своих врагов к месту обитания. Ну а друзья наверняка иные тропинки знают.
        - Гадство, - не удержался и озвучил я свои мысли. - Хоть и мелкая пакость, а настроение тоже испортить способна! Я не нанимался по камням эквилибристические прыжки выделывать.
        Эхо подхватило мой голос и рассыпало рокочущим раскатом. А тропа от этого нисколько не изменилась - узкая, не больше полуметра, прижимавшаяся с одной стороны к скале, а вторым краем обрывающаяся в пропасть. Заглянув в провал, я констатировал, что там очень глубоко. Вампирессе точно не повезет, если свалится туда, - живой останется, но регенерация после таких повреждений протекает сложно.
        М-да, задачка: идти вперед или попробовать отыскать нужную дорогу на разветвлении тропы? Подумав, я остановился на продолжении маршрута. Ведь никто не даст гарантии, что оставшиеся за спиной стежки приведут в нужное место. С другой стороны, альпинистом я себя точно не ощущал - не было такого призвания, а значит, и таланта. Ну, Артас с Шутом в придачу, ну рожи некультурно-глумливые, ну и задали задачку! Им-то хорошо с их способностями передвигаться по планете - где захотели, там и очутились. На крайний случай могут и взлететь, используя левитацию.
        Взлететь! Ну как же я мог позабыть про свои недавние упражнения с созданием первого могильника. Я могу и без этой тропы подняться на вершину горы. Повернувшись к Сильвии, я увидел, как она с широкой улыбкой кивает… Дескать, все верно, Безымянный, давно пора вспомнить! Похоже, девочка многому у своей старшей подруги научилась. Та хоть и приобрела призрачную форму, но стервозности и язвительности ей это не убавило. Разве что самую малость, в аптекарских дозах, что без микроскопа и не разглядишь.
        - Залезай, - повернулся я спиною к девушке, которая непонимающе уставилась на меня. - Боливар все же вынесет двоих.
        - Что?
        - Не обращай внимания. Присказка такая, из моих родных мест, не более того, - хмыкнул я, пока вампиресса примеривалась и потом обхватила меня руками вокруг шеи, а ногами пониже. - Задушить не опасайся, это бедствие сейчас со мной произойти не может.
        Да уж, в голове промелькнули эротические сценки из старой жизни, когда происходило нечто подобное, пусть и не совсем так. Ар-ртас! Так, мысли о наглом божестве Хаоса в сторону, они сейчас только отвлекать способны. Сцепившиеся меж собой артефакты сработали, как и подобает, поднимая меня и вампирессу в воздух. На всякий случай я накинул на себя и Сильвию, тесно прижавшуюся ко мне, полог защиты. Не станем считать жрецов Сушироса глупыми мальчиками, они не могут не просчитать такой шаг, многие маги способны летать и безо всяких приспособлений.
        Видя, как под ногами удаляется тропинка, а вершина горы приближается, я чувствовал удовлетворение от хорошо проделанной работы. Теперь мое передвижение ускорилось, да и проблемы уменьшились. Заградительного зенитного огня нет, никто в пределах обзора не суетится, не орет благим матом, требуя подстрелить «эту летающую фиговину». Все! Вот она, вершина горы, представляющая собой не острый пик, а небольшое плато, на котором и стоял храм. Тот самый, который я долго искал.
        Именно храм Сушироса, этого темного бога - исходящие потоки эманаций не могли принадлежать никому иному. Ну разве что в Лирасте объявился еще один могущественный темный бог, но это крайне маловероятно. Зато вид строения был потрясающим! Куда там храмам Камирта, даже тем, что были в ныне потерявшем всякую силу Валес-Алине. Сложенный из каменных блоков и облицованный гладкими плитами черного камня, похожего на мрамор, храм вызывал восхищение, желание походить по окрестностям, понаблюдать, потрогать стены.
        Увы, долго рассматривать шедевр архитектурной мысли нам не дали. От входа отделились два человека в черных матерчатых накидках и в легкой пластинчатой броне, опять же черненой. А вот наручи выделялись, пылая черным, но заметным на общем фоне доспеха пламенем. Маги… Или жрецы, но с силой не столь божественной, сколько своей собственной. Уровень… Повыше моих вампиров, ближе к Сильвии, но уступающий Кларе.
        - Кто ты, гость? - спросил один из парочки, когда приблизились ко мне и встали в нескольких шагах. - Что привело тебя в оплот древнего бога?
        Честно сказать, меня эти слова сбили с толку. Вот если бы провели за собою к своему начальству или отнеслись настороженно, это я еще понял бы, но я не ожидал такого подхода. Эти двое не опасались, не угрожали. Они просто ждали, пока гость назовет цель своего прихода, почти равнодушно, с философским спокойствием рассматривая меня. Разве что легкое любопытство прослеживалось, но не более того. К тому же я был уверен, что они видят суть и мою, и вампирессы, да и иллюзия личины их не обманывает. Что ж, тогда это вдвойне интересно, раз внешность живого мертвеца была воспринята должным образом.
        - Я к Суширосу, - буднично ответил я. - По предварительной записи. Надеюсь, что сегодня у него приемный день?
        Оба незнакомца слегка изумились, но внешне это прослеживалось лишь по выражению глаз. Переглянувшись меж собой, они синхронно развернулись и скрылись в храме. Правда, перед своим исчезновением один из них сделал приглашающий жест. Порядки у них тут такие, что ли? И ведь вижу, что это не шоор-каан с их добровольно выжженными эмоциями. А вполне живые люди, а поведение все равно своеобразное. Ну да ладно, если в родном мире вспомнить роты почетного караула, так те тоже во время дежурства как полуожившие статуи себя ведут…
        - Что ж, Сильвия. Нас с тобой пригласили войти, пусть даже и не вымолвив ни единого слова. Да и вообще, молчание частенько считают знаком согласия, как говорил знакомый человек, извлекая бумажник из кармана злостного неплательщика, которому до этого дал по шее. Айда за мной!
        - Угрозы нет, - вздохнула вампиресса, настороженно озираясь. - Но мрачные они тут.
        - Не они, сама местность обязывает.
        Храм был очень велик. Только небольшая часть была вынесена наружу и предстала перед нашими глазами после подъема на вершину горы. Основные же помещения были упрятаны в толще камня, они спускалсь вниз на много ярусов. Лестницы, обычные и винтовые, коридоры, идущие под уклон, - все это напоминало о том, как велики и запутанны просторы обители адептов Сушироса.
        Мы с вампирессой следовали за все так же молчавшими жрецами, пока они не остановились и из густой тени не выступило новое лицо. Тоже жрец, сомневаться не приходилось, но явно более высокого уровня в здешней иерархии. Да и внешнее отличие просматривалось. Черным огнем пылали не наручи доспеха, а нагрудник.
        - Возвращайтесь на пост…
        Пара тех, кто встретил нас у входа, поклонилась и отправилась обратно, хотя я чувствовал, что им очень хотелось остаться и сопровождать нас дальше. Их снедало любопытство и… предвкушение чего-то важного для них. Чего именно, я, к сожалению, так и не смог понять.
        Дождавшись, когда жрецы более младшего ранга уйдут, человек в зачарованном нагруднике поманил нас рукою и сделал шаг в стену, где и пропал. Только приглядевшись, я смог различить иллюзию, скрывающую проход. Мастерская работа! Куда там до нее моей личине, основанной на более грубых принципах. Но… может быть, есть разница? Надо бы спросить у хозяев этого места, если представится возможность и не забудется в круговерти куда более важных вопросов.
        Кстати, Сильвия проход так и не смогла увидеть. Пришлось ухватить ее за руку и потащить за собой, попутно объясняя принципы, которые тут использовали. Не все, конечно, но некоторую часть я все же смог ухватить. Повторить слабо?, а вот понять общее направление было немного проще.
        Недлинный проход вывел нас через узкий с резким спуском коридор в еще один зал. Возле входа стояли пара человек с пылающими наручами и еще двое с поножами. Не оборачиваясь, наш проводник прошел через зал и скрылся за тяжелой на вид черной портьерой с багряной оторочкой по краям, предварительно обронив:
        - Ждите. Вас примут.
        - Странные у них доспехи, - недоумевающе сказала Сильвия, рассматривая жрецов храма. - Вроде одинаковые, неотличимые друг от друга, а одна деталь все же отличается. У каждого своя к тому же.
        - По моему представлению, все эти части доспехов вроде отличительных знаков… Или уровни иерархии, или еще и зоны ответственности того или иного жреца.
        - Все так и есть, - прервал нашу негромкую беседу неприятный скрежещущий голос. - У нас в ордене послушники и прислужники бога делятся на «ноги», «руки» и «тело».
        Я обернулся и увидел появившегося непонятно откуда человека. Передо мною стоял старик на вид лет шестидесяти, а значит, вовсе невообразимо древний, потому как маг такого уровня - архимаг и никаких вопросов - начинал сдавать в физическом плане лишь много веков спустя после достижения могущества. Запоминающаяся внешность, ничего не скажешь… Высокий, с длинными седыми волосами, перехваченными стальным обручем с шипами. Острый крючковатый нос и блестевшие огнем веры и ярости черные глаза поневоле притягивали взоры всех, кто находился рядом с ним. Харизматичная личность, спору нет!
        Вместо привычных пластинчатых доспехов, в которые были обмундированы остальные жрецы, на нем был иной вариант. Не черный, а с багряными разводами, то вспыхивающими, то угасающими, словно едва тлеющие угли. Сталь доспеха текла, образуя шипы и лезвия, которые через несколько секунд исчезали, чтобы проявиться в другом месте. Вид устрашающий, но вот как себя поведет в реальном бою такое бронирование, не зацепится ли владелец за один из шипов при богатырском замахе? Хотя шипы исчезающие и, вполне вероятно, могут убираться волей владельца. Тогда да, в бою такая фишка будет серьезным преимуществом для ничего не подозревающего противника.
        - А если чуть подробнее?
        - Ты любопытен, лич по имени Безымянный. Это хорошо, - едва заметно кивнул старший жрец. - «Ноги», они ноги и есть. Наши глаза и уши как в окрестностях, так и по всему миру. У нас большая сеть прознатчиков по всем странам, а важные узлы никогда не займут те, кто работает за деньги.
        - Ты прав, жрец, таким доверять нельзя, - ухмыльнулся я. - Обычные информаторы, пусть и высокооплачиваемые, всегда или продадут, или еще чем подденут. Нет идеи, нет и веры. А остальные?
        - «Руки» обеспечивают защиту храма, они воины, владеющие как простым оружием, так и магией. Ну а «тело» ведет исследования, проводит ритуалы и заодно творит то, что посвящено нашему богу, - от произведений искусства до новых залов на нижних ярусах.
        Простая система, но в то же время действенная. Вот только сам верховный жрец у меня не укладывался ни в одну из трех перечисленных категорий. О чем я и не замедлил ему сообщить:
        - Уважаемый, вас нельзя к ним причислить, тут что-то иное.
        - И здесь вы правы. Я - «дух», как и еще несколько стоящих во главе. Из них потом будет выбран мой преемник, а случится это уже скоро, я устал от прожитых веков. Тело просится на покой. А душа… она бессмертна. Осталось закончить дела и передать вот этот обруч.
        Старый жрец дотронулся до шипованного обруча, который, как оказалось, не только придерживал его волосы, но и служил знаком власти. Никаких драгоценных камней, только… пустота в оправе. Или НЕ пустота? Стоило присмотреться, как можно было различить что-то вроде канала, связывающего верховного жреца с источником божественной силы. Так вот что это такое… Усилитель, способный дать и так могущественному магу новые возможности. Разумно, вполне разумно. Думаю, что и у остальных, относящихся к касте «духа», есть что-то подобное, да и пламенеющие части доспехов жрецов не так просты, как кому-то со стороны может показаться.
        - Как твое имя, жрец? А то некрасиво получается - ты мое имя знаешь, в то время как мне твое остается неведомым.
        - Морор, - представился тот. - О тебе рассказал Суширос. Он поведал, что ты посланник одного из Великих среди миров, и приказал дожидаться тебя.
        - Великих… Да уж, мой нынешний… начальник так себя никогда не называл, хотя и заслуживает подобного наименования. А вот ваш храм он настоятельно рекомендовал найти. Ведь только тут я могу получить столь необходимые мне сведения. Надеюсь, что могу. Морор, знаешь ли ты про такую штуку, как Зерно Хаоса?
        Старый жрец сжал губы, отчего те превратились в две узкие нитки… Потом закрыл глаза и погрузился в размышления. То ли знает частично, то ли вообще ничего. М-да, не самый лучший вариант.
        - Безымянный, а не окажется ли так, что тут ничего не знают о необходимом нам? - прошептала вампиресса. - Мне бы этого очень не хотелось.
        - Представь себе, мне тоже. В любом случае, я захватил с собой кое-что, могущее оказаться полезным при разговоре с последователями темного бога.
        - Что?
        - Одну интересную сумку, - я похлопал по ней, показывая, что все ценное ношу с собой. - В ней хранится голова. Две головы, принадлежащие авторам одного паскудного плана. Они хранились при Тексе, а я их изъял. Жрецам Сушироса может быть интересно узнать, как свора Камирта собиралась избавиться от тех, кто может встать на сторону врага. О, а вот и Морор прекратил «медитировать»!
        И точно, верховный жрец храма открыл глаза, после чего произнес:
        - Нет, мне неведомо то, о чем ты говорил. Однако это еще ничего не означает. Мы ждем появления Сушироса с момента, как ты вошел в ущелье. Жертвы уже принесены, его прибытие грядет.
        Опаньки, так их «ноги» действительно полностью контролируют обстановку вокруг! Молодцы, подобный профессионализм достоин всяческого уважения. А что он там насчет жертв говорил? Надо бы чуточку повнимательнее быть. Посмотрим…
        Точно. Только сейчас, сконцентрировавшись на оттенках энергетики этого места, я понял, что не так давно тут был проведен призывающий ритуал, во время которого, помимо обычных элементов, было использовано и жертвоприношение. Хм, в количестве как минимум двух десятков людей. Кровь и смерть, они оставляют особый след, особенно если использованы в ритуальных целях.
        - Кого под нож пустили, Морор? - вкрадчиво поинтересовался я.
        - Кровь врага хорошо пахнет, - отозвался жрец. - «Ноги» отвечают еще и за поставку свежей крови для таких случаев. Жрецов Камирта нынче много, а их смерть - особое дело. Но помолчим, уже скоро. Выйдите!
        Остальные жрецы, все еще находившиеся в зале, вымелись в мгновение ока, едва услышав приказ своего предводителя. Дисциплина, однако, на уровне! Интересно, а сколько их тут, таких полезных и подкованных как в магических дисциплинах, так и в умении обращаться с более материальным оружием? Можно было бы…
        Мои размышления были прерваны резким повышением магического фона. Огромная мощь появилась из ниоткуда и сосредоточилась в центре комнаты, где стоял Морор. А вот был ли это теперь знакомый мне старый жрец-архимаг, всерьез подумывающий об уходе на покой? Сильно сомневаюсь!
        При взгляде на него, а точнее на то, кем он стал, я понял, почему его называют
«духом бога». Самого Морора сейчас передо мной не было, он «отошел в тень», предоставив свое тело в качестве сосуда, куда вселилась какая-то часть божества. Ну, здравствуй, Суширос!
        Вместо старика передо мною стоял высокий латник, сплошь закованный в доспех. Другой, хотя и схожий с тем, что был у Морора, совершенный, да к тому же с закрытым шлемом и вычурными латными перчатками.
        - Чего ты хочешь, посланник Великого? - Глухой голос, донесшийся из-под шлема, был для меня неожиданным, так что я несколько секунд собирался с мыслями.
        - Приветствую тебя, темный бог, прими мое уважение, достойное того, кто остался в обреченном мире, не желая покидать его, как сделали те, другие. Что же до моих желаний… Знаком ли ты с планами Артаса насчет этого мира?
        - Да.
        - Замечательно! Тогда мне нужен ответ на вопрос: где находится место силы, в котором должна произойти окончательная активация Зерна Хаоса? Я пришел сюда получить ответ на этот вопрос. В других местах никто и ничего не знает. Знают разве что псы Камирта, но до главных из них, причастных к этому знанию, мне пока что не добраться.
        Древнее божество, вселившееся в тело своего жреца, гулко расхохоталось. Похоже, что-то в ситуации показалось ему забавным. Что именно? Кто их разберет, богов этих. Чувство юмора у них… специфическое: у Шута, Артаса, теперь и этот на мою голову свалился! Или у меня просто «везение» такое?
        - Ищи «храм тайного бога», Безымянный. Он в королевстве Талимия, где мы сейчас и находимся. Ты уже близко к нему. А чтобы поиски шли легче, Артас рекомендовал помочь тебе в меру моих возможностей.
        - Полное содействие бога? - изумился я. Ну и удружил Артас! - Такого даже ожидать не приходилось…
        - Не преувеличивай, никто не упоминал полное содействие. Я не нанимался в служители Великому и нянчиться с его посланцами не собираюсь.
        - Хорошо. Я и не собирался становиться подопечным. Чай, и сам на ногах держаться научился, - согласился я с высказыванием божества.
        - В поисках этого храма тебе помогут мои слуги, - продолжил Суширос, - они будут покорны тебе так же, как и мне. Только прикажи, и все выполнят, что в их силах.
        - Это щедро… Теперь мне будет что противопоставить ордену паладинов. Ты ведь знаешь, что Камирт начинает лепить аватар? С одним вариантом я уже столкнулся, спасло меня только то, что это был всего лишь зародыш, начальная стадия. А вот сейчас ситуация наверняка более тяжелая.
        Темный бог призадумался, переступил с ноги на ногу, громыхая доспехом, после чего изрек:
        - Аватары - это очень плохо. Камирт чувствует свою силу, если решился на такое. Его надо остановить, но собственного аватара я сейчас создать не в силах. То, что перед твоими глазами, - лишь малая часть меня, способная быть только в местах силы вроде этого.
        Пока он это говорил, я рассматривал темного бога. Из-под черных доспехов время от времени вырывался красноватый пар, чем-то знакомый, но вот… Хм, да это ж мельчайшие капли крови, как я сразу не догадался! Вот для чего нужны были жертвы - они привязывали бога к этому слою реальности, помогали продержаться тут какое-то время. Выходит… Да, Суширос действительно серьезно ослабел, раз нуждается в подобных якорях для появления перед своими адептами или же передо мной, нужным ему гостем.
        - Тогда что? Ты бог, а вовсе не я, у тебя опыт противостояния с Камиртом, ты должен знать его слабости.
        - Мои жрецы знают… Спроси у Морора, он многое расскажет. А сейчас я ухожу, я не в состоянии тут задерживаться. Надо восстановить силы, а это требует времени. Прощай, лич.
        - Э, постой, - остановил я его порыв. - А если Морор вдруг не сможет ответить на вопросы? От нашего общего знакомца Артаса и вовсе не всегда получается даже пары слов по делу выбить.
        - Постараешься. Я и так слишком много сил отдал Лирасту, затыкая прорывы из иных миров. Тот демон, с которым ты столкнулся, был всего лишь последним гостем, но вовсе не единственным. Сейчас я - тень себя настоящего. Я устал, я заслужил отдых. Не тебе меня останавливать!
        На этом, больше не сказав ни слова, Суширос пропал. Его фигуру на пару секунд окутала черная дымка, под стать цвету его доспехов, и все - я почувствовал, как давящая на меня магия схлынула. Вместо кошмарной фигуры темного бога рядом стоял старик жрец. Вот только вид его был потрепанный, словно постарел он еще на пару лет. Мало того, к впавшим щекам и заострившимся еще больше чертам лица прибавились кровавые дорожки слез, вытекающих из уголков глаз. Сейчас, после того как он послужил смертным сосудом для духа Сушироса, Морор был измотан до крайности. Видимо, темный бог на сей раз не дал сил своему адепту. А скорее наоборот, частично лишил их. Надеюсь, что это скоро пройдет, мне он нужен не только в трезвом уме и твердой памяти. Но и во всей магической силе.
        - Повелитель, - преклонил передо мной колено жрец, как только смог прийти в себя, - я слушаю твои приказы.
        - Сначала Сильвия, теперь ты, - от избытка эмоций я чуть не выругался от души. - Как же меня достало это слово! Приказы, говоришь. Тогда для начала прикажу, чтобы называли как угодно, но не повелителем, не хозяином и не прочей подобной лабудой. Зови уж командиром, если так приспичило.
        - Повинуюсь, командир.
        - Ну хоть так, уже лучше. Хм, а ты помнишь то, что Суширос говорил, воспользовавшись твоим телом?
        - Я знаю только то, что он позволил оставить мне, - не поднимая глаз, сказал Морор. - Он приказал служить тебе, командир, и лечь на алтарь, если того потребуешь.
        С-суширос! Склочный все же народ эти боги, да и к своим приближенным из смертных не слишком разумно относящийся. Это ж надо додуматься - «вплоть до алтаря» своему жрецу приказать. А ведь посмотрев в глаза Морора, можно было понять, что он не остановится перед таким приказом, еще и сам себе глотку перережет, если это хоть немного поможет его богу… или прихотям этого самого бога.
        - Не надейся, ты живой нужен, а на алтаре… лучше туда жрецов Камирта определю, там от них хоть какой-то прок будет. Лучше о другом поговорим. Суширос сказал, что на мои вопросы ты будешь в состоянии ответить. А вопросы важные, жизненно необходимые. Так что… Кстати, какое-нибудь более уютное помещение есть? Признаться, этот зал несколько не располагает: красив, величествен, но вот даже ни одного кресла нет и не предвидится.
        - Следуйте за мной.
        Да не вопрос! Главное, чтобы следование это не продлилось полчаса или около того. Тащиться в даль дальнюю ради того, чтобы в комфорте поговорить минут пятнадцать… это не по мне. К счастью, мои подозрения не оправдались, путь измерялся не километрами, а всего-то парой десятков метров. Морор подошел к казавшейся сплошной стене, нажал на одному ему ведомую деталь резьбы, и вот уже отъезжающая в сторону панель открыла путь в небольшую, но явно уютную комнату.
        - Располагайтесь, - произнес жрец и сразу же после того, как мы с вампирессой переступили порог помещения, дернул за шелковый шнур, закрывая дверь. - Это одна из моих обителей в храме. Нужно что-то принести?
        - Ни-че-го! - отчеканил я, устраивая свой костляво-мумифицированный зад в кресле и наблюдая за вампирессой, которая придирчиво выбирала между причудливым полукреслом и стулом с высокой спинкой. - Суширос сказал, что от тебя я могу получить ответ на вопрос… относительно того, как ослабить Камирта.
        - Тебе знакомо слово «эгрегор»?
        - Да, Морор, его значение отнюдь не является тайной. У каждого бога он свой, состоящий из той веры, той энергии, что предоставляют все верующие. Концентрируется посредством храмов, хотя и без них способен образовывать цельную структуру.
        - Ответ на вопрос ты сам только что дал, командир, - склонился в поклоне старый жрец. - Множество людей ежедневно возносят мольбы Камирту, его храмы стоят в каждом городе, даже в захудалых деревнях есть его жрецы и место, где верующие возносят молитвы. Их много, а значит, и сил у Камирта хватает. Мой бог, великий Суширос, не стремился к тому, чтобы завлечь к себе всех и каждого, он принимал лишь тех, кто сам приходит, сам стремится к познанию тьмы и мрака. Камирт же принимал всех.
        Жрец продолжал вещать, ну а я слушал, хотя суть постепенно становилась понятной. Количество и качество, эти два основных подхода, использовались и здесь. Один бог придирчиво выбирал последователей, создавая немногочисленную, но очень устойчивую систему. Другой же пошел иным путем, предпочитая собирать все, что попадалось по дороге, не брезгуя никаким мусором. Что для богов лучше, а что хуже - не мне судить, надо было воспользоваться слабыми местами второго подхода и прижать сильнее.
        - Сильвия, ты поняла суть? - спросил я у вампирессы, когда наконец ораторский порыв Морора иссяк. - Жрец по существу ответил на мой вопрос, хотя и в витиеватой форме, присущей его манерам.
        - Как сказать, Безымянный. Я узнала много нового о богах и их методах, о том, на что опираются Камирт и Суширос, но… Не станем же мы вырезать все население Лираста, это только озлобит оставшихся, и они еще сильнее будут молить Камирта о нашей погибели.
        Не выдержав, я ухмыльнулся от всей души, повергнув вампирессу в смущение. Давненько она не видела меня в столь приподнятом настроении, если честно. Ну и ладно, переживет как-нибудь, заслужила за недогадливость! Обычно вперед меня идеи хватает, а тут вдруг малость тупить начала, что не слишком полезно. Придется пояснить.
        - Наши веселые пакости паладинам и жрецам Камирта, оскверненные храмы, убитые слуги божества - Камирт от этого становится слабее. А теперь у нас есть люди Морора, его «ноги», разосланные по городам и весям. Не думаю, что горящие храмы и головы жрецов на кольях поспособствуют увеличению веры в Камирта. Беспомощность, она вызывает страх, а он не тот, которым может питаться этот бог. Ведь бояться будут не его, а совсем других. Например, меня.
        - Храмы в крупных городах защищены…
        - А в мелких? В крупных селах? Да и просто охота на жрецов Камирта, которые высунут нос за пределы храмов без охраны, - она тоже принесет свои плоды. Разброд и шатание, покачнувшиеся устои, да и мы непременно внесем свою лепту в этот хаос. Главное, чтобы дошел смысл послания!
        - Какой?
        - Что ВСЕ СГОРИТ! Самый страшный огонь не тот, что пожирает дрова, уголь, тела, а пожирающий привычный уклад душ человеческих. Вот ЕГО мы сейчас и спустим с поводка. Без адептов Сушироса я бы не рискнул, но теперь есть силы и средства. Да, Морор?
        Жрец стоял, опершись руками о столешницу. Кончики пальцев побелели от силы, с которой он вдавил их в черное дерево, полуприкрытые глаза внимательно ощупывали помещение, губы исказились в желчной гримасе:
        - Убитые нами могут стать мучениками… командир. Камирт и его пантеон любят плодить таких, используя даже и совершенно ничтожных людишек. Доски в храмах уже давно не вмещают их имен. Люди могут поддаться хаосу и панике, но могут и сплотиться вокруг этой веры, бросившись в храмы Камирта в поисках спасения.
        - А мы выбьем из-под ног Камирта еще одну важную опору, без которой качество его паствы окончательно перейдет в количество. Мы выдернем из сферы его влияния магов.
        - Большая часть магов не отвернется от Камирта, если они действительно не почувствуют веской для этого причины, - возразил Морор. - Темные маги и так с нами, некроманты большей частью обособлены, ну а стихийные и прочие классические школы давно под наблюдением жрецов Камирта. Их лояльность сейчас не подвергается сомнению.
        - Подвергнем. Для этого у меня есть хорошее оружие. Вот оно!
        Под недоумевающим взглядом адепта Сушироса я выложил на стол… голову Гийома - того самого камиртовского пса, задумавшего план по ликвидации некромантов. Следом появилась башка и его верного сподвижника, некроманта-ренегата Коулгрима.
        - Безымянный! - взвизгнула Сильвия, в этот момент забыв о своей тщательно лелеемой почтительности. - Ты… умница! Агенты Морора могут распространить эти… откровения, а вот тогда все увидят, что такое Камирт и его слуги.
        - Поясните верному слуге своего бога, в чем тут смысл? Я пока вижу лишь две головы, принадлежащие при жизни магам. Зомбирование, высокий уровень, могут говорить, память не утрачена. Больше ничего сказать не могу.
        - Зато они могут, Морор, - ухмыльнулся я, радуясь, что теперь уж получится по полной программе использовать доставшееся мне информационное оружие повышенной мощности. - Сейчас они тебе расскажут о плане, который родился у камиртовских последователей. А план был насчет того, чтобы повесить на некромантов все возможные грехи, усиленные провокациями агентов, после чего начать травлю. Все четко, логично, просчитано. Но! Именно это и убедит всех или почти всех некромантов, они или удалятся в крепкие места вне городов, или и вовсе присоединятся к твоим бойцам.
        - Остальные маги…
        - Верно, Сильвия. Спасибо, что напомнила. Остальным тоже надо это узнать. Далеко не все маги пропустят мимо ушей и разума такого рода информацию: если хотели изничтожить в общем по большей части нейтральных некромантов, то и до них очередь дойти может. Просто так, на всякий случай, чтобы в будущем возможных угроз избежать. Мы, маги, народ подозрительный, такой афронт мимо ушей не пропустим. Понимаете меня, Морор?
        Верный последователь Сушироса понимал хорошо. Оживился, глаза загорелись жаждой действия, ему явно не терпелось послушать то, что могут сказать эти две говорящие тыквы. Но это он еще успеет, гарантия.
        - В общем, слушай меня. Головы оставляю тебе, доступ к их памяти полный, никаких блоков. Береги как зеницу ока, за пределы храма они могут быть вынесены только с моего разрешения. Да-да, хватит и передачи изображения, маги высоких уровней сумеют проверить подлинность «посмертной исповеди» ублюдков.
        - Я понял.
        - Теперь дальше. Помимо этого задания твоя агентура должна напрячь все свои силы, но найти некий «храм тайного бога». Понимаю, что скрыт он серьезно и старательно, но должны быть хоть какие-то зацепки!
        - Постараюсь использовать все свои ресурсы. Денег и влияния жалеть не буду.
        - Остается связь, потому как дела требуют моего присутствия в графстве Дорг. Возможно, в ближайшее время оно станет для нас оплотом. Так что начинай понемногу готовиться к тому, чтобы твои подчиненные могли появиться там в обличье, внушающем трепет и уважение. Сдается мне, события в мире таковы, что достаточно любой мелочи для перехода этой реальности в стадию кровавых войн и обрушения устоев.
        Судя по всему, Морор не возражал против этого исхода. Верный почитатель своего бога, силы которого в последнее время изрядно ослабели, он понимал, что для восстановления влияния необходимы серьезные потрясения. А тут еще и прямой приказ Сушироса, давшего мне полный карт-бланш на использование темных жрецов.
        - Ты говорил о связи, командир…
        - Не судьба задерживаться черепам на моем плаще. То хранители эти, то вот такие ситуации возникают, - хмыкнул я, снимая с плеч пару черепов и быстренько зачаровывая их в переговорные артефакты. - Вот, держи черепушку. Ты маг опытный, принцип действия должен быть понятен, возможность манипуляции размерами тоже.
        - Разберусь. И сам такие делать смогу.
        - Замечательно. Далее. Рядом с храмом, но внизу, как ты понимаешь, находится небольшая армия мертвых под руководством одного из моих соратников, Текса. Пошли туда пару-тройку своих «рук», пусть воочию понаблюдают за боевыми возможностями нежити. Как-никак скоро им тоже придется использовать даруемые некромантией возможности.
        - Эксцессы?
        - Ни малейших. Я предупрежу его о вашем визите. И вновь повторю: времени у нас мало, так что поторапливайтесь. При необходимости выходите на связь в любое время дня и ночи, не стесняйтесь беспокоить лишний раз, я ведь лич, а значит, не нуждаюсь во сне и отдыхе. А сейчас мы с Сильвией покинем вас. До скорой встречи, Морор. Вот только она не сулит нам отдыха, скорее уж серьезные испытания.
        Глава 14

        После того как мы распрощались с Морором, нас со всем возможным почетом проводили сначала из храма, а потом и вниз, по действительно тайным тропам, проложенным магическим образом в толще скальных пород. Как оказалось, наше сопровождение в количестве пяти адептов темного бога из числа «рук» и должно было стать наблюдателями при войске нежити. Что ж, оперативность - штука хорошая, я был рад, что Морор не стал тянуть кота за хвост, сразу же начал выполнение моих приказов.
        Кратко объяснив Тексу ситуацию и сплавив ему «нагрузку» в виде пятерых бойцов из храма Сушироса, я с облегчением направил дуршилов в сторону главной крепости графства Дорг. Сильвия, та была менее воодушевлена, ей хотелось побольше узнать насчет Сушироса, его адептов, да и просто пообщаться с носителями древних тайн. Давало о себе знать происхождение, как-никак дочь родителей, бывших из жрецов какого-то мелкого зверобога.
        Вот и получилось, что за неимением собственно адептов Сушироса вампиресса изводила вопросами меня. На некоторые из них я мог ответить, другие же… пусть ждет более подходящей возможности.
        - Так теперь у вас свой культ? - деловито поинтересовалась девушка. - Или адепты продолжат приносить жертвы Суширосу, одновременно выполняя ваши указания?
        - Как они были верны Суширосу, так и останутся. Просто того вежливо, но настоятельно попросили, а точнее, порекомендовали в жесткой форме проявить максимальное содействие моим проблемам. Так что они верны Суширосу, но довольно долгое время будут подчиняться мне. Ну а для большинства ничего не изменится: Морор с помощниками все так же будут отдавать приказы, никаких внешних отличий.
        - Понятно… - протянула вампиресса, легким пинком направляя дуршила чуть в сторону, чтобы тот не топал по большой и грязной луже. - А на будущей войне, которую граф собирается начать, вы их сразу использовать собираетесь или чуть позже, когда ситуация определится? Я потому говорю, что большая часть населения относится с сильным предубеждением к поклонникам Сушироса, ненавидит их. Они же не смогут скрывать свою суть, этому только «ноги» обучены.
        - Тогда после их подключим, когда война разгорится, выйдет за пределы обычных стычек с обнаглевшим графством. Пока ведь ничего особенного не произошло, всего лишь рутина. Но я подумаю…
        Думал я до самого замка, но ни до чего эпохального не додумался. Так, лезли в голову всякие мелочи насчет обороны крепости, ответных рейдов. Ну и необходимость выжидать не слишком радовала. Информационная война, направленная на отрыв от Камирта магов и окончательный переход на сторону Сушироса некромантов, да еще и поиски потаенного храма… Загружены этим Морор с подчиненными под завязку, да и шоор-каан получили недавно схожие инструкции. Вот только последние ограничены столицей Талимии, за нее они, как правило, не суются.
        А в крепости нас ждал сюрприз. На сей раз очень неприятный! Встретившая нас прямо у замковых ворот Клара - злобная и сосредоточенная - вывалила новости с пылу с жару:
        - Сендрик кретин!
        - С диагнозом понятно, теперь о симптомах, по которым ты его поставила… Кстати, где сам пациент?
        - В том-то и дело, что его нет. Уехал! - прошипела баньши, наблюдая, как мы с вампирессой слезаем с лошадей, а те, в свою очередь, пятятся от злобной призрачной красотки. - Сразу после того, как вы уехали, к крепости прибыла пара отрядов наемников, с которыми еще его отец договариваться начал. Хорошие отряды, крепкие, у одного даже маг есть. Слабый стихийник, со специализацией по воздуху, но и это для отряда хорошо.
        - Наемники лишними не бывают, особенно здесь и сейчас. Верить им не всем можно, но для обороны крепкого места и при подобающем контроле…
        - В голове у него никакого контроля. Он же не просто так, а на поиски отрядов барона Годара, в рекогносцировку собрался. Хороша разведка боем, он же целое войско за собой потащил! Да вот этот хмырь напыщенный прется, управляющий. Спроси у него!
        Отловив пробегающего мимо слугу и приказав отвести лошадей в конюшню, я решил воспользоваться предложением Клары. Действительно, управляющий важно шествовал куда-то по своим делам, так что было бы грешно не отловить его да не порасспрашивать.
        - Мирей, любезный! - окликнул я его, не испытывая к этому человеку ни малейшего пиетета. Не нравился мне этот надутый индюк, и все тут. - Идите сюда, разговор есть, да неотложный.
        Управляющий состроил козью морду, но подошел к нам без каких-либо возражений. Оно и понятно - впрямую хамить архимагу может лишь мазохист-самоубийца, возжелавший покончить с собой ну очень экзотическим способом. Зато всем своим видом он выражал желание, чтобы нас тут никогда не было.
        - Где граф Дорг? Отвечай.
        - Но я уже…
        - Да, ты вроде как говорил об этом моим ученикам, - я бросил мимолетный, но очень нехороший взгляд на человека. - Зато МНЕ ты ничего не говорил. А я привык получать сведения из первых уст. Говори.
        - Господин после вашего отъезда собрал свою дружину, наемников с их магом, выдал амулеты и запас провизии на неделю, после чего убыл. Ваши ученики повели себя недостойно, вздумав указывать господину графу, что его решение опрометчиво. Я настоятельно советую вам унять их, пусть они с почтением относятся к родовитой аристократии, как и положено простым дворянам… У-уй…
        Последний возглас Мирея был не запланированным, а исходящим из самой глубины души. До этой глубины ведь так легко достучаться, особенно если знаешь, по каким местам организма требуется стучать. Вот и сейчас мой посох - бесценный артефакт огромной силы - был использован по прямому, хоть и примитивному назначению. Проще говоря, Мирей получил тычок в солнечное сплетение - легкий, бережный, но все же заставивший согнуться и жалобно взвыть.
        - Запомни, ты, смертная плесень, - ласково и тихо проговорил я, выведенный из себя наглыми претензиями того, кого в этом мире можно было считать представителем чиновного сословия, весьма мной нелюбимого еще там, в родном мире, - хамить ученикам мага-некроманта то же самое, что хамить ему самому. Разницы тут нет никакой. Так что усвой этот первый и последний урок. На втором будет твое зомбирование… А теперь докладывай четко и без излишеств - куда отправился Сендрик, не имея ни достаточной магической поддержки, ни информации о противнике?
        - У графа хорошие амулеты и сильные, отлично подготовленные воины, - простонал Мирей, с трудом разгибаясь после знакомства с моим посохом. - И маг ему не нужен, амулетов хватит.
        - Идиот, - усмехнувшись, констатировал я. - Это я насчет тебя, граф пока что просто молод и горяч, что, впрочем, тоже не очень хорошо. Маг, достигший определенной ступени, легко взламывает амулеты, если не встречает сопротивления такого же мага. Граф еще в состоянии более-менее защитить себя, потому как унаследовал от отца умение чувствовать силу и работать с готовыми амулетами. Что-то сможет сделать маг наемников, но он один, и, по мнению моих учеников, которому я доверяю, отнюдь не силен. Повезет, если твой хозяин живым выбраться сумеет.
        - Будем ждать, Безымянный, - тяжко вздохнула Клара, понимающая, что граф своей выходкой поставил под угрозу наши интересы. - Я пробовала убедить его в неразумности таких действий, но он словно обезумел.
        - Понимаю, тут вашей вины ни грамма не просматривается. Клара, надо будет собрать всех в выделенных нам комнатах, есть разговор. А вот тебе, - я вновь посмотрел на Мирея, от чего недавно вразумленный управляющий поежился, вероятно, опасаясь нового удара, - приказываю по пустякам не беспокоить, но немедленно сообщить, как только вернется Сендрик или вообще будут какие-либо известия о нем.
        Мирей часто-часто закивал, безоговорочно признавая мое право отдавать приказы. Правда, вместе с покорностью в глубине его души поселилось желание сделать мне пакость, ну да это дело обычное, естественное для такого рода людей. Плевать! Буду иметь в виду и не поворачиваться спиной, вот и все дела.


