Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Поляков Влад: " Кодекс Крови " - читать онлайн

Сохранить .
Кодекс крови Влад Поляков

        Если ты сильно интересуешься мистикой, то может случиться всякое. Например, мистические создания могут заинтересоваться тобой. Если же эти создания вампиры - существа, не любящие афишировать своё существование, но обладающие огромной силой и древними знаниями - то жизнь становится с ног на голову. Точнее сказать, НЕжизнь. Ведь у «детей ночи» есть и давние, весьма опасные враги, считающие само их существование оскорблением бога и миропорядка. Вот в этот новый, доселе незримый мир и погружаются бывший офицер жандармского корпуса по прозвищу Стилет со своими друзьями. И цель его не просто выжить, но и получить маячащий где-то на горизонте выигрыш, суть которого само по себе тайна.

        Влад Поляков
        Кодекс крови
        Кодекс крови. Грани реальности. Тени кукловодов

        

        Кодекс крови 

        Глава 1

        Дождь… Стена падающей с неба воды хороша, если сидишь дома, в уютном кресле перед камином или смотришь на разгулявшуюся стихию сквозь оконное стекло. Неплохо также постоять на балконе минут пять-десять, почувствовать бьющие в лицо капли, но это лучше всего делать летом, а вовсе не в начале апреля, когда на свежем воздухе, скажем так, несколько холодновато. Здесь вам не Европы с их мягким климатом, а матушка Россия!
        А я мокну под дождиком уже больше часа, и конца этому тяжкому периоду пока не намечается. Жаль… Кожаный плащ, под которым я прячу свое изрядно продрогшее тело, хоть и не пропускает воду сам по себе, зато часть ее все-таки ухитряется проникнуть под него. Ночь, холод, разгулявшаяся погодка. Ну просто идеальные условия для засады! Заметьте, на сей раз я вовсе не издеваюсь, а констатирую факт. Действительно, в такую погоду мало кто ожидает пристального к себе внимания, а особенно наши «пациенты», заметно оживляющиеся в подобные ночи.
        Не понимаю я некоторых своих сослуживцев, которые стремятся сделать свою работу наиболее комфортной за счет понижения ее эффективности. Да, гораздо приятнее проводить операции подобного рода в хороших условиях под теплыми солнечными лучами или мягким, успокаивающим светом луны, но… Не такая наша служба, чтобы иметь возможность выбирать время и место. За нас его выбирают другие, и эти «другие» не имеют ни малейшего отношения к начальству. Начальство оно так, ничего особенно серьезного по сравнению с ними не представляет. Максимум, что можно ожидать от людей в высоких чинах и с повышенно-необоснованным самомнением - мелкие пакости и изредка попытки оскорбить. С последним, правда, последние несколько лет плоховато, особенно после того, как двое из особо обнаглевших столоначальников переселились в мир иной. Дуэль, знаете ли… А на поединке я не всегда оставляю противника в живых, достаточно одного точного укола шпаги в сердце или шею, чтобы оскорбивший меня человек успокоился и ныне, и присно, и вовеки веков. Аминь не произношу, ибо на дух не переношу этих, в шитых золотом одеяниях и гнилыми душонками
изнутри.
        Легкое шевеление в густой тени подворотни. Это старина Клим решил слегка изменить положение тела, чуток размять несколько онемевшие от неподвижного стояния на одном месте мышцы. Правильно делает, откровенно говоря, а то придёт нужное мгновение, когда необходимо действовать, а тело возьмет, да и подведёт своего хозяина.
        Честно признаюсь, вероятность неожиданного появления тех, кого мы ожидаем, стремится к нулю. Почему? Двое других моих друзей и сослуживцев надежно контролируют все пути, ведущие в интересующий нас дом. У парадного входа невеселого вида двухэтажного здания засел мрачный в любое время года человек, известный среди своих под прозвищем Висельник, ну а черный ход надежно перекрыл Ханна. Изначальное ли это имя или ставшее таковым прозвище, перекочевавшее и в официальные документы? Поверьте, сам не имею ни малейшего представления, несмотря на то, что знаю его давно и доверяю полностью и безоговорочно. Постоянно отделывается шуточками-прибауточками, ускользая от ответа, словно скользкий налим из рыбацких сетей. Ладно, у каждого демона свой ад, куда нет доступа даже Люциферу… Все мы имеем свои тайны, которыми не тянет делиться с окружающими, пусть даже они твои лучшие и единственные друзья.
        Один весьма полезный человечек, больше всего на свете любящий блеск империалов, в очередной раз доказал свою полезность, сдав с потрохами место и время встречи группы мутных личностей. Не скажу, что нам было многое о них известно, но кое-какие слухи доходили. Особенно те из них, что касались производства бомб и подготовки к террору. Докладывать вверх по начальству? Бр-р! Полное безумие, учитывая всю мощь бюрократического аппарата нашего ведомства, усугубленное хронической нерешительностью нынешнего непосредственного начальника, полковника Алферьева. Безынициативен, склонен к излишне мягким решениям, всячески избегает крови… Для такой должности сплошные недостатки, причем из самых серьезных. Вот и пришлось работать в частном порядке, не дожидаясь одобрения непосредственного и вообще начальства.
        Приличия тем не менее были соблюдены, Алферьеву честь по чести направили донесение, в коем уведомляли о полученной от агента информации, а также и о намерении пресечь деятельность террористов. Вот только передали к концу рабочего дня, зная о привычке полковника уходить несколько раньше, чтобы не опоздать на преферанс с приятелями. Главное, что день удачно совпал… Да если бы и нет, придумали бы что-то иное, не в первый раз уже.
        Ага! Показалась незнакомая фигура, но не выходящая из дома, а напротив, приближающаяся к нему. Еще один направляющийся на встречу или просто случайный прохожий? Первый вариант и более предпочтителен для нас, да и вероятность его на порядок больше. Сами посудите, что делать добропорядочному верноподданному государя-императора на улице в половине третьего ночи под проливным дождем? Мало вариантов, сами понимаете. А если он настолько любит подобные экстравагантные прогулки, то ничего страшного, отпустим в самом скором времени.
        Нет, точно не мирный прохожий, уж больно нервничает, по сторонам озирается, будто он появился без брюк в центре города посреди дня… Родной, ну кто же так нервничает, оно же и для собственного здоровья вредно, а паче того ужасно снижает внимательность и способность трезво оценивать обстановку. Воображаемые опасности всегда заслонят собой реальную угрозу, которая гораздо более незаметна в сравнении с чудовищами, порожденными собственными страхами, реальными или мнимыми. Однозначно наш пациент. Едва заметный в темноте жест, и Клим теперь знает, по какому варианту будем действовать. Брать живого, но не особо покалеченного, то есть способного ходить и говорить, да и личико портить сейчас не стоит.
        Вот объект уже поравнялся с местом, где находился Клим, а через секунду достиг той отметки, которая как нельзя лучше подходила для броска. Резкий рывок, словно ожившая тень из преисподней бросилась на свою жертву. Захват, чтобы наш трофей не произнес ни звука, не слишком жестокий отключающий удар… Всё, спекся голубчик!
        - Живой… - тихий, свистящий шепот Клима после долгого молчания кажется даже несколько громковатым. - Тащить к тебе?
        - Конечно.
        Краткий диалог двух давно друг друга знающих и привыкших работать совместно людей. За прошедшие годы мы научились понимать с полуслова, а порой даже чувствовать мысли и намерения тех, кто входил в нашу маленькую компанию. Сейчас так и вообще не приходилось прикладывать сколь-либо серьезных усилий - вполне банальная ситуация с достаточно предсказуемым результатом. Оставалось только допросить трофей, прежде чем перейти к следующему этапу плана.
        Клим не слишком аккуратно свалил бесчувственное тело прямо в одну из многочисленных луж, после чего потянулся было за сигарой… Впрочем, сразу же поймал мой иронический взгляд и оставил сие бесполезное занятие, едва слышно выругав омерзительнейшую погоду. И правда, какие могут быть сигары в этой сырости и промозглости? Так, рассмотрим повнимательнее то, что нам досталось в качестве источника информации, вдруг да опознаем кого-то из известных личностей. На первый взгляд человек не подходил под описание известных нам террористов и прочих революционеров, но можно ли проводить опознание ночью, когда даже звезды скрыты хмурыми тучами? Сложновато, откровенно говоря!
        - Тощий какой-то он, недокормленный, - усмехнулся Клим. - А может, у него чахотка?
        - Тебе-то какая разница? Всё равно жить ему от силы полчаса, если он из тех самых красавчиков, что собрались в доме.
        - И то верно, - согласился мой давний друг. - Тогда приводим его в чувство, да и начнем.
        Согласен. Только сначала кляп в глотку полезно, чтобы во время приведения в чувство не вздумал заорать во всю ивановскую. Маловероятно, признаю, но привык я предусматривать даже такие, совсем уж экзотические варианты. Жизнь научила, откровенно говоря, да и гибель кое-кого из знакомых внесла свой посильный вклад в порой чрезмерную осторожность и предусмотрительность. Хотя некоторые говорят, что скорее уж не в вышеупомянутые качества, а в совсем иные, наподобие жестокости и беспощадности. А, пусть говорят, меня, да и моих друзей тоже, совершенно не волнуют пересуды прекраснодушных гуманистов и прочих не шибко умных людей.
        Тонкий, но в то же время идеально острый стилет покинул ножны на поясе и на сантиметр вонзился в бедро бесчувственной тушки. Средство оказалось действенным, впрочем, как и всегда. «Пациент» дернулся, попытался было крикнуть, но из-за заблаговременно примененного кляпа ничего толкового из сей затеи не получилось.
        - Тихо, дорогой ты мой человек, тихо, - спокойный голос слабо сочетался с приставленным к горлу стилетом, кончик которого уже был в крови. - Кляп я сейчас уберу, но при малейшей попытке закричать или дернуться… Отправишься прямиком в приемный отдел небесной канцелярии. Понял? По глазам вижу, что понял.
        Ну вот, теперь очередь Клима. Я, знаете ли, не слишком люблю рутинные вопросы, а следовательно, предпочитаю в большинстве случаев самоустраниться от подобного рода занятий. Однако не в полной мере. Иными словами, пусть Клим плетет основную нить, ну а моя не слишком скромная персона подключится в случае необходимости или просто по велению души.
        - Имя? - грозным шепотом проскрежетал мой друг.
        - М-марк…
        - И что ты забыл здесь глубокой ночью?
        - Ничего… я просто п-прогуливался. Честно… А вы кто? Денег у меня почти нет.
        - Мы? Мы из известной организации, которая известна твоей братии под названием Отдельного жандармского корпуса, а проще говоря «охранки».
        Первоначальный испуг, плескавшийся в глазах, быстро исчез, сменившись на хитрое, оценивающее выражение. Одна эта перемена говорила достаточно проницательным людям, к которым, как надеюсь, относились и мы с Климом, о некоторых довольно интересных вещах. Просто случайный человек вел бы себя совсем не так… Тут много малозаметных нюансов, но главный заключался как раз в том самом оценивающем выражении. Подобным образом смотрят на охотника матерые, много повидавшие на своем веку звери, словно прикидывая, стоит ли на время затаиться в чащобе или рискнуть и попытаться разорвать горло.
        И при всем при том из взгляда нашего пленника полностью исчез страх. Он нисколько не боялся представителей нашего ведомства, и поверьте, у него были на то довольно веские основания. Слишком уж мягкие методы использовались подавляющим большинством моих сослуживцев, а уж учитывая либеральные поползновения императора… Печальное, душераздирающее зрелище.
        А, я все равно никогда не придерживался либеральных тенденций! Жаль только, что наш источник ценных сведений об этом не догадывался. Рассуждая чисто теоретически, довольно легко было развеять его заблуждения, отрезав некоторые части организма вроде пальцев или ушей, но было тут одно важное препятствие. Я всегда был принципиальным противником пыток, слишком грубо и примитивно такое воздействие. Хочешь убить - убей, но не мучай. Принципы же ценны тем, что каждый сам устанавливает их для себя, но установив, должен нерушимо их исполнять. Относительно же методов физического воздействия в экстраординарных ситуациях могло быть одно-единственное исключение - если бы я знал, что конкретный человек сам применял подобные «средства убеждения». К тому же есть у меня в запасе одна козырная карта, использовать которую приходилось уже не раз, а успех был весьма постоянным. Но сначала попробуем немного надавить на страх человеческий:
        - Марк, ты великолепно понимаешь, что нам известно, что ты тут делаешь и куда направляешься. Прямиком вот в тот домик, - моя рука небрежно указала в нужном направлении. - Хочу тебя немного огорчить, ибо все там находящиеся без нескольких минут покойники, да и ты тоже умрешь в ближайшие минуты, если не расскажешь нам честно и откровенно все, что тебе известно. Нас интересует точное количество находящихся там, как они вооружены, ну и тому подобные сведения. Выбор за тобой…
        - Вы не посмеете, - нагло ухмыльнулся он мне в лицо. - Я дворянин и требую подобающего обращения!
        Тихий смешок Клима был единственной реакцией на услышанное нами глуповатое заявление.
        - Право, какие пошлости говорит нам этот неразумный молодой человек, - подкованный серебром сапог наступил на руку Марка. - Поговорить бы с тобой по душам, да мой друг не любит опускаться до пыток, так что ты умрешь быстро. Но не сейчас…
        - Клим, не пачкай сапоги об это существо, - поморщился я. - Даже проливной дождь иногда не в состоянии отмыть всю грязь, что скопилась в душах подобных, с позволения сказать, представителей дворянского сословия. Выродки они, а вовсе не представители. Бомбочки кидают, из револьверов в спину стреляют, ну а потом надеются на либеральное отношение, открытый судебный процесс с красноречивыми адвокатами и до удивления мягкий приговор. Неправильно это, категорически неправильно.
        - Тогда действуй.
        - Непременно. Смотри в глаза!
        Совершенно инстинктивно, повинуясь прозвучавшей команде, Марк встретился со мной взглядом. Отлично. Нужно было только поймать зачастую ускользающий его взгляд, чтобы проникнуть в душу, сломить волю и превратить на некоторое время в покорную марионетку, механическую куклу, способную отвечать на вопросы. Не совсем обычные способности для вполне ординарной задачи.
        Обычный гипноз, скажете вы, и будете не совсем правы. Элементы гипноза тут, несомненно присутствуют, но есть и нечто другое, гораздо более серьезное. Малая, но заслуживающая самого пристального внимания часть того, что называется мистической составляющей нашего мира. Оккультные знания, всячески проклинаемые и отрицаемые церковью, но от этого не становящиеся менее действенными. Пусть мне пока удалось прикоснуться к самым слабым их проявлениям, но даже подобный опыт оказался чрезвычайно интересным и требующим продолжения. Сначала один шаг, потом другой и так всё и пошло… Шаги по дороге, ведущей в абсолютно новые места, куда так стараются закрыть доступ узколобые религиозные фанатики. А быть может и не узколобые, мало ли какие причины у них имеются. Но ясно то, что они служат лишь для ИХ выгоды, а никак не для чего-то более благородного. Знаю я эту публику, они никогда не вызывали других эмоций, кроме отрицательных.
        Однако это всё так, размышления на тему. Волю Марка удалось сломать практически мгновенно, хлипковат оказался сей революционер-террорист, выродок из дворянского сословия. Глаза стали пустыми и бессмысленными, тело обмякло, но отвечать на вопросы он был вполне в состоянии.
        - О, клиент готов к беседе, - обрадовался Клим. - Давай, поговори с ним по душам.
        - Непременно, обязательно и незамедлительно. Сколько людей должно быть в том доме, куда ты направлялся?
        - Шестеро, - безжизненным голосом ответил Марк.
        - Зачем они там собрались и как вооружены?
        - Они собрались для того, чтобы обсудить детали покушения на вице-губернатора Бирюлева. Его должны подорвать через два дня, в то время, когда он поедет инспектировать сиротский дом. Все вооружены револьверами, также есть пироксилиновые бомбы.
        - Ничего себе! - присвистнул Клим. - Это мы хорошо зашли, удачно.
        Действительно удачно… Надо будет поблагодарить Висельника, он у нас мастер относительно предвидения подобных ситуаций. Есть у него одна маленькая страсть - гадальные колоды Таро, с которыми он великолепно обращается. Лично я отношусь к предсказанию судеб несколько двойственно, считая, что можно увидеть лишь один из возможных вариантов развития событий, но Висельник настроен несколько более серьезно. Да, он тоже не верит в предопределенность, но искренне считает, что, работая с Таро, предсказатель отчасти сам творит будущее. Ладно, спор этот во многом философский и конца-краю ему не видно вот уже не первый год. А пока ещё малость порасспрашиваем бедолагу Марка, жить которому осталось ровно столько, сколько времени понадобится нам, дабы получить все необходимые сейчас сведения о засевшей в доме банде.
        - Меры безопасности, пароль при входе или к ним могут появиться только лично знакомые люди?
        - Все знают друг друга, - подтвердил допрашиваемый самое неприятное мое предположение. - Кто-то обязательно будет дежурить у входа. Черный ход надежно заперт, там никого нет.
        - Вроде нам больше ничего и не требуется, - пожал плечами Клим. - Убираем этого и можно продолжать.
        - Да будет так…
        Оно и к лучшему, что ничего больше узнавать не надо. Постоянная поддержка контроля чужого сознания - занятие отнюдь не самое легкое, да и голова после такого побаливает тем сильнее, чем больше был занят подобного рода оккультными забавами.
        Приходил в себя Марк несколько дольше, чем заняла ломка его сознания, но всё же достаточно быстро. Это хорошо, поскольку не люблю убивать тех, кто находится в бессознательном состоянии. Ага, в глазах появилось осмысленное выражение, вот уже и рот приоткрылся, пытаясь что-то вымолвить… Пустое. Уже попробовавший крови стилет вонзился прямо в сердце попавшего к нам в руки террориста, обрывая нить его жизни. Одним меньше.
        Стилет, прервавший жизнь очередного вставшего на нашем пути, так и остался в ране. Традиция, что тут поделать. Своеобразная визитная карточка от нашей тесной компании и от меня лично.
        - Опять эти игрушки, Стилет, - не слишком радостно протянул Клим. - И не жалко тебе хорошее оружие вот так оставлять?
        - Жалко, спору нет. Зато психологический эффект от подобного рода действий всё оправдывает.
        - Ну-ну, психолог… Пойдем уж, не стоит заставлять ребят ждать дольше необходимого. Висельник ещё ничего, а вот Ханна точно уже нервничать начал.
        Стилет. Прозвище, данное сначала в шутку, через небольшой период времени стало неотъемлемой частью души. Время от времени я, услышав свое настоящее имя, даже не вполне осознаю, что обращаются именно ко мне. Забавно, не правда ли? Ханна так и вообще выдвинул весьма интересную теорию, будто имя в большинстве случаев просто набор звуков, не имеющих к человеку почти никакого отношения, а вот прозвище… Оно характеризует часть души, является отражением какой-либо стороны характера человека. Имя же дается человеку сразу после рождения, а можно ли определить, каким станет только что появившееся в мире существо? Естественно, нет.
        Через минуту мы с Климом были уже в непосредственной близости от парадного входа, где давно, пусть и не со всеми удобствами, устроился Висельник. Осталось только дать сигнал Ханне о том, что теперь не нужно караулить черный ход. Естественно, никто не собирался орать во все горло, да и вообще издавать сколь-либо громкие звуки. Зачем? Достаточно всего лишь малость продвинуться по направлению к нему, а потом с определенными интервалами бросить несколько камешков, чтобы он получил нужное сообщение.
        Так и сделали. Прошло совсем немного времени и вся наша четверка вновь собралась в полном составе. Промокшие, несколько подмороженные, но тем не менее преисполненные энтузиазма и желающие довести дело до своего логического завершения.
        - Всего шестеро? - хмыкнул Висельник, выслушав полученную от ныне покойного Марка информацию. - Легкая разминка, не более того. Бывали у нас и более сложные ситуации.
        - Не о том говоришь. Мне интересно, стоит ли кого-нибудь из них брать живым или всей шайкой «занести в книгу животну под номером будущего века»?
        Ханна как всегда изволит выражаться особо туманно и с использованием выражений, успевших, так скажем, несколько устареть. Последнее свое изречение он скорее всего нашел в какой-то древней церковной книге и, естественно, не смог удержаться от использования в более-менее подходящем случае. Однако заданный им вопрос вполне разумен и заслуживает чёткого и скорого ответа.
        - Заманчивое предложение, но только если смотреть на это с точки зрения обычного офицера жандармского корпуса. Можно попытаться получить некоторые сведения, а может и завербовать в качестве осведомителя. Но ты ведь сам понимаешь, что скорее всего всё повернется совсем другой гранью… Этот Марк, который теперь развлекает либо ангелов, либо чертей, оказался выродком из дворян, а значит велика вероятность того, что и остальные его дружки из того же сословия. Подобный контингент имеет особенность сбиваться в стаи.
        - Хочешь сказать, что у них найдутся влиятельные и титулованные родственники, чьи рода занесены в Бархатную Книгу? - несколько загрустил Висельник. - Тогда нам не удастся «убедить» арестованных оказать посильную помощь.
        - А еще найдутся либералы-заступнички, которые ухитрятся сделать так, что вместо каторги лет на двадцать, получат они пару лет высылки в приятные для жизни места. И получится, что мы зря старались, доставляя кого-то живым.
        - Клим совершенно правильно заметил, - поддержал я слова товарища. - Нам не нужны живые террористы, которых потом будут оправдывать в суде или выносить смешные приговоры. Что же до информации, могущей нам понадобиться, так её можно получить непосредственно на месте. Мы тут все люди давно друг друга знающие, секретов никаких нет. Я вполне смогу вторгнуться в сознание одного или двоих, что покажутся наиболее перспективными, ну а ты, Висельник, в случае неясностей поможешь со своими любимыми картами Таро.
        - Можешь даже не сомневаться.
        - Я и не собираюсь. Значит, всё решено! Все террористы, что находятся в доме, должны умереть, но крайне желательно захватить одного или двоих живыми. Неважно, будут ли они в целом и невредимом состоянии, главное, чтобы были живы время, потребное для подробного допроса. Вопросы есть?
        Пару секунд царило гробовое молчание, но потом раздался голос Клима:
        - Как с оружием? Неужели опять используем только бесшумное…
        - Не опять, друг мой. Снова! Револьверы пойдут в ход лишь в самом крайнем случае, то есть когда ситуация станет совсем неконтролируемой или если начнется такая канонада, что не разберёшь, кто и откуда стреляет.
        - Привыкай, полезно будет и оружием наших отцов и дедов поработать, - ехидно оскалился Висельник. - Учись, а то вызовет тебя на дуэль кто-нибудь вроде Стилета и окажешься ты в положении, что похуже губернаторского.
        Клим и всё огнестрельное оружие - абсолютно неразлучные понятия. Это вовсе не значит, что он не владеет клинками, но всё равно его умение владеть холодной сталью оставляет желать лучшего. Впрочем, есть одно исключение, имя которому арбалет. Да, вы не ослышались, именно арбалет, о коем в последний век успели основательно позабыть. Осмелюсь заметить, совершенно незаслуженно…
        При всем моем уважении к достижениям оружейной мысли в виде ружей, пистолетов, шестизарядных револьверов и прочих радостей бытия, все они обладают одним, но очень существенным в определенных условиях недостатком - излишним шумом, производимым при выстреле. И о каком скрытом нападении можно говорить, когда первый же выстрел оглашает окрестности таким грохотом, что и мёртвого разбудить вполне реально? Волей-неволей приходится вспоминать о таких давних, но надёжных вещах, как метательные ножи и арбалеты. Первые вообще занимают мало места, легко помещаются под одеждой, а при должном умении темп метания не слишком сильно уступит стрельбе из револьверов или ружей.
        Да, у них также есть весомый и всем известный минус, а точнее целых два - не слишком великая дальность броска и неспособность пробить даже самую слабую броню. Приходится подбираться на близкое расстояние и по возможности метить в шею, как правило, лишенную защиты в наше время. Зато есть арбалет и вот он лишен обоих упомянутых недостатков.
        Скажи слово арбалет - и большинству представится довольно громоздкое устройство с очень сложным и длительным процессом перезарядки. На самом деле подобные габаритные экземпляры использовались лишь для особо мощной и дальней стрельбы по защищенной качественной броней цели. В современных условиях вполне достаточно небольшого арбалета, что несложно носить под свободного покроя плащом. К тому же скорострельность повышается за счет использования спаренного арбалета… Как видите, кажущиеся серьёзными недостатки тают, словно снег под лучами мартовского солнышка. Плюс ко всему вышесказанному, никто не отменял и револьверы, имеющие свои весомые преимущества. Просто крайне желательно не останавливаться на использовании одного вида оружия, а смотреть более широко, гармонично сочетая достоинства старого и нового, таким образом сокращая присущие им недостатки.
        Лично я успел понять сию хоть и простую, но в то же время и сложную истину. Мои же друзья еще колеблются, особенно Клим. Ну да ничего, скоро и он поймет, что во всём есть как сильные, так и слабые стороны. Поняв же это, легко сделать следующий шаг, заключающийся в умении использовать силу, но не забывать о соседствующей с ней слабости.

        Глава 2

        А сейчас полезно будет на время забыть обо всем, кроме стоящей перед нами задачи, превращая тело в нечто, нацеленное лишь на уничтожение врага и собственное выживание. Состояние, что в какой-то мере похоже на берсеркерство, свойственное древним викингам, но без свойственного тем частичного или полного отключения инстинкта самосохранения. В дом мы можем проникнуть двумя, а точнее тремя способами: через окна, взломав дверь или же постучав в нее. Третий способ был бы хорош при существовании пароля, но увы, все собравшиеся знают друг друга в лицо. Следовательно, открыв дверь, оставленный на страже сразу распознает вторжение чужих. К тому же нельзя отбрасывать в сторону и вариант того, что просто так дверь вообще не откроют, предпочтя сначала рассмотреть визитера через смотровую панель. Это очень и очень вероятно. Отбрасываем вариант как бесперспективный.
        Взломать дверь… Имеет право на жизнь, но шансы на успех не столь высоки, как хотелось бы. Находящийся возле двери человек вполне в состоянии услышать скрежет отмычки и принять необходимые меры от поднятия тревоги до установки возле двери какой-нибудь взрывчатой радости.
        И, наконец, проникнуть через окна. Наиболее привлекательный для меня вариант, пусть и не самый легкий. Ведь где окна, там и стекла, которые имеют обыкновение разбиваться с абсолютно нежелательным в подобных ситуациях звоном. А оно нам нужно? Правильно, совершенно не требуется. Кого другого такая дилемма могла бы лишить душевного спокойствия, но только не нас, особо циничных и расчетливых офицеров «охранки». Во избежание ненужного шума достаточно было обратиться к опыту каторжного контингента, с коим нам довольно часто приходилось сталкиваться во время поисков господ бунтовщиков против Империи. Вот те специалисты по разбою и присвоению чужого имущества уже давно наловчились проникать незамеченными в дома, где обитают богатые верноподданные.
        Нужно для этого всего ничего: алмаз для резания стекла, патока и несколько листов бумаги качеством ниже среднего. Назначение первого вполне понятно для любого не обделенного разумом человека, а вот с остальными дело обстоит несколько сложнее. Хотя ничего сложного тут и в помине нет… Патоку на лист, лист к стеклу, несколько раз обвести контуры алмазом и все. Можно аккуратно и без лишнего шума несколько раз ударить по стеклу сквозь покрытую слоем патоки бумагу, в результате чего раздастся тихий хруст вместо громкого звона. Осколки же не осыплются на пол, а останутся прилипнувшими к бумаге. Невелика премудрость, не правда ли? Как видите, многому можно научиться и у грабителей, если отбросить в сторону присущие многим предрассудки о недопустимости общения со всякой сволочью для благородного человека.
        Никто ведь не заставляет пить с этими субъектами брудершафт, да и вообще вступать в сколь-либо приятельские отношения. Достаточно обычного делового сотрудничества, когда взамен на некоторые послабления отдельные представители каторжного контингента делятся с вами некоторыми секретами своего ремесла, стоящего по ту сторону закона. Кроме того, нелишним бывает узнать о специфике мышления людей, стоящих по ту сторону закона, методах, с помощью которых они порой достаточно длительное время избегают пристального внимания полиции. Разница же между так называемыми «революционерами» и обычными бандитами не столь уж велика, только вторым достаточно кошелька, а первые рассчитывают на большее, то есть на захват власти. И абсолютно неважно, какими высокими словами они будут маскировать свои истинные цели. Пусть им верят те недалекие простаки, коих они напитали фанатизмом и используют в качестве живых бомб, да недалекие и прекраснодушные либералы.
        Проклятье! Опять мысли уехали куда-то в сторону, что, однако, не помешало мне отдать приказ на исполнение одного из заранее проработанных вариантов, а именно проникновения через окна. Само собой, что для сей благородной цели были выбраны неосвещенные, то есть те, где риск наткнуться на горячую встречу был минимален. Два окна, значительным образом отстоящие друг от друга, а значит и ведущие в разные помещения… Атака с двух направлений окажется для засевших внутри не в пример более неожиданной и чреватой серьёзными неприятностями, неизбежно ведущими к смерти.
        Миг, и вот уже мы разбились на пары, именно двойками легче всего взаимодействовать при боях в доме. Замкнутые помещения, узкие коридоры, излишнее столпотворение неизбежно приведет к потере темпа и соответственно к высокому риску гибели. Наиболее привычно для меня быть в одной паре с Климом, а привычка в таком деле значит очень многое. Спустя какое-то время начинаешь чувствовать того, что прикрывает твою спину, становятся необязательными слова и жесты, всё понятно и так, словно бы мысль способна заменить нечто более материальное. Кто знает, может так оно и есть?
        Еле слышный хруст стекла - это Клим расправился с окном. Отлично, теперь можно и внутрь, только выждать пару секунд на случай. если внутри кто-то затаился. Понимаю, скорее всего, предосторожность излишняя, но не хочется погибать из-за забытой мелочи. Нет, все тихо и спокойно. Запрыгиваю внутрь, метательные ножи в руках готовы сорваться в полёт по первому постороннему человеку, оказавшемуся в поле зрения. Пусто! Это хорошо, очень хорошо…
        Обычная комната, скорее всего здесь должна обитать прислуга, но сейчас тут никого нет. Позади меня мягкий толчок - это Клим обрушился на паркет всем своим девяностокилограммовым весом. И ведь ни грамма жира, только литые мышцы.
        Теперь его черёд двигаться вперед, такова стандартная схема, наработанная нами как на учебных мероприятиях, так и в реальных схватках. С феноменальной для его массивной фигуры скоростью и ловкостью Клим скользнул к двери, ведущей в коридор. Аккуратная попытка приоткрыть её… Заперто! Ничего, это дело поправимое.
        - Посвети! - даже мой шепот кажется громким, слишком громким.
        Без света можно делать практически всё, но вот выбрать нужную отмычку довольно проблематично, если, конечно, вы не настоящий Мастер в этом ремесле. Увы, но мне в этом отношении ещё есть чему поучиться… Мелкая задержка, а все равно неприятно. Десять секунд на освещение, дополнительные десять на подбор отмычки, да и взломать замок дело хоть и простое, но требующее как минимум четверть минуты. Хорошо, что тут никто не озаботился действительно сложными механизмами, а то возиться бы пришлось не в пример больше. Лёгкий скрежет, щелчок… Вуаля, извольте следовать вперёд, дверь открыта!
        Отмычки в карман, ножи в руки и пора уже выйти в более жилые помещения. Дверь открывается практически бесшумно, что в нашем положении воистину подарок фортуны. Клим с арбалетом наизготовку буквально вываливается в относительно освещённый коридор, готовый попотчевать болтом любого свидетеля нашего с ним появления. Нет, никого не видно, хотя… Полагаться только на зрение не совсем правильно, есть ещё и слух, который вопиет о том, что поблизости явно кто-то есть. Жестом показываю, надо сдвинуться чуть вперед, аккурат до поворота. А там… Там найдется мишень для арбалета моего друга.
        Точно. Вот он дражайший привратничек, сидит в кресле, судя по всему, ожидая возможного прибытия своего знакомого по имени Марк. Наверное, хочет поприветствовать, поговорить о разных житейских мелочах… Лицо у стража было также не мещанского сословия, явственно просматривалось полученное образование и относительно высокий уровень интеллекта. Что ж, ты сам выбрал свой путь в жизни, мон шер ами. Как, впрочем, и я. Ты избрал право быть страхом, утверждая его грохотом бомб и пальбой из револьвера. Ну а я предпочитаю быть смертью для тебя и тебе подобных.
        Клима в подобных ситуациях учить не стоит - он великолепно знает, что надо делать. Щелчок тетивы, жужжание болта и вот уже из затылка сидящего в кресле человека торчит его крестообразное оперение… Скорее всего, покойник не успел даже понять произошедшего, слишком быстро и неожиданно всё произошло. Ничего, теперь он сможет о многом поговорить с тем, кого ждал, вероятно даже успеет догнать его по дороге к небесной канцелярии. Шесть минус один равно пять.
        - Куда теперь?
        - Второй этаж, - пожимаю плечами. - Другого варианта нет.
        И в самом деле, освещённые окна преобладали именно на втором этаже, так что заданный мне вопрос был довольно риторическим, да Клим и сам это понимал. Только и не задать вопрос не мог, мало ли какой расклад мог нарисоваться.
        Вверх, вверх и ещё раз туда же. Мой друг уже успел перезарядить арбалет, заново установив второй болт, и теперь вновь мог рассчитывать сразу на два бесшумных выстрела. Лестница, ступени которой покрыты неплохим ковром… Второй этаж, освещенный коридор, еще один ковер, кровь. Кровь? А, ну теперь всё понятно, Висельник с Ханной изволят работать. Последний как раз появился на мгновение, жестом показав, что они уже обнаружили место, где расположились интересующие нас люди.
        Приказываю Климу на всякий случай остаться здесь, держать под прицелом вход на этаж. Мало ли что, мало ли кто?… Дополнительная предосторожность, вполне объяснимая при нашего рода занятиях.
        Так, и что же там успели сделать Ханна с Висельником? Хм, успехи налицо. Один несомненный труп с перерезанной от уха до уха глоткой и один живой, пусть и несколько помятого вида человек, злобно вращающий глазами. Впрочем, это единственное, на что он был способен, поскольку кляп во рту и спутанные руки и ноги превращали его в полностью беспомощное создание. Пять минус два равно три. Радует! Плюс ко всему не нужно больше думать о захвате пленного и теперь уж точно не возбраняется использовать шумное, но такое родное огнестрельное оружие.
        Достаю из кобуры револьвер, и сие простое действие вызывает радостную улыбку на лице Висельника. Ну а Ханна… Ему просто безразлично, с равным энтузиазмом, а точнее с одинаковым безразличием, он использует любые средства для сокращения числа живых в нашем мире.
        Жаль сейчас нельзя говорить и приходится объясняться с помощью условных знаков, но место для разговоров, пусть и шёпотом, совсем не подходит. Слишком близка комната, где сидят трое оставшихся и обсуждают детали готовящегося покушения на вице-губернатора. Прислушавшись, можно уловить голоса, но сам смысл остается неизвестным… Ну да ладно, всё нужное расскажет тот человек, что лежит сейчас с кляпом во рту. Остальные не нужны, лишние они в этом мире.
        Неслышно ступая по ковру, мы заняли позиции возле двери. Теперь оставалось только открыть её - или выбить, тут уж заранее не угадаешь - после чего уничтожить тех, кто находится внутри. Нас трое и их трое - получилось даже своеобразное равенство сил и возможностей. На нашей стороне относительная внезапность, им же вполне способно помочь положение обороняющихся. Разумеется, в том случае, если они готовы в любой момент отразить возможную угрозу. Ну а коли нет, то это исключительно их вина… Парадокс, но большинство подобных, с которыми мы сталкивались за прошедшие годы, были хронически не готовы отразить быстрое и жестокое нападение. Нападение, подобное тем, что они сами осуществляли. А казалось бы логично - если убиваешь, то будь готов к тому, что попытаются убить и тебя. Так ведь нет, им почему-то кажется, что они есть нечто особенное, они неприкосновенны. Ну или их непременно должны судить на открытых для публики процессах, а если уж и приговаривать к смерти через повешение, то в особо исключительных случаях, гарантируя непременный ореол мученика.
        Нет уж, судари мои, не выйдет! Ореол мученика, повешенного у всех на виду, вам также не к лицу. Вернее, может быть, и к лицу, но нет ни малейшего желания давать образец для подражания тем, кто захочет пойти по вашим стопам. Убивать вас нужно без суда, тихо, быстро и главное незаметно.
        Черт! Ханна, попытавшийся осторожненько так приоткрыть дверь, лишь передернул плечами. Сей жест в его исполнении свидетельствовал о крайнем разочаровании, не более и не менее того. Значит, заперто… Обидно, досадно, но не столь уж существенно. Ломиком бы её, да не стоит, совсем не стоит. Пока будем возиться подобным образом, сидящие внутри либо сбегут через какой-нибудь запасной выход, отрицать существование которого нельзя, либо просто успеют подготовиться и встретят нас дружным залпом из револьверов, а то и брошенной бомбой.
        Кстати о бомбах! Хорошая идея, откровенно говоря и, как всегда, пришедшая в голову совершенно внезапно. Не сомневаюсь, что для искренне нелюбимых мною террористов взрыв бомбы окажется крайне ошеломляющим сюрпризом. Действительно, порой привычка носить с собой крайне редко используемые даже в подобных случаях вещи оказывается чрезвычайно полезной. Вообще-то я прихватил стандартную пироксилиновую игрушку на случай, если придется подрывать входную дверь дома, но, как оказалось, она смогла пригодиться несколько в ином месте и спустя некоторое время. Увидевшие «радость террориста» Висельник и Ханна не то что обрадовались, но в их взглядах промелькнула тень злорадства. Откуда? От осознания забавности ситуации, когда бомбисты получат своим любимым средством пусть и не по здоровью, но по психике. Ну а дальше дело техники… Поднести короткий фитиль пироксилинового кругляша к неровному пламени ближайшего светильника, положить взрывчатку возле двери, ну и укрыться в местах, не попадающих под действие взрывной волны.
        Бахнуло громко, бахнуло хорошо. И как всегда неожиданно, осмелюсь заметить… Предугадать момент взрыва зачастую не под силу даже тому, кто поджигал фитиль, зато есть свое очарование в буйстве рукотворной стихии разрушения. Но она должна быть не бессмысленной, а подчиненной строгой цели, такова уж основа, без которой стихия вырождается в первородный хаос.
        Клубы дыма, едкая вонь сгоревшей взрывчатки, пыль - стандартные последствия взрыва в относительно тесном помещении. Зато от двери не осталось практически ничего заслуживающего сколь-либо серьезного внимания. Прыгаю в дверной проем, кувырок и сразу же уход в сторону от возможного прицельного или не очень выстрела. Видимость оставляет желать лучшего, но стрелять можно и на звук. Не скажу, что подобное умение у меня находится на высоком уровне, но с большой долей вероятности утверждаю об отсутствии сего полезного навыка у наших противников. Откуда такая уверенность? Странный вопрос, ведь мало кто из живущих сейчас, во второй половине XIX века, серьёзно интересуется трактатами многовековой давности, что посвящены боям в наиболее неблагоприятных условиях. Это и известное на Востоке мастерство тайных убийств, и его европейские аналоги, известные гораздо менее. Надо просто уметь искать, а к тому же готовность долго и упорно тренироваться для достижения результатов.
        Грохот револьвера и тяжёлые свинцовые пули пронизывают воздух, направляясь к источнику звука… Куда именно? Не имею понятия, зато с полной уверенностью могу утверждать, что никого посторонне-невинного тут нет, есть только враги, коих необходимо уничтожить. Чувствую, что за моей спиной только свои, а проще говоря Висельник и Ханна, также опустошающие барабаны револьверов с максимальным энтузиазмом.
        Несколько ответных выстрелов, но пули противно проверещали где-то в почтительном отклонении от опасных траекторий. Наивные, они стреляли куда-то в направлении двери, да ещё и на уровне «выше пояса». Никто из нас не был настолько неосмотрителен, чтобы оставаться там, куда с очень большой вероятностью полетят пули. Вскрики, стоны, свидетельствующие о том, что наши выстрелы далеко не все ушли в никуда. Все шесть камор в барабане опустели и вновь в моих руках два ножа, один метательный, ну а другой скорее предназначен для ближнего боя. Сейчас, подождём немного, пока окончательно рассеется дым, тогда уж и определим положение дел во всей красе.
        Впрочем, я уже и сейчас мог видеть, что трупы, числом три штуки, то есть экземпляра, тихо и мирно лежат на полу в таких позах, что и не принять живому человеку. Неплохо. А как там мои друзья поживают? Не совсем хорошо… Одна шальная, а может и меткая, пуля все-таки малость попортила здоровье Висельнику, зажимавшему предплечье и матерящемуся, словно извозчик. Ладно, всё уже позади, теперь можно обстоятельно допросить пленника, а заодно и оказать первую помощь подставившемуся под пулю Висельнику.
        - Ханна, на тебе перевязка, а я сейчас Клима проверю, а заодно и «пациента» притащу.
        - Договорились, - невнятно буркнул тот, будучи уже всецело поглощен медицинскими заботами.
        Вот и хорошо, даже великолепно. Все живы и практически здоровы, что же до лёгкого ранения, так это в нашей насыщенной жизни так, мелочи, не заслуживающие особого внимания.
        - Ну что, Стилет, всех изъяли из мира живых? - жизнерадостно поинтересовался Клим, едва только заметил мою персону. - А может, кто-то всё-таки остался?
        - Остался, как же иначе… Трупы врагов всем хороши, но вот отвечать на вопросы не в состоянии. Пошли, мон шер ами, поможешь мне перенести оставленного в живых в относительно приемлемое для допроса место, а то в той комнате несколько неуютно стало. Кровь, кишки да прочие потрошки, они благолепности месту сроду не прибавляли.
        - Я всё же взгляну.
        - Да милости просим. Сейчас там Висельнику руку перевязывают, хорошо хоть пуля навылет прошла, да и кость не задета.
        - До свадьбы заживёт, - отмахнулся Клим и тут же чуть было не свалился от припадка гомерического хохота.
        Эк как его разобрало! Причины столь эмоциональной реакции тем не менее вполне понятны, но только для узкого круга лиц. Месье Висельник, по его собственным словам, слишком любит прекрасных дам и не хочет ограничивать себя выбором одной-единственной. Добавить к этому его нерушимые принципы о верности клятвам и получим, что искать приключений на стороне после связывания себя кандалами Гименея он уже не сможет… Выводы напрашиваются сами собой.
        Помощь в переноске пленника. Не совсем корректно прозвучало, поскольку Клим, ничтоже сумняшеся, взвалил спутанное по рукам и ногам тело на плечо и просто понёс его, как будто это было нечто легкое и практически невесомое.
        Заглянув в комнату, больше похожую на поле боя, чем на когда-то уютное помещение, я к удовольствию своему увидел, что медицина сказала свое веское слово и Висельник щеголяет свеженаложенной повязкой, ну а состояние духа у него злобно-бодрое. Откровенно говоря, в самый раз, так и нужно для наших дел.
        - Переходим в другую комнату, господа офицеры. Здесь находиться не совсем комфортно, да и вообще…
        - Может, сначала тела осмотрим? - проявил инициативу Ханна.
        - Вряд ли это что-то даст, но чем черти не шутят, когда в хорошем настроении пребывают. Висельник! Иди с Климом в соседнюю комнату и можете готовить этого человека к допросу. Ну а мы тут ненадолго задержимся.
        Учитесь убивать! Эти слова надо было бы выбить на каменной плите и положить её перед входом в большинство кадетских корпусов, а заодно и у входа в учреждение, где имею честь обретаться я со своими друзьями. Учитесь убивать… Или вы убьете своих врагов, или они сделают то же самое с вами - третьего варианта быть не может. Разгромленная комната с окровавленными трупами могла послужить образцово-показательной картиной, иллюстрирующей приведенную выше житейско-философскую мудрость. Они хотели убивать, но их опередили, только и всего. Остальное же - просто внешний фон. Голова, разнесённая револьверной пулей, словно спелая дыня, приторный аромат крови, выпавшие из ослабевших рук револьверы…
        Как я и предполагал, обыск тел не дал ничего стоящего. Ханна хоть и был несколько разочарован отсутствием результата, но принял сей факт как должное. Раз на раз не приходится, это при прошлой перестрелке мы нашли на одном из трупов довольно ценные записи, которые были незамедлительно переданы нашему непосредственному начальству. Кстати, нужно будет поинтересоваться, помогли ли они в разработке одного человека, что мог стать очень ценным информатором.
        Пусть… Сейчас у нас есть нечто более ценное, чем мёртвые тела и безжизненные листы бумаги - живой террорист, способный дать ответы на интересующие нас вопросы.
        - Держи его! Не дай проглотить! - раздался рёв Клима.
        Да чтоб вас всех, неужели опять!? Я рванул к выходу из комнаты как на крыльях, едва не столкнувшись в дверном проеме с Ханной. Поздно… Когда мы оба появились в соседней комнате, наш пленник уже перестал быть таковым, превратившись в совершенно бесполезный с точки зрения получения информации труп.
        - Клим, что ж ты так?
        - Оплошал, каюсь, - вид у него и в самом деле был донельзя расстроенный. - Слишком быстро всё произошло, не успели мы ни разум его подчинить, ни просто голову удержать.
        - В воротнике что ли прятал яд?
        - Хуже… - сказал, словно плюнул, Висельник. - Полый зуб.
        - Что?
        - А то! Никогда такого не видел. На вид словно настоящий, а тут вдруг такая сложная вещица. Слушай, Стилет, я на всякий случай остатки зуба с собой взял, может удастся что интересное узнать.
        - Бери, - пожал я плечами. - Вдруг действительно на что путное сгодится. А заодно и документики прибери, если они у него были. Ах уже взял! Ну тогда и вовсе великолепно. Всё, хватит рассиживаться, пора отсюда уходить, а то чего доброго городовые прибегут.
        - Верно. Нам их общество не нужно. Тихо пришли, тихо ушли, а лишняя известность как-то ни к чему.
        Известность. Она хороша разве что в тех случаях, когда твоя деятельность не нуждается в окутывании ореолом тайны, находится у всех на виду и пользуется хотя бы относительной благосклонностью окружающих. Работа же тайной полиции - совсем иное дело, здесь чем меньше известность, тем спокойнее и эффективнее работается.
        К тому же не стоит забывать, что мои методы ушли от привычных для большинства сослуживцев настолько далеко, что эту пропасть просто нельзя перепрыгнуть ни с одной, ни с другой стороны. Приходится значительную часть усилий прилагать на решение довольно далекой от основного занятия проблемы - удерживать начальство от не слишком обдуманных по отношению к нам действий. Ох уж это начальство! Полковник Алферьев, при всех многочисленных недостатках, не является, однако, тупой и ограниченной персоной, в уме ему отказать невозможно. А значит, и разговор с ним будет отнюдь не самым приятным моментом в жизни. Разговор, который состоится завтра, в крайнем случае через день.

        Глава 3

        Будь оно все проклято! До чего же я ненавижу неожиданные вызовы от начальства, особенно ранним утром и когда точно уверен, что ничего мало-мальски приличного ожидать не приходится. Мало того, внутреннее чутьё подсказывает - полковник решил собрать всех из нашей группы. Очередная вспышка начальственного гнева? Возможно, но столь быстрая реакция не совсем характерна для Алферьева со свойственной ему медлительностью и основательностью.
        Тогда что получается? Получается самое неприятное - на него воздействовали сверху. Смысл? Гадать пока не хочется, хотя предположения уже имеются. Лучше подождем, а там будем действовать по ситуации. И всё же терпеть не могу собираться второпях, особенно брить успевающую отрасти за сутки щетину. Предстать в небритом и помятом виде я категорически не способен, есть у меня такая слабость. Ну, или достоинство, каждый судит об этом в меру своих понятий и определений. А присланный за мной курьер подождет, не велик барин.
        Откровенно говоря, не люблю всё, так или иначе связанное с лошадьми, но зачастую приходится использовать сей вид передвижения по городу. Ну и в самом деле, не на паровозе же внутри города перемещаться? Хорошо хоть на сей раз обычная в общем поездка в экипаже, не вызывающая столь отрицательных реакций, как непосредственно скачка на существе с копытами. Ни тебе отдохнуть во время поездки, ни тебе поразмышлять на сколь-либо важные темы. Невозможно сосредоточиться и всё тут! Одно неплохо - экипажу всего десять минут езды от моего дома до здания, где уютно расположилось Третье отделение, оно же просто «охранка» для подавляющего большинства людей.
        Обычно я являлся туда в обычном виде, то есть без мундира и уж само собой без орденов, пожалованных за не столь долгую, но от этого не становящуюся менее усердной и результативной службу. Но сейчас пришлось влезть в довольно неудобный мундир, заменить трость на шпагу, да и пара орденов создавала необходимый для разговора эффект…
        Как я и ожидал, у входа в кабинет полковника собралась и остальная троица: Клим, Ханна и даже Висельник, который как нельзя лучше соответствовал своему прозвищу. Неудивительно, рана хоть и пустяковая, но улучшению состояния не способствует, особенно если ещё и отдохнуть как следует не дали, подняв с постели ну очень ранним утром. Да уж, я все-таки думал об Алферьеве несколько лучше, чем он того заслуживал! Очевидно, часть испытываемых мной эмоций отразилась на лице, потому как Клим поспешил несколько прояснить ситуацию:
        - Стилет, не нервничай ты так, тут намного сложнее, чем может сперва показаться. Нас сюда вызвали вовсе не из-за того, что полковнику взбрело в голову отчитать всех присутствующих за особо жестокие методы работы. Сам знаешь, он хоть и не одобряет наши методы, но знает, что его карьера очень сильно зависит от того, чем занимаемся мы и только мы.
        - Да большая часть просто не сможет переступить через заложенные в них с детства устои вроде «не стреляй в спину», «не по правилам чести убивать сдающегося» и прочее, и прочее… - оскалился Ханна, еще более мрачный, нежели обычно. - Не все способны выполнять грязную, но так необходимую работу. Делаемое нами за версту пахнет грязью и кровью, но кто-то должен убирать всю мразь, иначе она выползет наружу и вот тогда начнётся настоящий ужас.
        - Не хотелось бы! А нужно всего ничего - разрешить таким как мы работать так, как считаем нужным и не портить достижения, завоёванные кровью и страхом.
        - Кто ж тебе даст… - попытался улыбнуться бледный как мел Висельник, ещё не успевший с ночи отойти от раны и существенной кровопотери. - Я и то сильно удивлен, что нас не разогнали по углам Империи за все те многочисленные трупы, среди которых были и детки высокопоставленных персон.
        - Чур тебя! - огрызнулся Ханна. - Накличешь беду на наши головы. Пять лет держимся и да поможет нам… Не знаю что или кто, но помощь лишней не окажется.
        Тьфу, тьфу, чтоб не сглазить! Действительно, мы держимся вот уже не первый год, держимся вопреки всему и вся. Правда, в чинах растём медленно и печально по причине того, что начальство откровенно опасается продвигать нас вверх по служебной лестнице. Разве что орденами откупается, потому как совсем оставить без внимания нами сделанное… простые жандармы в невысоких чинах не поймут-с. А препятствий один чёрт множество, поскольку наша деятельность встала поперек горла слишком многим из тех, кто обладает достаточным влиянием и прочными связями при дворе, да и в министерстве тоже. Сегодня же с утра нехорошо так сосёт под ложечкой, словно предвещая если и не серьезные неприятности, то что-то новое, малопонятное и необъяснимое. Откуда, по какой причине?
        Как следует задуматься над этой загадкой, попробовать найти путеводную нить к её разрешению у меня не получилось. Дверь кабинета открылась, и на пороге предстал сам полковник Алферьев, багровый от избытка эмоций и с трудом сдерживающийся от гневных криков. Так и не сказав ни слова, он лишь махнул рукой, приглашая нас заходить. Интересно, что это он такой молчаливый сегодня? Вроде бы ничем не болеет, да и ампутацию языка ему никто произвести не успел. Загадка, право слово! Есть лишь один допустимый вариант - в кабинете кроме нашего «обожаемого» начальника находится ещё кто-то, способный приказать тому сидеть и помалкивать, пока не спросят. Впрочем, правильность выдвинутой гипотезы я узнаю в самом скором времени, буквально через несколько секунд.
        Правильное предположение! В кабинете действительно находился гость, но вид его был больно уж экстравагантен. Контуры фигуры сидящего в глубоком мягком кресле незнакомца скрадывал не то плащ, не то ряса, видны были лишь кисти рук да бритая наголо голова. И глаза… Глаза двумя стальными иглами ощупывали окружающий мир, словно оценивая степень исходящей оттуда угрозы. Рост… Наверное, выше среднего, но точно сказать я не мог - незнакомец то ли немного сутулился, то ли, словно сжатая пружина, находился в вечной готовности броситься на врага.
        Опасен. Очень опасен! Так думал не только я, но и остальные трое из группы. Для этого не нужны были слова, достаточно было бросить мимолетный взгляд на самую малость изменившиеся позы, мимолетные попытки рук сдвинуться ближе к оружию. Заметить подобное мог только очень внимательный и опытный чловек, но сидящий в кресле незнакомец был из той самой породы хищников.
        Оружие… Присутствовало как холодное, так и огнестрельное, но не выставлялось напоказ, а было скрыто от взглядов тех, кто был далек от тайных войн, постоянно ведущихся и в мирное вроде бы время. Оружие дальнего боя было представлено отнюдь не револьвером, а парой двуствольных пистолетов типа «Дерринджер», весьма неплохими для стрельбы на ближней дистанции, а кроме того могущими стать довольно неприятным сюрпризом для тех, кто не может отследить их присутствие. Холодное оружие обнаружить всегда значительно сложнее, особенно ножи, но кое-что мне всё же удалось. Трость чёрного дерева, довольно массивная. С виду обычное украшение, причуда человека или действительно необходимая вещь, а на самом деле в ней притаился от посторонних взглядов вполне приличный клинок, способный в умелых руках на многое.
        И ещё одна странная деталь сразу обращала на себя внимание. Чётки, которые незнакомец держал в левой руке, то и дело перебрасывая очередное зерно. Щёлк и очередная металлическая составляющая четок оказывается по другую сторону. Щелк… Забавная привычка, нечто подобное встречается не столь часто.
        А полковник совсем в расстроенных чувствах! Буркнул что-то маловразумительное, приглашая нас присесть, и на сем ограничился. Прошёл к своему любимому стулу с подлокотниками, да так и упал в его жестковатые объятья. Зато взгляд то и дело устремлялся в сторону гостя в черном одеянии, и хотя симпатий там не было вовсе, но присутствовало нечто более для меня интересное - признание этого человека стоящим над собой по положению и занимаемой должности. Вдвойне интересна стала личность незнакомца, раз на него такая реакция непосредственного нашего начальства.
        Тем временем Алферьев сумел несколько прийти в себя и обратился ко мне тоном, далеким от дружелюбного:
        - Ротмистр, вы что себе в последнее время позволяете!? Почему обо всех ваших делах я узнаю из письменных донесений, отправленных тогда, когда вы уже выполняете какие-то свои планы, даже не испросив позволения? Кто вам вообще дал право проявлять такую самостоятельность!?
        Хорошо орет полковник… Глотка луженая, фигура представительная, ну просто классический образец начальства в гневе, начальства великого и ужасного. Но ведь он прекрасно знает, что нам по большому счету абсолютно безразличны все крики и вопли. И чего, спрашивается, голосовые связки надрывает? Да и полнокровный слишком, вот возьмет и хватит его апоплексический удар… Нет, я слезы лить не буду по безвременно усопшему, он мне не друг, не брат и уж тем более не любимая девушка, вот только есть одно маленькое опасение. Какое? На его место может прийти другой, кто окажется гораздо хуже. Не такое уж нереальное предположение, видел я подобные ситуации, удовольствия от них ожидать явно не следует.
        Человек с четками вдруг уколол пристальным взглядом меня, на миг перевел его на полковника, потом вновь на меня… Затем усмехнулся, и эта усмешка настолько соответствовала тому, что я совсем недавно подумал, что по спине пробежал лёгкий холодок. Редкое для меня ощущение, чрезвычайно редкое. В несколько более слабой степени я испытывал подобное тогда, когда пытался применить на практике описанные в древних мистических трактатах методы. Иногда, в самых удачных случаях. Ну и тогда ещё, когда полученные оттуда знания применялись в реальных жизненных ситуациях.
        - Достаточно, господин полковник, - не слишком приятным скрипучим голосом проговорил неизвестный. - Меня слабо интересуют ваши эмоциональные, слишком уж эмоциональные реакции. Переходите к делу, не стоит зря тратить то, что вы не в состоянии купить ни за какие деньги. Время…
        - Конечно, граф, - мигом потерял Алферьев значительную часть апломба, а заодно и уменьшил громкость голоса. - Может быть, вы сами скажете всё, а я не буду мешать и вообще удалюсь на время.
        - Нет уж. Сначала вы, любезный, выскажете ротмистру и другим господам офицерам всё, что действительно хотели сказать, - не согласился оказавшийся графом незнакомец с чётками. - Только скажете вы это тихо, спокойно, не срываясь на крик, который никак не украсит ваше положение, да и у меня вызовет не самую лучшую реакцию. Насколько я понимаю, вам чем-то не понравились действия ротмистра минувшей ночью. Чем же, позвольте полюбопытствовать? Или это не понравилось кому-то там, в высших сферах? Впрочем, я несколько тороплю события.
        Серьезная фигура этот граф, раз полковник его в самом прямом смысле боится. Да, боится, уж почувствовать чужой страх я могу, причем безошибочно. Сложнее с причиной… Тут я практически бессилен, ибо не имею представления, на какой крючок поймали нашего начальника. Радует другое - человек в чёрном явно настроен ко мне самым благожелательным образом. По какой причине? Сейчас данный вопрос вовсе не главный, ведь перво-наперво необходимо избавиться от нежелательного внимания со стороны великосветских или близких к ним кругов. Раз уж они обратили на нас внимание - а такой вывод практически однозначно делается, исходя из собственных наблюдений и оброненных гостем в черном слов - то с целью доставить очень серьёзные неприятности.
        Но сперва лучше выслушать то, что имеет сказать полковник, там наверняка найдется интересное для нас.
        - Ротмистр Градов, вы действительно зашли очень далеко, - теперь голос Алферьева был относительно спокоен. - Да, я помню все успехи вашей группы и лично вас, но методы… Методы просто ужасны! Одни трупы, это просто убийства без суда и следствия, несовместимые с честью офицера.
        - То есть нас убивать эти мерзавцы могут, а мы с ними раскланиваться вежливо должны? - не выдержал Клим, побелевший от злобы. - Скоро посреди дня бомбы рвать будут. Уже рвут! Только не у нас, а в соседних губерниях, где правил придерживаются.
        - Что… - набравший было воздуха в грудь для очередного грозного рыка полковник поймал иронический взгляд человека с четками и стушевался. - Штаб-ротмистр Климов, извольте не перебивать старшего по званию. Вы все знаете, что я в меру своих сил не мешал вашим «методам», но сейчас вы затронули интересы очень влиятельных персон. Среди тех, кто вчера попался вам под горячую руку, был сын князя Мереяславского, а это очень значимая фигура в столице. Камергер двора Его Императорского Величества, известный либерал и просто человек с очень большими связями.
        - Вот тебе, бабушка, и юрьев день, - скривился Ханна. - Не было печали, так извольте получить.
        - Верно, поручик. Он уже получил по телеграфу известие о смерти своего единственного сына, теперь следует ждать визита сюда всяких… персон. И что мне делать прикажете?
        Оригинальное переплетение нитей судьбы, что тут скажешь. Не о наших проблемах беспокоится начальство, а о своих. С кого спросят? С него, раз он числится начальником Третьего отделения в губернии. Да, он может попытаться всё перевалить на нас, возможно, ему и поверят - во всем поверят, - но карьера, которую он выстраивал на протяжении многих лет, рухнет одномоментно и безвозвратно.
        Самым лучшим в его положении было бы не выражать эмоции по поводу и без, а здраво поразмыслить, каким образом можно нейтрализовать влияние высокопоставленного родителя, чей сынок, откровенно говоря, был совсем не безгрешным ангелочком. Бомбист, террорист и просто революционер, чьи ручки давно уже испачкались в крови. Но куда там! Месье Алферьев никогда не пойдет на подобное, он у нас полностью законопослушен и в принципе не представляет для себя возможности малость повернуть ситуацию другой гранью. Отсюда и полное непонимание относительно того, что ему сейчас делать и как выбираться из очень опасного положения.
        Вопрос тем не менее прозвучал, на него нужно было давать ответ. Но кривить душой я не хочу, а высказывать свое действительное мнение по сему поводу значило ещё более усугубить ситуацию. Дилемма! И всё равно я выбрал бы второй вариант, как и всегда в таких случаях. Однако помощь пришла с несколько неожиданной стороны, то есть от титулованного незнакомца:
        - Вам, Алферьев, делать не надо ровным счетом ничего, только слушать мои указания и не болтать лишнего, - рука с четками вытянулась в направлении полковника. - И не шалить, я тебя насквозь вижу. А сейчас погуляйте где-нибудь за пределами этого уютного кабинета, воздухом подышите. Оно для здоровья полезно, да и во многих знаниях многие печали, как говорилось в одной книге, где порой встречаются мудрые изречения.
        - Да, несомненно, - невнятно пробормотал начальничек и резво засобирался. Через минуту его уже не было, лишь дверь хлопнула несколько громче, чем обычно.
        - Нервы совсем плохие у него стали, - одновременно со словами зёрна чёток продолжали свое вечное путешествие по нити. - На курорт пора, минеральные воды пить, за дамами в приятной обстановке ухаживать. Посмотрим… Теперь к вам. У меня есть предложение, от которого не отказываются.
        Категорично выражается граф. А ведь он не из тех людей, слова которых так, пепел на ветру и не более того. Чувствуется полная уверенность в собственных силах и возможностях, внутренний стержень из дамасской стали, что так редко встречается среди окружающих нас в этом мире.
        - Пусть он сначала скажет, чем собрался нас заинтересовать, а уж потом можно и обсуждать, - огрызнулся Висельник, раненая рука которого никак не способствовала смягчению и так довольно жёсткого характера. - Туманно всё это.
        - Хорошо! - неизвестный поднялся так резко, что его движения показались мне словно бы стёртыми, размытыми во времени, словно картины импрессионистов. - Я всегда рад, когда в разговоре говорят именно то, что думают. Ни лести, ни замалчивания… Оставим это слабым, пусть они играют такими картами, заранее обреченными на проигрыш. Вы хотите знать истинное положение дел?
        - Надеюсь, что вопрос риторический? - уточнил я. - С детства не выношу иллюзий, а особенно тех, что человек сам ставит пред собственными глазами.
        - Кровь… Живая кровь, текущая в жилах, а вовсе не жидкая водичка бледно-розового цвета, - непонятно к чему сделал замечание граф. - Это правильно. Будет вам «истинное положение вещей», клянусь честью. Да вы присаживайтесь, господа офицеры, не стоит передо мной политес разводить. Особенно к вам обращаюсь, рука наверняка ещё болит, да и крови потеряли порядочно.
        Что ж, присесть мы можем, тем более оно гораздо приятнее, чем стоять. Висельнику же это просто необходимо. А граф этот явно не чужд боевого опыта, успел пороху понюхать. И всё равно странная персона, есть в нём что-то иное, не похожее на остальных людей, пусть и привыкших убивать.
        - Четверо. Четверо офицеров «охранки», сумевших поставить себя не то чтобы выше законов и правил, а оказаться в другой плоскости, в стороне от догм и шаблонов, - после небольшой паузы заговорил граф, медленно прохаживающийся взад вперед по кабинету. - Ротмистр, штабс-ротмистр и двое поручиков. Не в великих чинах, ордена хоть и есть, но не самых высоких степеней, полное отсутствие покровителей и связей в свете, а тем более при императорском дворе. Люди, почти забывшие свои настоящие имена и предпочитающие прозвища. Стилет, Клим, Висельник и Ханна. Я не ошибся?
        - Нет, вы точны, - подтвердил я точность сказанного им. - Очень точны, что бесспорно свидетельствует об очень хорошей осведомленности. Полковник Алферьев рассказать сподобился?
        - Он лишь подтвердил узнанное несколько раньше. Министерство внутренних дел, полицейский департамент в столице Империи, «большая картотека» на всех, кто прямо или косвенно имеет отношение к полиции, а тем более тайной. Да, не стоит удивляться, я имею доступ ко всем этим тайнам.
        - Кто вы?
        - Пока это не важно, - отмахнулся граф от вопроса Клима. - Впоследствии узнаете. Сейчас достаточно того, что я имею полное право приказывать Алферьеву, а через него и вам. Поверите на слово или предпочтете услышать подтверждение из уст непосредственного вашего начальства?
        - Верю, достаточно было увидеть его реакцию на вашу пока что незнакомую нам персону. Если бы полковник просто был зависим от вас в силу тех или иных причин, то поведение было бы хоть и похожим, но всё-таки чуточку другим.
        - И в чём именно?
        - Алферьев человек военный, с младых лет в армии, ну а потом переход в тайную полицию. Вся жизнь в офицерском мундире, ну а отсюда и некоторые неистребимые привычки и мельчайшие особенности поведения. Вы ведь отдали ему приказ покинуть кабинет, пусть и малость зафлерированный. Он же чуть было не прищелкнул каблуками… Таким образом поступают лишь перед старшим по должности и имеющим самое прямое отношение к департаменту полиции.
        - Грамотный ход мыслей. Вы, Стилет, способны подмечать незначительные детали и на их основе делать выводы. Верные выводы.
        Граф, хаотичным образом перемещаясь по кабинету, оказался весьма близко от меня, и я увидел еще одну интересную деталь. Чётки, которые он постоянно перебирал, состояли из довольно оригинальных зёрен - маленьких серебряных черепов. Колоритная игрушка, никогда раньше ничего подобного не видел.
        - Нравится? - усмехнулся тот. - Зато как оно не нравится очень и очень многим… Тем более приятно иметь подобную вещицу. Но довольно лирики, перейдём к более прозаическим темам, то есть к вопросу о ваших неприятностях, что надвигаются со скоростью экстренного поезда.
        - Экстренного?
        - Да. Князь Мереяславский, будучи откровенно взбешен, не пожалел ни денег, ни усилий, чтобы добиться весомой помощи в скорейшем разрешении своей проблемы, - нехорошо усмехнулся любитель экстравагантных четок, отвечая на вопрос Клима. - И поверьте, Клим, ирония тут неуместна, хотя и без нее обойтись сложно. Он едет сюда не один, а в сопровождении нескольких людей, встречаться с которыми опасно любому человеку, даже таким как вы и ваши друзья. Пока что князь может только строить догадки об истинных причинах произошедшего, но сразу по прибытии некоторые заинтересованные люди назовут конкретные имена. Ваши имена!

        Глава 4

        Нельзя сказать, что прозвучавшие слова оказались громом среди ясного неба, но обратить на себя внимание заставили. Мало того что по наши души прибыл влиятельный и титулованный человек из столицы, так тут уже нашлись те, кто с превеликой радостью готов поспособствовать ему во имя нашего устранения. Эх, знать бы еще имена наших здешних недоброжелателей! Нет, не все имена в целом, список получится чересчур длинный, к тому же большая часть нам известна, необходимы лишь те самые, возжелавшие превратить затаённую или не очень антипатию в нечто более существенное.
        Знает ли их наш новый знакомец? Подозреваю, что знает, но вот скажет ли - большой, знаете ли, вопрос. У него явно какие-то свои интересы, разбираться в сложном переплетении коих нереально без полного понимания ситуации. Обострить текущее положение дел и попытаться потребовать выражаться более определенно? Пожалуй, ибо сделать что-либо иное просто нельзя.
        - Полагаю, Стилет, вы хотите спросить, зачем мне всё это нужно и что я могу сделать? - бритоголовый человек словно читал мои мысли, начиная отвечать на вопросы раньше, чем я успел задать их. - Альтруизм и человеколюбие чужды мне по определению, вы даже не можете себе представить, насколько именно. Но мне нужны люди, не боящиеся крови и способные выполнять задания, за которые готовы взяться далеко не все, да и нужные способности не у всякого найдутся.
        - Мы не наёмники, - жестко отрезал я. - А проблемы… Пусть будет трудно, но мы как-нибудь справимся.
        - Стилет, вы вовсе не так поняли, - мягко, успокаивающе сказал граф. - Я не собираюсь предлагать вам ничего, что может выйти за границы ваших принципов. Более того, вы и ваши друзья будете заниматься тем же, чем занимались до сего дня. Сменится только руководство. Не думаю, что полковник способен вызвать у вас приятные эмоции, особенно учитывая его чрезмерную осторожность, обеспокоенность своей карьерой и прочие лишние в тайной полиции черты.
        - А руководить теперь будете вы.
        В ответ лишь легкая улыбка, долженствующая показать то, что любые слова тут излишни, раз и так всё очевидно. Мне оставалось лишь посмотреть на друзей, безмолвно спрашивая их отношение к сложившейся ситуации.
        - Алферьев просто трусоват, больше всего его волнуют чины и деньги, - покривился Клим. - Любое наше достижение вызывает у него лишь мысль о том, как бы что не подумали и не выразили недовольство.
        - Хуже не будет…
        А это уже Висельник, немногословный во многих случаях, особенно сейчас, не в самом лучшем физическом состоянии. Но кое-что остается неизменным - прежде чем ответить, он вытащил из лежавшей в кармане колоды Таро карту и взглянул на нее. Надо будет потом спросить, какой именно из Арканов выпал на сей раз?
        - Бойтесь данайцев, дары приносящих, - а это уже Ханна высказал свое мнение. - Но я не грек, да и страх для меня мало свойственен. Зато «дары» хочется если и не увидеть, то для начала узнать о них.
        Ханна тоже сказал то, что от него можно было ожидать. Прагматик до мозга костей с легким налетом пессимизма. Предпочитает исходить из самого худшего варианта, который даже я зачастую не могу вообразить. Зато в подобного рода переговорах цены ему нет. Граф с ним ещё помучается, особенно если удастся договориться. Мы ведь ему нужны, действительно нужны, иначе не стал бы он демонстрировать готовность идти на серьёзный конфликт со столичными персонами. Такое делают либо для друзей, либо для тех, на кого имеют самые серьёзные и далеко идущие планы.
        Что ж, все трое высказались, и теперь абсолютно ясно - с их стороны особых возражений нет, ну а отдельные нюансы всегда можно уточнить.
        - Как вы слышали, мои друзья согласны, но при малейшем отклонении от наших принципов… Одним словом, не советую. Вы понимаете о чём я, объяснять не надо. И ещё… Лично я не слишком люблю разговаривать с незнакомцами.
        - Понимаю. Относительно обеих частей сказанного вами. А как ко мне обращаться… Ну, положим Черепанов. Если совсем коротко, то можно просто граф, я не обижусь. Если покончили с формальностями, то перейдем к делу. До возвращения полковника времени предостаточно, а тем для разговора хватает. Начнём с того, как вам лучше будет нейтрализовать приближающуюся со скоростью экстренного поезда угрозу.
        - У вас есть нечто конкретное?
        - Смотря что понимать под конкретикой. Я могу примерно рассказать, какие действия предпримет Мереяславский. Интересует? Так я и думал. Информацию ему передадут, тут ничего не поделать. Сперва он попытается убрать вас законным, ну или почти законным образом. Догадываетесь, о чём я?
        - Выпустит бретера, какого-нибудь профессионального дуэлянта. Подленько, но порой чрезвычайно эффективно. А если я не приму вызов, то будет лишний шанс опозорить как труса. Но коли уж наши здешние недоброжелатели будут передавать ВСЮ информацию обо мне, то ясно будет, что я владею клинком очень и очень хорошо.
        - Оружие выбирает тот, кого вызвали на дуэль…
        Тут он прав, эта особенность дуэльного кодекса является палкой о двух концах. Выбор оружия для поединка - одна из важнейших вещей в жизни. От этого зачастую зависит сама жизнь. Кто-то может быть великолепным стрелком, но со шпагой в руках будет лёгкой добычей для довольно средних способностей фехтовальщика. А бывает и наоборот, ещё как бывает…
        Казалось бы, что мне беспокоиться, ведь пистолет для меня родное оружие, практически такое же, как клинок. Ан нет, все не так просто, как могло бы показаться с первого взгляда. Все тот же дуэльный кодекс с его местами странноватыми особенностями. По определённым традициям, когда в качестве оружия выбран пистолет, то определяется, чем выстрел последует первым. Не устраивает меня именно жеребьёвка, то есть она как таковая. Не терплю, когда большую роль играет случай, слепая удача, которой я никогда не доверял! Пуля и так, вылетев из дула, мчится на крыльях фортуны, порой очень скверному стрелку может просто повезти, словно игроку в рулетку, в одну ночь сорвавшему банк в одном из казино Ниццы. Клинок же в руках недоучки практически никогда не способен поразить мастера боя.
        Но мало того, что пуля подвержена случаю, это можно пережить. Гораздо неприятнее другое - очередность выстрелов. Если в поединке участвуют двое метких стрелков, то в живых остается тот, за кем первый выстрел… Брошенная монета получает решающее значение, а вовсе не мастерство и опыт. Мерзость. Конечно, выход есть и тут, вполне реально использовать вариант «стреляться одновременно, по команде». Будут недовольно кривиться слишком многие. предпочитающие «великий и могучий случай, дающий возможность выиграть даже аховому бойцу», но одно это я без особых проблем переживу. Жандармам и без того не привыкать к несколько презрительному отношению части не самых умных людей, не понимающих суть нашей нелёгкой работы. Но всё равно дуэль происходит на дульнозарядных пистолетах, согласно тем же традициям, а они, просто по причине своей конструкции, могут допустить осечку. Поэтому я и держусь на почтительном расстоянии от поединков с использованием огнестрельного оружия. Однако, пару раз мне все же приходилось использовать пистолеты, несмотря на все огромное нежелание. Интересно, знает ли граф о подобных случаях в
моей биографии? Сейчас и проверим…
        - Насколько я понимаю, сей наемный дуэлянт попытается заставить МЕНЯ бросить ему вызов, чтобы выбрать в качестве оружия пистолет?
        - Скорее всего. Хотя он может понадеяться на свое искусство во владении клинком.
        - Последнее меня не сильно волнует, - на моем лице скользнула легкая тень улыбки. - Да и первый вариант не столь уж опасен.
        - Неужели? - легкая хитреца в голосе заставила усомниться о неполной осведомленности месье Черепанова о фактах моих дуэльных похождений.
        - Если мой противник выбирает оружие, то я имею право настаивать на условиях поединка… Не думаю. что ему понравится тот вариант, при котором оба дуэлянта стреляют одновременно и остаться в живых больше шансов у того, кто быстрее поднимет пистолет и метко выстрелит. Признаю, несколько экзотический и не особо одобряемый вид дуэли в нашей стране, но тем не менее встречается, а в других областях мира и вовсе сильно распространён.
        Мои слова были прерваны громким и душевным хохотом графа. Видимо, он представил себе выражение лица у того бретера, когда ему преподнесут столь неожиданный сюрприз. Масла в огонь подлил Клим, заявивший:
        - Он может и отказаться от пистолетов и сражаться на шпагах. Думаю, что Стилет не будет слишком горячо возражать.
        - Не буду, - подтвердил я с абсолютно невинным выражением лица. - Мне и так хорошо и так неплохо.
        Чистейшая правда. Всегда готов проверить свое мастерство владения клинком, тем более с умелым противником, тут побеждает сильнейший. А при использовании пистолетов с учетом упомянутой детали я также могу особо не беспокоиться. Дело в том, что большинство людей привыкло стрелять, поднимая пистолет до уровня глаз. Это нужно им для нормального, качественного прицеливания. Не спорю, таким образом действительно достигается высокая вероятность попасть в цель, но вот затраченное на прицеливание время слишком велико.
        Что делать? Всего лишь научиться стрелять, не поднимая оружие высоко, достаточно держать его на уровне бедра и целиться, отслеживая поворот руки, а соответственно и перемещение ствола. Сначала очень трудно, пули летят куда угодно, только не в цель, но спустя месяцы тренировок начинаешь постепенно привыкать к подобному виду стрельбы. К тому же все перенесенные неудобства стократ окупятся многими достоинствами, число коих довольно велико…
        Первым делом стоит упомянуть скорость первого выстрела, что вырастает на порядок. Неприятная неожиданность для противника, особенно когда он уверен, что у тебя не хватит времени на то, чтобы достать пистолет, прицелиться и выстрелить. Это раз.
        Частенько огнестрельное оружие носят в карманах, это всем известный факт. Однако лучше всего носить его во внешних карманах плаща или любой другой, достаточно просторной верхней однажды.
        Легче достать, скажете вы и будете не совсем правы. Легче вообще не доставать, а стрелять через ткань. Сложно, действует лишь на близкой дистанции, зато эффект превосходит все и всяческие ожидания. Рекомендуется еще приобрести привычку держать руку в кармане. Тогда всё, что нужно - поудобнее обхватить рукоять и надавить на спуск. Красота.
        Ну и еще одна малость. Не напоследок, а как ступень к новым достижениям в искусстве убивать на расстоянии. Представим себе ситуацию, когда зрение помогает мало, а то и вовсе не помогает. Фантазия? Ни в коем случае! Кромешная мгла, густой туман, клубы дыма и прочие «прелести бытия». Встречаются в нашей жизни совсем нечасто, и уж совсем редко мы оказываемся рядом с ними в ситуации, когда требуется умение метко стрелять, но всё же, всё же… Тогда нельзя полагаться на зрение, оно беспомощно в изменившейся реальности, остаются лишь остальные чувства, среди которых на первое место выходит слух. Стрельба на звук, вот та следующая ступень, что идёт в умении обращаться с оружием дальнего боя.
        Естественно, ничего подобного проговаривать вслух я и не собирался. Кому нужно знать, тот и так имеет представление, ну а остальным - то есть единственному постороннему - это и знать не обязательно. Зато дальнейшие проекты столичного мстителя знать нужно, не может он ограничиться одним лишь наёмным дуэлянтом, это было бы слишком наивно. Наверняка у него предусмотрен запасной вариант, а то и не один. Примерно таким образом я и сформулировал вопрос, обращённый непосредственно к бритоголовому графу.
        - Бретер это просто начало, пробный шар и не более, - согласился тот, продолжая играть с чётками из черепов. - Попытка обойтись малой кровью, остаться в рамках приличия, не переходить к откровенно незаконным мерам. При неудаче всех вас попытаются просто убить, без особых изысков, грубо и примитивно. Тем более что найти виноватых не составит особого труда - ваши подвиги по искоренению бомбистов-террористов не являются особой тайной среди круга лиц, причастного к департаменту полиции.
        Это он правильно сказал, кое-что о нас стало известно. Хорошо это или плохо? Когда как, однозначного определения тут не получится. Но сказанное относительно своры наёмных убийц никак не относится к поднимающим настроение известиям.
        - А зачем нам ждать? - удивился Клим. - Ударивший первым получает ощутимое преимущество.
        - Да никак вы столичного гостя убивать собираетесь? - ядовито-иронически изрёк граф. - Сразу по прибытии… Шум, гам, крайне нежелательное внимание высших чинов и представителей столичного света. Грубо!
        - В идее Клима всё же есть рациональное зерно, - не согласился я с чересчур резкой отповедью, данной Черепановым. - Вы правы, убийство князя Мереяславского, особенно сразу же после смерти его сынка, вызовет непредсказуемые последствия. Но можно нейтрализовать тех, кто хочет передать информацию о нас, уничтожив посланных курьеров. Такое предупреждение поневоле заставит их задуматься на тему того, стоит ли вообще связываться со столь рискованным замыслом. Нужна лишь ваша помощь, самую малость… Предоставьте информацию об этих людях, ну а остальное постараемся сделать мы сами.
        - Широко мыслите, ротмистр, и в общем-то правильно… - подумав, ответил граф. - Есть лишь одно препятствие, но и его хватит, чтобы разрушить сию очаровательную идею. Другая сторона, которая, в отличие от меня, заинтересована в вашем уничтожении, очень и очень сильна и влиятельна. Вы ещё не доросли до того состояния, чтобы играть с ними в настоящие, серьёзные игры. Быть может, со временем… Дать вам сведения об этих людях - подписать всей вашей четвёрке смертный приговор. Клянусь честью и кровью.
        Да уж, такими клятвами не бросаются! Но что же это за люди такие? Хочется спросить, только не время сейчас… Такие вещи узнаются не сразу, вернее далеко не сразу их говорят, особенно люди, подобные нашему новому знакомцу - человеку с четками из черепов.
        - Разговор придется продолжить в другом месте, сейчас сюда вернется полковник Алферьев, я уже слышу его шаги за дверью, - недовольно поморщился граф. - Предлагаю использовать для сей цели снятую мной неподалеку квартиру. Там полностью безопасно, а любых соглядатаев не составит сложности заметить ещё на подходе. Надеюсь, что небольшая прогулка пойдет вам на пользу, - прервавшись и подождав, пока в кабинет зайдёт Алферьев, приближение которого заблаговременно было им услышано, Черепанов продолжил: - Вы вернулись, полковник? Засим разрешите откланяться, ну а ротмистра и остальных офицеров я, с вашего позволения, временно заберу из-под вашего руководства. Возражения будут?
        Возражений не было, да и не ожидалось, если я ещё не совсем разучился разбираться в реакциях человеческих. Что ж, жизнь в очередной раз показала свою полную непредсказуемость, только и всего.