* * *
        Двое суток пролетели незаметно. После короткого обсуждения произошедшего со своими соратниками я удалился в бывшую оружейку, а ныне комнату для ритуалов и библиотеку по совместительству. Туда я перетащил свои книги и часть трактатов по магии, найденные в собрании покойного графа Дорга.
        Кстати, насчет оружейки… За время моего отсутствия ее превратили во вполне сносное помещение, полностью очистив от хлама и даже проведя небольшой ремонт. Единственное, что осталось, - въевшиеся в сами стены запахи ржави и разложения. Ну да это не страшно, особенно для некромантов. Мы и не к такому привыкли.
        Вампиры и баньши чередовали подготовку к обороне крепости с ночными прогулками, во время которых отлавливали некоторое количество местного асоциального элемента. Клара, так сказать, училась находить оптимальный баланс для поддержки псевдоматериального своего состояния. Ну а я убивал время, листая книги и отмечая для себя заклятья, способные пригодиться для будущих схваток. А еще я ждал… Ждал этого взбалмошного юнца, своей выходкой могущего доставить мне серьезные неприятности. И он все же вернулся…
        Ночью на третьи сутки до меня донесся поданный Винтаром сигнал. Вампир, будучи дежурным, почувствовал приближение к замку его хозяина, о чем незамедлительно и доложил. Встрепенувшись, я выбрался на поверхность, чтобы вместе со своими ребятками стать свидетелем вовсе не триумфального возращения графа домой.
        Возвращение блудного графа… Картина маслом и во всех полутонах, пронизанная болью и отчаянием. Его отряд, при отбытии внушительный и многочисленный, сейчас насчитывал лишь немногим более сотни человек. Жалкие остатки собственно воинов графа отличались полной потерей боевого духа, что априори вычеркивало их из числа эффективных бойцов.
        Наемники же были мрачны, злобны, но чувствовалось, что потери их не сломили, хотя и добавили желания разорвать контракт к демонской бабушке при первом случае. Если только плату не повысят до такой степени, что она способна будет компенсировать тяжелые потери.
        А вот присутствия мага я не ощущал… М-да, совсем кислое дело. Плюс раненые, число которых перевалило за пару десятков. Они с трудом держались в седлах и сразу же после въезда в крепость позволили слугам, набежавшим со всех сторон, стащить себя с седел и унести в лазарет.
        - Мирей, Мирей! - закричал Сендрик, бросив поводья одному из конюхов и соскочив с лошади. - Ты где?
        - Я здесь, ваша милость, - словно из-под земли возник рядом с графом управляющий. - Чего желаете?
        - Мастера архимага ко мне, быстро, - зло произнес граф. - Поторопи его.
        - Не надо никого торопить, - с трудом сдерживая бешенство, вызванное поведением графа, произнес я. - Я уже рядом с вами. Мои ученики тоже здесь, но разговор не для чужих ушей. Кайл, Винтар - разобраться с вернувшимися, внести коррективы в оборону. Сильвия, ты с магической составляющей поработай, чтобы ничего не напутали. Клара, ты со мной.
        - Но, мастер!
        - Граф, я сейчас занимаюсь тем, что позволит сделать то, зачем вы меня и наняли - помочь победить в разгорающейся войне. Будьте любезны, не чините препятствий.
        - А-а, - немного смутившись, сказал граф. - Послушайте, мастер архимаг, посмотрите моих раненых, может быть, что-то сможете сделать…
        - Вряд ли. Я некромант, целительские чары мне не столь знакомы. Лучше пусть Сильвия посмотрит раненых. - Повернувшись к вампирессе, я кивнул, показывая, чтобы та занялась и этим вопросом. - Итак, с этим вопросом прояснили, а теперь отойдем в тихий уголок по вашему выбору.
        В свой дом-замок Сендрик не торопился, предпочитая говорить на свежем воздухе. Видимо, не хотел выпускать из поля зрения своих воинов, понимая, что настрой у них вовсе уж аховый. Да-да, в том числе и у тех, кто оставался в крепости, но увидел возвращение остатков разбитого войска.
        Как бы то ни было, но на пятачке у крепостной стены компания собралась небольшая, но занимательная: юный взбалмошный граф, лич со склочным характером, баньши, что взирала на окружающий мир глазами, видевшими не только смерть, но и ее владения, да еще и Мирей увязался хвостом за своим хозяином. Присутствие последнего, на мой взгляд, было совсем уж лишним, но вот граф считал иначе. Пришлось промолчать, потому как я и без этого собирался вывалить на его титулованную башку ведро отборнейших помоев. Заслуженных, что особо важно!
        - Я бы хотел узнать о причинах, которые привели к такому плачевному состоянию этих бойцов, - вежливо начал я беседу, пока молодой граф бурчал себе под нос нечто неразборчивое. - А то я видел результат вашего спонтанного похода, который не радует. Что же до мотивов, по которым вы положили большую часть своего войска, включая свеженанятых наемников, то они так и остаются загадкой.
        Граф бросил на меня косой взгляд, но соизволил ответить. Оказывается, сразу же после моего ухода он не утерпел и решил молодецким ударом лишить противника инициативы. Та самая высылка малых разведотрядов, о которой шла речь перед моим отъездом, показалась ему… не шибко достаточной, ведущей к затяжной войне. Вот и отправился он со спешно собранной ратью, усиленной наемниками, попробовать быстрым и единственным ударом ошеломить барона Гардара, выбить солидную часть его войска. Счел, так сказать, хорошие амулеты и поддержку единственного мага-наемника достаточной. И ошибся!
        Разбив несколько мелких отрядов, что спешили на соединение с бароном, и развеяв один отряд покрупнее, усиленный парой магов-подмастерьев, он окончательно возгордился и преисполнился уверенности в успехе. Даже узнав от лазутчиков, что барон Гардар выдвигается в его направлении с войском, обладающим не только умелыми воинами, но и магами, он не отдал приказ к отступлению, а решил дать нечто вроде генеральной битвы.
        - Вам же говорили, граф Дорг, что у барона не только столько же воинов, сколько было у вас, но и еще с пяток магов не из подмастерьев, а настоящих боевых, с опытом! - Брошенные Кларой слова обожгли Сендрика не слабее, чем плеть-семихвостка. - Будь барон более способным тактиком, умеющим координировать действия магов, из вас бы никто не ушел.
        - Спокойно, Клара, выслушаем до конца.
        Но граф только и смог добавить, что от полного уничтожения спасли амулеты защиты и то, что нанятый маг все же немного задержал противника, прикрывая отход. Ну а потом… просто сдался под честное слово, не желая погибать за деньги, а вовсе не за идею. Не удивлюсь, если в дальнейшем он переметнется к Гардару. Хотя… вряд ли тот его наймет, разве что все сведения насчет обороны крепости вытрясет.
        - Они идут по моим следам, - устало сказал Сендрик, перекладывая из одной руки в другую помятый шлем. - К утру обложат крепость. Ладно, мастер, я сделал большую глупость, не послушавшись вас и ваших учеников, но снова хочу спросить: чем вы можете помочь моему графству?
        - А вот теперь точно не здесь - слишком много посторонних ушей и глаз. Не для них будут те слова, которые я могу вам сказать. Да и ваши ответы… они тоже не должны быть услышаны. И ваш управляющий при разговоре тоже не слишком к месту.
        Хоть с этим он согласился! Только наверху, в одной из гостевых комнат, он прервал молчание.
        - Так что мне от вас ждать, мастер? - стягивая с себя доспехи, проговорил граф. - И где ваши остальные ученики?
        - Насчет них голова должна болеть у меня, - жестко отрезал я, не собираясь выкладывать этому человеку все свои планы. - Вам достаточно того, что они занимаются улучшением обороны крепости. А помочь могу многим, но для начала сообщите мне численность противника. Без прикрас, без ложной похвальбы, мне нужна только правда, какой бы пессимистичной она ни казалась.
        - Пять, может, шесть тысяч человек, - прикинув в уме, сказал Сендрик. - Собственных рыцарей-вассалов у барона около пяти десятков, но могут еще нанять и среди странствующих рыцарей тех, кто не пошел под руку к сеньору. Сами должны понимать, что рыцарь - это не одиночка, у каждого собственный небольшой отряд: конные латники, лучники и арбалетчики. К тому же некоторые из них владеют азами магии, уроки которой проводятся почти среди всех благородных, имеющих хотя бы малейшие способности.
        - Много, - скривился я. - А ведь это то, что он собрал сейчас, потом могут подойти союзные отряды, наемники, да и просто подкрепления из числа стервятников, что всегда примыкают к побеждающей стороне.
        Сендрик попытался что-то возразить, но тут же притих, понимая, что я далек от ура-бравады и предпочитаю трезво смотреть на вещи. Положение же графства было препаршивым: армия разбита, подкрепления из других районов подтягивать можно, но не моментально, а враг вот-вот будет здесь, причем затягивать с приступом явно не намерен.
        - Сколько у вас войск здесь и сейчас, не считая ополченцев, от которых толку ноль, и гарнизонов, которые оголять также опасно?
        - А у меня, помимо оставшейся сотни, пятьсот воинов - ослабленный гарнизон этой крепости, - устало ответил граф, осознавший весь трагизм положения. - За пару дней смогу созвать ополченцев, заменить ими часть воинов в гарнизонах городов и второй моей твердыне. Но на это нужно время, а войско барона Гардара совсем рядом. Ну и, я надеюсь, хоть сколько-то отставших из моей разбитой армии вернутся до того, как крепость блокируют. Это все, на что я могу рассчитывать.
        - Решаемо. Но остается более важный и опасный вопрос… Сколько магов сможет нанять Гардар в дополнение к тем пятерым, которые у него уже есть?
        - Еще пять или семь, без посторонней помощи вряд ли будет больше, - твердо произнес граф. - Вы же знаете, маги неохотно участвуют в таких войнах, у них личные интересы.
        Это было неплохо, с таким количеством мы справимся без особого труда. Погруженный в свои мысли, я отстраненно наблюдал, как граф облачился в кольчугу, усиленную пластинами на груди, взамен прежнего, более тяжелого доспеха, после чего подошел к окну, из которого были видны окрестности.
        - Подтягиваются, - с тоскою сказал Сендрик, рассматривая нечто видимое только ему, вращая в руках какой-то амулет. - Отец установил систему оповещения, она работает надежно, указывая число врагов на подступах к крепости. Сейчас идут передовые сотни, а к утру соберутся все. Эх, если бы не низкий боевой дух моих солдат, то сейчас, с вашей помощью, мы бы их потрепали…
        - У вас будет армия, граф. Небольшая, но каждый воин в ней без проблем уложит нескольких бойцов барона или ваших, как вам больше нравится считать. Только хочу предупредить, мои воины вызывают у обычных людей страх и трепет. Вы понимаете меня?
        - Мертвецы… - Лицо Сендрика побледнело, но он держался неплохо. Как-никак, и его отец был магом, да и сам он немного, но смыслил в искусстве. - Я и забыл, что вы не обычный архимаг, а некромант. Но я не осмелюсь вступать в конфронтацию со жрецами графства и осквернять кладбища. На меня тогда ополчатся те, с кем нельзя враждовать.
        - Это лишнее, граф. У меня УЖЕ есть отряд мертвых воинов, причем не обычных зомбаков, а куда более опасных и эффективных разновидностей. Уверен, они вам если и не понравятся, то уж точно оставят вас довольным боевыми возможностями.
        Видя, что граф призадумался, не начав с ходу закусывать удила, я решил дожимать ситуацию, поставив титулованного юнца перед свершившимся фактом. Ну а для этого мне надо было всего лишь связаться с Тексом, что я мог сделать в любое время. Заодно и добавим толику впечатления для Сендрика, сделав разговор слышимым для него:
        - Текс, отвечай…
        - Я слушаю вас, командир, - отозвался вампир через пять секунд. - Что-то случилось?
        - Если у тебя все еще гостят известные нам обоим личности, имя которых сейчас упоминать не стоит, то вежливо распрощайся и немедленно выдвигайся в сторону крепости. Понадобилась наша маленькая армия.
        - Будет исполнено! - радостно отозвался Текс, давненько уже напрашивающийся на визит в крепость, где есть немало хорошеньких служаночек. - А гости все посмотрели, все выяснили. Никаких претензий. Одни благодарности. Да, а как скоро требуется мое прибытие?
        - Как можно скорее… К утру крепость обложат, подойти к ней будет затруднительно. Так что подберешься на безопасное расстояние и будешь ожидать приказа. Как только получишь - наши дохлые солдаты сработают не хуже, чем залитые свинцом кости в игре. Вопросы еще есть?
        - Никак нет.
        - Тогда связь окончена. И пошевеливайся.
        Прервав экстренный сеанс связи, я посмотрел на графа Сендрика. Тот был… впечатлен. До этого он считал меня просто архимагом, сейчас же я предстал еще и в качестве хозяина небольшого войска. Было ли это хорошо? С одной стороны, да, потому как в ближайшее время он не рискнет ерепениться. Зато если посмотреть на ситуацию в ином ракурсе, то перспективы были двоякими. Некоторые владетельные феодалы привыкли с большой опаской относиться к чересчур, по их мнению, могущественным союзникам. Вечная привычка к интригам, заговорам, переворотам делала свое черное дело, отравляя их души, наполняя излишней подозрительностью, порой и вовсе иррациональной.
        Впрочем, буду надеяться, что из-за юного возраста новый граф Дорг еще не достиг такого состояния. Иначе… Не хотелось бы менять ситуацию, которая пока что складывается как положено. Да, именно как положено. Потому как потеря графом большей части войска не была для меня критичной. Я этого не хотел, но… сам факт всего лишь подстегнул события, позволив задействовать мертвых воинов даже раньше намеченного срока.
        - Пройдемте на стены, граф, - предложил я. - Ночью противника видно не хуже, чем днем. Наш противник наверняка не любит передвигаться в темноте, а огни факелов хорошо заметны, да и численность вражеского войска подсчитать не так сложно.
        Конечно, я мог бы использовать магию. Но… Красота ночного пейзажа не была для меня пустым звуком, да и пламя множества факелов, разрывающих черный бархат ночи, придавало ему особую эффектность… Так что граф, чертыхаясь насчет своей нелегкой судьбы, побрел в нужном направлении, ну а я следом за ним, изображая мага-наемника на службе у могучего феодала. Забавно, однако. Думаю, что Клара тоже развеселилась, хоть и молчала, не желая ввязываться в разговор.
        Крепостная стена. Мы с баньши остановились за спиной Сендрика и уставились в темноту в том направлении, откуда прибывали враги. Смутные тени пеших и конных воинов едва просматривались во мраке ночи, освещаемые лишь редкими огненными светляками факелов.
        Врагов было много, очень много. По моим прикидкам, до нас уже добрались около тысячи человек, а войско барона Гардара лишь продолжало прибывать. Пять тысяч их будет, шесть или даже семь - особой разницы не имелось. Все равно с прибытием Текса они станут жертвами моей нежити, если только нам удастся справиться с главной их силой - магами. Присутствие магов я ощущал, но судить об их мощи пока не мог, но это точно были не архимаги - те, как правило, настолько плотно прикрывают свою ауру, что на таком расстоянии распознать в них человека, наделенного даром, практически невозможно.
        - Сендрик, успокойся, - усмехнулся я, чувствуя взвинченное до предела состояние графа. - Еще не все потеряно, все только начинается. Мое войско, ведомое Тексом, уже движется сюда, а уж до его прибытия крепость непременно продержится. Меня и моих учеников магами не зря зовут, мы непременно сможем нейтрализовать атаки магов барона, а еще и живой силы поубавим. Надеюсь, что стены крепости не рухнут в самый неподходящий момент, а в остальном опасаться нечего. Разве что потери среди твоих воинов будут, так это на войне дело обыденное.
        - Стены высокие и хорошо укреплены, - спокойно ответил граф, вернувшись в центр комнаты, - тут не возникнет больших проблем. Но, мастер, вы уверены в действенности своих чар? У барона тоже есть хорошие маги, того наемника они всерьез не приняли. Они могут помешать вам творить чары.
        - Не помешают, - ухмыльнулся я. - Вы сами сказали, что архимагов у них быть не должно. А более слабые не смогут меня заблокировать. Кроме того, некромантов среди них нет, как и жрецов Камирта, а мои чары будут из арсенала магии смерти.
        Сендрик посмотрел на меня с некоторой опаской, словно опасаясь того, что я со своими некромантскими повадками могу отрицательно повлиять на его имидж. Впрочем, сейчас ему не до жиру, быть бы живу. Что же до имиджа, то я о нем тоже думаю, пусть и в несколько ином ракурсе. Мне важен собственный имидж, в результате чего я смогу наглядно показать местным воякам, на ком в действительности держится оборона крепости, а значит, и всего графства.
        - Граф, если я понадоблюсь, то ищите в подвале, бывшей оружейке, - сказал я Сендрику, перед тем как покинуть крепостную стену. - Но старайтесь меня беспокоить только по делу. Подготовка к сложным заклятьям, которые я в скором времени собираюсь использовать, требует сосредоточенности и внимания - любое постороннее вмешательство способно привести к катастрофическим последствиям.
        Произнеся эту тираду, я удалился, сопровождаемый своей верной помощницей, чье призрачное состояние так и не было до сих пор раскрыто. Она, кстати, с трудом сдерживала улыбку, пока мы не удалились на весьма почтенное расстояние от графа Дорга.
        - Сосредоточенность и внимание, а, Безымянный?
        - Пусть считает, что мы тут все в делах по подготовке сложных чар. На стенах крепости хватит одного из нас - Кайла или Винтара, ну а остальные смогут или отдохнуть, или серьезно подумать над предстоящими действиями.
        - Так тут и думать особо нечего, - прошелестела Клара, на мгновение переходя в призрачное состояние и вновь облекаясь в подобие плоти. - Мы подождем прихода Текса с нежитью, а потом ударим с двух сторон. Магам этим противостоять не очень сложно, а живую силу мы проредим. У тебя потом появится масса материала для создания новых тварей.
        - Материала - да, но вот времени маловато и возможностей для контроля тоже мало. Ты, часом, не забыла, что некромант не может держать в активном состоянии слишком много нежити?
        - Помню. Но есть еще и мы…
        - Ты да Сильвия, ибо от этих трех оболтусов в плане магии толку мало. Всем хороши, но магическими талантами их боги не сильно одарили при рождении. Но ничего, мы выкрутимся. А планы у меня есть…
        Глава 15

        Серьезного обдумывания у нас не получилось. Мы просто ждали начала атаки, а в процессе коротания времени просто болтали, вспоминая прошедшее и строя осторожные планы на будущее. Точнее, планы строили мои соратники, у меня на этот счет не было четкой уверенности. Ну а как иначе, ведь оставаться в мире Лираста я не собирался, родным для меня он не стал, да и в будущем стать не способен. Домой хочется, в привычное царство машин, стекла и бетона.
        Так что я слушал своих спутников и помощников, время от времени вставлял пару то ободряющих, то ехидных фраз и снова слушал их измышления. Ах да, еще и привыкал заново к тем легчайшим ощущениям тела, которые вернулись с соизволения этого негодяя Артаса.
        Времени было часов десять утра, когда от Винтара, дежурившего на стене, поступил сигнал тревоги. Подгонять никого не надо было - народ и так понимал, что промедление в таких случаях полезно разве что врагам. Вот и получилось, что уже через две-три минуты мы все были на крепостной стене, готовясь встретить атаку войска барона Гардара во всеоружии. Жаль только, что Текс еще не подошел.
        - Солнышко наяривает, - криво усмехнулся Кайл, который как вампир оч-чень не любил ультрафиолет, хоть и мог его переносить. - Если сражение затянется, то солдатам с обеих сторон придется несладко в доспехах, раскаленных лучами небесного светила.
        - Атакующим все равно сложнее, - справедливо возразил Винтар, после чего обратил мое внимание на фортификационные работы, учиненные врагом ночью и утром. - Посмотрите, командир, за ночь войска барона разбили два лагеря - один более многочисленный, напротив крепостных ворот, а второй с противоположной стороны, неподалеку от небольшой рощи.
        - Численность?
        - Ближе к шести тысячам. Четыре в главном лагере. Две во вспомогательном. Но сейчас они одновременно выдвигаются. Штурмовые лестницы и тараны готовы, усилены чарами несгораемости и нетленности, так что все это уничтожить будет нелегко.
        - Хорошо, обстановку держишь под контролем, - оценил я труд Винтара, после чего спросил: - Граф как, в очередной приступ безумия и неоправданной инициативы не впадает?
        - Пока нет, но передать командование не согласится. Нам придется рассчитывать только на себя, свою магию и скорый приход Текса. И для защитников мы пока что пустое место, обычные маги по найму, которые хоть и опасны, но подчиняются их повелителю в графском достоинстве.
        - Ничего, все переменится. Сам Сендрик где?
        - На воротной башне. Эскорт нужен?
        - Ни в коем случае, - покачал я головой. - На сей раз даже одного с собой не возьму, не та ситуация.
        Сендрик раздавал указания своим командирам. Заметив меня, он отпустил солдат и с затаенной надеждой спросил:
        - Как ваши успехи, мастер архимаг, вы можете порадовать меня и помочь моим солдатам?
        - Пожалуй… Этот штурм мы отразим, нанесем врагам значительные потери, но одним приступом они не ограничатся. Их маги тоже не зря изучали великое искусство, смогут мне хлопот доставить.
        - Я рад это слышать, - расцвел Сендрик, без моего присутствия явно впавший в пучину депрессии. - Но посмотрите на это… Вы точно сможете остановить такое количество войск барона Гардара?
        Та-ак, и что тут у нас? Ну, все понятно, засуетились по полной программе наши противники, от обоих лагерей выдвинулись штурмовые колонны, неся длинные лестницы и двигая неуклюжие черепахи двух таранов - основного и резервного. Человек пятьсот вышло от малого лагеря и около полутора тысяч от большого.
        - Смогу. Обычные войска всего лишь пешки, фигурами являются маги, под прикрытием массы обычных солдат они и решают судьбу боя. Совсем недавно именно они почти уничтожили ваше собственно войско, так что… вы должны представлять себе мощь магии.
        - Да, вы правы, архимаг. Я недооценивал силу магов, просто привык, что отец пользовался ей буднично, выставляя вперед свои таланты полководца.
        - Он СОЧЕТАЛ эти таланты, граф, вы не поняли именно этого, впрочем, у меня другой вопрос.
        - Говорите, - сказал Сендрик, бросая взгляд в сторону плотных, прикрывающихся щитами рядов наступавших. - Время еще есть.
        - Мне нужен «материал», «сырье» для некромагических ритуалов. Поэтому я заберу себе все тела, которые останутся на поле боя. Это необходимо.
        - Мастер, - откликнулся юный граф, машинально осмотревшись по сторонам, - мои люди этого могут не понять. У нас тут не Мертвые земли, и окружающие плохо относятся к подобным кровавым ритуалам. Нельзя ли обойтись без этого?
        Я хмыкнул и покачал головой, поражаясь упертости этого человека и людей вообще. Трупы, да тем более вражеские - почему бы не использовать их себе на пользу? Болваны, честное слово! Когда казнят кого-то на городской площади ради устрашения подданных - это нормально и естественно. А вот использовать труп одного врага для уничтожения другого… тут у них в голове просыпаются какие-то странные запреты, вдолбленные им замшелыми жрецами.
        - Я… я подумаю, как решить этот вопрос, - промямлил граф, почувствовав мое недовольство. - Но только после отражения атаки.
        Подумай! Думать вообще полезно, особенно тем, кто ведет за собой других людей, отвечает за них. А у графа Дорга это получалось не ахти как хорошо.
        Меж тем атакующие подобрались к стенам достаточно близко, чтобы вести прицельный огонь из луков и арбалетов. Не оставались в долгу и защитники, разряжая собственные арбалеты, включая и громоздкие, но более мощные крепостные. Правда, результат стрельбы с обеих сторон был символическим… Стрелы и болты штурмующих частью бесславно отскакивали от каменных стен, частью влетали в бойницы и меж зубцов стены, но вот в защитников попадали редко. Ну а болты солдат графа большей частью без результата втыкались в щиты. Лишь более мощные стационары пробивали специально выдержанное и обработанное дерево, открывая бреши в порядках, идущих на приступ.
        - Сильвия, Клара, сюда! - скомандовал я, зная, что девушки услышат меня в любом случае. - Граф, вы тут сейчас будете несколько лишним, магия не терпит присутствия чужих амулетов, не участвующих в творении чар.
        - Но мои воины…
        - Не тот уровень. Тут всего десяток, они не мешают, а польза будет. Вы же должны держать ситуацию в целом. Идите, граф!
        - Да, мастер! - уже сбегая с башенных ступеней, едва не столкнувшись с поднимающимися Сильвией и Кларой, прокричал Сендрик. - Прошу вас озаботиться жизнями моих солдат, их и так мало осталось!
        Граф ушел, оставив меня с девушками и еще двумя десятками воинов в башне. Как раз в этот момент подошедшие враги принялись забрасывать ров напротив моста связками хвороста. На редкие арбалетные болты с нашей стороны они не реагировали - щиты и ближайшие товарищи с луками, уже освободившиеся от своего груза, надежно прикрывали носильщиков хвороста от меткой стрельбы. Приемлемые потери, вот и все дела…
        - Так их не возьмешь, - тоскливо проговорил один из бойцов, что сейчас находились с нами. - Мало нас, да и высунуться не дают, демоновы дети.
        Судя по его косому взгляду, брошенному в мою сторону, он ожидал моего вступления в бой. Я, по его мнению, должен был метать красочные заклинания, вбивать противников в землю по горло и творить прочие штуки, на которых зиждется величие стихийных чародеев. Вот только некромантия не любит внешней мишуры, предпочитая быстроту и эффективность единственного смертельного удара.
        - Пусть побольше соберется, не хочу их спугнуть раньше времени, - нехотя проговорил я, лишь бы успокоить солдат. - Не стреляйте по ним. Большого урона не причините, а сами подставитесь под выстрел.
        - Но граф приказал…
        - Хотите бессмысленно подставить себя под болты и стрелы - пожалуйста, мешать не буду. Но рисковать ради того, чтобы убить без пяти минут покойника… глупо и нерационально.
        Что ж, пришла пора первых шагов на ниве политики и психологии. Мои слова вкупе со скорыми действиями должны помочь завоевать доверие и уважение воинов. Сберегу несколько этих жизней, подтянутся к нам и другие солдаты. В результате большая часть бойцов замка может оказаться у меня в долгу, а там и запланированные мною действия воспримут пусть не как само собой разумеющееся, но все же и не с отвращением и ненавистью. А тогда уже и капризы графа, если его войско будет мне симпатизировать, станут банальным пустым брехом.
        - Маги противника начали атаку, - раздался в голове встревоженный голос Кайла. - Мы с Винтаром переводим на Сильвию, Клара пока может оставаться свободной.
        - Продолжайте, в случае чего поможет и Клара. Я вне, готовлю ответку по простым воинам. Вмешаюсь только при критической ситуации. Стены держат?
        - Да, - ответила вампиресса. - Защитная магия действует, нам приходится лишь распределять ее и корректировать прорывы. Они держат нас, мы блокируем их. Паритет. Если подключим Клару или я использую… свои особые способности, то равновесие нарушится.
        - Лишнее. Пусть все идет, как идет.
        Мы с Сильвией произносили фразы голосом, больше играя на публику в составе двадцати… нет, уже восемнадцати солдат графа. Двух достали особо меткие болты, еще один был занят тем, что обламывал наконечник прошедшей насквозь стрелы, а потом бинтовал рану чистой тряпицей. Кроме него, слушали все, да и раненый порой отвлекался от лечения себя, любимого, прислушиваясь к нашему разговору.
        Что ж, пора было и показать, на что способны умелые некроманты в сложной ситуации.
«Боевая триада» в составе меня, Сильвии и Клары сумела бы наворотить дел, даже используя классические каноны некромагии. Кстати, именно классику я и намеревался применять, не желая раньше времени выдавать противнику свою суть. Пусть думают, что граф Дорг нанял обычных некромантов, навострившихся в боях с разными напастями.
        - Клара, Сильвия, работаем триадой. Я на острие, Клара сработает за основание, ну а ты, Сильвия, как уже занятая другой работой, будешь вести канал.
        - Ритуальные начертания?
        - Нет, - покачал я головой в ответ на предложение баньши. - Обойдемся предметными подпорками: земля с могил, прах мертворожденных, да еще и «эликсир минувшей жизни», как торжественно именуют вытяжку из трупного яда. Вопросы?
        - Ясно… - одновременно произнесли девушки.
        Им и впрямь было все ясно. Предметы, служащие подпорками, должны были убедить противостоящих нам, что идет классическая подготовленная схема, специально для таких случаев прибереженная. Пусть пребывают в иллюзиях, пока мы сами захотим скрывать свое инкогнито и истинные возможности. Ну а там… по ситуации.
        К действию мы приступили, когда противник, обнаглевший от отсутствия атак, завалил ров перед мостом и подкатил таран.
        - Давай! - послышался внизу ор солдат, и первый удар обрушился на ворота.
        Мои соседи испуганно оглянулись на меня и обреченно потянулись за короткими копьями, несколько связок которых лежало рядом.
        - Говорю же, это лишнее. - Жестом руки я остановил порыв воинов и шагнул к бойнице. Девушки шагнули следом и положили руки мне на плечи, тем самым облегчая совместную работу над заклятьем. Теперь я чувствовал их еще сильнее, еще отчетливее, нежели обычно. - Начали!
        Завидев наши фигуры, вражеские стрелки с превеликой охотой засыпали нас дождем из стрел и болтов, вот только все впустую. Простейший защитный полог отбрасывал их, не давая ничего сделать. Точно так же вышло и с парой заклятий, которыми нас угостил маг, прикрывающий штурмовую группу напротив воротной башни. Хотел было добавить чем-то посерьезнее, но понял, что с нашей стороны удар наносится по простым солдатам барона…
        Могильная земля с тихим шелестом развеивалась по ветру, сопровождаемая ключевыми словами и жестами. Парой секунд позже пришел черед «праха нерожденных», а завершилось мельчайшими, развеянными в воздухе капельками «эликсира минувшей жизни». Теперь надо опереться на основу, предоставленную баньши, после чего спустить заклинание с короткого поводка. И о правильном развертывании по площади беспокоиться не следует, этим Сильвия займется, подстрахует в случае чего.
        И последнее! Плоскости поражения, про них тоже забывать не стоит. По умолчанию основная сила примененного мной «праха могил» пойдет выше уровня земли, а у поверхности чуток ослабнет. Не шибко критично, но лучше и это скорректировать. Как? А при помощи верного посоха-артефакта. При взгляде сверху вниз мне предстала такая картина: воины барона, скрытые крышей тарана, укрепленной магией, раскачивали окованное железом бревно и наносили удар за ударом в толстые мореные доски ворот. Хмыкнув, я метнул посох с расчетом, чтобы его острие вонзилось в землю поблизости от тарана.
        Попал… Частично, так сказать. Ну не рядом с тараном, а аккурат в него - посох вонзился острым концом в крышу и вошел в древесину по самые позвонки. Секунду ничего не происходило - воины в недоумении рассматривали страшную вещь, не понимая, что это за «подарок с небес» обрушился на них. Зато понял прикрывающий отряд маг, быстро окутываясь защитными чарами сам и пытаясь прикрыть других воинов. Прикрывать-то он их прикрывал, но сам довольно резво метнулся в сторону, понимая, какой силы удар сейчас обрушится на все живое.
        Череп глумливо усмехнулся оскаленными зубами, лениво зевнул, после чего раззявил пасть… Раздался практически неслышимый, уходящий в ультразвук визг, и сразу же с неба посыпалась пыль, мгновенно окутавшая ближайших людей. Первыми под удар попали солдаты с тараном, потом погибли лучники, только начавшие соображать, но не успевшие предпринять попыток к бегству. Пыль уже не сыпалась с неба, а расходилась вправо и влево по неровной траектории, опоясывая крепость лентой мгновенной, беззвучной, но от этого еще более страшной смерти.
        - Маг сумел прикрыть себя и латников, - процедила Сильвия. - Другие маги тоже блокируют силу заклятья на своих участках.
        - Ничего… Человек шестьсот или около того мы этим фокусом к Предвечной отправили.
        Я протянул руку, и посох, повинуясь моему мысленному усилию, взлетел в воздух, чтобы через пару мгновений вновь оказаться у меня, своего законного и единственного хозяина. Что ж, первая попытка штурма закончена, оставшиеся воины Гардара отходят, напуганные и лишившиеся существенной части боевого духа.
        - Что это? - сглотнув, спросил один из солдат, самый молодой, посмотрев на тела мертвецов, что еще недавно шумели и были бодрые, живые и активные. Сейчас, скрытые доспехами, на земле лежали иссушенные тела, больше походившие на столетних старцев. От тарана тоже мало что осталось, лишь куски полуистлевших досок да нетронутая железная обшивка ударного бревна.
        - Заклинание, что уничтожило несколько сотен ваших врагов, - зло усмехнулся я. - Еще вопросы?
        Вопросов больше не было. Солдаты, ошарашенные скоростью, с которой погибли их противники, и отсутствием привычных внешних эффектов при наложении чар, молча разошлись по местам. Похоже, все еще опасались нового приступа, что было… маловероятным.
        Я же был доволен результатом, а заодно чувствовал себя до краев заполненным энергией, выплеснувшейся в момент гибели людей от «праха могил». Часть той же силы досталась и баньши, получившей необходимую подпитку.
        Минут через десять ко мне подошел граф, выглядевший сейчас хоть и уставшим, но воодушевленным. Ну а как иначе? Штурм отбит, барон Гардар потерял больше полутысячи людей и отошел, оставив под стенами не только трупы, но и солидную долю боевого духа. Ну а у защитников потери были скорее символические, не заслуживающие особого внимания.
        - Неплохо, - глянув краем глаза на мертвые тела возле ворот, да и по всему периметру крепостных стен, произнес он. - Силы еще остались? Сможете повторить?
        - Смогу, конечно, - кивнул я, продолжая наблюдать за отступающими войсками барона. - Только зачем, неужели вы считаете, что они попытаются атаковать еще раз?
        - Пусть не сегодня, - немного задумчиво сказал Сендрик. - Но вот на рассвете попробуют точно. И в этот раз маги будут главной ударной силой.
        Я согласился с графом. Если при первом штурме маги большей частью обеспечивали прикрытие, а потом блокировали действие моих чар, то в следующий раз, имея уже некоторое представление о магическом резерве обороняющихся, будут вести себя куда более активно. Впрочем, опять вперед пошлют «расходный материал», это очевидно.
        - Поэтому, мастер архимаг, - прервал мои размышления граф, - подготовьтесь со своими учениками к новой, более опасной атаке. И амулеты у штурмовых групп могут быть переделаны, на этот раз против некромагии.
        - Не так это и просто. Надо многое перестраивать, а для всей армии за короткое время никак не получится. Так что в лучшем для себя и худшем для нас варианте ослабят действие чар только насчет малой части своих. Иными словами, амулетов будет мало, дадут только тем, кто в первых рядах на штурм пойдет, да и вообще, я еще кое-что придумаю, беспокоиться не стоит.
        - Безымянный, - прошептала баньши. - Надо вывезти материал, сейчас самое время.
        - Ах да, граф! Есть одно дельце, в котором категорически нужна ваша помощь.
        - Говорите, - доброжелательно склонил голову Сендрик, собравшийся было покинуть башню. - Сделаю все, что в моих силах.
        Глянув на солдат, греющих уши поблизости от нас с графом, я ухватил Сендрика под локоть и отвел в сторонку:
        - Эти тела, что лежат возле башни и вообще поблизости от стен, сегодня нужно собрать где-нибудь в подвале. Надеюсь, вы успели подумать над сказанным вам ранее и принять верное решение?
        - Да, принял, - сквозь зубы процедил граф. - Я прикажу своим слугам доставить вам тела погибщих. Но будет одно условие - передам вам только тела врагов, своих же солдат оставлю для погребения.
        - А ваши люди мне и не нужны, пусть покоятся с миром. Только пусть это будут целые или достаточно целые покойники. При таком богатстве выбора у меня нет желания и времени возиться с отрубленными руками и головами.
        Сендрик удалился окончательно: отдыхать и отдавать распоряжения подчиненным. Появившиеся Кайл с Винтаром обнадежили меня, сказав, что стены в полном порядке, ну а магическая защита также не сильно пострадала.
        - Точно не полезут? - уточнил я у Кайла, среди нас все же наиболее подкованного в военном деле. - Знаешь же, битому неймется, едят его клопы!
        - Не рискнут, командир. Ну, подойдут небольшими группками, а то и россыпью, постреляют малость из арбалетов и луков, только чтобы нам покоя не давать. На большее сейчас духа боевого не хватит, да и магам подготовиться надо. А ночная атака… не для этих регуляров она. Вот были бы там хорошие наемные отряды и доверяй им тот же барон важные задачи… Те да, могли бы под магическим прикрытием подобраться.
        - Наемники у барона есть! - припечатала Сильвия. - Я сама видела знамена двух или трех отрядов.
        - «Шипастая роза», «Гордость Гарна» и «Стальные лбы». Все три отряда мне знакомы, хоть и понаслышке. Первые славятся арбалетчиками, третьи хороши в поле, для пролома строя противника, потому как вооружены и бронированы как малая ходячая крепость. Вторые - откровенные халтурщики, годны важно надувать щеки на парадах. Специалистов по ночному бою и штурму крепостей нет, что меня радует.
        Демоны! У меня же спецы по наемникам в соратниках, сами бывшие «псы войны», а я это важное дело чуть было в толчок не слил по своей дурости и забывчивости… Нет, надо быстренько исправлять ситуацию, пока окончательно время не ушло!
        - Та-ак, Кайл, ты у нас спец, вот и будешь отдуваться. Для начала насчет наемников у графа нашего скажешь, а потом о них обо всех с точки зрения возможной перекупки - сейчас или после победы, но уже остатков.
        - У графа два отряда было, - почесав в затылке в поисках пары умных мыслей, выдал информацию вампир. - «Безумных ухорезов» выбили почти всех, они отход и прикрывали. Неплохой отряд, надежный, за клиента честно сражались. Есть и второй, тот относительно целый, но парни тухлые. Себя кличут «Воинами подземелий», потому как привыкли шастать по катакомбам и подземным ходам замков, но…
        - Говори прямо, в чем тут проблемы?
        - Видите ли, командир, странные они. То зверствуют почище регуляров или даже ужравшихся ополченцев во взятом городе, то из себя поборников морали корчат. И понять нельзя, что и когда учудят. Я не возьмусь, другие из нашего отряда тоже не знали и не понимали. Стир о них больше знал, но его не спросишь. Да, Винтар?
        - Точно! Он лично кое-кого знал, хотя и не рад этому был. Я не спрашивал, надобности не было, а оно вот как повернулось. Извините уж, такое не предусмотреть!
        - Гримасы судьбы, - отмахнулся я. - Все мы в будущем жалеем о том, что не догадались узнать в прошлом. Но я вас обоих еще и о другом спрашиваю… Есть ли шансы и резон с отрядами барона договариваться?
        Винтар задумчиво промолчал, не рискуя вот так с ходу выдать мнение, а вот Кайл оказался более решительным:
        - «Гордость Гарна» просто продажны. Купишь их, а они перепродадутся любому встречному. Их же еще «шлюхиной гордостью» называют. Остальные два отряда сначала побить предстоит, ну а потом можно и разговаривать. Просто так они флаг менять не будут.
        - Ладно, посмотрим еще, что да как сложится. А пока посидим тут еще на всякий случай, подождем. Ну а как стемнеет, можно и начинать.
        Все и впрямь оказалось тихо. Войско барона зализывало раны, и никаких попыток штурма не было. Ну не считать же за таковую пару сотен стрелков, рассыпавшихся близ крепости и затеявших перестрелку с защитниками крепости с переменным успехом. Будни войны, и не более того.
        - Все, - с тихим вздохом облегчения сказал один из солдат, что так и оставались в воротной башне. - На сегодня они затихнут и больше не полезут. А вот утром…
        Человек замолчал, с затаенной надеждой поглядывая на меня. Что ж, наши сегодняшние подвиги начали давать результаты - эти два десятка воинов графа наверняка разнесут новости, расскажут во всех подробностях о произошедшем, да еще и приукрасят в меру своей фантазии. Сообщат в том числе и то, что рядом со мною если не безопасно, то уцелеть имеется больше шансов. И все видели, что именно некромагическое заклятье, разом выпившее жизнь более чем из полутысячи человек, спасло крепость.
        Посчитав, что свою часть работы в этом месте мы на сегодня выполнили, я, проверив еще раз сторожевые заклятья, позвал остальных за собой. Ну а путь наш лежал в подвалы, куда слуги графа, морщась от отвращения и поминутно вознося молитвы Камирту, стаскивали иссушенные, полумумифицированные трупы врагов.
        - Тут их под полтысячи будет, - деловито заметила Клара. - Сотня так и осталась неприбранной, а то и больше.
        - Пустое, красавица. Все равно эти трупы низкого качества, только на скелеты не самого хорошего уровня пригодные.
        - Но почему, Безымянный?! Они только что убиты, суток не прошло.
        - Дело не в том, когда они умерли, а какой смертью. Из них выпита жизнь, от плоти одно воспоминание, только кости в относительном порядке и остались. К тому же поднимать я планирую всего пару сотен, остальные будут зарыты рядом с местным кладбищем.
        Удивились ребятки, от души удивились, по глазам видно. И я их понимал - столько хлопот с перетаскиванием трупов сюда и вдруг такое. А на самом деле все весьма логично, пусть и не так очевидно, как может с ходу померещиться. Придется кое-что напомнить.
        - Сильвия, вспомни про кладбище за стенами Шосца. Там я тоже кое-что сотворил, что так и осталось для тебя загадкой. Помнишь?
        - Еще бы! - фыркнула вампиресса. - Я над этой вашей загадкой весь мозг себе сломала, да и остальные тоже никак загадку разгадать не смогли. Даже Клара!
        - Вот и сейчас я буду делать зародыш подобной же загадочной штучки. И поверьте, она нам в нужный момент очень сильно понадобится! Для наших же теперешних целей хватит и пары сотен расходного материала. В ночном бою не так важно качество нежити, она в любом случае способна дать серьезное преимущество. К тому же скоростные качества скелетов никто не отменял - это чуть ли не самая маневренная и быстрая нежить из всей существующей. И вообще… приступим.
        С поднятием пары сотен воинов-скелетов я управился быстро - часа хватило с избытком, чтобы тела сбросили остатки плоти и укрепили костную структуру. Вот только доспехи им теперь были ни к чему, хватало клинков и небольших щитов. Уровень… невысокий, зато много. Да и не рассчитывал я на их долгое функционирование, нужны были исключительно на одну-две атаки. Оставшееся же время прошло за перетаскиванием трех сотен тел к местному кладбищу, закапыванию их в одной большой яме и проведению сложного ритуала. Того самого, суть которого так и оставалась непонятой моими соратниками. Разве что Клара…
        - Чую, будет тут через какое-то время нечто большое и опасное, - вздохнула баньши, помогая мне дочерчивать многолучевую звезду, концентрирующую нужную для ритуала силу. - А вот что именно… знаний моих не хватает.
        - Ничего, Клара. Увидишь, и зрелище это равнодушной не оставит. Остальных наших, кстати, тоже.
        Долго ли, коротко ли, а все было закончено. Две сотни костяных воинов ждали своего часа, я малость расслаблялся после сложного ритуала… Но тут появился вечно любопытствующий граф с небольшой охраной. И Сендрик, и его провожатые были, скажем так, не в сильном восторге от свежеподнятой нежити. Ну его воины ладно, тем простительно по причине малой причастности к магии, но вот сам граф… Стыдно! С таким отцом, сведущим в чародействе, и вдруг воротить нос от вполне себе пристойного вида скелетов. В отличие от зомби они даже не воняют. Ну так, самую малость, да и то запашок легкий, к тому же уходит через несколько часов.
        - Мы готовы к выступлению, - сказал я Сендрику, который с выражением крайней брезгливости смотрел куда-то в сторону и закрывал нос надушенным платком. - Пусть твои люди ожидают у ворот. Если понадобятся, я подам сигнал к выступлению. Сами же мы пойдем через подземный ход. Надеюсь, что он еще не окончательно обвалился.
        - Пройти можно, - буркнул Сендрик. - А чего мы добьемся этой вылазкой?
        - Текс вот-вот подойдет. Ударим с двух направлений, мало никому не покажется. Так что еще раз повторю - будьте готовы к завершающему удару! Есть шанс погнать вражеское войско далеко и быстро. Оставляю с вами Винтара, через него буду держать связь.
        Вот и все, дальше говорить вроде как и не о чем. Пора действовать. Закрывал за мною толстую бронзовую дверь подземного лаза сам граф, отправив подальше всех подчиненных. Неужто опасался чего-то? А, пустое. В конце концов, у каждого из нас свои причуды, на них не стоит обращать внимания, пока они не мешают делу.
        Глава 16