* * *

        Граф оказался прав, снимаемая им квартира находилась в таком месте, подобраться к которому незамеченными было очень сложно. Узкая улочка, подворотня, двор-колодец… Любая слежка мгновенно вычислялась, ну а дальше можно было поступать, исходя из конкретной ситуации. Ведь порой гораздо полезнее не подать виду, что заметил чужое наблюдение, и вести свою собственную игру.
        Квартира была пуста, как кошелек у пьяницы поутру. Пуста в том смысле, что в ней не ощущалось присутствия человека, а вовсе не из-за отсутствия обстановки. Обстановка как раз была довольно стандартной, типовой для апартаментов подобного рода. Вот только бритоголовый человек явно привык проверять каждую мелочь, поскольку перед тем, как войти внутрь, его рука легла на набалдашник трости и слегка повернула. Легкий, почти неслышный щелчок свидетельствовал о том, что клинок теперь мог быть обнажен практически мгновенно. Чего он так всполошился? Хотя кто знает, мало ли какие причины могут быть - его территория, он тут ориентируется гораздо лучше нас.
        Граф ещё раз внимательно прислушался к царящей вокруг тишине, после чего двинулся вперед, вглубь квартиры. А вот и то место, где хозяин квартиры решил расположиться - гостиная обыкновенная.
        - Вроде бы чисто, никто не побывал в моё отсутствие - задумчиво протянул он, убирая руку подальше от трости-клинка. - Проходите, будьте как дома. Если кто желает, то бар к его услугам. Сигары, папиросы… Только обслуги сегодня нет, она тут приходящая в строго определенное время - не люблю присутствия посторонних в месте, где ведутся порой важные разговоры.
        Ну нет обслуги, так и бес с ней. Мы люди не избалованные, налить в бокалы напитки по вкусу в состоянии, не дети малые как-никак. Вот только сдается мне, что большую часть разговора придется вести практически без участия Висельника - он уютно устроился на диване, обитом красной кожей, и находился в полурасслабленном дремотном состоянии. Сказывались последствия полученного ночью ранения, что тут поделать. Пусть себе отдыхает, никакой угрозы в ближайшее время не ожидается, ну а беседу с графом мы осилим, тут и сомневаться не приходится.
        - Когда приезжает князь? - не обратив ни малейшего внимания на напитки, спросил Клим. - Если вы уж так сильно остерегаете нас от ликвидации местных недоброжелателей, то мы хотя бы попробуем нейтрализовать тех, кто приедет вместе с ним.
        - Скоро прибывает. Скорее всего этим вечером, ну или завтра утром, это крайний срок. Тогда и следует ожидать скорого визита его наёмного убийцы с последующим оскорблением. Оно бесспорно будет прилюдным, иначе нет никакого смысла. Ну а вам я бы порекомендовал пристегнуть к князю и к его приближенным филеров потолковей, пусть проследят за всеми их контактами. Найдутся такие?
        - Любителей не держим. Если наши филеры вцепятся в кого-то, то ни за что не отпустят, да и заметить их почти нереально.
        - Хорошо. Но есть ещё одно желательное условие - ваши люди должны быть обязаны вам и следить за прибывающими гостями, не докладывая об этом никому, кроме вас.
        Вот так поворот! Граф впрямую заявляет, что сотрудники Третьего отделения могут с лёгкостью передать информацию на сторону. Или вовсе не на сторону? Нет, тут надо уточнить…
        - Вы действительно считаете, что среди наших есть предатели, готовые предоставить информацию заезжему столичному гостю? - не совсем поверил я в столь поганую перспективу. - Лично мне кажется, что вы изволите сильно заблуждаться.
        - Разве я сказал, что информация пойдет напрямую к Мереяславскому? Оставьте… Её получат те местные персоны, кто имеет и вес в определенных кругах, и влияние на все сословия Империи. Но не стоит муссировать эту тему, до неё очередь дойдет несколько позже. Сейчас вам всего лишь нужно при помощи надежных людей выявить контакты князя. И категорически запретите филерам даже думать о возможных силовых действиях!
        - Не их профиль.
        - Знаю, но коли уж вы будете использовать СВОИХ людей, то ожидать можно чего угодно. Договорились?
        - Пусть будет так. Ханна! Вызови на конспиративную квартиру не только наших, но и негласную агентуру из тех, кто может выполнять подобную работу. Объяснишь задачу, разобьёшь город на сектора, уточнишь маршруты наблюдения с расхождением от вокзала. И ещё, - я перевел взгляд на Черепанова. - Возможно, у вас найдется хотя бы одна фотокарточка князя ну или хотя бы дайте его словесный портрет.
        - Я позаботился и об этом, - кивнул тот и извлек из кармана плаща небольшую стопку фотографий. - Здесь не только сам Мереяславский, но и те близкие ему люди, что могут быть в том же поезде. И вдобавок… Возможно, вам понадобятся крупные суммы на те или иные не слишком законные действия. С этим не возникнет ни малейших проблем.
        Произнеся последние слова, он встал, подошел к шкафу, на полках которого стройными рядами выстроились книги, и последовательно надавил на несколько из них. Верхний ряд, вторая слева и четвертая справа, средний - третья слева… Ну и теперь в самом нижнем - две первых справа. Тихий щелчок и часть стены рядом со шкафом отошла в сторону, открывая тайник вполне приличных размеров. Да уж, прямо захоронка на все случаи жизни! Деньги там были, но они отнюдь не занимали основное место.
        - Стилет, вы несомненно успели запомнить принцип открытия тайника, - утверждающим тоном произнес граф. - Так вот, спокойно можете пользоваться всем тем, что там есть. Деньги, оружие, другие полезные в нашей неспокойной жизни мелочи. Оставляю вам и ключи от квартиры, четыре комплекта. И запомните, сюда можете приходить вы и только вы, никого постороннего быть не должно, это обязательное условие.
        - Можете быть уверены. Что-нибудь ещё?
        - А всё. Пока всё… Теперь я временно удаляюсь, оставляя вас выполнять то, что вы должны выполнить. Должны не мне, а просто во имя собственной безопасности, другого варианта тут не просматривается. Меня не ищите, я сам вас найду и сделаю это в самом скором времени. Удачи.
        Был человек и нет человека. Поразительно, до чего же эта странная персона умеет быстро и практически незаметно перемещаться. Словно размазанная тень метнулась по комнате мимо нас, а через секунду уже хлопнула входная дверь, свидетельствуя о том, что наш странный не то союзник, не то покровитель, не то вообще неизвестно кто покинул это место. Что ж, зато он оставил нам не только важную, очень важную сейчас информацию, но и снабдил некими полезными вещами.
        Фотографии тех, кого мы должны будем устранить, пусть и не в ближайшие дни. Бесспорно пригодятся для того, чтобы практически мгновенно сориентировать тех, кто вцепится в их след с момента прибытия в город. Оружие… Много оружия, но этого у нас и так достаточно. Пусть уж лучше лежит здесь, на случай какой-либо чрезвычайной и непредсказуемой ситуации. Деньги, причем никаких ассигнаций, исключительно золотые монеты. Хоть и нет у нас особых финансовых затруднений, но взять необходимо, поскольку наверняка предстоят большие расходы. Взятки придется раздавать направо и налево, да и некоторым могущим оказаться полезными людям нужно заплатить.
        Так, а что имел в виду граф, когда говорил о других полезных мелочах? Посмотрим… Ага, кроме денег и оружия тут лежат четыре вещи, очень похожие на кольчуги, но состоящие из странным образом подогнанных друг к другу пластин. Прямо змеиная чешуя какая-то, право слово! И главное, что легкая, гибкая и способная быть практически незаметной на теле. Слышал я о подобной броне, её носили те, кто небезосновательно опасался кинжала в спину или в другие жизненно важные части организма. Вот только те образцы были и грубее и гораздо заметнее тех, что оставил нам граф с загадочными намерениями.
        - Хорошая вещь, - неслышно подошедший Ханна прямо урчал от удовольствия. - Стилет, надо будет проверить, способна ли броня выдержать удар пули. Вдруг да повезет? Сам должен понимать - такое преимущество лишним не будет.
        - Сомневаюсь. Старые сферические пули, может, и выдержит, ну а современные револьверные вряд ли. Но проверить все равно нужно, тут ты прав. Ты лучше просвети меня, что это за пузырьки, баночки и скляночки?
        - Да что угодно, - ответил мой собеседник, бросив мимолетный взгляд на упомянутые предметы. - Яды, лекарства, компоненты для приготовления того и другого, вообще нечто понятное лишь осведомлённому человеку. Потом сам спросишь у этой тёмной персоны.
        Спрошу, непременно спрошу. А сейчас у нас будет много дел, которые нужно завершить как можно скорее, ведь до прибытия сюда князя Мереяславского со всей его сворой остается совсем немного времени…

        Глава 5

        Постоянные хлопоты всегда были неотъемлемой частью нашей работы, удивляться тут нечему. Вот и весь сегодняшний день прошёл под их изрядно поднадоевшим знаменем. Собирали надёжных, зависящих только от нас филеров, поднимали агентуру, раздавали тем и другим чёткие или пока ещё не очень указания. Скучать не приходилось, это могу заявить со всей ответственностью. Ну а дальнейшее зависело даже не от нас, а от степени эффективности запущенного нами механизма. Как только прибывающий на вокзал поезд разорвёт относительную тишину своим гудком, тогда и закрутится колесо очередной интриги.
        Однако ожидание оказалось довольно длинным, поезд изволил появиться лишь с утра. Я понял это сразу, по одному лишь выражению лица запыхавшегося агента по имени Алексей, стоящего на пороге конспиративной квартиры неподалеку от вокзала.
        - Приехали объекты?
        - Так точно! Тот, на которого вы сказали обратить особое внимание тут, и еще четверо из списка, - докладывающий прямо переминался с ноги на ногу, желая показать свое усердие и готовность выполнить любое поручение. - Двое вместе с главным сели в экипаж и поехали, за ними двое лучших людей наблюдают. Другие по отдельности с вокзала ушли. Пешком…
        - Молодцом. А теперь скажи, как насчет тех из встречающих, кто мог передать им что-то?
        Тут филер несколько загрустил, и сразу же стало понятно, что ситуация не столь безоблачна, как могло показаться на первый взгляд:
        - Был какой-то человечек, невзрачный такой, серенький. Пробрался незаметно к вагону, заскочил внутрь. Не было его минут десять, не больше. Потом выскочил, Фёдор еле заметить успел. Ну и всё.
        - Что «всё»? Ты понятнее выражайся, тогда и переспрашивать не придется.
        - Ушёл он, за угол завернул и словно растворился. Потеряли мы его.
        Плохо и настораживающе. Фёдор, еще один филер из тех, кто был обязан лично мне, сроду не упускал тех, за кем был приставлен наблюдать. Нет, бывали и у него осечки, но не так же сразу, с первых секунд слежки. Теперь слова графа Черепанова предстали несколько в ином ракурсе. Ладно, с этим несколько позже разберемся, ну а пока завершу беседу с агентом, да и пора приступать к следующим шагам.
        - Остальных хоть не упустите?
        - Богом клянусь, не уйдут они! - перекрестился тот. - Чисто ведут, комар носа не подточит. Никуда они не денутся, обычные люди, тем более и в городе нашем чужаки, мест толком не знают. А тот так просто бес какой-то!
        - Бес, говоришь… - ухмыльнулся я. - Посмотрим, какой он бес, когда за шиворот возьмут да предложат по душам поговорить. У тебя всё? Тогда возвращайся и продолжай работу. И ещё. Федора пока освободи, мне с ним поговорить хочется, вдруг да запомнил что важное насчет «беса». Свободен.
        Был Алексей и вот уже лишь дробный перестук подкованных сапог по лестнице. Торопится выполнять приказ, знает, что обязан лично мне, да и моим друзьям также, многим, слишком многим, начиная от свободы и заканчивая самой жизнью.
        - Что хорошего слышно? - Клим, вертевший в руках револьвер, не выглядел слишком уж озабоченным. Ничего, сейчас мы это мигом исправим.
        - Хорошего ничего, ибо не стоит относить прибытие князя с сопровождающими к действительно хорошим известиям. Зато есть кое-что неприятное. Наши люди умудрились упустить того, кто вышел на контакт с приехавшими. Не горячись, - осадил я его, уже набравшего было в рот воздуха для заковыристой матерной тирады. - Тут особый случай, никак не вписывающийся в те рамки, коими привыкли руководствоваться наши люди. По их словам, он словно в воздухе растворился.
        - То есть предупреждения этого странного графа имеют под собой реальную почву… - задумался Клим, на ходу внося необходимые коррективы в свое мировосприятие. - Человек, способный вот так, совершенно без усилий, уйти от наших лучших филеров, заслуживает того, чтобы на его персону мы обратили самое пристальное внимание. Отозвал бы ты того, кто его упустил, поговорить с ним надо.
        Уже. Фёдор временно освобождён от работы и находится в полной готовности к беседе. Как только выпадет свободная минутка, непременно займёмся.
        - А сейчас?
        - Сейчас будем ждать доклада относительно того, куда именно направились наши «подопечные». Не забывай, что нам интересно не только местонахождение князя, но и те места, куда направились двое из его свиты. Сомневаюсь, что они вот так сразу будут осматривать достопримечательности нашего славного города. Тут нечто более для нас интересное. Беспокоиться не стоит, Ханна человек опытный, в случае чего поможет, а то и сам примет участие.
        Клим понимающе усмехнулся. Ханна действительно способен при обострении ситуации взять всё под контроль и решить проблему наиболее радикальным образом. Каким? Ликвидировать источник беспокойства. Спору нет, подобная методика не лишена определенных достоинств, сам порой пользуюсь, вот только далеко не всегда она является наиболее эффективной. Убить легче, чем сначала выяснить всё нужное, а потом и устранить объект из мира ныне живущих.
        Время покажет. А вот что именно оно покажет, сильно зависит от наших действий. Единственное, что вызывало серьёзные опасения - неизвестно какие действия со стороны того, кто ускользнул из-под наблюдения. С давних пор известно, что где один, там и другие появиться могут - стандартное развитие событий в такого рода забавушках. Придётся вести себя так, словно мир вокруг наполнен врагами, готовыми и нож под лопатку воткнуть, и в спину выстрелить с безопасного расстояния. Меня вышеуказанные перспективы никоим образом не устраивают, значит придется принимать необходимые меры безопасности. Носить пуленепробиваемый панцирь в таких условиях - вовсе не безумие, а самые что ни на есть разумные меры предосторожности.
        Примеров тому предостаточно, откровенно-то говоря, и вовсе не из глубины веков. Тот же Отто фон Бисмарк, виднейшая фигура в современной политике, внял-таки советам своей службы безопасности и внёс скрытую от взглядов броню в стандартный элемент своего одеяния. Не прогадал. Шесть пуль, выпущенных из револьвера солидного калибра, расплющились об его панцирь.
        Именно поэтому я и направился к объемистому кофру, где, помимо оружия и разных мелочей первой необходимости, хранились и те самые вещи из тайника. Кольчуги не кольчуги, но их прочность внушала уважение… Проверку на пулеустойчивость я уже произвел, разрядив в манекен, на который была одета эта полукольчуга, весь барабан револьвера. Пули с жалобными визгами рикошетили в разные стороны, но на пластинах брони не осталось и малейших вмятин. По-хорошему надо было устроить несколько другую проверку, максимально приближенную к реальным условиям, но самым банальным образом не хватило времени. Ну сами посудите, где в сжатые сроки найти смертника, да ещё и изъять его для проведения полезного эксперимента? Вот именно, сложноватая задачка. Зачем такие сложности для обычной проверки? Так ведь последствия для того, кто облачен в броню, от ударов пуль могут быть самые разнообразные. Пусть свинец и не вошел собственно в тело, но от ударного действия могут быть и серьёзные травмы, внутренние кровоизлияния и прочие совершенно нежелательные «прелести». Потому и проверять лучше всего на тех, кто явно лишний на этом
свете.
        - Чего опасаешься? - поинтересовался Клим, увидев, что именно я достаю из кофра. - Рано для беспокойства, всё ещё только начинается.
        - Коли уж пошли непонятные события, то и вести себя стоит соответственно, - парировал я. - А ты сам не стой столбом, будь любезен экипироваться соответствующим образом. Вес у брони небольшой, а пользы с неё знатно выйти может. При определенных жизненных сложностях естественное явление.
        Продолжая ворчать в мой адрес. Клим тем не менее облачился в броню. Хорошо сидит, честно говоря - если не знаешь о её наличии, то обнаружить под одеждой практически нереально. Знающие люди делали, и результат получился просто отличный.
        Пока суд да дело, раздался очередной звонок в дверь. Никак очередной филер с докладом пожаловал… Неплохо. Самое время для того, чтобы узнать местонахождение интересующих нас людей, а там и продумать, каким образом действовать в самом ближайшем будущем.
        Точно. Но на сей раз прибыл другой тип, с ним гораздо чаще общался Ханна, я же знал его постольку поскольку. Однако это сущие пустяки, сейчас интересен сам доклад, а вовсе не доставивший его.
        - Один из объектов направился в храм Святого Луки, другой оказался в Дворянском собрании. Когда передали эти новости, оба были внутри и выходить вроде не собирались. В случае чего их поведут и дальше.
        - Где сам князь?
        - Снял целый этаж в гостинице, но пока не делает ничего и ни с кем не встречался. Что прикажете делать дальше?
        - Дальше… - призадумался я. - Следить за всеми его возможными контактами и ждать появления кого-либо из нас. За собранием продолжать наблюдение, постараться выяснить, контакты с кем именно были действительно значимыми. У храма оставить только минимальное наблюдение. Людей хватает?
        - Вполне.
        - Ну тогда иди. Стой! Фёдора отправь к храму, пусть там дожидается нас, но в слежке не принимает ни малейшего участия. Всё, теперь иди окончательно.
        Неплохо. Весьма неплохо. Эти красавцы в гостинице блокированы плотно, мышь не проскочит, а все возможные визитеры будут освещены в ярком свете. В Дворянском собрании наши люди тоже разведают и разнюхают, как заправские ищейки, такова их работа, выполнять которую они не только умеют, но даже и любят. Сложновато, конечно, будет отследить все связи, все разговоры, но справятся как-нибудь. А вот с храмом не в пример более грустная история… Туда просто так не проникнуть, вернее, проникнуть можно лишь в открытые для всех прихожан помещения, но не более того.
        Объект же нашего интереса, вне всяких сомнений, отправился туда не затем, чтобы поставить свечу за здравие или за упокой. А зачем?
        - Что тут зря гадать, самим надо идти и проверять, - высказал свое мнение Клим. - Проверим облаченных в рясы, какую контрабанду они там прячут от наших пристальных взоров.
        - Пожалуй, я с тобой соглашусь. В данном случае на месте будет виднее, а заодно и с Фёдором побеседуем, есть у меня пара идеек.
        Времени на сборы практически не требовалось, благо всё нужное всегда под рукой. Да и что нам нужно? Револьвер, кое-что из холодного оружия да некоторая сумма наличными для возможного подкупа тех или иных сребролюбивых индивидуумов - вот он, тот малый джентльменский набор офицера тайной полиции.
        Непонятное ощущение вдруг нахлынуло на меня, когда мы даже не успели выйти на улицу. Мороз по коже, глубокое нежелание делать хоть еще один шаг в том направлении и вообще целый букет отрицательных мыслей и эмоций. Ну а Клим точно ничего подобного не чувствовал, поскольку пер вперед, словно таран на новые ворота. Грохот выстрела, Клима просто отшвыривает в сторону от удара крупнокалиберной пули, ну а я, мгновенно достав револьвер, безуспешно пытаюсь найти стрелка. Нету, совсем никого нету, кроме нас двоих! Только слышен затейливый мат Клима, в котором нет боли, а есть только крайнее удивление.
        - Живой?
        - А то! Спасибо тебе, убедил дурака броню одеть. Иначе лежать бы мне с простреленным легким да истекать кровью. Точно никого нет?
        - Абсолютно. Хотя понабегут сейчас, это вне всяких сомнений.
        Сие есть факт, сомнений не вызывающий. Район города очень фешенебельный, не трущобы, где селятся маргинально-деклассированные элементы, так что городовые на звуки выстрелов появляются очень быстро. Вот, собственно, и вышеупомянутый, с саблей на боку, револьвером в уже расстегнутой кобуре и служебным рвением в глазах.
        - Спокойно, служивый! - командный тон, полная уверенность и вдобавок документ Третьего отделения мгновенно перевели меня из категории подозрительных лиц в разряд непосредственного начальства. - Всё в порядке, пострадавших нет, но есть к тебе пара вопросов.
        - Слушаюсь, ваше благородие, - вытянулся тот по стойке смирно.
        - Вольно, мы не на параде и не на смотру. Твоя земля?
        - Моя, - загрустил тот. - Сроду такого не случалось, тихо всё было, мирно. Благородные господа живут, дворяне, купечество, никаких проблем не было. Карманники, там, иногда квартиру обнесут, но чтоб стрелять среди бела дня, такого не случалось, богом клянусь.
        - Это не твой контингент, а вовсе даже наш, - прошипел Клим, успевший подняться на ноги и отойти от контузящего удара пули. - Лучше вспомни, заходил ли кто в дом за последние минут пять-десять?
        Пока служитель порядка морщил лоб, добросовестно перерывая свою профессиональную память в поисках подходящих кандидатур, я не преминул осмотреть собственно место происшествия. Для того, чтобы найти место, из которого стреляли, не нужно было даже внимательно осматривать стены и панели - достаточно было просто принюхаться и определить, откуда наиболее отчетливо несет кислой вонью сгоревшего пороха. Ну вот и ясно, откуда был произведен выстрел! Кто-то, умеющий нестандартно мыслить, снял деревянную панель, пристроил туда маленький по габаритам, но великолепный по убойной силе однозарядный пистолет марки «Дэрринджер», после чего вернул участку стены первоначальный внешний вид. Не столь уж длительная работа, для нее достаточно было минут эдак пяти-семи.
        Ну а выстрел производился при помощи тончайшей, практически невидимой нити, прикрепленной одним концом к спуску пистолета, ну а другим - к противоположной стороне дверного проема. Забавно… В старые времена такие шуточки устраивали на пути следования вражеских отрядов по лесным тропам, только в качестве оружия использовались мощные арбалеты. А чтобы вот так, в городских условиях, такого ещё встречать не приходилось. Однако тем интереснее будет повстречаться с врагом, способным на такие неожиданные эскапады, а то шаблонные решения противников изрядно надоели. Гораздо приятнее переиграть профессионала, чем скромного любителя, такова уж моя натура, требующая от жизни всё, что она может дать, особенно риска и острых ощущений.
        - Поразмыслил я, ваше благородие, - деликатно откашлявшись, напомнил о себе городовой. - Всего двое было тех, кто заходил в дом, да ещё и не из местных.
        - Продолжай, - приказал я.
        - Один зашёл немного раньше, дёргался, словно его в аду на сковородке поджаривают. Среднего роста, в картузе, в сюртуке мышиного цвета…
        - Оставь. Это мой человек, приходил с докладом. Что относительно второго?
        - Второй. Высокий такой, представительный господин. Одет в статское, но видно, что и военный мундир для него не в диковинку. Спокойный, шёл так, что я ничего и подумать сначала не мог. Мало ли, в гости к кому из друзей или сослуживцев зайти вздумалось или по делу какому визит нанести решил. Вошёл внутрь, а потом и вышел минут через пять, может и меньше.
        - Неплохо, - похвалил я внимательность блюстителя порядка. - Уже кое-что, но гораздо больше меня интересует, куда именно он потом направился?
        - Не могу сказать… Действительно не могу! - в голосе явственно слышался надрыв и… Да, пожалуй, именно испуг. - Он словно бы растворился прямо посреди улицы. Нет, не растворился, а словно бы ушел куда-то ещё, туда, где простым людям нечего делать.
        Все страньше и страньше, как писал одни англичанин в своей вовсе недетской сказке… Как ни крути, но за сегодня это уже второй случай так называемого «исчезновения», причём оба они так или иначе связаны с нами. Клим, судя по резко изменившемуся выражению лица, это также осознавал, хоть и не испытывал ни малейших положительных эмоций по сему случаю. Тем не менее надо было ещё кое-что уточнить.
        - А теперь припомни, что именно ты почувствовал сразу перед тем, как этот человек исчез с твоих глаз. Не возникало ли ощущения, что картина окружающего мира на миг замерла, а потом вновь пришла в движение?
        - Ну… Было кажется, - неуверенно ответил городовой. - Так что, действительно нечистая сила? Тогда пойду в церковь, помолюсь, да и свечку поставлю во избавление от лукавого.
        - До чего же суеверный народ! - усмехнулся Клим. - Успокойся, служивый, не ищи козней дьявола там, где есть лишь человеческие пакости. Лучше назови нам своё имя с фамилией, такого добросовестного грех не порекомендовать если не на повышение, так уж на поощрение точно.
        - Демьянов Лука, осмелюсь доложить, - вновь вытянулся в струнку тот.
        - Вот и хорошо, а теперь ступай по своим делам, а насчёт случившегося не болтай. Считай, что этого и не было, а если кто будет особо любопытствовать, скажи, что один из жильцов пистолет чистил, а он возьми да и выстрели невзначай. Понял? Вот и чудненько. Выполнять!
        Всё, благополучно избавились от некоторых нежелательных последствий. Ну сами посудите, к чему нам огласка сего инцидента? Толку никакого, а привлечение нежелательного внимания всех и вся никоим образом не сочетается с планами. Зато полученная информация заставляла не то что обратить на неё внимание, а самым непосредственным образом приложить усилия для полного прояснения ситуации. Больно уж интересная и многозначительная цепочка начинает выстраиваться, начиная с прибытия князя Мереяславского, предупреждения насчет нежелательности устранения местных наших недоброжелателей, и заканчивая событиями сего дня. Есть о чем не только поразмыслить, но и приготовить ряд серьёзных вопросов к нашему новому руководителю, бритоголовому графу с четками в виде черепов.
        - Остаемся здесь или выходим? - прервал мои размышления Клим. - А если выходим, то стоит ли следовать первоначальному маршруту?
        - Пожалуй. Благо те, кто затеял все это, вряд ли ожидают такой реакции, а вернее видимого её отсутствия. Зато они уже успели кое в чем опростоволоситься. Догадываешься, о чем я?
        - Отвод глаз?
        - Оно самое. Наиболее надежное и простое средство уходить из-под наблюдения. Из тех, что лежат за гранью привычного мировосприятия, естественно. Нагловато работают, а значит, нас всерьёз недооценивают. Тем лучше. Не будем покамест лишать нашего неведомого противника иллюзий на свой счёт, а для начала соберём побольше сведений. Так что путь наш, как уже было решено, сейчас ведет аккурат к храму Святого Луки. Кстати, ведь городового тоже звали Лука. Неплохая примета, между прочим.
        - Там посмотрим.
        Клим, что с него взять. Зачастую пессимизм сменяется оптимизмом и наоборот. Хотя какой тут оптимизм после того, как в тебя стреляли с очень большими шансами на успех сей затеи. А в него ли? Хм, над этим стоит основательно поразмыслить! Нельзя исключать и вероятность того, что ловушку ставили, рассчитывая именно на меня. Это вовсе не болезненное воображение, отнюдь. Есть у меня одна привычка, заключающаяся в том, что в обычных условиях практически всегда прохожу в двери первым, единственное исключение тогда, когда вперед пропускаются прекрасные дамы. Но тогда ставивший ловушку просто обязан был знать, именно ЗНАТЬ, а вовсе не догадываться о моих привычках.
        Знание - сила. Полностью согласен с сим изречением, но вот неприятно, что эта сила обращена против меня. Зато заметно сужается собственно зона поиска, поскольку изучить мои повадки, пусть и далеко не все, могли исключительно те, кто достаточно долго прожил в этом городе, да ещё близкие к нашей родной «охранке».
        Но особенный интерес вызывает факт наличия у наших покамест неизвестных врагов неких оккультных способностей. Яркое и неопровержимое тому подтверждение - тот самый отвод глаз, который был за один день продемонстрирован дважды. Серьёзные противники, очень серьёзные. Хотя бы потому, что подобные знания сейчас такая редкость, которая встречается едва ли не реже чёрных жемчужин… Тут же наблюдаем не просто знания, а сочетаемые с их грамотным применением и умениями быстро и решительно избавляться от нежелательных людей. Ведь будь на нашем месте кто другой, чуть менее осторожный, и затея с самостреляющим «Дерринджером» наверняка закончилась бы смертью или тяжёлым ранением.
        Это не прибывший из столицы и пылающий жаждой мщения князь Мереяславский со своими присными. Пардон, но не тот размах, не те приоритеты. Столичный гость всего лишь пешка, максимум фигура в шахматной партии, разыгрываемой игроками, чьи лица до поры до времени скрыты под непроницаемой вуалью тайны. А вот в чём цель партии? Хотелось бы мне это знать, ох как хотелось бы!
        К сожалению, пока что не видно разгадки, да и поймать путеводную нить может оказаться не столь простой задачей. Что ж, появляющиеся на пути препятствия лишь разжигают желание смести их с дороги. Значит остается двигаться вперёд, но не по прямой линии, а петляя, словно волк, уходящий от погони. Всё только начинается в этом забавном жизненном повороте.

        Глава 6

        Храм… Главное церковное строение в нашем отнюдь не маленьком городе. Большое, где-то даже величественное, но не вызывающее лично у меня даже тени положительных эмоций. Блеск золота на церковной утвари, облачениях святых отцов, густой запах ладана и воска от ежедневно сгорающих сотен и тысяч свечей, голоса певчих, прославляющих Бога… Маски, лицемерие, обман. Рабы божьи, да будут блаженны нищие духом, отриньте гордыню и преисполнитесь смирением пред ликом божьим… До чего мне противны эти слова, ежедневно вгрызающиеся в человеческие души, и оставляющие от них изъеденные язвами остовы, где нет уже ни чести, ни гордости.
        Парадоксально, но я со своими друзьями единственные, пожалуй, офицеры жандармского корпуса в городе, кто совершенно официально не являются приверженцами той или иной распространенной на территории Империи веры. Впрочем, атеистами нас также назвать нереально. Были ли у нас из-за этого неприятности, я имею в виду из-за сознательного отхода от официальной религии Империи? Скорее уж наличествовали неоднократные попытки давления, имеющие своей целью загнать обратно в лоно церкви, вот только толку от них было ровно ноль и ни на долю процента больше. Разного рода проповедникам гораздо легче вскружить голову догматами своей религии тому, кто доселе не имел о ней особого представления, нежели человеку, кто с детства воспитывался в довольно тесном контакте с ней. Вот только пристальное изучение книг, да и вообще основных канонов, способно со временем вызвать глубокое и полное отторжение. Так, в общем, и произошло и со мной, и с Климом, да и Висельник с Ханной не избежали сей участи. Разница лишь во времени, да и то не слишком существенная.
        Ладно, это всё так, лирика, навеянная близостью не слишком симпатичного сооружения, не более того. Ну и где там наши агенты изволят пребывать? Ага, вот и один из них, довольно грамотно изображает из себя случайного прохожего, решившего прогуляться по городу в компании с довольно потасканной девицей. Вот он полез за папироской, попытался было раскурить её, но получилось это лишь с третьей спички. Ясно, значит, объект пока там, внутри, но узнать, что именно ему там понадобилось, не получилось. Ничего страшного, главное он ещё здесь, поблизости от нас, и одно это способно навести на определённого рода размышления.
        - Подождём, когда его отправят обратно к князю или ускорим естественный процесс?
        - Всё тебе не терпится, Клим. К тому же его там пребывание вполне обоснованно и время соответствует. Сам подумай, как лучше всего поступить, если хочешь в пределах церкви передать кому-либо информацию, не привлекая при всём при том особого внимания?
        - Да просто незаметно провести во внутренние помещения, куда посторонние никак не пройдут, только и всего, - саркастически хмыкнул Клим.
        - Не совсем верный ответ. Согласен, это очень легко сделать, но в случае возможной слежки сразу же возникнут серьёзные подозрения. Ну что может понадобиться простому прихожанину там, куда разрешён доступ лишь самим служителям церкви? Это прямо как красная тряпка для быка, вызывает естественный душевный порыв как следует разобраться. Нет уж, они там не полные идиоты, по крайней мере те из них, кто являются пастырями, а не агнцами, этими божьими баранами.
        - Тогда…
        - Там же ещё до сих пор длится служба, достаточно большое количество верующих находятся внутри. Вот и представь, что стоит наш объект, а рядом с ним оказывается кто-то из этих людей в рясах и тихо так, вкрадчивым шепотом излагает ту информацию, что должна дойти непосредственно до князя Мереяслаского. Потом служба заканчивается и наш объект тихо и мирно шествует по направлению к гостинице, неся в клювике целую охапку важных сведений для своего хозяина.
        - Логично, - Клим слегка склонил голову в знак согласия с моими выкладками. - В таком случае нам остаётся перехватить его на обратном пути, да и ликвидировать, предварительно получив требуемую информацию.
        - Перехватить нужно, выкачать сведения так и просто необходимо, а вот ликвидировать… Не факт, далеко не факт! Я это не из гуманизма говорю, он у меня в принципе отсутствует, я о наших дельнейших планах сильно беспокоюсь. Не получив информацию, князь сильно забеспокоится, вполне разумно предположит, что его посланца придавили где-то на задворках нашего славного града. Дальше что? Правильно, возможны и полная смена планов, и совершенно другой уровень помощи со стороны наших местных недоброжелателей. А они, как ты уже понял, ой какие непростые ребята, да и опасные, как десяток кобр и еще пяток гадюк в придачу.
        - Мозги потрошить будем?
        - Только поделикатнее, так, чтобы пациент после сей процедуры выглядел точно так же и не производил впечатление стукнутого дубиной по голове. Да, кстати, а где Фёдор?
        - Тот самый, от которого клиент ушёл? А ведь и правда, должен был появиться! Странно…
        Да нет, друг мой, это не странно и даже не ОЧЕНЬ странно, а прямо-таки подозрительно. Поступил ведь самый прямой приказ, он просто не мог его ослушаться, не тот человек. Тогда что? Да что угодно, но вряд ли нечто хорошее и радостное. Он должен был ждать нас здесь, именно здесь и никуда не отлучаться! Нехорошее предчувствие кольнуло не столь неожиданное, но от этого не стало менее отвратным.
        - Клим, ты пока тут останься, мало ли, вдруг посыльный князя появится, а я мигом обернусь.
        - Хорошо. Неужели опять неприятности?
        - Тьфу-тьфу, чтоб не сглазить! Хотя… всякое может быть. Жди и главное будь поосторожней, теперь всего можно ожидать.
        Климу два раза повторять не стоит, он и так отличается повышенной подозрительностью к окружающему миру, как и все остальные из нашей тесной компании, а тут ещё и повод соответствующий. Теперь достаточно самого незначительного повода, и пара короткоствольных револьверов изрешетят любого, кто попытается сотворить нечто враждебное.
        Ну а я? Я сейчас намереваюсь осмотреть несколько подозрительных мест. Подозрительных в том смысле, что там вполне реально спрятать от посторонних глаз бесчувственное или вовсе мёртвое тело. Заросли какого-то декоративного кустарника… Пусто, разве что мирно дрыхнущая там шавка, но она точно не имеет ни малейшего отношения к интересующим меня вещам. Мертвецки пьяное тело, устроившееся на скамейке, представляло интерес разве что для карманников и для полиции, но ни тех, ни других в этом закоулке не наблюдалось. Остается проверить разве что небольшую, но уютную беседку, в теплое время года как нельзя более подходящую для встреч влюбленных парочек. Это сейчас туда мало кто заглядывает, климат несколько не благоприятствует.
        Ч-черт! Достаточно было принюхаться, и в ноздри ударил пусть и не слишком сильный, но легко опознаваемый сладковато-приторный запах крови. Слишком много раз я чуял его и теперь научился определять безошибочным образом. Опыт, что тут ещё сказать, пусть и весьма специфический.
        Так, а тела-то не видно, по крайней мере с первого взгляда. Значит, господа убийцы - или убийца, сказать с уверенностью не получится - стремились, чтобы труп какое-то время не нашли, обезопасили таким образом обнаружение результатов своего труда со стороны случайно заглянувшего в беседку человека. Ну а я тут вовсе не случайно, а следовательно, и поиски вести буду не шаляй-валяй. Хм, тут и искать особо не надо! Присядем на корточки, да и окинем пристальным взором невеликое пространство. Точно, как раз в промежутке между вырубленным из каменной глыбы креслом и стеной виднелось искомое, то есть труп. Оставалось лишь вытащить его оттуда, а там и определить, чей он, собственно говоря, а заодно и выяснить все возможное об убийце.
        Увы, но труп оказался знакомым… Жаль. Неплохим специалистом был покойный, а жизнь свою закончил довольно нелепым образом. И что самое интересное, оружие оставалось на своём месте - он даже не успел до него дотянуться. А в глазах… Нет там того отблеска, что встречается почти у всех, кто умер насильственной смертью, точно это осознавая. Разве что лицо сохранило тень удивления, вызванного непонятно чем. Да нет, тут как раз более или менее ясно, не ожидал покойный, что ему вонзят в спину широкий и обоюдоострый нож.
        Осмотрев беседку и узнав всё то, что можно было узнать, мне оставалось лишь вернуться к ожидающему меня Климу. Тем более и время сейчас могло оказаться очень большой ценностью.
        - Мёртв… - это был не вопрос, старый друг очень хорошо знал выражения моего лица, да и понимать друг друга почти без слов стало в нашей компании чем-то совершенно естественным. - Кто, как и когда?
        - Совсем недавно, минут десять, не более того. Подожди, я сейчас отдам кое-какие-распоряжения.
        Вынутый из кармана бумажник упал на мостовую, но я промедлил секунд пять, прежде чем нагнулся его подобрать. Филер, подавший нам сигнал о том, что объект до сих пор находится внутри храма, сразу смекнул, что к чему, и вместе со своей «барышней» направился в нашу сторону. Со стороны это выглядело совершенно естественным образом, ну свернула прогуливающаяся парочка малость в другом направлении, так ничего особенного тут и нет. Домой собрались или просто девушке надоели здешние места.
        - Немедленно отправь кого-то из наиболее опытных к гостинице, где остановился главный объект, - негромко сказал я, когда парочка приблизилась к нам. - Передай Ханне… тьфу ты, поручику Кононову, чтобы незамедлительно забирал больного из резерва, а то вербовщики обрить норовят.
        Проходящий мимо агент едва заметно кивнул, показывая, что всё великолепно понял и незамедлительно исполнит полученное приказание. Ф-фу, надеюсь, что одной нарисовавшейся внезапно проблемой меньше будет, не хватало ещё и на это нервы гробить. Впрочем, возможно, я и зря принимаю эти меры безопасности, но пусть лучше так, чем никак. Проще говоря, Ханна, услышав это сообщение, должен был немедленно забрать Висельника - он же поручик Вересов - с резервной квартиры, где тот отлеживался и долечивал простреленную руку. Также он будет предупреждён, что на нас уже началась охота с целью физического устранения и теперь опасаться надо любой мелочи, на которую раньше можно было и не обращать особого внимания.
        Ну а я продолжил излагать Климу то, что удалось узнать относительно смерти нашего агента:
        - Однако вернемся к покинувшему наш мир Фёдору, точнее говоря к обстоятельствам его убийства. Пока я даже не буду касаться целей убийства, остановлюсь лишь на технических деталях, которые ну никак не могут пройти мимо нашего внимания. Поверь, его убивал мастер своего дела, для коего нож - естественное продолжение руки. Удар был нанесен со спины, неожиданно и точно в сердце, так что смерть наступила практически мгновенно.
        - Стилет, ты ведь и сам знаешь, что этого маловато. Многие умеют пользоваться ножами, в том числе и обычные грабители. Пусть днём, да к тому же почти в центре города, их присутствие и маловероятно, но нельзя исключать и такую возможность. Или же инсценировку… У него ничего не было взято?
        - Представь себе, было. Но слишком уж неумело сработали, грубо и неправильно. Взяли деньги и серебряные часы, а вот золотые запонки оставили, а главное не прихватили двуствольный пистолет скрытого ношения, что всегда был при покойном. А оружие неплохое, любому душегубу сгодится.
        - Получается, работал мастер, но имеющий самые смутные представления о тех, по ком каторга горькими слезами рыдает, - сделал вывод Клим. - Это может пригодиться, но не сейчас, а чуть позже.
        - Есть и ещё кое-что. Его убили не там, где я обнаружил тело, а где-то поблизости. Потом взвалили на плечо и перенесли в беседку, где и попытались скрыть от случайных взоров хотя бы на некоторое время. Однако перед этим тщательно обыскали. Искали вовсе не деньги и прочие ценности, пытались выяснить принадлежность покойного, и им это явно удалось. Убийца оказался не слишком аккуратен и малость наследил, схватившись окровавленной лапой за карточку Третьего отделения.
        - А это действительно полезная информация. Стой! Да вот же наш объект, показался всё-таки на свежем воздухе, поганец.
        И верно, вышедший из дверей храма мужчина лет тридцати словно сошёл с одной из переданных нам фотокарточек. Дальнейшие наши действия напрямую зависели от того, каким образом он предпочтёт добираться до гостиницы: пешочком или же на извозчике. Первый вариант для наших целей наиболее благоприятен, поскольку при ином раскладе придется работать ещё более тонко.
        Повезло. Да оно и неудивительно, расстояние от храма до гостиницы, где остановился Мереяславский, совсем не поражало воображение, дойти можно минут за восемь неспешным шагом. Ну а уж прихватить идущего по улице, пусть и оживлённой, человека для нас не составляло особого труда. Достаточное количество опыта, некоторые навыки, малоизвестные среди большинства народа, да самая малая толика удачи - вот и всё, что для этого требуется.

* * *

        Курьер князя двигался довольно грамотно, видно было, что он имеет вполне приличное представление о методах слежки и для того, чтобы незамеченными «сидеть на хвосте», нужно несколько сменяющих друг друга агентов. Знали это мы, знал и он, но в его логической системе был один маленький огрех, никак, впрочем, не вменяемый в вину. Откуда ему было знать, что для слежки за человеком вовсе не обязательно видеть, достаточно просто чувствовать присутствие. Другое дело, что для этого необходимы знания из области мистики, но сие уже, как говорится, вовсе не мои проблемы.
        Настроиться на цель было не сложнее, чем обычно. То есть сложно как всегда. Все умения подобного рода хоть и очень полезны, порой просто незаменимы, но дико утомляют. Сильная головная боль - один из самых безобидных вариантов… Тем не менее, владея подобными методами, не откажешься от них, невзирая ни на какие побочные эффекты. К тому же они вполне могут быть вызваны просто-напросто недостатком опыта и какими-либо мелкими неточностями при применении оккультных знаний. Такова уж вечная беда самоучек, и совершенно неважно, что именно ты изучаешь без поддержки наставника - древние мистические трактаты или просто учишься забивать гвозди в стенку. Получится-то оно, быть может, и получится, но вот качество наверняка оставит желать лучшего.
        Всё это так, мелочи, периодически прорывающиеся в моем подсознании рассуждения на тему оккультизма и его абсолютно необоснованного забвения и практически полного уничтожения. Ладно, отставили в сторону, сейчас и без этого есть над чем поломать голову. Например, где лучше всего будет пресечь на время путь княжеского приближенного? Место нужно не шибко людное, но в то же время такое, где можно подобраться на довольно близкое расстояние. Его ж, паразита, нельзя сейчас не то что убивать, а и просто причинять сколь-либо заметный вред! Редко мне приходилось оказываться в столь жёстких рамках, ой как редко.
        Переживем… Есть тут одно милое местечко как раз по пути следования объекта, вот его и используем во своё благо. От главной улицы отходит чудненький такой проулочек, узкий и тёмный, там и днём в десяти шагах почти ничего не разглядишь. Значит что? Правильно, мгновенно перевести цель в бессознательное состояние и затащить в столь уважаемый нами полумрак.
        - Переулок по ходу следования «клиента», - негромко излагаю Климу диспозицию. - Я отключаю, ты, соответственно, играешь роль быстрой доставки по месту назначения.
        - Годится. Тогда я пошёл.
        Иди, ну а я займусь специфическим делом, то есть переводом человека в бессознательное состояние, не приближаясь к нему ближе чем на несколько метров. И никакой мистики, просто использование не совсем привычных средств.
        Я не вижу цель, но четко знаю ее положение. Ориентируясь на своё внутреннее восприятие ментального фона определённого человека, немного ускоряю шаг, а затем и выхожу на ту самую улицу. Теперь я несколько впереди человека князя Мереяславского, но уже не только чувствую его, а и вижу, как он приближается. Ничего в его поведении не говорит о беспокойстве, да оно и понятно. Обычной слежки нет, а от сверхъестественных проявлений бытия он явно очень далёк и приближаться к ним не собирается.
        Рука на пару секунд скрывается в кармане и вновь появляется, но уже не пустая, а с зажатыми в ней двумя небольшими мраморными шариками. Неплохие и полезные вещицы для понимающих людей. Можно в ладони поперекатывать, приводя мысли в порядок, а можно и метнуть в нужном направлении, обеспечивая серьезные неприятности тому, в кого попадут сии далеко не безобидные снаряды. Тут всё зависит от силы броска, доступным является как кратковременное отключение сознания, так и летальный исход. Ну и промежуточные вариации, само собой разумеется.
        А вот бросать лучше всего снизу, когда рука и не собирается подниматься выше пояса. Да, такой способ не в пример более сложен и требует многочасовых тренировок, зато совершенно не привлекает внимания посторонних. Так, подожду еще самую малость, пусть цель окажется чуточку впереди меня. Лучше всего бросать в затылок, тогда уж точно не успеет среагировать, пусть возможность и остаётся более из области теории. Есть! Вырвавшийся из ладони каменный шарик преодолел короткий путь в несколько метров и впечатался в затылок. Он так ничего и не заметил, не заподозрил даже, иначе успел бы развернуться, ну или попытаться уйти в сторону. Зато старина Клим успел подхватить обмякшее тело и метнуться в сторону сумрачного проулочка.
        Да и мне пора вслед за ним. Так, а что там насчет реакции случайных прохожих? Хм, забавно! Никакой реакции, собственно, и не наблюдалось, люди даже не успели толком понять, что там у них на глазах произошло. Оно и лучше.
        Клим меж тем успел углубиться довольно далеко в путаницу улочек и переулков, коей так «славился» наш город. Что греха таить, люди, не относящиеся к коренным жителям, или волею необходимости не изучавшие долго и подробно топографию этих мест, вообще могли долго и малорезультативно плутать по каменным лабиринтам. Запутывать погоню здесь одно удовольствие, жаль только, мне покамет ни разу не приходилось заниматься этим именно здесь, в столь идеальных условиях. Но куда же направляется этот следопыт, Чингачгук местного розлива? А, понятно! Нашёл довольно удобное место, куда уж точно никто не забредёт - простенок между двумя домами, который, судя по всему, порой использовали и как отхожее место. Вонища, откровенно говоря, была довольно мерзопакостной, но это ничего, переживём.
        - Душевно ты его стукнул, - покачал головой Клим. - Опять своими каменными шариками балуешься?
        - Я не балуясь, я применяю их в ситуациях, требующих незаметного и бесшумного удара в условиях города, - сразу же последовал ответ. Привычка у нас давняя, подкалывать друг друга по таким мелочам, ничего не поделаешь. - Ничего, скоро он очнется, не пройдет и нескольких минут. Так что давай работать… Ты введешь его в транс и будешь поддерживать в этом состоянии, ну а я покопаюсь в мозгах.
        Ясное дело, что он не возражал, ведь я брал на себя наиболее сложную часть - собственно извлечение информации. Ну а мне нужно было сосредоточиться для достаточно ювелирной работы - извлечь нужную информацию из разума, а вдобавок убрать воспоминания о том, что с ним произошло на обратном пути в гостиницу.
        Время приступать к процедуре? Точно, пора, уже чувствовалось влияние Клима, довольно грубовато, но всё ж эффективно впечатавшего «пациента» в состояние глубокого транса. Проникая невидимым ментальным скальпелем в чужой мозг, я в очередной раз подивился сложнейшему устройству разума человеческого. Но удивление удивлением, а дело прежде всего. Мусор, мусор, а это непременно надо запомнить… Чтоб их всех разорвало на тридцать три с половиной куска, да по всем углам мира разметало! Эмоции, понимаю, но уж слишком неприятно. Убираем из разума кое-какие воспоминания, добавляем новые, ложные. Готово, можно давать ему хорошего пинка под то место, откуда ноги произрастают. Пусть летит бодрым шагом и докладывает князю о выполненном поручении, а заодно и передает доверенные ему сведения.
        Я же пока присяду на какой-то деревянный обрубок, отдохну малость от жутко утомительной работы. Раскопки, ведущиеся в чужих мозгах, не в пример более утомительны, нежели труд обычного землекопа, честно вам говорю.
        - Идёт себе и даже ни о чём не подозревает, - ухмыльнулся утроившийся поблизости Клим, глядя на удаляющийся от нас силуэт. - Ну да бес с ним, ты лучше расскажи, удалось ли что интересное узнать?
        - Удалось. Ещё как удалось, будь оно всё проклято! Мы действительно влезли в очень серьёзную игру, предупреждения этого странного графа Черепанова оказались вполне обоснованными. Помнишь того невзрачного человечка, который встречал Мереяславского со товарищи прямо у перрона? Ну так вот, именно он настоятельно рекомендовал князю не отказываться от той помощи, что могут предоставить стоящие за ним люди.
        - Кто именно?
        - «Пациент» об этом не имел ни малейшего представления. Разговор был лишь для ушей его поганого сиятельства. Зато встреча в храме заслуживает отдельного внимания, поскольку «святым отцам» приказали, заметь, именно ПРИКАЗАЛИ оказать полное содействие.
        - Приказывать церковным чинам… - хмыкнул Клим. - Это, извини, нужно обладать очень большой властью, причем даже не светской, а именно духовной. Ну не из Синода же местные наши недоброжелатели, никак не сходится такая картина с реальностью.
        - Тайная власть порой действеннее видимой, ты и сам это знаешь. Получается, что вовсе не один Синод способен приказать оказывать всяческое содействие. А рычаги воздействия у отцов церкви мощные, нам будет кисловато от такого поворота событий.
        - Ага, Крестовый поход на нас объявят! Стилет, да сто лет мы им не нужны, невелики персоны для них четыре офицера охранки.
        - Мы для них действительно мелкая сошка, а вот если вместо нас подставить фигуру Черепанова, то… - сделав небольшую паузу, я продолжил: - Он может показаться, да и является на самом деле, гораздо более заманчивой дичью. Но вернемся к тому, что курьер несёт в своей голове для князя Мереяславского. По сути это имена всей нашей четверки, краткие, но исчерпывающие характеристики и некоторые весьма полезные сведения. В основном выходы на тех местных жителей, кто без особых проблем может быть использован в качестве наёмников. Иначе говоря, ему дан полный карт-бланш на наше физическое устранение, а заодно и поддержка обещана, как финансовая, так и прочая.
        - Сильно размахнулись! Но сегодняшнее покушения явно не имеет к князю и его людям ни малейшего отношения, да и убийство Фёдора также. Похоже, нас решили обгладывать сразу с двух сторон.
        - А мы как тот заморский зверь дикобраз, мало пригодны для потребления. Морды исколют да настроение испортят, не более того. Вот что, двинемся мы с тобой сейчас ближе к гостинице, где наши враги из столицы остановиться изволили. Там и Ханну обнаружим вместе с Висельником, да и кроме того, есть у меня пара задумок. Но! Лучше будет их обсудить со всеми, а там и решим.

        Глава 7

        Найти Ханну не составило особого труда. Скорее даже наоборот, он сам нашёл нас, появившись как чертик из табакерки ещё на подходах к гостинице. Вид у него был, не скажу что обеспокоенный, но все же малость более эмоциональный, нежели в обычные дни:
        - Висельник уже здесь, хотя ругался он долго и затейливо. Что там у вас приключилось?
        - Ситуация перегрелась и начала дымиться, - ответил я, неопределенно покрутив пальцами. - Нас совсем недавно пытались прикончить. Фёдора, одного из агентов, всё-таки удалили из мира с помощью ножа в спине, да и вообще мир переворачивается с ног на голову и обратно неведомое число раз. Пошли туда, где Висельник, тогда я уж и расскажу в подробностях, а то повторять одно и то же два раза меня не слишком радует.
        - Нет проблем, он тут, совсем рядом, дымит сигарой как паровоз и ругается на весь белый свет.
        Это нормально. Раз ругается, значит жив и относительно здоров. Кстати, Ханна вполне грамотно обставил гостиницу нашими агентами, так что оттуда даже мышь незамеченной не проскочит. Зато теперь мы могли ничуть не беспокоиться, а к тому же и не особо скрывать свое присутствие. Почему? Тут как раз довольно просто, ведь о нас теперь знают, мы о них знаем… Все знают пусть не всё, но многое, следовательно, не стоит играть в шпионов сверх необходимого. До поры до времени.
        Так что Висельник расположился прямо в вестибюле гостиницы, нимало того не скрывая. Завидев нас, он приветственно взмахнул здоровой рукой, приглашая подойти поближе. Кто бы спорил, но уж точно не я!
        - Как рука? - спросил я. - Заживает помаленьку?
        - Болит, зараза, спасу нет. Но заживает. А эти красавцы так и сидят в своих апартаментах, до сей поры не высовывались.
        - Пусть пока сидят, нам оно и на руку. Вы лучше слушайте меня и повнимательнее, - последние слова предназначались по большей части Ханне и тому же Висельнику. - Сейчас я вас удивлять буду.
        Удивить получилось, и весьма неплохо. Неплохо в смысле эффекта от рассказа, а вовсе не хорошего содержания оного. Ханна застыл на диване по стойке смирно, аки памятник нерукотворный, Висельник позабыл про свою сигару, которая не замедлила этим воспользоваться и самым коварным образом потухла.
        - Дела-а… - протянул Ханна. - Не было хлопот, так купила бабка порося.
        - А поросёночек бешеный оказался, - ехидно добавил Висельник, после чего попытался затянуться погасшей сигарой. - Двенадцати апостолам её за шиворот засунуть, ну почему она постоянно гаснет!? И всё же, что делать теперь предлагаешь?
        - Удивили нас, теперь будем удивлять их. Поясню. Совершенно ясно, что в самом скором времени наёмный бретер князя вынудит меня вызвать его на дуэль, нанеся тяжёлое оскорбление при свидетелях. Я решил ударить на опережение и целью будут не пешки Мереяславского, а его собственная сиятельная персона. Он не стар, лет сорок с небольшим, а значит, будет на поединке будет выглядеть вполне комильфо.
        - Ты решил сам вызвать его на дуэль?
        - Да чур меня, Клим, как ты такое мог подумать! - вскрикнул я с наигранным негодованием. - Я просто сыграю с ним в ту же игру, которую он решил испытать на моей шкуре. При нескольких свидетелях смешаю его с грязью, причем всё сказанное мной будет правдой от первого до последнего слова. Не зря же я вывернул наизнанку мозги того бедолаги, что попался сегодня под наши с тобой руки загребущие. Согласен, он может и отказаться дуэлировать, но тогда все его последующие действия будут скомпрометированы ещё до самого их начала.
        Клим лишь кивнул, соглашаясь с моими рассуждениями, а вот Висельник проворчал:
        - Не спровоцируешь ли ты убийством князя совсем уж непредсказуемые действия тех, кто решил использовать его как марионетку? Реакция людей на быстро и не в их пользу изменившиеся обстоятельства может быть очень разнообразной, это мы уже не один раз наблюдали.
        - А будет ли ситуация ещё более неприятной? Нас и так стремятся уничтожить самым наглым образом. Ничего не теряя, мы в то же время можем постараться обратить обстановку в свою пользу. Уверен, что Мереяславский не захочет умирать на поединке, не для того он здесь объявился. Придется предложить ему кое-какую альтернативу… Впрочем, это пока исключительно теория, посмотрим, как пройдет практика. Где там изволит прохлаждаться его столичное сиятельство?
        - Он занял всё правое крыло второго этажа, - холодно процедил Ханна. - Посчитал, что меньшая площадь апартаментов недостойна его титула, чем доставил множество хлопот как обслуге гостиницы, так и некоторым постояльцам, коих спешно попросили сменить занимаемые номера.
        Ф-фу! До чего же мелко и неприлично ведет себя сей визитер из стольного града. Чего он хочет этим добиться? Если повысить уровень безопасности, так сие просто смеху подобно - коли нужно, всё равно достанем. Нам было бы даже легче, поскольку под ногами не путались бы абсолютно посторонние люди. Возможно, он просто кичится древностью и знатностью своего рода, но подобные поступки вовсе не свидетельствуют об аристократизме человека, их совершающего. Напротив, уровень уважения к нему стремительно падает вниз, словно барометр перед бурей.
        Тем лучше, тем лучше… Значит, меня точно не будут терзать и тени сомнений относительно того, что я планирую сотворить с князем. Однако ради полноты картины замечу, что они и раньше меня особо не трогали.
        - О чём задумался, Стилет? - прервал ход мыслей весёлый возглас Клима. - Да можешь не отвечать, я и так догадываюсь. О пакостности душ человеческих, от которой не избавлен никто, даже титулованная аристократия. Не бери в голову, просто среди дворянства эта болезнь духа распространена на порядок меньше, только и всего.
        - Да и сына его вспомни, тот ещё выродок оказался, - подхватил Висельник в присущих ему мрачных тонах. - Правильно гласит народная поговорка, что яблоко от яблони далеко не укатывается. Просто в Мереяславском-младшем эта гадость оказалась доступна и проявилась ну очень наглядным образом. А князь-отец… Нет, не хочу загадывать, лучше всего взглянуть на него воочию.
        - Поглядим, как же без того. Но сначала я должен задать портье один маленький, но могущий оказаться немаловажным вопрос.
        Висельник лишь взглянул на меня, как на человека, который явно занимается какой-то чушью, но всё-таки промолчал. Хорошо хоть так… А ведь должен был привыкнуть, что порой мысль может идти совершенно немыслимыми зигзагами, но в результате приводить к нужному результату. Вот и сейчас предстоящий разговор с Мереяславским требовал некоего завершающего штриха, долженствующего придать ещё большую убедительность и достоверность. Заодно и оградим себя от вполне вероятных обвинений в порочащих честь мундира поступках.
        - Любезный, подойди сюда, - обратился я к портье, тут же поспешившему исполнить пожелание. - Среди тех, кого переселяли в связи с пожеланиями князя, были дворяне?
        - А как же-с, - изогнулся тот в поклоне. - Были. Особенно один офицер, капитан. Они очень сильно ругаться изволили-с…
        - Надеюсь, что он еще не съехал?
        - Нет ещё. Здесь, мы ему более просторный номер предоставили, но все равно его благородие оскорбился. Чуть было меня с лестницы не спустил.
        - Скажи спасибо, что не пристрелил. Я бы точно не удержался. Сначала твою холуйскую персону, а потом и этого сиятельного наглеца. Шучу, шутки у меня такие, - добавил я, увидев в глазах прислуги накатившую волну панического страха. - Быстро беги за капитаном и доложи, что его незамедлительно желает видеть ротмистр Градов из Отдельного корпуса жандармов. По личному, но интересному для обеих сторон вопросу. Ты ещё здесь?
        Уже нет… Как говорится, от цокота копыт пыль по полю летит. Вместо копыт сапоги гармошкой, вместо поля роскошный вестибюль центральной гостиницы города, но вот пришла на память поговорка и всё тут. Зато какой неподдельный энтузиазм проснулся у этого холёного типчика, стоило ему лишь чуточку пригрозить. А ведь в каждой шутке есть определенная доля правды. Естественно, на месте капитана я не стал бы тратить пулю на такое пустое место, как прислуга - спуск с лестницы от удара сапога под зад для подобных индивидуумов наилучшее наказание за наглость. Но вот их княжеское сиятельство - совсем другое дело.
        Клим и Висельник откровенно наслаждались неожиданным спектаклем, ну а Ханна уловил суть раньше остальных:
        - Собираешься использовать этого капитана для того, чтобы он засвидетельствовал происходящее как соответствующее офицерскому кодексу чести?
        - Само собой разумеется, - усмехнулся я в ответ. - Мне, собственно, абсолютно безразлична фигура свидетеля, только бы он не принадлежал к «охранке», да был благородного происхождения. Ну а тут случай уж слишком удачный: офицер, вспыльчивого нрава, да ещё обозленный именно на Мереяславского. Грех не использовать представившуюся возможность. А вот и он, кстати. Колоритный персонаж.
        - Эт точно…
        Факт. Капитан от инфантерии, широкоплечий шкаф с ростом, приближающимся к двум метрам, усы как у мартовского кота. И в глазах озверение на всю окружающую реальность.
        - Ну и кому я понадобился в вашей «охранке»! - заревел он голосом встревоженного мамонта. - Благонадёжность мою проверять вздумали? Так я вам сейчас её устрою, навек запомните!
        - Успокойтесь, капитан. И не орите так громко, уши от ваших воплей болят, - тональность моего голоса сейчас напоминала арктическую стужу. - Лично до вас нет никакого дела ни мне лично, ни тем более той организации, что я представляю. Зато очень меня интересует князь Мереяславский, и что-то мне подсказывает насчёт твоей прямой заинтересованности в этом вопросе.
        - Это ещё кто такой? - опешил капитан. - Первый раз такую фамилию слышу.
        - Да ну? Впрочем, может быть, ты и не поинтересовался фамилией того сиятельного хама, из-за которого тебя выставили из номера, словно ненужный хлам. Так вот, его фамилия именно Мереяславский.
        Ого! Глаза загорелись адским пламенем, грудь колесом… Эмоциональный, очень быстро впадающий в неконтролируемую ярость субъект. Как раз то, что мне и требуется. Представь сейчас пред его взором князя, да вложи в руку кинжал или пистолет, и всё, можете давать в газеты объявления о безвременной кончине представителя одного из древних княжеских родов. Однако мне не требуется именно такого развития событий… Тоньше надо действовать, изящнее. А для начала чуточку успокоим капитана, он, бедняга, от избытка эмоций аж дар речи потерял.
        - Меньше чувств и больше дела. Капитан, я не для того вам об этом говорю, чтобы расстроить или тем паче оскорбить. Нет, вы мне нужны для того, чтобы помочь в одной маленькой, но очень веселой затее, в результате которой Мереяславскому будет не просто плохо, а очень плохо. Согласны принять участие?
        - Конечно, - гаркнул вновь обретший голос капитан. - Но… Никаких ваших жандармских штучек, что могут оказаться… далекими от чести мундира.
        - Порой бывает вредно слушать тех разгильдяев, что не имеют о нашей службе ни малейшего представления, зато стремятся всячески оболгать и сделать нашу работу ещё более трудной, - скривился я. - Хотя и кровь и грязь присутствуют в больших количествах, гораздо больше, чем на войне. Там, знаешь ли, всё чище и честнее. Но оставим пока это. Сейчас мне нужно присутствие при разговоре с князем Мереяславским постороннего, не имеющего отношения к «охранке» офицера. Будете свидетелем того, что всё происходило согласно принятым правилам. Так оно и окажется, но вот обвинения в недостойном поведении вполне могут последовать, клевета тоже бывает мощным оружием.
        - Довольно философии, Стилет, - прервал меня Ханна. - Невежливо заставлять ждать друзей, и совсем уж не стоит поступать так с врагами. Враг ждет нас…

* * *

        Ханна был абсолютно прав. Выбирая себе врагов, нужно относиться к ним если и не с уважением, то все же заметно выделять их на общем фоне. Кем бы мы были без наших врагов, что служило бы побудительным мотивом для движения вперёд?
        Идти наносить визит князю всей честной компанией было бы слишком большой честью, да и кроме того, кто-то должен быть остаться на случай, если потребуется срочное вмешательство. Например, появится какой-нибудь агент с важными сведениями, а мы все несколько заняты. Оно нам надо? К тому же Висельник всё равно мало пригоден для особо сильных нагрузок, ну а в компанию ему Клима оставили. Для содержательной «беседы» достаточно и меня с Ханной, ну и капитан в качестве свидетеля со стороны. Почему именно Ханна? Висельник не слишком хорошо себя чувствует, а Клим может порой быть излишне эмоционален. Иногда это на пользу, но в предстоящем разговоре толку с этого ровно ноль, более того, немного повредить может.
        Вот и второй этаж, его правое крыло, где изволил поселиться князь со всем возможным комфортом. О, да тут ещё нечто вроде привратника имеется? Прелестно… Непроизвольно вырвавшееся весёлое фырканье ничего не говорило не знакомым со мной людям, но вот Ханна изволил малость загрустить. Уж он знал меня очень давно и великолепно представлял, что подобные симптомы свидетельствуют о крайнем обострении и так свойственного мне цинизма вкупе с черным юмором.
        - Что вам надо? - с непередаваемым апломбом особо приближенного холуя прозвучал вопрос.
        - Ротмистр Градов к князю Мереяславскому. По личному, но очень важному вопросу.
        - Не назначено… Я передам князю, а вы зайдите через часок-другой. Князь несомненно захочет с вами побеседовать.
        Сказанные слова сопровождались гаденькой усмешкой и нехорошим блеском хитро прищуренных глазок. Однозначно, фамилия моя ему знакома, слышал от своего хозяина, тут и гадать не приходится. А вот с остальным интересно получается, очень интересно.
        Пакостная усмешка и блеск глаз, также не отличающийся приятностью. Первый фактор ещё можно объяснить природными особенностями доверенного лица высокопоставленной персоны, привыкшей к практически полной безнаказанности. Хотя тут тоже за уши притянуто. А вот блестящие глазки были не в пример более подозрительны… Знакомый блеск, так смотрят тогда, когда знают о готовящейся пакости и радуются. Чему? Тому, что жертва и понятия ни о чём не имеет. Знаем, проходили, далеко не единожды. А значит что? Правильно, надо в корне пресекать подобные попытки устроить бяку мне и моим друзьям.
        Да и хамство, оно тоже, знаете ли, не настраивает на благодушный лад. Придётся лечить… Короткий тычок двумя пальцами в солнечное сплетение заставил погаснуть улыбочку на физиономии княжеского холуя. Он только и смог, что жалобно всхлипнуть и попытался было принять эмбриональную позу. «Помог» ему избежать этого невозмутимый Ханна, ухвативший бедолагу за достаточно длинные волосы со словами:
        - Хамство вредит здоровью и плохо отражается на душе. Тебя чему в школе в детстве учили?
        Увы, но ответа так и не последовало. Поняв, что оратор из этой ошибки мироздания заведомо никудышный, мой друг слегка добавил ему ребром ладони по шее, обеспечив не слишком здоровый, но крепкий сон на парочку часов.
        - Ханна, ты всё же поспешил, - мягко упрекнул я его. - Бесчувственное тело никак не способно послужить проводником. К тому же в благородных домах принято, чтобы о визите докладывали слуги, специально для этого и предназначенные. А слуга он вот, валяется на полу и ни на что пока не пригоден.
        - Не ворчи, Стилет, отсюда слышно, где находится этот твой Мереяславский. Нам и проводник не нужен, дверью точно не ошибемся…
        - Красивей надо действовать, красивей. Это Климу простительно, он у нас любит уповать на мощь, ну а тебе к лицу более тонкие методы.
        - Так это смотря для кого. Невелика персона Мереяславский, единственное достоинство - титул. Посмотрим, как ты будешь его под хохлому расписывать.
        Под этот полностью безумный для посторонних людей диалог мы и двигались вперед по направлению к комнате, где находился князь. Чуть позади плелся капитан, у которого от присутствия при таком разговоре значительно поубавилось излишнего гонора. Ничего, то ли ещё будет.
        Дверь… Как говорил один глуповатый комедийный персонаж, она прилагательное, поскольку к месту своему приложена. Надобно исправить. Знаю я двери в этой гостинице, сталкивался уже по долгу службы. Их можно хитрым образом пнуть и они откроются, невзирая на заложенный изнутри засов. Хотя… Открыто. Ну-ну, судари мои! Беспечность во все времена была наказуема самым жестоким образом, не стоит и сейчас нарушать сию почтенную традицию. Неплохо было бы ещё малость послушать, о чем там беседовать изволят, но увы, не судьба. Капитан не поймет, а он мне сейчас нужен. Придётся ограничиться неожиданным появлением, что и само по себе весьма неплохо и позволяет начинать разговор в нужном ключе.
        Хороший пинок подкованным сапогом, и дверь с жалобным стуком распахивается, открывая вид на собравшуюся там группу людей во главе с самим князем. Силы небесные и подземные! Ну откуда же вас тут столько образовалось? Семь штук, то есть экземпляров, и вид удивленный, словно у сусликов, которым в норку бросили небольшую бомбочку и остались бедолаги одновременно без дома и с расстроенными нервами.
        Ну и всё, момент необходимой паузы прошел. Главное, что никто из этих красавцев не вздумал тянуться к оружию, да и вообще совершать резкие телодвижения. Кстати, там был и старый наш с Климом знакомый, тот самый, что изволил быть в церкви для получения инструкций. Однако пора и начать разговор.
        - Князь Мереяславский, если не ошибаюсь, - обратился я к осанистому мужчине лет сорока. Видеть-то я его и раньше видел, но лишь на фотокарточке. - Не скажу, будто рад нашему знакомству, но есть общие темы для разговора. Да, я чуть было не совершил оплошность, забыв представиться. Градов, ротмистр Градов…
        На лице князя появилось выражение глубочайшей ненависти, вот только лично мне до этого не было ни малейшего дела. Да и разговор только начинался и даже не успел перейти в действительно острую стадию.
        - Рядом со мной поручик Кононов, - Ханна слегка кивнул, обозначая свое присутствие. - Ну а с капитаном вы уже должны были встречаться, когда позволили своим холуям воздействовать на персонал гостиницы, перемещать боевого офицера всего лишь ради того, чтобы покомфортнее пристроить свое седалище. Недостойное поведение, совсем недостойное, хотя от вас иного и ожидать сложно.
        - Что вы себе позволяете, сударь? - встопорщился князь, которому явно ну очень давно не приходилось слышать ничего подобного.
        - Этот же вопрос можно переадресовать и в вашем направлении. Только что в городе появились, а уже решили устроить мне множество неприятностей, причем методами, идущими вразрез с любой честью. Притащить сюда наёмных бретеров, дабы спровоцировать меня на дуэль… За одно это стоило бы вытащить вас на центральную площадь да показательно выпороть. Однако этим дело не ограничилось. Вы связались с теми, с кем точно не стоило связываться.
        Вновь изменившееся выражение лица князя подсказало, что я угодил если и не в самый центр мишени, то уж точно в его окрестности. Умение владеть собственным лицом и не позволять появляться там испытываемым эмоциям - отнюдь не самое простое в нашей жизни умение. Зато весьма полезное. Мереяславский был от него если и недалек в обычном понимании, то и не приблизился к тому уровню, что позволил бы обмануть человека, давненько обретающегося в тайной полиции. Тем самым в моих руках оказался очередной козырь. Загадочные его союзники, судя по некоторым признакам, вызывали смутное опасение. А быть может, вовсе не смутное!
        Дожимать дальше? Наверно, только тут важно не перейти определенный рубеж, за которым предсказать поведение объекта станет чрезвычайно сложно. Это пока я могу попробовать играть на испытываемом им по отношению к союзникам страхе.
        - Взгляните на этого человека, - ткнул я пальцем в сторону знакомца, чьи мозги совсем недавно подверглись вдумчивому исследованию. - Он только что вернулся со встречи, где наверняка обсуждались варианты, как бы понадежнее и без особой огласки избавиться от меня и моих друзей. Ещё один ваш, князь, холуй наверняка занят нелицеприятными делами в Дворянском собрании. Там при должном умении и толстом кошельке можно найти наёмников, великолепно владеющих оружием.
        - Напомни ему и о сегодняшнем инциденте с тобой и штабс-ротмистром Климовым, - внёс свою посильную лепту Ханна. - Да что тут говорить, у него и так всё на лице написано! Даже в столичном обществе, узнав об этих дурно пахнущих историях, объявят князиньке обструкцию по всем правилам. Не за то, что замешан, а за то, что попался.
        Точно. Высший свет безжалостен к тем, кто его скомпрометировал, тут не бывает никаких исключений. А ведь Ханна с ходу попал во вторую болевую точку, ещё более сильную, нежели опасения князя относительно его местных союзников. Добавим последний штрих, и тогда его можно будет использовать в качестве коврика для ног.
        - Хотели отомстить за смерть сына. Допускаю, хоть он был предателем своего сословия, связавшимся с откровенными террористами, что предпочитают называть себя революционерами. Цель оправдывает средства? И это допускаю, Макиавелли не был дураком, но тогда не извольте обижаться, коли к вам применят те же самые методы. Я применю, можете быть уверены, - последовала саркастическая ухмылка, при этом лицо оставалось полностью бесстрастным. - Вам тогда придет конец, особенно зная, как вы дорожите своим положением в свете. Но есть еще жена, две дочери… Как думаете, после вашего краха им будет комфортно жить там, в тех сферах?
        - Нам… нужно поговорить, - князь глядел на меня с ещё большей ненавистью, но в глазах прорезалось понимание того, что он проиграл. Проиграл, не успев даже начать свою партию. - Наедине.
        - Капитан, - обратился я к нашему мимолетному знакомому. - Уверен, что вы уже получили достаточное удовлетворение от увиденного. И запомните на будущее, что любого титулованного господина легко поставить на то место, которое он заслуживает. Благородство происхождения, оно, знаете ли, не столько от предков, сколько от того, что находится внутри человека. Мало быть аристократом крови, к этому необходимо прибавить аристократизм духа. Подумайте на досуге… А сейчас оставьте нас, в случае необходимости я с вами свяжусь.
        Тот не стал прекословить и вышел из комнаты, предварительно прищелкнув каблуками сапог. Армейская привычка. Ну а князь зверски рычал на своих клевретов, в императивной форме приказывая им убраться отсюда куда подальше и даже не пытаться подслушивать. Что ж, у каждого свои проблемы. Мне было довольно скучно, ну а Ханна нашел в ситуации какой-то забавный для себя элемент, поскольку на его лице неожиданно проявилась едва заметная улыбка.
        Наконец, из помещения удалились четверо людей Мереяславского, остался только один. Особо доверенное лицо? Возможно. Признаться, мне нет до этого особого дела - это князю понадобилось удалить лишние глаза и уши, а вовсе не мне.