        Чувствовалось, что подземный ход хоть и приводили изредка в порядок, но делали это с большой неохотой. Стены, укрепленные бревнами, пошли трещинами или разошлись. Сквозь несколько прогнивших деревяшек сыпалась земля, составляя на полу небольшие сырые холмики. На полу, кое-как вымощенном каменными плитами, хлюпала вода. Пару раз я погружался в воду по колено - настолько глубоко каменюки ушли в землю.
        Да уж, графу не мешало бы взяться за благоустройство хода, а то вскоре и пользоваться им не получиться - все заплывет и потонет. Про полчища мокриц и всевозможную орду прочих насекомых и вовсе молчу. Случись тут перемещаться впечатлительной особе, и истерика с нервным срывом той обеспечена. К счастью, Сильвию и Клару к подобным точно не отнесешь, еще и не то видели! Так что на нас вся эта копошащаяся мерзость впечатления не произвела - насекомые и сами держались подальше, чувствуя, как и любой живой организм, флюиды смерти, исходящие от некроманта, а тем более от нежити. Некроэнергия заставляет инстинктивно держаться подальше любую живую тварь, пусть у той мозг как таковой отсутствует. Только человек - разумное, высокоразвитое создание - по какой-то странной иронии остается в неведении, когда рядом бродит замаскированная нежить.
        Пока я размышлял на отвлеченную тему, подземный ход подошел к своему логическому и физическому концу - передо мною оказалась низкая дверь из мореного дерева, усиленная металлическими заклепками. Как раз возле нее количество насекомых превышало все мыслимые границы. Постояв и посмотрев на шевелящийся ковер под ногами, я принял решение, мимоходом улыбнувшись своим мыслям. Да, сюрприз должен получиться замечательный, главное, удачно все выполнить. Отделив из моего отряда трех мертвецов поплотнее, я оставил их в подземелье, а со всеми прочими вышел на поверхность.
        - Зачем эти трое остались? - полюбопытствовала баньши. - Охранять ход нет нужды, просто так ты ничего не делаешь. Далеко идущие планы?
        - Подкрепленные одним заклятьем из глубины эпох. Но не сейчас, сначала дело завершить надо.
        Ход из замка вывел нас на другую сторону рощи, возле которой расположился большой лагерь барона Гардара. Я решил обрушить удар именно на него.
        - Текс… ты где?
        - В четверти часа хода от обоих лагерей, - отозвался вампир. - Готов ударить по любой из этих целей, командир.
        - Цель - большой лагерь. Срок - те самые пятнадцать минут. Сам в бой не лезь, на то у тебя нежить имеется. Потери не считай, вся нежить, помимо скелетов мрака, и вовсе мусор. Новую сделать не проблема. Я со своими ударю как магией, так и двумя сотнями средних скелетонов. Создаем панику, сумятицу, по возможности ликвидируем имеющихся магов, как самых опасных противников.
        - Будет сделано. Отсчет начал.
        Текс полководец хоть и начинающий, но с задатками. Впрочем, как и Кайл. Вот и сейчас эти друзья-соперники ударят с двух сторон по спящему лагерю. Спящему… Это я так выразился, для красного словца, потому как караульные бдят, да и дежурный маг обязательно поднимет тревогу.
        Кстати, а сколько там этих самых магов? Осторожно, стремясь никоим образом не насторожить противника, прощупываю местность поисковыми чарами. Двое! Судя по всему, остальные находятся в малом лагере, что не есть очень уж хорошо. Ну да ладно, сейчас уже ничего не изменишь, да и не стал бы я ничего менять. Начали!
        Наше наступление почуял не то сам маг, не то раскинутая им по окрестности сигнальная сеть. Сигнал тревоги… Не суматошная, но вполне себе целеустремленная беготня, воины занимают заранее подготовленные места, готовятся к отражению ночной атаки. Маги… плетут атакующие заклинания, одновременно усиливая защитные барьеры. Они уже знают, что их противники некроманты, поэтому и чары должного вида, против нас рассчитанные.
        - «Коса Бэйна»! - выкрикиваю я, сигнализируя девушкам, что именно надо сделать.
        Заклятье простое. Против обычных людей рассчитанное, но ведь именно это нам и надо - выбить побольше живой силы у барона. Секунда, вторая, и вот уже некроэнергия, сконцентрированная и приобретающая облик серебристо-серой косы, несется к лагерю на уровне колен, срезая все на своем пути. Три косы, по числу нас… Только Кайл вне магических опытов, он скелетами управляет, да и не под силу ему пока это заклятье.
        Прорваны защитные барьеры, все без исключения, пусть мое творение и завязло в них, самоуничтожилось, зато открыло дорогу двум другим «косам». И вот они собрали кровавую жатву, пока магам удалось остановить их. Но ведь удалось! Хороши, достойные соперники!
        Вот и они! Из одной палатки, более богатой, чем остальные, вышел человек в темно-синем камзоле и поднял обе руки вверх. Немедленно над лагерем засияла небольшая серебристая луна, осветив окрестности и открыв взорам врагов моих слуг. Мало того, это рукотворное «ночное светило» то и дело плевалось энергоразрядами, сжигая то одного скелета, то другого. Кости горели плохо, неохотно, но все же число моей нежити стало сокращаться.
        Второй маг, тот, что был на дежурстве в момент нашей атаки, вертелся волчком в завораживающем танце, помогая себе таким образом сплести в единое целое энергию воздушной стихии. Порывы ветра возникали то тут, то там, отбрасывая нежить и прикрывая своих.
        Кипящая круговерть боя, где сцепились воины Гардара, скелеты, созданные мной недавно, приведенная Тексом более продвинутая нежить и мы, маги. Битва рычала тысячами голосов, отплевывалась заклинаниями, исходила криками ужаса и боли. Пока нежить сцепилась с хорошо обученными солдатами и наемниками, я в сопровождении Сильвии и Клары медленно, но верно продвигался в сторону двух вражеских магов.
        Время от времени на нас пытались наброситься небольшие группки солдат, но девушки быстро и качественно ликвидировали источники возможной опасности. Магия? Ее они применяли не так чтобы в полную силу - хватало скорости и боевых качеств вампирессы, а также смертельного ужаса, что исходил от баньши. Да, от баньши, потому как Клара сейчас приняла истинную свою форму, так ей было куда удобнее сражаться. Взгляд на врага - и вот уже простой воин падает замертво от остановки сердца или инсульта.
        Возле палаток магов схватка была особенно ожесточенной. Текс, понимая важность направления, бросил сюда свою гвардию - скелетов мрака. Отборные воины, стянувшиеся под защиту магов, уже стали уставать от быстрых и сильных атак этого вида нежити: быстрой, умелой, не чета обычным костякам или зомбятине. Маги, вынужденные отражать заклятия со стороны Клары и Сильвии, а также сдерживать нежить, находились уже на грани выносливости. Но вместе с тем рассчитывали, что вот-вот должна подойти помощь из второго, малого лагеря. Где были их коллеги, а также сам барон с собственной дружиной.
        Рассчитывали… Но тут появился я, отправив в полет свои артефакты и ударив приготовленным заклинанием из посоха. «Аромат преисподней» сработал на загляденье - едкая пыль, облаком накрывшая солдат, выжигала легкие вдохнувших ее, проникала под доспехи, вызывая сильнейшее жжение. Впрочем, открытые участки кожи она тоже не обошла стороной. Две трети защищающихся упали на землю мертвыми или агонизирующими, ну а оставшаяся треть, которую маги сумели-таки прикрыть, уже не могла сколь-либо эффективно противостоять скелетам мрака, кстати, заметно поубавившимся в числе.
        Один из магов, тот самый, в синем камзоле, опознав во мне главную опасность, выбросил обе ладони в мою сторону, но его активированное заклинание пало жертвой поглощающего барьера. Полусформированное, не успевшее развернуться, оно влетело в сеть «поглотителя Карстара» и, трансформировавшись в чистую энергию, ударило по площади, сметая немногих оставшихся в живых. Не тратя зря времени, я поднял левую ладонь и выстрелил триплетом в своего противника. Тот так и не успел ни ударить по мне следующим заклятьем, ни отступить - дротики вонзились ему в голову, одномоментно разрушив мозг.
        Видя смерть своего напарника, не выдержал второй маг, чародей-воздушник. Понимая, что дело швах, он бросился бежать, прикрывая свой отход спрессованными до прочности камня воздушными потоками. Ну а оставшиеся солдаты барона… те тоже спасались, разбегаясь на все четыре стороны. Сейчас тут каждый был сам за себя.
        Впрочем, далеко убежать воздушнику не удалось - Клара, как создание призрачное, легко просочилась сквозь воздушные стены и, двигаясь куда быстрее бегущего во весь опор мага, оказалась прямо перед ним. Тихий всхлип, взгляд глаза в глаза… и еще одним магом в мире Лираста стало меньше. Впрочем, он пытался как-то противостоять призрачной красотке, но, не зная заклятий высшей некромантии и не имея доступа к силам, которыми оперируют только архимаги или высшие жрецы, шансов практически не имел. Да и стихия воздуха, она против призраков, скажем так, не катит.
        - Винтар, граф рядом? - обратился я по каналу связи к оставшемуся в крепости вампиру.
        - Тут он, около меня стоит. Что передать?
        - А то сам не видишь! Маги в большом лагере уничтожены, живая сила рассеяна. Среди нежити большой убыток, но пора. Слышишь, ПОРА выводить простых солдат! Сейчас самое время додавить второй, малый лагерь.
        - Минуту… Все сделано, граф собирает людей, ворота уже открываются. Скоро они будут!
        В ожидании этого самого «скоро» я созвал своих соратников и попытался осмыслить, каковы потери противника. По предварительным прикидкам, уничтожены оба мага противника и примерно полторы тысячи солдат. Остальные… разбежались, а гоняться за тысячами «зайцев»… дело совсем уж малополезное. Лучше удовлетвориться тем, что есть. А вот потери с нашей стороны? Они были.
        - Кайл, Текс, что скажете?
        - Что тут сказать, командир, - пожал плечами Кайл, управлявший двумя сотнями скелетонов. - Как боевые единицы они были редким хламом, если учитывать, что биться пришлось против обученных солдат и наемников-профессионалов. Поэтому и осталось их чуть более трех десятков.
        - Ожидаемые потери… А что скажет Текс?
        - Двадцать девять скелетов мрака в минусе, плюс полсотни «легионеров» и пятерка
«наводящих ужас». Маги приспособились им противостоять, это же не кто-то, а боевые маги, сильные личности, привыкшие к любым невзгодам. Сами они редко убивали нечисть, а вот ослабить, чтобы простые солдаты могли действовать, - это сколько угодно.
        - Ладно, - отмахнулся я. - Потери в рамках допустимого. Сейчас вояки Сендрика из крепости выйдут, тогда совместную атаку второго лагеря и учиним. Хочется быстрее закончить эту возню и приступить к большой стратегии и такой же политике. Пора нам…
        Договорить мне не дал Винтар, проявившийся на связи, словно чертик из табакерки. И в голосе его звучала ощутимая тревога:
        - Командир, плохие новости… Из малого лагеря идет развертывание войск в направлении крепости. Граф отводит своих людей, опасаясь магического удара.
        - Сдурел он там, что ли? Сейчас я выдвигаюсь…
        - Сейчас он прав, я сам его в этом поддерживаю, - огорошил меня Кайл. - К малому лагерю подходит подкрепление, дозоры это ясно показывают. Не столь большое, но свежее, готовое к бою. Тяжелая пехота, никаких обычных солдат. Магическая поддержка. Посоветовал бы и вам отступить, потери могут быть очень велики.
        Выругавшись для облегчения души, я все же согласился с доводами Винтара. Не судьба! Придется отступать, ограничившись выигранной битвой, а не полной победой.
        Последний раз оглядев поле боя, я приказал нежити тащить с собой тела врагов из наименее поврежденных - надо было возобновлять численность своего войска. Попутно в краткой форме пришлось объяснить своим, почему мы отступаем. Что поделать, помощники всегда должны знать цель действий, иначе толку с них будет, как с козла молока. Но настроение все равно упало, и поднять его покамест не представлялось возможным. Разве что… неприятный сюрприз врагу отправить? Точно, так и сделаю!
        Мы уже подходили к крепости - на сей раз планируя войти в нее через главные ворота, пока еще открытые, - как со стороны врага прилетело хорошее, мощное, тщательно выплетаемое заклятье, обрушившееся не на нас и не на нежить, а на людей, часть из которых еще только втягивалась в твердыню… Странное сочетание воздушной и земляной стихий, не сиюсекундная угроза, а нечто из раздела «отложенной смерти», на что стихийники тоже мастера. Хоть и не всегда готовы в том признаться.
        Отвести, заблокировать? Вот только способ неведом, остается только силу ломить силой, а в случае тонких заклятий это ой как непросто. Но и оставлять ситуацию без вмешательства тоже не дело - гарнизон крепости и так слаб. Но не ставить же мне на стены нежить! То есть поставить, конечно, можно, но вот с моральной точки зрения подобный афронт будет мгновенно расценен жрецами Камирта как повод для немедленного вмешательства. А сей момент надо бы еще малость оттянуть. Противника ведь лучше всего бить по частям.
        Справились… Не полностью, потери у графа будут от этого «химоружия», но не такие и серьезные. Допустимые, как говорится. Ну а мы тоже в крепость, на сей раз уже не скрывая мертвых солдат ни от кого. Пусть привыкают, что сейчас жизни защитников берегут не только некроманты, но и поднятая ими из вражеских солдат нежить. Привыкнут ли? Несомненно привыкнут, ведь не полные же они дураки, мало кому хотелось бы оказаться мертвым, павшим в безнадежном бою с многократно превосходящими силами барона Гардара.
        Все. Ворота закрылись, крепость вновь закрыта от внешнего мира. Ну а штурм… на него они сейчас не решатся. Знают, что мы внутри крепости, а ломить напролом - верный способ убивания себя, любимых. Так что временная передышка у них. А вот это нам не надо! К тому же я как раз собирался послать им самоходный гостинец. И в подземный ход возвращаться не надо, у меня другой материал имеется, более подходящий, свежатинка, так сказать.
        - Сильвия, три тела мне и звезду с «плывущими» семью лучами.
        - Но… Тут же рассеивание каждого потока на мельчайшие части пойдет!
        - А ты сначала сделай, - ухмыляюсь я, - а потом уже поймешь, зачем оно надо. И еще. Внутри место должно быть на три тела стоймя.
        Ворчащая вампиресса принялась за работу, вычерчивая необходимую фигуру, внося туда столь не понравившиеся ей коррективы под одобрительно-ехидные комментарии всех трех вампиров. Баньши на сей раз промолчала, она внимательно изучала получающийся рисунок и явно старалась разгадать его предназначение. Ничего, узнаешь… Равно как и некоторые из солдат, оказавшиеся не в силах преодолеть свое любопытство. Среди них, кстати, я заметил почти всех тех, кто был со мной тогда при штурме в воротной башне.
        Звезда восьмилучевая с намеренно внесенными искажениями, внутри три мертвых тела, при помощи магии стоящие на мертвых лапах, рунические символы в нужном количестве… Пора приступать к основной фазе.
        Медленно и четко произносимые слова заставили живых людей посторониться, настолько сильна была звучащая в них чуждость всему живому и понятному. Слово сменялось словом, все они сплетались во фразы, непонятные практически всем, кроме меня и моих соратников… Линии звезды и символы налились гнилостным зеленым цветом, отбрасывающим тусклые отблески на наши лица. Заключительная ключ-фраза… готово. Теперь надо лишь немного подождать.
        Смешки солдат, так и не понявших суть, явно подозревающих, что страшный некромант негероически обмишурился на виду у всего воинского народа, смолкли уже через минуту. Именно тогда внутрь светящегося рисунка стали вползать необходимые
«ингредиенты» - насекомые всех видов, мастей и размеров.
        Смех стих… Кто-то отшатнулся, кто-то застыл, не в силах сдвинуться с места. Когда под слоем насекомых скрылись сами тела, я активировал заклинание обращения. Мертвая плоть стала стремительно разрушаться, словно кусковой сахар, опущенный в стакан с кипятком. Сначала слезла кожа, превратившись в клейкую желтоватую слизь, следом за ней та же участь постигла и мышцы. Последними растворились кости, окончательно стерев все намеки на недавнее пребывание в этом месте трупов. Вокруг раздались звуки мучительной рвоты, проклятия, богохульства… Многие уже были не рады, что решили понаблюдать за некромантскими забавами.
        Меж тем образовавшаяся смесь и не думала опадать, равно как и сонмища насекомых, что покрывали то, что раньше было телами убитых солдат барона. Она обволокла насекомых, все прибывавших, умножающихся в количестве, очень быстро впитываясь в их тельца. Через пять минут ритуал перешел в последнюю фазу. Тела насекомых стали изменяться - появились хитиновые панцири, выросли дополнительные шипы и жвала. Сами кусачие органы увеличились, стали крепче и острее. Даже обычные земляные черви обзавелись внушительной пастью с крепкими крючковатыми зубами.
        Финиш. Передо мною, равно как и перед ну очень впечатленной почтенной публикой, стояли три существа, полностью копировавшие прежние мертвые тела, что пошли в качестве основного материала на создание новых тварей. Одежды на них не было - тела были собраны из насекомых, которые и создавали облик ранее умерших. С названием своей новой придумки я застопорился - как обозвать правильно и звучно кучу червей и сколопендр с жуками? Загадка… Да и не шибко важно, пусть пока непоименованными походят. Или вот пусть народно-солдатские массы поименуют, наверняка самым нецензурным образом.
        Еще раз оглядев некротические создания, я отдал им приказ следовать в лагерь противника и устроить там небольшую бучу. Через секунду после команды тела развалились на составляющие части и тремя отдельными потоками ринулись в сторону крепостной стены. Для ЭТИХ она не была преградой, там всегда найдутся мельчайшие прорехи, через которые твари проберутся. Да если бы и не было - перебрались бы по вертикали, для насекомых это проще простого.
        - И что это было? - хмыкнула вампиресса, удивленная, но совершенно, в отличие от простых людей, не напуганная. Моих соратников напугать нынче вообще практически нереально, слишком многое повидали. - Нашествие тараканов-убийц?
        - Оно самое. Очень скоро они достигнут вражеского лагеря и атакуют всех людей, до которых сумеют дотянуться. Уничтожить моих слуг будет очень и очень сложно. Пока останется целым хотя бы треть составляющих существо насекомых, оно будет продолжать действовать. Жаль только, что отрываться друг от друга на расстояние более пяти метров они не в состоянии.
        - Сложно и представить, что за фантазия породила такое…
        - Буйная, - ответил я, разговаривая даже не столько с вампирессой и остальными своими ребятками, сколько с людьми, все еще находившимися поблизости. - Первоначально эти существа предназначались для совершения диверсий в армиях врага. Вот и посуди, прямо в середине лагеря появляются полчища некротических насекомых с острыми челюстями и ядовитыми укусами. Маги с ними, конечно же, разберутся, но вот бессонница и страх при виде любого жучка-паучка гарантированы. По-моему, хороший расчет за то облако отравы, которым они воинов графа потравили.
        Ну вот, что и следовало ожидать… Со стороны солдат графа послышались одобрительные возгласы. Хоть они тут были и ни при чем, но моя небольшая лекция для своей ученицы позволила донести до «случайных» зрителей простенькую мысль: «И некромантия полезна, если направлена против твоих врагов». Ну а внешние неприглядные эффекты… у всего свои недостатки. К тому же воины за свою жизнь кое-что повидали, не кисейные ведь барышни, как ни крути.
        Правда, кое-какие детали я намеренно опустил. По обыкновению своему не соврав, а всего лишь укрыв часть правды. Да, твари предназначались для диверсий, но среди гражданского населения в больших городах. Создание проникало в поселение и начинало убивать, наводя панику и ужас на окружающих, вырезая все живое, ведо?мое одним лишь инстинктивным желанием сеять смерть. Вот только тайна этих созданий была утеряна, и вновь ее открыть мне удалось, отыскав старые записи в разрушенной башне.
        Я задумался, глядя в звездное ночное небо. Мои ребятки, зная склонность командира к подобным вещам, не мешали, переговариваясь между собой вполголоса; солдаты, и так хватившие сегодня избыток впечатлений, расходились по постам и казармам. Я расслаблялся после сложного, выматывающего ритуала, оказавшегося слишком уж заковыристым, требующим повышенного расхода маны.
        - Граф просит вас к себе, - раздался знакомый, не вызывающий ни малейшей симпатии голос Мирея, этого клятого управляющего. - Просит скорее прибыть. Я проведу вас…
        - Что ж, веди. Ну а вы, ребятки, как обычно. Один на дежурстве. Остальные пока отдыхают. Слава богам и демонам, нас нынче какое-то время тревожить не рискнут.
        Усмехнувшись, я отправился вслед за управляющим. И чего это графу неймется на сей раз? Впрочем, это я так, ворчу, Сендрик совершенно прав, желая быть в курсе событий. Ну а сам не пришел, как я понимаю, по причине своего положения. Отправил своего холуя с вежливой просьбой-приказом, как и подобает графу в отношении мага-наемника.
        Глава 17

        Сендрик встретил меня в своих личных покоях. Точнее, с комнате для приема немногочисленных гостей, того достойных. Хочет мне польстить таким образом? Ну-ну, учтем и запомним, вдруг это имеет некий смысл.
        - Проходите, мастер архимаг, садитесь. Если устали и хотите освежиться, то слуги накроют стол с легкими закусками и отборными винами из моего погреба. Повод для этого есть. Вы же обратили в бегство больше половины армии барона, он еще нескоро оправится от этого удара!
        - И пройду, и сяду… Кресло хорошее, мягкое и даже не скрипит, хотя явно антикварное, сотни две лет.
        - Мастера своего дела творили, - слегка улыбнулся Сендрик, нервно расхаживая взад-вперед, сжимая и разжимая кулаки. Вместе с тем настроение у него было явно приподнятым, воодушевленным. - Кстати, как прошел бой в общих своих итогах? Со стены плохо видно, а выйдя из крепости, мы очень быстро вынуждены были вернуться. В основном смог различить только магические удары и не больше. Да россказни солдат слышал, но это не может быть достоверным источником. Они и сами ничего толком не видели. Разве что мертвецов, которых вы притащили в крепость.
        Банальное человеческое любопытство… Естественная реакция, никто из нас его не лишен, даже я, лич, уже давно вернул себе это некогда отнятое у меня качество. Вот и граф сейчас хочет узнать подробности ночного боя из первых рук. Что ж, не будем терзать его и перескажем кратенько случившееся в лагере противника и его окрестностях. Конечно, часть приукрасим, а часть подробностей уберем, ибо ни к чему собственные секреты разглашать.
        - В итоге получается, что об одном лагере противников как об организованной структуре можете забыть, - закончил свой рассказ я. - Заодно спишите со счетов и парочку магов, что находились в нем. Это, сами понимаете, не менее важно, чем тысячи полторы трупов. Ну а разбежавшиеся… Они, конечно, вновь подтянутся, собьются в привычные им подразделения. Однако будут и отличия… Они уже битые, причем ночью и в собственном лагере. А тут и еще кое-что добавится.
        - Что именно?
        - Небольшой сюрприз, который я отослал нашим врагам. Спать сегодня в оставшемся лагере никто не будет. Ну а кто уснет, так сон легко перерастет в вечный…
        - Предпочту видеть результат, - неожиданно жестко отрезал Сендрик. - Я и без того в плохом положении.
        - Категорически не соглашусь. Еще недавно вы вернулись в крепость в сопровождении сотни с небольшим солдат, что остались от разгромленного бароном вашего войска. Теперь большие потери несет он, да и не за горами тот момент, когда он побежит из-под стен твердыни, роняя сапоги и злые слезы.
        - Я не об этом говорю, архимаг! Ваши методы… Они эффективны, действуют свыше того, на что я мог надеяться. Даже мои солдаты, против предсказуемого, начинают более спокойно относиться к этой вашей мерзкой и отвратительной некромагии. Но есть же пределы! Вы не только используете трупы солдат барона для создания нежити, вы еще ввели сюда, в мой оплот, эти порождения тьмы! Терпение на грани… Я не могу долго закрывать глаза и уши, когда мне настоятельно советуют выставить вас.
        Ах вот откуда ветерок подул… Похоже, что местные жрецы пусть не забили в набат, но начали совершать резкие телодвижения. Беспокоятся, что злобного некроманта и его учеников ни Сендрик не стремится выкинуть, ни графские солдаты не начинают бунтовать. Ну-ну, тут мы еще посмотрим, а там и проведем некоторую… профилактическую работу с использованием «рук» одного знакомого мне божества.
        - Поговорить бы… Вежливо, со всем пиететом, как и полагается в таких случаях. Кто знает, вдруг все претензии возьмут да и испарятся.
        - Не выйдет, - вздохнул Сендрик. - На жрецов Камирта какой-то мор напал. Кто от горячки за считаные часы сгорел, никакие лекари не помогли, другие пропали, третьи вина опились или просто упали, шею себе свернув. Загадочные события, даже не знаю, что и думать.
        - Цепочка случайностей, - произнес вслух я, про себя выдав парочку очень лестных эпитетов в адрес Морора и его людей. Начали все же быстрое развертывание сил, молодцы. - Так что не стоит зря дуть на холодную воду. Видимо, сама судьба не дает им жаловаться на вас в свои высокие инстанции.
        - Может быть… Но что там за шум со стороны крепостной стены?
        - Сейчас посмотрим…
        Настроившись на один из вмурованных в стену амулетов, я создал энергетический канал и сотворил прямо здесь, в комнате, полупрозрачную сферу, внутри которой светилась картинка с места событий. Ну да, как и следовало ожидать, в стане врагов возникла суета. Часть костров потухла, на их смену, в более темных частях лагеря, засветились менее яркие точки. Вероятнее всего - факелы в руках людей. Рассмотреть что-либо подробнее не представлялось возможным из-за расстояния, разделяющего крепость и осаждающих. Также до нас не доносились звуки боя - в том, что там сейчас ведется схватка, я был уверен. Явственно ощущалось, что гибли люди, а маги раз за разом били заклинаниями по нападавшим.
        - Что там? - встрепенулся граф, усиленно всматриваясь в темноту. - У врагов что-то происходит…
        - На них напали, только и всего.
        - Да кто на них напал?! Думаете, что кто-то пришел мне на помощь, но кто?
        - Никто к нам на помощь спешить не собирается, а все происходящее - дело моих рук. Все те же создания некромантии, только специально предназначенные для тонкой диверсионной работы.
        Между тем суета в стане врагов стала набирать обороты. Я различил несколько ярких вспышек красноватого и ослепительного белого оттенка. Огненные шары, концентрированный свет и молнии - именно так расшифровал я для себя увиденное. Маги сработали по полной программе, спасая жизни подопечных солдат от неведомой и совершенно чуждой угрозы. Эх, как жаль, что у меня нет возможности провести еще одну ночную атаку, да под прикрытием вот такого беспорядка. Но… нет толку жалеть о несбыточном, надо пользоваться тем, что имеешь.
        А суматоха уже затихала, плавно сходя на нет. Все мои три творения были уничтожены, ну а вражеские маги наверняка обогатились бесценным для себя, но дорого обошедшимся войску опытом. Второй раз их так просто не зашлешь, маги учуют вторжение и справятся с куда меньшими потерями. Зато простые солдаты… Выжившим еще долго будет мерещиться страшный монстр в любом жучке или паучке. Да и выспаться им явно не судьба - мало кто решится сомкнуть глаза, ожидая повторного визита таких же или иных, но не менее смертоносных тварей. Для меня и моих союзников это станет хорошим подспорьем - воевать с невыспавшимися солдатами намного легче. Плюс потери… Что-то около сотни или чуток поменьше, жаль только, что магов так просто не возьмешь, они оставались в целости и сохранности.
        - Все, уважаемый Сендрик, - закончил я краткое резюмирование понесенных противником потерь, причем перечислил как материальные, так и психологические. - А теперь шли бы вы отдыхать, все равно ничего более не предвидится. Да и мне надо делами заняться.
        Немного сомневаясь, граф Дорг все же согласился с моими доводами и отправился в свои покои. Пора и мне. Нет, вовсе не отдыхать, такую роскошь я пока себе позволить не могу. Выйдя из особняка графа, я сначала прошелся до крепостной стены, удостоверившись, что там все в ажуре, бросил в последний раз взгляд в сторону вражеского лагеря и направился в свой подвал. Надо приготовить все к ритуалу и дать графу поспать часика три… нет, четыре, чтобы отдохнул получше. Потом предстоит сложный разговор, и тому придется принимать непростое решение. Очень надеюсь, что мои доводы и уговоры смогут убедить графа.
        Что ж, пора бы потихоньку разобраться с теми, кто до сих пор стоит под стенами крепости. Пусть они и ослаблены, но все еще представляют грозную силу, да и уходить никуда не собираются. А жаль… Придется в очередном ударе приготовить для них нечто особенное, способное окончательно сокрушить их оборону. Для этого надо занять магов, чтобы те отвлекли практически все свои силы в одну сторону и не смогли серьезно мне противостоять. И я уже придумал, как это осуществить.
        Я отправился в ритуальную комнату, бывшую оружейку, приказав никому без особо важных поводов не беспокоить. Первым делом запер дверь и разложил необходимый для ритуала инструмент. Предстоящее действо было очень сложным, и малейшая ошибка могла привести к непредсказуемым последствиям. «Вестник смерти», именно так называлось заклинание, которое я планировал активировать. Часть ингредиентов у меня была, ну а другую часть пришлось создавать из подручного материала. Что поделать, не всегда под рукой у некроманта столь редко используемые штуки, как ритуальный серп из обсидиана. Ну да и простой, используемый местными крестьянами, вполне сгодится. Маны придется влить больше да небольшие погрешности учитывать, только и всего.
        Так, что дальше? Череп с перекрещенными костями, как символ смерти, требовалось положить в головной вершине сложного рисунка. Конечно, там предполагалось использовать жертву - живого человека, который должен был умереть в самом начале процесса, вот только у меня под рукой не было подходящего материала, а резать кого-то из людей графа… Увольте, у меня есть свои принципы, пусть и весьма скромное количество. Обойдемся обычными костями, уж их в свете последних событий более чем достаточно.
        Откровенно говоря, в заклинании главным являются не определенные символы, а смысл, вкладываемый магом. Ну и мана, которую следовало вливать в должном количестве. Остальное, по сути, всего лишь подпорки, помогающие магу лучше и рациональнее воспользоваться своим даром. Вместе с тем эти самые «подпорки» могли быть крайне полезны. При многократных ритуалах все предметы накапливали остаточные эманации заклинания и могли быть использованы более слабым магом, у которого сил на ритуал
«с нуля» не хватает. Вот именно из-за этого ценятся ножи и кинжалы, которые использовались при многократных жертвоприношениях и магических действах; каменные плиты-алтари, по которым стекала кровь приносимых в дар божествам людей; талисманы жрецов, что участвовали в этих ритуалах. Все это я заменил подходящими, привычными мне атрибутами смерти и опустошения. Насыпал могильной земли в нижний луч рисунка, в соседний поставил свечу, окропленную кровью…
        - Сильвия, - мысленно позвал я вампирессу, едва только закончил приготовления. - Отыщи графа и скажи ему, что я должен с ним поговорить насчет важного дела.
        - Место имеет значение?
        - Ни малейшего. Хотя при удачном стечении дел я должен буду навестить крепостной лазарет. Кстати, насчет этого самого места. Не скажешь, есть ли там раненые, которым уже не помочь?
        - Вам нужны смертники, - задумчиво протянула догадливая моя соратница. - А ведь найдутся! Давешнее заклятье вражеских магов пожгло легкие и трахеи многим. Около шестидесяти померло, еще десятка полтора доходят, им только очень хороший маг-целитель помог бы. Да только тут их взять негде, не столица же.
        - Как раз то, что мне и требуется. Так что давай, лови графа!
        Сильвия всегда четко выполняла данные ей поручения. Вот и сейчас уже через десять минут она сообщила мне, что граф готов принять меня. На сей раз мы встретились с ним рядом с его обителью, а сам Сендрик был несколько удивлен моим желанием видеть его.
        - Мастер архимаг, - после приветствия обратился ко мне граф, - вы хотите что-то сообщить?
        - Есть такое. Но для этого навестим ваш лазарет, где лежат раненые, которым уже не помочь.
        - Я уже говорил вам!..
        - Никто не собирается резать ваших людей, тем более приносить в жертву. Вы меня явно с кем-то перепутали, почтенный, - недобро оскалился я.
        Сендрик быстро захлопнул рот, пожал плечами, после чего развернулся ко мне спиною и куда-то направился. Надеюсь, что в нужное мне место.
        Так и оказалось. Местный госпиталь расположился в одной из пристроек - низком деревянном строении с парой крошечных окошек. М-да, по меркам моего мира тут и живой вполне может заболеть, что уж говорить про выздоровление раненых. За последними ухаживали две служанки в светлых одеждах и с замотанными нижними половинами лиц. Не спорю, разумная предосторожность, если учитывать, чем именно страдают присутствующие тут жертвы отравления. А оно ведь не простое, магически организованное.
        - Что вы хотели посмотреть? - невольно заинтересовался граф, глядя на умирающих солдат. - Неужели вспомнили заклинания, которые могут облегчить участь и помочь в выздоровлении моих бойцов?
        - Нет, вылечить их я не в силах. А способные сделать это обитают как минимум в Шосце и носят звания архимага или чуть пониже в целительской области, - покачал я головой, проходя мимо деревянных, сколоченных из толстых досок лежаков и рассматривая пациентов. - Зато они могут сослужить последнюю службу нам, а заодно и избавиться от мучений. Посмотрим на пациентов…
        Всего тут было одиннадцать человек с тяжелейшими отравлениями магической природы. Остальные уже умерли, да и этим осталось недолго, двое вообще могли скончаться с минуты на минуту. Целительные амулеты действовали крайне слабо, лишь отупляя и ввергая в схожее с наркотическим забытье. Это было плохо, мне требовалась сейчас ясность ума. Пришлось внести определенные коррективы.
        Ах ты… Трое не выдержали, тихо отойдя в мир иной. Незаметно, даже граф и местные медсестры ничего не почуяли. А вот остальные «живые мертвецы», извиняюсь за не совсем корректный каламбур, оказались готовы слушать меня и трезво воспринимать сказанное. Увы, но предложить я им мог немногое, а жизнь в это «немногое» не входила.
        - Я еще раз спрашиваю у вас, мастер Безымянный, что за службу могут вам сослужить эти умирающие? - недовольно спросил Сендрик, становясь рядом. - Я уже говорил, что превратить людей в своих слуг не получится.
        - Да не изображайте вы из себя заморскую птицу попугая, граф! Нет, я не собираюсь делать из них нежить, у меня для этого материала предостаточно. Я думаю о другом. Эти люди умрут все равно, но я могу предоставить им выбор: угаснуть в туманном бреду облегчающих боль чар или же на какое-то время вновь ощутить себя полными сил и погибнуть в бою, убивая своих врагов. Выбор будет исключительно за ними.
        Все это я проговорил достаточно тихо, но и так, чтобы раненые услышали все от первого до последнего слова. Реакция не заставила себя ждать.
        - Мастер, - разлепил почерневшие губы один из умирающих. - Я готов на это. Лучше умереть через два часа от меча в сердце, чем загибаться тут, ничего не соображая, не понимая, жив ты или уже умер.
        - Что ж, - я едва сумел удержаться от довольного потирания ладоней. - Согласие одного из вас получено. Остается только дождаться мнения остальных. Никого не приневоливаю, но выбор за вами. Жду две минуты, потом забираю тех, кто хочет закончить жизнь красиво.
        Согласились еще трое… Вполне неплохой результат, для моих целей достаточно. Озадачив Сендрика необходимостью найти восемь солдат, физически крепких и не склонных к излишней впечатлительности, я связался с Кларой и Сильвией. Они были мне нужны в комнате ритуалов. Как ни крути, но четыре объекта для меня одного явно многовато. Хотя… Поразмыслив, я велел притащить сюда и Винтара с Тексом. Кайл на сей раз оказался вне игры - была его очередь дежурить на крепостной стене.
        Восемь солдат на роль носильщиков были отловлены быстро, сами носилки тут присутствовали в избытке, так что можно было двигаться в нужном направлении. Я, разумеется, возглавлял шествие, следом некоторое время тащился ворчащий, ругающий как меня, так и некромантию в целом Сендрик, ну а сзади, друг за другом, солдаты несли на носилках своих сослуживцев, выбравших довольно яркий и своеобразный финал своей жизни.
        На полпути граф незаметно удалился, о чем лично я жалеть не собирался. Хлопот от него что-то много стало в последнее время. Какая-то странная критика моих действий, приносящих ему победы, оглядка на жрецов Камирта опять же, от которых покамест страхуют невидимые адепты Сушироса, ведущие работу по сокращению камиртовских песиков. Но с графом разберусь позже, вначале надо окончательно разобраться с осадой крепости.
        Когда в бывшую оружейку занесли носилки с четырьмя, так сказать, добровольцами, там уже было все готово и все готовы. Полуактивированный рисунок на полу сиял ярким пламенем, притягивая взгляды людей и вместе с тем вызывая инстинктивный страх. Однако после увиденного перед воротами крепости солдаты графа относились к подобным штукам как к опасной, но необходимой детали войны.
        - Удачи вам, ваше магичество, - пожелал один из солдат, явно пользующийся авторитетом, но мной ранее не замеченный. - Мы понимаем, что хорошо помереть лучше, чем сгнить на койке.
        - Идите уж, воины. Все у ваших приятелей в последние часы будет, как и положено опытным воякам. Да вы и сами это увидите.
        Естественно, в ритуальной комнате никто задержаться не захотел. Да я и не позволил бы. Тут чужие глаза и уши не нужны. А вот изменение в поведении графских вояк наводило на определенные мысли, о чем не забыла напомнить Сильвия:
        - Если и эта затея пройдет удачно, ваш авторитет у местного гарнизона сравнится с графским. А слухи наверняка уже полетели в глубь графства. В провинциальных феодах клинки солдат - главная опора, выше нее только чары магов и чудеса жрецов да паладинов.
        - Осторожнее, командир, - сквозь зубы процедил подозрительный к миру вокруг в любое время суток Винтар. - Люди не любят конкурентов, особенно тех, которые им непонятны.
        - Отмахиваться от предостережений не стану. Но надеюсь, что Сендрику хватит ума понять, что его клятое графство как таковое меня не интересует. У меня, да и у всех у нас, планы куда масштабнее. Однако за работу.
        Нам предстоит обработать четверых «пациентов», которых надо сделать «вестниками смерти». Сами понимаете, что задание сложное, к каждому предстоит протянуть свою нить и поддерживать ее в меру наших способностей. Я, Сильвия, Клара, ну а Винтар с Тексом будут вдвоем одного тянуть. Извините, парни, но сами знаете, у всех свои таланты.
        Вампиры молча кивнули, соглашаясь с моими словами. Все было готово, все понимали, что предстоит осуществить. Вот только сами пациенты пока еще ничего не знали…
        - Мастер, - прошептал тот самый солдат, что согласился первым. - Что вы хотите делать?..
        - Все отпущенные тебе и твоим друзьям жизненные силы я сожму в несколько часов, - прервал я человека. - Тогда раны залечатся, а заодно вы получите большую силу и скорость. В эти часы станете неуязвимыми бойцами, крушащими врагов налево и направо. Только не стремитесь атаковать магов, уж они смогут как минимум защититься, а как максимум… сделать всю мою затею не слишком полезной.
        - Я… Мы все, - тут он попытался посмотреть на трех остальных. - Мы на это все согласны. Только уж скорее бы…
        Скорее так скорее, тут я возражений не имел. Легкое расслабляющее заклятье, подействовавшее на всех четверых. Теперь положить тела внутрь вычерченного рисунка, аккурат в центры силы. И можно приступать к ритуалу, задействовав своих соратников. Не буду скрывать, сейчас они мне нужны как координирующие вестников центры, не более.
        Я зажег свечу и приступил к основной фазе ритуала. Пламя свечи затрепетало, приобрело черно-багровый оттенок. Над лежащими телами собралась непроглядная мгла, образовав точную копию контура тел, что расположились снизу, на полу. Каждый из магических предметов засветился бледно-зеленым светом, который усиливался каждую секунду. Щедро вливая ману - как из собственного резерва, так и позаимствованную у соратников, - я шептал слова заклинания, что отыскал в древних записях культа шоор-каан. В какой-то момент я почувствовал присутствие Предвечной. Нет, не ее как личности, а некоей смутной тени. Впрочем, этого было более чем достаточно для поставленной задачи. Теперь эту самую тень надо было «пересадить» внутрь ауры каждого из «вестников», причем сделать это незаметно, не привлекая внимания этой действительно могущественной богини. Внимание ее мне сейчас было бы лишним, отношения после вызволения Клары не сказал бы, чтобы были очень хорошие. Как-никак я пошел против ее желаний, а такое редко забывают. Особенно боги…
        К счастью, все обошлось, и миг спустя большая часть присутствия Предвечной исчезла, ну а меньшая перетекла в людские тела. Ритуал подошел к концу. Свеча сгорела на треть, четко отмерив остаток жизни этим четверым - им оставалось около трех часов. За это время требовалось выполнить поставленную перед собой задачу по полному разгрому войска барона, и так сильно потрепанного, ну и по возможности уменьшить количество верных ему магов.
        - Вставайте! - рявкнул я, одновременно задействовав взбадривающие чары. - Хватит валяться, вам и так недолго осталось!
        В ответ послышались нестройные возгласы на тему, когда начнется ритуал и вообще что тут такое происходит… Судя по этим словам, солдаты не запомнили ничего из произошедшего.
        - Все уже закончилось, - хмуро проговорил я, подхватив горящую свечу, показывающую оставшееся «вестникам» время и направляясь к выходу. - Быстро встали и пошли во двор замка. Нам сейчас пора атаковать, так что не стоит тратить отпущенное вам время.
        Первый из «вестников» резко поднялся и рванулся к двери, опередив меня и остальных. Проигнорировав засов или просто не заметив его в полумраке - свеча давала очень мало света, а больше источников освещения поблизости не было, - человек толкнул дверь. С удивлением уставился на вывороченные петли и согнутую полоску металла…
        - Не стоять, не задерживаться, - начинал раздражаться я, пропуская вперед всех четверых «вестников», пока еще не освоившихся с собственными возможностями.
        Да уж, теперь в обычных с виду людях скрывалась немереная мощь, да и в движениях стала проскальзывать излишняя резкость и порывистость. А вот в магическом плане было сложно что-либо заметить, а это непременно «порадует» вражеских магов. Сложно будет опознать угрозу, а потом не самой легкой задачей станет навести на цели должные заклятья.
        - Ну что, теперь и нам пора.
        - Но командир… - заикнулся было Текс. - Эти четверо хороши, я не спорю, только одни они ничего не сделают, надо поднимать всех - и нашу нежить, и простых солдат графа. Только так мы сможем полностью блокировать врага и не допустить, чтобы большая часть рассеялась, а потом удрала.
        - Разберемся. А сейчас идем брать графа за глотку!
        Сендрик выглядел… весьма удивленным, завидев четверых недавних умирающих не просто живыми, но еще и в великолепной форме. О простых солдатах и говорить нечего - по толпе прокатились возгласы удивления и проклятия не пойми в чей адрес. Слышались задаваемые «вестникам» вопросы, на которые те просто не могли ничего ответить. Однако весь этот балаган надо было прекращать.
        - Граф! - крикнул я. - Вы срочно нужны. Срочно!
        - Да-да, - торопливо кивнул тот и направился ко мне. Даже о собственной важности позабыл, до того был поражен произошедшим. - Что вы хотите, мастер архимаг?
        - Собрать большую часть гарнизона, я тоже поднимаю всю свою нежить, да и сам вместе с учениками пойду в атаку. Ну а острием тарана станут эти четыре… существа.
        - Не понимаю вас.
        - Это уже не совсем люди, это «вестники смерти». Жить им всего ничего, но за оставшееся время они успеют многое. Хватит терять время, Сендрик, оно сейчас драгоценно. Видите свечу в моей руке? Как только догорит, умрут и наши козырные карты, все четыре. Так что собирайте своих, а эту четверку гоните в оружейку и как можно быстрее. Броню не слишком тяжелую, никаких щитов, оружие лучше всего двуручное, силы у них сейчас немереные. Поняли все? Тогда выполняйте и не медлите.
        Сендрик нахмурился, явно недовольный тем, что волна событий выводила на командную роль меня, отнимая у него частицу власти, однако качать права не стал. Мигом приказал «вестникам» мчаться в оружейку и обзавестись нужной амуницией, после чего сразу же возвращаться. Ну и начал развивать бурную деятельность по сбору своих вояк в полном боевом снаряжении.
        Первыми, как и ожидалось, появились мои мертвые воины. Им что, достаточно мысленного приказа, ничего другого не требуется, а отдыхать они никогда не отдыхают. Поуменьшившиеся в числе, потому как не было времени возобновлять их количество, но все такие же грозные для противника, особенно скелеты мрака, на которых я всегда делал основную ставку.
        Несколько позже вернулись и «вестники», правильно воспринявшие мои ясные рекомендации. Идеальная броня для легкого пехотинца, та самая, что не снижает подвижность, а вместе с тем неплохо защищает: наручи с поножами, кольчужные перчатки, собственно кольчуга, ну и открытый шлем. И с вооружением не прогадали, потому как трое из них были вооружены массивными двуручными секирами, а один прихватил неслабый двуручник, которым так хорошо разрубать все, что под руки подвернется.
        - Выглядят они внушительно, но их только четверо, - недоверчиво произнес граф Дорг. - Вы хотите пустить их отдельно от всех, мастер?
        - Вовсе нет. Сейчас подойдут ваши воины, вот среди них мы и спрячем наше тайное оружие. Подведем строй на довольно близкое расстояние, а после этого «вестники» и покажут себя. Текс, Кайл! - окликнул я воинов-вампиров. - Сразу же, как мы выйдем из ворот, постарайтесь сгруппировать наши войска так, чтобы все выглядело соответствующим образом.
        - Образов много, командир… Какой именно вам нужен?
        - Тот самый, Кайл, где нежить и живые воины как бы дополняют друг друга, не смотрятся искусственно. У барона и его помощников должно сложиться впечатление, что мы действительно хотим бросить в атаку все свои силы. Цель - подвести отряд воинов графа к боевым порядкам противника, чтобы «вестники» атаковали резко и эффективно. В то же самое время пустим нежить. Солдаты - в последней линии атаки, они будут контролировать ситуацию. Перехват особо важных целей, сам понимаешь, тоже на них, у нежити с этим проблема, она ж тупая, спасу нет.
        - Будет сделано.
        Если мои ребятки говорят, то так оно и есть. Не знаю уж, в чем особенности всех этих боевых построений, но Кайл с Тексом справятся, сделают все на высшем уровне. Осталось лишь подождать несколько минут, пока соберутся солдаты графа Дорга. Совсем немного подождать…
        Глава 18