        Глава 8

        Четверо людей в комнате и атмосфера, далекая от сколь-либо приемлемого состояния. Однако для меня, да и для Ханны, подобные ситуации являются совершенно обыденными, случающимися много раз за год. Специфика работы в «охранке».
        - Вы хотели говорить? - обратился я к Мереяславскому. - Ну так я вас внимательно слушаю.
        - Что вы хотите?
        - Я? Да, собственно, и ничего… От вас ничего. Зато меня очень сильно интересуют другие, те самые загадочные люди, которые предложили вам свою помощь. Настойчиво предложили.
        И вновь в точку. Мне достаточно было наблюдать за изменяющимся лицом князя, дабы понять, что мои слова соответствуют истине. Однако продолжим…
        - Наши с вами взаимоотношения - отдельный пункт. Вы вполне в своем праве, если вздумаете давить на моё непосредственное или косвенное начальство, пытаться устроить неприятности тем или иным образом. Можете вызвать меня на дуэль, в конце-то концов! Но если вы пытаетесь нанимать всякий сброд, который обожает стрелять из-за угла в спину, то мои ответные действия будут полностью соответствовать.
        - Я ничего подобного…
        - Зато ваши новые друзья это УЖЕ сделали, - прервал я попытавшегося было мне возразить Мереяславского. - Да, те самые, с которыми вы встретились незамедлительно после того, как поезд остановился на перроне. Серенький такой, почти незаметный человечек, что был посредником с их стороны. А потом ваш человек, отправившийся в храм Святого Луки, дабы получить инструкции и советы о том, как лучше всего разделаться со мной и моими друзьями.
        - У вас есть два варианта, Мереяславский, - оскалился в недоброй ухмылке Ханна.
        - Рассказать нам все… - начал я следующую фразу.
        - О тех…
        - Кто интересует нас.
        - Или…
        - Мы вас уничтожим.
        - Здесь и сейчас…
        - Выбор за вами.
        Голос. Интонации. Переход нити фразы от одного человека к другому… Плюс самая малость ментального воздействия, что так хорошо бьет по психике именно так, резонируя от разума к разуму. Это не промывка и не потрошение разума, просто очень тонкое воздействие, которое стоит применять тогда и только тогда, когда сильно подозреваешь.
        Что именно? Причастность людей, близких к почти утерянным ныне мистическим знаниям. Признаюсь честно, подобной ситуации еще ни разу не возникало, но вдруг она появилась и напомнила о себе широким оскалом хищной пасти. Можно было бы вскрыть мозг князя, но не факт, что это вторжение не осталось бы незамеченным. Ну а так… Влияние выходило прерывистым, то и дело переходящим от одного источника к другому, практически неотслеживаемым. Но оно было также и эффективным. Слова становились категорическим императивом, наложенным к тому же на подсознательные страхи и опасения объекта воздействия.
        - Хорошо, - нервно облизнув губы, произнес князь. - Они появились совсем неожиданно, ещё в столице. Тогда я был вне себя от известия и толком ничего не понимал, но потом было время подумать. Слишком быстро…
        Но фраза так и осталась недосказанной, ибо события понеслись вскачь, словно взбесившаяся четверка лошадей. Остававшийся в комнате человек Мереяславского резко выбросил вперед руку и внешней стороной ладони хлестнул князя по шее. Вскрик даже не боли, а просто удивления. Ханна, на какое-то мгновение растерявшийся от столь неожиданного и малопонятного действия… И мой нож, до сего момента тихо и мирно дремавший в рукаве плаща, после непродолжительного полета вонзается в запястье руки.
        А тут ни крика, ни изменившегося от боли лица! Ханна, уже успевший оценить ситуацию, бросается вперед и, достойным игрока в английскую игру регби приемом, в подкате сбивает с ног ставшего сильно подозрительным типа. Почему ставшего? Человек, никак не реагирующий на вонзившийся в руку кинжал, заслуживает очень пристального внимания при обоих вариантах такого поведения. Впрочем, какой из вариантов имеет место быть - это можно разобраться и несколько позже. Естественно, нужен и сам объект для разбирательств, но тут Ханна постарался, переведя того в длительное бессознательное состояние.
        Зачем? Смысл этой затеи? Взгляд падает сначала на руку распластавшегося на полу человека, а потом стремительно перескакивает на шею князя, с изумлением взирающего на происходящее.
        - Ханна. Взгляни на перстень на среднем пальце, только во имя всех сил, не дотрагивайся… Ты лучше меня разбираешься.
        - Проклятье! - схвативший было приближенного князя за руку, мой друг выронил ее, словно та вспыхнула неугасимым пламенем. - Не хочу тебя расстраивать, но похоже, шип на перстеньке покрыт каким-то ядом. Быстрого действия, иначе того не стоило.
        Швах! Нас снова опередили, и шансов на то, чтобы выяснить хоть что-то практически не осталось. Впрочем, попробуем сделать то, что ещё в наших силах:
        - Эй, за дверью! Все сюда! - заорал я, как унтер на новобранцев, после чего, понизив тон, обратился к Мереяславскому: - Князь, вы мертвы, вас отравил ваш же приближенный. Минута, две… И все! Кто? Кто были эти люди?
        - Какая чушь. Я великолепно себя…
        Лицо перекосилось, гримаса боли и страдания исказила черты. Ханна был прав - это какой-то страшный, быстрый и качественно действующий яд, что способен убить человека практически мгновенно, парализуя его нервную систему. Все симптомы налицо.
        - Быстрее!
        - Они… связаны… - слова давались ему все труднее. - Церковь… Выше, чем… Другие!
        Все, больше он ничего не скажет, пусть пока жив. Но и это ненадолго - яд действует быстро и неотвратимо. Хорошо хоть то, что помер князь при свидетелях, которые могут подтвердить, что мы к его смерти никакого касательства не имеем. Напротив, прервал жизненный путь родовитого аристократа тот, кто был у него на службе. Ну а с ним нам ещё придется выяснять многие странные моменты, тут и гадать нечего.
        - Врача надо вызвать, - всполошился было один из вновь появившихся в комнате.
        - Разве что смерть удостоверить, - скривился раздосадованный Ханна. - Лучше ты, разговорчивый мой, скажи, не было ли у этого валяющегося на полу красавца каких-либо личных причин ненавидеть князя Мереяславского?
        - Н-нет, никаких. Семён всегда верно служил хозяину, - остальные трое согласно покивали.
        - Не скажу, что я удивлен. Тогда постарайтесь вспомнить, не обращали ли вы все здесь присутствующие внимание на золотой перстень, что сейчас находится на руке убийцы?
        Так, становится все теплее, в смысле мы начинаем подходить к сути проблемы. Никто так и не смог припомнить присутствие перстня на руке Семена хотя бы за неделю до сего дня. А ведь не заметить подобное ювелирное изделие было сложновато. Массивный перстень явно старинной работы, причем выполненный талантливым мастером - подобные вещи очень редки, тем более на руке у простого, в общем, человека.
        Следовательно, данный предмет появился недавно, что наводит на определенные размышления. Но сам ли он вытащил его откуда-то из потайных закромов или же ему его дали для определенной цели? Лично я склоняюсь ко второму варианту. Но пора и честь знать. Я к тому, что пришло время покинуть эти места, но обязательно прихватить с собой достопочтенного отравителя.
        - Ханна, уходим. Только непременно сними с уважаемого Семёна колечко, я не хочу, чтобы он пришел в сознание и попытался с его помощью покончить с собой или же отправить в мир иной кого-либо из нас.
        - Сделаем.
        - Ну а вы, - обратился я к заметно присмиревшим людям покойного князя. - Вы обращайтесь в полицию и изложите им всё, что тут произошло. Вас будут спрашивать о местонахождении убийцы. Отправляйте их в Третье отделение к ротмистру Градову, и энтузиазма заметно поубавится. Засим я откланиваюсь.
        Теоретически можно было бы порыться в бумагах безвременно почившего князя, но там наверняка не было ничего по нашей теме. Не тот он был человек, чтобы доверять бумаге столь важные сведения. Выходя из комнаты, я уже начинал прокручивать в голове дальнейший план действий с учетом резко изменившихся обстоятельств. Не ко времени эта смерть, совсем не ко времени. Позади меня шел Ханна, отягощённый грузом в виде тела того, кто мог или послужить источником очень ценной информации, или же оказаться полной пустышкой.
        Климу и Висельнику и так достаточно было лишь увидеть нашу процессию, чтобы догадаться, а тут ещё этот любитель Таро учудил. Извлеченную им из колоды карту сложно было не узнать. Смерть - один из Старших Арканов, а в паре с ней шло Колесо Фортуны.
        - Раньше не мог сказать, провидец? - окрысился Ханна.
        - Нечего было говорить… Будущее далеко не всегда отбрасывает свою тень, да и тени эти слишком расплывчаты. Но ты обрати внимание на соседствующую со Смертью карту, она сейчас приобретает особую, не всегда свойственную ей силу.
        - Позже, друг ты мой любезный, - оборвал я Висельника, готового пуститься в изложение своих пусть и странных, но почти всегда работающих теорий. - Порой и стены имеют уши, а тем более тогда, когда враг особенный.
        - Думаешь? Что ж, возможно и так. Тогда веди в то место, где мы сможем поговорить спокойно и без опасений оказаться услышанными.

* * *

        Есть ли вообще в нашем мире места, где можно чувствовать себя абсолютно уверенными в собственной безопасности? У каждого свои мысли на сей счет, но лично я считаю это крайне сомнительным. Пробраться можно всюду, просто в некоторых случаях затраченные усилия не стоят полученного результата, только и всего.
        Но из всех возможных вариантов выбирают тот, который наиболее неудобен для вероятного противника, тот, что способен поставить его на какое-то время в ступор. В этом отношении не стоило и надеяться на те квартиры, что использовались нами в служебных целях - о них знали и другие люди. А о каких не знали, так догадывались, что немногим лучше… Вот и пришлось воспользоваться квартирой, презентованной нам графом Черепановым, этим загадочным любителем чёток с черепами. Да, она тоже в какой-то мере известна с недавнего времени. Но! Вряд ли они предположат, что мы вернулись именно туда. Скорее сочтут за ложный ход, своеобразную провокацию… Вот и пусть так считают.
        Означал ли сделанный выбор доверие к графу? Господа, это же просто несерьёзно! Доверие к человеку выковывается очень медленно и постепенно. Тут был просто трезвый и циничный расчёт, свойственный людям нашей профессии. Мы ему нужны и нужны сильно, раз он снабжает нас жизненно важной информацией, а кроме того, готов был поделиться своими запасами. И кое-что из предоставленного в наше распоряжение уже сыграло свою немаловажную роль, сохранив жизнь одному из моих друзей. Не будь на Климе той брони, лежать бы ему в больнице (лучший вариант) или в прозекторской (наиболее вероятный). А так ничего, жив, здоров и быстро бегает. Разве что озлобился на неизвестного стрелка и готов теперь устроить лично для себя целый концерт… В смысле содрать с того шкурку медленно и со вкусом. Злобный он порой бывает, слишком высокая агрессивность не всегда во благо.
        Из наёмного экипажа мы высадились, не доезжая до нужного места около полуквартала. Надежнее оно так, знаете ли. Все равно извозчик нас великолепно запомнил, и хоть ему была показана карточка Третьего отделения, вызывающая опаску и желание держаться подальше от таких трудностей бытия у простых людей, но гарантировать тут было сложно. Только не убивать же его, право слово!
        Можно было стереть у него из памяти воспоминание о поездке, но данное поползновение, хоть и с неохотой, было отклонено. Ханна со всем его скептицизмом изволил заметить, что обычным людям извозчик и так ничего не расскажет из чувства страха перед тайной полицией, ну а загадочные наши враги так или иначе смогут получить нужное. Наличие же ментального блока лишь убедит их в особенной важности информации, что мы попытаемся скрыть. Логично? Увы, но так.
        - Клим, сходи-ка прогуляйся. Вдруг увидишь что подозрительное возле дома, - предложил я уже на подходе к конечной точке маршрута. - И не вздумай ввязываться куда не следует, нам это сейчас ни к чему.
        - Проверю… Но сомнительно.
        Пусть и сомнительно, зато при нынешнем раскладе не помешает. Слишком уж многое знают и о нас и о тех действиях, что мы предпринимаем. Да и в средствах не церемонятся, трупы укладывают в штабеля, словно дрова в поленницу. Но не это главное… Фантазия у них есть и нестандартность мышления, вот в чем основная сложность.
        Ждать пришлось недолго, от силы минут через семь появился Клим и сделал приглашающий жест. Что ж, это хорошо, значит, уровень опасности несколько понизился. До поры до времени понизился.
        Тот же вход, там ещё не успели починить простреленную деревянную панель. Забавная ситуация, однако. А вот собственно и дверь в квартиру. Здесь надо несколько осторожнее, Клим туда не заходил. Одному в случае присутствия засады это слишком рискованно, необходима подстраховка. Шуметь не будем, при необходимости обойдемся и холодным оружием. Ключ повернулся в замке тихо, практически бесшумно, и сразу же я и Ханна проскользнули внутрь, готовые отправить в царство теней любое оказавшееся на дороге живое существо.
        Пусто. Клим затащил в прихожую все еще бесчувственное тело, ну а последним зашёл Висельник, освобожденный на некоторое время от физических действий. Поворот ключа, задвинутый засов и мы пока что отгорожены от внешнего мира, пусть и в каком-то не самом сильном варианте.
        - Что делать будем с этим… Семёном? - поинтересовался Клим, свалив груз прямо на пол без особых церемоний.
        - Допрашивать. Но очень осторожно и учитывая возможность того, что он находится или находился под чьим-то контролем. Висельник, у тебя есть нашатырь, что ли? Надо же его в чувство привести.
        - Зачем нам нашатырь, - усмехнулся тот. - Нет, нам нашатырь не нужен!
        Нашатырь и правда оказался лишним. Висельник извлек из кармана коробок спичек, чиркнул одной из них и поднес огонек к подбородку Семёна. Запах паленой кожи, ну а затем голова непроизвольно дернулась, и объект пришёл в себя.
        - Ну вот и славно. А то нашатырь им подавай. Я его запах просто не выношу…
        Только было очнувшийся наш трофей внезапно захрипел, после чего вновь растянулся на полу, не подавая признаков жизни. Ну а я почувствовал, что на какое-то мгновение звуки доносились словно через толстый слой ваты. Что за шуточки?
        - Не понял? Он что, помер?
        - Не похоже, - протянул более осторожный в выводах Ханна. - Сейчас пульс проверим… Странно. Есть такая редкая болезнь, как летаргия, при ней человек погружается в глубокий сон и никак не реагирует на внешние раздражители. Но я никогда не слышал, чтобы в такое состояние впадали одномоментно. Я попробую вывести его из нее.
        Особого энтузиазма в голосе Ханны я не услышал. Что ж, оно и понятно, он ведь не врач, так, знает кое-что. Гораздо более интересными были те ощущения, что проявились в момент перед тем, как наш трофей лишился чувств всерьёз и надолго. Надо бы прояснить сей факт и лучше всего для этого подойдет Висельник. Ханна порой слишком скептичен, ну а старина Клим склонен не обращать внимания на, как он считает, ничего не значащие мелочи.
        - Пошли, отойдём, - тихо сказал я, слегка ткнув того под рёбра.
        - Не вопрос.
        Висельник, конечно, тот еще индивидуум, с очень большим количеством особенностей, способный ввергнуть в шок простого добропорядочного обывателя, но и остальные мои друзья - да и я сам, откровенно говоря - ему под стать. Просто особенности у всех несколько различны.
        Так вот, у Висельника совершенно уникальное чутьё на нечто необычное, что не укладывается в общечеловеческие рамки и представления. Карты Таро и его давнее ими увлечение - лишь верхушка айсберга, они всего лишь помогают его действительно выдающимся аналитическим способностям. Вдобавок он постоянно отслеживает малейшие изменения как в окружающем его пространстве, так и внутри самого себя. Как раз то, что и нужно в этой ситуации.
        - Так что случилось, Стилет? Неужели разговор настолько тайный, что тебе понадобился только я?
        - Не то чтобы тайный, просто пока не хочется выслушивать преисполненные скептицизма слова Ханны, да и прямолинейность Клима несколько не к месту будет.
        - Заинтриговал, - оживился Висельник. - Похоже, ты и сам в чём-то не уверен и тебе требуется подтверждение очередной гипотезы.
        - Или её опровержение, что тоже является результатом. Видишь ли в чем дело… Странная летаргия у нашей добычи, мгновенная такая и в самый неподходящий момент. К тому же как раз тогда у меня на пару секунд возникло впечатление, что в уши засунули добрый клок ваты и вообще было несвойственное состояние. А я великолепно себя чувствую, на болезнь не спишешь, да и прошло быстро, сразу же после того, как этот Семён вновь оказался в виде полутрупа.
        - А вдобавок наши новые враги со способностями мистического характера. Ты это имеешь в виду?
        - Правильно мыслишь, - невесело усмехнулся я. - Вполне вероятно, что у него в мозгу категорический императив. К примеру, попав в плен, сознание отключается.
        - Тогда легче приказать ему умереть… Нет, тут гораздо более сложная затея, если, конечно, ты правильно выбрал гипотезу о влиянии оккультной составляющей. Но ощущения действительно были. Только у меня не со слухом странности возникли. Просто голова малость закружилась, но я отнёс это на счет раны, в таком состоянии довольно естественная реакция организма на нагрузки. А теперь уже и не знаю. Может, так, а вероятно, и эдак.
        Забавно. Отложенное ментальное воздействие - это, конечно, теория, но в таком случае не было бы у меня подобной реакции. Тут нечто другое, и сдается мне, гораздо более высокого уровня. Словно бы совсем рядом находился тот, кто одним волевым усилием приказал Семёну впасть в летаргию. Только вот кроме нас тут никого нет и быть не может.
        Цепочку рассуждений оборвал вежливый, но настойчивый стук в дверь. Короткое, вполголоса высказанное пожелание Клима провалиться незваному гостю к мамонту в желудок, помогло отбросить в сторону удивление.
        - Кого там ещё принесло?
        - А я что, через дверь вижу? - ответил я Ханне вопросом на вопрос. - Возможно, приходящая прислуга появилась.
        - С парадного… Ну-ну!
        Согласен, глупость сморозил-с. Ну какой прислуге, если она ещё не окончательно ума лишилась, взбредет в голову подниматься по парадной лестнице? Для таких специально и создавался черный ход. А то ведь нехорошая ситуация случиться может… Празднество, к примеру, у человека, гости приглашены, ну а навстречу им кухарка с ведром помоев или дворник с дровами наперевес. Совсем не комильфо.
        Но это так, мелочи, причудливые завихрения мыслей. И вообще, кто стучится в дверь мою? В зависимости от ответа просматриваются различные варианты действия - от вежливого посылания обратно до огня на поражение сразу из нескольких револьверов. Хотя порой бывают случаи, когда вначале стреляют через дверь, а потом уже спрашивают: «Кто там?» Судя по заострившимся чертам лица Клима, он намеревался поступить именно так. Наступившая тишина была нарушена лишь щелчками взводимых на боевой упор револьверов.
        - Не дурите, достойные воители тайных служб Империи, - раздался пусть и несколько приглушённый, но вполне опознаваемый голос графа Черепанова. - Позвольте войти в квартиру её законному владельцу.
        - Разумное требование, - оскалился Висельник, попутно пытаясь достать простреленной рукой карту из колоды. - О, гляди ж ты, Маг вышел!
        - Хорошая карта, - вновь подал голос граф. - К тому же во многом отвечает ситуации, в которой все мы находимся.
        Надо открывать, однако. Разумеется, ребятки будут держать дверь под прицелом, тут и сомневаться не приходится. Но до чего ж тонкий слух у человека! Услышать сказанное вполголоса по ту сторону толстой дубовой двери, да ещё, судя по всему, не особо стараясь… Талант.
        Засов в сторону, поворот ключа и резкий толчок. Простенькая уловка, но в некоторых случаях довольно полезная. Именно поэтому я так люблю двери, открывающиеся наружу - всегда при необходимости можно «озадачить» неосторожно вставшего рядом неслабым ударом. Впрочем, граф был не из наивных, поскольку стоял несколько вдалеке и смотрел на распахнувшуюся дверь с видом уставшего от житейских будней философа.
        - Всё меняется в этом мире, ротмистр, но повадки подобных вам, да и мне тоже, матёрых душегубов - нечто вечное и неизменное. В любом случае я искренне рад, что Стилет и его друзья оправдывают сложившееся о них в Третьем отделении мнение.
        - Неоднозначное оно, это самое мнение, - хмыкнул я и посторонился, пропуская Черепанова в его собственную квартиру. - И неоднозначность становится более неприятной для нас, когда приближается к верхним уровням руководства. Им не нравится, что наши методы… несколько жестоки и непременно сопровождаются штабелями трупов и реками крови.
        - Так было, так будет, - «утешил» граф. - Империя сильна лишь до той поры, пока во главе стоят люди железа и крови. Но стоит на их место прийти мягким людям с либеральными замашками и всё вначале застывает, ну а потом катится под откос. Они окружат себя теми, кто превыше всего ценит сытую и спокойную жизнь… Далее появятся и откровенные предатели. Впрочем, тебе не стоит объяснять азы. Лучше посмотрим, что тут у вас творится. Сдается мне, что ситуация сложилась своеобразная, не лишенная интереса.

        Глава 9

        Ситуация забавнее некуда! Рвутся важные нити, по которым реально было бы выйти на наших загадочных врагов, причем рвутся так, словно кто-то идет на шаг впереди, просчитывая все возможные варианты. Ну а граф Черепанов - загадочная личность со своеобразным складом характера - явно знает то, что скрыто от нас за густой завесой тумана. Значит что? Правильно, пришла пора ему поделиться хотя бы частью известных сведений, особенно теми самыми, необходимыми в настоящий момент.
        - Здравствуйте, господа, - поприветствовал моих друзей граф, слегка склонив голову в знак уважения. - Я вижу, что вы тут зря времени не теряли. Но! Предупреждал же вас, что сюда нельзя приводить никого постороннего… Предупреждал?
        - Так мы и не приводили, - отмахнулся Клим, переводя револьвер с боевого взвода обратно. - А если вы про это тело, лежащее на полу, то его сюда просто принесли с целью допросить с пристрастием. Сам он тут не ходит, не по чину будет. Вот такие дела. Да, а что с ним, собственно, сталось? Мы его привели в чувство, хотели было начать душевный разговор, а он вдруг возьми да и потеряй сознание по неизвестным причинам.
        - Причины не то чтобы полностью неизвестны, - уточнил я. - Но есть в них что-то за пределами нашего понимания. Граф, вы вообще как относитесь к мистике?
        - Отношусь.
        - Кратко, зато чётко. Ну, лично меня такое ваше отношение полностью устраивает. Иначе пришлось бы искоренять присущий многим скептицизм в этом отношении, да и другие факторы… Хорошо хоть вы не ревностно верующий, им свойственна другая крайность. Поверить-то они поверят, но сочтут тебя продавшимся Люциферу со всеми вытекающими отсюда последствиями. Пусть Инквизиции уже нет, но неприятностей от служителей веры может быть воз и маленькая тележка.
        - Если можно, перейдем ближе к делу.
        - Скорее уж к телу… Так вот, мне показалось, что произошедшее с ним в каком-то роде схоже с ментальной атакой. Знаком вам этот термин? - получив подтверждение, я продолжил: - Забавушка для нас не новая, но для её осуществления нужно быть рядом с объектом. Нестыковка выходит. Заранее вложенная команда на случай, если он попадёт в плен? Тогда легче заложить самоликвидацию.
        - Можете не гадать на кофейной гуще, - от души улыбнулся Черепанов. - Это именно то событие, из-за которого я и предостерегал вас приводить сюда посторонних. Любой из тех, кто переступает порог квартиры и находится свыше пяти минут, поражается параличом. За исключением тех, кто получил разрешение тут находиться. Кажется, вас всех интересует механизм процесса? Уж примите мои извинения, но знать его вам пока несколько… рановато. Впоследствии, когда кое-что изменится, вот тогда и поговорим на эту тему. А пока поведайте мне, кто это вообще такой?
        Крутой, пусть и ожидаемый в глубине души поворот в череде несущихся галопом событий. Моё давнее увлечение оккультными трактатами, чьи создатели большей частью забылись во тьме веков, Таро Висельника, да и Клим с Ханной отнюдь не чужды тому, что считается выходящим за грани материального мира… Не есть ли это главная причина, почему граф обратил на нас свое пристальное внимание, да ещё и помогает? Хотя слово «помощь» пока что остается под вопросом.
        - Наши… умения и послужили причиной вашего интереса? - буркнул Клим.
        - Не главная причина, но одна из, - прозвучавшие слова подействовали на меня не хуже, чем на простого человека воткнутая в спину иголка. Пусть я и постарался удержать лицо, но боюсь, что не совсем получилось. - Я не рассчитываю пока что на доверие, понимая, что оно не приходит быстро и сразу. Зато логика никогда не обманет… От вас живых пользы не в пример больше, чем от мертвых, и было бы с любой точки зрения неразумно использовать столь слаженную и профессиональную группу в качестве живца с высокой вероятностью уничтожения.
        - Смотря насколько велики ставки, - процедил вечно недовольный Ханна.
        - Разумное сомнение. Но я готов дать слово чести, что сказанное мною является правдой. А я такими словами не бросаюсь… Риск? Да, он присутствует, но уж кому-кому, а вам к нему не привыкать. К тому же ваши новообразовавшиеся враги не остановятся, пока не достигнут результата, то есть смерти. Смерти всех четверых.
        - Чем же мы им так насолили?
        - Одним фактом своего существования. Им не нравится, когда появляются люди, готовые жёстко и быстро реагировать на угрозы со стороны окружающего мира, к тому же ведущие себя полностью независимо от принятых стереотипов и шаблонов. Да, таких не так и мало, но большинство из них не пытаются проникнуть в области, запретные для посторонних. Мистические знания - одна из таких областей. Обычно их ставят перед выбором - сотрудничество или уничтожение, но по отношению к вам это не подходит.
        Разом посерьёзневший Висельник еще с первых слов графа вновь начал возиться с колодой, на сей раз предпочтя использовать исключительно Старшие Арканы. Одна карта, вторая, третья… Судя по лицу, выпавшая комбинация оказалась несколько неожиданной, но не невозможной.
        - Верховный Жрец, Башня, Дьявол, - полностью бесстрастным тоном сообщил Висельник. - Граф, вы есть первая карта или последняя?
        - С какой стороны посмотреть. Не слишком я силен в Таро, но уважаю его как систему, способную связать разум опытного хозяина с нитями мира… Вы ведь знаете, что у каждого человека значения карт несколько варьируются в зависимости от того, в каком ракурсе он их воспринимает?
        - Я догадывался об этом.
        - Не удивлен. Взять хотя бы ваше прозвище, которое несомненно связано с карой Повешенного или же просто Висельника. Кстати, Марсельское Таро иногда интерпретирует этот Аркан как Иезуита и сие не столь далеко от истины. Карта двойственности, перехода одного в другое и в то же время сохранение некоего паритета. Я ничего не упустил?
        - Разве что детали, но их не стоит знать никому, кроме меня самого и близких мне людей. Извините, но вы, граф, не входите в их число, - с нарочито вежливыми интонациями прозвучал ответ. - Что же до выпавших сейчас Арканов, но в отношении их смысла я не слишком отошел от первоначального. Жрец при данных обстоятельствах скорее символ наших новых врагов, что тесно связаны с официальной церковью. Так что вы у нас проходите под этим псевдонимом…
        Башня и Верховный Жрец вернулись обратно в колоду, и в руке у Висельника осталась единственная карта - Дьявол. Антаногист Жреца, который у Висельника символизирует церковь и все так или иначе с ней связанное. Я перевел взгляд с карты на графа, пытаясь понять что-то из выражения его лица… Легкая улыбка, ни малейших признаков недовольства подобной оценкой.
        Неплохо, очень неплохо. Если человек не возражает против того, что его считают представителем тех, кто ну никак не состыковывается с религией Империи, да и вообще с любой другой - это само по себе говорит о многом. А тут ещё и действительно впечатляющие мистические возможности. Есть о чем серьезно задуматься, ох как есть! И что выходит? Прямая угроза со стороны церкви или же неких тесно с ней связанных персон. Но тут ещё Башня между Жрецом и Дьяволом… Крушение, потери, жертвы, прочие моменты, неразрывно соединенные с войнами, смертями и противостоянием противоборствующих сторон.
        - Вернемся к нашим делам, господа, - граф сменил тон и теперь в его голосе преобладали деловые нотки. - Как ваши дела с Мереяславским и кто, в конце концов, этот субъект, занимающий довольно значительную часть прихожей?
        - Дела. Дела довольно паршивые, причём по причинам, которые мы не всегда можем понять, не то что предотвратить.
        Рассказ о произошедшем с нами за этот пока даже и не закончившийся день получился довольно долгим, но граф точно никуда не спешил. В основном говорил я, иногда пару фраз вставлял Ханна. Клим и Висельник отмалчивались, предпочитая пока что остаться несколько в тени.
        - Насыщенный событиями денёк у вас выдался, - заметил Черепанов после того, как я закончил описание нашего прибытия сюда. - И, как я понимаю, вопросов не в пример больше, нежели ответов на них?
        - Да уж… И без ответов мы останемся слепыми в безумном лабиринте. Вы же, граф, явно знаете ответы если и не на все вопросы, то уж точно на большую их часть. Так что будьте любезны поделиться своими знаниями.
        - Согласен, кое-что открыть не только можно, но и нужно, - признал правомерность моих требований граф. - Думаю, вы уже догадались, что ваши загадочные враги являются людьми, тесно связанными с церковью. Церковь и сама по себе является могущественной организацией, но вам видна лишь верхняя, надземная её часть. Однако есть и другая, гораздо более опасная, которая не стремится к огласке своего существования, предпочитая действовать скрытно, но с большой эффективностью. Пару веков назад они иногда проявляли свое присутствие, но потом в силу некоторых весомых причин было решено, что простому люду не стоит знать кое-каких граней бытия.
        Сложно поспорить, да и ни к чему. Тем более что я уже понял, куда клонит мой собеседник. Намёки довольно прозрачные, для их расшифровки не нужно обладать особыми способностями, требуется просто-напросто неплохое образование да умение сопоставлять элементарные факты.
        - Неужели инквизиторские времена неистребимы? - невесело улыбнулся Висельник.
        - Всё движется по привычной траектории, - граф пальцем провел в воздухе окружность, а потом и еще одну. - История нашего мира движется по спирали, и каждый виток, хоть и отличен от предыдущего, но в основных моментах совпадает. Уроборос или же просто змея, глотающая свой хвост. Но я несколько отвлекся… Надеюсь, вас не пугает принадлежность противника? По лицам вижу, что не пугает. Иного я и не ожидал. Неприятно то, что за вами уже начали охотиться не марионетки врага, а непосредственные исполнители, пусть и самого низкого ранга.
        - Мы для них столь ничтожны?
        - Я бы не стал высказываться столь жёстко, Стилет. Но ты сам должен понять, что возможности твои и твоих друзей не слишком велики. Взять хотя бы мистическую составляющую знаний. Увы, но тут вы все не на высоте… Отвести глаза, выпотрошить незащищенный разум, немного улучшить возможности организма и прочие мелочи. Несколько знакомых слов, встретившихся в огромном фолианте, написанном на неизвестном языке - это наиболее четкое определение ваших возможностей в сей области, господа. Говорю не в упрек вам. Просто не хочу внушать излишние иллюзии.
        - Но поняв пару слов, можно расшифровать и остальное содержание книги.
        - Верно. При достаточном количестве времени, которого у вас сейчас просто нет. Вполне вероятно, оно появится, да и помощь с моей стороны не окажется лишней. Я говорю это не из бескорыстного желания облагодетельствовать, а с точки зрения жёсткого прагматика, которому нужны такие люди, как вы. Надеюсь, вас это не шокирует?
        Ага, как же! Саркастическая ухмылка никак не соответствовала последним из произнесенных слов, да и нас прекраснодушными романтиками не назовёшь. Как ни крути, не место романтикам в тайной полиции, это место для циников высшей пробы. Ответа от нас и не требовалось, поэтому после короткой паузы Черепанов продолжил:
        - Вы должны были заметить, что уничтожить вас пытались при помощи обычного оружия, пусть и не совсем ординарным методом. Вместе с тем тот исполнитель, что поставил ловушку с пистолетом, владеет и некоторыми иными знаниями. Тот же отвод глаз… Но пока в ход идут лишь обычные методы.
        - Сколько это будет продолжаться?
        - Точно не скажешь, но скорее всего до той поры, пока они не уверятся, что такие действия не принесут искомого результата.
        - Значит, скоро, - угрюмо предположил Клим. - Они же не дураки, а значит, узнают о том, что у нас в руках убийца князя Мереяславского. Наверняка в его мозгах есть информация о тех, кто приказал ему убить своего хозяина.
        - Бесспорно, - согласился граф. - Её может быть сложно достать, но она непременно есть. Не сможете достать своими силами, тогда помогу я. От меня они ничего не спрячут, не тот уровень воздействия используется в подобных случаях, чтобы устроить настоящие сложности при считывании сведений.
        - Тут и скрыта серьезная неприятность лично для нас. Вскроем мы его разум, получим нужные факты, используем их. И тем самым покажем свои возможности оперировать оккультными силами, что в свою очередь переведет нас в другой разряд противников, для борьбы с которыми используются совсем другие методы и средства.
        - Риск есть. Но он выведет и вас на совсем другой уровень в этом противостоянии. Я также должен окончательно убедиться, так ли вы хороши, как о вас говорят. А сейчас к делу, - граф резко двинулся в сторону тела, так и продолжавшего валяться на полу. - Совсем скоро вытащу из его головы всё, даже то, о чём он сам имеет очень смутное представление.
        Пусть граф работает, ну а мы будем наблюдать за его действиями. Наверняка используемые Черепановым методики сильно отличаются от тех, что используем мы. В лучшую сторону, естественно.
        Однако то действо, что стало разворачиваться перед нашими глазами, поразило до глубины души… Я не преувеличиваю, так оно и было. По всем мыслимым канонам для облегчения потрошения мозгов рекомендуется смотреть в глаза объекта. Вовсе не обязательное условие, но тем не менее. Граф и вправду последовал советам классиков. Только он счёл слишком хлопотным для себя поднимать довольно массивное тело, да и присаживаться рядом с ним ему явно не хотелось. Небрежный жест рукой, и незримая сила буквально подняла убийцу князя в воздух, а затем бросила к стене, распластав в виде фантасмагоричного распятия.
        Барьеры, ограждающие разум любого человека, через которые мы проходили с некоторыми усилиями, граф смел как невесомую пушинку. Да и заметил ли он их вообще? Сомневаюсь, так как задействованная им мощь выходила за рамки всего, что я мог себе вообразить и приближалась к описаниям в древних фолиантах. Как только подобное сохранилось сейчас, когда магия превратилась в красивую легенду, а немногие сохранившиеся осколки?…
        - Я уже узнал всё необходимое, - небрежно обронил граф. - Поздравляю, вы не зря прихватили этого человечка. В его голове среди всякого мусора оказались и полезные факты. Сейчас он и вам расскажет. Говори!
        - Не стоит, граф. Лучше поспособствуйте мне самому подсоединиться к вашей паутине, которая сейчас опутывает разум этого человека.
        - Попробуй…
        Я почувствовал, как на ментальном уровне ко мне прикасается что-то чужое, но настроенное отнюдь не враждебно. Сразу же возникла ассоциация ухмыляющегося черепа, с чьих оскаленных зубов скатывались капли загустевшей крови. Граф… А вот и тот самый путь, по которому нужно пройти, дабы достигнуть чужого разума. Оставалось лишь скользнуть по проложенной дороге, что я и сделал.
        Казалось, что личности Семёна и не присутствует. Точнее, она была, но где-то далеко на задворках разума и не собиралась оттуда показываться до соизволения графа. Совершенно иная техника подчинения, абсолютный контроль с минимумом затраченных усилий. Тут же и сторожевые сигналы, готовые мгновенно подать сигнал тревоги в случае проявления заложенных в глубинах подсознания ловушек… Зачем? Похоже, существовали опасения того, что убийцу князя могли использовать сразу по нескольким позициям, в том числе и как брандер для уничтожения любого забравшегося в его мозг. Предусмотрителен Черепанов, заранее готов к любым неожиданностям!
        Нужная лично мне информация лежала на поверхности. Не сама собой она там оказалась, просто граф мимоходом переместил её туда для более лёгкого доступа. Оно и понятно… Намного приятнее, когда все нужные детали находятся под рукой и за ними не приходится бегать по всему дому. Примерно так и здесь. А теперь можно и убираться отсюда, делать тут больше нечего, откровенно говоря и точно выражаясь.
        - Ну как, узнал много интересного? - голос Клима въедливо вкрался в сознание. - Голова не сильно болит?
        - Представь себе, нет. Совершенно другое состояние и никаких последствий для состояния души и тела. Определённо надо полностью пересматривать подход к ментальному воздействию.
        - Последствия есть, но они значительно более незаметные, - поправил меня Черепанов. - А ты молодец, Стилет, сумел пройти по проложенному для тебя пути. Нам определённо есть о чем побеседовать на оккультные темы, да и несколько уроков не будут лишними. Для начала. Теперь же я кратко изложу то, что удалось узнать.
        Прозвучавшие слова сразу заставили остальных, ещё не узнавших о сути дела, сосредоточиться и приготовиться слушать. Графу только этого и надо было:
        - Наши ныне общие недруги грамотно просчитали ситуацию. Их человек встретил князя прямо на вокзале, вернее даже в поезде. Стандартная интрига имела нестандартный аспект - одного из приближенных покойного Мереяславского мимоходом переделали в живое орудие, полностью покорное воле своих новых властителей. При малейших признаках раскрытия тайны он обязан был ликвидировать князя, а затем и сам свести счёты в жизнью.
        - Логичнее было сделать марионетку из самого князя, - возразил я. - К чему умножать проблемы на пустом месте?
        - Видишь ли, в чём дело… Ты прав со своей точки зрения, но она не является единственной и тем более абсолютно верной. Да, поведение человека под ментальным контролем ничем не отличается от обычного, особенно если его устанавливал мастер своего дела. Но! Даже ты и любой из твоих друзей при должной доле везения способны заметить некоторые странности и инородности. Ну а мистику моего уровня обнаружить такого подконтрольного и вовсе не составит ни малейшего труда. Князя знающий человек проверит в первую очередь, а мелочь из свиты может и пропустить.
        - Тогда понятно.
        - Коли так, тогда перейдем к более интересным вещам. К личности того, кто и сделал из Семёна покорную куклу. Князю Мереяславскому он представился как брат Франциск.
        - Католик? - изумился Висельник. - Они тут встречаются не так чтобы часто.
        - Католик, протестант… Поверьте мне, никакой особой разницы в этом нет. Все эти дрязги, что видимы простым людям, на самом деле не имеют практически никакого значения. Грызня идет лишь на внешних уровнях иерархии. Они не обладают реальной властью, являясь лишь покорными исполнителями воли тех, кто стоит за их спинами и держит нити управления. Так вот… Я наслышан об этом Франциске и от души желаю ему свернуть шею на улицах этого города. Слишком много крови он мне попортил своими выходками.
        - Нет человека, нет и проблемы.
        - А вместо одной исчезнувшей появляется с десяток новых, - отмёл иницитиву Висельника граф. - Слабоваты тут наши… мои возможности и на помощь влиятельных персон рассчитывать не следует. Слишком глубока пропасть, пока что разделяющая нас. Время пока не пришло.
        Задумался, говорит то, что хоть и относится к проблеме, но не впрямую, а как бы косвенно. Не зная сути, бесполезно и пытаться разобраться в этом потоке сознания. Ясно одно - опять грызня бульдогов под ковром и мы в этой свалке оказываемся в не самом выгодном положении. А куда денешься? Коли уж попали в круговорот событий, то надо занимать наиболее выгодную позицию из возможных и стараться уничтожить тех, кто пытается уничтожить тебя.
        - А он очень опасен или так, постольку поскольку?
        - Вид очень обманчив… Маленький, щупленький, но убивать умеет, да и в оккультных науках преуспел. Вам против него вряд ли выстоять, мне же вмешиваться напрямую очень и очень нежелательно. Есть, однако, одна тонкая ниточка, которую он наверняка не отследил. Попробуем потянуть за неё и посмотрим, что именно окажется на конце. Поясню… Любое наше действие против самого Франциска будет воспринято как сигнал тревоги, и по ваши души с цепи спустят настоящих охотников за головами. А это еще рано!
        - Выходит, что мы должны ударить по окружению цели, а не по ней самой.
        - Почти. С большой степенью вероятности могу утверждать, что Франциск расположился или в самом храме Святого Луки или где-то поблизости. Вряд ли он там один, скорее всего с небольшой свитой, но не это важно. Дело в том, что противостоящая нам организация бюрократична по своей сути до мозга костей и каждое своё действие сопровождает кипой бумажонок.
        Клим сначала замялся, но потом решил высказать мнение по сему поводу:
        - Нет, граф, нам вполне по силам перевернуть весь храм вверх дном, но шуму будет… Да и без крови не обойтись, а вы ведь как раз хотите пока без кровопролития. Незаметно проникнуть в церковь не получится, раз там есть те, кто соображает в мистике…
        - Сказал много, но не в ту сторону, - оборвал монолог моего друга Черепанов. - Я ещё не потерял чувство меры, чтобы предлагать подобное. И не хранят такие документы в пределах храмов, будь они сколь угодно крупные и значимые. Это ближе к Синоду и его представительствам. Вот в этом направлении вам и предстоит поработать. Знаете такого человека по фамилии Павлов?
        - Естественно, - подтвердил я. - Один из заправил Синода в нашем городе. Широкой публике практически неизвестен, но и должность у него такая. Насколько я понял, именно он и связан с нашими вражинами?
        - Опосредованно. Зато некоторые бумаги хранятся у него в доме. Предупреждая не заданный вами вопрос, скажу… Нет, за их сохранность никто особо не беспокоится. Для простых смертных эти документы - всего лишь груда бумажного хлама. Понимающие люди, во-первых, не очень сильно захотят лезть в дом высокопоставленного чина, а во-вторых, искомое хранится не у всех на виду. К тому же и охрана присутствует.
        - А вы сами, граф? Неужто не испытываете потребности ознакомиться с документами? Любопытство ведь делает нашу жизнь интереснее, расцвечивая мир новыми оттенками красок.
        - Вот уж действительно, любому служащему тайной полиции свойственны подобные провокационные заявления, - покачал головой мой собеседник. - Лично МНЕ эти конкретные бумаги не сильно и нужны, а другие, значимые для меня, скрыты в более надежных местах. Зато ВАМ они пригодятся в полной мере. Так что думайте, судари мои, каким образом легче и надежнее экспроприировать документы. Уточню, что хранятся они в сейфе, который, в свою очередь, встроен в большое бюро красного дерева, стоящее в кабинете хозяина дома. Думайте!

        Глава 10

        Задал граф задачу… Но ничего, нам не в первый раз решать подобные головоломки, причем раньше решения находились, а значит, и сейчас не оплошаем. Хорошо еще, что по долгу службы я вынужден был ознакомиться с личными делами не только потенциальных «клиентов», но и всех мало-мальски видных персон в губернии. Так, на всякий случай и от недоверия к людям. Подобное моё любопытство не раз пригодилось в прошлом, да и будущее обещало нечто в этом роде.
        Павлов. Наизусть его досье я, разумеется, не вспомню, но вот некоторые особо примечательные детали вытащить из глубин памяти вполне реально. Детали биографии и прочая мелочь меня сейчас точно не интересуют, кое-какие мутные делишки несколько интереснее, но нам нужно не поддеть его на крючок, а просто облапошить. Ага! Возможный ключ хранился совсем в другом месте, среди увлечений и забав. Месье Павлов изволил всерьез увлекаться антикварной мебелью и прочими предметами старины глубокой. Хорошее хобби, а главное полезное. Для нас полезное, само собой… Он не карась-идеалист, тут и спорить нечего, но с этой стороны вряд ли ожидает неприятностей. Придется его в этом разуверить.
        - Стилет, ты что расплылся в улыбке, словно кот, слопавший миску сметаны? - не преминул полюбопытствовать Клим. - Никак успел просчитать, как именно нам добраться до бумаг без шума и пыли?
        - Пока только предположить. Кстати, ты в последнее время больше меня следил за сводками. Вот и скажи, как там дела у Павлова относительно его антиквариата? Всё так же покупает особо раритетные образцы?
        - Покупает, но несколько сменил направление. Теперь он счёл, что мебели времён минувших более чем достаточно, и принялся выискивать старинные сервизы, подсвечники, статуэтки и прочие элементы интерьера.
        - И откуда деньги берет… - притворно вздохнул я. - Во взятках не замечен, крупных капиталов в банке не имеет, а финансы не переводятся.
        - Круговорот вещей в природе. Он затеял в своем доме перестановку и некоторые вещи оказались лишними, не вписывающимися в новый стиль. Вот и распродает кое-что, взамен приобретая новые предметы искусства.
        Услышанное, с одной стороны, обрадовало, а с другой, несколько огорчило. Я грешным делом планировал опробовать продать любителю антикварной мебели нечто вроде шкафа или трюмо, внутри которого поджидал бы небольшой сюрприз в виде человечка из знакомого уголовного контингента. Увы… Но печалиться не стоило - не получается с одним раскладом, значит есть смысл зайти с противоположной стороны. Так оно и своеобразнее получится. К тому же наглость начинающей складываться в мозгу операции послужит наилучшим гарантом её успеха.
        - Граф, а как вы считаете, Павлов хранит в этом своем встроенном в бюро сейфе только документы или там и другие ценности присутствуют?
        - Скорее всего, да. Денег там навряд ли много, а вот драгоценности жены и дочери… Да, шансы этого весьма высоки.
        - Вот и отлично. Попробуем выдать свой интерес за банальное ограбление, да и след бросим в сторону тех, по ком каторга не то что плачет - взахлёб рыдает горючими слезами.
        Черепанов ещё не совсем понимал, зато ребятки мои оживились, предчувствуя очередную провокацию наподобие тех, которыми мы неоднократно развлекались, сваливая остающиеся на нашем пути трупы на чужой хвост.
        - Кто нам потребуется? - меланхолично вопросил Ханна. - Приличного взломщика сейфов придется поискать, ну а если ограничиться жуликом не без таланта, то такого добра сейчас в городе хватает.
        - Работать лучше всего чисто, без шума и пыли. Так что отправим взломщиков под хвост первой же собачке… Суть в том, чтобы «клиент» даже не понял, что случилось, пока не станет слишком поздно. Время не ждёт, сегодня надо найти подходящую кандидатуру и постараться провести первую часть плана. Ну а завтра и состоится самое главное. Граф, а не желаете ли вы прогуляться по дну города? Обилие впечатлений гарантирую, пусть они и будут далеки от рафинированно-светских.
        - Да нет, наверное, - ответил тот. - Ничего для себя нового я не увижу, к тому же дела не терпят отлагательств. Общие наши дела, поэтому я рекомендовал бы оставить здесь как минимум двух из ваших друзей.
        - Ханна и Висельник устроят?
        - Вне всякого сомнения.
        - Вот и отлично. Клим, собирайся, пришла пора поднять кое-какие твои связи. Засим временно покидаем вас, но обещаем вернуться в самом скором времени.
        В ответ послышались пожелания удачной охоты на информаторов и прочий полезный люд. Что ж, это всегда пригодится, особенно при общении с довольно специфическими слоями общества. Нужно ведь чтобы работали не только за страх, но и за совесть, а этого можно достигнуть лишь путем некоторых усилий. Именно потому меня на сей раз сопровождал Клим. Так сложилось, что именно он среди нашей четверки поддерживал наиболее плотные контакты с криминалитетом губернии. Меня, конечно, там тоже знали не понаслышке, но вот находить общий язык с этими индивидуумами я умел не столь изящно, как Климов. Ему и карты в руки!
        А Висельник с Ханной пусть пока остаются с графом. Уверен, что выгода тут будет обоюдная. Ему от нас что-то надо, а он нам и вовсе жизненно необходим. Ввязались мы в серьезную игру без правил и тут без проводника не обойтись. Правда, проводник попался загадочный и практически непредсказуемый, но какая игра, такие и ее участники. Чтобы убедиться в сей нехитрой истине, любому из нас достаточно посмотреть в зеркало.

* * *

        Трактир «Неугасимое пламя» пользовался в городе самой отвратной репутацией не только среди порядочных людей, но даже в гораздо менее законопослушных кругах. Вошедший туда чужак рисковал больше не появиться обратно, и это было в порядке вещей. Впрочем, чужаку было бы очень сложно попасть внутрь, не зная местоположения сего негостеприимного заведения. Дело в том, что даже название трактира полностью соответствовало действительности - туда никогда не проникал самый случайный лучик солнца. Он находился глубоко под землей. но на недостаток освещения никто сроду не жаловался - множество свечей и керосиновых ламп заливали помещения ярчайшим светом и порой его было даже слишком много.
        Но иногда свет гас, и это означало, что либо нагрянула очередная полицейская облава либо конкурирующие банды решили в очередной раз выяснить отношения, набросав по полу трактира с десяток трупов. В темноте гораздо удобнее и уходить от властей, и убивать… В общем, милое местечко, не лишенное определённого, пусть и весьма своеобразного стиля.
        Крутая, плохо освещённая лестница, грубо сколоченная из дубовых досок дверь - и вот мы внутри заведения с ну очень дурной славой.
        - Давненько я здесь не был. С полгода как минимум…
        - В этом месте ничего не изменится, Стилет. Даже если его разрушат, то дух места никуда не исчезнет, просто переселится в какое-то из близлежащих заведений.
        - Пожалуй, ты прав, - согласился я. - Но до чего же грустно осознавать, что ЭТО не в пример более устойчиво, нежели многие более достойные проявления человеческого духа.
        - Такова жизнь. Куст репейника не в пример более вынослив, чем роза, несмотря на её изысканность и наличие колючих шипов на стебле.
        - И это верно. Но вернемся к более приземлённым аспектам бытия, то есть к нужным нам людям. Присядем пока за один из свободных столиков, а там и посмотрим.
        Так и сделали, благо свободных мест сегодня было вполне достаточно и не пришлось никого сгонять с насиженного места. Разумеется, и это не доставило бы ни малейших проблем… кроме парочки сломанных рук или трупа. Но такова специфика, тут необходимо самыми жёсткими методами доказывать свое право быть и пользоваться определённым уважением.
        Вокруг заворчали не слишком довольные голоса, но дальше дело не пошло. Знают - раз пришел человек, то и дело у него есть. А коли нету дела, то мигнут и не станет человека. Поневоле напрашивается ассоциация с волчьей стаей… Почему? Да кто его знает, просто есть у меня впечатление и всё тут.
        - Чего изволят ваши благородия? - мгновенно нарисовался возле нас половой. - Вино, девочки?
        - Две чашки кофе, закуску и пусть Ванька Рябой подойдет. Дело к нему есть.
        - Будет сделано, - изогнулся халдей в почтительном поклоне. - Для таких гостей почёт и уважение.
        И унёсся куда-то в тёмный угол, где и исчез из поля зрения. Знакомая физиономия у него, кстати. Видел я его здесь, однозначно видел, но вот где? Точно, вспомнил! Шулер, постоянно облапошивающий тех, кто плоховато понимает в сем криминальном искусстве добывания денег из чужих карманов. Сменил амплуа? Маловероятно… Скорее всего, сочетает одно с другим.
        - Узнал шулерка? - добродушно улыбнулся Клим. - Он теперь тут на побегушках у владельца заведения. Можно сказать, что повысили в их «табели о рангах». И ещё, хочу заметить, что сидим мы за не совсем простым столом. Это своего рода место, где приходящие люди нанимают тех или иных «романтиков с большой дороги».
        - Эт-та шо за кувыркалы тут появились? - раздался насквозь пропитый голос. - Неп-порядок… А ну брысь отсюда, а то людям посидеть негде.
        Вот и та самая неприятная особенность здешних мест для каждого, кто не только плохо или вовсе не знаком большинству завсегдатаев, но и вообще смотрится диссонансом, этаким совершенно чуждым элементом. Да и та самая классовая рознь завсегда проявит свою харю. Неудивительно, ибо плебс всегда ненавидит тех, кто стоит выше. Только чаще всего эта ненависть потаённая, сдерживаемая вбитым на уровне инстинктов страхом, но порой она вырывается наружу и тогда полыхают те самые бессмысленные бунты охлоса, что при определённом стечении обстоятельств способны разрушить изнутри фундамент империи.
        - Столик наш тебе понравился? - ласково улыбнулся я гостю, подошедшему к нам в компании троих таких же ублюдков. - Будет тебе столик.
        Я вскочил из-за стола, словно распрямившаяся часовая пружина, и вбил ребро ладони под подбородок оратора. Чуть сильнее и результатом удара оказался бы труп, ну а так, может быть, и выживет… если повезет. Грохот выстрела. Это Клим, незадолго до этого опустивший руку в карман, пальнул через ткань плаща, и свинцовый подарок раздробил второму любителю чужих мест коленную чашечку.
        Особым образом встряхиваю кистью руки, и из нарукавных ножен падает небольшой, но заточенный до остроты бритвы нож. Рывок на метра полтора вперед, короткий взмах и рассекающее воздух лезвие встречает на своем пути запястье еще одной каторжной морды. А нечего было держать в руке летучий кистень - одно из излюбленных орудий производства ночных грабителей. Взвыв аки пароходная сирена, тот схватился за запястье, пытаясь остановить хлынувшую кровь. Вопль слился в единое целое с криками того, с простреленной ногой. Ну а последний из сей шайки-лейки предпочел ретироваться столь быстро, что догонять его не возникало ни малейшего желания. Да уж, судя по набранной скорости, остановится он не раньше, чем отбежав на пару километров…
        Не обращая внимания на вопли и стоны покалеченных, я парой легких пинков перекатил еще не окончательно определившееся относительно жизни и смерти тело под столик. Обещания надо выполнять! Я ведь сказал, что будет ему столик, но не уточнил, в каком именно виде он за него попадет. Извиняюсь, не ЗА него, а ПОД него. Но это уже так, штрихи к уже начертанной картине.
        За произошедшей стычкой смотрели многие, но без особого интереса. Так, обычное для здешнего колорита происшествие. Однако определенная новизна для зрителей всё же присутствовала - не столь часто чужаки оказывали столь жёсткий и даже жестокий отпор местным глотам. Такая быстрая расправа не была свойственна даже тут - на дне, где царствовали свои законы, не имеющие почти ничего общего с законами Империи да к тому же меняющиеся от случая к случаю.
        - Шумно получилось, - поморщился Клим. - Может, следовало сразу убивать?
        - Лишние хлопоты, да и противоречит местной этике. Подожди, сейчас к нам хозяин местного зверинца придёт, отношения выяснять.
        - Придёт непременно. Как ни крути, но это его земля, его мир, а мы тут чужие. Можно, конечно, воспользоваться нашим властным положением, но будет несколько некорректно.
        Это верно подмечено. Раз уж пришли сюда в неофициальном порядке, так и вести себя надо в соответствии с местными обычаями. Разумеется, в тех пределах, что не противоречат собственным принципам.
        О, а вот и хозяин нарисовался, ворон здешних мест! Что ж, побеседовать с ним будет полезно, несмотря на некоторые шероховатости, что возникли пусть и не по нашей вине, зато при непосредственном и очень активном участии. Да и хозяин, Фрол по прозвищу Дровосек - личность сложная. Дровосек, кстати, он вовсе не по профессии, а прозвище получил из-за того, что мастерски метал топор, с которым, по слухам, не расставался даже в постели. Прибыл к нам в губернию откуда-то из далеких сибирских просторов, я уж позапамятовал, откуда именно, да так и прижился. Вот только поле деятельности своей противозаконной несколько поменял. Теперь старый варнак промышлял скупкой краденого и посредничал в операциях найма.
        Что ж, нам сие появление только на руку. Разговор с Рябым, при всей его полезности, и рядом не стоял с беседой на ту же тему с владельцем «Неугасимого пламени». Разный калибр у этих людей…
        - Присаживайтесь, Фрол, рад видеть вас в добром здравии, - вежливо, но довольно жёстко произнес Клим. - Что-то порядки тут стали нарушать всякие существа. Без всяких на то причин подходят, оскорбляют, не сознавая, что тем самым сильно осложняют себе жизнь, заметно укорачивают её срок.
        - Водка до добра редко доводит, - вздохнул Фрол, присаживаясь за наш стол. - Этих двух убогих сейчас унесут, а что с тем, под столом?
        - Он требовал места за столом у моего друга, а тот привык исполнять просьбы окружающих. Правда, на столь грубо высказанные просьбы предоставляемые им услуги оказываются несколько другими… Но вместе с тем всё именно так, как и было обещано. Этот же… - Клим бросил мимолетный взгляд под стол. - Выживет - его счастье. Нет… Ну, тогда выделю деньги на похороны.
        Между тем раненых успели утащить куда-то за пределы видимости, и теперь служки были заняты приведением пола в приличный вид. Что ж, это верно, поскольку кровь от досок легче всего оттирать, пока она ещё не запеклась. Клим же без особых эмоций продолжал разговор с Дровосеком:
        - Это за беспокойство и в качестве компенсации возможных убытков, - на столешнице оказались пять империалов, которые мгновенно исчезли в кармане нашего собеседника. - Но мы пришли сюда не просто так, а по делу.
        - Требуется ваш совет, любезный, - включился я в беседу. - Дело, которое мы хотим обсудить, не столь и сложное, зато выгодное для всех, кто будет задействован. Ваша задача - свести нас с нужным человеком, за мастерство которого готовы поручиться. Ах да, не задавать никаких вопросов и уж точно не распространяться о нашем здесь появлении. Плата не разочарует. Устраивают условия?
        - Вполне, - всё поведение Дровосека указывало, что ему действительно интересно. - А… наше дело одно, или ещё будут случаи?
        - Посмотрим. Все будет зависеть от результата, так что в ваших силах повысить шансы дальнейшего плодотворного сотрудничества. Однако ближе к делу. Мне позарез нужен мошенник, способный одним своим видом внушать доверие и обладающий приличными манерами. Помимо всего прочего, от него требуется знание хотя бы одного иностранного языка на приличном уровне и умение хоть как-то разбираться в предметах старины. Впрочем, последнее не столь обязательно, я смогу и поднатаскать его. Найдётся подобный товар в ваших закромах?
        Фрол изволил всерьёз задуматься, откинувшись на спинку стула и полуприкрыв глаза. Клим был прав, своеобразный субъект и явно не из народных масс в худшем смысле этого понятия. Чувствуется, что в детстве он получил образование в пределах гораздо больших, нежели те, которыми ограничиваются в церковно-приходской школе. Да и книжки какие-никакие точно читал, раз употребляемые мной в разговоре слова не вызывали чувства лёгкого недоумения. Вообще, по речи человека можно сразу понять, стоит ли иметь с ним дело или лучше ограничиться самым необходимым минимумом. Тут был первый вариант… Будет настроение, поинтересуюсь у Клима особенностями биографии Дровосека, вдруг да пригодится.
        - Есть такой человек, - изрёк наконец Фрол. - Только деньги любит больше, чем это полезно для здоровья. Зато и рыдать о нем никто не будет, некоторые даже спасибо скажут. Сойдет такой товар?
        - Любой человек приносит пользу, будучи употреблен на своём месте, - оскалился я в не слишком дружелюбной улыбке. - При желании извлечём пользу даже от чрезмерного сребролюбия этого вашего протеже. Кстати, как его звать-величать?
        - Феликс Блейхредер, - был получен незамедлительный ответ. - Умеет неплохо вести себя в приличном обществе, немецкий язык для него родной, не чужд ростовщичеству. За высокие проценты был бит смертным боем нашими местными душегубами, но душа в теле крепко держится.
        - Прямо Гобсек какой-то, - не выдержал Клим. - Водятся же такие!
        - Тут у нас не Франция и господин Бальзак не видел местных «гобсеков»… Мразь конченая, даже по нашим меркам, но дело свое знает и, как ни странно, умеет входить в доверие к посторонним людям. Если желаете, его приведут сюда через полчаса или что-то около.
        - Желаем, - подтвердил я. - А это вам за услугу.
        - Благодарствую. - Ассигнации сменили место обитания, заметно подняв настроение Дровосека, тоже не чуждого любви к финансам. - И как я говорил, можете не возвращать мне этого мерзавца в целости и сохранности. Надоел он тут, да и прирежут скоро. А к чему мне лишние трупы?
        С этими словами старый варнак поднялся и, слегка прихрамывая, удалился. Ну а мы остались ждать прибытия обещанного нам специалиста по облапошиванию ближнего своего. К тому же и заказанный кофе прибыл вместе с вполне приличной закуской. Не ожидал я, что тут могут сварить приличный напиток, не ожидал…
        - Тут всё-таки не дешевый шалман, - заметил моё лёгкое удивление Клим. - Высшая каста преступного мира тоже любит покушать и выпить нечто более приличное, чем простая водка. Ты у нас не пьёшь, а вот того же Висельника набор имеющихся вин и коньяков непременно бы порадовал.
        - Хорошо, что его тут нет.
        - Верно, а то запасам был бы нанесён существенный урон. Да, Стилет, ты Фрола возьми на заметку. Умный, хоть и неотделим от преступного мира.
        - Крысиный волк?
        - Что-то вроде, - замялся Клим. - По дороге к своему нынешнему положению он уничтожил с десяток уважаемых в этой среде людей, но так и не попался. Уверен, что он и меня втайне готов съесть с потрохами, но знает, что я ему не по зубам.
        - Другими словами, когда ведёшь с ним дела, необходимо иметь под рукой кастет, чтобы при первом признаке опасности выбить скотине зубы. Дабы кусаться не мог… Знаю, мы ведь уже не раз сталкивались с подобными экземплярами. Но сейчас ему нет смысла вилять - он не дурак и великолепно понимает, кто мы и откуда, - бросив взгляд на извлеченные из кармана часы, я недовольно процедил: - Ну и куда изволил провалиться обещанный индивид?
        - А собственно, вот и он. Вроде бы…
        Мда. Кажется, так оно и есть. Направляющийся в нашу сторону невысокий человек с легкой тросточкой как нельзя больше подходил под типаж мошенника на доверии. Элегантный стиль, доброе, располагающее к себе доверчивых обывателей лицо, да и слегка рассеянное выражение глаз - всё это как нельзя лучше соответствовало решению той задачи, что я планировал перед ним поставить. Теперь посмотрим, соответствует ли внешний вид внутреннему содержанию, а там и сделаем окончательные выводы.

        Глава 11

        - Прошу, - легкий взмах руки показал гостю свободное место за нашим столиком. - Располагайтесь поудобнее, Феликс. Я не ошибаюсь и вы именно Феликс?
        - Непременно. Феликс Блейхредер к вашим услугам… - несколько слащавым голосом подтвердил тот. - Чем могу быть полезен и какой мне от этого толк?
        Нахал! Не успел толком представиться, а уже речь завёл о самой важной для себя теме - финансовой. Будут тебе финансы, вот только вряд ли ты, любезный, успеешь достаточное время порадоваться их наличию. Не нравится мне этот тип, сильно не нравится, а интуиция редко обманывает. Однако необходимые меры примем позже, сразу после выполнения поставленного перед ним задания. К слову сказать, о задании…
        - Думаю, Фрол уже рассказал о наших требованиях, поэтому я всего лишь уточню некоторые детали. Каким языком владеете?
        - Немецким, - в качестве подтверждения Феликс выдал длинную и довольно сложную фразу, прозвучавшую весьма и весьма прилично. - Устраивает?
        - Сойдёт. Теперь относительно того, насколько вы разбираетесь в антиквариате в целом и старинной мебели в частности?
        - Я больше по ювелирным украшениям, особенно камушкам, - сознался мошенник. - Но немного и в этом понимаю. С виду отличу не всегда, зато примерную цену назову.
        - Нам большего и те требуется. Итак, слушайте примерный план ваших действий и в случае необходимости задавайте вопросы. Есть один человек, в доме которого находится нужная нам вещь. Вещь эта довольно громоздкая и в кармане её не унесешь…
        - Что там в кармане, - ухмыльнулся Клим. - Её в одиночку и от пола оторвать проблематично будет!
        - Помимо всего прочего, дом неплохо охраняется в любое время суток, поэтому о грубом варианте лучше и не вспоминать. Тут нам и пригодится ваше амплуа мошенника, способного вызвать к себе доверие. Вы должны будете под видом заезжего антиквара заинтересоваться предметами старины, что сейчас продаёт этот человек. Запомните, вам не важно, ЧТО именно покупать, деньги также не играют роли. Впрочем, ни в коем случае вы не должны создавать впечатление индивида, не разбирающегося в своём деле. Если цена будет явно завышенной - торгуйтесь! Разрази меня гром, это вечная забава всех антикваров да и вообще скупщиков. Но главное, чтобы купленный вами предмет был большим и тяжёлым, который нельзя забрать с собой без помощи носильщиков.
        - А дальше?
        - Дальше… Тогда и начнется самое интересное. Вы заплатите всю причитающуюся сумму авансом и скажете, что с утра пришлете тех, кто заберет покупку. Только они заберут не купленный предмет, а тот, который нужен мне. Само собой, хозяина в это время не должно быть дома.
        - Скандалить слуги не будут, рассчитывая на то, что покупатель вернёт не нужный ему предмет, да ещё менее дорогой, забрав то, за что платил деньги. Ещё что-то?
        - Нет, на сем ваша работа будет закончена. Вопросы есть?
        - Сколько причитается мне за эту работу?
        Да уж, точно «гобсек нашего времени». Мир вокруг будет рассыпаться на составные части, а он будет алчно пересчитывать наличность, не отвлекаясь на всякие «пустяки». Заодно и продавать всё и вся, включая то, что продавать опасно для собственного здоровья. Вот уж действительно алчность - одно из омерзительнейших качеств человека. Точнее, не столько она, сколько то, что неизбежно следует за ней. Но и эту особенность наёмника можно обратить себе на пользу.
        - Пять сотен авансом, столько же по окончании работы. Возможна премия в зависимости от качества, так что всё в ваших руках. - Глазки любителя денег полыхнули нисколько не скрываемым огнем наживы. - Теперь перейдем к деталям, что повысят достоверность образа респектабельного антиквара. Месье Павлов вовсе не является доверчивым человеком и человека без документов погонит поганой метлой. Поэтому у вас будет самый настоящий паспорт подданного одной из стран Европы. Устраивает ли вас такой город, как Франкфурт?
        - Не совсем, - увильнул Феликс. - Я там никогда не был. Вена - совсем другое… Я готов разговаривать об этом городе часами и все будет правдой.
        - Вена так Вена, ничего не имею против. Клим, будь любезен, посмотри как следует, вроде был среди документов и паспорт австрийского происхождения.
        Как же ему не быть? Такие вещи берут с собой заблаговременно и в приличном ассортименте. Нет смысла выдавать себя за пруссака тем, кто там отроду не появлялся. Есть множество мелких и не очень особенностей, которые понимающему человеку мгновенно бросаются в глаза. Ну а раз Феликс утверждает, что Вена ему гораздо ближе - а он не врёт, такое я бы сразу почувствовал - то грех не использовать сей факт для повышения достоверности легенды.
        Кстати, документ абсолютно надёжный, ничем не уступает тем, что производятся в специально для этого предназначенных типографиях Вены и прочих крупных городов Австрии. Да что там не уступает, пожалуй, в чём-то и получше будет. В чём? Да в том, что является стопроцентной подделкой… А как же иначе, Третье отделение не может позволить себе использовать для своих целей всякого рода низкокачественный хлам. И вообще, печатное дело в Империи всегда было на голову выше, чем в любой другой стране. Недаром и первые действительно качественные ассигнации появились именно у нас, в царствование Екатерины Великой. Лирика, конечно, но тем не менее. Прогресс не стоит на месте, а мы, тайная полиция, стараемся всегда использовать самые новые разработки.
        - Гляди ж ты, действительно настоящий, - поразился Феликс, внимательно исследовав переданный ему документ. - Можно будет вместо премии взять это?
        - Хозяин - барин… Хочет живет, а пожелает, так и удавиться может, - хитро прищурился Клим. - Только вот что, заслуженный деятель обмана ближнего и дальнего своего… Мы играем честно, но лишь до той поры, пока нас не пытаются каким-либо образом обмануть. Учти это и в случае чего не кричи, будто тебя не предупреждали. Вот деньги, из них пятьсот рублей являются обещанным задатком, остальные же на расходы по покупке антиквариата. И запомни, дело срочное!
        - А я уже бегу, - довольно гнусная улыбочка, появившаяся на лице нашего наемника, как нельзя лучше отразила его истинную сущность. - Куда доставить груз?
        - Карнавальная, дом пятнадцать. Запомнил?
        - Да.
        - Тогда почему ты ещё здесь?
        У Феликса хватило ума и сообразительности не отвечать на сей риторический вопрос. Через десяток секунд о его былом присутствии за столиком не напоминало ровным счетом ничего, кроме пустого стула. Откровенно говоря, я нимало не сожалел о его уходе - больно уж неприятное впечатление он оставлял у тех, кто был способен заглянуть под носимую им маску. А в нашем случае не пришлось даже стараться, так как Феликс и не думал что-либо скрывать. Дескать, нанимателям глубоко плевать на его моральный облик.
        - До чего же удивительная гнида, - покачал головой Клим. - Я понимаю Дровосека, который почти открытым текстом высказал пожелание, чтобы этого типа мы тихо прикопали в каком-то углу.
        - По ситуации, друг мой, исключительно по ситуации… Это неплохо, что Феликс Блейхредер такой грязный, подлый и продажный! Играя на пакостных его качествах, словно на хорошо настроенной гитаре, мы сможем подтолкнуть объект к тем и только тем поступкам, что окажутся полезными.
        - То есть подтолкнуть человека, работающего на нас, к предательству наших же интересов… Зачем?
        - Начнём с того, что это не наш человек, а так, наемник и не более того. Предвидя твои возражения, спешу заметить, что я вовсе не предлагаю каким-либо образом поступиться принципами даже на миллиметр. Это будет нечто вроде проверки на вшивость. Ведь никто не заставляет человека, нашедшего на дороге бомбу, использовать ее для взрыва в общественном месте, - тут я позволил себе некую усмешку. - Другое дело, если человек сам только и мечтает о подобной возможности. Но тогда будет вполне комильфо, если бомбочка окажется с дефектом и взорвется в руках новоявленного террориста, разорвав его бренное тело на множество мелких кровавых лоскутков.
        Я знал, что Клим меня понимает, да и его предыдущий вопрос и не вопрос вовсе, а так - деталь давних споров и мнений, время от времени пересекающихся друг с другом. Мы уже давно привыкли бок о бок убивать, плести интриги, мыслить, так что тут всё шло естественным путем, безумным с точки зрения простого обывателя. Вот и сейчас Клим просто высказывал беспокойство, что наёмник может попытаться продать нас несколько раньше, чем мы получим от него необходимое. А, пустое! Феликс несомненная пакость, но в то же время не идиот и знает, что предав ДО выполнения задания, он не получит всей возможной выгоды. Конечно, это его расчёты, но исходя их них будем действовать мы.
        Жадность… Играя на ней, можно почти полностью контролировать поведение подобных типусов. Такие как этот Феликс не видят за блеском драгоценного металла и шелестом ассигнаций тех ловушек, которые до поры до времени скрываются, ожидая своего часа.
        - Ну так что, Стилет, пора нам и возвращаться к остальным проблемам и загадкам. Наверняка этот твой граф вновь преподнесёт какую-нибудь гадость в красивой обертке, выдавая её за конфету.
        - В таком случае возьмем, поблагодарим и дадим попробовать тем, кого не жалко. К примеру, нашим врагам, что уже пытались отправить нас прямиком на прием к представителям небесной канцелярии.
        В ответ на подобное замечание Климу только и оставалось, что фыркнуть, пожать плечами, да и направиться вслед за мной к выходу из сего не слишком гостеприимного, но довольно экстравагантного заведения. Кстати, надо будет порекомендовать его в качестве некоего испытания для новичков из нашей службы. Пусть привыкают чувствовать себя подобающим образом и здесь, в прослойке хотя и опасной, но временами небесполезной в нашем трудном деле.