        Заскрипели деревянные барабаны подъемников моста, разматывающие воротные цепи, за ручки которых взялись две пары солдат гарнизона. Через пару минут наше небольшое, но весьма грозное по всем меркам войско загрохотало сапогами да и просто голыми костяшками по доскам подъемного мота, выбираясь из крепости.
        Наши действия, само собой, не остались незамеченными противником, и до нас донеслись сигналы горна, собирающего солдат Гардара в боевые порядки. Безмолвно шествовала нежить, ожидая приказов. Молча шли и живые солдаты, понимая, что сражение будет тяжелым и кровопролитным. Ну а поблизости были и мы, те, кто составлял мозговой и магический центр войска. Мы ждали, ждали того момента, когда боевые порядки противника окажутся как можно ближе к нашим. А тогда… придет время
«вестников смерти». Свеча, показывающая остающееся им время, спокойно горела, не обращая внимания на легкие порывы ветерка. Потушить ее можно было только магией и никак иначе.
        Пока я размышлял, отряд латников графа, в котором и были спрятаны «вестники», усиленный с боков группками нежити, приблизился шагов на сто к лагерю врагов. Выстрелы из луков и арбалетов были делом обычным, защищающиеся готовились принять бой, маги же укрепляли защитные барьеры, но тут… Из строя вырвались четыре фигурки с двуручным оружием в руках, в несколько огромных прыжков преодолев разделявшее боевые порядки расстояние. Почти сразу же пролилась первая кровь - несколько солдат барона из первого ряда рухнули на землю, разрубленные на части. Еще несколько тел отлетели в стороны, словно игрушечные солдатики, сбитые щелчком пальца со стола.
        До меня донеслись колебания некроэнергии, сопровождающей любую смерть, а также несколько магических всполохов - маги барона, нащупывая уязвимые места
«вестников», вступили в схватку. Наблюдая их потуги со стороны, я только злорадно усмехался. Пока что они тратили ману, в то время как «вестников» можно было остановить лишь двумя способами: разорвать ведущие к кукловодам, то есть к нам, нити или же максимально ускорить горение Свечи Жизни, сжигая «вестника» изнутри.
        - А вот теперь пора… - прошептал я, после чего крикнул: - Нежить - вперед, солдатам сосредоточиться на стрельбе и возможном перехвате барона Гардара!
        Понеслась бешеная карусель… Пока маги барона сконцентрировались на самой опасной угрозе, то есть четверке «вестников», в оборонительные порядки хлынула нежить, вспарывая ряды противника, как консервный нож жестяную банку. Сейчас среди нежити не было откровенного хлама, только добротно сработанные экземпляры, справиться с которыми простым солдатам было затруднительно.
        Прорыв… «Вестники» уже давно бушевали в лагере, а сейчас туда прорвалась и нежить. Солдаты Сендрика тоже не мешкали, засыпая врага стрелами и болтами. Да, с такими темпами стрельбы запас стрел и болтов скоро закончится! Численный перевес не мог помочь противнику - хаос в рядах врагов делал этот перевес незаметным, в то время как нежить эмоциям не подвержена, действует в соответствии с командами, которые отдавали мои соратники. Сейчас вампиры были подобны дирижерам, ловящим любую фальшивую ноту в большом оркестре и сразу же выправляющим ее.
        Но вот маги все же нащупали уязвимые места моих суперсолдат. Укоротить срок их функционирования они то ли не догадались, то ли умения не хватило. Зато ударить по связующим нитям они оказались в состоянии. На моих глазах пришел полный и окончательный кердык одному из «вестников». Вот он резким взмахом рассек одного противника, закованного в тяжелую кирасу, и обухом боевого топора ударил в грудь другого воина, улетевшего спиною назад на десяток метров. Приготовился прикончить еще одного, но… рассыпался серым пеплом в мгновение ока, и в то же самое время Винтар с Тексом взвыли, схватившись за головы, утрачивая на какое-то время возможность управлять нежитью. Ничего страшного, обычный «откат» при разрушении крепкой связи таким варварским манером. Скоро придут в себя…
        Еще один! На сей раз тот, кого вела Сильвия. Хорошо хоть вампиресса догадалась позаботиться о своего рода демпферах, перенаправив болевые ощущения на одного из солдат графа. Хм, «добрая» девочка… Впрочем, тот отделается лишь кратковременной потерей сознания и не более того.
        Осталось лишь двое «вестников»! Вроде бы погром и резня в лагере барона идут полным ходом, но большинство магов живо и здорово. Мало того, сам барон Гардар в окружении ближней свиты собирается идти на прорыв!
        - Вперед, теперь пришла и наша очередь, - хмыкнул я и двинул дуршила вперед, подавая пример соратникам. - Барона нельзя упускать.
        За то время, что велся бой, от числа обороняющихся врагов уцелела едва половина. Они не могли полноценно оказывать сопротивление, не говоря уже про атаки. Аура
«вестников» сковывала их сознание и разум, заставляя застывать на месте слабо соображающими истуканами. Полноценно могли действовать только маги, но сейчас они шли на прорыв, прикрывая своего нанимателя или сюзерена.
        Заслон… Трое магов и пара десятков личных дружинников барона, обвешанные амулетами по самые уши. Нет, этим бесполезно предлагать сдаться, тут личная преданность или самому Гардару, или же королю Талимии, который, собственно, и организовал всю эту заварушку посредством своих советников. Или они посредством его, что не суть важно.
        Столкновение боевых заклятий, крики боли и смерти, атака прикрывающих нас скелетов мрака, что сцепились с отборными бойцами Гардара… Они погибли, все до единого, но выиграли время, нужное отступающим. Теперь мы могли лишь пуститься в погоню, но не в пределах прямой видимости, распутывая снопы маскирующих и рассеивающих внимание чар. Так что лучше сначала было передохнуть. Заодно и Текса подлатать, которому в этой сшибке здорово досталось.
        - Как ты? - забеспокоился я, видя очень и очень нехорошую рану. Огненное заклятье разворотило вампиру грудную клетку и сильно обожгло левую руку. - Держишься?
        - Не дождутся, командир… Но отдых нужен. Я…
        Скривившаяся Сильвия прошептала пару слов и дотронулась рукой до его затылка, погружая вампира в беспамятство. После этого извлекла из седельной сумки своего дуршила систему трубок, один конец которой воткнула в шейную артерию недобитого дружинника, другой же аккуратно подсоединила к кровеносной системе Текса.
        - Усиленная накачка кровью и общеукрепляющие заклятья. Дальше справится обычная регенерация вампира. Я уже послала пару скелетов мрака, чтобы притащили мне еще парочку живых для переливания крови… полного. Переносить его пока не стоит, полчаса-час пусть тут полежит.
        - Не вижу проблем, - пожал я плечами. - Вокруг обеспечь охрану, сама будь тут же. Винтара тебе оставлю, а то у него от разрыва связи с «вестником» до сих пор голова кружится. Ну а мы с Кайлом и Кларой пойдем навестим графа. Он там вроде как в остатках лагеря буйствует. Страдает, бедняга, что барон все же удрать сумел…
        Все оказалось именно так, как я и предполагал. Молодой граф Дорг бесился среди трупов врагов и разбросанных пожитков из личной палатки барона Гардара. К чему? Право слово, не представляю… Сильно сомневаюсь, что демонстрация окружающим своего буйного нрава способна добавить авторитета. К тому же всем его воинам потихоньку становилось ясно - все одержанные победы вовсе не заслуга полководческого таланта Сендрика. Как ни крути, но единственное его «сольное выступление» закончилось сокрушительным поражением, которое, надо признать, до сих пор икалось нам катастрофической нехваткой людей.
        - Проклятие! - рычал молодой граф, разрубая мечом палатку, что раньше принадлежала барону. - Этот мерзавец ушел от меня. Где мне теперь его искать? Где?
        - Успокойтесь и не скальте клыки, они у вас все равно не видны. Чай, не вампир и даже не оборотень, - посоветовал я кипящему от ярости Сендрику. - Посмотрите, сколько добра испортили ни за что ни про что… А если там что-то действительно ценное было? Насчет же слинявшего барона волноваться не стоит, найдем мы его. Мне тоже не требуется, чтобы этот недобиток, удравший с остатками войска, вновь приперся к королю и его советникам жаловаться на тяжкую судьбу и клянчить новое войско. Лучше…
        - Ч-что это?..
        Удивленный такой острой эмоциональной реакцией, я автоматически посмотрел в сторону, куда пальцем показывал побледневший как полотно граф. Хм, и стоило так реагировать? Всего лишь один из двух уцелевших «вестников» рассыпался клочьями серого пепла. А вот и со вторым та же предсказуемая беда случилась.
        Люди вы, люди… Вечно привыкли бояться чего-то нового, еще непознанного. Вот и солдаты тоже застыли стату?ями нерукотворными, наблюдая за заранее предсказанной гибелью тех, кто помог нам одержать победу. Нужно ли считать «вестников» жертвами? Они, будучи еще обычными бойцами, решили не мучиться, а умереть красиво и с пользой.
        - «Вестники» умерли, как я вас и предупреждал, Сендрик.
        Граф Дорг посмотрел на меня, с лязгом закинул меч в ножны и вышел на улицу, где болтались несколько человек из сержантского состава. Все остальные были заняты сбором трофеев и грабежом обоза, оставшегося от врага нам по наследству. Ну а моя нежить рассредоточилась вокруг, создав кольцо так необходимого охранения. А то мало ли что за сюрпризы могут обрушиться на тех, кто, почуяв победу, решил от души расслабиться.
        Задумавшись о происходящем и могущем произойти в будущем, я приказал Кларе и Кайлу остаться поблизости от графа и отправился бродить по недавнему пристанищу наших противников. Если не считать установленных палаток, то благоустройством здесь никто не занимался. Зато оборонительные сооружения были неплохи. Остатки развеивающихся без поддержки чар, вбитые колья, шипы в земле против конной атаки. Хорошая работа, спору нет! Вот только и на нее нашлась управа…
        - Ты представляешь, - донеслось до меня через две палатки. - Эти двое, кого некромант заколдовал, рассыпались в прах прямо на моих глазах. Это всех пугает!
        - Брось, - откликнулся его собеседник. - Они и так умирали. Колдун дал им шанс помереть в бою и нам помочь… Ты видел, как они бились?
        - Видел, видел, - откликнулся первый. - Вот только все равно мне не по нраву такая смерть. Лучше лечь в землю, чем развеяться прахом на ветру. Эдак и душа не найдет пристанища, так и будет скитаться неупокоенной по земле.
        - Не повторяй чужие бредни. Знаешь же, что этот некромант со своими учениками сделал. Без него всем нам конец бы пришел, почти все наши такого мнения. Граф, он… прислушивался бы почаще к колдуну, глядишь, и наши бы в чистом поле не легли.
        - Ну да, ну да… Только говорили мне, не любит граф его, подозревает. Как бы чего не стряслось.
        - Бог даст, не стрясется.
        Вот такая картина… Невольно подслушанный разговор в очередной раз дал понять, что моя с ребятками репутация быстро и неуклонно ползет вверх, в то время как граф стремительно теряет влияние среди своих же солдат. Да и предупреждения Винтара начинают казаться весьма своевременными. Ничего, мы еще посмотрим на развитие ситуации.
        По лагерю же я бродил не просто так, а с одной целью: следовало прикинуть возможность поднятия мертвецов. Только не простыми зомбаками, а умертвиями. С возросшей мощью я давно уже перешел на новый уровень в создании некротварей. Тому подтверждение и те трое зомбонасекомых, сыгравших свою роль в минувшей битве, да и
«вестников» забывать не стоило. Раньше бы я на такое не замахнулся. Так, сейчас отдам своим ребятам указание, пусть начинают потихоньку готовиться. Материала в избытке, некроэнергии вокруг после многочисленных смертей тоже много разлито.
        Закончив блуждать среди мертвых тел, которые большей частью уже были раздеты, лишены брони, оружия, амулетов и украшений, я снова направился в сторону графа. Тот оказался на самом краю лагеря в окружении своих сержантов, которые делали доклад относительно захваченных трофеев. Заметив меня, он сделал знак, чтобы я подождал несколько минут. Что ж, можно и подождать. Согласно кивнув в ответ, я замер, полностью игнорируя все слышимое и насыщаясь энергией, щедро разлитой на месте недавнего боя.
        Я настолько отрешился от реальности, что не сразу ответил на обращение графа, успевшего распустить своих подчиненных и подойти ко мне.
        - Мастер Безымянный? - донеслось до меня. - Вы меня слышите?
        - Извините, Сендрик, - я сбросил с себя пелену медитации, - немного задумался. Как ваши дела?
        - Хорошо. Нам достались богатые трофеи, к тому же барон Гардар в спешке оставил походную казну. Теперь я вижу, что его финансировали очень богатые доброжелатели. На эти деньги я смогу нанять многих солдат, восполнив свои потери, провести набор воинов в графстве, обучить их… Но главное сейчас - убегающий барон!
        - Согласен с вами. Я пополню свое войско нежити, а вы тем временем дадите отдохнуть своим солдатам, а часть из них было бы неплохо отправить обратно в крепость. Сами понимаете, надо оставить гарнизон на случай нового налета, пусть и с меньшими силами. Будет и магическое прикрытие, я пошлю в крепость двух своих учеников.
        Тут я имел в виду раненого Текса и, скорее всего, Винтара. Лишаться, даже на время, магической поддержки Клары с Сильвией я не хотел, ну а Кайл нужен был как способный хорошо командовать войском мертвых. Граф тем временем задумался над моими словами относительно увеличения количества нежити:
        - А можно сделать больше таких солдат, как ваши «вестники»? Такие мне бы пригодились…
        Правильно говорят, что аппетит приходит во время еды. Недавно граф был против того, чтобы я вообще поднимал нежить из тел даже его врагов, а теперь готов собственных воинов смертниками сделать. Шиш ему!
        - К сожалению, - развел я руками, - это невозможно. Подобные заклинания требуют огромного количества энергии. Но дело даже не в этом - отыскать нужное количество маны можно попытаться. Препятствием служит то, что заклинание затрагивает высшие сферы бытия, а они не терпят частого и многократного обращения. Возможно, я еще смогу призвать «вестников» в ближайшие месяцы, но и то факт успеха под большим вопросом.
        - Жаль, - граф не смог скрыть разочарования, которое отразилось на его лице после моих слов. - Но я согласен и на простых зомби и прочих. Они себя показали отлично, да и мои подчиненные не слишком против применения ваших возможностей, если это сохранит их жизни.
        - А все ли? Как я понял, некоторые из ваших людей все же… плохо реагируют на нежить. Как и вы сами в недавнем прошлом.
        - Я и сейчас реагирую плохо! - окрысился Сендрик. - Эти ожившие куски мяса и костей противны и богам и нормальным магам. Но ради барона я потерплю! А те мои солдаты, которые идут против моих желаний, пусть заткнутся. Наемники тоже пусть молчат, пока деньги стабильно выплачиваются. На всякий случай я выплачу им кроме жалованья еще и «боевые». Вперед за несколько боев!
        Услышав очень знакомое слово, точнее, определение, я поинтересовался у графа, какой смысл вкладывается в него. Оказывается, что разница между «боевыми» выплатами моего и этого мира незначительна. Если ветераны Земли получали деньги после боевой командировки и сразу все, то наемники Лираста награждались немедленно после сражения. Мало того, именно эти деньги и являлись основным жалованьем. Выплата при найме была чисто символическая, так, несколько некрупных монет. Настоящие деньги шли только после боев. Многие считали, что не следует платить бойцам, которые ничего не делают. Для ничегонеделанья существует личная дружина. Причем выплата могла производиться после боя, что позволяло сохранить монеты в кошельке нанимателя, так как без потерь не обходилось, а деньги шли только живым, а могла и перед ним. Последнее поднимало авторитет нанимателя.
        Вот и Сендрик хочет уменьшить число возможных недовольных - а такие есть всегда и везде - подобным нехитрым способом, тем более что для этого использует вражескую кассу. Значит, кое-кто уже бузит, что не очень хорошо. Мало того, среди недовольных есть и наемники, значит, как я понимаю, бузят «воины подземелий». Те самые, которые, по словам моих соратников, ребятки очень мутные. Ничего, я на этот счет еще у Кайла проконсультируюсь.
        Окончательно определившись с графом по поводу мертвецов, я подождал, когда последние собиратели трофеев покинут лагерь, после чего присоединился к своим и приступил к ритуалу поднятия погибших врагов. Я немного помедлил, выясняя мнение графа, зато теперь войско нежити пополню до необходимого числа. Разумная плата.


* * *
        Дорога, ведущая в… неизвестном направлении. Мы всего лишь следовали за отрядом барона Гардара, который бежал, спасая свою дымящуюся шкуру. Ясно было одно - в пределах графства ему ловить нечего, он будет рваться или к одному из укрепленных замков, или же в самое сердце Талимии, под крылышко к королю. Последнее меня совсем не устраивало, поэтому я с Кайлом, Сильвией и большей частью нежити двигался по следу с максимально возможной скоростью, оставив Сендрика и живых его солдат далеко позади. Контакт в случае необходимости устанавливался через Клару. Баньши, с приданным ей десятком умертвий, контролировала графа, который в последнее время становился все менее предсказуемым.
        Ненависть… Сендрик был готов на все, лишь бы самолично разобраться с обидчиком. Он сказал мне перед началом погони: «С этим человеком я желаю разобраться лично. Постарайтесь добиться того, чтобы барон засел в оборону в любом месте. Пусть и в чистом поле. Я лично прикончу этого мерзавца!»
        Слова эмоциональные, но идущие от сердца. Граф не преувеличивал, во время того разговора его аура заклубилась багрово-черными полосами, показывающими высший предел ненависти и бешенства. А вот с виду мой собеседник оставался невозмутимым, только зрачки нервно и очень быстро меняли свой размер. Возражать смысла не имело. Хочет сам прикончить барона? Да не вопрос, такую малость всегда готов предоставить.
        Качаясь в седле, я думал о том, что этот человек в какой-то мере остается для меня загадкой. Его эмоции слишком уж причудливы, а руководствуется он при принятии решений исключительно ими. Логика порой отходит не то что на второй - на десятый план. Вот и в отношении ко мне Сендрик скатывается в область иррационального. Одна надежда на то, что я ему нужен, поэтому граф не совершит глупость. Ведь только при мощной магической поддержке он может продолжать удерживать графство. Как только ее потеряет - сметут практически моментально.
        - Что думаете делать, командир? - подъехала ближе ко мне Сильвия. - Барона мы настигнем, ему не уйти. А вот дальше…
        - Если ты о предстоящей схватке, то у барона нет шансов. Наша нежить неутомима, не нуждается в еде и отдыхе, великолепно движется ночью. Всего этого и в помине нет у барона. В лучшем случае он сможет выбраться за пределы графства и засесть в одной из небольших крепостей. Рискнет рваться к Шосцу или иному крупному городу, мы перехватим его в чистом поле.
        - Подкрепления…
        - Если и есть какая-то козырная карта, то мы ее прихлопнем. А в остальном… Если барон так сильно нужен нашему вспыльчивому графу живым и способным сопротивляться, то граф его получит. Тут напрашивается аналогия с охотой, где мы выступаем в роли загонщиков, ну а Сендрик - действующий в финале охотник.
        - А вам такая роль, повелитель, по нраву, не сильно она смущает? - осторожно поинтересовалась девушка. - Мы начинаем сомневаться насчет целесообразности возни с этим Сендриком. Уже сейчас можно перехватить нити управления графством и использовать его как плацдарм в грядущих событиях.
        Хм, смущает? Неплохое слово подобрала вампиресса, верное применительно к данной ситуации. Даже не скажу, права ли она. Я рассчитывал на перспективы, что откроются передо мною в дальнейшем. Ради этого стоило малость потерпеть причуды графа в надежде выстроить действительно прочные союзные отношения. Примерно в таких словах я и обрисовал свое видение ситуации.
        - А что вы будете делать потом, когда найдете храм и активируете Зерно? - продолжала расспросы Сильвия. - Я вижу, что это самая главная цель для вас сейчас. Но она рано или поздно окажется выполнена…
        - Там будет видно. Не стоит загадывать на будущее, когда оно остается смутным. Впрочем, как бы ни сложилось, я никого не собираюсь бросать на произвол судьбы. Своих вообще бросать не принято. К тому же в мире Лираста всегда найдутся дела, требующие участия умелых и искусных магов, которыми вы все непременно станете. Да есть еще Камирт и его свора, которая даже после самых серьезных поражений своих сторонников не откажется от столь лакомой кормушки.
        Ну вот, переключил вектор мыслей своих соратников на общего врага. Увы, но сейчас ничего иного на ум не пришло. А вообще надо бы серьезно подумать на тему их будущего, ведь сам я не собираюсь оставаться в этом мире. Значит, придется обеспечить им надежные тылы. Сложно, но можно. Непременно займусь, сам себе слово даю!
        Разговор увял. Мы шли по следу, ну а дичь удирала во весь опор. Заклятья помогали не сбиться с пути, к тому же нас направляло вампирическое чутье Кайла и Сильвии. Они чувствовали живых, словно ищейка указанный ей запах. Нет уж, преследуемым оставалось только нахлестывать коней, а такая скачка не могла обойтись без последствий. Вскоре мы наткнулись на первую павшую лошадь. Судя по трупному окоченению, животное пало с час назад. Да и еще…
        - Ее метаболизм был подстегнут магическим образом, - сделала заключение Сильвия, на скорую руку исследовав труп. - У них хорошие маги, они смогут долгое время поддерживать высокую скорость у лошадей. Мы сокращаем расстояние не так быстро, как хотелось бы.
        - Догоним! Пусть они из лошадок последнее выжмут, но с нежитью по скорости им не сравниться. Вперед и только вперед…
        Наступила ночь, потом солнце вновь стало подниматься, освещая землю первыми лучами. Ну а мы все продолжали бешеные догонялки, стремясь добраться до барона раньше, чем он выберется за пределы нашей досягаемости.
        - Мы пересекли пределы графства Дорг, - уведомил меня Кайл. - Как далеко придется преследовать? Не хочется с малыми силами да на королевскую армию случайно наткнуться.
        - Понимаю тебя, - оскалился я. - Вот только так рисковать не придется, мы почти у них на хвосте.
        - Сам чую… Но и они должны это понимать.
        - Вот и получается, что барон, как соображающий в военном деле, просто обязан засесть в одном из местных укреплений. И уж оттуда попытаться связаться со своими покровителями.
        Так и оказалось. Еще через час, когда дорога вывела нас из леса, показался небольшой городок, укрепленный на зависть любой крепости. Именно туда и юркнул барон Гардар со своей свитой, за исключением нескольких магов, которые продолжали гнать своих лошадей дальше. Или отвлечение внимания, или гонцы, или просто наемники, решившие, что с них хватит и жизнь дороже денег. Как бы там ни было, но они мне сейчас были неинтересны, цель ведь оставалась внутри городка.
        - Крепость взять в осаду, перекрыть возможные пути отхода, прощупать все на предмет возможных потайных ходов. И еще надо сообщить Кларе наши точные координаты. Кстати, что это вообще за место такое?
        - Кламат, - ответил Кайл, ни секунды не задумываясь. - Опорный пункт, место, где могут при необходимости концентрироваться войска. Есть и еще одна не очень хорошая деталь.
        - Излагай.
        - Этот городишко давно уже является базой для некоторого количества тяжелой конницы, которая, я уверен, не будет простаивать внутри. Придется нам с ней схлестнуться.
        Действительно не самая хорошая новость. Зато все становится на свои места. Не зря барон сюда рвался, ведь теперь меня ждет сильный отряд противника. И самое разумное в этой ситуации для барона и командира конницы - атаковать незамедлительно, рассчитывая на то, что их силы свежие, в то время как мои только прибыли и еще не успели подготовиться к отражению атаки. Радует лишь то, что нежити усталость не свойственна. С другой стороны, они не идиоты и тоже это знают.
        - Клара оповещена, - молодецки гаркнул Кайл. - Сказала, что, услышав новость о блокировании барона, граф Сендрик приказал своим людям ускорить темп движения. Загонит лошадей, можно не сомневаться.
        - Понимаю. Но… нам сейчас не до этого. Из ворот выходит тяжелая конница.
        Полсотни, сотня, две… Четыре. Четыре сотни тяжелой, обученной таранному удару кавалерии, - это не шутки. С ее помощью и при магической поддержке барон получил шанс.
        - Умертвий плотным строем, вооружиться короткими метательными копьями. Бить по лошадям, тогда начнется сутолока, строй частично нарушится, - комментировал нам с Сильвией свои приказы Кайл. - Скелеты мрака должны рассредоточиться и уже потом, после гашения инерции атакующей конницы, атаковать замедлившихся воинов.
        - Жертвуешь умертвиями?
        - Да, командир. Другого варианта у меня нет. Иначе барон уйдет, использовав конницу как прикрытие.
        - Кайл прав, - поддержала Сильвия. - Мы положим тут большую часть умертвий, но они восполнимы. А на блокировку выходов из города сил должно хватить.
        На том и порешили. В делах военно-полководческих Кайл разбирался куда лучше меня и вампирессы. А битва готова была вот-вот начаться. Прямо перед нами, метрах в трехстах, перетаптывались лошади, несшие на своих спинах тяжелобронированных всадников. Да и сами животины были защищены дай боже иному пехотинцу. Кованые маски на мордах, стальные нагрудники, круп прикрывала ячеистая броня из стальных полос. И вообще, единственными небронированными частями лошадей оставались раздраженно помахивающие хвосты.
        Вот и оно… Раздался грубый звук рога, по которому конники пришли в движение, направляясь точно на строй умертвий. Те не пошевелились, продолжая стоять на месте, только распределились в несколько шеренг и чуть расступились, давая друг другу возможность быстро и точно бросать копья.
        Следующий сигнал рога - и вот вся махина единого стального организма, состоящего из лошадей, людей и острых наконечников копий, стала увеличивать скорость, набирая столь необходимую для таранного удара инерцию. В ярком солнечном свете это выглядело красиво и… в то же время зловеще.
        Сто пятьдесят метров до первой лошади. Отчетливо слышен стук копыт, всхрапывание скакунов, бряцание снаряжения и легкий посвист ветра в крошечных флажках копий, что продолжают стоять вертикально, упертые «пятками» в специальные крюки на рыцарских доспехах.
        Умертвия продолжают стоять неподвижно, словно некие каменные изваяния, а черные тени, отбрасываемые ими, только увеличивают это сходство, визуально прибавляя им величины. В головы несущихся на этот молчаливый строй людей должна была закрасться мысль о неправильности такого поведения. Разве только кто-то из всадников уже сталкивался с таким видом нежити, знает их особенности, боевые качества…
        Сто шагов до строя умертвий. Копья опустились, направив свои жала на противников. Рев, которым стали подбадривать себя рыцари, разошелся от одного человека в центре строя по всему конному клину. Восемьдесят шагов, и вот первое движение строя умертвий. Первая шеренга откидывает назад правую руку, в которой поблескивает сталью наконечника копье, и вот уже смертоносные жала летят в противников.
        Рев ярости сменился ударами стали о сталь и плоть. Первая шеренга лошадей получила по полной программе. На падающие тела лошадей и их всадников наткнулась вторая шеренга, которая просто не могла затормозить и создала кучу-малу из человеческих и лошадиных тел. Уцелевшие под ударами люди попытались обойти мешанину из убитых и раненых, но попали под бросок второй шеренги умертвий. Броски чередовались, умертвия работали как единый слаженный механизм, не отвлекаясь ни на что постороннее. По полю разнеслись вопли умирающих и придавленных.
        Но тут в дело вступили маги… Их было то ли двое, то ли трое, зато сработали они безукоризненно. Воздушная волна отбросила трупы с пути оставшихся всадников, а потом и разметала строй умертвий. Это было сделано столь быстро и неожиданно, что мы с Сильвией не успели дать отпор. Ну а потом было уже поздно - завязался бой.
        Часть умертвий снесло таранным ударом. Остальные рассредоточились, нарушили строй, разбивая единую схватку боевых порядков на отдельные бои. Растерявшие инерцию тяжеловооруженные всадники мало что могли противопоставить быстроте и силе нежити, разве что хорошую броню и индивидуальное мастерство. Еще магическую поддержку, но она сейчас им не доставалась. На двух магов насели мы с вампирессой, продавливая их защиту кинжальными выпадами атакующих заклятий.
        Бросок скелетов мрака, до этого момента не выдававших свое присутствие… Он и стал началом конца - противники просто не успели отреагировать, не готовы были получить еще и этого врага. Шанса уцелеть не было ни у кого. Один за другим под ударами скелетов мрака и умертвий они падали на землю. Толстая сталь доспехов мало помогала при ударах огромной силы. Да, они забирали с собой мои дохлые творения, но размен меня вполне устраивал. К тому же умертвия были разменной монетой, они при необходимости жертвовали собой для прикрытия более ценных воинов-скелетов…
        Уйти не удалось ни одному живому существу. Пали и двое магов, оказавшихся отрезанными от путей отхода. Я предложил сдаться одному из них, что сумел отразить атаку вампирессы, но… Он был идейный, присягнувший даже не Гардару, а королю Талимии. Именно он и послал нескольких магов на помощь барону. Наемники перед входом в крепость заявили, что контракт выполнен, на территорию вне графства Дорг они клиента доставили, а остальное их не волнует. И распрощались.
        - Обложить крепость, - отдал я приказ. - Магов у барона не осталось, разве что какие-нибудь местные недоучки, да и то вряд ли. Не штурмовать!
        - Ждем графа?
        - Именно так, Сильвия. Хочет получить барона, так пусть берет тепленьким. Для нашей нежити преодолеть крепостные стены не так уж и сложно, тем более что поддержки магов у гарнизона нет и не предвидится. Так что остается ждать. А пока… займемся другими делами, важными для нашего войска.
        Бойня - по-другому это назвать не получалось - заняла считаные минуты, не более получаса, если учитывать период времени от первого сигнала и до последнего добивающего удара. Быстро, результативно, так бы всегда обходилось…
        - Зачем они тебе? - поинтересовалась Сильвия, наблюдая за тем, как мои неживые слуги споро перетаскивают в лес тела людей и лошадей с места недавнего боя. - Собираешься поднять их всех? Но для чего тебе тогда лошади?
        - Тут дело в другом, - усмехнулся я. - Сегодняшний бой о многом заставил задуматься. Очень уж легко тяжелая кавалерия прорывает пехотные порядки, даже если там находятся мертвые солдаты. Нужна или магическая поддержка, а это не всегда реально обеспечить, или…
        - Собственная тяжелая кавалерия! - воскликнул Кайл. - Верно, командир, у нас же теперь есть лошади. Из которых можно сделать дуршилов, а заодно и их всадники, у которых после зомбирования сохранятся и навыки. То есть ВЫ можете сохранить их.
        Догадливый у меня полководец. С ходу сообразил, чем я собираюсь заняться и чего пока еще нет в нашем войске. Пехота есть, аналог стрелков присутствует, магическая поддержка тоже более чем развита. Теперь будет и кавалерия, чтобы войско могло быстро и четко реагировать на любую угрозу со стороны любого противника.
        - Но это же… кучу времени придется потратить! - воскликнула девушка, в изумлении уставившись на меня.
        - А я никуда не тороплюсь. Граф прибудет через день или около того, а этого времени достаточно. Из крепости мы никого не выпустим, нежить уже оцепляет ее по периметру, не давая возможности ускользнуть. Кайл, ты продолжаешь командовать нежитью. Сильвия… как и обычно, помогаешь в ритуале.
        Для ритуала по пополнению своей армии я выбрал широкую поляну в роще, где начертил два круга со множеством знаков. Здесь я копировал те же формулы поднятия, что и возле замка Сендрика, когда создавал нынешних умертвий, что сейчас разбрелись вокруг лагеря людей. Но были и изменения. Мне нужны были не просто мертвяки, а тяжелая кавалерия, поэтому я решил срастить мертвую плоть и броню. Я понимал, что эксперименты в таких случаях рискованны, но уж слишком велико было искушение получить не просто хорошую и качественную нежить, а действительно элитную часть. Так что риск того стоил.
        В центре первого круга были уложены мертвые люди, которые станут мертвыми всадниками. Во второй умертвия перетащили конские трупы, предназначенные для трансформации в дуршилов. А вот тут имелись некоторые трудности - столько дуршилов поднять за раз было для меня сложно.
        На все про все мне потребовалось чуть меньше суток, но в итоге на лужайке гарцевали две сотни рыцарей смерти. Да, только две, потому как часть трупов была слишком сильно повреждена, ну а другая пошла в брак из-за новизны ритуала. Хорошо хоть столько получилось!
        - Рыцари смерти? - переспросила вампиресса, довольно взирающая на новый вид мертвых воинов. - Они имеют какое-то отношение к той, которую вы называете Предвечной?
        - К счастью, ни малейшего. Название для этого рода войск навеяли воспоминания из одного места, где я родился и вырос. Там подобное название было у… неких вымышленных, но запоминающихся существ.
        - Я много думала над вашими обмолвками о том самом доме, но… не имею представления, где он может находиться. Вы другой, совсем другой.
        - Сложно поспорить. Кто знает, может, в скором времени это и не будет такой уж тайной, - слегка улыбнулся я. - А сейчас вот-вот прибудет граф со своим желанием мести, а с ним и наша Клара. Так что готовься.
        - К чему?
        - Ко всему. Ситуация входит в острую фазу, случиться может все что угодно. Нет, не с нами, а с графом. Его состояние внушает определенные опасения.
        Дальше я объяснять не стал, потому как и сам не мог толком сформулировать причины беспокойства. Оставалось лишь выжидать и находиться в состоянии готовности…
        Глава 19

        Появление графа ознаменовалось и еще одним сюрпризом, не самого приятного свойства. С ним притащился Мирей, мой недоброй памяти знакомец, явно имеющий определенное влияние на Сендрика. И влияние это явно не было для меня полезным.
        Впрочем, сам граф Дорг был очень рад, что его враг оказался в ловушке, к тому же без магов и возможности выбраться оттуда каким-либо образом. А вот хорошие стены и грамотно выстроенная оборона крепости заставили его заметно загрустить и потребовать от меня информации относительно состава вражеского гарнизона.
        - Около шести сотен солдат с командирами и ко всему этому усиленные амулетами стены, - докладывал я. - Была еще тяжелая конница, но она погибла в самом начале, лишив барона последнего шанса улизнуть.
        - Шестьсот солдат - это много, - покачал головою в шлеме, увенчанном пучком ярких перьев, граф. - Но главное - стены! Я понимаю в укреплениях, усиленных магией, и с уверенностью скажу вам, мастер архимаг, что даже вы с учениками одной магией будете их долго ломать. А штурм приведет к большим потерям среди моих людей.
        - Граф, не несите откровенную чушь! - повысил я голос, искренне не понимая, что он такое говорит. - Ваши люди будут прикрывать мою нежить, которая полезет на стены. Мало того, я тут отловил нескольких работников ножа и топора, так я их прирежу, а полученную силу использую, чтобы ослабить работу амулетов крепости.
        Что тут началось… Окончательно сдуревший граф попытался закатить мне вселенский скандал, рыча на тему того, что мои претензии заходят за всякие возможные границы.
        - Я не могу пойти на это, - остервенело тряс головою граф. - В моем войске - большой отряд наемников, которые высказались против вашего, мастер, присутствия. Мне с трудом удалось уговорить их смириться. А теперь это!
        - Наемники? - ухватился за это слово я, тем более что уже заметил присутствие пары сотен совершенно незнакомых солдат, экипированных по высшему разряду и с четырьмя магами уровнем выше среднего. - Откуда вы их вытащили, Сендрик?
        - Мирей, мой управляющий, нанял их по моему приказу, стараясь восполнить потери. Это «Гнев небес», их рекомендовали наемники, которые уже служат у меня.
        - «Воины подземелий», - констатировал я. - Та-ак, и в чем же тут проблема? Пошлите их ко всем демонам. Наемники потому и считаются наемной силой, что имеется возможность в любой момент дать им расчет. Сколько их там - две с лишним сотни, как я вижу, плюс десятка четыре тех, кто их рекомендовал. Не так уж их и много, если учитывать как ваших солдат, так и мои войска. От ухода такого количества людей общий расклад сил не изменится. А вот результат только улучшится.
        Голос разума всегда утонет в пучине глупости. Я в очередной раз понял это, пытаясь вразумить графа Дорга. Странная графская блажь оказалась усиленной, как я понял, еще и опасением, что его войско меньше и слабее, чем мое. Болван! Ведь знал же он, что магия без проблем уложит рядком его простых солдат…
        Магия! Демоны б взяли его и в особенности его клятого управляющего! Четыре наемных мага - уже весьма неплохо для графа. От новых наемников он не захочет избавляться, предпочтет дополнительные сложности, потери, но только не кажущееся уменьшение своей значимости. Поэтому он и приводил все новые доводы, чуть не плюясь кислотой и выпуская пар из ушей.
        - Не могу я их прогнать, - упирался граф. - В этом отряде состоят очень и очень уважаемые в своем ремесле воины, согласившиеся на наем по весомым рекомендациям. Попробуй я их прогнать, так начнет возмущаться треть, если не половина всех моих собственных солдат.
        - Бредни дохлой кобылы, граф. Ваши солдаты мне знакомы, им плевать на наемников-новичков.
        - Пусть даже и так, - зашипел Сендрик, поняв, что этот довод был мигом мной отброшен, как откровенная чушь. - Разошедшаяся «слава» помешает мне впоследствии набирать новые отряды наемников. Вопрос больше не обсуждается, я приказываю вам не допускать конфликта с другими! И вы, и они наняты мной и должны подчиняться!
        Я с силой сжал древко посоха, стараясь усмирить ярость, что бурлила в теле. Мне хотелось немедленно прибить этого графа, потом вырезать наемников-баламутов и поднять их в виде зомби. Удержала меня исключительно мысль о том, что с такими пакостями надо разбираться вдумчиво, а не с наскока.
        - Ладно, - процедил я сквозь зубы, - жертв в виде разбойников исключим, я их просто прирежу в посторонних целях, не имеющих отношения к штурму крепости. Для ритуала предоставишь пару десятков лошадей, коль уж придется суррогатами пользоваться. И советую забрать их у тех самых наемничков.
        С каменным выражением лица и накапливающейся злостью внутри я пошел к своим, с каждой секундой продолжая бороться с естественными душевными порывами. Именно в таком состоянии меня и увидели Сильвия с Кларой. Кайл оказался в другом месте, изучая ближние подступы к крепости.
        - Что случилось? - встревожилась баньши. - Безымянный, ты же в последней стадии злости. Неприятные известия или… Наемники?
        - Да, они самые! Нанятые этим клятым Миреем, обладающие солидной магической поддержкой, да к тому же пытающиеся диктовать графу свои условия. А этот дурачок согласен на многое, только чтобы не чувствовать зависимость от меня, богопротивного некроманта. И по этому случаю готов по уши залезть в другую, пока еще непонятную мне зависимость.
        - Мирея бы допросить… Он наверняка что-то знает.
        - Правильно мыслишь, Сильвия, - отдал я должное вампирессе. - Спросить бы надо, да не получится, сразу и так сложные отношения с графом станут откровенно гадкими. Кайла я сейчас сюда позвал, с ним поговорить надо.
        - И о чем же?
        - О наемниках, само собой разумеется. Не хочу рисковать и общаться мысленно в присутствии… этих. Не услышат, но кое-что могут засечь, если не в классических областях магии понимают. Ведь такая связь, она не у всех есть, и у учителя-мага с его учениками, как правило, не присутствует.
        Кайл появился быстро, поскольку рассекал окрестности исключительно верхом на дуршиле. Дуршил же тварь быстрая, куда проворнее любой породистой лошади.
        - Зачем звали, командир? - поинтересовался он, спрыгивая со своего костлявого дохлого скакуна. - Что-то важное случилось или новые указания?
        - Консультация требуется, как раз по твоей специализации, - кратко пояснив сложившуюся ситуацию, я перешел собственно к интересующему меня нюансу: - «Гнев небес», хочется знать твое мнение об этом отряде.
        - Вы уже слышали то, что говорили о «Воинах подземелий». Умножьте на два и добавьте подозрительную способность якшаться со жрецами Камирта - вот и портрет того самого интересующего вас отряда. Напрямую за руку никто никого не ловил, имеются только домыслы, но репутация неоднозначная. И я бы не стал им на глаза показываться, их отряд как-то раз с нашим сталкивался, а Стир, да хранят его враждебные Камирту боги в иных мирах, командира «Гнева небес» и прикончил.
        - Старые знакомые…
        - Еще какие! - скрежетнул зубами Кайл, а его рука потянулась к рукояти меча. - Если есть возможность, командир, избавься от них. От всех. Текс с Винтаром тебе то же самое скажут, да и некоторые парни из других отрядов вздохнут с радостью, когда этой гнуси не станет. Хоть «Гнев небес» и пользуется неплохой репутацией в среде наемников, но только там, куда ни мы, ни вы и носа бы не сунули.
        - Благодарю, Кайл. Многое сказал, осталось только обдумать методы и сроки. А пока… продолжай свое дело.
        Вампир кивнул, вскочил в седло и умчался к стенам крепости, готовить план предстоящего штурма. Ну а мы с Сильвией должны были внести коррективы в пунктиром намеченный ранее ритуал. Тот самый, который из-за дури Сендрика придется проводить с ингредиентами-заместителями. Из этого, как всем магам известно, редко когда что хорошее выходит!
        Что же до разбойников… В конце концов, скелеты мрака лишними никогда не бывают! Иного же эти отбросы рода людского по сути своей и не заслуживали.
        Во время ритуала, уже под самый конец, до меня донеслись неразборчивые слова. Поднапрягшись, я смог опознать кусочек фразы, где прозвучали слова: «…король мертвых». В удивлении я завертел головою, осматриваясь по сторонам, но из тех, кто мог бы произнести подобное, не обнаружил ни одного человека. Сильвия, Клара, вернувшийся Кайл, граф со своим клятым Миреем, припершийся сюда явно для контроля за мной и с гримасой отвращения наблюдающий за творимыми чарами. Нет, точно никто из них! От раздражения я передернул плечами, словно сгоняя со спины мурашки чужого взгляда, и ухватился за посох, соединяя все линии заклятья в одно целое.
        Череп на посохе… тоже преподнес сюрприз. Он осматривался по сторонам, настойчиво сообщая о чьем-то мимолетном, тайном, но очень заинтересованном присутствии. Наблюдают, но вот кто и как? Откликаясь на машинально пущенные в ход поисковые чары, череп застыл и передал смутный образ… Вроде кто-то знакомый, но вот уловить так и не удалось. Осталось лишь ощущение опасности и понимание, что осторожность лишней не будет!
        Если кто-то и подсматривал сейчас за мною, то он успел скрыться раньше, чем артефакт смог четко зафиксировать его. Несколько минут я смотрел в ту точку, о которой сообщил посох, но никого не видел. Только пятерка умертвий быстро проскочила, патрулируя окрестности. На всякий случай я просмотрел их память, но постороннего и подозрительного не обнаружил.
        - Что случилось? - Находившаяся все время неподалеку Сильвия смогла заметить мое беспокойство.
        - Ничего, - буркнул я. - Показалось, что за нами кто-то пытался следить… Умело, незаметно, я так и не смог понять, кто же это был. Ладно, оставим пока. Ритуал фиксировала, все запомнила?
        - Да, принцип ослабления амулетов понятен. Вот только повторить не смогу. Эти плетения и использование энергии еще сложны для меня.
        - Со временем научишься, как и Клара. Главное, что дело сделано. А теперь… Граф, вы здесь или в отвлеченных материях витаете?
        Тот пробурчал что-то невнятное, но вместе с тем показывающее, что он тут, все слышит, видит и не одобряет. Плевать!
        - Готовьте людей к атаке. Первыми пойдут мои мертвецы, постараемся к тому же или ворота снести, или просто кусок стены обрушить. Тогда и ваши воины пойдут.
        - Но я…
        - Хватит из себя девственницу после пятого аборта строить, граф! - рявкнул я, да так усилил магией голос, что его должны были услышать собственно солдаты Сендрика. - Предпочитаете положить своих людей, а не мою нежить, так сами им об этом и скажите. Ну а я соберу вещички, учеников, да и пойду восвояси. Только вот барон, кровник ваш, так и останется сидеть в крепком месте, пока жареный петух на горе три раза раком не перекрестится.
        Проняло, причем сильно. Скрипя зубами и засунув дурное мнение подальше и поглубже в область казенной части, граф Дорг таки да разрешил атаку нежити. Ну а я посредством нехитрого приема приобрел еще толику уважения со стороны солдат Сендрика. Ведь им не шибко охота помирать в передних рядах при штурме. Граф оказался выставлен полным самодуром, не ценящим собственные ресурсы, что, надо сказать, не шибко далеко от истины. Мотивы подобного поведения - дело десятое. Я-то их понимал, но вот для простых воинов это было все же слишком запутанно.
        Сендрик с Миреем ушли, ну а молчавшая до этого баньши задала вопрос:
        - Безымянный, а почему ты так остро отреагировал на отказ графа передать для ритуала разбойников, захваченных нами? Как я смогла заметить, большого влияния на энергетические линии замена людей животными не оказала. Да и скелеты мрака, получившиеся из них, стали небольшим, но плюсом в нашу армию.
        - При использовании людей энергии потребовалось бы потратить намного меньше, - наставительно произнес я. - Пусть у меня и довольно высокая способность пользоваться резервами, но ничего бесконечного не существует. К тому же истощение от чрезмерной перекачки энергии через собственный организм тоже не стоит сбрасывать со счетов. Да, ты права, что в этом случае было не столь принципиально, чью жизнь приносить в жертву, но подобное бывает не всегда. Есть ритуалы, где обязательно требуется разумный индивидуум. Только тогда достигается требуемый результат.
        - Другие ритуалы…
        - А если бы понадобился именно тот, другой? - ответил я встречным вопросом. - Сейчас же я получил подтверждение, что граф начинает собственные игры, да и в дальнейшем способен вставлять палки в колеса. Согласись, это ценная информация.
        - Наемники… - вставила свое веское слово вампиресса. - Городской бой тем и хорош, что под его прикрытием можно творить что угодно. Пусть Кайл выстроит план боя так, чтобы подвести их под заранее сформированные заклятья. Лишите графа Дорга той опоры, опираясь на которую он начал вести себя подозрительно.
        - Так и сделаем. А сейчас пора приступать.
        Штурм начался. Первыми в атаку пошли пешие умертвия, вооруженные тяжелыми топорами и секирами. Авангард меньше чем за минуту домчался до оборонительных сооружений перед крепостной стеной и принялся их курочить: вырубать заостренные колья, бросая в ров и засыпая сверху землею. Ошалевшие от подобной прыти и наглости защитники пришли в себя не сразу. Умертвиям удалось расчистить неплохой участок, прежде чем в них полетели стрелы, болты, метательные копья и даже камни. Вот только далеко не все снаряды могли нанести урон - нежить сама по себе довольно юркая, если не брать медлительных зомбаков низкого уровня, а тут еще и само оружие… Здесь, в этой крепости, далеко не у всех было оружие серебряное или хотя бы посеребренное. Ну а попасть в голову, причем с должной силой, удавалось далеко не всегда.
        Вот оно, отсутствие навыков в борьбе с нежитью! Им мы и пользовались на всю катушку, разыгрывая такие карты, как малоуязвимость к обычному оружию и повышенные боевые качества.
        А теперь сносим ворота. Разработанная и опробованная комбинация чар сработала и сейчас. Опираясь на Клару и Сильвию, я смог окончательно продавить и так ослабленные амулеты… Красиво полетели! Это я про ворота, снесенные с петель и
«выстрелившие» внутрь крепости скопищем деревянных и стальных обломков.
        - Таранный удар!
        Услышавший это Кайл стронул с места рыцарей смерти, которые должны были смести остающихся перед воротами защитников и открыть путь в город обычным живым солдатам.
        Чуть подождать, чтобы потом не выкуривать защитников из нор и щелей. Пусть выстроятся плотным строем в надежде остановить штурмующих. Я видел и чувствовал их удивление, длившееся до того момента, пока они не рассмотрели несущихся на них своих недавних товарищей. Я самодовольно ухмыльнулся в предвкушении зрелища конной атаки. Рыцари смерти с разгону проскочили ворота, не обращая внимания на немногие оставшиеся клочья дерева, пробили выстроенный заслон и принялись топтать и разрубать длинными мечами людей. Сопротивление им мало кто оказывал, стараясь скрыться подальше от острых копыт и шипов дуршилов, что составляли конкуренцию клинкам рыцарей.
        - Пора пускать пехоту, командир, - четко, по-военному доложил Кайл. - Подавайте сигнал графу.
        Немного отвлекшись в своих мыслях от сражения, я пропустил тот момент, когда бой у ворот разбился на множество коротких стычек. Запуская рыцарей в крепость, нельзя было не учесть тот факт, что в паутине улочек им будет тесно. Поэтому и требовалось развить успех другим типом войск, а именно легкой пехотой при поддержке стрелков и по возможности магов.
        Именно поэтому конница уже сделала свое дело. Использовать ее дальше - нарываться на серьезные потери. Кстати, защитники уже сумели это взять на вооружение и изрубить на кусочки десяток-другой рыцарей, заловив их среди узких улочек, куда те, не получив четкого приказа, сунулись по своей природе нежити, вечно тянущейся к крови и смерти. Как только последний мертвый рыцарь заторопился к воротам, я повернулся к графу, который вот уже с полминуты нетерпеливо перетаптывался поблизости:
        - Все, граф, теперь ваша очередь пришла.
        Тот довольно кивнул и махнул рукою своему отряду, посылая в атаку. Шли они довольно спокойно, так что у меня закралась мысль, что солдаты обкурены, настолько флегматичными они казались. Хотя, с другой стороны, чего им опасаться и куда спешить? Оборона нарушена, противник частично разбит и полностью дезориентирован. Отряды моих метателей копий и их собственные арбалетчики методично достреливают тех защитников, кто еще остался на стенах и пытается огрызаться…
        - Кайл, Сильвия, Клара, - обратился я к троице тех, с кем уже многое было пройдено, к кому доверие было абсолютным. - Теперь вперед. Наемники уже в крепости, ищут барона. Вот на этом они попадутся.
        - Хотят окончательно привязать графа?
        - Именно так, Кайл. Другого выхода у них нет, я и так получил слишком большой авторитет среди солдат графства Дорг. Ауру барона помните?
        - Не перепутаем, - отозвалась Клара, самая в этом деле опытная. - А наемников я могу на себя взять, вам только магов добить придется. Моя новая форма дает новые способности, наряду с недостатками.
        На том и порешили. Резкий бросок вперед, под прикрытием полога, отвлекающего внимание простых людей, - и вот мы уже внутри крепости. Уличные бои, шум и крики, кажущийся хаос, на самом деле являющийся планомерным захватом секторов. Защитники шаг за шагом выдавливались из секторов, примыкающих к стенам, в область центра, при этом число их неуклонно сокращалось. Где-то там был и граф, но наверняка не среди первых штурмующих.
        Схватки в крепости шли повсеместно, вот и нам пришлось угомонить с десяток противников, что выскочили неожиданно из переулка. Все они были покрыты кровью и носили следы ударов на доспехах. Судя по качеству оружия и брони, это были не простые солдаты, а как минимум ветераны из числа дорогих наемников. Погибли они быстро, просто окутавшись зеленоватым туманом и через две секунды повалившись на землю. Простейшее заклинание, но ослабленные тем самым ритуалом амулеты не смогли даже его ослабить, не говоря уж о рассеянии. Вот оно, отсутствие магической поддержки в битве.
        Указав сопровождающему нас десятку скелетов мрака на эти тела, я приказал нежити взять их с собою. Чувствовал, что может пригодиться ноша для создания ложного следа.
        - Наемники! - прорычал Кайл. - Вот они, «Гнев небес» и остатки «Воинов подземелья», все вместе держаться стараются.
        Было бы удивительно, будь оно иначе. Пусть эти отряды и вызывали серьезные подозрения у части псов войны, но все же оставались профессионалами. Держаться вместе, быть готовыми к отражению удара и не забывать о возможной атаке со всех сторон - вот их отличительные черты.
        Ну да справимся! Первым делом я активировал «пылевую завесу» - чары, не имеющие прямого отношения к некромантии, а значит, и не способные вызвать такого уж сильного подозрения у наемников. Пусть хоть на несколько секунд посчитают, что их мог атаковать кто-то другой, например доселе не показывавшийся маг из числа защитников крепости.
        Зачем пыль? Да чтобы большинство наемников лишились возможности видеть что-то вокруг. Ну а маги… по ним и был нанесен основной удар, всеми доступными мне и Сильвии силами. Требовалось раздавить сразу, без возможных вариантов. Выстрелы из перчатки свалили одного, чары из вампирской магии крови практически вогнали в землю другого. Ну а на оставшихся рухнула «могильная плита» - «веселые» чары. Это когда прах и тлен поднимаются в воздух, создавая незаметное невесомое такое облако, ну а потом неожиданно затвердевают и рушатся вниз, работая ничуть не хуже гидравлического пресса, впечатывая мишени в грунт или камень, продавливая большинство из доступных стихийникам защитных барьеров.
        И крик баньши… Сначала резкий, через секунду он уже перешел в тоскливый плач, ушел почти в неслышимый диапазон. Только вот наемники его слышали. Слышали эту печальную и завораживающую песню, предвещающую неминуемую, неотвратимую смерть. Тоска, печаль, истечение жизни, подступающая смерть, небытие… Клара сработала безукоризненно, с каждым разом все более виртуозно играя своими жутковатыми способностями.
        Точку поставили скелеты мрака, просто вырезавшие тех, кто еще не до конца скопытился после песни-плача баньши. М-да уж, печальное в какой-то степени зрелище - вырезанные под покровом пылевой завесы наемники, которые должны были стать в руках Сендрика чем-то небезынтересным.
        - Допросить надо! - вскинулась было Сильвия. - Они же могут знать суть, особенно маги…
        - Да нет тут никакой сути, - ухмыльнулся я. - Интрига проста и незатейлива. Проблемное, точнее могущее стать таковым, графство, вот туда и направили отряд наемников, относительно близких к жречеству, дабы на всякий случай иметь рычаги влияния на обе стороны конфликта. Это не инициатива короля Талимии или его советников, тут только интриги служек Камирта. И идет все через Мирея, чтоб ему пусто было! Взять бы, да фигура пока неприкасаемая, отношения с графом все паршивее и паршивее становятся. Впрочем, хватит бесплодными теориями заниматься, у нас тут дела важные.
        - Тела, которые нежить с собой тащила? - высказал догадку Кайл. - Хотите представить, что была атака с использованием магии. А эти тела - охрана сумевшего скрыться мага?
        - Оно самое, другого варианта с мало-мальски сносной убедительностью все равно нет и не предвидится. Так что за дело!
        Глава 20