* * *

        Переступив порог квартиры, я, нисколько не удивившись, услышал из гостиной голоса графа и своих друзей. Всё верно, тем для совместного обсуждения хоть отбавляй, а вдобавок и относительно свободный период времени образовался. Тема, которую они изволили обсуждать в данный момент, была не то чтобы животрепещущая, но вполне и вполне интригующая. Висельник и тут не удержался от того, чтобы не втянуть нового собеседника в диспут на тему Таро, рун и прочих систем предвидения:
        - …смысла считать, будто мистик, владеющий картами Таро, может менять реальность, - доктринерски излагал граф. - Он всего лишь «видит» тот вариант, что является наиболее вероятным при данной ситуации. Но! Стоит лишь в это вмешаться другим мистикам, как карты начинают путаться и показывать мешанину из обрывков несуществующего и не могущего существовать.
        - Соглашусь с этим вашим утверждением, - был ответом спокойный голос Висельника. - Но много ли в нашем мире тех, кто способен исказить взгляд сквозь призму предвидения?
        - Не слишком. Но сейчас вы все оказались в той среде, где подобные умения не есть нечто из ряда вон выходящее. И с каждым новым шагом сопротивление будет возрастать, станут появляться новые и новые преграды…
        - Мы уже привыкли преодолевать препятствия, граф, - я счел момент наиболее благоприятным для своего вступления в беседу, а заодно и для появления. - Кстати, хочу заметить, что исполнитель найден и уже приступил к своим обязанностям.
        - Где Клим?
        - Ханна, ну куда он денется? Скоро появится. Просто он должен отдать парочку приказов завязанным лично на него агентам, чтобы те проследили за исполнителем. Сразу предупреждаю, люди это посторонние, к нашей конторе отношения не имеют. СЕЙЧАС это лишнее.
        Висельник с Ханной ребятки понятливые, не в первый раз встречаются с подобными шуточками. И ёжику понятно, что если используются посторонние кадры, то либо необходима полная тайна, либо вероятность последующей зачистки доски от фигур зашкаливает все разумные пределы. Сейчас скорее был второй случай.
        Нет, мы явно выше подобных шуточек, но вот наши оппоненты - совсем другое дело. Те набросают трупов направо и налево, причем нисколько не задумываясь о необходимости и целесообразности убийств. Я вовсе не белый и пушистый, руки в крови даже не по локоть, а по плечи, но убивать привык тех, кого считаю врагами. Там же, сдается мне, несколько иное представление. Вот и получается, что использовать своих официальных, проверенных людей было бы неправильным вариантом. Возможно, на их след и не выйдут, но что если расклад окажется не слишком удачным? Пусть лучше гибнут те, кто служит исключительно за деньги, их особо и не жаль.
        - Исполнитель надёжный? - заинтересовался Черепанов. - В профессионализме я не сомневаюсь, вы не стали бы нанимать олухов и любителей, а вот насчёт степени надежности…
        - Что вы, граф! - расхохотался я. - Исполнитель мерзок, гадок и продажен до чрезвычайности. Его искренне презирают даже в криминальной среде и единственные высказываемые относительно его персоны пожелания касаются скорейшей смерти.
        - Тогда за каким… - Черепанов вдруг осекся и замолчал на пару секунд. - Хотите спровоцировать его на предательство?
        - Именно! Клим сейчас как раз инструктирует своего агента, который должен будет забрать после выполнения работы нужные нам бумаги.
        - В чём состоят инструкции, позвольте поинтересоваться?
        - О, самая прелесть в том, что нашему потенциальному предателю должны намекнуть, что сильнее всего в возвращении документов заинтересован даже не их хранитель, а тот, кто совсем недавно прибыл погостить у людей из храма Святого Луки. Да, вот именно, - опередил я слова, готовые вот-вот сорваться с языка. - Брат Франциск, этот ваш давний недруг. Он ОЧЕНЬ заинтересуется теми людьми, что, в свою очередь, заинтересовались его документами. А выйти на нас он сможет лишь через одно очень забавное заведение. Верно, Висельник?
        - Абсолютно. «Неугасимое пламя» само по себе не подарок, а к тому же Дровосек - единственный, кто действительно догадывается о том, кто мы такие, - тут Висельник, также не понаслышке знающий о месте отдыха городского криминалитета, посмотрел на графа и добавил: - Вы знаете об этом заведении?
        Не знаю, какой именно реакции он ожидал от нашего нового знакомца, но тот нимало не удивился. Мало того, вопрос словно был им заранее просчитан.
        - Забавный трактирчик. Разумеется, я знаю о нём, так как выяснил все возможное о вашей четвёрке. Но вы ошибаетесь, думая, что Франциск не в состоянии узнать о вас, иначе как получив у этого предполагаемого предателя нечёткое описание нанимателей. Ему достаточно просто препарировать его разум.
        - А разве он в состоянии добыть что-либо из разума мертвеца? - с невинным видом поинтересовался я. - Мне казалось, что уж что-что, а некромантия, если она все ещё существует, к церкви точно не относится. Мёртвые молчат… Клим всегда дает очень точные инструкции. Вот и сейчас его агент получает чёткие указания убить нашего наемника в том случае, если он попытается каким-то образом связаться с церковниками. Смерть должна произойти у них на глазах, они должны ей заинтересоваться. Там ведь не идиоты?
        - Продолжай, - слегка склонил голову граф, отщёлкивая очередной серебряный череп на своих любимых чётках. - Идиотов там хватает, но не среди элиты.
        - В трупе несомненно узнают того самого лжеантиквара, что изволил похитить из дома у Павлова ну очень антикварное бюро красного дерева с особо ценными документами внутри. Ну а умный человек всегда сможет вычислить, кем именно был труп при жизни.
        - Если что, мы и помочь можем.
        - Верно, Ханна. Но это лишь в самом крайнем случае. Так или иначе, но наши недруги просто обязаны будут заинтересоваться заведением, которым управляет некто Дровосек. Там мы их и прихватим. Ведь они вроде бы привыкли прилагать усилия в зависимости от того, кто именно им противостоит. Не так ли, граф?
        Черепанов сидел, прикрыв глаза, а на лице застыло весьма довольное выражение.
        - Милая комбинация, Стилет. Отдельный корпус жандармов сильно вас недооценивает, поверьте старому специалисту в подобных делах. Изворотливость, жестокость, готовность использовать любую мелочь для достижения поставленной цели - всё это признаки очень перспективного сотрудника. Принципы Макиавелли живут и здравствуют, проходя сквозь века и перемещаясь по всем странам. Остаётся лишь надеяться, что всё сработает именно по тому сценарию, что был изложен. Нельзя ведь исключить и то, что жажда наживы у вашего наёмника окажется слабее его осторожности.
        - Тогда я предложу ему ещё больше денег за участие в очередном спектакле, а вдобавок приложу максимум усилий для обеспечения безопасности. Признаюсь честно, я никогда не буду разочарован, если человек окажется хоть малость лучше представляемого мной. Такие ошибки могут вызвать лишь приятные эмоции.
        - Что-то редко я слышал о таких ошибках, - пробурчал Висельник. - Обычно люди оказываются ещё более нелицеприятными, чем кажутся с первого взгляда.
        - Пессимист, - вздохнул я. - Но так или иначе наши планы все равно осуществятся. Особенно если граф поможет при непредвиденном развитии событий. Хотя и при предвиденном его помощь тоже понадобится. Самим нам не справиться в сооружении действительно качественной ловушки.
        - Вот и ваш друг пожаловал, - прервал меня граф. - Нет, он пока лишь подошёл к дому, но мне вовсе не обязательно ВИДЕТЬ, достаточно просто ЧУВСТВОВАТЬ. Пусть он принесёт хорошие вести.
        Это верно. Хорошие вести в последнее время стали для нас роскошью. Даже то, что на первый взгляд может показаться благоприятными обстоятельствами, на деле оказывается гораздо более сложным и неоднозначным. Прямые нити свиваются в клубок из ядовитых змей, который можно попытаться расплести, а можно и бросить во врага… Главное определить, что является более выгодным здесь и сейчас, а это не так и просто.
        Стук в дверь. Граф делает жест рукой, и я слышу, как открывается замок. Воздействие на предметы на расстоянии. Телекинез… Причём очень профессиональный и ставший для него чем-то совершенно обыденным. Чем больше продолжается знакомство с ним, тем больше новых неожиданных сюрпризов он преподнести. Ну, не совсем чтобы неожиданных, скорее удивляет его мощь.
        - Всё прошло как по маслу, - с ходу заявил появившийся Клим. - Но вот что интересно… Кто открыл мне дверь?
        Ответом был громкий смех, даже граф не удержался от улыбки. Что поделать, Клим никогда не отличался особо сильной чувствительностью к проявлениям мистического характера. Вот и сейчас не сумел почувствовать, что дверь была открыта несколько нестандартным образом. Впрочем, когда ему объяснили причину смеха, он и сам ухмыльнулся от всей души.
        Ну а потом мы узнали, что за нашим очень жадным и ненадёжным наёмником теперь на почтительном отдалении следуют трое специалистов в своем ремесле, готовые в случае указанных Климом ситуаций прикончить нашего сребролюбивого Феликса быстро и качественно.
        - Хорошо, что этот Феликс не слишком разбирается в слежке, - не удержался от замечания Ханна. - Тогда нам было бы сложнее.
        - Он мошенник на доверии, ему вовсе не требуется умение обнаруживать наблюдение. Большинство людей в криминальном мире имеет узкую область, в которой очень сильны, а остальные их слабо интересуют. Да, глупо, но я точно не буду указывать им на сей существенный недостаток. Итак, Клим, что ещё интересного ты нам поведаешь?
        - Не могу утверждать точно, но по всем признакам работать наёмник будет завтра. Тогда-то мы и доберёмся до бумаг.
        - Пусть так. Значит, пора расходиться.
        - Минуточку, - голос графа хоть и не был громким, но заставлял обратить на себя самое пристальное внимание металлическими нотками. - Неужели вы думаете, что вам удастся безопасно оставаться на своих квартирах, пусть и конспиративных? Вас найдут очень и очень быстро. Не берусь утверждать, но очень вероятно, что все убежища уже находятся под пристальным наблюдением.
        - Мы много лет учились видеть любое наблюдение, - вскинулся Висельник. - Да и ходы к отступлению есть из любой квартиры. Из моей точно и даже не один!
        - И найдут тебя в твоей надежной квартире без следов насильственной смерти, - озлобился Черепанов. - Оккультизм для наших общих врагов не пустое слово, а одно из основных средств.
        - Граф верно говорит. Кроме неприятностей нам ожидать нечего и не стоит рисковать понапрасну.
        Я лишь кивнул, соглашаясь со словами Клима. Мистические знания - очень серьёзное оружие в руках понимающих людей. Сам граф нам это только что продемонстрировал. И сдаётся мне, что показанное им лишь слабая тень того, что действительно подвластно сему странному человеку с чётками из серебряных черепов.

        Глава 12

        Вроде бы весьма просторная квартира разом стала не столь уж и обширной, стоило в ней оказаться сразу пятерым людям. Хотя это я так, ворчу по мелочи, привыкнув порой пребывать в безлюдных местах. Не всегда, изредка, хотя сейчас, судя по всему, накатило именно это состояние с легким привкусом мизантропии. Вечно оно подкрадывается тогда, когда этого вовсе не требуется, пусть немного, но снижая мою способность максимально быстро и жёстко реагировать на пакости со стороны окружающего мира. И ведь лекарства от подобной напасти ещё не придумали и не факт, что придумают вообще. Жаль…
        Трое моих друзей, почуяв возможность немного отдохнуть, сразу сообразили партию в преферанс, выяснять, кто из них лучше в этой игре. Бесполезное занятие, так как все трое играют на весьма высоком уровне, а значит, однозначного победителя не может быть по определению. Пусть развлекаются, а я предпочту повыпытывать нужные сведения из графа. Он сначала было порывался исчезнуть куда-то по своим таинственным делам, но мне быстро удалось его переубедить. Дескать, мало ли что, мало ли кто.
        На самом деле меня больше всего интересовали его знания. Он уже обмолвился о том, что в дальнейшем, после окончания безумного водоворота событий, покажет и научит кое-чему из своих умений. Но обмолвка сия больно уж неконкретная, поэтому я и попытался несколько сместить акценты. Получилось ли? В чём-то да. Практические нюансы Черепанов обходил виртуознейшим образом, а вот насчёт теории говорить не отказывался. Оно и понятно, намекнуть на что-либо и научить - две большие разницы.
        - И всё же, откуда в наше время, когда все мистические знания становятся мифом, сказкой для детей, вдруг обнаруживается столь виртуозное владение и глубокие знания? Сомнительно, что вы всё освоили самостоятельно.
        - Не буду отрицать очевидное, но и на раскрытие тайн надеяться не стоит. Пока не стоит… - был получен незамедлительный ответ. - Скажу лишь, что древнее искусство вовсе не собирается угасать. Отнюдь! Просто оно стало гораздо более скрытым, доступным лишь тем, кто приложит достаточные усилия, дабы прикоснуться к тайнам минувших веков. Но прошлое и настоящее связаны неразрывными узами.
        - А значит, прикоснувшийся к мистической стороне мира рано или поздно откроет и то, что до поры до времени скрыто от посторонних взоров, - закончил я мысль графа. - Что ж, тем более интересной становится наша с вами беседа. Очевидно наше нынешнее участие в устроенной вами партии какой-то загадочной игры. Нет, я нисколько не возражаю, к тому же противником выступают те, кто так или иначе доставил бы мне и моим друзьям множество неприятностей вплоть до несовместимых с существованием. Не факт, но возможно… Гораздо больше меня интересуете именно вы.
        - И чем же?
        - Я затрудняюсь составить о вас представление. Редко кто выламывается из общих стандартов, и такие люди заслуживают самого пристального внимания. Они могут стать верными друзьями или же опасными врагами. С вами же, граф, гораздо сложнее. Создается впечатление чего-то полностью чужеродного, выламывающегося за грани понимания, и в то же время появляется сильнейшее желание заглянуть туда, по ту сторону.
        - Стилет, ты положительно вник в самую суть, - медленно, взвешивая каждое слово, заговорил Черепанов после небольшой паузы. - Правильно, есть та самая грань, что отделяет от меня не только обычных обывателей, но и таких как ты и тебе подобные. Перешагнуть её можно, для этого достаточно сделать один шаг. Однако! Сам ты его никогда не сделаешь, и эти мои слова не есть оскорбление или принижение умений и способностей. Такой шаг можно сравнить с блужданием человека с повязкой на глазах в лабиринте, полном смертельных ловушек. Сначала нужно открыть глаза.
        - Вы хотите сказать, нужен НЕКТО, способный помочь это сделать. Намек довольно прозрачен, к тому же…
        Поднявшаяся рука графа заставила меня умолкнуть. Философское выражение лица сменилось на хищную гримасу, предвкушение риска и боя. Только я вознамерился извлечь из кармана револьвер, а заодно и предупредить друзей, как граф остановил мой порыв:
        - Рано! Пока ещё ничего нельзя утверждать помимо того, что поблизости от дома присутствует как минимум двое сведущих в мистицизме. Поправка… Не просто сведущих, но и активно применяющих официально не признанные в нашем мире знания.
        - Они очень сильны, или я все-таки могу прихватить того же Клима да и отправить их на свидание к ангелам?
        - Всё может быть… Не факт, что они вообще имеют отношение к нашим врагам. Хотя… Шансы очень велики. Но мы посмотрим.
        - Как? - усмехнулся я. - Для этого нужно выйти за пределы квартиры, вы же настроены против такого варианта.
        - Не обязательно быть на расстоянии примой видимости, чтобы увидеть. Есть и другие способы.
        Граф без малейших эмоций чиркнул ногтем левой руки по запястью правой и из рассеченной плоти вниз сорвались… Нет, это не было кровью. Точнее сказать, кровью это было лишь какое-то мгновение. Не успел я слегка удивиться бритвенно острой заточке ногтей моего собеседника, как появились гораздо более серьезные поводы для изумления. Алая влага превратилась в нечто, даже конкретного цвета не имеющее. А потом эта жидкость - да и жидкость ли - не успев долететь до пола, вначале зависла в воздухе, а потом развернувшись тончайшим прямоугольником. И вокруг него само пространство словно бы искажалось, плыло, становясь размытым, зыбким, вызывающим при взгляде лёгкую дурноту.
        Тут чувствовалась магия высшей пробы, не чета нашим грубым попыткам воздействия на человеческий разум и тому подобным азам. Удары топором вслепую и тончайшие и вместе с тем смертоносные разрезы лезвием клинка дамасской или харалужной стали - вот самое напрашивающееся сравнение. Плёнка завибрировала ещё сильнее, а потом словно бы стала окном, через которое можно было наблюдать за происходящим вдали. К этому моменту не я один следил за разворачивающейся магией, пытаясь не упустить ни малейшей детали - все трое любителей преферанса мгновенно бросили сие не столь важное занятие. Ничего удивительного, ТАКОГО никому из нас видеть точно не приходилось. Вместе с тем было ясно, что никто из нас не в состоянии повторить ничего в этом роде. Невозможно было уловить даже скелет используемой техники, не то что вникнуть в детали.
        - Вот мы сейчас и посмотрим, кто это сюда прийти решился, - протянул граф, продолжая работать над окном, сотворенным без видимых затруднений, за пару секунд… - Да, Стилет, можешь не волноваться, они не заметят, что за ними наблюдают, не тот уровень у них. Сейчас только кое-что добавим…
        - Как вы это сделали?
        - Что? А, пустяки! Несколько мельчайших проявлений Хаоса, оставленных в нужных местах, и при желании можно видеть все, что «видит» первостихия, созданная из части твоего тела. Хаос - мощная сила, никогда нельзя им пренебрегать. О, вот и гости пожаловали.
        И точно, по ту сторону окна показались двое людей, на первый взгляд самого обычного вида - то ли мелкие чиновники после гулянки, то ли просто прифрантившиеся мещане… Но было и отличие - вышеупомянутые не имеют привычки ходить по городу с револьверами под полой. Характерное положение рук у обоих, так бывает лишь тогда, когда пальцы обхватывают рукоять и ни в каком ином случае. Пусть через окно видно не так, чтобы очень хорошо, но и это - нечто совершенно невероятное.
        Вот только отчего силуэты обоих «гостей» словно окутаны ореолом мерцающих серебряных искорок? То они становятся сильнее, то ослабевают, становясь практически незаметными.
        - Смотришь на эти странные искры, Стилет? На самом деле их нет, просто заклятие таким образом показывает те чары, что используют эти двое. Ничего особенного, отвод глаз и кое-что из защиты. Ещё ночное зрение и ускорение реакции организма.
        - Значит, за нами пришли…
        - За вами, - охотно подтвердил граф. - За мной пришли бы совсем другие, гораздо более опасные. А тут… Двое святош, едва успевших научиться от своих хозяев хоть чему-то полезному. Странно лишь, что они одни, обычно владеющих оккультными знаниями сопровождает простое «мясо». Хотя что это я? Легки на помине!
        Факт. Вспомни про какую-нибудь гадость, так она и появится. Не стал исключением и нынешний случай, поскольку в сотворенном графом окне появились новые действующие лица в количестве пяти экземпляров. Мрачные, решительные лица, в движениях чувствуется определённый опыт и готовность беспрекословно подчиняться, а главное - способность убивать без сомнений и колебаний.
        Опасные противники, но один из главных козырей в их руках превратился в пыль - внезапного нападения точно не получилось. Все здесь присутствующие сроду не являлись покорными баранами, ведомыми на бойню, а значит… Значит, свинцовый град и дождь из стали обрушатся на головы неожиданных пришельцев. Нехорошо оскалившийся Клим рванулся к входной двери, мимоходом прихватив сумку, где было кое-какое снаряжение. Судя по раздавшимся через несколько секунд звукам, мой приятель решил повторить трюк, уже испробованный на собственной шкуре. Да, тот самый, с самостреляющей игрушкой. Единственное отличие состояло в том, что вместо пистолета Клим решил использовать небольшой арбалет. Теперь первому, кто попытается открыть дверь, с очень большой вероятностью гарантирован арбалетный болт в районе грудной клетки. А это, как известно всем мало-мальски разбирающимся в анатомии, влечет за собой последствия, не слишком хорошо сочетающиеся с жизнью.
        Семь их и четверо нас. Графа лично я не учитываю, поскольку привык полагаться лишь на тех, кому доверяю. Поможет - будет приятный сюрприз. Оставит разбираться своими силами - сей факт не станет чем-то непредвиденным и уж тем более не будет вселенской катастрофой. Стоп! Семеро здесь, а что с черным ходом?
        - Граф, а нет ли у вас подобного козыря и где-то возле черного хода?
        - Я уж было удивился, что столь битый волк, как ротмистр корпуса жандармов, и не учёл возможный удар с тыла. Теоретически есть. Но если я буду держать оба окна одновременно, то резко возрастет риск того, что изменения в окружающем нас энергетическом поле станут заметны. С другой стороны, первое окно уже сыграло свою роль. Так что милости просим. Смотрите!
        Первое окно свернулось в маленькую сферу, прикасаться к которой, однако, мне лично совсем не хотелось. Опасно… Новая порция крови из рассеченной руки, столь же быстро превратившаяся… ну пусть будет Хаос, раз уж так Черепанов обозвал используемую им силу, и вновь перед нашими взорами предстала картина событий, происходящих уже с другой стороны квартиры.
        Чёрный ход караулили трое. Именно караулили, даже не пытаясь каким-либо образом проникнуть внутрь. В руках дробовики, способные снопами картечи во мгновение ока изрешетить любого, кто покажется на лестнице. Вроде бы простые люди, не владеющие мистическими знаниями, но…
        - Что-то с ними не так, а вот что?
        - Почуял? Молодец, - в голосе Черепанова не было иронии, что немаловажно. - На них амулеты, способные в какой-то степени отвлекать внимание от владельца и даже защищать от поисковых чар. Но только тогда, когда поблизости есть тот, кто будет поддерживать работу амулетов.
        - Понятно… - процедил я. - Висельник, физиономия твоя нецензурная, быстро к чёрному ходу. Делай что хочешь, хоть наизнанку вывернись, но чтобы эти трое не доставили нам хлопот до тех пор, пока не разберёмся с основной неприятностью.
        - Исполню. Есть у меня пара сюрпризов на черный день.
        - Ханна! Мы с тобой к главному входу. Первого наверняка угробит западня, поставленная Климом, а потом придется поработать. Не забудь, они в темноте видят.
        - Забудешь тут. Ничего, встретим, как и положено.
        Черепанов же, нехороший человек, вел себя как ни в чем не бывало. Наверняка в очередной раз желает проверить нашу способность самим справляться с проблемами. Ладно, не привыкать…
        Мы заняли относительно приличные позиции, оставалось только ждать первого шага со стороны врага. Естественно, никто из нас не оставался вблизи от двери - подобная глупость и в голову прийти не могла. Вздумают подложить под дверь бомбу большой мощности, вот и получим по полной программе. А если и не бомба рванёт, то заряд картечи прилетит. Подаренная графом броня - вещь очень хорошая, но конечности и голову не защищает. Особенно голову беречь сейчас надо!
        Я даже не пытался использовать ментальный поиск, слишком был велик риск того, что обнаружат. Увы, но слова графа оставили существенный отпечаток в памяти. Правдивые слова, надо отметить. Всем нам ещё учиться и учиться оккультным наукам. Но это потом…
        Шаги. Еле слышные, но тем не менее шаги. Значит, они уже подошли вплотную к двери. Так будут подрывать или нет? На всякий случай лучше сдвинуться с возможной траектории осколков от разрыва. Клим засел в небольшой нише, в которой по замыслу архитектора располагалась вешалка для пальто. Вот только её по-быстрому вырвали с корнем и отбросили куда подалее. Получилось вполне приличное укрытие для стрелка. Ханна приспособил под укрытие тяжелый дубовый стол, здраво рассудив, что пули из револьверов и дробовиков его точно не пробьют, а винтовочных ожидать не стоит. Моя же не слишком скромная персона предпочла особо не изощряться. Проще говоря, я посчитал достаточным просто укрыться за углом, где коридор сворачивал в одну из комнат.

* * *

        Секунды тянулись медленно, словно бы время замедлило свой бег, а то и вовсе остановилось. Субъективное восприятие, что тут сказать. Оно знакомо большинству тех, кто бывал в таких рискованных ситуациях и при этом выжил.
        Шорох за дверью и палец на спуске револьвера уже дрожит от желания стрелять, стрелять и снова стрелять. И вдруг… резкое изменение окружающего нас энергетического фона. Значит, будут бить магией, иного не дано. Я едва успел подумать об этом, как полыхнуло ярчайшей вспышкой. В глазах запрыгали солнечные зайчики, сквозь которые удавалось разглядеть максимум половину из доступного ранее. И это я даже не смотрел в сторону двери. Чем же по нам грохнули? Шума ведь не было никакого…
        Да, ни шума, ничего необычного - один лишь свет, способный выжечь глаза тому, кто осмелится посмотреть прямо в его сторону. И топот ног, обутых в тяжёлые сапоги. Видимо, наши противники решили, что фактор внезапности начал работать именно так, как они и планировали. А зря! Щелчок спускаемой тетивы арбалета, свист болта и хрип особенно «везучего» энтузиаста. Грохот револьверных выстрелов из ниши - это Клим использовал свой фактор внезапности, опустошая барабаны в несколько опешивших бойцов церкви. Ещё два выстрела из арбалета… Это уже Ханна подключается к веселью, подстраховывая товарища. Его спаренный арбалет разряжен, но мой приятель запаслив как хомяк, я точно знаю, что рядом с ним лежит ещё пара таких же.
        Ментальный удар обрушивается, словно тяжёлый молот на голову… Вот только если на голове рыцарский шлем, то шансы есть и на относительно благоприятный исход встречи. Сейчас роль шлема выполнил внутренний энергетический резерв, что всегда держался мной для отражения подобного сюрприза. Хочется верить в хорошую память Клима и Ханны. Будет очень неприятно, если они не сумели отразить это нематериальное нападение.
        Прыжок - и на мгновение тело, распластавшееся в воздухе, становится невесомым. Пытаюсь оценить сложившуюся ситуацию, которая далека от идеальной, но и не безнадёжна. Три трупа в коридоре, ещё один с арбалетным болтом в брюхе не проявляет особо сильного интереса к окружающему миру. Хорошо, особенно если учитывать, что он и есть один из тех двух, обученных применению мистической силы. Грохот выстрела - и чую, как совсем рядом просвистел сноп картечи. Револьвер в моей руке дергается два раза, и свинцовые приветы уносятся по направлению к показавшемуся на открытом месте стрелку. Dixi! Покойся вечно и земля тебе иголками. Смеётся хорошо лишь тот, кто стреляет метко.
        Падаю на жесткий и совершенно негостеприимный пол, перекатываюсь вперед и успеваю-таки укрыться в нише, где уже расположилась не самая миниатюрная тушка Клима. Тесновато, а что делать, жизнь такая… Вовремя! Пуля расщепляет плашку паркета в месте, где я был совсем недавно.
        Да уж, а у Клима дела ой как не очень… Удар по мозгам хоть и не выбил сознание полностью, но чувствовал он себя как после тяжелой контузии. Ханны также не слышно. Так, прощупаем ка на ментальном уровне… Гадство! Без сознания и, похоже, это не на несколько секунд. Мало мне уже имеющихся проблем, так и со стороны чёрного хода раздавались звуки ожесточённой перестрелки. Однако торжествующий вой Висельника, раздавшийся вскоре, свидетельствовал о том, что там дела идут вполне прилично.
        А потом… Окружающее пространство словно взорвалось изнутри, но сей взрыв могли почувствовать лишь те, кто хоть краем прикоснулся к оккультизму. В игру вступил граф, которому то ли надоело ждать, то ли просто захотелось развлечься. Двое оставшихся противников, несмотря ни на что, даже не попытались отступить, хотя один из них просто обязан был понимать, что его дело швах. Уважаю! Очевидно, их группе был дан приказ и выполнить его они должны были при любых условиях. Если предположения верны и это церковники, то не стоит удивляться фанатизму сего отряда - погибший за веру прямиком попадет в райские кущи. Знакомая история, применяющаяся на практике аж со времен крестовых походов. Однако выборочно применяющаяся…
        Новый ментальный удар, потом ещё одни. Но не по моей персоне, а по Климу, который никак не придет в себя. А воздействие то не простое, что способно только лишить сознания или убить, тут посложнее будет. Налицо попытка взять моего друга под контроль. Пытаюсь отвести, но это отродье церкви превосходит меня по знаниям и умениям. Единственное, что мне остается - двинуть Клима рукояткой револьвера по голове. Нет никакого смысла пытаться взять под контроль сознание того человека, который пребывает в бессознательном состоянии. По крайней мере, есть у меня такое мнение. Верное мнение, как оказалось. Всё внимание оккультиста переключилось на меня и не скажу, что это было лестно. Голову словно сдавило раскаленным обручем, который медленно, но верно сжимался, грозя смертью или безумием.
        Ясно было, что я могу противостоять натиску лишь некоторое время. Значит… надо попытаться выяснить отношения с помощью обычного оружия. Но там не только он, но и его дружок, который методично всаживает заряд за зарядом, не давая возможности преодолеть несколько метров. А ведь придется рискнуть, надеясь на прочность подаренной брони да то, что стрелять будут по туловищу, а не в голову.
        - Хорошая квартира была, - совершенно неожиданно в грохот выстрелов вплетается спокойный и даже несколько меланхоличный голос графа. - Жаль…
        Сразу же после этих слов ментальное давление на мой многострадальный разум рассеивается, и я вновь полностью могу воспринимать окружающий мир во всем богатстве красок и оттенков. Черепанов стоял прямо посреди коридора, нисколько не смущаясь тем, что тут вообще-то постреливали. Но пули словно бы огибали тот участок пространства, где он находился, и каждое такое событие сопровождалось лёгким магическим воздействием. Очень лёгким и непринуждённым, где-то на грани чувствительности.
        Щелчок пальцами, замысловатый жест - и пространство вокруг взвыло от обрушившейся на него магии. С умирающим, но все ещё живым человеком на полу и с пробитым арбалетным болтом церковником стало твориться нечто, напрочь выламывающееся за пределы даже моих представлений о реальности. Они… искажались, их словно кусок глины сдавливало со всех сторон, изнутри и снаружи. И результатом была меняющая окраску дымка, поднимающаяся вверх и с каждым мигом становящаяся всё более насыщенной. И вот это уже не дымка, а «резервуар», из которого выметнулось щупальце и не просто так, а в направлении двери. Туда скрывались оставшиеся двое.
        - Хаос, реальность искажающий, возвращающий к истоку… Великая сила и ключ к могуществу.
        Да уж, трудно не согласиться с подобным изречением, когда видишь его наглядное подтверждение. Короткий, мгновенно оборвавшийся крик, и я почувствовал, что население города уменьшилось ещё на одного человека. На одного. А где же второй?
        Волноваться по сему поводу явно не стоило. Второго уже тащили внутрь квартиры в спутанном по рукам и ногам состоянии. Фантасмагоричное зрелище, как будто сошедшее с картин Босха - человек, бьющийся среди канатов, сотканных из чуждой миру субстанции. Той самой, полученной из совсем недавно живых, пусть и умирающих людей. Тех, которые пытались убить нас, соратников пленника… Ирония судьбы!