        Когда мы замели следы и присоединились к отряду графа Дорга, все уже было закончено. Почти все. Большая часть защитников скрылась, была рассеяна или попросту уничтожена, но центр города-крепости все еще находился под контролем барона Гардара. Вот оно, здание, чем-то схожее с обителью самого Сендрика: укрепленное, способное само по себе выдержать небольшой штурм, последняя линия обороны. И его нам предстояло взять. Что ж, дело нехитрое, справимся.
        Завидев меня с соратниками и потихоньку стягивающуюся сюда нежить, граф Дорг направился к нам в сопровождении телохранителей и Мирея, в последнее время всегда маячившего рядом. В его ауре клубились оттенки радости, злости и жажды убийства, что я вполне понимал - его противник оказался почти в его руках, осталось преодолеть последний барьер. По виду подошедшего Сендрика можно было судить, что от схватки он не бегал. Панцирь и наручи носили следы ударов и были густо забрызганы кровью. Впрочем, ран не просматривалось, о чем я уже начинал потихоньку сожалеть. Свернул бы себе шею, так многие проблемы отпали бы сами собой.
        - Барон со всеми слугами и родней там! - внезапно севшим от волнения голосом каркнул Сендрик. - Осталось взять этот дом - и все, он попадет ко мне в руки!
        - Родня барона? - переспросил я, начиная понимать, отчего тот так рвался сюда. - Но отчего он не оставил их в том же Шосце или ином крупном городе?
        - Рассчитывал на свою победу, но никак не на то, что будет убегать, как побитая собака! Но теперь никто не уйдет. А… куда делись мои наемники?
        Хороший вопрос, ответ на который у меня имеется, но озвучивать его нет ни малейшего желания. Так что, граф, придется вам получить порцию откровенной брехни, чуточку перемешанной с правдой.
        - Пали смертью храбрых, - развел я руками. - Следовательно, прийти они сюда никак не смогут, разве что при моем некромантском участии в их посмертной судьбе.
        - Откуда вы знаете, что отряд наемников погиб? - с подозрением уставился на меня Сендрик.
        - Обижаете, граф. Я же некромант и все смерти в ближайших окрестностях чувствую. Если говорю, что воины погибли, то это так и есть на самом деле. - Указав рукою то место крепости, где мною были вырезаны крайне подозрительные, каким-то боком связанные со служителями Камирта наемники, я продолжил: - Там они и погибли. Хорошие были воины, жаль, что не смогли выжить. Увы, атака сильного мага, неизвестно как тут оказавшегося, не оставила им шансов. Но теперь его нет, он явно не захотел рисковать собой и просто исчез, так что больше мы о нем услышать не должны. Полагаю, что мое приближение его обеспокоило и заставило прекратить свои выходки.
        Сендрик надулся, словно мышь на крупу, но возразить ему было нечего. Наемников уже не было, а портить отношения со мной, да еще и в их отсутствие, он явно уже не мог себе позволить. Он отошел к своим младшим командирам и стал обсуждать дальнейшие действия. Планы были разные, но изысканностью точно не отличавшиеся. Что-то вроде вышибания ворот тараном и дальнейшего вырезания всего живого, что только окажется в доме.
        - Как же все это обыденно, - криво усмехнулся Кайл, потихоньку осваивающийся со своим амплуа войскового командира. - Даже я, недоучка в магических искусствах, понимаю, что штурм без использования магии становится анахронизмом.
        - Ты понимаешь, а остальные до сих пор противятся неизбежному, - ввернула свое мнение вампиресса. - Магия вечна, как сам наш мир, а эти твердолобые до сих пор пытаются представить дело так, что это лишь дополнение, вспомогательная сила. И на тронах чаще всего сидят те аристократы, у кого в жилах нет крови, окрашенной магическим даром. Почему так, командир?
        - Маг на троне, красавица, это прежде всего большая и острая заноза в седалищах жрецов. Он не зависит от них во многих вопросах. Советую и тебе, и остальным запомнить одно: факт, что большинство тех, кого вы называете богами, - всего лишь поднявшиеся до невероятных вершин разумные существа, только и всего. И почти все они не любят, когда появляется кто-то, в перспективе способный потеснить их. Но… К делу, а то наши союзники договорятся до какой-нибудь явной дури и положат при штурме добрую часть войск.
        Приблизившись к Сендрику, Мирею и остальным, не знакомым мне, я еще с минутку послушал какие-то заумные детали штурма, загрустил и окончательно уверился в правоте своего решения.
        - Хватит обсуждать, граф, от этого ваша месть не осуществится. Ни к чему изобретать катапульту, если все давно уже известно. Вы же знаете основы магической поддержки при штурме укреплений. Внутри нет магов, только ослабленные ритуалом амулеты. Это, граф, ваша месть, я прав?
        - Да! - рыкнул мой собеседник. - Барон мой, я лично хочу убить его!
        - Тогда количество нежити будет сведено к минимуму во избежание недоразумений. Итак, я выношу ворота, после чего мы все прорываемся внутрь, ну а далее обычная и планомерная очистка территории.
        Мне показалось, что мои слова явно командного тона неприятно царапнули слух Сендрика. По крайней мере, его аура характерно изменилась. Вот только говорить человек ничего не стал, решив не тратить время или не терять лицо перед своими подчиненными, - ведь все равно я поступлю по-своему, что было понятно любому из присутствующих.
        Начали. Кайл оставался снаружи контролировать нежить, патрулирующую крепость и ее окрестности, ну а я с девушками должен был идти вместе с графом. Мало ли что придет ему в голову, так что приходилось быть рядом.
        Ставший уже привычным таранный удар магией, выламывающий к демонской матери ворота. Путь свободен, и вот солдаты графа Дорга, не нарушая боевого построения, врываются внутрь.
        - Быстрее, - прохрипел я, ощущая, что сейчас защитники стягивают к воротам всех, кто мог оказать сопротивление. - Клара, следи за графом, а то он совсем рехнется от избытка эмоций.
        Я принимать участие в бою не стал - не моя месть, как ни крути. Зато Сендрик принял в бою самое непосредственное участие, бросаясь в самое пекло, совсем не заботясь о безопасности. Пару раз я видел, как телохранители из последних сил отражали атаки защитников барона, стремившихся уничтожить графа.
        А вот граф сцепился с их предводителем - здоровым детиной в богато украшенных латах. Неужто сам барон? А ведь все может быть, все реально. Только довести схватку до конца не получилось - защитников и так было слишком мало, ну а поединки один на один в такой каше сроду не приветствовались. Так и вышло… Противник графа получил хороший удар булавой по шлему от одного из латников, после чего рухнул наземь и больше уже в битве участия не принимал.
        Злобно-радостный рев Сендрика долетел и до нас, сейчас, по сути, сторонних наблюдателей.
        - Радуется, - хмыкнула баньши. - Злобы в нем много, как и мстительности, а вот его разумность, как я вижу, сокращается день ото дня.
        - Не выдержал испытания властью и кровью, подруга. Я в этом с самого начала не очень сомневалась. А уж не ставить ни во что нашего командира, особенно после того, как ему, Сендрику, помогли и выжить, и выстоять в заранее проигрышной войне, - не просто хамство, а обычная глупость. Властители же права на скудоумие не имеют, рано или поздно теряя все, что у них имеется.
        - Ты права, Сильвия. Но смотри, все уже закончилось. Немногие оставшиеся отступают во внутренние помещения, разбегаются по углам и подвалам. Все кончено. А граф, я вижу, сюда идет.
        Как подметила Клара, бой и правда был закончен. Того парня в роскошных латах воины графа связали по рукам и ногам, равно как и еще нескольких. Остальных же просто прирезали, как в таких случаях и полагается. В конце концов, возиться с чужими недобитками ни у кого желания нет, тут все было естественно. Ну а мне предстояло вновь общаться с Сендриком, чуму ему в организм!
        - Я его взял! - довольно прокричал граф шагов за пять до меня. - Барон теперь мой пленник.
        - И что вы, граф, с ним собираетесь сделать? - почти без интереса спросил я. - Казните или выкуп потребуете?
        - Выкуп мне не нужен. А вот зарезать на том месте, где его подручные убили моего отца, - хочу.
        - Далеко тащить, - покачал я головой. - Если уж так приспичило прирезать его аккурат на том месте, то это без меня. Я не собираюсь пока появляться в Шосце, есть на то определенные причины. А желаете превратить смерть кровника в символ, так повесьте барона на башне своего замка, в которой раньше жил ваш отец. Это будет ему намного приятнее, если его душа наблюдает за сыном.
        - Хм, - стянув шлем, граф задумчиво коснулся латной перчаткой лба, - можно и так сделать. Это выглядит хорошей заменой казни на разбойничьем кладбище. Так и сделаю.
        - Вот и договорились. А сейчас рекомендовал бы вам забрать трофеи, развязав язык кому-то из баронской челяди, после чего собираться и уходить отсюда на полной скорости. Задерживаться свыше нескольких часов не считаю разумным. Слухи разносятся быстро, а разбираться с королевскими войсками у меня сейчас нет желания.
        - Соберу трофеи, похороню убитых, - задумчиво принялся перечислять свои действия граф. - Раненых надо поскорее отправить в замок, а то многие плохи. Еще и с пленными мороки много…
        - Так вы, граф, кроме барона еще кого-то захватили? - немного удивился я. - И кого же?
        - Только двоих всего, да и те мелкие дворянчики, - поморщился Сендрик. - Есть у меня еще одно дело, тут ваша помощь, мастер, мне не нужна.
        Голос графа перешел в очень неприятную, насторожившую меня тональность. Подобные интонации я слышал не так часто, но они всегда заставляли меня морщиться от отвращения. Что так? Да просто всегда предшествовали какой-то откровенной мерзости. Именно поэтому я не мог не выяснить причину:
        - Меня здесь касается все, граф Дорг. Будьте любезны.
        - Это не ваше дело!
        - Позвольте мне решать, что для меня важно, а что не очень, - мой голос стал напоминать по холодности кусок льда, да еще и чуток магического давления пришлось добавить. - Вы же не хотите меня разозлить, не так ли?
        - Хотите знать? Ну так получайте… - гадливо ощерился Сендрик. - Я, граф Сендрик Дорг, клялся в том, что род моего врага будет уничтожен и памяти о нем не останется. Клялся всеми богами и именем моего отца! Как вам моя клятва, а? Если мне не изменяет память, то большая часть родичей барона Гардара здесь, в этом доме. Я найду их и убью на глазах барона, а потом его, но в поединке!
        Лица вампирессы и баньши перекосились от отвращения при виде такого… зрелища. Вот уж действительно, даже мы, с человеческим родом с некоторых пор имеющие мало общего, вряд ли додумались бы до такой откровенной низости и мерзости. Убить врага? Не вопрос. Вырезать под корень его союзников, замешанных в каких-либо враждебных кознях, пусть и косвенных? Тоже реально, особенно учитывая некоторые обстоятельства. Но вот убивать совершенно непричастных, вся вина которых лишь в том, что они родичи виновных…
        Солдаты Сендрика молчали, но и им это явно не пришлось по сердцу. Видно было, что приказы они выполнят, но вместе с тем…
        Сильвия, с ней разговор особый. Если Клара воспринимала ситуацию больше разумом, преисполнившись омерзения просто от понимания низости происходящего, то вампиресса вспомнила детство. Ведь ее тоже, равно как и родных, чуть было не уничтожили. Единственная разница - там была религиозная подоплека, а не кровная месть, доведенная до абсурда. В остальном же все схоже.
        - Граф, вы белены объелись? - вкрадчиво начал я, четко определив для себя все варианты дальнейших действий. - Я убиваю тех, кто способен сопротивляться, но никак не беззащитных.
        - Вот и не вмешивайтесь!
        - Ладно, граф, достал ты меня, поэтому слушай и даже не вздумай перебивать. Ничего у тебя не выйдет относительно замышляемой тобой резни. Есть у тебя барон, твой кровник, вот с ним и развлекайся. Хоть казни, хоть поединки устраивай, хоть на ленты режь - мне все едино. Попробуешь рыпнуться, так я тебе это не советую.
        - Да что ты можешь сделать мне, графу Доргу? - Разошедшийся человек явно потерял всяческое сцепление с реальностью. - Я тебя, некромант…
        Взвыв, граф Дорг повалился на землю, забившись в конвульсиях. Оно и понятно, примененные мной чары были рассчитаны как раз на то, чтобы причинить человеку максимально сильную боль, вместе с тем оставляя того в полном сознании. Телохранители рванулись было вперед, но так и застыли соляными столбами, скованные параличом. Остальные солдаты стояли, не желая вмешиваться: часть просто не хотела оказаться в положении жертв, ну а другая куда больше симпатизировала злобному некроманту, нежели законному повелителю. Что ж, тут я их вполне понимал, больно уж в последнее время он себя паршиво перед вассалами поставил.
        - Что ты меня, Сендрик? Укусишь за ногу или штанину оплюешь? Поверь, это меня не очень пугает, - процедил я, с трудом удерживаясь от пинка извивающемуся на земле мерзавцу. - Знаю, ты сейчас все слышишь и понимаешь. Мало того, искренне рассчитываю, что положение, в котором находишься, чуток прочистит твой разум. Итак… Ты сейчас собираешь трофеи, забираешь пленника и уматываешь отсюда в свой замок. При попытке уничтожить совершенно непричастную родню барона я из тебя и тех, кто посмеет исполнять такой приказ, буду медленно и со вкусом мертвых солдат делать. А процесс, уж поверь специалисту, очень болезненный.
        Нелишним будет напомнить и то, что после этого твое графство мгновенно приберут к рукам те, от кого ты и твой отец пытались его защитить. Сам понимаешь, некому будет держать нити управления феодом. Да если бы и нашелся кто-то из твоих младших вассалов, то отсутствие магической поддержки сделало бы его «сеньором на час», если знакомо тебе такое понятие. Зато теперь я жду твоего ответа.
        - Д-да…
        - Повтори еще разок, да поподробнее, будь так любезен.
        - Я согласен, маг! - взвыл от бессильной злости граф, как только я нейтрализовал заклятье. - Я заберу с собой только барона, трофеи и… тебя.
        - Вот как?!
        - Да, так! Я готов дать тебе еще больше того, что ты потребуешь, для сохранения обороны графства Дорг.
        Неужто здравый смысл возобладал? Верится с трудом, но, судя по всему, так оно и произошло. Кипящий от бессильной злобы, но вынужденный смириться с моими принципами и моим присутствием, граф удалился восвояси за компанию с Миреем, ставшим скорее советником, нежели управляющим, а также с телохранителями. Солдаты тоже разошлись, явно не испытывая особых моральных терзаний по поводу случившегося с графом.
        И что дальше? Похоже, Сендрик сейчас обчистит замок на предмет ценностей и станет собираться обратно, к себе в феод.
        - Спасибо и на том, что разум порой не окончательно терпит поражение, - тихо произнес я вслед графу, когда он удалился на почтительное расстояние.
        - Командир, а почему вы все еще церемонитесь с этим графом? - поинтересовалась Сильвия. - Пару минут назад можно было оторвать ему голову на глазах у всех, а потом малой кровью занять графство Дорг, превратить его в свою большую, самодостаточную базу.
        - Этот вариант от нас никуда не уйдет, - пожал я плечами. Хотел было ограничиться, но посмотрел на лица Клары и появившегося Кайла, после чего понял… Да, придется уточнять, а то сподвижники мои в горестном недоумении находятся. - Обращать внимание на выпады, подобные недавнему, можно, я не спорю. Только и граф пока не успел исчерпать ВСЮ свою полезность. Пусть еще немного покуражится по мелочам. Наверняка он превратит казнь барона Гардара в какое-то совсем уж варварское и кровавое действо. Публике такие, вполне вероятно, нравятся, но вот вояки не в восторге. Я же предпочту, чтобы все воины, а особенно псы войны, преисполнились окончательной и бесповоротной гадливости к этому человеку. И вот тогда он у меня улетит вверх тормашками за пределы своего БЫВШЕГО феода. Есть и еще одно…
        - Прикрытие, - отчеканил Кайр, наш штатный вояка. - Используя графа как ширму, мы можем наращивать численность и качество войска.
        - Да. При взгляде со стороны это видится классическим бунтом сильного провинциального феодала против короля. Дело для Талимии неприятное. Но насквозь привычное. Графство Дорг всегда считалось беспокойным местом, равно как и еще парочка феодов, так что пока на это смотрят почти так же, как на летнюю засуху. Дескать, оно неприятно, но в скором времени тем или иным способом все образуется. Что же до нас, то и здесь грамотная легенда. На помощь себе граф нанимает архимага со свитой из учеников. Да, направленность этого архимага упирается своими корнями аккурат в некромантию, но это не сильный недочет. Пользуясь этим, мы делаем свои дела, практически не привлекая внимания своих врагов. Они же ищут нас совсем в других местах, совершенно бесплодно и утомительно для себя. А теперь подумайте, что было бы, действуй мы без столь надежного прикрытия?
        Соратники у меня умные, им разжевывать ничего не требовалось. Сразу представили себе очередную проблему, целиком состоящую из паладинов, жрецов Камирта, подконтрольных магов, да и королевской гвардии до кучи.
        - Ополчились всей кучей, забыв про любые недоразумения и дрязги, - печально согласилась вампиресса. - С такой силой мы бы могли не справиться. Пришлось бы опять путать следы, отступая.
        - Вот именно. А сейчас закончили политико-просветительскую работу и пошли делами заниматься. Тела, они для нас не просто разлагающаяся плоть и кости, а ценный материал. Начнем чертить ритуальные знаки, пока трофейщики занимаются своим делом. Это позволит нам сэкономить немало времени.
        - А потом?
        - А потом поднимем пополнение и отправимся за графом в его замок, - ответил я.


* * *
        Дорога обратно в крепость Сендрика была бедна на события. Да и возвращались мы отнюдь не с той сумасшедшей скоростью, с которой преследовали убегающего барона. Так что было время и просто отдохнуть, и устроить сеансы связи с интересующими меня абонентами. К счастью, здесь понятие «абонент вне зоны доступа» отсутствовало как класс. Вот оно, преимущество магии во всей красе.
        Волар Седой из Шосца ничем пока не порадовал. Ни он, ни шоор-каан, на которых я возлагал куда большие надежды, пока ничего насчет «храма тайного бога» не узнали. Зато «ночной король» сообщил, что ему при некоторой помощи «культистов» удалось подмять под себя большую часть Шосца. Тому способствовал и факт, что остальные крупные криминальные структуры были обезглавлены, лишились отборных головорезов и в результате впали в полное ничтожество. Иными словами, превратились во множество мелких полуанархических шаек, промышлявших грабежами и прочими совершенно неприкрытыми деяниями, то и дело попадаясь страже и гвардейцам.
        Что ж, пришлось похвалить за усердие и порекомендовать двигаться в том же направлении. Вместе с тем я потребовал от него быть готовым, в случае моего появления, активизировать своих бойцов для поддержки. Ах да, еще была рекомендация набирать исключительно рекрутов с опытом армейской службы или бывших наемников, но тут Волар парировал, что он и сам старался поступать именно так.
        С приподнятым настроением я связался с Тексом и Винтаром, находящимися в крепости графа, и выяснил, что выздоровление Текса идет себе потихоньку. Пусть и не так быстро, как предполагалось. Сказывалось отсутствие квалифицированного мага, каковым Винтар, при всех его прочих достоинствах, не являлся. В остальном же дела в крепости шли своим чередом: ослабленный гарнизон нес усиленную стражу, Винтар то и дело обходил крепостные стены, проверяя возможные прорехи в магической защите, а оставшееся время рылся в архивах. Атак не наличествовало, все вокруг было тихо и гладко.
        Ну и последнее оставалось… Пока трое моих спутников беседовали со своими друзьями-соратниками, я связался с Морором. К нему был куда более серьезный разговор. Перво-наперво поблагодарил за своевременное устранение особо активных жрецов Камирта в графстве, а потом начался более предметный разговор.
        - Повелитель… извини, командир. Оставленные вами в нашем храме головы жреца Камирта Гийома и его помощника Коулгрима, некроманта-ренегата, позволили многого добиться. Некроманты почти полностью покинули не только Шосц, но и прочие города Талимии. Некоторые из них воздвигают оборону вокруг своих стоящих в отдалении башен, другие скрылись в тайных местах до лучших времен, третьи начали стекаться к нам.
        - С трудом верится, что все они сразу признали Сушироса и решили стать его адептами.
        - Твоя ирония понятна, но ситуация для них сложная, - отметил Морор. - Суширос не благоволит некромантии, но и не отрицает ее. Она часть мира, без нее все будет куда хуже, чем с ней. И нет зависимости от того, накапливается некроэнергия в мире или же нет. Камирту и его слугам этого не понять, они слишком ограничили свой кругозор.
        - Ближе к делу…
        - Изволь. Ты верно сказал, что они не воспылали искренней привязанностью и верой в моего бога. Но прийти к нему можно разными путями, в том числе и путем борьбы с общим врагом. Теперь значимая часть некромантов увеличивает силы наших храмов. А вот с другими чародеями все не так гладко. Часть из них слишком тесно связана с паладинами и жрецами, часть не приняла всерьез наши предостережения. Но около трети задумались и постепенно сворачивают все свои дела в городах, удаляются в собственные гильдии. Эта треть точно при начале каких-либо действий не окажет поддержки Камирту и его присным, а то и выступит против.
        Я понимал рассуждения Морора, мало того, был с ними полностью согласен. Некроманты, как стоящие особняком маги, к тому же не пользующиеся ни малейшей симпатией слуг Камирта, просто обязаны были всерьез принять предупреждение. Так оно и вышло. Ну а чародеи иных сфер влияния… Им всего лишь дан тревожный сигнал, Морор посеял в их душах семя неуверенности в дальнейшей судьбе. Остальное же сделают сами наши враги, как только противостояние перейдет в более острую фазу. Вот тогда многие всерьез призадумаются.
        С одним вопросом все было ясно. Но оставались и другие. О них тоже следовало поговорить. Посмотрев на затянутое облаками небо, потом на скачущих рядом рыцарей смерти, я криво усмехнулся и продолжил беседу с верховным жрецом Сушироса:
        - Как идет ликвидация жрецов Камирта и нагнетание паники?
        - Постепенно. Мы пока не рискуем устраивать массовые устранения, поэтому наносим точечные уколы во второстепенных, с их точки зрения, местах. Но волна скоро наберет силу, ведь бесследные исчезновения жрецов и внезапно сгорающие дотла храмы не скроешь, слухи постепенно ползут. Они накладываются на жутковатые россказни о
«короле мертвых», то есть о вас, командир. Вместе с тем поиски паладинов пока не дают результата, они и не думали всерьез искать вас в Талимии, оплоте жречества Камирта.
        - Отлично. Остается продолжать в том же духе и…
        - Прости, что перебиваю, но есть важная новость, - посерьезнел Морор. - Тот «храм тайного бога», который вы ищете, может оказаться совсем близко. Есть слухи, что он или поблизости от графства Дорг, или рядом со столицей Талимии. Нам осталось лишь выяснить, какой из двух путей верен.
        - Это отличные новости, Морор! Постарайся ускорить расследование, хотя я и так понимаю, что делается все возможное. Ну а теперь и я хочу немного тебя порадовать… Вполне вероятно, что графство Дорг скоро станет нашей базой, а значит, вы, жрецы Сушироса, сможете выходить из тени.
        - Смелое заявление, командир, - замялся служитель темного бога. - Но люди… они вряд ли воспримут нас.
        - Появитесь постепенно. Скоро я планирую брать графство под свою руку, подвинув самого графа Дорга. Поддержка солдат у меня есть, благо граф по юности и ослепленности властью проявил себя весьма отвратительно. Сначала появитесь под видом магов, а там и истинное обличье проявите. Шаг за шагом. А потом… войны не избежать, во время битв никакие маски не будут нужны. В том числе и мне самому.
        На сем разговор мы и закончили, напоследок обменявшись несколькими малозначительными фразами. Как бы то ни было, но таймер был запущен. Мало того, я чувствовал, что приближается очередной ключевой момент, во время которого мне понадобится приложить все усилия, чтобы обернуть ситуацию в свою пользу. Впрочем, это мне не впервой, как-нибудь справлюсь.
        Глава 21

        Прибыв в крепость, мы обнаружили ее в полном порядке, ну а у крепостных ворот нас встречали Текс с Винтаром. Было видно, что все идет нормально, ну а рана вампира… зажила, осталось лишь небольшое истощение энергетики, которое уж сумеем выправить с доступными нам возможностями. Все новости наши временно отсутствовавшие соратники уже знали, так что и тут никаких сюрпризов не было. Разве что Винтар с ходу преподнес не самый приятный сюрприз, как только окинул взглядом прибывшее войско:
        - Командир, я не вижу с графом его верного холуя, Мирея. Неужто сдох по дороге?
        - Был жив и здоров, - процедил я. - А вот взял и исчез! Я действительно не вижу этого пройдохи. Неужели решил удрать от общества некромантов, променяв сытую жизнь при графе на неизвестность.
        - Безымянный, он не таков, - отрицательно покачала головой баньши. - Если и исчез, то только по приказу своего хозяина. Я знаю такую породу слуг, они своеобразны, но слишком привязаны к хозяину. Лучше было бы спросить у графа.
        - Не ответит. После всего того, что было, он точно отвертится. Да к тому же, как ни крути, но это его личное дело. У меня нет повода раздувать конфликт.
        - Как знаешь. Но не забывай про этого человека.
        - Да уж постараюсь, - хмыкнул я. - А сейчас двинемся на тренировочную площадку. Наш Сендрик потащил своего пленника именно туда. Поприсутствуем на этом наверняка не самом красивом зрелище.
        А «зрелище» действительно намечалось! Сендрик не желал откладывать свою месть, вследствие чего потащил как пленника, так и большинство своих значимых вассалов на площадь, где то тренировались воины, то проводились небольшие турниры. М-да, не зря же он просил меня передать через Винтара и Текса своим помощникам, чтобы те созвали в крепость всех мало-мальски значимых людей графства благородного происхождения и воинских начальников, чье отсутствие на местах не шибко повредило бы обороне графства.
        Вот и собрались, рассевшись на заранее установленных под навесами скамьях, ожидая момента, когда появится граф вместе со своим пленником. Всем было очевидно, что барон Гардар не жилец, вопрос был лишь в форме казни: поединок, казнь простая или с особо жестокими затеями. Лично я бы не рискнул прогнозировать, граф Сендрик в последнее время был практически непредсказуем, а психика у него окончательно пошла вразнос.
        Так, вот и последние действующие лица, то есть собственно граф со своими телохранителями, последнее время всегда находящимися рядом с ним, а также скованный цепями барон. Дернуться под весом оков он был не в состоянии, так что молча прошествовал в центр площади, сопровождаемый тягостным молчанием. Ну и Сендрик, сияющий от радости и одновременно кривящийся от сжигающей изнутри ненависти.
        Пустые слова, которые выкрикивал местный глашатай, пролетели мимо моих ушей. Пустяки, чушь, пригодная разве что для любителей местного фольклора. Да и титулы графа Дорга и барона Гардара мне глубоко безразличны. Оживился я, лишь когда барон в первый раз открыл рот после того, как были оглашены пункты, по которым Сендрик намеревался предать его казни.
        - Я благородный человек, - начал барон, но поперхнулся от удара в грудь, полученного от телохранителя Сендрика, и закашлялся, - кх-хрк… требую положенного уважения ко мне.
        - Ты дерьмо, - ответил Сендрик. - Когда твои подельники убивали моего отца, то его благородство для них было пустым звуком. Настолько же пустым, как и твое сейчас. Поэтому и будешь висеть на крепостной стене, как последний вор и мародер.
        - Я казнил бунтовщика, как приказал мне король! Весь ваш род всегда служил источником раздоров в королевстве, - барон оказался стойким малым и молчать не собирался. - За все ваши гнусные деяния и прикончили старого графа на заброшенном кладбище. Именно из-за своих поступков, из-за попытки выйти из-под скипетра короля он не упокоился в родовом склепе. А нам были пожалованы все земли графства, о том есть именной указ его величества…
        Что барон хотел этим сказать? В графстве Дорг испокон веков наплевательски относились ко всем королям, считая свой феод хотя и частью королевства, но крайне независимой, лишь иногда признающей власть короны. Так было всегда, а периодические смены сеньоров ничего не давали. Вот и барон Гардар, улыбнись ему удача, через десяток или пару десятков лет тоже склонился бы к сепаратистским настроениям. Иначе местная знать его бы не поддержала. Не дала бы как следует укорениться.
        Так что слова были хоть и смелые, но пустые. Впрочем, он и сам должен был все понимать, просто молчать не хотел. К тому же графа ему зацепить все же удалось.
        - Мой род древнее твоего, - зашипел Сендрик. - Только из-за этого короли Талимии и пытаются травить нас, опасаясь, как бы мы сами не предъявили права на трон! А все твои родственники - потомки простых наемников, которые сумели купить себе титул. А раз так, то лежать им в про?клятой земле за убийство моего отца. Я бы с большой радостью отправился туда и прикончил тебя на той могиле, где погиб отец, но на это нет времени.
        - Мой род многочисленнее твоего и продолжит жить, - усмехнулся разбитыми губами Гардар. - А вот твой очень скоро прервется, ведь ты один остался. Как тебе это, а? Король пошлет сюда войско, которое ты со своими слугами и наймитами уже не сможешь разбить.
        - Род? Твой род? - заорал Сендрик, у которого вновь сорвало башню. - Твои родичи валялись бы в пыли с содранной кожей и выколотыми глазами, если бы не один странный некромант, которому не понравилась моя замечательная идея… Так что ОНИ живы, но на тебе я отыграюсь!
        - Я вызываю тебя, - четко проговорил барон. - Слышишь меня, сын борова и грязной нищенки, ничтожество в золотом шитье? Я вызываю тебя на поединок, и этому все свидетели. Ты не можешь отказаться, так как при свидетелях оскорбил мою родню. Ты мог убить, но не порочить их имена. Кто засвидетельствует это, у кого есть смелость дать ход поединку?
        Молчание повисло над площадью. Тихое такое, нехорошее, отдающее робостью и трусостью. Глядя на окончательно теряющего человеческое обличье графа, никто из его вассалов не рисковал выступить пусть не в защиту барона, всего лишь за его право, подтвержденное всеми законами этого мира.
        - Ему нужны как минимум двое свидетелей поединка, - прошептала Сильвия. - А эти, что просиживают зады на скамьях, не рискнут вмешиваться. Но можете вмешаться вы и Клара. Текс и Кайл с Винтаром всего лишь воины - бывшие наемники и ученики мага, не достигшие высокой ступени, дающей титул. Я - не могу. Мой род официально пресекся, его вырезали, а представляться чужим именем не хочу, это было бы некрасиво по отношению к предкам.
        - Сделаем. Клара, сразу после меня.
        Тем временем в глазах пленника появилось глухое отчаяние. Он понял, что тут никто не осмелится идти против воли сюзерена, тем более такого бешеного, одержимого жаждой крови. Что ж, пришло время удивить тут всех.
        - Я, архимаг Безымянный, свидетельствую твои слова, - ухмыльнулся я. - Желаю тебе сдохнуть на поединке, барон, уж больно неплохо твоя тушка будет смотреться висящей на крепостной стене.
        - Я, Клара из рода маркиза Лейдер, ученица архимага Безымянного и мастер некромантии, свидетельствую твои слова.
        Взбесившийся граф, рыча что-то бранное и в адрес барона, да и в мою сторону, набросился на барона и принялся его щедро обрабатывать ногами и кулаками, вымещая злость. Останься Сендрик в своих доспехах, то удары окованных железом сапог и латных перчаток выбили бы дух из пленного на первой минуте. Но мягкие сапоги с кожаной подошвой и голые кулаки графа сохранили барону жизнь. Минут через пять, устав и вытирая разбитые костяшки пальцев платком, граф отошел от Гардара. С виду тот походил на забитую и освежеванную тушу зверя, но в ауре мелькали яркие блестки, показывая, что человек еще жив и вполне здоров, только без сознания.
        - Ты вечно создаешь мне проблемы, архимаг!
        - Хочешь убить - убей. Но не позорь врага, это не красит никого, а аристократа особенно, - пожал я плечами. - Вызов на поединок принят?
        - Да, будь ты проклят, я принимаю вызов этого ублюдка!
        Недоволен граф… А нечего было куражиться, проявляя мелочное и гадостное нутро. Цени врагов своих, уничтожай их напоказ, но не позорь. Ведь по врагу судят и другого, противостоявшего ему. Не знаю, ведома ли эта жизненная мудрость Сендрику или отец так и не смог вбить ее в голову сына. Если и вбил, то надолго она там явно не задержалась.
        Куда интереснее были лица вассалов графа. Теперь все шло по законам, принятым в их среде. Если есть оскорбление, то следует поединок, все по правилам. А на меня они порой посматривали… с легкой долей вины, в аурах читалось облегчение, что чужими руками удалось предотвратить очень неприятную для дворянской чести вещь. Как ни крути. А мне снова удалось выиграть пару очков в затянувшейся партии, я постепенно становился для местных если и не своим, то уж точно тем, кто имеет солидный вес при сложных, неоднозначных ситуациях.
        Подготовка к поединку началась. Перво-наперво слуги притащили пару ведер колодезной ледяной воды и вылили их на барона. Тот зашевелился, закашлялся, приходя в себя, и сделал попытку подняться. Вот только этого ему не позволил граф, толкнув ногою и придавив ею грудь пленника.
        - Не так быстро, Гардар! Уважаемый мастер со своей ученицей согласился засвидетельствовать твой вызов, это так. Кстати, он же участвовал во всех боях с тобою…
        - И в самом первом? - сплюнув сгусток крови, оскалился разбитыми губами барон. - Что-то не похоже.
        - Это неважно. Он помог мне разбить тебя, поможет и с теми, кого пришлет король тебе на замену. Не думаю, что другим повезет больше.
        Сендрик повернулся в мою сторону и изобразил подобие поклона. Скорее всего, это он сделал только ради того, чтобы за каким-то демоном привлечь внимание барона к моей персоне. Пришлось кивнуть Сендрику, отвечая на его обращение.
        Только сейчас пленный не просто увидел меня, но еще и как следует рассмотрел, тем более что Сендрик все же убрал ногу с его груди. Его глаза из-под набрякших век - как только он еще может нормально видеть! - посмотрели на меня, метнулись в сторону моих соратников, потом обозрели десяток скелетов мрака, сопровождающих нас всегда и везде. Только после этого барон снова перевел взгляд на графа Дорга.
        - Да, он мог победить меня, сможет и других. Но не всех… Не думал, что буду благодарен некромантскому отродью за жизнь родичей и возможность умереть с честью, но все в воле Камирта. Мой род в долгу у тебя, некромант.
        - Я услышал, но вряд ли мне понадобится вспомнить об этом, - небрежно отмахнулся я. - Поединок ждет, барон Гардар, не стоит заставлять ждать почтенных гостей.
        - Я могу дать барону и передышку, - неожиданно для меня заявил Сендрик. - Скажем, до завтра…
        - Биться будем через час, не позже!
        Подобное рвение Гардара меня несколько удивило, но Текс мгновенно объяснил то, что я и сам должен был учесть. Ведь нанесенные барону побои были хоть и не опасны, но без надлежащей медицинской помощи к завтрашнему дню существенно снизили бы его боеспособность. Так что Гардар был абсолютно прав, не желая откладывать поединок.
        - Барон, - подчеркнуто уважительно обратился Сендрик к своему противнику, когда спустя полчаса все нужное для поединка было организовано. - Я могу предложить вам взять доспехи. Пусть это несколько уравняет наши шансы.
        Оба бойца стояли напротив друг друга в простых кожаных жилетах, без намека на защитную экипировку. Даже перчатки были самые простые, из тонкой кожи.
        - Не стоит, - покачал тот головою, отказываясь от предложения графа. - Если богам будет угодно, то победа будет моей и без панциря.
        - Начинаем, - холодно произнес граф и дал знак своим подручным. Те немедленно подскочили и выдали бойцам по длинному мечу, которым можно было работать как обычно, так и двуручным хватом, и по кинжалу.
        - А граф хитер, - тихо произнесла Сильвия.
        - Ты о чем? - непонимающе посмотрел я сперва на противников, а потом на вампирессу.
        - Я о предложении насчет доспехов, - отозвалась девушка. - Барон и так ослаблен, а тяжелая броня и вовсе снизила бы его маневренность и исключила бы возможность победы.
        - А-а, теперь понял. Впрочем, от Сендрика иного ожидать и не приходилось.
        - Я узнала у нескольких местных солдат, - продолжила Сильвия, дождавшись моего молчания, - что барон намного сильнее в бое на мечах, чем граф. Именно поэтому Сендрик и желает свести к минимуму опасность своего ранения или гибели, а иного оружия на таких поединках использовать не дозволено.
        Последние слова вампирессы были заглушены коротким металлическим стуком. Никакого звона, как это показывалось в фильмах из моей прошлой жизни, слышно не было. Просто стук металла о металл, словно два строительных лома соприкоснулись между собою. Ранее я этого не замечал, в прежних схватках шум криков ярости, боли, шагов заглушал подобные удары.
        В атаку пошел - как это ни казалось удивительным - барон, решивший не тянуть время. Его выпад был направлен в грудь графу и почти достиг цели. Не ожидавший такой прыти, оттого и замешкавшийся Сендрик с трудом отбил кинжалом клинок противника. Точнее, даже не отбил, а отвел его в сторону, заставив барона провалиться вперед.
        Потерявший равновесие Гардар качнулся и едва не упал на графа, приблизившись вплотную. Как потом оказалось, все это было одним хитрым маневром. Оказавшись в опасной близости от графа, которому было сложно воспользоваться мечом из-за его длины, а кинжал был занят защитой, барон ударил противника кинжалом, целя в правый бок. Как Сендрик сумел увернуться - ума не приложу. Вот только попытка его противника не увенчалась успехом, а граф еще и наградил того ударом рукояти меча в голову.
        Барон пошатнулся, но сумел поднять оба клинка и скрестить их перед собою, отражая атаку отскочившего и вновь набросившегося на него графа. В клинки немедленно ударил меч Сендрика, взятый в обе руки, поскольку кинжал был уже заткнут за пояс. Однако меч графа застрял, удерживаемый тисками двух полос стали.
        Вот только что-либо сделать дальше барон не успел - граф со всей силы пнул ему в колено и полоснул вновь выхваченным из-за пояса кинжалом по лицу. Пары сантиметров не хватило, чтобы барону стать слепцом. Глубокая резаная рана протянулась по правой щеке, по лицу раненого щедро заструилась кровь, скатываясь по шее и пятная жилет с поддетой под него белой рубахой.
        - Ты сдохнешь, ублюдок, - донесся до меня шипящий голос графа. - Потом сдохнут твои сынки, чтобы не портить воздух королевства своим существованием. Пусть только дорастут до возраста, когда будут в руках меч держать, раз уж некромант такой заботливый.
        Барон отвечать не стал, экономя силы. А может, просто и не мог из-за ранения. После слов графа он предпринял очередную атаку, нанося резкие рубящие и колющие удары по противнику мечом и кинжалом. Этот порыв заставил графа уйти в оборону, но долго продержаться в таком темпе барон не смог. При очередном замахе он открылся больше необходимого и немедленно поплатился за это. Меч графа скользнул в брешь и глубоко погрузился в правый бок. Из раны потекла темная, почти черная кровь.
        - Печень пробил, - деловито откомментировал случившееся Кайл. - Проиграл барон, а смотрелся отлично в начале боя. Не будь он так измотан и избит, графу Доргу могло быть плохо. Совсем плохо.
        Смертельно раненный барон выронил ставший неимоверно тяжелым меч и зажал рану правой ладонью. Кинжал он выставил впереди себя, постаравшись защититься этим оружием. Вот только через секунду его клинок отлетел в сторону, а сам он повалился на землю после сильного удара в грудь навершием меча. Схватка была проиграна, и я ждал только того момента, когда граф прикончит противника. Вот только с этим он не спешил.
        - В петлю его, - прохрипел Сендрик. - Пусть побрыкается, пока не сдохнет окончательно. И влейте эликсира в пасть - не хочу, чтобы развлечение быстро закончилось.
        Солдаты графа замешкались, им явно не хотелось подвергать позорной казни умирающего поединщика, проявившего себя даже в практически безнадежной ситуации. Но тут, уловив заминку, выполнять распоряжение бросились двое из числа личных охранников Сендрика. А там и холуи из слуг подоспели. Эти халдеи, робкие в другое время, сейчас вовсю старались, попутно демонстрируя глумливые хари. Ну как же иначе! Они всегда боялись воинов, а тут такая роскошная возможность представилась…
        Недовольное ворчание, потихоньку набиравшее силу, было графом тупо проигнорировано, он словно отгородился от внешнего мира, с наслаждением наблюдая за выполнением своих приказов.
        - Идиот! - резюмировала баньши. - Если уж его вассалы начинают роптать после побед, то достаточно подтолкнуть, и вся его власть осыплется, словно песчаные замки.
        - Он сам вырыл себе могилу, теперь падение - лишь вопрос времени. Пойдем отсюда, наблюдать за мучениями этого человека я не собираюсь. Недостойно это.
        Наш демонстративный уход - Кайл так и вовсе не удержался от демонстративного плевка и растирания его ногой - остался незамеченным самим графом, но привлек внимание остальных. По сути, это был не просто жест, а самый настоящий демарш, ведь по всем законам наемники исполняли все приказы нанимателя, не касающиеся их личной жизни. Здесь же… я открыто продемонстрировал, что приказы графа для меня пустое место, если они идут вразрез с собственными понятиями. Это видели, это запомнили, к этому отнеслись весьма воодушевленно. Судьба графства повисла на тонкой нити.
        Как я узнал чуть позже, по приказу графа его раненого противника и двух других пленников более низкого ранга вздернули на башне особняка, в которой сейчас проживал сам Сендрик, а раньше ее занимал его отец. Накачанные магическим эликсиром, который ускорял все регенерационные процессы и повышал жизненные силы, казнимые еще долго дергались в петле. Думается мне, что и веревка была затянута таким образом, чтобы не привести к немедленной и быстрой смерти. Жуткая смерть, если посмотреть со стороны. Еще при жизни в своем родном мире читал, что гибель от удушья считается одной из самых мучительных.
        А вассалы все больше роптали. За прошедшие с момента казни несколько дней покатились слухи, что новый граф окончательно обезумел и уже не слушает советов даже тех, кто помог ему выиграть все значимые сражения. Я мог только довольно потирать руки и ждать какого-нибудь последнего пустяка, чтобы покончить с этим полусумасшедшим, но тут вмешалось новое, неожиданное стечение обстоятельств.
        Для начала одним пасмурным утром я был «обрадован» возвращением Мирея, чтоб ему пусто было. Появился и вновь стал изображать из себя эдакого приближенного к хозяину холуя, что в принципе соответствовало истине. Мало того, напыщенно доложил, что отлучался по важным делам найма дополнительных солдат, равно как и нескольких магов.
        Но это так, незначительный штрих к портрету. Главное событие случилось чуточку позже, через пару часиков. Именно тогда граф Дорг неведомо с какого перепугу изволил пригласить меня в свои покои. Что ж, мы со всем нашим любопытством! Прихватив с собой Сильвию и наказав остальным быть готовыми к любым неожиданностям, я отправился в указанное место. Честно говоря, меня малость тревожили странные возмущения в ауре графа. Дело было не в том, что он явно стремился избавиться от моего присутствия, а в том, КАК он собирался это сделать. Ведь мне надо было обратить эту попытку себе на пользу, а не просто уничтожить очередное препятствие на пути.
        Постучавшись и получив разрешение войти, я застал графа в полном одиночестве стоящим у окна и смотрящим на кипящую под окнами жизнь. Спустя пару секунд он обернулся, и нерешительность на его лице заставила меня насторожиться, но последующий разговор позволил немного расслабиться.
        - Здравствуйте, мастер архимаг. Леди Сильвия, вы хорошо выглядите, - вежливо поприветствовал нас Сендрик и, получив ответные вежливые слова, продолжил: - Я сумел кое-что разузнать по вашим поискам тайного храма.
        - И что же? - спросил я, внутренне встрепенувшись. Не ожидал я такого поворота событий, если быть честным. - Неужели вам действительно удалось раскрыть его местоположение?
        - В один из горных храмов приезжают жрецы, - прохаживаясь по комнате взад-вперед и не предлагая нам присесть, граф начал излагать суть дела. - Среди них есть пара человек, которые точно знают про Закрытый Храм.
        - Закрытый Храм?
        - Да, - кивнул Сендрик удивленной вампирессе, - именно так он и называется на внутреннем языке жрецов. Эти служители дали мне ясно понять, что местоположение интересующего вас храма для них не секрет…
        - Чего они хотят? Золота, драгоценностей?
        - Они… - тут граф немного помедлил, прежде чем продолжить речь, - они интересуются древними знаниями. Жрецы желают получить книги и свитки с записями по некромантии.
        - Почему они обратились к вам и каким образом вышли на вас? - насторожился я. - За последнее время вы никуда не отлучались.
        - Мирей…
        - Ах да, чуть не забыл. Спасибо, Сильвия, - поблагодарил я вампирессу, после чего вновь обратился к Сендрику: - Каким образом ваш доверенный смог выйти на этих жрецов? И чьи они жрецы?
        - Конечно же, Камирта! Я специально приказал Мирею поискать то, чем вы так интересуетесь. Вот он и смог, раздав большие суммы, встретиться со жрецами, которых больше всего интересуют тайные знания. Знаниями они и платят, если только не могут расплатиться золотом, - раздраженно откликнулся Сендрик. - Но ни для кого не секрет, что в своей мести я использовал некроманта, который командовал мертвыми воинами…
        Опять началось. Я недовольно покривился, и заметивший это граф сразу свернул разговор в более конструктивное русло.
        - Многие влиятельные люди в королевстве сильно озлоблены вашим активным вмешательством в минувший… конфликт. Мирею, моему верному слуге, стоило больших усилий унять их гнев. Зато теперь они не будут совать нос в мои дела.
        - Рад слышать. Но мне что с того? Ближе к теме относительно жрецов.
        - Хорошо, - аура графа намекала на приближающийся приступ бешенства, но голос почти не изменился. - Заметьте, я не скрываю свою ауру, вы можете видеть, что лгать я не собираюсь.
        - Да, вижу. Ценю. Так что продолжайте.
        - Ну вот, мастер, эти служители не против приобрести знания о некромагии, тем более что до них дошли слухи от уцелевших солдат о неизвестных мертвых существах. В обмен они расскажут все о Закрытом Храме. Мастер, вам нужно всего лишь отдать несколько книг или свитков, чтобы закончить поиски. Неужели так тяжело с ними расстаться, тем более что у вас их целая библиотека! Должны же найтись какие-нибудь дубликаты?
        Хм, в чем-то он прав. Одна книга точно продублирована до мелочей, другие три также почти слово в слово друг друга повторяют. Про свитки и говорить нечего, это всего лишь отрывки, не особо ценные в большинстве случаев. Вполне себе наберется неплохой обменный фонд.
        - Что ж, - кивнул я, соглашаясь с доводами собеседника, - считаю, что ты прав. Я могу передать книги, в которых имеются забытые или утерянные знания по некромагии, причем очень важные и интересные. И когда эти жрецы смогут встретиться со мною?
        - Когда? - призадумался Сендрик. - Знаете, мастер, если тронемся завтра с утра, то будем на месте через день-полтора. Тот горный храм, в котором планируется встреча, используется в качестве перевалочного пункта для многих паломников. Если вы не будете брать очень большого эскорта, то не так и сильно будем бросаться в глаза. А встречу можно организовать в тихих, малопосещаемых местах. В тех же подвалах и подземельях храма.
        - Граф, - усмехнулся я, от чего собеседник вздрогнул, - вы успели продумать все наперед. Похвальная предусмотрительность, как я погляжу. Но не врете, это тоже верно.
        - Я рассчитывал вас убедить во взаимном интересе. Давайте начистоту, мастер архимаг.
        - Давайте, - согласился я. - Мы друг друга не первый день знаем, моя ученица тоже во все наши дела посвящена, так что отбросим никому не нужные, по большому счету, реверансы.
        Слегка помявшись, граф признал, что словесная шелуха сейчас действительно может только помешать. Неохотно, но все же признал.
        - Я очень благодарен за помощь, - начал Сендрик, заметно нервничая по поводу начавшегося разговора. - Без вас вся моя затея провалилась бы в бездну к демонам. Возможно, я был бы мертв. Но сейчас ваше присутствие действует на многих солдат разлагающе. Вы влияете на них далеко не так, как нужно мне, и с этим уже невозможно мириться. Поймите меня правильно, я не могу игнорировать эти проявления. В первую очередь я правитель, и моя власть держится на мечах этих людей…
        - Можешь больше не продолжать. Я понял, что ты хочешь сказать. Как только ты сведешь меня со жрецами, а я получу от них нужные сведения, то мой образ, что наверняка снится тебе в ночных кошмарах в последнее время, перестанет тебя беспокоить. Даю тебе свое слово, а оно сроду не нарушалось.
        - Они поклялись, - прижал руки к груди граф, засиявший от такого моего, кхм,
«обещания», - наивный, честное слово, - что им известно точное расположение Закрытого Храма и примерное число служителей внутри. Как я понял, их там толком и нет, только несколько прислужников, что следят за порядком. Все остальные собираются вместе крайне редко.
        - Ладно, тогда можете начинать готовиться к поездке. Ну а я пока соберу вещи, предназначенные как для дороги, так и для обмена. Как раз с завтрашнего утра и сможем выехать. Чего зря время терять…
        Граф изобразил подобие поклона, после чего в изысканнейших выражениях сослался на неотложные дела, то есть выпроводил нас из своих комнат. Ну, оно и нормально, мне там делать было нечего, Сильвия тем более не сожалела о закончившемся визите к пока еще хозяину графства Дорг. Хорошо хоть с комментариями подождала до тех пор, пока все мы не собрались в бывшей оружейке. Почему именно там? Да у меня взыграла подозрительность, и я избрал самое надежное в плане защиты место.
        - И граф правда поверил, что вы так просто соберете вещи и исчезнете? - ухмыльнулся Кайл, едва дослушав мой рассказ о разговоре с Сендриком. - Не думал, что есть еще такие глупые аристократы!
        - Безымянный всегда держит слово… Только тот, кому его дали, должен внимательно следить за формулировкой.
        - Хорошо сказала, Клара, прямо с нужными интонациями, которые как нельзя лучше пришлись бы к интригам королевских дворов, - улыбнулся я, отдыхая душой в компании тех, кому можно и нужно верить. - Да, граф Дорг не увидит больше этого моего облика. Дело простое, ведь я могу или снять иллюзию, или заменить на другую, да и вовсе сделать в ней «дыру». Пусть он видит мой истинный облик, а другие - прежнюю иллюзию.
        - Хорошая шутка! - Довольный вид вампирессы явственно свидетельствовал, что шуточка и впрямь может выйти удачной. - Слово не нарушено, а все так и останется по-прежнему.
        - А вот это вряд ли. Если граф правильно себя поведет, то останется номинальным хозяином с возможностью со временем вернуть утраченные им по собственной дури позиции. Если же нет… возможны множественные варианты: от почетной ссылки до безымянной могилы или, того хуже, прилюдного устранения. Но ближе к делу! Если я возьму с собой слишком много охраны и более чем одного из вас, то эти самые жрецы могут дать задний ход. А это нежелательно.
        - Мы все понимаем, - процедил Винтар, державший в своей голове множество возможных вариантов развития событий. - Командир, вам лучше всего взять с собой Клару, ее возможности баньши сослужат хорошую службу. Здесь и почти полная неуязвимость к материальному оружию, и повышенный порог противодействия обычным стихийным чарам. И про атакующие заклятья нельзя забывать, лишь ей и подвластные. Для всего живого наша красавица смертоносна, так что массой вас не задавить. Ну а против тонкой, специализированной магии вы сами побороться в состоянии.
        - Подозреваешь? Но граф не врал мне, это не вызывает сомнений.
        - Его и самого могли использовать, обмануть. Мирей как источник очень подозрителен. Хотя вы правы, подставлять своего благодетеля этот холуй не станет.
        Минутку подумав и прикинув варианты, я принял решение:
        - Да будет так. Клара, ты едешь со мной. Как эскорт - пять скелетов мрака и пять рыцарей смерти.
        - Этого хватит, Безымянный, - прошелестела баньши, непонятно зачем на пару секунд перейдя в призрачную форму. - Малые воинские отряды будут сметены, крупные будут ненадолго задержаны, а войско незаметно появиться не в состоянии.
        - Дальше… Сильвия, ты на время моего отсутствия будешь держать графство в кулаке. Советую тебе мягко, но в то же время убедительно поговорить с местными командирами. Но не в одиночку, потому как с вояками наши ребята лучше справятся, - последовал жест в сторону Кайла с Тексом. - Ну а гражданские чины… тебе, Винтар.
        - Сделаю.
        - В случае осложнений вызывайте адептов Сушироса, Морор уже предупрежден о возможных ситуациях, так что будет содействовать.
        Основные указания были получены, но требовалось уточнить множество деталей. Вот и вышло, что остаток дня и почти вся ночь были под завязку забиты утрясанием деталей плана относительно перевода графства под наш контроль. Как это все пойдет, по какому сценарию? Ну, тут все зависело от результатов поездки, поведения графа и пока еще верных ему людей. Так что… время покажет.
        Глава 22

        С наступлением утра граф ждал меня во дворе с пятеркой воинов. Эти солдаты были мне незнакомы, по крайней мере, они отсутствовали в войске графа при последних стычках. Самое неприятное было в том, что я не мог рассмотреть их ауры. На людях висели мощные, созданные сильными магами, амулеты, скрывающие чувства их владельцев и защищающие от магии. В глубине души тихо царапнуло чувство тревоги, заставив быть настороже. Что-то в этих солдатах меня обеспокоило. Создалось впечатление, что они не те, за кого себя выдают. Или показалось?
        - Что-то беспокоит? - мигом откликнулась Клара, уловившая мое состояние. - Может, отменить поездку и устроить боевой рейд?
        - ПОКА не стоит, - процедил я, после чего повернулся к графу и спросил, показывая на пятерку незнакомых и не шибко радующих меня воинов: - Граф, а зачем эти люди? Защитить смогу и я. Особенно с десятком отборнейшей нежити.
        - Это по дороге туда, - ответил Сендрик. - А как насчет обратного пути? Ведь мы договорились, что вы, при получении нужных сведений, подадите сигнал своим ученикам, и они также покинут мои земли. А вот у меня все еще остались недобитые недруги, которые желают моей гибели… Кстати, вы все забрали с собою из подвала, не придется возвращаться?
        - Сендрик, ты так сильно торопишься от меня избавиться, что меня одолевают странные подозрения, - ухмыльнулся я. - А насчет подвала можешь не волноваться - не увидишь там ничего такого, чему бы ты мог удивиться или не одобрить.
        Если бы граф потрудился спуститься в подвал, то он понял бы причину моего довольного вида, пусть и отражались эти эмоции на моем фантомном, маскировочном облике. Ранним утром я активировал заклинание «иллюзорного тлена» в ритуальной комнате. Заклятье было создано лично мною и предназначено создавать иллюзию уничтожения любых поверхностей на сантиметр-два в глубину. Подвал после этого стал походить на старые горы, изъеденные эрозией и ветрами. Все ритуальные рисунки, что были мною начертаны на полу, оказались как бы «съедены» тленом. Даже остаточные эманации от проводимых обрядов и заклинаний полностью смешались или уничтожились этим заклинанием. Случись тут появиться любому магу, который заинтересуется моими действиями, его ждет сильное огорчение. Правда, архимаги сумеют кое-что разглядеть.
        - Это вам так кажется, мастер, - попытался изобразить смущение граф, отчего аура его четко показала беззастенчивую брехню. - Я вовсе не стремлюсь избавиться от вашего присутствия. Но причины, толкающие меня на это, вам известны.
        - Известны, известны, - махнул я рукою, отметая его оправдания. - Равно как и то, что аура лучше показывает. Можешь уже прикрыть ее, насмотрелся на «чистоту помыслов». По коням, что ли.
        Всю дорогу мы молчали. По крайней мере, это касалось графа и его людей… Я же общался с баньши, но исключительно по мысленному каналу. Перехватить разговор было нереально, но мы все равно избегали серьезных тем, ограничиваясь общими, неконкретными. Так, на всякий случай. А остальные… Мне было неинтересно вести беседы с ними, сами же они даже и не пробовали обратиться ко мне.
        Так же молча устроили привал, остановившись на ночлег, когда на небе заискрились звезды. Предлагать свою помощь в качестве караульного не стал. Слишком много чести, да и не боялся я никого. Любое живое существо еще на подходе шагов за полсотни смогу обнаружить и уничтожить. А эти, если так беспокоятся, пусть таращат глаза в ночь. Без своих амулетов, которых обнаружилось еще несколько, они и простого зомби - поправлюсь, простого зомби, созданного мною, - в упор не заметят. Уж очень они не похожи на бывалых солдат. Если только не притворяются… но ради чего?
        Вот так, прокручивая в голове одну мысль за другой и развлекаясь словесной пикировкой с сидящей рядом Кларой, я и провел эту ночь. Ну а при свете зарождающегося дня граф поднял отряд в путь.
        - Граф, - окликнул я его, закидывая пробный камень, - а не стоит ли перекусить? Люди не ели с вечера, лошадей тоже почти не кормили, кинув по горсти овса.
        - Извините, мастер архимаг, - проговорил Сендрик торопливо, - совсем об этом не подумал. Солдаты привычные, так же как и их кони. А про вас и леди Клару я и не подумал. Если мучит сильный голод, то мы задержимся. Вот только уже скоро будем в поселке перед храмом, а там есть неплохая таверна для паломников. Так стоит ли терять время на сухари и вяленое мясо?
        - Если так, тогда в самом деле лучше перекусить в таверне.
        Соглашаясь с графом, я отметил его излишнюю торопливость. Клара также подметила факт, что поведение Сендрика что-то не очень вяжется с тем, которое соответствовало бы сложившейся ситуации. Граф с каждым лошадиным шагом мучился нетерпением, словно его ждала впереди как минимум герцогская корона или герцогская дочь с богатым приданым. Но отступать мы не собирались, слишком уж велика возможность выигрыша и не чувствовалась возможность действительно опасной ловушки.
        К храму мы подъехали в тот момент, когда солнце заняло свое место в центре небосвода. Людей поблизости и впрямь было совсем немного, да и те все больше паломники в простых одеждах, с минимумом вещей и провианта. Даже удивительно, как они умудряются проходить сотни километров!
        - Сейчас немного перекусим, - проговорил граф, когда мы проехали ворота, сложенные из грубо отесанных каменных блоков, и оказались перед несколькими одноэтажными строениями по типу афганских глинобитных хижин, - а потом сразу направимся на встречу.
        - А где тут храм? - Изображая любопытную даму, Клара оглянулась и кивнула на черный зев пещеры метрах в двухстах от ворот: - Это там?
        - Да, - ответил Сендрик, - храм расположен прямо в скалах, в пещере. Под ним проходят широко разветвленные переходы. Подземелья, если быть точнее. Вот там и состоится встреча.
        - Понятно, - протянул я. - Тогда быстрее ешьте и приводите себя в порядок, а то мне не очень по душе это место.
        Граф быстро взглянул на меня, собравшись что-то спросить, но сдержался, только согласно кивнув. Говоря, что мне было не по себе, я подразумевал не божественные эманации, идущие от храма. Нет, это воздействие было очень слабое, на несколько порядков ниже того, что я ощутил в Чертогах. Меня тревожил сильный магический фон, не природный, а сильно смахивающий на излучение аур магов.
        Увы, предчувствие меня не обмануло! Первой неприятностью оказалась встреча с паладинами. Троица этих воинов неспешно расседлывала своих лошадей в конюшне, куда и мы повели своих скакунов.
        - Безымянный, дело принимает нежелательный оборот, - встревоженно прошелестела Клара. - Паладины могут опознать…
        - Понимаю, но сделать мы пока ничего не можем. Если узнают и нападут - будем уничтожать. Просто узнают… тут уж ничего не поделать, будем надеяться на их нерасторопность. Сейчас важнее всего получить сведения о «храме тайного бога».
        Я видел, как паладины косились на нас, но по внешним признакам это была обычная неприязнь слуг Камирта к некромантам и их творениям, не более того. Недовольно отметив про себя, что присутствие этих воинов еще сильнее портит мое настроение, я оставил своего дуршила в стойле и, сопровождаемый Кларой и десятком нежити, вышел под открытое небо. Следом покинул конюшню и граф.
        - Мастер, если вы не очень устали, - окликнул он меня, - можем немного поменять свои планы.
        - По поводу? - хмуро спросил я.
        - Мои люди пусть отдыхают, тем более что они и не требуются при встрече со жрецами, - пояснил мне Сендрик, - а мы с вами прямо сейчас и спустимся в подземные коридоры.
        - А ты разве не хочешь отдохнуть?
        - Обойдусь, - спокойно ответил мне Сендрик и глянул прямо в глаза. - Не настолько я голоден, чтобы терять время в этих грязных лачугах. Так как насчет моего предложения, мастер?
        - Мне все равно. Могу и сейчас поговорить с этими жрецами. Надеюсь, они будут ждать нас на месте? Нет никакого желания терять время на пустые ожидания.
        - Не волнуйтесь, - заверил меня собеседник, - им самим нет резона сообщать кому-либо о нашей встрече.
        Согласившись на немедленный спуск в подземелье, я попросил графа подождать пару минут, - следовало забрать книги со своего скакуна, которые я приготовил для обмена. Полагая, что наш отдых затянется на час или больше, я решил все свои вещи оставить на дуршиле и забрать их позже.
        Баньши решила подождать меня снаружи, а я вошел в конюшню. И тут же понял - неприятности обеспечены. Люди графа стояли рядом с паладинами и переговаривались. Мое появление заставило смолкнуть все разговоры, но это только сильнее активизировало мою подозрительность. Паладины, контакты с охраной графа, грядущая встреча со жрецами. Похоже, графу на хвост посадили моих давних врагов. Что ж, исходя из этого и будем действовать.
        Взяв предназначенные на обмен книги и свитки, я вышел на улицу и кивнул графу, позволяя тому вести меня на оговоренное место. А вот пятерку рыцарей смерти предпочел оставить здесь. При необходимости, а также и при попытке паладинов и людей графа скрыться они автоматически нападут на них, одновременно сигнализируя об этом мне, своему повелителю. Рыцарей, само собой, прикончат, но задержать и доставить пару неприятных минут паладинам они вполне в состоянии. Теперь о возможных проблемах…
        - Люди графа и паладины знают друг друга, - мысленно передал я Кларе. - Похоже, за графом хвост, опутан этот человек им с ног до головы. Мирей!
        - Или сам граф.
        - Не верится. Добровольно открыл ауру, лжи не чувствовалось. А умение играть словами и обходить острые углы у него как-то доселе не просматривалось. Нет, не верится мне!
        - Сейчас это уже не так важно, - покривилась Клара, а ее мысли приняли оттенок тревоги и крайней подозрительности. - Может, нам его на всякий случай обездвижить, потом уничтожить паладинов и охрану, а там и со жрецами «поговорить душевно»?
        - Пока нет. Они не знают тебя, а это уже хорошо. Будешь хорошим таким, опасным сюрпризом. И не разменивайся на простой «плач», удиви их другими возможностями призрачной формы.
        - Можешь во мне не сомневаться, - зловеще улыбнулась баньши. - Если что-то пойдет не так, они запомнят свою смерть надолго, пронеся эту память через все иные миры, через бесконечность.
        Десять минут спустя мы с Кларой уже стояли в небольшой каменной комнате. Судя по сколам на стене, небрежно зашлифованным нерадивыми рабочими, помещение было вырублено прямо в толще скалы. Освещали его два масляных светильника в разных концах помещения. Немного резанул тот факт, что мое зрение не может проникнуть в темные тени по углам, словно разом отказало.
        - И где твои жрецы? - тщательно сдерживая злость, обратился я к графу.
        Тот даже рта не успел открыть, как мне ответил голос из темноты:
        - Успокойтесь, уважаемый мастер…
        На освещенное пространство вышел рослый мужчина, следом показался еще один, затем еще… Разные внешне, но чем-то похожие один на другого, как будто родственники. Не по крови, по духу. Нечто подобное я уже видел, когда общался с шоор-каан. Вот и здесь… Но почему я их не ощутил и не увидел до того момента, пока они не показались лично? Живые же люди, таким просто невозможно скрыться от моей сущности…
        - Просто мастер, - буркнул я. - Наше общение будет непродолжительным, и знать имена друг друга совсем не обязательно.
        - Хм, в этом есть резон, - пожал плечами один из них, появившийся раньше остальных. - Кстати, граф, можете быть свободны.
        Мой спутник молча развернулся и вышел из подземелья, оставив нас с Кларой с ба-а-альшим таким облегчением. Вышмыгнул, словно мышь из-под метлы, да и был таков. Мне хотелось рассмотреть лица «жрецов», скрытые глубокими капюшонами, но это никак не удавалось. Мало того, еще и аура была смазана, не позволяя составить целостной картины о ее владельцах. Видимо, так действуют амулеты, больше ничего на ум не приходило.
        - Знакомая картина, - ухмыльнулся я, обращаясь к этим трем, что скрывались под своей одеждой. - Последний случай, когда я видел что-то похожее, обернулся серьезной бойней. Надеюсь, что у вас хватит ума не доводить ситуацию до кровавого финала. Так что перейдем к делу. Вы хотели тайных знаний? Я принес кое-что, но и в обмен потребую то, что сам еще не знаю. Мне необходимы сведения о Закрытом Храме - так его называете, если не ошибаюсь?
        - А зачем вам это?
        - А вам зачем мои книги по не совсем распространенным дисциплинам? - в свою очередь обратился я к жрецам.
        - Для общего пополнения багажа знаний, как говорит один знакомый воин, - ответил мне «капюшон», царапнув подсознание нетипичным тут речевым оборотом. - Кстати, вы их принесли? Книги, я имею в виду.
        - Угу, - произнес я и кинул тому в руки сверток, который до этого держал в руках. - Здесь все, что могу отдать.
        - Мало, - смерил тот в руке пачку пергамента в свитках и под толстыми обложками, - стоит подкинуть побольше. Все-таки сведения, что вы ищете, получить в любом другом месте практически невозможно.
        - Нормально. Мне и без того известно, что «храм тайного бога» находится не то в Шосце, не то в его ближних окрестностях, хотя последнее куда менее вероятно. Мне только и требуется, что пару месяцев убить на тщательные поиски. Но время дорого, поэтому я не желаю его терять. Отсюда и плата. Кстати, она весьма щедрая, этих сведений нет и не предвидится в открытой продаже. Да и в скрытой - не факт, что сумеете найти ТАКУЮ мудрость минувших эпох. И не пытайтесь отнекиваться и сетовать на неполноту данных - я же не собираюсь отдавать вам уникумы, которые и сам до конца не успел изучить.
        - Это хорошо.
        - А вот теперь не понял, - жестяным голосом отозвался я, чувствуя, как оставленные мной рыцари смерти вступили в бой с… охранниками графа. Оказавшимися не только по уши упакованными в амулеты, но еще и магами, специализирующимися именно по скрытности и маскировке. Потому я и не сумел их понять в «закукленном» состоянии. - Изволь ясно выражаться, а заодно гони сведения. Тут на мою нежить кое-кто напасть изволил.
        - Хорошо то, - усмехнулся собеседник, - что не успел изучить.
        На последних словах в помещение вошли еще трое… паладинов, тех самых, что встретились в конюшне! Ситуация стала полностью ясна. Граф, сука, все же решил от меня избавиться, соорудив неплохой, по его меркам, план. Что ж, теперь карты сброшены, играем в открытую! Я и баньши, плюс пять скелетов мрака, против трех паладинов и трех пока еще непонятных созданий.
        - Граф нанял вас, чтобы разделаться со мною? Глупая затея…
        - Скорее наоборот, - усмехнулся «капюшон». - Это мы договорились с графом через его слугу, чтобы он привел тебя сюда.
        - Понятно, - только и смог я сказать, накидывая на себя защиту от вражеских атак. - И слова про Закрытый Храм просто повод?
        - Отчего же? - проговорил доселе молчавший, добавляя в голос изрядную толику яда. - Мы знаем, где он расположен. Вот только ты не ответил на наш вопрос.
        - Какой? - усмехнулся я, наблюдая за потоками маны, что сейчас бушевали вокруг магов. Очевидно, что эти трое не просто так погулять вышли. - Зачем мне нужен храм?
        - Да, - кивнул один из магов и уже серьезнее добавил: - Так зачем? Обещаю, что сообщу о местонахождении храма в случае правдивого ответа.
        - Тогда ты первый скажешь, а то в «честные слова» жрецов я давно верить перестал. Вся их «честь» не оставит и малого пятнышка на белоснежном батистовом платке. Я же свое слово еще не нарушал.
        - Слишком ты самодоволен и самоуверен, - хмыкнул мой не открывающий лица собеседник. - А слова… Ты играешь ими очень хорошо и умело. Но слушай: Закрытый Храм расположен под главным храмом в Шосце. Только тебе до него не добраться, некромант.
        - Доберусь, маг, - усмехнулся я и сбросил маскировку, - не волнуйся, и сделаю с ним то же, что и с Чертогами богов. И я не некромант!
        - Мы знаем. Ты лич на службе у Артаса.


* * *
        Троица неизвестных сбросила капюшоны, и мне стало ясно - прибыл новый «привет от Арагорна». Третий, так и не вымолвивший ни слова, оказался Рыцарем Света - тем самым, уже получившим от нас с Кларой неиллюзорных шпандырей и спасшийся бегством. Второй, особо разговорчивый, был человеком, ну а третий… Эльф обыкновенный, подвида остроухий, больше и сказать о нем нечего.
        Ролевики… Теоретически такие же, как и я, но объединенные целью меня уничтожить во благо своего хозяина. Да, именно уничтожить, потому как Рыцарь Света у них был за главного, это чувствовалось. Выходит… бой.
        Я еще только спускал с цепи скелетов мрака, что должны были задержать троицу паладинов, как ударила баньши. Она мгновенно перешла в свое естественное призрачное состояние, откинув стесняющую его псевдоматерию, после чего… Нет, это был не «плач», к которому Рыцарь Света мог быть готов сам и подготовить остальных… На сей раз Клара использовала «тающую реальность».
        Баньши всегда были смертельны для всего живого, вот только обличий у смерти может быть неисчислимо много. Много и миров Веера, а баньши, даже не зная о них, способны вызывать легкие тени существующего в иных реальностях, запутывать в этих миражах своих врагов, а заодно распылять их жизненную силу по тем самым соседним мирам. А вот потом добивают ослабленных противников.
        Человек понял сразу, в какую глубокую трясину его пытаются затянуть… Ограждающий жест, ключевое слово - и на его месте возникает двойник. Сам же он телепортируется в другой угол помещения, одновременно ломая стены и запуская в нас множеством булыжников… Телепортер и телекинетик! Плохо… С таким возиться долго придется.
        Рыцарь Света окутывается ярчайшей пеленой, отвечая силой на силу, пытаясь ломать иллюзии концентрированной реальностью. Ну а остроухий… Он на миг замедлился, упустил инициативу… Метко брошенный мною посох проломил грудную клетку, выпивая его жизнь, его суть, все то, что было заложено внутрь обычного когда-то человека так называемым «гейм-мастером» Арагорном Московским.
        Одним меньше, осталось двое! Телекинетик-телепортер сосредоточился большей частью на Кларе, желая покончить, как ему казалось, с более слабым звеном. Или же просто послушался командира, Рыцаря Света, который явно возжелал продолжить со мной прошлый поединок.
        Попытка достать меня, пока я еще не вернул посох… Пустое. Пелена густого тумана заволакивает зал, скрывая меня, Клару, все вокруг, заставляя полагаться исключительно на слух и магическое восприятие. Потом еще, на сей раз генерация помех, призванных нарушить восприятие мира всеми живыми. «Лабиринт Бэйна» - заклятье, созданное некромантом против остальных магов. Только он его применил всего раз… Любой некромант после применения чар получает болевой шок, ведь он тоже живой, тоже состоит из плоти, крови, костей. Ну а мне все равно, я мертв, я лич.
        Посох у меня в руках, но окончательно озверевший телекинетик решил бить все и всех вокруг. Понял, болезный, что призраку его фирменная магия не страшна. Вот только и сам он защищен от ее атак, он отталкивает от себя не только материю, но даже энергетические удары баньши. Патовая ситуация… для этих двух. Поэтому и полетели кучи битого камня во все стороны, потому и принялась Клара давить не столько на человека-телекинетика, сколько на Рыцаря Света.
        Лучи света хлещут во все стороны, отражаясь от стен, разрывая густой туман, проделывая в нем рваные дыры. Посох встречается с мечом, череп на навершии завывает, лязгая зубами, дротики из перчатки вонзаются в тело посланца Арагорна, но вот убить его они, увы, не могут.
        Меч снова, как и при той встрече, находит брешь в моей защите, на сей раз врезаясь в бедро, рассекая, снижая подвижность. Ах так! Тогда ближний бой тебе, тварь светоносная! Аура света, активированная Рыцарем, обжигает меня, но и я давлю его десятками «плетей праха», которые стремятся проскользнуть внутрь доспеха…
        Есть! С него слетает глухой шлем, а «плеть» обвивается вокруг лица, иссушая кожу, выдавливая глаза… И внутрь, в глотку, проникая, разрывая все, уничтожая, обездвиживая. И последний удар! На сей раз прямо в голову, уничтожая мозг. Чтобы уж наверняка, без помарок.
        Остался один… Или НЕ остался? Нет, смылся, телепортировался, явно не желая испытывать судьбу. А Клара добивала паладинов, которые были ослаблены моими чарами и сражением со скелетами мрака. Все… Можно убрать туман, другие вспомогательные заклятья, после чего сосредоточиться на том, что мы имеем в итоге. А итог довольно интересен - шмотки двух засланцев Арагорна вовсе не то, что стоит бросать как откровенный хлам. Будет с них толк или не будет - дело десятое, но не оставлять же! Да и кое-кому впихнуть можно в обмен на неиллюзорные ответы и пару советов по нужной теме.
        Только я собрался обшарить труп Рыцаря Света, как внезапно за моей спиной что-то прошелестело, и сразу же раздался дикий вопль… Обернувшись, я увидел потрясающую картину: баньши, мило улыбаясь, обхватила руками телепортировавшегося ко мне за спину посланца Арагорна и теперь медленно, неторопливо так, выпивала из него жизнь.
        - Отпусти меня, лич! - взвыл человек, явно находящийся в безнадежном положении.
        - А я и не держу. Это Клара тебя держит… Ты явно чем-то ей понравился.
        - Я просто наемник! - не оценил тот «шутку юмора». - Арагорн приказал, заплатил, я и подписался. Послушай, ну мы же с одного места, из одного мира сюда прибыли.
        - Угу, из одного. Даже наверняка с ролевой игры обоих выдернули, - покивал я, словно бы проникаясь ситуацией, давая врагу на мгновение поверить, что все еще можно выправить, обвести меня вокруг пальца. - Вот только ты, сучонок, припер сюда, чтоб меня убить. Ах да… простого наемника сюда бы не послали, Арагорн не такой идиот, каким ты пытаешься его представить. Клара, добей!
        Исказившееся в припадке дикой злобы лицо сбросившего маску… И хруст раздавленного черепа. Баньши решила проблему разом, наверняка.
        - Что теперь, Безымянный?
        - А на этот вопрос отвечу уже я…
        Шут! Как всегда появившийся ниоткуда, но аккурат к нужному лично ему моменту. Не удивлюсь, если паршивец, затаившись под покровом невидимости, с огромным удовольствием наблюдал за схваткой.
        - Откуда?!
        - От одного горбатого и метко плюющегося животного, мой вечно склочный и немертвый приятель, - выдал помощник Артаса плосковатую шуточку, после чего перешел к собственно ответу: - Боевая тройка, посланная Арагорном с единственной целью - уничтожить тебя, лич. И тут такое… Верный цепной песик, Рыцарь Света, верный уничтожитель сил Тьмы и Хаоса помер столь жалким манером, да и двух соратников-приятелей с собой прихватил.
        - Сейчас разрыдаюсь.
        - Не поверю, - подмигнул Шут мне и одновременно показал длинный, раздвоенный язык Кларе. Твою же мать, еще и трансформациями тела балуется, рожа его божественная! - Сейчас и у Арагорна, и у Артаса довольно серьезные проблемы, только решать их они привыкли разными способами. Если Артас предпочитает искать суть возникшей проблемы, то Арагорн пытается компенсировать нехватку за счет других приобретений. Например, мира Лираста.
        - И что делать мне?
        Посланец Артаса вновь сбросил маску клоуна, став абсолютно серьезным:
        - Торопись, Артур! Ты почти в двух шагах от цели. Но для того чтобы не дать своим врагам шансов, останови этого крысеныша, графа Дорга. Даже такая мелкая тварь способна серьезно напакостить, если решит сделать это в нужное время. Уничтожь его, жестоко и показательно, ты это умеешь. Арагорн временно вне разыгрываемой тобой партии, уничтожение троицы эмиссаров станет для него серьезным ударом. Такие, так вы, - штучные экземпляры, из ниоткуда вас не выдернешь, все наперечет.
        - Хочешь сказать, что не рискнет оголять другие участки?
        - Точно так. Так что спеши, и Хаос тебе в помощь.
        Произнеся эти слова, Шут исчез, оставив после себя важные сведения и ощущение далекой, но неотвратимо надвигающейся угрозы. Что ж, пришла пора бежать наперегонки с божественными силами. Хорошо еще фора есть.
        Глава 23

        Не все разговоры одинаково полезны. Сейчас, например, наличие пользы сложно отрицать, зато отсутствие хорошего настроения также присутствовало. М-да, тут уж так карта легла.
        Как бы то ни было, а мы с Кларой во весь опор мчались обратно к крепости, стремясь перехватить графа Дорга еще до того, как он попадет туда. Не то чтобы это было так необходимо, - мои оставшиеся в крепости соратники уже знали о случившемся и готовили ну очень горячую встречу предателю, - но хотелось притащить его туда в беспомощном и приготовленном к казни состоянии.
        - Как думаешь, Клара, нагоним?
        - Скорее всего… А если и нет, это ничего не изменит. Граф уверен, что заманил вас в ловушку и теперь нет никаких проблем. Сильвию и остальных он надеется уничтожить, хотя это просто глупо, моя подруга и одна может перемолоть большинство тех, кто рискнет поддержать Сендрика.
        - Он рассчитывает на магов.
        - Зря… Мастера по скрытности и маскировке редко владеют боевой магией на высоком уровне. Да и надолго оставаться в «невидимом» состоянии не могут. Потому и появились в крепости ненадолго, иначе проглянула бы их настоящая аура, мы бы увидели суть и уничтожили их. Меня другое интересует - зачем этому… Шуту понадобились вещи убитых нами?
        - Изучи врага своего, - ухмыльнулся я, подгоняя дуршила. - Не можешь добраться до него самого, изучай его эмиссаров. Знание лишним не бывает, порой кажущаяся мелочь способна раскрыть серьезную тайну. Пусть не сейчас, пусть через столетие… Маги не так скованы временем, боги и вовсе неподвластны ему. Но довольно, мы почти у крепости. Неужто упустили?
        Повинуясь мысли, дуршилы остановились. Баньши, для которой схватка с телекинетиком не прошла так уж легко, вызвав временную неспособность переходить в псевдоматериальное состояние, закрыла глаза, прислушиваясь к миру, стараясь почувствовать перемещения графа.
        - Движется к подземному ходу, - выдохнула Клара, вновь раскрыв глаза и очумело встряхнув гривой ставших пепельными волос. - Наверное, хочет незаметно для своих солдат оказаться у себя в покоях. Там и защита есть, и прибывшие с ним маги могут дополнительные козыри получить. Сейчас я наших предупрежу. Они в ход с другой стороны зайдут. А мы у предателя за спиной пристроимся. Возьмем в клещи, тогда уж точно не уйдет и не пикнет.
        - Хорошо. Только не под землей. Пусть Сильвия и Кайл прямо из хода появятся, ну а мы с тобой тоже, кхм, себя проявим. Одновременно…
        На том и договорились, благо небольшой резерв времени у нас был. Винтара с Тексом я на этом фронте решил не задействовать, с ними связаны совершенно другие планы. Как-никак, внутри крепости имелось солидное войско нежити, оно нуждалось в управлении. Помимо того, Текс должен был быстро вызвать к себе командиров из числа тех, кто проникся ко мне куда большим уважением, нежели к графу. Зачем? А чтобы чуть позже показать им истинное положение вещей. К предательству все вояки относились с глубочайшим омерзением.
        Ждем… Вечер только начался, и местность просматривалась хорошо. Ничего, легкий отвод глаз уже действует, Сильвия с Кайлом ждут за дверью в подземный ход, Текс с Винтаром тоже делом заняты… Все идет так, как и задумывалось. Остается лишь подождать графа Сендрика.
        Хм, пока я прокручивал в голове планы мести, на дороге к замку показался небольшой отряд всадников. Их семеро, и среди них - граф. Отлично, отлично, провидение само толкает мне в руки предателя. Интересно, а сколько среди этой шестерки магов, а сколько просто бойцов, упакованных амулетами? Ну да это не так важно. Хотя все равно стоит знать. Сейчас ведь они не скрываются, не думают, что стоит чего-то серьезного опасаться.
        Итак… Будем мы иметь двух магов и четырех воинов. Плюс граф, но это особый случай, требующий вдумчивого подхода. Да с огоньком, да с циничной некромантской фантазией. Кстати, маги ведь действительно звезд с неба не хватают, по аурам видно. Все их сильные черты - возможность хорошо, качественно скрывать ауры как свои, так и еще нескольких сопутствующих им.
        Мелочи, справимся, даже не особо утомившись. Или же баньши поручу. Пусть потешится. Радует, что Рыцаря Света больше нет, этот паренек был едва ли не равен мне по силе. Да и два его соратника, кхм, тоже серьезные парни… были. Аж душа радуется, что встреч больше не предвидится. Впрочем, у Арагорна эмиссаров много, можно всего ожидать. Но не скоро.
        Прибыли! Вот уже один из магов направился прямиком к потайному ходу и… застыл каменной статуей, увидев выходящих навстречу ему вампиров. Да, на сей раз мы все сбросили маски, таиться не было нужды, по крайней мере здесь и сейчас. Пусть граф и его прихвостни напоследок увидят, КОГО они пытались предать, словно обычных людей.
        Заклятье, брошенное вампирессой, спеленало не ожидавшего нападения мага, ну а я в тот же момент окликнул Сендрика:
        - Рад снова видеть меня, бывший граф Дорг? - Задав вопрос и не дожидаясь не то что ответа, но и понимания, отдал мысленный приказ баньши.
        - Что? - схватился за рукоять меча граф, поняв, что дело швах.
        Вслед за ним такое же движение произвели и охранники, которых он прихватил с собою. Маг же принялся плести заклинания, намереваясь ударить по Кларе. Вот только никто из них так и не успел ничего сделать, точнее, им помешала баньши. С ее губ сорвался уже знакомый мне грустный всхлип, который мгновение спустя превратился в душераздирающий плач. Магическое воздействие этого плача было таково, что лошади под людьми падали замертво, придавив своих седоков. Да и те чувствовали себя несладко. Граф с охранниками тупо застыли на земле, изредка кривясь лицом или дергаясь, когда пытались вернуть подвижность своему занемевшему телу. Только маги еще пытались сопротивляться атаке баньши, но так же безрезультатно.
        Продолжавшая «плакать» девушка приблизилась к одному из лежавших воинов и коснулась его щеки. Показуха, но для того и предназначенная, чтобы окончательно сломать графа Дорга, превратить его душу в трясущееся от страха желе. Всплакнув над каждым из охранников, она остановилась возле мага, который все еще пытался как-то противостоять, но с каждой секундой барьер вокруг его разума становился все слабее и слабее.
        - Я обещал тебе, что ты не увидишь больше меня, мертвого некроманта по имени Безымянный. Что ж, облик, привычный тебе, больше не предстанет перед твоими глазами. Зато пока можешь «порадоваться» моему истинному обличью, - обратился я к бледному от ужаса Сендрику. - А ты скоро умрешь. Как и положено предателю. Жаль, что твой холуй Мирей куда-то запропастился… Ах да, чтобы ты не особенно волновался, скажу, что твое бывшее графство я намерен взять себе.
        - Безымянный, - окликнула меня Клара. - Маг тоже того, помер. Граф остался один.
        - Хорошо. Сендрика - в паралич, чтобы все видел, слышал, чувствовал, но и пальцем пошевелить не мог. Речь оставить, но кляп в пасть засунуть. И через потайной ход, шуметь пока действительно не стоит, тут наш предатель правильно рассудил.


* * *
        Несмотря на вечер, площадь, где не так давно была сначала дуэль графа Дорга с бароном Гардаром, была заполнена. Никаких слуг, шлюх и прочей малозначимой публики. Были тут исключительно воины, их командиры да еще случившийся в крепости
«мэр» главного города графства. Все они были не совсем в курсе предстоящего события, хотя и догадывались о многом.
        В самом деле, не зря же их тут собрал не граф, не его внезапно испарившийся управляющий, а ученик архимага-некроманта, чья роль в случившейся войне, по сути, с королем Талимии была очевидна всем, не относящимся к сословию хронических тупиц. Вот они и ждали, что же такого им хотят поведать.
        Довольны таким сборищем были далеко не все, но безмолвные ряды нежити, что оцепила площадь, не настраивали возмущавшихся на особо яркое негодование. Все хорошо помнили, на что способны умертвия, а тем более скелеты мрака. Только рыцари смерти пока оставались загадкой, но их внушительный вид тоже заставлял… трезво оценивать ситуацию.
        - Пора, командир, - дотронулся до моей руки Текс, выводя из состояния глубокой задумчивости. - На стенах нежить расставлена, ворота перекрыты, Кайл все нити в руках держит. Ну а мы все тут, готовы к чему угодно. Но я так думаю, особо буйствовать они не должны, граф всем поперек горла встал в последнее время. Вы только его исповедаться заставьте, да так, чтобы не подумали об искусственно вложенных словах.
        - Не подумают, - ехидно ухмыльнулась вампиресса. - Комендант города тут к месту случился. Он не маг, но чувствовать силу может. Сойдет за свидетеля. Мужик неглупый, рогом не упрется из глупого упрямства, будет говорить правду, его честь это не затрагивает.
        - Тогда вперед.
        Поехали. Откладывать «процедуру» не стоило, поэтому первым на площадь, освещенную магическими светильниками, вышел я в сопровождении девушек, ну а следом появились вампиры, тащившие парализованного заклятьем и с кляпом во рту Сендрика. Собравшиеся… мягко скажем, слегка удивились, а если по чести, то чуть было не выпали в осадок от такой картины. Опережая зарождающийся было гул, я крикнул, усилив голос заклятьем:
        - Воины графства Дорг, я, архимаг-некромант Безымянный, обращаюсь к вам! Этот человек, которого вы считали своим сюзереном, - ткнул я посохом в сторону Сендрика, висящего меж вампиров, как мешок с мукой, - предал меня и моих учеников, попытавшись заманить нас в ловушку, где ждали те, кто предложил за мою голову явно щедрую плату. Похоже, он предпочел купленную кровью сражавшихся с ним рядом безопасность. Но для чего?
        - Для чего? - выкрикнул какой-то воин из задних рядов. - Мы тебя знаем, некромант, так ответь!
        - А ты посмотри на крепостную стену. Там его пленники висят, - ухмыльнулся я. - Из-за своей мести он рехнулся, особенно когда я остановил его, желавшего вырезать весь род барона, своего кровника. Не самого Гардара, не его достигших совершеннолетия и способных сражаться сыновей, а всех… А чтобы вы не думали, что я что-то скрываю, то пусть Рив, комендант города, умеющий чувствовать магическую силу, подойдет сюда и проследит, чтобы я не использовал магию для внушения иных мыслей бывшему графу Доргу!
        - Бывшему?
        - Туда и дорога…
        - Пусть сначала проверят!
        Ну все, пошло-поехало. Если началась «народно-демократическая дискуссия», то перед переходом к авторитаризму надо дать малость поговорить, выпустить словесный пар и прочую шелуху. Пусть тешатся, а мы пока подождем… Пусть Рив этот подойдет поближе, сконцентрируется для лучшего ощущения, попутно поглядывая на меня как-то подозрительно. Это ты, приятель, зря, обманывать никто не собирается, все по-честному. Правда, она порой бывает грозным оружием, только злоупотреблять им не стоит. А вот в нужное время, в нужном месте, в подобающей к случаю дозировке…
        Граф, чья воля была надежно подавлена заклятьями, тихо и монотонно начал перед почтенной публикой словесное испражнение. Право слово, минут через пять многие, как мне показалось, уже не делали особой разницы между Сендриком и кучей свежего коровьего навоза, до того им не пришлось по душе предательство этого… человека. Я спрашивал, умело используя нужные вопросы, тот отвечал, Рив следил за отсутствием манипуляций.
        Следи, дорогой товарищ! Ответы правдивы, задаваемые мной вопросы усиливали отрицательные впечатления и исключали возможные положительные. Мне ведь требовалось представить Сендрика столь мерзким, чтобы любое последующее действие показалось верным и логически обоснованным.
        Закончилось, наконец, выплескивание помоев из нутра графа на его вассалов… бывших. Часть из них и сама пошлет его куда подальше, другая же часть вынуждена будет смириться или же отправится… Нет, не вслед на ним в мир иной, а просто из графства Дорг на все четыре стороны. Мне тут «пятая колонна» совсем не нужна.
        - Ну что, Рив, никаких манипуляций с памятью бывшего графа Дорга не замечено? - спросил я у коменданта. - Говори прямо и открыто.
        - Нет, никаких, - покачал головой старый вояка, по достижении слишком уж солидного возраста направленный с поста командира одного из подразделений на должность коменданта главного города графства. - Я признаю правдивость допроса и сам отрекаюсь от данной роду Дорг клятвы.
        - Удивляться не буду, любой аристократ духа сделал бы то же самое. Но ответь на вопрос, что бы ты сам сделал с предателем?
        - Смерть под пыткой - единственная достойная его участь. Вы и сами это знаете, архимаг.
        - Так и будет! - хрипло рявкнул я. - Х-ша-с-с!
        Первое ключевое слово зарождающегося заклятья послужило сигналом: вампиры, до этого момента поддерживающие Сендрика, синхронно разжали руки и отступили в стороны, ну а люди сначала ахнули от неожиданности, а потом замерли. Не от восхищения, конечно, а от изумления, смешанного со страхом. Казни, придуманные некромантами для тех, кто их предал, никогда не отличались повышенным гуманизмом, перед этими казнями меркли даже кровавые забавы жрецов Камирта и Сушироса.
        Почуяв зовущие их чары, на площадь со всех сторон начали слетаться крупные, басовито гудящие шершни. Они не обращали внимания на людей, сейчас их не интересовало ничего, кроме одной-единственной цели - цели, притягивающей, словно пламя мотыльков, словно магнит железо и бутылка пьяницу. Целью был Сендрик, еще недавно считавшийся графом Доргом.
        - Предательство должно быть наказано, - спокойно проговорил я, глядя в его глаза, почти белые от ужаса, наблюдающие то за мной, то за вьющимися вокруг насекомыми. - Ты ведь знал, кто я такой… Не мог не знать, что некроманты не прощают предательства. Я тот самый мастер некромантии, что помогал тебе разобраться с врагами. И меня же ты сдал тем жрецам с магами и паладинами. Теперь пришла пора рассчитаться по этому векселю. Я пришел за оплатой и на меньшее, чем твоя жизнь и твоя собственность, никак не согласен.
        После этих слов я несколько раз ударил посохом о землю, заставляя шершней повиноваться заклятью. Черно-желтые насекомые ждать себя не заставили, буквально за полминуты окутав Сендрика гудящим облаком. Сначала один, потом другой шершень ужалили человека, заставив того выгнуться от боли.
        А потом на него упала вся стая, точнее, рой. Мучился граф недолго и очень быстро впал в кому. Через несколько минут он должен был умереть, но тут уж вступил в дело я. С посоха полилась мана, напитывая вырезанные знаки и сохраняя связь тела и души. Облепившие графа шершни стали отваливаться от его тела, осыпаясь мертвыми трупиками. Но и они не погибли до конца, превратившись в аналог тех тварей, что создал при ночном штурме вражеского лагеря.
        Падая на землю, шершни освобождали место для своих собратьев, которых притягивало к человеку магией и немедленно убивало. Когда от роя ничего не осталось, я завершил заклинание. Все ранее убитые насекомые поднялись в воздух, огласив окрестности гудением и сухими щелчками. Через секунду они накинулись на полуживого или недомертвого графа. Пролезали через рот, нос, уши и глаза казнимого, фаршировали его своими мертвыми, но продолжающими функционировать телами. Все тело Сендрика сотрясалось в конвульсиях…
        - Слушай мой приказ, раб, - обратился я к новому представителю нежити, в которого обратился мертвый граф Дорг. - Отправишься в большой мир и будешь уничтожать моих врагов, пока существование твое не будет завершено. Этим хоть как-то исправишь содеянное при жизни и свершившееся предательство. Пошел вон!
        Нечто, полностью похожее внешне на человека, пусть и очень бледного, направилось в сторону крепостных ворот. Люди расступались перед ним, опасаясь даже случайно дотронуться до мертвого и проклятого создания. Что ж, казнь свершилась, теперь надо было сделать последний шаг.
        - Род графов Дорг прервался, - напомнил я людям, возвращая внимание к своей персоне. А то слишком уж засмотрелись на удаляющегося мертвеца. - Уверен, что никто из вас не пожелает обращаться к королю Талимии, чтобы тот поставил сюда своего назначенца.
        - Да, архимаг, это так, - за всех ответил Рив, как наиболее значимая сейчас персона. - Казни, поборы, изгнания всех влиятельных персон нас не устраивают.
        - Вас не устраивают, меня, что интересно, тоже. А к этому месту я уже привык, мне оно нравится, покидать его тоже не хочется.
        - Так это только предатель хотел тебя выгнать! - крикнул кто-то из младших командиров. - А его нет, пчелы закусали!
        Собравшиеся вокруг вояки одобрительно загудели: против жестокой расправы над Сендриком особых возражения не имелось, я был в своем полном праве. Ну а на такой волне и надо завершать комбинацию.
        - Графа нет, само графство в посторонние руки попасть не должно, а требуется тот, кто сможет взять власть и в случае необходимости придавить рискнувших напасть, - резюмировал я. - Потому я решил сам занять место графа, благо титул архимага примерно на одном уровне находится…
        Новость рухнула на собравшихся, словно кирпич на незащищенную голову. Возражения? Некоторые склонялись к моей кандидатуре, другие относились нейтрально, возражавшие же в душе не осмеливались открыть рот. Что поделать, стройные и смертоносные ряды нежити не способствовали проявлениям демократии, и без того пребывающей тут в зачаточном состоянии. М-да, такого развития событий они не слишком ожидали, хотя формально я был в своем праве. Действительно, уровень архимага, в котором вояки графства имели возможность неоднократно убедиться, позволял мне на равных общаться с местными феодалами, не нарушая ни единой традиции. Да и случаев, когда во главе графств, баронств и прочих маркизатов вставали появившиеся неизвестно откуда маги, хватало. Другое дело, что жрецы Камирта и некоторые королевские династии точили на таких зубы, стараясь поскорее свергнуть. Ну да в данном случае они и без того готовились еще разик попытаться сменить власть в графстве.
        К тому же следовало помнить о факте, что, после того как я доберусь до «храма тайного бога», начнется открытая война. Нет уж, мелочи все это, не способные остановить меня в стремлении создать надежную тыловую базу. Графство Дорг же - чуть ли не самый лучший вариант.
        Глава 24

        Шли дни, в течение которых я со своими соратниками быстро и жестко перекраивал структуру графства под свои нужды. Основные нити управления трогать не стоило, они были заточены под любого, кто сидит на вершине, но вот вспомогательные, а заодно и кандидатуры руководителей второго звена… Да, вот здесь приходилось работать по полной программе, не упуская ни малейшей детали.
        Смещение тех, в ком я и мои соратники чуяли возможность переметнуться, продвижение относительно верных вояк, постепенное изменение той же самой «налоговой политики» и прочих финансов ради укрепления авторитета у низших сословий. Мне не надо было ни провоцировать их на бунты, ни затыкать рты послаблениями, но в то же время и не следовало создавать впечатления о себе как о слабом, нетвердо сидящем правителе. Вот тут больше всего помогал Винтар, как наиболее способный к подобным делам.
        Параллельно шло полное дорезание сколь-либо значимых жрецов Камирта - их вырубали со всем усердием, оставляя лишь ничего не понимающих служек, которые лишь тупо твердили молитвы и совершали обряды, пригодные для народа. Я вовсе не собирался ополчаться огнем и мечом, это было бы неразумно. Вот вырвать ядовитые зубы, это да!
        Кайл и Текс были заняты армией, стараясь гармонично сочетать в ней преимущества нежити и обычных воинов. Последних они старались разделять на тех, кто был просто неплох, и тех, с которыми стоило поработать на предмет повышения «статуса». Таким термином они скрывали идею постепенно перевести особо верных в ипостась вампиров. Не высших. Вовсе нет! Это, знаете ли, было бы «слишком жирно» даже для преданных вояк… Зато амплуа обычного кровососа, без повышенных способностей к магии и прочих
«плюшек», вполне могло соответствовать запросам и мечтам некоторых воинов, тем самым повышая их возможности и перспективы моей армии.
        Вот и велись разговоры на тему, по итогам которых безжалостно отсеивались все те, кто испытывал какие-либо моральные препоны относительно перехода в состояние разумной, но все же нежити. Никаких репрессий, просто они вставлялись в другой список, без особых перспектив подъема по карьерной лестнице. Что поделать, положение «короля мертвых» обязывало.
        Параллельно моя троица вампиров рассылала весточки тем отрядам наемников, с которыми у них были в прошлом хорошие отношения. Среди этих сорвиголов, как они меня убеждали, были и те, кто плевать хотел на всяких там Камиртов и их жрецов, веря лишь в клинок, амулеты и поддерживающую наступательный порыв магию. Спорить я не стал, понимая, что там процент подходящих мне солдат куда выше. Да и магов-наемников со счетов сбрасывать я не собирался. Казна ведь была заполнена чуть ли не под завязку, да и возможности пополнить ее имелись.
        Но этого было мало, чтобы чувствовать себя полностью уверенным, поэтому я пошел дальше. Морору, верховному жрецу Сушироса, было предложено быстренько спихнуть дела на заместителей и прибыть ко мне, в главную твердыню графства, прихватив с собой солидный эскорт из магов, что должны были превратить захолустный в общем-то феод в нечто неприступное и… опасное для армии вторжения.
        И, конечно же, не оставлял я без внимания и Шосц. Именно там, по полученным сведениям, располагалась главная цель, тот самый храм, таинственный и загадочный.
        Волар Седой был безжалостным образом оторван от обычных дел набирающего силу и становящегося главным «ночного короля» и задействован в поисках путей к подземельям главного храма столицы. Та же самая задача была возложена на шоор-каан, и теперь две эти структуры, что главенствовали в подземной части города, рыли и копали, стараясь как можно быстрее достичь желаемого результата.
        И вот в самый разгар как работ, так и ожиданий появился Морор со своими адептами. Жрец темного бога не изменил своим привычкам, прибыв в крепость без какой-либо помпы и без большой свиты. Обычные люди, закутанные в черные плащи, верхом на хороших, но не отборных лошадях… Только оружие было великолепным для понимающих в этом, да аура темной, зловещей магии окутывала отряд из пары десятков человек. Даже не умеющие чувствовать силу ощущали нечто, заставляющее их держаться в почтительном отдалении.
        Сам я не встречал жреца темного бога, чтобы до поры до времени не показывать, что его приезд имеет большое значение. Поручил Сильвии проводить его в маленькую, но уютную комнату, выбранную мной для приемов действительно важных гостей, ну а остальных разместить пока по гостевым комнатам. Пусть отдохнут с дороги, да и просто пообвыкнут в новом для себя месте. Потом еще и крепость показать надо будет, и само графство… Хотя часть из прибывших наверняка уже не раз тут бывали. Пусть и не желанными гостями.
        Морор появился минут через десять в сопровождении вампирессы. Остальные мои ребятки к тому времени уже подтянулись, будучи готовы как встретить от души, так и… Впрочем, второй вариант напрочь исключался - темные боги вроде Сушироса пусть порой и жестоки по максимуму, но за своими клятвами да и просто словами следят почище прочих.
        - Рад видеть тебя, Безымянный, - обратился он ко мне, едва зайдя в помещение. - Ты призвал меня, я здесь и готов послужить делу моего бога.
        - Проходи, садись, чувствуй себя как дома. Ты, Сильвия, тоже столбом не стой, в ногах правды не отыщешь, - подождав минутку, пока новоприбывшие подберут себе местечки поудобнее, я продолжил: - Видишь ли, Морор, графство Дорг отныне под моим полным контролем. Те немногие попытки противостоять мне, которые были предприняты, окончились полным провалом, а организаторы или стали материалом для новой нежити, или выставлены за пределы графства с полной конфискацией имущества и спиной, ободранной плетьми.
        - Рад слышать это, мой командир, - чуть склонил голову жрец. - Но ты до сих пор носишь иллюзию, а твои ученики скрывают черты вампиров и баньши.
        - Что до меня, то наложенная иллюзия позволяет чувствовать себя чуточку более… живым. А мои соратники… Видишь ли, это последние дни, когда приходится что-то скрывать. Я постепенно начинаю приучать здешних людей к мысли, что ими управляют не просто некроманты, но существа, куда более глубоко постигшие тайны магии смерти. Для этого мне и нужна и твоя помощь, и приведенных тобой, и тех, кто еще только придет сюда.
        Я объяснил Морору, какие планы у меня связаны с его подчиненными, и по мере объяснений на лице старого жреца расплывалась довольная ухмылка. Он понимал, что расстановка адептов Сушироса на многие важные, пусть и не ключевые, посты даст возможность приобрести не только часть власти, но и влияние. А там, глядишь, и появится перспектива вновь распространить влияние своего божества среди отнюдь не узкого круга магов и воинов.
        - Мне это нравится, командир… Но я не могу оставлять наши храмы без должной охраны, так что всех сюда не переместишь.
        - Этого и не требуется, - утешил я Морора. - Сейчас прибыл ты с эскортом, потом появятся другие, в том числе и некроманты, всерьез принявшие наши предупреждения. Кстати, беспорядки еще не начались?
        - Вот-вот начнутся. Жрецы Камирта, потеряв тебя из виду, решили начать святой поход против всех некромантов. Уже готовы эдикты, объявляющие поднятие мертвых вне закона, а всем некромантам прикажут явиться «на покаяние». Идиотов, которые на это решатся, в лучшем случае заточат в надежных темницах, что предназначены специально для магов, а на оставшихся, кто поумнее, объявят охоту.
        - Печально, - вздохнул я, играя с ритуальным кинжалом. - Но мы их предупредили, так что нашей вины в том нет. И к тому же проскочившие меж жерновов непременно метнутся к нам за помощью, которая обязательно будет предоставлена, но…
        - Уже не за союз, а за клятву верности.
        Клара! Четко и правильно подмечено, ничего не скажешь. Мало того, это будет относиться не только к новоприбывшим под крылышко наше и Морора некромантам, но и к магам обычных школ, которые наверняка не рискнут оставаться поблизости от жрецов Камирта. Ну, за исключением тех, кто давно и накрепко с ними завязан. Тут и определенные кланы, и родовитые аристократы с магическими способностями, стремящиеся усиливать дар, передавая по генетическим линиям своему потомству…
        Да, каша заваривается нешуточная, а времени уже почти не осталось. Кстати, вот и еще одна причина, по которой я вызвал Морора со свитой его магов-воинов. Остается озвучить ее и убедить самого себя в необходимости такого шага. А это, надо заметить, дело не самое простое.
        - Ты что-то хочешь сказать мне, командир? - спросил жрец темного бога, пристально глядя на меня. - И, кажется, вопрос сложный… Но ты спрашивай, я приложу все силы, чтобы исполнить волю того, на кого указал мой бог.
        - В исполнении я не сомневаюсь. Только… не все средства хороши для достижения цели, а предлагаемое мной не относится к числу простого и полностью приемлемого.
        - Я слушаю.
        - Ну хорошо. Видишь ли, Морор, мне нужны добровольцы для одного очень опасного ритуала. Мне не нужна их смерть, напротив, преодолевший ритуал получит в награду серьезные, можно сказать, уникальные магические способности, но риск очень велик.
        - Мои люди не боятся смерти.
        Иного ответа я и не ждал. Зацикленные на своем пути адептов, жрецы Сушироса были хороши почти всем, но иногда слишком уж сильно проглядывала почти фанатичная вера. Мне же такое было… не совсем понятно. Беспрекословное следование приказам своего божества, пусть и вполне приемлемым по моим понятиям… А, ладно! Не мои это проблемы, к тому же надо пользоваться тем, что имеется в наличии.
        - Бояться тут придется не смерти, а бесконечной и усиливающейся боли во время всего процесса ритуала. Мало того, помимо добровольного согласия требуется сохранять готовность продолжать на протяжении всего процесса преобразования. Стоит хоть на секунду, пусть и в мыслях, пожелать прекратить ритуал, все будет без толку. Ну а если это произойдет ближе к концу, доброволец не сможет выжить.
        - Что за ритуал?
        - Хочу создать существо с огромной мощью. Ослабленные вариации ты уже видел, я называю их скелетами мрака. Вот только они всего лишь марионетки, которыми требуется управлять.
        - Позвольте, командир, это может сделать любой некромант, - обоснованно возразил жрец. - Ваши скелеты мрака хороши, но они обычная нежить, стандартная по сути своей.
        - Сейчас да. И управлять ими может любой некромант, сумевший создать такую тварь или получивший ее от своего коллеги. Но творцы этих созданий были воистину гениальны, предусмотрев две стадии скелетов мрака. Первых все уже видели: они проворны, сильны, не слишком уязвимы, но… безмозглы. Зато есть и вторая ступень, в полной мере наделенная разумом. Больше того, это маг, перешедший в новое состояние нежити.
        - Вроде вампира?
        - Почти так, Морор. Но вампир все же ближе к живым людям, а в результате этой трансформы получится тоже скелет, лорд мрака. Он и будет являться истинным кукловодом для первой ступени, используя простых скелетов мрака как продолжение самого себя, придавая им новые силы.
        Это действительно впечатлило жреца. Темный маг представлял себе открывающиеся возможности, но пока не полностью понимал всю сложность ритуала, который предстоял добровольцу… или добровольцам. Пришлось неспешно и обстоятельно объяснять основные принципы проведения ритуала. Заодно еще раз подробно прошелся по особенностям лордов мрака, их отличии от прочих представителей разумной нежити. Привел несколько примеров из далекого прошлого относительно того, как эти существа сражались с сильными солдатами.
        - Это очень сильные существа, - покачал головою Морор. - Каждое из них, со свитой из скелетов мрака, будет стоить целой армии… обычной армии без магов и паладинов. Что ж, я пришлю к тебе кандидатов, а ты выберешь, кто подойдет. Все равно не создашь больше двух - сил не хватит. Ритуал сложен и долог.
        - Присылай. Только поясни им как можно четче, какой у ритуала смысл, что их ждет и какие угрозы таятся в самом процессе. Мне нужны не прекраснодушные романтики, а жесткие реалисты, понимающие, что риск огромен, а ставка велика. Даже один лорд мрака способен существенно усилить мои войска. Особенно он пригодится при битве с паладинами.
        - Обязательно расскажу. Я знаю своих людей, все их сильные и слабые стороны. Ты получишь наилучших. Куда их прислать?
        - В комнату ритуалов, Сильвия проводит тебя.
        - Тогда я иду к своим и начинаю выбирать кандидатов, - сказал темный маг, поднимаясь со стула, после чего покинул помещение, сопровождаемый вампирессой.


* * *
        Плохо! Совсем дело плохо, полная задница. Вот уже второй кандидат на лорда мрака готов умереть под моими руками, не выдержав ритуала. Было достаточно один раз испугаться той боли, что терзала его тело, поддаться ей, чтобы процесс создания существа рушился.
        Хорошо еще, что первого удалось вытащить с того света, благо процесс не зашел очень уж далеко. Правда, приходить в относительно пристойное состояние бедняга будет с месяц или даже дольше. Слишком серьезны были нанесенные раны. А вот этот… Нет, не вытяну. Сопровождая свои действия затейливой руганью, я просто вынужден был погасить жизнь адепта Сушироса, не выдержавшего тягот ритуала - безумной боли и всепожирающего страха. А тут еще и Морор стоит, невозмутимо наблюдая за уже второй по счету неудачей.
        - Все впустую, твои люди не способны выдержать трансформу, боль все-таки находит путь к их разуму, - прохрипел я, в бешенстве швыряя в стену ни в чем не повинную пустую склянку. - Бесполезно… Сворачиваем затею.
        - Всего две попытки было. Я сейчас приведу следующего.
        - Нет уж, Морор, такого варианта мне не надо. Не испытываю желания гробить своих союзников, если шансы на успех минимальны. Их выдержки недостаточно, умение абстрагироваться от боли на таких уровнях не работает. Увы, но моя затея провалилась. Придется обойтись без козыря, на который я так сильно рассчитывал.
        Морор, до этого сидевший в богато украшенном кресле с толстым фолиантом в руках, встал, отложил книгу и сделал несколько шагов ко мне.
        - Суширос повелел мне во всем подчиняться тебе. Если мои прислужники не могут помочь, тогда я сам готов лечь на алтарь, - спокойно, но с долей едва заметного пафоса, сказал мне мастер.
        - Ты сам? - удивился я. - Хотя… может что-то и получиться. Архимаг может и вовсе не обращать внимания на свое тело. Но… как насчет руководства адептами?
        - Корона уже передана моему преемнику, он ждет срока, когда примет всю полноту власти. Если я погибну, то он будет столь же верно служить тебе, Безымянный. Приказы Сушироса святы для любого из нас.
        Из темного жреца лорд мрака получился. Когда при последних словах заклинания плоть с костей слезла, заменившись черным туманом, в черепе скелета вспыхнули кровавые огоньки глаз.
        - Все?
        Голос Морора, перешедшего в новую ипостась, заставил замереть на секунду. Тембр изменился, стал неживым, практически неузнаваемым. Изменилась и аура - часть магических завитков ушла, сменившись иными, пока еще не до конца мне понятными.
        - Ну, слава твоему богу, что хоть ты выдержал, - не удержался я от улыбки. - Что ты сейчас чувствуешь? Помнишь ли о том, что было до этого?
        - Да, я помню все. Была боль, потом она ушла.
        - Кем ты был, - продолжал я допытываться, - помнишь?
        - Я помню все, Безымянный. Мое имя Морор, раньше я был верховным жрецом Сушироса. После ритуала я стал лордом мрака. Сейчас мне более не доступна привычная магия, но моя сила и опыт в магии переплавились в присущие этому виду нежити способности.
        - Хм, - задумался на несколько секунд я. - Нормально. Восприятие действительности в норме, память не пострадала, ну а с новыми способностями освоишься по ходу дела. Надеюсь, что твои адепты с пониманием отнесутся к произошедшим с тобой изменениям. Но сначала я представлю им твое новое обличье.
        - Они все знают, - проскрипел лорд мрака. - Я предупреждал, что, если не получится с ними, я сам лягу на ритуальный камень.
        Полный амбец! Ну так за то и ценю этих парней, адептов Сушироса. Непреклонные, готовые практически на все, верные своему божеству, а опосредованно и мне. Все еще покачивая головой от изумления, я направился к выходу из ритуальной комнаты. Лорд мрака двигался за мной верной тенью, готовый исполнять любые приказы.
        Признаться честно, моих соратников, да и адептов Сушироса, новый облик Морора практически не удивил. Ну так, самую малость. К примеру, Сильвии было очень интересно, каким образом существо, лишенное даже подобия легких и прочих
«деталей», ухитряется разговаривать. Увы, тут я ничего не мог ответить, отбрехнувшись лишь непостижимостью магических законов.
        М-да, зато сильно изумились другие. Обычные люди. Они-то еще ни разу не видели скелетообразного существа, умеющего не только разговаривать, но и требующего подчинения. И этот скелет являлся одним из полководцев армии повелителя графства. Ну да ничего, люди ко всему привыкают. Вон вампиры уже порой показывали истинное обличье, пусть и перед проверенными вояками, равно как и баньши. Так что… тут все зависит от времени.
        Как бы то ни было, но через пару дней, во время которых Морор осваивался с новой формой и настраивал под себя скелетов мрака, нам надо было активизироваться. Зачем? Все тот же «храм тайного бога» не давал мне покоя. К тому же шоор-каан и Волар наконец полностью разведали местность под храмом, заодно просчитав наиболее подходящие варианты проникновения туда. Пора было собираться.
        - Выдвигаемся в Шосц, - сообщил я новость собравшимся в бывших графских покоях своим соратникам и Морору. - Больше откладывать поиски храма нельзя, время начинает давить на нас.
        - Поход на Шосц? У нас не хватит на это сил, укрепления города слишком хороши.
        - Текс, к чему извращать мои слова? - хмыкнул я, понимая, что вампир таков, каков есть, а исправлять его порывистость бессмысленно, да и не стоит, по большому счету. - Отправляемся малой группой, наносим точечный удар, после чего на максимальной скорости смываемся, получив желаемое.
        - Часть из нас должна остаться здесь, в графстве, иначе нельзя, - вздохнул Винтар. - Будут постепенно прибывать адепты Сушироса, некроманты, может, и кто-то из магов подтянется. Отряды наемников опять же подходят. Командир, вы просто должны учитывать все это.
        - Вот я и учитываю. Ты, Клара и Морор останетесь тут. Ты, сам понимаешь, прирожденный администратор, можешь управлять графством лучше нас. Морор и Клара… Вы оба не сможете проникнуть в Шосц и остаться незамеченными. Никак… наличие в городе паладинов и жрецов Камирта еще никто не отменял.
        - Но, Безымянный, ты ослабишь отряд!
        - Ничуть. Я беру с собой Сильвию, Кайла с Тексом, да еще десяток адептов Сушироса. Плюс эскорт из полусотни рыцарей смерти и пары десятков простых солдат. Их оставлю за пределами Шосца - так, на всякий случай.
        - На случай, если придется быстро удирать?
        - Да, Сильвия. Грамотное отступление порой очень помогает. Так что собираемся, выступаем с заходом солнца.
        Глава 25

        Шосц встретил нас проливным дождем, пронизывающим ветром и просто мрачными в такую погоду крепостными стенами. Впрочем, проникать в столицу Талимии законным образом мы и не собирались. Напротив, это было категорически противопоказано. В связи с последними событиями вокруг мятежного графства Дорг и повышенной активностью паладинов и жрецов Камирта во всех воротах сидела не простая стража, а гвардейцы и маги из верных. Проникнуть было бы… весьма затруднительно.
        Ну да мы и не пытались. Я связался с Воларом, и тот, уже осведомленный о большинстве тайн шоор-каан, обязался встретить меня у тайного хода, после чего провести до нужного места. Нас - это меня, троицу соратников и восьмерых адептов темного бога. Все рыцари смерти, простые солдаты и двое адептов остались в почтительном отдалении от самого Шосца и даже его предместий. Пусть ждут, пока мы сделаем все необходимое, а там уж видно будет.
        - Безымянный, Волар уже прибыл, ждет вас, - возникшая рядом Сильвия оторвала меня от неспешного течения мыслей, заставляя вернуться к сиюминутным делам. - Все его люди и большая часть шоор-каан сконцентрированы рядом с подземной частью главного храма.
        - Тогда пойдем…
        Идти было недалеко. Стоило пройти полсотни метров, как из пелены падающей с неба воды проглянуло лицо Волара, чьи седые волосы на сей раз скрывались под капюшоном серого плаща. Рядом с «ночным королем» маячили двое охранников, но вид у них был бледноватый, особенно при нашем появлении. Ну да, приближенные, знающие, кто мы такие и чего от нас можно ожидать в случае неблагоприятного поворота событий. Опасаются, но все же не трясутся, как козлиный хвост. Что ж, это хорошо, правильно Седой себе людей подбирает.
        - Привет, Седой… Ну что, готовы твои бойцы к походу внутрь храма?
        - Повелитель, ваше магичество… Мы готовы, но люди все еще опасаются. Мы же не шоор-каан, это они ничего и никого не боятся. - После небольшой заминки Седой все же справился с волнением и стал докладывать: - Мы ограничили доступ всех посторонних в эту часть подземелий. Нашли и проход, который ведет в подвалы городского храма. Он там только один, зато насчет него мы даем гарантию.
        - Еще не проверяли ничего? Не пробовали проскочить в храмовые подземелья?
        - Нет, только по лестнице поднялись, но дальше стоит каменная плита, закрывающая проход. Точнее, дверь, но открывается только изнутри с помощью противовесов. Просто так ее не открыть, а магическая сигнализация, о которой предупредили шоор-каан, не поддалась. Решили ждать вашего прибытия.
        - Тогда, - кивнул я в сторону подземного хода, - веди нас в это самое место. Будем смотреть, будем разбираться.
        Для меня и Сильвии эти места были знакомы, а вот Кайл с Тексом от души удивлялись такому обширному «нижнему городу», вольготно раскинувшемуся аккурат под Шосцем. То и дело оба вампира обращались за пояснениями сначала ко мне или Сильвии, а потом и к Волару, как только поняли, что он о здешних местах знает куда больше. Оно и неудивительно, учитывая углубленные познания, полученные им в последнее время от шоор-каан.
        - Мы пришли…
        Спасибо тебе, Седой, за комментарий, но это и дураку очевидно. Вот они, шоор-каан, поклоняющиеся Смерти, - стоят и ожидают момента, когда надо будет переходить к активным действиям. Здесь же и бойцы Волара.
        - Подготовка нужна?
        - Нет, - покачал я головой в ответ на предложение вампирессы. - Здесь все очевидно. Сначала сносим преграду, а там уже зачищаем охраняемые помещения, не забывая про пленных. Они необходимы, запомните это. А теперь к преграде.
        Лестница оказалась очень крутой, высотою метров в десять. А дальше… та самая каменная плита, защищенная типичной магией, что используется жрецами. Стандартные схемы, ничего нового, зато мощно и надежно. Сломать было просто, но тогда поднялась бы тревога, а это не то, чего мне хотелось бы. Вот и пришлось идти окольными путями. Окольные пути в данном случае лежали в той области некромантии, что работала с чарами тлена. На сей раз надо было уничтожить материю, но сохранить небольшие ее участки, равно как и энергетическую структуру сигнальных конструкций.
        Толстая каменная плита, хорошо обработанная и вставленная в пазы очень плотно, рассыпалась в пыль после примененного заклинания. Зато противовесы уцелели, продолжая удерживать отныне несуществующее. Все просто, как любое изящное решение. Мне понадобились лишь несколько силовых линий, создающих впечатление продолжающей существовать массы. И все!
        Переступив через горку серого песка, что остался от непреодолимой двери, я оказался в небольшом помещении. Следом за мною внутрь проникли и остальные, разойдясь по подвалу. Ничего особого он из себя не представлял - обычная кладовка под старое барахло, разве что очень обширная. Пара десятков почерневших ящиков, несколько горшков и кувшинов с воском или с чем-то похожим, бухты с подгнившей веревкой. Ну и ощущение, что это место периодически проверяется на предмет ослабления сигнальных чар, причем не абы каким подмастерьем. Дело ясное - тайный выход, ведущий в подземные лабиринты, его особо светить никто из жрецов не намеревался.
        - Сильвия, берешь половину шоор-каан и бойцов Волара. Будешь в авангарде. Кайл, ты с половиной адептов рядом со мной. Текс, остаешься у выхода, контролируешь ситуацию. При любой угрозе - атака и подавай сигнал.
        - А нам и адептам Сушироса не помешает сила здешнего храма? - осторожно поинтересовалась Сильвия.
        - Нет, если и помешает, то не слишком. Ничего такого сильного, что способно доставить серьезные неприятности, я не ощущаю. Сама разве не чувствуешь?
        Подвал был заполнен до отказа. Шоор-каан и подручных Седого было почти полторы сотни - внушительное число. Пусть часть осталась на подступах к храму, в городских подземельях, штурмового отряда должно было хватить. Ну сколько тут жрецов, служек, даже, что не очевидно, паладинов? Пара-тройка десятков, умеющих работать мечом и магией, а больше тут просто не должно быть. Ну а воззвания к Камирту напрямую… Не смешите меня, для этого требуется длительный ритуал, время на который давать никто не собирается.
        Очередная дверь, на этот раз самая обычная, из дерева и металла, решила присоединиться к своей каменной товарке. От нее осталось еще меньше - несколько окислившихся гвоздей и металлических полос. Вся древесина превратилась в невесомую труху, разметанную десятками ног.
        Штурмовики, прикрытые нашими защитными заклятьями, ворвались на территорию храма широким потоком, который стал разбиваться на тоненькие ручейки возле каждого прохода в новое помещение.
        - Всех жрецов, которых только можно захватить, - прокричал я вслед, напоминая, - доставлять мне. Без необходимости не убивать.
        Пропустив вперед свое войско, предназначенное проложить тропу, избавив меня от части проблем, я неспешно тронулся следом в окружении Кайла и адептов. Вампир почти с детским восторженным любопытством осматривался по сторонам. Правда, я и сам вертел головой с не меньшим интересом - уж очень красив был храм. Стены отделаны разноцветными плитками из мрамора, несколько картин с изображением то ли бога, то ли еще кого из важных персон собраны из крошечных цветных стеклышек. Представляю себе, насколько было трудно подобное сотворить - размер изображения превышал человеческий рост раза в полтора!
        Попадались и золотые украшения, в основном завитушки на тумбах с книгами, человекоподобные фигурки, а также чаши явно обрядового назначения. Кхм, имей я интерес к обогащению, сейчас озолотился бы в прямом смысле. Вон как те головорезы Седого, что украдкой срывают драгоценные украшения и запихивают в карман или за пазуху. Как ни крути, а люди, к тому же ярко выраженный криминальный элемент,
«торпеды» у местного авторитета. Что ж, пускай берут, я ведь и не возражаю. Главное, чтобы не переключились с первоочередной задачи по захвату храма на мародерство. Вот тогда накажу, причем быстро и жестко!
        - Командир, мы прижали тех, кто вам интересен! - послышался по ментальной связи голос вампирессы. - Нужна помощь, дверь слишком хорошо запечатана.
        - Уже иду.
        Возле одной из дверей второго этажа, куда я поднялся, Сильвия, поддерживаемая десятком шоор-каан, пыталась пробиться сквозь оставленный жрецами Камирта барьер. Преграда действительно была мощная, тут спорить не приходилось. Из комнаты за преградой доносились молитвенные завывания, заставляющие вампирессу и весь ее отряд болезненно морщиться и встряхивать головой, но от попыток проникнуть внутрь избавить не могли. М-да, не хватает оставшихся жрецов на одновременную поддержку защиты и нападения, явно не хватает.
        Почему оставшихся? А все просто, ведь интерьер вокруг был украшен многочисленными трупами: жрецов Камирта, храмовой стражи, служек, даже несколько паладинов встретились. Были и с нашей стороны потери, но в основе своей трупами стали ребятки Седого, да несколько шоор-каан все ж не убереглись.
        - Командир…
        - Ничего страшного. Сильвия, одной тебе это не потянуть. Оставь барьер в покое, сосредоточься на нейтрализующих чарах, когда я с адептами вынесу их защиту. Шоор-каан, помогайте ей.
        Дальше все было просто. Поддерживаемый адептами Сушироса, их силой, я сплел таранное заклятье, сконцентрировав его на навершии своего посоха. Толстая дверь из дорогой древесины с золотыми и серебряными нашлепками влетела в комнату, когда я приложился к ней злорадно скалящимся черепом своего посоха. Ну так надо же было добавить внешнего эффекта, произвести побольше впечатления как на головорезов Волара, так и на «культистов».
        Первые два шоор-каан, влетевшие в комнату, упали мертвыми на пол, прямо на глазах разлагаясь. Да, жрецы не собирались так просто сдаваться.
        Ответные чары, активированные Сильвией, заставили меня поначалу скрипнуть зубами, подумав, что она забыла данные ей инструкции, но потом я понял. Вампиресса целенаправленно выбивала тех, от кого все равно не стоило ожидать ценной информации, оставляя нужный материал в полной сохранности.
        Очередная попытка огрызнуться, на сей раз уже не чарами, а недружным залпом из арбалетов… Пустое. Только особо любопытного бойца нашпиговали сразу тремя болтами.
        Перезарядить небольшие арбалеты, точнее, метательные приспособления в виде трубки и мощной пружины, находящиеся в комнате жрецы не успели - вошел я. Быстрый осмотр внутреннего убранства, короткое, щадящее заклинание, направленное на людей, чтобы отбить у них охоту к сопротивлению… Параллельно Сильвия добивала ненужный нам контингент - храмовых стражей.
        Так, и что мы имеем в итоге? На полу, корчась от боли, лежали двое живых - мужчина и женщина. В отличие от своего пожилого напарника женщина была молодой и очаровательной. Точеная фигурка, смазливое личико и умные глаза. Жрецы Камирта, причем не из слабых, сразу видно. Судя по ритуальным одеждам, оба они занимали высокие посты в местной иерархии. Вот только сомневаюсь, что эта женщина достигла своего высокого положения исключительно из-за потенциала, то есть исключительно из-за жреческого потенциала и «святой», по сути, магической силы.
        - Служебный роман?
        - Он самый, командир, - осклабился Кайл. - Вы только посмотрите на голубков этих. У них мантии наброшены чуть ли не на голое тело. Наверняка наше вторжение выдернуло их из какого-нибудь любовного гнездышка.
        - Это хорошо. Есть уязвимая точка, на которую можно надавить. Так… Кайл и Сильвия остаются, остальным подождать за дверью. ЗА дверью, я сказал! - пришлось рыкнуть на особо непонятливых головорезов Седого, не в полной мере приученных к дисциплине. - И мне плевать, что ее уже не существует.
        Все, вымелись. Ну а туманную завесу, скрывающую видимость и гасящую звуки, наколдовать труда не составило. Равно как и снять болевые и обездвиживающие заклятья с плененной парочки, попутно заблокировав им возможность пользоваться магией. Ненадолго конечно, но для вдумчивого допроса третьей степени хватит.
        - Ты кто? - прохрипел жрец, косясь на меня налитыми кровью глазами.
        - Безымянный, - отозвался я. - Тот, кого вы почему-то называете «король мертвых». Если с памятью плохо, то напомню о Чертогах богов, Тиберикуме и прочих моих милых забавах.
        Тот ничего не ответил, но непроизвольно дернулся в сторону, попытавшись увеличить расстояние между нами.
        - Вижу, вижу, что слышал…
        Усмехнувшись, я сбросил наведенную иллюзию, представая перед слугой Камирта в своем истинном облике. Моя мумифицированная физиономия с горящими угольками глаз оказала еще большее впечатление, чем мрачная слава. Жрица побледнела, у нее закатились глаза, и обморок стал для нее спасением от нервного шока. Старик оказался покрепче, хотя тоже был на грани, готовый в любой момент последовать примеру подруги.
        - Нервный народец пошел, чуть что, так сразу в обморок.
        - Гримасы славы, командир, - насмешливо фыркнул Кайл. - Им что-нибудь стимулирующее из чар подберите.
        - Пожалуй. Да и девицу в чувство приводить надо.
        Чтобы привести женщину в себя, мне пришлось вылить на нее кувшин воды, и это помимо стимулирующих чар, которые получили оба пленника. Хм, дамочке еще повезло, что косметикой не пользуется - иначе макияж бы размазался.
        - Жрец, - подойдя к лежащему на полу почти вплотную, я вонзил острие посоха возле самого его лица, - мне нужны сведения по Закрытому Храму. Мне сказали, что он тут, но явно дезинформировали. Не полностью, но частично. Тут лишь часть храма, не самая нужная и важная, этакое «представительство при Камирте». Итак, Закрытый Храм, или же «храм тайного бога». Тебе знакомо это название?
        Тот замычал, тряся головою, но внятных слов не произнес. Знает, собака, по лицу вижу, а вот говорить желания не проявляет, что очень печально. Для него печально, потому как разговорить его я уж от души постараюсь.
        - Жаль, очень жаль. Придется спрашивать по-плохому… Тебе дорога эта женщина? Если не захочешь говорить, то я займусь ею: сниму кожу с одного пальчика, потом начну отрубать этот палец кусочек за кусочком, долька за долькой. Как кончатся пальцы, возьмусь за лицо… Проживет она долго - пока не решу, что ей пора умирать. А тогда я примусь за тебя, по той же программе, причем вне зависимости от того, будут ли у меня уже эти сведения или нет.
        - Что ты хочешь знать? - выдавил из себя жрец, понимая, что «король мертвых» со слугами Камирта уж точно церемониться не станет.
        - Где находится Закрытый Храм… Если ты такой медлительный, то я и третий раз повторить могу, мне не сложно.
        - Я… я… не знаю ничего, совсем ничего…
        - Ты лжешь, жрец, - произнес я. - Но ты сам выбрал судьбу этой девушки… да и свою тоже.
        - Не надо, умоляю вас, не надо, - забормотала девушка, когда я остановился над ней, взяв в руки ритуальный нож.
        - Что не надо? Ты не меня проси - своего кавалера.
        - Я сама все скажу, - почти прошептала жрица, бросив быстрый взгляд на своего любовника. - Он говорил, что все тут находящееся только малая часть целого, а сам Закрытый Храм…
        - Молчи, шлюха!
        Какие мы грозные… Пена на губах, проклятия, призывание всевозможных кар на голову той, что решила открыть попавшую к ней тайну. А всего-то и надо было, что озвучить угрозу, действующую на девушек еще сильнее, чем на мужчин. К тому же я все равно начал бы со жреца.
        Вот только звуки, издаваемые жрецом, раздражали. Не меня одного, однако! Сильвия, которая тоже не была поклонницей громких и немелодичных воплей, на мгновение дотронулась рукой до головы жреца, и тот застыл, словно ледяная статуя, только глаза выдавали ту боль, что он сейчас испытывал.
        - Говори, - обратился я к девушке, - если хочешь жить. Мне нет нужды убивать просто так - расскажешь все, тогда отпущу в целости и сохранности. Только мне нужны достоверные сведения, а не пустые слухи.
        - Закрытый Храм расположен в горах, к северу от Шосца, на территориях баронства Лигенс, - торопливо, словно боясь, что я могу не дослушать и приступить к исполнению своего плана угроз, бормотала она. - От замка барона это в дне езды, там горная гряда начинается, она…
        - Командир, я знаю это место.
        - Кайл, ты уверен?
        - Абсолютно! - слегка возмутился вампир. - К тому же эти горы так, небольшой участок, странно, что там вообще столь долго могли скрывать храм такого значения.
        Как раз это меня не шибко удивляло. Магия, что ж еще! Окутать местность вокруг иллюзиями, выставить защитные заклятья, запугать местных жителей какими-нибудь страшилками. И все готово. Именно так поступали и жрецы Сушироса. Впочем, у девушки надо еще пару деталей уточнить:
        - Ключи к маскировке? Нужны ли особые амулеты, чтобы рассеять иллюзию, или достаточно будет грубой силы?
        - Амулет у него на шее… украшенный изумрудами.
        - Кайл!
        - Нет вопросов. - Вампир приблизился к старому жрецу, распахнул одежду на его груди и аккуратно, не желая повредить ценную вещь, снял золотой, инкрустированный крупными изумрудами, медальон. - Вот он, в целости и сохранности.
        - И с магией. Сильная, запутанная, над иллюзиями явно мастер своего дела трудился, раз для нейтрализации нужен такой серьезный ключ.
        Мнению вампирессы я верил, тем паче что и сам ощущал заковыристость использованных в амулете рассеивающих чар. Рассеивали они не иллюзию целиком, а лишь ее восприятие в разуме владельца амулета и тех, кто был с ним рядом. Что ж, вот и реальное подтверждение рассказанного девушкой. Она не обманула, не слукавила, а значит, заработала себе жизнь и свободу.
        - Что ж, обещания я выполняю, поэтому ты останешься живой и невредимой. Ах да, чуть не забыл! Что вы вообще делали в Закрытом Храме, какому божеству поклонялись?
        - Когда Камирт и другие, младшие боги ушли из мира, то и нам, и паладинам нужна была хотя бы часть силы, которую получали ранее. Вот бог Закрытого Храма и помог, помогая собираемой от паствы силе идти не куда-то за пределы мира, а частью и к нам. А кто он, я не знаю, - потупилась жрица. - Мне не дозволено было оказываться внутри того храма. Мы тут жрецы Камирта, пусть и знающие больше многих других.
        - Все, свободна…
        Под действием сонных чар девушка обмякла, выключаясь из реальности. Мне оставалось только стереть из ее памяти события последнего дня, после чего она перестала представлять даже теоретическую угрозу. Ну а жрец, его надо было уничтожить. Это я и сделал, просто остановив ему сердце. Быстро, просто, а в результате одним сильным жрецом Камирта стало меньше.
        Вот теперь можно было и уходить, оставляя храм в частично разгромленном состоянии и без свидетелей произошедшего. Кстати, о свидетелях:
        - Кайл, проверь, всех ли зачистили!
        Вампир вымелся быстрее ветра, стремясь как можно скорее прояснить этот важный для нас вопрос. Ну а Сильвия, она напоследок обыскала жреца, потом разочарованно вытерла руки о его одежду. Видимо, ничего важного и интересного найти не удалось, а о всякую мелочь мараться ей не хотелось.
        - Куда сейчас?
        - Подождем Кайла, в случае необходимости подкорректируем работу, а потом туда, в горный храм. И сразу хочу предупредить твой следующий вопрос… Да, Морор и Клара вместе с солидной частью оставшихся в графстве сил выдвинутся туда же. Я не хочу рисковать у самого порога найденной цели.
        - Все чисто, командир! - радостно рявкнул Кайл, быстро обернувшийся по данному ему поручению. - Живых не оставили, только трупы. Шоор-каан дисциплинированно отошли, а парочке из этих, бойцов Волара, я рожу начистил за нерасторопность и сильную жажду унести чуть ли не больше, чем сами весят.
        - Это уже не лечится, - усмехнулся я. - Впрочем, не мое это дело. А сейчас - уходим! Время ждать не будет.
        Мы уходили, но Волар со своими, а также шоор-каан должны были оставаться в Шосце. Покинуть его им следовало лишь в случае прямой угрозы. Цель? Ударить в нужный момент в спину здешним обитателям, как только я отдам приказ. А я его отдам, сомневаться не приходилось.
        Глава 26

        Через пять дней вся моя армия стояла неподалеку от горного храма - той самой цели, к которой я шел столь долгое время. Вот она, совсем неподалеку. Осталось лишь проникнуть туда, и тогда, по моему глубокому убеждению, переходящему в уверенность, должен проявиться кто-то из моих божественных знакомцев, чтоб им провалиться в яму с бешеными дикобразами.
        Ну а пока… надо было сосредоточиться на штурме храма, что не обещало легкости и простоты. За стенами горного храма находилось около сотни защитников, но и это было серьезно, учитывая их уровень владения магией. Как я понимаю, простых солдат там было мало, преобладали жрецы, способные доставить штурмующим массу неприятных мгновений. К тому же аура самого места мало уступала по насыщенности бывшим Чертогам богов. Ничего, справимся. Две сотни рыцарей смерти патрулируют окрестности, ну а у крепости собраны скелеты мрака под предводительством Морора, простые умертвия, а главное - вампиры из новообращенных.
        Да, именно так дело и обстояло. Винтар, остававшийся в графстве и до сей поры, развернул кампанию набора особо проверенных наемников из числа старых знакомцев. Естественно, сам он мог создавать лишь обычных вампиров, но высшие из числа непроверенных мне и не требовались. Итог - около сотни элитных воинов, сочетающих в себе как прежний опыт, как и естественные способности вампира. Наемники, кое-кто из бывших солдат графа. Пригодится такое усиление, тут сомнений быть не может. К тому же и пополнение из числа некромантов и адептов Сушироса прибыло. Первых поменьше, вторых побольше.
        А что поделать, графство тоже без охраны не оставить, равно как и храмы темного бога. Вот и приходится вертеться, разделяя и так не шибко великие силы по различным направлениям.
        - Когда начнем атаку, командир? - полюбопытствовал Текс, готовый хоть сейчас сорваться в бой. - Медлить нам не стоит, на осаду нет времени.
        - Не торопись, - укоротил я соратника, проверяя ближайшие энергетические каналы. - Большая часть нежити на территории храма потеряет силу, простым вампирам придется тяжко, да и мне с девушками будет не очень комфортно использовать чары, не говоря уж об адептах Сушироса. Твои вампиры на территории храма будут бесполезны. Храм силен своей божественной мощью, едва ли не приближается к Валес-Алинэ.
        - Тогда следует выставить на острие атаки нежить и поберечь вампиров. Они - наша гвардия.
        - Согласен. Будете зачищать подступы к храму. Я не хочу, чтобы отсюда ушла хоть одна живая душа. Понятно?
        - Да.
        - Только смотри, - жестко произнес я, - чтобы подземными путями не ушли. Могут тут такие быть, не случайно храм под горой сделан. Распредели вампиров группами на некотором отдалении от храма. К каждой группе прикрепи адепта или некроманта. Желательно отыскать большие пещеры - в одной из них может быть спрятан проход из храма. Сам осуществляй общую координацию, об охране не забывай.
        - А мне что делать прикажете? - напомнил о себе Кайл.
        - Так на тебе управление собственно штурмующими. Следи за Морором, чтобы не увлекался. Магом он был сильным, но вот в ипостаси полководца может дать маху. Не особенно жалей нежить, ее всегда новую сделать можно. Опять же, грамотно используй магические резервы, не подставляй наших магов под удары защитников. Клара с Сильвией при мне, сам понимаешь.
        Озадачив своих ребят инструкциями, я поднял голову, всматриваясь в желтоватый блин луны. Почти полночь, если мне не изменяет внутреннее чувство времени. Самое то для нападения - тут и способности вампиров будут использоваться на пределе возможного, и адепты Сушироса легче черпают силу от своего бога в ночное время.
        - Пора.
        Как только я произнес это короткое слово, начался штурм. Едва мои мертвые воины приблизились к стенам, как там замелькали факелы, послышались тревожные крики людей. В нашу сторону полетели первые стрелы, с неприятным стуком вонзавшиеся в землю или щиты умертвий. Пока потерь не было, пускай снаряды, примененные защитниками, были не простые, а добротно зачарованные как раз на уничтожение нежити и нанесение максимального ущерба всем темным магам.
        Пока еще держались установленные моими магами защитные барьеры, но надолго их не хватит. Что же там Морор, что он копается со своими костяками? Ан нет, зря я на него наговаривал! Последний продемонстрировал свои способности на воротах, испепелив их в единый миг. Метров за двадцать от преграды с его руки сорвался клок черного тумана и ударил по воротам храма. Черная клякса туманообразной материи скрыла на миг окованные железом доски, а когда рассеялась, то путь был свободен. В этот проем рванули скелеты, намного опередившие более медлительных умертвий. Но не только в ворота - юркие твари карабкались по стенам, используя малейшую зацепку. Часть из них сбрасывалась защитниками, уничтожалась, но оставшиеся продолжали рваться вперед. И над всем этим стоял жуткий вой моих «наводящих ужас». Пусть они были не столь эффективны тут, но дезориентировать противника, вселить неуверенность и пустоту в душе они годились.
        - Кажется, нам даже не надо пока вмешиваться, - улыбнулась баньши, глядя на разгорающуюся схватку. - Морор освоился с положением лорда мрака, управляемые им скелеты стали чуть ли не вдвое опаснее.
        - На то и нужен лорд… А ты, Сильвия, что скажешь?
        - А то и скажу, что Кайл правильно понял ситуацию и давит защитников числом. Ему плевать на нежить, особенно на умертвий. Магов держит в дальних линиях, каждого прикрывают мертвецы, которым дано указание принимать заклятья на себя. Да, я связалась с Тексом, он перехватил нескольких, что попытались удрать.
        - Подземные ходы…
        - Они. Но понять их местонахождение не получилось, а пленных захватить не удалось. Раненые самоуничтожились, активировав амулеты.
        Ну, на пленных в этом месте я и не рассчитывал. Здесь особый случай, сдаваться никто не собирался, а уж заклятья самоликвидации местные заправилы применять умели.
        - Двинулись, красавицы, храм практически взят, - ухмыльнулся я, видя, что сражение уже затухает, а заодно выслушивая по ментальной связи доклад Кайла и Морора. - Остатки отступили в храм, но их там не более двух десятков наберется.
        Хорошее настроение улетучилось вместе с волной силы, заставившей меня скривиться от неприятных ощущений. Прежде чем мы успели выставить хоть какую-то защиту для нежити, некоторые умертвия обрушились на землю, присоединившись к телам тех, кто пал от их оружия. Даже баньши, почти не реагирующая на магию жрецов, пошла полупрозрачными полосами, теряя схожесть с обычным человеком. С Морора частично слез черный туман, обнажив голый костяк. Только Кайл с Сильвией, как высшие вампиры, держались относительно неплохо, да некроманты с адептами, потому как оставались живыми людьми.
        - Жрецы, - прохрипел я в бешенстве, припомнив ощущения в схожих ситуациях. - Решили взять реванш. Назад…
        Последнюю команду я отдал своим слугам из числа умертвий и скелетов мрака, которые выглядели очень паршиво, - в любой момент вся сила, которую я в них влил, чтобы придать видимость жизни, могла улетучиться навсегда. После этого я получу множество тел обыкновенных мертвецов, ни к чему более не пригодных.
        - Клара, Морор, Сильвия, - обратился я к своим соратникам, - что чувствуете, сможете со мною нанести визит вежливости местным хозяевам?
        - Да, командир, - не глядя на меня, уставившись на низенькую дверь входа в храм, откликнулся лорд мрака. - Я приспособился к их воздействию, теперь оно не сможет нейтрализовать меня, только ослабит.
        - Я такое никогда не пропущу, - угрожающе прошелестела баньши. - Жрецы могут заблокировать мою атакующую магию, но не более.
        Вампиресса лишь оскалила клыки, всем своим видом демонстрируя готовность броситься в бой, не обращая внимания на всякие там второстепенные проблемы. Что ж, тем лучше. А вот кислая мина Кайла портила все впечатление. Пришлось успокаивать:
        - Кайл, ты контролируешь территорию, следишь за действиями магов, в случае необходимости координируешь их для усиления защиты нашей нежити. В общем, кроме тебя некому, Текс снаружи действует. Не подведи!
        Как мало вампиру для счастья надо… Сразу расцвел, как только получил важное задание. Сразу вытянулся в струнку, рявкнув, что всех тут по стойке «смирно» выстроит, но сохранит в целости и сохранности наше войско. Ну а мы… мы направились к собственно храму, внутри которого и было то, в чем так нуждался один малоприятный в общении бог.
        Приблизившись к двери, я, недолго думая, бросил в нее заклятье распада материи, вложив побольше силы. Та с трудом, но выдержала, защищенная благословениями и наложенными чарами. Изрядно покосилась, провалившись вовнутрь и покрывшись трещинами между досками, из которых была связана, но устояла. Впрочем, ненадолго. Острием посоха я завершил работу, разрубив препятствие на несколько кусков, уже не способных помешать нам. За дверью обнаружился коридор, узкий и с низким потолком, который перегораживала стена из щитов и каменных тумб. Из-за этой баррикады в нашу сторону вылетело несколько стрел и плетения, предназначенные для упокоения нежити. Пустое… защитные чары без труда отклонили оперенную смерть, равно как и заклятья развеяли.
        - Позволь мне, - попросила баньши и, получив мое согласие, поплыла в сторону людей.
        Выстрелить во второй раз они не успели, только двое жрецов попытались было применить обычные, пусть и добротные, заклинания, предназначенные для беспокойных призраков. Но баньши - это не заурядное привидение, а вершина эволюции нематериальных созданий. Закольцевав чары, Клара не стала медлить, ждать очередного залпа, она опередила стрелков на доли секунды. От ее надрывного воя-плача люди повалились на пол, пытаясь зажать уши ладонями. Но песня-плач словно и не заметила попыток спастись. Боль заставила живых раздирать кожу до мяса, лишь бы притупить магические мучения физическими страданиями.
        Приблизившись к каждому из людей, Клара коснулась их лиц кончиками пальцев, успокаивая их… навечно.
        - Шестеро, из них два жреца, - отметила Сильвия, когда я прошел мимо трупов, - еще четырнадцать ждут. И не уверена, что там остались простые воины.
        Коридор вывел нас в большой зал с десятком каменных статуй вдоль стен. Та-ак, тут у нас Камирт, его свора, то есть свита, но нет в этих изваяниях подлинного величия. Скорее они предстают тут в виде вторичных богов, пришедших склониться перед истинным повелителем.
        - Туда, - указал я на одну из статуй, изображающую молодую женщину, восседающую на богато украшенном кресле. - Этот зал всего лишь прикрытие, обычный храм известных богов. Нужный мне объект располагается ниже, под полом этого помещения, и именно снизу тянет силой, которая и ослабляет меня.
        Лорд мрака своротил статую с кажущейся легкостью - подошел, толкнул плечом в подлокотник каменного кресла со статуей, и та сдвинулась на пару метров в сторону. Под фигурой обнаружился черный провал лестницы, круто спускающейся вниз. Но едва мы ступили на нее, мне в грудь, пробив плащ и разбив один из черепов-артефактов, ударили две толстые стрелы - материальные, но залитые магией под завязку. Не заранее, а прямо сейчас… От удара я не удержался на ногах, свалился на пол и покатился по ступенькам. Остановиться смог только у основания, почти под ногами стрелков и странного приспособления, напоминавшего римский скорпион, но с двумя ложами. Оба эти заряда и приложились по мне. С пола вставал не я, не архилич, - кусок ярости и бешенства, которого хватило бы, чтобы уничтожить крупный по местным понятиям город.
        Обслуга магической машинерии частично уже была скована чарами Клары и Сильвии, вступив с девушками в схватку, да тут еще и Морор приближался, давя на сознание магов-жрецов, прорывая их защитные барьеры, возведенные вокруг разума. Вот и получилось, что на меня, пораженного стрелами, они не смогли обратить должного внимания. А зря! Пятерых наших противников окутало зеленоватое облако заклятья. С их тел сразу же слезла кожа, словно растворяемая кислотой. Но это только видимые повреждения, телесные. Гораздо хуже пришлось их душам, которые сейчас просто корчились от боли, утрачивая контроль над собственными чарами. Так что добравшемуся до жрецов Морору осталось лишь завершить наполовину сделанную работу…
        - Ты в порядке, Безымянный? - всполошилась Клара. - Стрелы были залиты магией разрушения и исторжения мертвого из мира.
        - Хор-рошие стрелы! - проворчал я, выдергивая из груди одну из них, благо вторая прошла навылет. - Не очень все и плохо, я успел временно перенести большую часть себя в посох, поэтому через пару часов полностью восстановлюсь. Где остальные?
        - Они уходят, - ошарашила меня Сильвия. - Поняли, что не могут остановить нас, и скрылись. Их и осталось всего девять.
        Злобно оскалившись, я решил, что уйти не позволю никому! Победа должна быть полной.
        - Текс! Девять оставшихся бегут, могут появиться где угодно. Не упусти их.
        - Брать живыми? - откликнулся вампир. - Или можно не забивать себе голову ограничениями?
        - Мне нужны они мертвые. Но осторожнее, это жрецы, владеющие магией. Я сейчас Кайлу скажу, чтобы выслал тебе подкрепление из магов…
        - Поздно, вот они!
        На минуту повисла гробовая тишина, нарушаемая лишь скрежетом клыков Сильвии, переживающей за удачный исход теперь уже точно последней на сегодня схватки. Наконец Текс вновь вышел на связь:
        - Сильны были! Но все полегли…
        - Потери?
        - Около двух десятков рыцарей смерти, двенадцать вампиров и двое некромантов. Меня немного зацепило, но пустяк, завтра как новенький буду.
        - Жаль… - протянул я. - Оставь обычные патрули и двигай на соединение с Кайлом. Наших надо похоронить с почестями, этих же можешь по ветру развеять, большего не заслуживают. А мы завершим свое дело.
        Снова вниз, по идущей в глубины храма лестнице. После спуска еще через два пролета мы оказались в очередном коридорчике, вырубленном прямо в камне. Вот и очередная баррикада из каменных подставок и тумб, только никого за ней не было - недавние защитники убежали от нас, а в итоге нарвались на воинов Текса, в противостоянии с которыми и окочурились.
        Миновав пустую преграду, прошли еще метров пятнадцать, прежде чем коридор закончился и вывел нас в просторный зал размерами двадцать на двадцать метров. Украшений почти не было здесь, большой стол, за ним сидел человек. В первую минуту я оторопел: не почуять живое существо - это что-то с чем-то! Но приглядевшись, успокоился - человек был не настоящий - статуя из камня. Но статуя, выполненная с огромным старанием, даже складки на одежде и морщины вокруг глаз резец скульптора отобразил с огромным старанием и скрупулезностью. А мгновением позже я узнал этого
«человека». Это было изваяние Арагорна Московского, того самого бога, с которого и началась моя эпопея в новых мирах и в новом обличье.
        Каменный бог сидел за столом в раскованной позе, одна рука вытянута вдоль тела, ладонь второй лежит на каменной столешнице. Создавалось впечатление, что бог задумался над чем-то и машинально барабанит кончиками пальцев по столу. Рядом с рукой раскинулась картами игровая колода, стоял стаканчик с костями. Игрок, бог-игрок - вот его истинная суть… Он и в моем мире тоже руководил большой игрой, которую я уже никогда не забуду. Впрочем, Артас тоже Игрок, только с другой стороны доски.
        - Артур, - донесся до меня знакомый до зубовного скрежета голос того самого, легкого на помине Артаса Питерского. - Вижу, что ты справился с задачей. Молодчина, хвалю!
        - Артас, - повернулся я к богу Хаоса, - ты тут какими судьбами? Говорил же, что тебе не известно местонахождение храма.
        - За тобою пришел, - развел руками тот, подходя ближе, - по твоим следам, в смысле. В последнее время слежу за тобою постоянно - уж очень ты любишь влипать в неприятности, а потом героически из них выбираться.
        - Не с твоей ли помощью? - огрызнулся я, но все же не стал заострять тему. - Ладно, проехали. И что мне теперь делать?
        Бог, заявив, что сейчас мне лучше всего просто постоять и подождать, прошел мимо моих застывших соратников, которые стали неподвижны, словно каменная статуя Арагорна. Зараза, опять игрушки с ходом времени устроил! Остановился он возле стола, где сидел его противник. Пару секунд Артас разглядывал каменное изваяние своего антипода, а потом щелкнул того пальцем по лбу.
        - Здорово, приятель, - весело прокомментировал он свой щелбан. - Все играешь, да? Что ж, эта партия осталась за мною… как многие из недавно разыгранных. А сначала у тебя была неплохая фора, я же только начинал проводить Хаос в миры Веера, ты же был во многих из них. А сейчас… Игра выравнивается. Повезло тебе по-крупному только с Дверью, там ты обошел моих орлов, да и вышло так, что двух зайцев убил. Зато сейчас ты в глубокой луже, даже еще глубже, чем в тот момент, когда затеял все эти игры с Хаосом и Порядком.
        Высказавшись, бог Хаоса повернулся ко мне:
        - Артур, считай, что твоя миссия почти выполнена. Осталось совсем немного. Как там твои желания?
        - А как-то ничего особо и не поменялось, - пожал я плечами. - В данный конкретный момент хочу вернуться обратно в прежнем теле.
        - Понятно. А как же магия? В твоем мире ее почти нет.
        - Не волнуйся, - осклабился я, понимая, куда клонит собеседник, - справлюсь. Что-то мне подсказывает, что отныне знания и умения, приобретенные за это время, останутся со мною.
        - Не все, не все, - покачал головою Артас. - В живом теле умения архилича не приживутся. Придется или умирать заново, повторив ритуал, - только зачем тогда становиться живым, - или стать самым обычным некромантом с бо?льшими умениями и способностями, чем другие маги смерти. Вот только и этим толком не воспользуешься - магии на твоей Земле нет, почти нет. Даже маг твоего уровня сможет использовать свой потенциал лишь процентов на десять-двадцать. И еще сложности есть, но о них и потом поговорить можно будет.
        - Опять темнишь… Но в сказанном есть доля разумности. Тогда… что ты можешь предложить?
        - Вторую ипостась. То есть получишь живое тело, но в любой момент сможешь перекидываться обратно в лича. Такой подарок дорогого стоит.
        - А взамен?
        - Должность моего эмиссара, посылаемого то в один, то в другой мир Веера. Ну и все, что прилагается вроде новых знаний, советов, поддержки, «оплачиваемых отпусков» и пропуска на твою родимую Землю, попасть на которую в последнее время становится все сложнее.
        - Это почему? - изумился я. - Арагорн мешает?
        Артас скривился, словно вспомнил о чем-то не особо угрожающем, но доставляющем массу неприятностей:
        - Не он. Другие есть, тоже те еще… любители совать нос куда не следует. Но это все дела будущего, стану решать их по мере поступления, а сейчас самое внеочередное - Зерно Хаоса. А мое предложение… по глазам твоим вижу, что согласен, да и эмоциональный фон читать труда не составляет.
        - Умный… Все-то он видит, все-то он наперед знает.
        - Должность обязывает. Давай сюда Зерно, пришло время его посеять.
        - Да забирай ты это ходячее бедствие, - облегченно выдохнув, передал я богу шкатулку с артефактом. - И активируй уже давай.
        - Не торопись, - покачал пальцем в воздухе Артас. - Надо же дать еще один шанс моему противнику…
        - Какой еще шанс? - стал раздражаться я.
        От злости с силой стиснул костяное древко посоха. Моя ярость передалась черепу, который громко щелкнул челюстями и остановил свой взгляд на Артасе. Впрочем, того это не слишком впечатлило, наверняка и не то еще видел.
        - Сыграю я, пожалуй, с этим любителем азартных игр, - бог Хаоса кивнул в сторону каменной фигуры своего противника. - Выигрыш или проигрыш будет означать, что мир перейдет к Хаосу или же твои сторонники временно отступят, давая стороне Порядка шанс собраться с силами.
        - А если проиграешь? - поразился я такому повороту сюжета. - Нельзя же ставить на кон слепой удачи собственные успехи.
        - Если проиграю… - Артас на секунду задумался, провел ладонью по длинным волосам и продолжил: - Тогда все равно все данные обещания будут выполнены, да к тому же с дополнительными бонусами. А насчет удачи… Она, знаешь ли, смелых любит.
        Пока я тихо офигевал, не в силах понять логику этого существа, Артас переключил свое внимание с собственно статуи Арагорна на стол.
        - Что у нас тут? - поинтересовался Артас, приподнимая перевернутый стаканчик с игральными кубиками. - О! Семнадцать очков.
        - Как перебивать будешь? - прошипел я, понимая не самую хорошую ситуацию.
        А что? На столе лежали две шестерки и одна пятерка. Чтобы выиграть, Артасу следует выкатить три шестерки! А это очень и очень трудно, почти нереально. Интересно, с божественными костями можно шельмовать, заменить их подпиленными или с грузиком, который кладет кубик только на один нужный бок при определенной силе броска? Да, наверное, Артас воспользуется своими костями, чтобы переиграть ситуацию. Другого варианта я не вижу.
        Словно подслушав мои мысли, бог Хаоса сунул ладонь в карман… и вытащил ее пустую. Затем сгреб со стола кубики, закинул их один за другим в стаканчик и стал неторопливо встряхивать. Раз, другой… после третьего он вывалил кости на стол. Первой выпала шестерка, миг спустя следующий кубик показал аналогичную цифру, а вот третий… третий перевернулся через шестерку, сделал пару оборотов и показал четверку, застыв в шатком равновесии на ребре. Если сумеет перевернуться, то будет пять, но это ничья! Как из этой ситуации Артас будет выкарабкиваться, я не знаю - подобный исход не предусматривался. Хотя вряд ли будет ничья. Сил встать на пять у кубика не хватило, он стал заваливаться обратно… на четверку. Проигрыш?!
        Кубик качнулся на ребре, так и не найдя в себе инерции, чтобы встать на пятерку, и стал заваливаться назад, готовясь сообщить Артасу о его проигрыше. Вот только я недооценил бога Хаоса. Тот прищелкнул пальцами, и кубик дрогнул, перевалился через себя лишний раз и показал… шесть.
        - Мошенник выиграл у мошенника, - прокомментировал я ситуацию, не скрывая, впрочем, своего облегчения. - И зачем мою нервную систему надо было так напрягать?
        - Чтобы привыкал к самым острым ситуациям. А смошенничал я совсем чуточку, - усмехнулся Артас и указательным и большим пальцами правой руки показал небольшой зазор, - вот на столько. И это было не мошенничество, а военная хитрость. Иначе как же еще выиграть у шулера его же костями?
        - Зараза ты!
        - От мертвеца слышу, - не остался в долгу бог. - Ну а теперь пора приступить к основной миссии.
        Артас протянул руку над столом, ладонью вверх, на ней лежало Зерно Хаоса. На секунду помедлил и отпустил его, заставив плавно опуститься на стол. С минуту ничего не происходило, а потом…
        К тому моменту, когда мои спутники отошли от ступора, на столе не было ни карт, ни костей. Зато переливалась черно-белыми огнями факела частичка Хаоса. А рядом, на том месте, где до этого сидел Арагорн, расположилась каменная фигура Артаса. Бог Хаоса, он же Плут, чуть насмешливо усмехался, словно говоря «у меня восемь тузов и все джокеры на каждую вашу выигрышную комбинацию».
        - Что тут произошло? - посмотрела по сторонам Клара, а потом остановила свой взгляд на мне. Хотел было ответить, но…
        - Жди гостей, лич, - статуя Артаса изволила заговорить, явно используемая каверзным богом как передатчик. - Сюда направляются все те, кого жрецам Камирта и паладинам удалось собрать. Простых воинов нет, только жрецы, маги, паладины, немного гвардейцев короля Талимии. Они понимают, что времени у них почти нет, скоро Зерно Хаоса полностью отсечет этот мир от его прежних хозяев. Ах да, насчет аватары Камирта можешь не беспокоиться.
        - Радостная весть. А как так вышло?
        - Не выдержал тот паладин, которого энергией божественной накачивали, ее резкого прекращения и толики хаотической сути. Ты же Зерно сюда принес, я его активировал. Вот и результат. А теперь… Жди гостей суток через двое и постарайся приготовить им горячую встречу и холодные могилы.
        Канал связи оборвался. Видимо, Артас сказал мне все, что хотел. Что ж, нам оставалось только готовиться к битве, по возможности укрепив подступы к этому… уже не храму, а скорее средоточию силы Хаоса в мире Лираста. Как я понял, Зерну Хаоса требовалось дня три, чтобы окрепнуть и больше не нуждаться в охране. Вот только этих дней нет - местные маги и жрецы под ненавязчивым руководством Арагорна, действующего через своих божественных клевретов, уже собрали армию и направляются ко мне…
        Что ж, будем сражаться, не впервой. Сильно увеличить свою армию я уже не смогу, подкрепления из нашего графства подойти не успеют. Разве что десяток-другой адептов Сушироса успеют подтянуться из располагающихся поблизости тайных баз. И то польза, пусть даже невеликая. Зато есть мои соратники, на кого я полностью полагаюсь; наличествует Морор, символизирующий для своих людей многое; наконец, есть некроманты и просто маги, знающие, что отступать некуда, ибо все равно на них объявлена охота. Ну и простые войска нельзя не учитывать, ведь нежить обладает высокими боевыми качествами. А новообращенные вампиры… за полученные возможности надо платить, да и накатывающаяся армия их точно миловать не станет.
        И уж точно последнее, что я мог сделать перед предстоящей битвой, - спустить с цепи шоор-каан и Седого, чтобы те превратили Шосц в бурлящий котел. Уж на это сил у них хватить должно! Пусть вырежут часть местных жрецов, верхушку торговых гильдий и до верных трону аристократов дотянутся. Чем больше сумятицы, тем сложнее будет движущейся сюда армии. Уверен, она и так небольшая по числу, но вот посеять в их сердцах опаску за собственные тылы - дело важное, нужное, даже необходимое.
        Глава 27


«Да, Текс с Кайлом становятся настоящими полководцами», - промелькнула мысль, когда я посмотрел на диспозицию войск двое суток спустя. Враг был близко, и к этому времени мои помощники полностью завершили тасовать войска. Вампиры, как самые ценные войска, встали на стенах, которые за прошедшее со штурма время были зачарованы всеми мыслимыми вариантами защит. Они должны были охранять бывший храм, а при необходимости и организовать ударный отряд. Здесь же находилась и «ставка», то есть я, Сильвия да Кайл, которому по жребию выпало координировать нашу армию отсюда. Текс же обязан был находиться за стенами, исполняя приказы и при необходимости латая возникающие бреши резервами. Порой с места ситуация виднее.
        Скелеты мрака под командованием Морора перекрыли подходы к храму из долины. Застрельщики… Они примут на себя первый удар. Если вперед пойдет пехота врага, на них ляжет и перестрелка с лучниками и арбалетчиками. Не зря же каждый скелет тащил в держателе за спиной более десятка коротких, но мощных копий, способных пробить даже хороший доспех. Несколько позади расположилась моя конница - рыцари смерти должны были вступить в дело, когда приблизится конница паладинов или же королевских гвардейцев. Клин клином вышибают, иначе никак. Наводящие ужас находились под охраной немногих уцелевших умертвий, но за их сохранность я особо не беспокоился - расходный материал. Они всего-то и должны будут отвлечь на себя внимание, если враги прорвутся через скелеты Морора и конницу на дуршилах.
        Маги… Адепты Сушироса, некроманты, немного стихийников и менталистов. Бросать их в гущу схватки глупо, поэтому большая часть также была за стенами крепости, готовясь поддерживать защиту вокруг выведенных за стены войск, а атаковать по мере сил. Но и среди этого вида войск были те, кого я просто обязан был поставить в поле, усиливать оборонительные порядки. Малую часть, но их положение было наиболее рискованным, требующим, помимо знания магии, навыка боев в поле. Вот и отправились туда маги-наемники, привлеченные моими вампирами из числа бывших сослуживцев, а также примерно половина привычных ко всему некромантов. И еще один штрих к картине, который пришел в голову совсем недавно…
        - Клара, - негромко произнес я, не оглядываясь по сторонам, зная, что моя помощница находится поблизости и всегда услышит. - Отправишься к Морору, придется тебе сегодня поработать в авангарде. Присутствие баньши станет неплохой завязкой сражения. С подобными тебе местные практически не сталкивались. Возможно, удастся нанести им большой урон, пользуясь неожиданностью.
        - Как скажешь, Безымянный, - отозвалась баньши, проявляясь рядом со мною. - Но скелетов, даже под управлением лорда мрака, надолго не хватит. Быть может, вывести часть вампиров из крепости?
        - Знаю, - отозвался я. - Но скелеты должны втянуть наших врагов в бой. А как только они начнут думать, что жизнь налаживается, ударит наша тяжелая конница. Ты посмотри, Кайл с Тексом расположили дуршилов на флангах. Для людской конницы данная местность малопригодна из-за большого количества камней под ногами. Зато лапам дуршилов на это плевать, вполне смогут взять разгон и врубиться в строй людей. А затем уже их не остановишь. А вот вампирам там делать нечего.
        - Теперь понимаю, - прошелестела баньши. - Я в авангард, Безымянный, они почти рядом.
        М-да, гладко было на бумаге, но забыли про овраги. Армия, что двигалась к нам, была пусть не огромна числом, но вот качеством своим наводила на грустные мысли. Жрецы, паладины, маги, увешанные по уши амулетами королевские гвардейцы, храмовые стражи с фанатичным блеском в глазах. Хорошо еще, что Арагорн не успевал уже перекинуть туда нескольких своих эмиссаров вроде той покойной троицы под началом Рыцаря Света. Тогда бы и вовсе тяжко стало. Хотя и так… не легко. Впрочем, есть и у меня собственный джокер, который уже извлечен из рукава и задействован. Только ждать его вступления в игру придется некоторое время. Ну да ничего, как раз к должному моменту проявится.
        М-да, если бы я был режиссером или писателем, то неотвратимо надвигавшуюся баталию расписал бы красочно, вставил слова «решающая битва за Лираст», «эпическое противостояние Хаоса и Порядка». Вот только впереди меня ждала самая обычная грязь и боль. Уверен, что и этот день навсегда отложится в моей памяти, ни за что не желая уходить оттуда, всплывая в самое неподходящее время.
        А биться придется. С раздражением я смотрел, как в конце долины показались ряды вражеских войск. Первыми влетели паладины, которые рассыпались редкими группками и стали обыскивать каменные завалы и провалы в земле, искали ловушки или засады. Это, с учетом способности ощущать темные создания, если те не замаскированы на высшем уровне, им вполне удалось бы. Удалось бы, если бы я установил эти ловушки и засады. А их не было… Зато парочку особо неосторожных сумели достать копья скелетов мрака. Что ж, первая кровь их, не наша.
        Лишившиеся нескольких своих товарищей паладины быстро отступили, выполнив задачу, то есть удостоверившись в отсутствии ловушек. Постепенно долина стала заполняться войсками, которые прямо с марша выстраивались в боевой порядок. М-да, а я рассчитывал, что люди хоть немного, хоть пару-тройку часиков отведут себе на отдых. К сожалению, их военачальники трезво смотрели на обстоятельства. Дай они время своим уставшим солдатам на отдых, и битва может перенестись на ночной промежуток суток, когда все бонусы будут на моей стороне. Поэтому и решили схватиться со мною немедленно, пока дневное светило висит высоко над горизонтом.
        Первой ударила королевская гвардия: тяжелая пехота и идущие под ее прикрытием отряды арбалетчиков. Ну давайте, подходите ближе, еще ближе… Там вас ждут не только метательные копья скелетов мрака, но и мой козырь - Клара.
        - Пошло магическое противостояние, - склонившись, прошептала мне на ухо вампиресса, не желавшая сейчас пользоваться мысленной связью. - Наши маги сдерживают жрецов и чародеев врага, но ни мы, ни они не способны пока переломить ход магического сражения в свою сторону. Но можем вмешаться мы с вами.
        - Рано, - отрезал я. - Сначала Клара, да и у них паладины пока свои силы почти не задействовали.
        Копья скелетов поражали строй, гвардейцы из передних рядов падали под ноги своим товарищам. Мертвые и умирающие. Скелеты осыпались горсткой праха, стоило зачарованным болтам пробиться сквозь защитную магию и поразить нежить в голову или просто разнести определенное количество встроенных в костяки энергоузлов. В общем, шла обычная перестрелка сближающихся армий, банальная и естественная.
        Шла… пока Клара не сочла, что противники приблизились на необходимое расстояние. По полю разнесся крик-плач баньши, который заставил первый ряд гвардейцев просто упасть замертво. Вторая линия отделалась более легко - половина людей потеряли сознание. Остальные же упали на колени, обхватив головы руками, пытаясь заглушить разрывающий мозг крик. Этим воспользовался Морор, бросив своих скелетов в атаку, стремясь вырезать большую часть пехоты врага, пока не подоспели подкрепления.
        Резня! Именно она и началась, стоило скелетам мрака добежать до нарушивших строй гвардейцев и храмовых воинов. Скелеты мрака, под управлением лорда ставшие на более высокую ступень эффективности, производили роковое опустошение в рядах вражеских войск. Лишь маги держались, разваливая то одного, то другого костяка на фрагменты, но и на них была своя управа. Да ведь и сам Морор и приданные ему адепты и некроманты не дремали, гася последние очаги магического сопротивления. Этому помогал и тот факт, что все они перемещались верхом на дуршилах. И добраться быстрее, и отступить, при неудачном раскладе, куда легче.
        Я уже собирался поздравить себя с выигранным с разгромным счетом первым этапом битвы, но тут… противник наш преподнес очень неприятный сюрприз. Конница паладинов! Они все же ударили, наплевав как на сохранность лошадей, так и на свою же нещадно избиваемую пехоту. Под копыта их отборных скакунов попадал и череп гвардейца, и сухие кости нежити. Бей всех и плевать на жертвы! Именно эти слова могли быть вытканы на знамени, под которым закованные в сияющую броню псы Камирта шли в бой.
        Плохо! Морор замешкался, не успев вовремя оттянуть скелетов, лишь приказы Кайла с Тексом помогли спасти хотя бы малую часть. Конечно же, первым делом требовалось вытащить магов, именно они были незаменимой частью войска. Вот и вытаскивали… Сберегая до поры рыцарей смерти, Кайл бросил под копыта и клинки немногих оставшихся умертвий заодно с наводящими ужас. Плевать, все равно это был оставшийся от прежних моих опытов мусор, сейчас не слишком и нужный.
        Жертва, возможно, не сильно для меня выгодная? Ан нет! Положив менее ценную часть войска, мы смогли вытянуть большую часть магов вместе с Морором, а заодно и погасить инерцию атаки паладинов.
        - Рыцарей пускай! - надсаживаясь, забыв, что для ментальной связи это не обязательно, орал Кайл своему дружку. - Они завязли, пускай конницу!
        Понеслась лавина! Всадники на дуршилах быстро, даже очень быстро «съели» расстояние между собой и паладинами. Сшибка…
        Паладины - это не просто воины, тут все куда серьезнее. Их магия своеобразна, но существенна, недооценивать ее было бы глупо. До сего момента они не использовали свои магические таланты, но сейчас… Сейчас выжимали из себя все доступное и даже сверх того, став для моих рыцарей смерти ох как опасными! Мало того, они еще и давили на наших магов, сбивая их искусно сплетенные сети, давая преимущество собственным жрецам и обычным магам-стихийникам, верным храмам Камирта. К тому же не стоило забывать о том, что чем больше паладинов бьется в едином строю, тем сильнее становится каждый отдельный воин. Он включает себя в единый организм и сознание. Сейчас этот организм остановил моих рыцарей, создал серьезные прорехи в магических конструктах, и уверен, что не намеревался на этом останавливаться.
        - Клара, помочь Морору можешь?
        - Немного, - отозвалась баньши, - самую малость, потом буду восстанавливаться. Энергии не осталось, смерти не могут восполнять резерв мгновенно.
        - Ну хоть как-то… Посмотри, долго он не продержится, даже прикрываясь рыцарями смерти. Маги отходят назад, они проигрывают в битве со жрецами. Погибли почти все выдвинутые в поле адепты.
        - Зато некроманты держатся, - вмешалась Сильвия. - Магия другая…
        - Да нет. Просто поднимают мертвые тела на скорую руку, но отступают. Еще немного - и наше положение осложнится. Мне нужно время…
        Клара исчезла, спустя несколько секунд появившись поблизости от Морора. Морор действовал очень эффектно и эффективно. Повинуясь его воле, черный туман сползал с костей и выстреливался с рук в сторону людей. Попавшие под такую атаку живые солдаты падали на землю в корчах от боли, очень быстро лишаясь плоти под воздействием черных дымообразных клякс. После этого на земле оставался лежать чистенький скелет. Впрочем, лежал он не долго. Эти убитые поднимались и нападали на людей, стремясь перерезать глотку мечами, выроненными ранее. Вот только солдатами они были слабыми - перли напрямую, не заботясь о защите и разваливаясь на костяшки после первого же сильного удара.
        Паладины сдержали рыцарей смерти, да еще и сковали их, подводя под прицельные удары жрецов и магов. Была у меня кавалерия, а вот уже сильно сократилась в числе. Но и по жрецам удалось нанести хороший удар. Переключив часть сил на мою
«конницу», они открылись для хорошего такого удара, осуществленного некромантами со стен крепости. Молодцы некроманты! Четко уловили необходимый момент, выграв передышку, необходимую остаткам нашей армии, чтобы откатиться к стенам крепости.
        Сражение шло второй час, и волна нападающих приближалась к стенам. Я же… Все это время приходилось при помощи Сильвии держать архимагов, не позволяя им внести свой вклад в битву. Еще хорошо, что сейчас в долине нужной мне энергии было полно, вся атмосфера была ей залита, словно густым сиропом, который я пил и пил. Но этого было мало. Правда, и маги также слабели, не имея возможности питаться напрямую от астральных потоков, которые забивала некроэнергия. Ну и, помимо всего прочего, я ждал одного важного события, пытался по мере сил поторопить его, ведь счет шел на минуты.
        Уже давно пали скелеты мрака, разбитые на сотни костяных обломков, от рыцарей смерти осталась жалкая горстка, прижатая почти к каменным стенам крепости. Но и паладинов тоже не много осталось, про гвардию и храмовую стражу вовсе говорить нечего. Морор с трудом отбивается от десятка паладинов, почти полностью лишившись своего дымообразного покрова, питающего его силой. Текс прикрывает его спину, но он просто воин с малыми задатками мага, не более. Клара ушла на иной план, чтоб хоть немного восстановиться, некроманты и остатки наших магов нейтрализуют жрецов, полностью сконцентрировавшись на них да на блокировке магии паладинов. Я и Сильвия заняты архимагами, но…
        - Резерв! - подает мысленный сигнал Текс. - Командир, иначе не выдержим…
        - Сейчас. Сильвия, вместе с Кайлом бери вампиров и… вперед!


* * *
        Последний козырь из тех, что я мог бросить сейчас в пасть этой битве. Последний, дающий возможность пусть не победить, но выиграть время. И удар вампиров - Сильвии, мстящей за родную кровь, и холодного «пса войны» Кайла - оказался красив и страшен одновременно.
        Паладинов было больше, магия их казалась куда серьезней, опаснее, но… Боевой порыв тех, кто намеревался не «победить или умереть», а просто забрать с собой побольше врагов, разбил иллюзию неуязвимости паладинов. Вдребезги! Строй белых сверкающих лат рухнул, завязались схватки совершенно хаотические, где все решала сталь и магия, слитые в едином порыве.
        Пал лорд мрака… Я не мог не почуять его гибель, равно как и последнюю мысль: «Убей их, Безымянный, просто убей!»…
        Вот и Сильвия, прикрывающая раненого Кайла, но поняв, что ее друг-соратник уже не жилец, бросилась на нового лидера паладинов, рвет его глотку в клочья. И рубят ее саму… в месиво, в крупные и не очень куски. Пытаюсь прикрыть защитным пологом, но вот не поздно ли я это сделал, смогу ли вытащить ее?..
        Но тут… Прибыл мой «джокер», которого уже отчаялся дождаться. Костяные драконы, числом два - фантастически мощное даже по меркам этого магического мира оружие.
        - А вот и кавалерия, - усмехнулся я, усиливая натиск на архимагов. - Теперь вам не жить, суки!
        Силу беречь больше не было нужды. С этого момента и так ясно, за кем осталось поле боя. Я только стоял и смотрел, как мои создания из могильников, которые я создал возле Шосца и в моем нынешнем графстве, методично истребляют врагов. По мощи они уступали лорду мрака, но были гораздо маневреннее из-за способности к полету и своего более прочного и массивного костяка. Да и создавались проще, чем тот же лорд мрака. Минусом было время, которое требовалось на созревание существа. Да и место не всякое подходило.
        Прибытие новых действующих лиц не осталось незамеченным архимагами, просто магами, оставшимися жрецами и паладинами… Вот только противопоставить они ничего не смогли… просто не успели. С трудом сумев избавиться от моего давления, архимаги вскинули руки вверх, творя заклинание и… рассыпались пылью, когда над их головами пронесся костяной дракон, выплюнув струю серого праха, покрывшего без малого сотню квадратных метров. Еще раз, еще… Костяные драконы изрыгали потоки тлена, уничтожавшего живую материю, не трогая нежить и вампиров. Избирательное уничтожение, оружие последнего, завершающего этапа. Все, победа… Но почему ж у нее такой горький вкус?
        - Кайл мертв, - едва-едва прошелестела появившаяся баньши, чей силуэт колыхался даже от дуновений ветра. - Текс изранен, но выживет. От вампиров осталась треть, от магов и некромантов половина. Нежить полегла вся, разве что десяток-другой остался.
        - Сильвия?
        - Не знаю… мы погрузили ее в стасис, подвели постоянную подачу крови, но сможет ли она выйти оттуда и через десяток лет… Она выполнила свою цель. Паладины уничтожены. Теперь ее разум спит крепким сном, а тело… даже телу надо восстанавливаться долгие месяцы.
        - Тогда пусть отнесут ее ближе к Зерну Хаоса, там процесс пойдет легче… если это вообще в силах магии. А Кайл…
        - Пепел, от него нам осталась лишь память.
        - Зато она не исчезнет. О нем, о Стире, Мороре, остальных, кто погиб сегодня и раньше, мы помним. Они живут… Только так и не иначе. А пока оставь меня одного. Слишком многое навалилось. Просто надо побыть одному.
        - Конечно… времени впереди очень много. И мир изменился, Безымянный. Так, как ты и хотел…
        Клара временно оставила меня в одиночестве, как я и просил.
        Вокруг раскинулось место, которое позже наверняка назовут очередной долиной смерти. А может, и не назовут. Муторно на душе, тоскливо… Нельзя привыкнуть к тому, что теряешь близких, друзей, соратников, никак нельзя. Вот я и решил отвлечься, проверить, что и как там с Зерном Хаоса. Артас говорил, что времени для полного активирования потребуется мало. Вполне возможно, что уже сейчас данный объект не требует моего вмешательства и охраны. Но перед тем как спуститься в подземный зал, где сейчас лежит Зерно Хаоса, я посмотрел на костяных драконов, которые, по сути, и выиграли битву. Эта страхолюдная парочка расселась на вершинах скал, превратившись в уродливые для человеческого глаза фигуры безумного скульптора.
        Пока крутились в голове пустые, отвлеченные от всего и не запоминающиеся мысли, я добрался до зала и застыл от удивления. Вместо клубящегося факела на столе полыхал гигантский костер черно-белого пламени. Постоянно изменяющиеся языки огня отбрасывали причудливые тени на окружающие предметы, и те… менялись. Менялись в такт этим отблескам, перестав походить на себя прежних. Мало того, в зале неожиданно для меня оказался… саркофаг с телом вампирессы. Право слово, я с трудом признал ее. Попав под воздействие Хаоса, она стала меняться, как стены и прочие части и детали планировки данного зала. По-моему, сейчас это новое создание с новыми способностями и возможностями, пусть и глубоко спящее. Да… и спать она будет еще пару десятков лет.
        - Красиво? - без тени иронии поинтересовался Артас, как всегда проявившийся из ниоткуда. - Можешь и не отвечать, я и так знаю. А подруга твоя с клыками… умерла бы. Однако! Зная твою привязчивость к тем, кто вместе с тобой в крови по макушку бултыхался, решил ее в местного стража переделать.
        - Ну… благодарен, спору нет. Но эта странная красота Хаоса, она несколько нетипична для обычного глаза, вызывает непонятное какое-то чувство… отторжения.
        - Не волнуйся, этими первыми штрихами Хаос не ограничится. Вообще Хаос имеет намного больше форм, чем Порядок. В его вселенных живет в сотни раз больше рас и форм жизни, иногда очень странных и пугающих, если с ними столкнется неподготовленный зритель. Впрочем, ты выполнил все уговоренное, теперь поговорим о полагающемся как тебе, так и нам… Чего ты желаешь, лич?
        Тут я всерьез задумался. Многое было сказано о возвращении обратно, на Землю. Многое, но… далеко не все. Поневоле меня захватила новая жизнь-нежизнь, с новыми врагами, соратниками, с теми, за кого я поневоле отвечал. Да и оставались тут определенные «хвосты», которые надо было подчистить. Получается…
        - Долг у меня есть, до конца не закрытый, - пристально глядя на бога Хаоса, процедил я. - Стир, Кайл, Сильвия, которая то ли выкарабкается прежней, то ли утратит частицу себя. И должником должен выступить не среднестатистический паладин или жрец Камирта, а сама эта сволочь.
        - Игра… - хмыкнул нарисовавшийся из воздуха Шут. - Каждый из нас влипает в нее по-разному, но выйти нельзя. Не потому, что не выпустят - сами не захотим. Давай уж, рыцарь мертвого образа, говори, чего пожелаешь? Экселенц у нас не золотая рыбка, покруче будет.
        - Балаболка… Ты, Артур, его не всегда слушай. Но все, что я обещал, сделать могу. Только вот…
        Заминка в словах Артаса не то чтобы насторожила, но заставила чуток сосредоточиться. В этот момент бог Хаоса стал каким-то… виноватым.
        - Выкладывай. Но учти, что мне нужно мое естественное, живое состояние. И не вздумай пытаться меня облапошить, говоря, что от этого магия или исчезнет, или сильно уменьшится в уровне. Не по-ве-рю!
        - И не надо. Задача сложная, но решаемая, потому что будут у тебя две ипостаси - живая и не совсем, в которые ты будешь переходить исключительно по собственному желанию. Раньше тебе об этом говорил и сейчас снова повторяю. Ничего не меняется. Только учти, что в живом обличье способности к магии, особенно основанной на
«некро», приугаснут. Будешь довольствоваться третьей частью или около того. Перейдешь обратно - все сразу восстанавливается. И никаких ограничений. Да я сейчас это и сделаю, чтобы не быть голословным. Хаос держит слово, лич.
        Волна, прошедшая по всему телу, была до предела насыщена магией. Она перестраивала тело, добавляла в него то новое, что являлось хорошо забытым старым, но и ставшую привычной суть не затрагивала. Напротив, появлялись новые скрепы, используя которые действительно можно было практически мгновенно менять ипостаси. Раз… и лич превращается в почти что человека. Можно и обратно, нет проблем. Разве что энергозатраты на такой переход присутствуют, так что особо сильно не поскачешь туда-сюда. Ну да мне и не надо много раз в день.
        Зато… живой! Хотелось сразу куда-то бежать, что-то делать, с кем-то… В общем, все и сразу, причем ни на мгновение не откладывая.
        - Остынь, а то мозги закипят, - жизнерадостно оскалился Шут. - И по девочкам смотаться еще успеешь, никуда они от тебя не убегут, от резвого такого. Экселенц не об этом поговорить хотел, а о родном твоем мире.
        - А что с ним не так?
        - С ним все так, но вот попасть туда теперь становится все сложнее и сложнее. Даже нам. Кто-то, кто посильнее нас, ставит преграды. Не удивлюсь, если тайное противодействие скоро станет явным и увиденное может… серьезно осложнить жизнь. Поэтому… отправив тебя на Землю сейчас, не могу быть уверенным, что ты вернешься обратно. И вообще вернешься.
        - За твоими эмиссарами что, охота началась? - жестко поинтересовался я. - Арагорн шалит?
        - Не началась, и не он. Пока все слишком запутанно. А насчет родного мира… решай сам. Могу отправить, могу подождать.
        Я прикинул ситуацию, постарался понять, как быть и что делать. Вернуться? Но Артас не врет, это видно, в самом деле обеспокоен ситуацией. А тут у меня дела, да и времени по земным меркам прошло всего ничего. Разве что…
        - Шут пробраться может?
        - Он - да. Без опаски и последствий.
        - Тогда пусть передаст моим родным что-то вроде письма, аудиопослания в нужном ключе, которое я и сейчас могу наговорить. И… пусть легенду какую-нибудь убедительную слепит.
        - Сбылась моя детская мечта… почувствовать себя секретным агентом, - радостно оскалился Клоун. - Теперь осталось только вспомнить, было ли оно, детство.
        Шут продолжал помаленьку юродствовать, в то время как мне становилось понятно, что будет. Будущее мое… Артас прав, немыслимо без того, чтобы не участвовать в том, что боги называют Игрой. Ведь есть тот, кто бросает кости на стол, а есть и тот, кто собирает просроченные долги.
        Ты мне сильно задолжал, Камирт! И клянусь своей честью, я найду тебя. Не сейчас, а позже, но это неважно. Кстати, почему бы мне не обзавестись новой игрушкой, сделанной из черепа «светлого» бога? В случае чего - Шуту подарю при встрече. Улыбнувшись этой мысли, я глубоко вздохнул, наслаждаясь своим возвращением в живой мир. Ведь жить… это хорошо.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к