        Глава 13

        Да, ирония судьбы как она есть. А также воистину впечатляющая мощь графа, которую я смог наблюдать если и не во всём блеске, то уж точно немалую часть. Лёгкая, задумчивая улыбка в контрасте с окружающей картиной способна была повергнуть в глубокий шок прекраснодушного и добропорядочного обывателя. Обезображенные трупы, из которых вырвавшаяся на свободу стараниями Черепанова сила сделала что-то вовсе несуразное, полный разгром в коридоре, искуроченные картечью и пулями стены, с корнем вырванная дверь в конце концов. И граф, рука которого соприкасается с ожившим… - Хаосом, как я полагаю - что держит в оковах последнего из напавших на нас. Почему последнего? Просто я уверен в гибели и тех троих, пытавшихся пройти с черного хода.
        - Вер-Заррен! - хрипит пленник с лицом, исказившимся от ненависти. - Будь ты проклят, тварь!
        - Давно уже проклят и не испытываю никаких неудобств. А вот ты не только провалил данное тебе поручение, но и потерял всех своих людей. Ах да, чуть было не забыл, вы же не люди, а живое орудие господа вашего… Каюсь, память не та стала! И спасибо за те артефакты, которыми вас снабдили, они пригодятся. Не мне, но тем, за кем вы охотились.
        - Отродье геенны огненной, - забился в путах пленник, но тут его взгляд упал на чётки. - Ты Ч-череп?
        - Я… И ты тоже.
        Тускло блеснув в свете чудом уцелевшей керосиновой лампы под потолком коридора, серебряное украшение вырвалось из руки графа и в следующий миг уже обвилось вокруг шеи корчащегося от ненависти и бессилия врага. Украшение ли? Если и да, то это далеко не главная функция… Черепа еще в полете ожили, оскалившись серебряными зубами-клыками, которыми и впились в живую плоть, выкачивая кровь. Пять секунд, десять - и вот уже бледное как снег тело падает на пол. Путы, сотканные их той самой первостихии, упомянутой Черепановым, отпустили то, что нет смысла держать. Ну а черепа, оскалившись напоследок. вернулись к законному владельцу. Или хозяину? А кровь, выкачанная из недавнего пленника… она словно испарилась, будто и не было её. Куда? Можно только догадываться, но все догадки отнюдь не относятся с белым, благостным и пушистым.
        - Это… впечатляет. Но надо бы отсюда уходить, такой погром не смогу замять. Никак не смогу, слишком уж много шума и грохота.
        - Его всё равно никто не слышал, - равнодушно пожал плечами граф. - Не столь сложное дело - оградить небольшую область пространства так, чтобы ни один звук не вылетел наружу. Правда, заслуги этих мертвецов тут нет ни малейшей.
        - А в чём же тогда дело? И ещё, граф… Помогите перенести в более потребное место Клима и Ханну. Да и куда Висельник пропал?
        - Сторожит черный ход. Хотя это уже лишнее. Висельник! Будьте любезны подойти к нам.
        Вот и он…
        - Опять?! - взвыл я не хуже пароходной сирены. - У тебя что, традиция такая?
        - Стилет, но я…
        - Молчать, поручик! Нет, но почему опять в руку?
        - Да там лишь малость поцарапало. Случайная картечина, даже мышцу не повредило особо.
        Два ранения и практически в одно место. Вот уж действительно, циничная ухмылка фортуны. Висельник однорукий, идиотское сочетание слов, воплотившееся в реальность. Даже Черепанов не удержался от ухмылки, видя такое бесплатное представление. Но толку в переносе лежащих без сознания товарищей от него точно не будет.
        Граф лишь тяжело вздохнул и вновь прибегнул к телекинезу. Полезное умение, что ни говори - использовать реально и как оружие, и в качестве вот таких облегчающих работу моментов.
        - Ханна… С ним понятно, последствия воздействия на разум. А Клим? У него, как я вижу, роскошная шишка на затылке.
        - Пытались взять под контроль после дезориентирующего ментального удара. Защитить бы не смог, вот и пришлось воспользоваться этим способом, пусть и несколько жестоким. Нет сознания, нет и контроля над ним.
        - Верно лишь для не слишком умелых оккультистов. Эти именно неумелые. Слишком полагались на выданные им амулеты, а зря. Запомни, никогда не стоит полагаться на подпорки. Они должны быть, но не позволяй себе расслабиться, всегда будь готов к тому, что они могут отказать, не справиться, оказаться неэффективными. Вот, к примеру…
        Склонившись над трупом, граф сорвал с одного из пальцев массивный золотой перстень. Немного подумал и добавил к этому браслет. Перейдя ко второму заинтересовавшему мертвецу, тому самому, с которым немного побеседовал перед его скоропостижной кончиной, присоединил к трофеям тонкое, изящное колечко.
        - Источники силы и тех чар, что могли представлять относительно заслуживающую внимания угрозу. Перстень, теперь почти пустой и не пригодный для вторичного использования без восстановления закачанной внутрь энергии. Был использован для того, чтобы концентрированным в пространстве светом испарить часть двери, разорвать возможные защитные конструкции, а заодно и ослепить тех, кто окажется рядом.
        - Все сразу? - скривился в гримасе Висельник. - Многовато что-то.
        - Смотря какой амулет. Ошибка в другом - покойный служитель церкви оказался слишком непредусмотрителен и разом высвободил почти всю энергию перстня. Глупо. Защиты на двери не было, противников сразу за оной также не наблюдалось. Не проверить столь напрашивающиеся гипотезы… По глупости и награда. Или по неумению, что тоже не велика заслуга, но на сей раз его хозяев.
        - С перстнем понятно. А браслет с кольцом? Догадываюсь, что один из предметов и создавал зону тишины.
        - Верно, Стилет. Браслетик для этого и служит. Исходящая от него сила гасит колебания воздуха, а следовательно и звуки. Тонкая работа, делал если и не Мастер, то старательный ремесленник. И заряд израсходован меньше чем наполовину. Лови, - бросил он мне браслет, который я и поймал. - Мне он без надобности, а вот тебе может и пригодиться. Но учти, после истощения энергии от него не будет проку.
        - Восстановить нельзя будет?
        - Можно. Но игра не стоит свеч. А для того, чтобы научиться, этого экземпляра будет достаточно. И последнее. Колечко… Неприятная вещица, очень неприятная. Вам очень повезло, что количество нападавших сильно сократилось. Этот золотой ободок содержит в себе очень неприятную магию - помогает носителю воспользоваться силой тех единомышленников, кто находится рядом. Останься в живых вся группа к моменту нанесения ментального выпада, и результат был бы плачевен.
        - А…
        - Не стоит. Проку вообще нет, и не будет, - прервал меня граф. - Никто из здесь присутствующих не является ревностным почитателем церковных догм и вообще их бога. Вера - своеобразный ключ, при помощи которого активируется амулет. ВАМ он точно не понадобится.
        Не понадобится и ладно. Лично для меня большим и приятным сюрпризом будет возможность изучить действие подобных прелестных вещиц, тем более консультируясь в процессе изучения с тем, кто очень хорошо разбирается в этом. Но всё же надо отсюда убираться и чем скорее, тем лучше. К тому же Клим с Ханной наконец пришли в сознание и получили исчерпывающую информацию о произошедшем без их участия. Осталось лишь избавиться от самых компрометирующих вещей - большого количества трупов со следами насильственной смерти. А вот как это лучше сделать?
        - Как ни думай, а придется вызывать фургон из нашего ведомства, - злобно зашипел Клим, держась за болевшую голову. - Ребята болтать не обучены, а к виду трупов им не привыкать. Да и не в первый раз нам такое проворачивать.
        - Сравнил тоже! Там был один труп, максимум парочка, а в нашем нынешнем случае количество тел превосходит все разумные границы. Разумные в том смысле, что десяток тел никак не вынести из квартиры жилого дома тихо и незаметно. Был бы загородный особняк - тогда совсем другое дело. Органика, знаешь ли, очень хорошее удобрение. Яблони растут раскидистые, травка зеленеет…
        - Всё можно сделать проще и элегантнее, - раздался вкрадчивый голос Черепанова. - Была проблема и не будет её. Вот только нервы для этого требуются крепкие. Но мы все тут не из института благородных девиц, а значит… тащите трупы в ванную!
        Переход от мягкого, спокойного тона к резкой команде сделал свое дело. Сыграла свою роль и давняя привычка прислушиваться к приказам старшего по званию. Вскоре все десять бездыханных тушек оказались частью в ванной комнате, частью поблизости. Хорошо хоть крови уже не было - исчезла куда-то совершенно бесследно, ни капли не осталось. Загадка…
        Кстати, сам граф не принимал участия в транспортировке грузов, вместо этого пройдя к небольшому шкафчику в ванной. Вместо того, чтобы просто открыть дверцу, он дотронулся до него одним из черепов на своих четках. Щелчок, легкое изменение в пронизывающих все вокруг потоках энергии - и шкафчик как-то хитро повернулся вокруг своей оси, открыв свое потайное нутро. Да уж, вместо парфюмерии там было что-то более серьезное. Вроде бы обычные флаконы и скляночки, но на всех странные надписи на неизвестных языках. Черепанов взял два флакона, немного подумал и потянулся ещё за одним.
        - Заранее предупреждаю, зрелище малоприятное и несколько шокирующее с непривычки. Будьте любезны, уложите в ванну первый труп, а затем отойдите.
        Верю. Просто так подобные слова не произносятся, особенно в наш адрес. Чпок… Пробка неохотно выползла из первого флакона, и в воздухе повис густой, насыщенный запах хвои. Всё? Да, с этим флаконом. Зато открытие другого сопровождалось более эффектными проявлениями. Тягучая, черная как антрацит жидкость неохотно покидала привычное место. Одна капля сорвалась с горлышка и упала на труп. Упала и тончайшим слоем покрыла всю поверхность безнадежно дохлого организма. Третий, последний из выбранных, флакон. Граф недовольно поморщился, словно и сам не желая его открывать. Интересно, что же такое нам предстоит увидеть?
        Эге, а там уже не жидкость, а мельчайший порошок желтоватого цвета. Высыпав самую малость себе на ладонь, Черепанов сдул его в сторону трупа… Соприкасаясь с черной, маслянистой пленкой, крупинки вспыхивали всеми цветами радуги. Красивое зрелище. Было. Соединение этих двух веществ подействовало сильнее серной кислоты. Кожа, плоть, кости - все это растворялось, как сахар в кипятке. Теперь понятно. для чего был открыт первый флакон. Сильнейший запах хвои смог-таки перебить миазмы разложения. Ну и химия! Прошла всего какая-то минута, а на дне ванны вместо целого трупа осталась лишь лужица слизи неопределенного цвета. Да нет, не совсем это и химия, чувствуется что-то близкое к оккультным проявлениям. Близкое, но не идентичное.
        - Следующего, - махнул рукой граф. - Надеюсь, что реактивов окажется достаточно, новые из ниоткуда не взять. Увы, но алхимические преобразования занимают довольно большое время.
        - Алхимия? - не выдержал Висельник, чей цвет лица приобрел поразительное сходство с болотной тиной. - Так вы и в ней разбираетесь?
        - Не буду скрывать, мои знания в ней далеки от идеальных. Но и мне по силам создавать некоторые полезные составы. Следующего…
        Мерзкая работа, что тут сказать. Зато и трупы исчезли практически бесследно, теперь при всем желании официальные структуры не смогут высказать хоть какие-то подозрения. Насчет же тех, кто послал сюда эту шайку убийц, прогнозы далеки от оптимистичных. Эти если и не узнают точно, то догадаются, ну а такая мелочь, как отсутствие трупов, их точно не ввергнет в состояние крайнего изумления. Оккультные знания и не такое могут воплотить в реальность.
        Увы, но надежную до поры до времени квартиру придется оставить. Черепанов и сам в этом не сомневается, знает возможности тех, кто начал охоту. Кстати, как там его назвал последний из оставшихся в живых охотников за нашими головами? Ах да, Череп! Подходящее прозвище для графа, очень подходящее. К тому же чётки из серебряных черепов, оказавшиеся еще и оружием, всячески способствуют. Но ведь прозвучало и другое, также незнакомое слово. Вер-Заррен… Что это или кто? Спрашивать прямо будет несколько неправильно, так как услышанное точно не предназначалось для чужих ушей.
        Не имя, тут и гадать не приходится, ведь он не знал графа и лишь потом, увидев запоминающиеся серебряные чётки, произнес его прозвище. Принадлежность к какой-то организации? А вот это вполне вероятно. Определенно нужно будет порыться в архивах и различных оккультных трактатах, в которых можно встретить это слово. Хотя вот так с ходу вспомнить не могу, следовательно, предстоит долгая работа с не слишком большими шансами на успех. Стоит ли? Посмотрим, всё будет зависеть от событий, что произойдут в самом скором времени.
        Трупы меж тем подошли к концу и сей факт не мог не радовать. Впечатления уже успели притупиться, но лично я до сих пор чувствовал себя одновременно кем-то вроде служителя морга и могильщика. Всё! Последний мертвец растворился в адских смесях Черепа, и Висельник сразу воспользовался возможностью как можно скорее покинуть помещение. Понимаю… У каждого из нас есть свои маленькие слабости, вот и он жуть как не любит всё грубое и отвратительное. Даже убивать старается красиво, предпочитая стрелять не в голову, а в сердце. Красота - страшная сила, но в нашей работе порой способна доставить определённого рода неудобства. Тем не менее к чести Висельника надо отметить - он спокойно может преодолеть свое отвращение к весьма непрезентабельным зрелищам.
        Следом за Висельником к выходу направились и Клим с Ханной, оставив меня таким образом тет-а-тет с графом.
        - Куда уходить посоветуете? Если они проникли и сюда, в место, которое вы считали наиболее защищенным, то…
        - Есть места, - неохотно процедил Череп. - Только не ко времени это сейчас. Рано ещё…
        - Рано для чего?
        - Для ответов на вопросы, как заданные, так и не успевшие прозвучать. Но делать нечего, партия принимает новые, небезынтересные формы. Слушай меня, Стилет. Я готов пригласить вас четверых в свой дом, настоящий дом, но лишь при условии, что никто не будет пытаться выйти за пределы дозволенного и не пытаться прояснить увиденное там. Догадываться можете сколько угодно, но не вздумайте проверять. Придет время, и я сам расскажу. Слово чести?
        - Бесспорно.
        - Мне этого достаточно. К тому же я ничем не рискую, - усмехнулся граф. - Тогда остается лишь забрать то, что не стоит оставлять тут. Кое-какие вещи нельзя видеть посторонним и тем более тем, кто относится к числу моих, а теперь и ваших, врагов.
        Вот уж действительно. Взять те же алхимические снадобья графа. У официальных властей они вызовут чувство глубокого недоумения и непонимания, зато другие ой как оценят. Недавно я воочию получил подтверждения своим предположениям о том, что церковь пользуется оккультными знаниями, хотя во всеуслышание объявляет их вне закона. Вне закона для всех, кроме себя! Такой выборочный подход, двуличный до омерзения…
        Череп не особо медлил. В сумку отправился весь набор алхимика. Однако! Он ни капли не боялся разбить флаконы, из чего следовал логичный вывод о повышенной прочности материала, из коего они были изготовлены. И, естественно, был окончательно выпотрошен показанный нам ранее тайник.
        - Золото, яды… - мимоходом обронил граф. - Первое вовсе не представляет особой ценности, вторые порой бывают более полезны. Но оставлять это другим? Никогда. Не хочется покидать квартиру, а придется. Надеюсь, что получу я не в пример больше, чем потеряю.
        Пока Череп опустошал свои закрома, я успел кратко изложить ситуацию. Мутноватое положение, однако предложенный вариант действительно был наиболее приемлемым. Граф слишком много вложил в нас, чтобы соскочить с поезда на полпути. Последние события ещё сильнее укрепили цепь, связывающую нас с ним.
        - А это прощальный подарочек, - ощерился Череп словно дикий зверь, доставая из кармана пробирку и бросая себе под ноги. - Пусть теперь попробуют понять, кто жил в этой квартире и жил ли вообще. Св-вятоши!
        Последние слова прозвучали несколько невнятно, как будто у графа вдруг образовался небольшой дефект речи. Странно, раньше я не замечал ничего такого… Тем более речь его вновь зазвучала по-прежнему:
        - Вы не чувствуете это средство, но оно отобьет след нашего тут присутствия, особенно моего. А сейчас попрошу на выход, неподалеку ждёт экипаж.
        Экипаж так экипаж. Я не возражаю, тем более что не слишком хочется плестись пешочком на дальнее расстояние. Дальнее, потому как Череп вряд ли стал держать покидаемую квартиру близко от основного логова.
        Только мы вышли наружу, как граф вежливо попросил подождать несколько минут, после чего быстрым шагом двинулся куда-то. Ф-фу, хоть несколько минут покоя… Даже с учетом всех особенностей моей бурной жизни, события последних дней буквально выжимали остатки физических и душевных сил. Жизнь прямо проверяла на излом, в очередной раз проверяла, чтоб её сорок раз вокруг себя закрутило и выплюнуло со скоростью пули в ближайшую стену. Да и ребята не выглядели особо бодрыми, пусть и не подавали виду, стараясь казаться энергичными и целеустремлёнными. Нет уж, пусть кого другого вводят в заблуждение, но только не меня. Бесполезно, слишком давно и тесно с ними общаюсь, зачастую не требуется и одного слова для полного понимания.
        Цокот копыт по брусчатке и из-за поворота вылетел несущийся с бешеной скоростью открытый экипаж. Граф собственной персоной! Причем сам восседает на месте кучера. Ну да ладно, у каждого свои привычки и особенности, сам не без греха. Пара черных как ночь лошадей останавливается перед нами, не издавая при всем при том ни малейшего звука. Странно, обычно такие зверюги никогда не упустят случая огласить окрестности диким ржанием.
        Впрочем, некогда ломать голову над такими мелочами, поэтому подаю пример остальным, запрыгивая внутрь экипажа. Тесновато тут, сие средство передвижения не было рассчитано на четырех пассажиров. Ладно, в тесноте, да не в обиде!
        - Разместились? - скалится Череп. - Ну тогда готовьтесь, сейчас лошадки покажут, на что способны.
        Он не произнес больше ни единого слова, не взмахнул поводьями, которых вовсе не было. И всё же две литые черные глыбы рванулись с места в карьер так, что аж дух перехватило. Что же Череп творит, ведь это не забег на короткую дистанцию, лошади просто не выдержат такой ритм более нескольких минут. Я не большой специалист, но осведомлён, что после атаки кавалерия еле таскает ноги, ну а тут… Или же мое недавнее предположение оказалось ложным, и логово графа находится где-то поблизости?
        Оказалось, нет. Прошло уже с четверть часа, а мы по-прежнему неслись с немыслимой, невероятной для обычных лошадей скоростью. Чёрные кони, чёрный открытый экипаж - по улицам города словно проносилась колесница демонов из глубин ада, готовая смести с пути любого, кто по глупости или неосторожности сунется под копыта и колёса.
        Центральные, фешенебельные районы давно остались позади, мы въехали в ту зону, которая ещё считалась в пределах городской черты, но занимала как бы промежуточное положение между царством камня и мостовых и окраинными районами с их совсем иной, но в то же время схожей жизнью. Бревенчатые дома, совсем уж непрезентабельные домишки, редко встречающиеся каменные строения. Скоро уже и невидимая городская черта, а мы всё несемся вперёд и вперёд. Ан нет, уже почти приехали, раз свернули с основной дороги и теперь петляем по боковым улочкам.
        Вот и цель поездки - довольно мрачноватый каменный особняк, стоящий несколько на отшибе от остальных домов. Кони встали как вкопанные прямо перед воротами, тем самым наглядно подтверждая окончание поездки.
        - Добро пожаловать в мой дом, - скривил губы в подобии улыбки граф. - СЕЙЧАС это место является для вас четверых наиболее безопасным.

        Глава 14

        Как я уже упоминал, особнячок был довольно мрачноватым, по крайней мере снаружи. Ограда вонзалась в небо штыками стальных копий, угрожая и незваным гостям, и просто случайным прохожим. Вряд ли у кого-нибудь из простых людей возникло желание обратиться к тем, кто живет за оградой. Впечатление и ничего больше? Возможно. А если взглянуть на выражение лица Висельника, особо чувствительного к всякого рода странностям, то слово «возможно» улетучивается и на его место приходит уверенность.
        Казалось бы, обычный дом на окраине города. Мрачноват? Ну, это вполне обычное явление - далеко не все дома выглядят ярко и красочно. Несколько запущен? Также не есть что-то особенное. Тогда что? Без малейшего понятия, что и признаю со всей откровенностью.
        Подошедший вплотную к двери граф потянул за расположенное на ней кольцо - и внутри дома послышался удар гонга. Странно, почему он просто не открыл дверь, ключ несомненно есть… Словно уловив незаданный вопрос, Череп хитро прищурился и заявил:
        - Я упоминал, что мой дом полон тайн и загадок для тех, кто оказывается тут впервые. Со временем узнаете, в том случае, конечно, если все сложится, как и предполагается. Ждите, нам откроют.
        Ждём. Что ещё остается-то? Однако, услышанный звук чьих-то тяжелых шагов не мог не вызвать любопытства. Слишком тяжелые шаги, будто их источник весит неимоверно много. Интересно будет посмотреть.
        Лязг отпираемого замка и дверь открывается, позволяя увидеть обитателя дома и обладателя столь тяжелой походки. Хм, обычный на первый взгляд человек среднего роста. Черты лица резкие, словно вырубленные из камня, и весь облик свидетельствует о крайней уверенности в себе и даже флегматичности.
        - С возвращением… - говоривший несколько замялся, не совсем представляя, как ему сейчас обращаться к графу. Видимо, это произошло из-за присутствия посторонних, то есть нас. - Эти господа гости или же?…
        - Гости. Но непосвященные в то, что здесь происходит. Тайны Вер-Заррен не для их глаз и ушей, Пока что… В остальном же отнестись на достойном уровне. Понял?
        Человек лишь склонил голову, повернулся и медленно двинулся вглубь дома. Каждый его шаг звучал так, словно это двигался рыцарь в полном доспехе, а то и погромче. Я бросил взгляд на своих друзей и увиденное подтвердило мои подозрения в странности походки местного обитателя. Висельник опять полез было за колодой Таро, но всё же передумал, решив оставить обращение к Арканам до поры до времени. Клим нервно облизнул языком губы, также понимая, что увиденное нами не есть что-то хоть отдаленно понятное. Лишь Ханна внешне никак не прореагировал, но стоило всмотреться в его глаза, и сразу становилась очевидной бешеная работа мысли и тщетные попытки проанализировать ситуацию.
        - Не обращайте особого внимания на Седрика, - хитро ухмыльнулся граф. - У него свои недостатки, но достоинств всё же больше. Да и в том маловероятном случае, если наши общие «друзья» в рясах решатся сюда сунуться, он способен доставить им множество сёрьезных неприятностей. Да и другие обитатели сего места также не отличаются гуманизмом и склонностью оставлять вторгшихся без приглашения в живом виде. Сейчас же позвольте показать ту часть дома, которая будет находиться в вашем полном распоряжении.
        Возражений не оказалось, и граф превратился в своеобразного гида, показывая нам достопримечательности особняка, не выходя, однако, за пределы первого этажа и проходя мимо некоторых закрытых комнат. А красивый особнячок, ничего не скажешь! Вместе с тем сразу видно, что большая часть интересных вещей, да и вообще обстановки, завезена сюда не столь давно, всего несколько лет назад. Кое-где даже просматривался первоначальный интерьер помещений. Впрочем, он был довольно банален и малоинтересен, так что особого внимания не заслуживал.
        Зал для приемов, столовая, гостевые комнаты, пусть похожие как две капли воды, но обладающие своим стилем. На стенах висят гравюры и шпаги, пейзажи в темных тонах и кремневые ружья, в нишах стоят рыцарские доспехи. Да уж, не ожидал увидеть ничего подобного на окраинах нашего города! Тем более приятно оказаться здесь с визитом, подобные сюрпризы приносят массу положительных эмоций. Если бы ещё над головой не висел дамоклов меч проблем и опасностей… Но это данность, с которой в настоящий момент ничего не сделать, можно лишь своими действиями подготовиться к их поэтапному устранению.
        Так, а это совсем интересно! Библиотека, где количество книг радует глаз и возникает желание хорошенько пошарить в многочисленных томах и фолиантах. Многие из них, кстати, выглядят весьма древними. Кто знает, может, там найдутся и те, что впрямую относятся к оккультным наукам?
        - Здесь много книг, включая и те, что вам понравятся. Есть и великолепное собрание по оккультным наукам. Часть из них вы можете просмотреть, ну а до некоторых просто не удастся добраться.
        - Провоцируете, граф?
        - Самую малость, - последовал незамедлительный ответ на заданный мною вопрос. - И последнее, но довольно важное. Вы можете увидеть тут… разное и странное. Шансы невелики, но они есть.
        - Нас сложно удивить, - заворчал Клим. - Особенно после сегодняшнего избавления от трупов, свидетелями и участниками которого мы были.
        - Тем лучше. Тогда я вас покидаю. Встретимся завтра.
        Граф развернулся и вышел из библиотеки, оставив нас наедине со своим домом и очередной порцией неразгадываемых сейчас тайн.
        - Кто как, а я отправляюсь на отдых, - зевая, выдавил из себя Клим. - И вам рекомендую сделать то же самое, особенно тебе, Висельник.
        Тот даже не попытался спорить и сей нюанс определенно свидетельствовал о том, что он действительно валится с ног от усталости. Спустя пару минут исчез и Ханна, по своему обыкновению сделавший это тихо и незаметно. Пусть отдыхают, им это сейчас нужно. Ведь что произойдет завтра - неведомо и не слишком предсказуемо. Даже карты Висельника вряд ли в состоянии будут помочь, хотя раньше не раз выручали. Что изменилось? Я склонен поверить словам Черепа, тем более они соответствуют некоторым моим собственным рассуждениям.
        Таро, вне всякого сомнения, относится к оккультизму самым что ни на есть непосредственным образом, а значит, вынуждено подчиняться некоторым законам. Часть из них мне известна, о другой части я догадываюсь, есть и те, о коих вовсе ничего не знаю. Очевидно, что от любого оккультного воздействия знающий и умеющий мистик может закрыться, сведя на нет или исказив до неузнаваемости. Порой не нужно и знать о его возникновении, вполне хватит инстинктивного самосохранения. Вы ведь не думаете, когда отдергиваете руку от закипающего чайника, почувствовав жар? Так-то… Увы, любимая забава Висельника сильно потеряла в степени эффективности, хотя и не превратилась в пыль. Просто теперь ему придется значительно усложнить и сделать более тонкими и изощренными методы применения Таро. Удастся ли и в какие сроки? Нет ничего невозможного, просто порой человеческой жизни бывает недостаточно для решения некоторых стоящих перед нами задач.
        А, не хочется думать о грустном, то есть бренности человеческого тела и краткости срока жизни. Проверю я лучше библиотеку, по крайней мере, ту её часть, что находится в открытом доступе. Интересные экземпляры, весьма занимательные! О некоторых я только слышал, но в подлиннике видеть так и не довелось. Вот хотя бы «Сумахии Евстихия Тяжкого» - примечательная попытка адаптировать легендарный Некрономикон под совершенно иную систему представлений о работе с ритуальной магией. Однозначно надо прочитать, других вариантов нет и быть не может. Так, а это что за фолиант? Ты смотри-ка… По сути сравнительный анализ рун из скандинавского Старшего Футарка и древнеславянских, а также применение их при составлении рунических печатей и кодов. Я-то великолепно знаю, что письменность у нас, славян, была за-адолго до приснопамятных Кирилла с Мефодием, а вот святоши с амвонов истерически трубят совсем обратное.
        Зачем им это? Как же, всегда надо показать значимость своих и перечеркнуть, вытравить из людской памяти совершенное ранее, до прихода их веры. Ну а никак не вяжущееся с образом диких и тёмных язычников жизненно необходимо замолчать, оболгать и предать забвению.
        Что-то меня занесло совсем в далекие рассуждения… Ладно, беру эти две книги и хватит. Разумеется, есть ещё книжные шкафы и отдельные полки, что скрыты от моего любопытствующего взора, но было дано слово не пытаться лезть туда, куда не желает хозяин этого дома. Ну а данное обещание всегда надо выполнять - таковы принципы, отступление от которых влечет за собой неминуемое скатывание в болото и полную деградацию, зачастую незаметную для самого человека.
        Покинув библиотеку, я вновь отметил какую-то особую атмосферу этого места. Дом вроде бы не был необитаем, но не чувствовалось в нем человеческого присутствия. С другой стороны, не было и того характерного аромата пустоты, что появляется в заброшенных, покинутых домах. Тут ощущалось нечто совсем иное, гораздо более многогранное и сложное, нежели те два довольно простых варианта.
        Опять послышались тяжелые шаги Седрика. Бессонница мучает или просто дела нечаянно нагрянули? Говорить с ним мне точно не запрещали, вдруг да и удастся узнать нечто интересное и полезное о доме, его обитателях и вообще об окружающем мире. Вероятность мала, однако и ее упускать было бы неразумно. А вот и обладатель тяжёлой поступи, спустился по лестнице, что ведет на второй этаж, и сейчас движется в мою сторону. Стоп, да это не Седрик! Рост малость повыше, более коренастое телосложение, да и черты лица несколько отличаются, пусть и есть в них нечто общее.
        - Здравствуйте, уважаемый, - довольно дружелюбным тоном окликнул я незнакомца. - Вам тоже не спится?
        - Что вам нужно?
        Ба… И голос похож на голос того, кто открыл нам дверь. Низкий, немного хриплый, со слабо выраженными эмоциями - услышав один раз, запомнишь надолго, по крайней мере, раньше именно такого тембра мне встречать не доводилось. Попробуем разговорить:
        - О, простите! Я сперва принял вас за Седрика. Дело в том, что походка у вас похожая, манера двигаться практически идентична, а теперь могу с уверенностью утверждать об общем для вас обоих тембре голоса. Однако, если вы торопитесь, то не смею задерживать и тратить время за обычные разговоры. Лично я просто возвращаюсь из библиотеки, надеялся хоть как-то справиться с бессонницей.
        - Я Мерк. Да, мы с Седриком в чем-то похожи, но эта схожесть у всех гаар-гулов. Увидев одного из нас, вы, Стилет, всегда узнаете и другого. Рад бы поговорить, но у меня дела. Возможно, мы ещё увидимся.
        - Приятно было познакомиться, Мерк. До скорого.
        Все, пока что достаточно, не стоит лишний раз надеяться на удачное стечение обстоятельств. Я и так узнал нечто небезынтересное, пусть даже этот Мерк не осознал сей факт. Хорошо бы не осознавал и дальше, а ещё лучше, если он вообще не придаст значения нашей эпизодической встрече. Тогда и при разговоре с графом данный эпизод избежит обсуждения. Конечно, ничего опасного тут нет, но всегда полезно знать о другом те детали, которые, по его мнению, остаются скрытыми.
        Лишь оказавшись в предоставленной мне гостевой комнате, я позволил себе до конца прокрутить в голове пришедшую мысль. Теперь прозвучали сразу два неизвестных слова: Вер-Заррен и гаар-гулы. Насчет первого все так же никаких идей, а вот второе… Нет, именно такого звучания я не слышал, зато нечто похожее имело место быть.
        Горгулья или же гаргулья. Популярный персонаж готического бестиария, существо довольно жутковатое, особенно для простого обывателя. По одним сведениям, это существо, собранное из частей тел разных других созданий. Обладает необычайной силой, проворством и выносливостью, когтями на руках и ногах, рожками и большими крыльями для свободного полета. Вроде бы ничего общего, но в то же время…
        В то же время это лишь одно из определений. Другое, не менее известное, упоминает, что плоть гаргульи создана из камня. Их тело неуязвимо для простого оружия - обычные стальные клинки не могут повредить гранит. По легендам, гаргульи не слишком хорошо владели магией, но частично компенсировали хитростью и особенностями, свойственными их телам. Повышенная хитрость, разумное использование тех тактических преимуществ, которые им дает обманчивая внешность. Прикинуться настоящей статуей, обрамлением портала, а затем наброситься на жертву - это излюбленный способ убийства. Гаргульи не нуждаются в пище и отдыхе и убивают исключительно ради удовольствия.
        Легенды? Возможно. Но тогда почему Седрик и Мерк двигались так, будто их тела действительно вырублены из камня, да и звук шагов совершенно неестественный для человека. Ну не может человек при движении издавать такие звуки, будто каменный гость. Странный оттенок кожи на лицах, о котором я вспомнил только сейчас, сопоставив его с остальными странностями. Плюс некоторая безжизненность и слова Мерка о том, что все гаар-гулы похожи один на другого. Гаар-гулы… Гаргульи. Вполне допустимое преломление звучания.
        Самым непростым было допустить факт, что увиденные мной двое - не люди. Всё же, несмотря на тесный контакт с мистическими проявлениями, сложновато было вдолбить в свой разум сам факт возможной встречи с подобными существами. А факты говорили сами за себя и не признавать их - политика страуса, прячущего голову в песок.
        Единственное отличие этих двух гаар-гулов от классического образца - внешний вид, ничем не отличающийся от человека. Но тут как раз объяснить довольно просто. Ведь искусственно созданному существу можно придать любую форму. Возможно, этих сотворили неотличимыми от простых людей с какими-либо целями. Кто сотворил? Вопрос хороший, а ответ может лежать на поверхности, но может и скрываться под завесой непроницаемой тайны. Напрашивается, что создателем является Череп, но он сам упоминал, что алхимия - не есть его особо сильная сторона. А где алхимия, там и создание существ, подобных гаар-гулам. Так что всё может быть.
        Нет, на сегодня явно достаточно, глаза уже слипаются, усталость навалилась как каменная глыба. Завтра, остальное завтра.

* * *

        Проснувшись, я первым делом взглянул на часы. Восемь утра - вполне приемлемо, учитывая мою крайнюю усталость, от которой, впрочем, не осталось почти ничего. А между прочим, свет от взошедшего солнца так и не проник внутрь комнаты. Интересно, почему? Не в силах сдержать любопытства, я приблизился к окну и начал изучать хитрую систему работы ставней. Тут явно приложили руку специалисты, поскольку достаточно было перевести небольшой рычаг сбоку, чтобы изменить степень освещённости.
        Сейчас он находился в крайнем нижнем положении, то есть свет в принципе не проникал внутрь комнаты. Попробую приподнять его чуть вверх… Есть результат. Несколько солнечных лучей пробрались внутрь, осветив участок пола у моих ног. Дальше. Вполне светло. Ну а если до конца? Нет уж, спасибо! Слишком яркое освещение не есть то, что мне нравится. Вполне достаточно того, что многие называют полумраком. Хорошая система, полезная, нужно будет повнимательнее её изучить, а потом заказать установить нечто подобное у себя дома.
        Однако пора и остальных поднимать из вязкой пучины сна в красочную и захватывающую жизнь. Осталось только привести себя в подобающий вид, а там можно и появляться в обществе.
        Спустя четверть часа я был уже вне комнаты и поочередно колотил в двери трёх других комнат, где расположились мои товарищи. Убедившись, что учинённое вмешательство вырвало их из царства снов, я с чувством исполненного долга отправился прогуляться по первому этажу, где и встретил графа. Если быть точнее, то встреча произошла в библиотеке.
        - Утро доброе, Стилет. Удалось отдохнуть?
        - Благодарю, граф. Вполне. И спасибо за разрешение воспользоваться вашей библиотекой - здесь есть очень интересные книги. Да и дом ваш таит в себе множество тайн и загадок, которые поневоле действуют на воображение, подстегивая желание попробовать проанализировать и сделать выводы. Вот только данных мало…
        - Мало. Но ты всячески стараешься их собрать, не выходя, однако, за рамки обещаний. Похвально. Сумел всё же поговорить с Мерком так, что он и не понял истинную цель разговора. Впрочем, я и не удивлён… Особенности его и Седрика обязательно должны были привлечь внимание. Твоё или кого-то из остальных - не важно.
        - Спектакль? - скривился я. - Мерку специально было дано указание?
        - Нет, это слишком примитивно. Мастер интриг и провокаций должен воспользоваться любой, пусть и довольно эфемерной возможностью, чтобы узнать нужные ему сведения. Тут и без доли удачи не обойтись. Похоже, у тебя и с ней всё в полном порядке. Тебе представилась возможность и она была использована вполне эффективно.
        - Благодарю вас, граф… Или лучше применить к вам прозвище Череп? Интересно, оно образовалось из-за схожести фамилии или же берёт свои истоки из тех чудесных чёток?
        - Наоборот. Фамилия была подобрана из-за схожести с прозвищем. Да и форма боевого амулета, а точнее артефакта… Она могла быть любой, но мне приятно было придать ему именно такой внешний вид. А обращаться мо мне можешь хоть так, хоть иначе. До поры до времени это не будет иметь значения.
        Интересные пироги с дохлыми ёжиками образовались в привычном утреннем меню! Фамилия, образованная от прозвища, видите ли. А это означает что? Правильно, сомнительность графского титула. Однако не всё так просто, как может показаться. Не столь сложно отличить аристократа от выходца из народных масс, особенно тому, кто обладает хорошо натренированной способностью после нескольких слов отнести человека к той или иной группе общества.
        Клянусь, Череп явно из аристократии. Будь он самородком из более низкого класса, выслужившим дворянство и титул, поневоле проскользнули бы свойственные тем манеры, обороты речи. А их нет. Нет и точка! Есть, конечно, какие-то странные нюансы, но это совсем другое, пусть я пока не могу объяснить, что именно. Тогда… Аристократ одного рода, скрывающийся под маской другого. Пожалуй, это единственное объяснение, другого не придумать. Но зачем ему это?
        - Редкие, почти уникальные книги по оккультной тематике. И они вполне доступны мне для ознакомления - сменил я тему. - Поневоле приходят в голову мысли о тех, что находятся в закрытых секциях. Уверен, что господ из церкви хватил бы удар от такого собрания мудрости. Наверняка возжелали бы устроить шикарное аутодафе во славу своей веры и проповедуемого невежества и ограниченности.
        - Предварительно проверив библиотеку на предмет того, нет ли там чего-то им неизвестного. Незримые, но наиболее высокие уровни в их иерархии не погнушаются и тем знанием, что идет вразрез со всеми исповедуемыми догматами. Фарисейству и ханжеству их обучать не нужно - этим «искусством» они владеют практически идеально. Что же до скрытых книг, то они могут оказаться слишком… несвоевременны для плохо подготовленного к восприятию изложенной там информации человека. Возьмём для примера моих гаар-гулов. Они, вне всякого сомнения, не оставили тебя равнодушными. Понимаю, всегда сложно воспринять то, что выходит за привычные нам рамки. Вначале трудно…
        - Я вроде бы не выказывал особо сильного душевного трепета. Хотя бы по причине его отсутствия. Чай, не обыватель, а чин тайной полиции, всякое видел. Да ещё и пристальное изучение того, что как бы и в природе не существует по всем официальным канонам.
        - Именно потому ты можешь воспринять выходящее ЗА ГРАНЬ. Но делается это поэтапно. Первый шаг в нужную сторону сделан, а то и не один. Посмотрим, как сложатся дела в дальнейшем.
        - Это напрямую зависит от того, удастся ли нам провернуть операцию и тем самым хоть в какой-то степени нейтрализовать угрозу. В противном случае шансы на сохранение шкуры будут не слишком высоки, что для меня не есть приятная перспектива. Да и вам наверняка доставит удовольствие, если в результате кое-каких действий брат Франциск окажется в неприятной ситуации.
        Моё предположение однозначно вызвало у Черепа всплеск положительных эмоций. Хищный оскал, да и выражение глаз приобрело вид, какой я пару раз видел у стрелков, взирающих на мир через прицел винтовки.
        - Обсудим это подробнее. Сейчас…

        Глава 15

        Сейчас так сейчас. Вот только обсуждать пока можно лишь теоретически возможные варианты развития событий, не более того. Сначала Феликс, наш корыстолюбивый и склонный к предательству наёмник, должен выполнить задание, а потом и дать волю своим наклонностям. В случае чего я при встрече ненавязчиво подтолкну его к тому решению, которое как нельзя лучше отвечает нашим далеко идущим планам.
        Граф великолепно это понимал, так что с его стороны не прозвучало и малейшего намёка относительно того, что надо бы ускорить ход событий. Ведь зачастую при таком подходе ситуация способна выйти из-под контроля и обернуться против тебя.
        - Хорошо, Стилет. Пусть пока всё идет своим чередом, но при изменении ситуации немедленно ставь меня в известность. Не сможешь найти - передай любому гаар-гулу, они всегда знают, где я и что нужно делать. А пока я удаляюсь. Дела.
        Верно. От важных дел никуда не деться, можно лишь отсрочить их выполнение, но далеко не всегда подобный подход пойдет на пользу. И нам пора, ведь тому же Климу необходимо дать новые инструкции агентам, что следят за Феликсом Блейхредером. Ну а мне… Мне надо наведаться в район улицы Карнавальной, пятнадцатого дома. Туда, именно туда должен появиться Феликс вместе с тем, что обнаружит в бюро красного дерева. Того самого, что должен изъять из дома высокопоставленного синодского деятеля по фамилии Павлов.
        Ну и где эти господа, товарищи мои давние? Надеюсь, они уже изволили проснуться, привести себя в достойный вид и приготовиться к пусть и невеликим, но всё же свершениям. А, вот и они! В доме им очевидно показалось тесновато, вот и решили выйти на свежий воздух. Сейчас и я к ним присоединюсь, вот только ограблю графа на парочку сигар, видел где-то здесь коробку с кубинскими изделиями. Нашёл. Да, действительно весьма и весьма неплохи. Аромат хорошего табака приятно защекотал нос… А я было думал, что придется обойтись какой-то среднесортной гадостью, ведь до моего дома, где хранится запас действительно качественного продукта, доставляемого на заказ, ближайшие дни не добраться, Не стоит, потому как риск велик, а действительно важных причин попросту нет.
        Прохладно всё же за пределами каменных стен, прохладно. Хорошо хоть дождя нет, да и не предвидится, а то оказаться под потоками льющейся с неба воды - удовольствие ниже среднего.
        - С добрым утром тебя, - радостно осклабился Клим. - Что вид такой озабоченный?
        - Сейчас и у тебя такой будет. Не забыл, что именно сегодня наш наёмничек должен выполнить свою работу? Вижу, что не забыл. Так что собирайся и направимся мы по важным делам, то есть ты к своим агентам, которые следят за Феликсом, ну а я проверю, как там дела поблизости от Карнавальной. Помнишь такое место?
        Клим только склонил голову в знак согласия. Ещё бы, это место он помнил великолепно, впрочем, как и каждый из нас. Специально подготовленный участок, как нельзя более подходящий для проведения силовых операций со стрельбой, трупами и прочими прелестями нашей работы. Сам дом - полная собственность Третьего отделения, все «жильцы», появляющиеся время от времени - люди, так или иначе связанные с нами. Агенты всех сортов и видов, провокаторы, пережидающие опасное время, штатные сотрудники, встречающиеся с негласными осведомителями.
        Очень удобно, поскольку никто не будет мешать, а некоторые ещё и помогут в случае, если возникнут непредвиденные осложнения. Даже городовой, в чьём непосредственном ведении находится сей дом - подпоручик из наших офицеров. Околоточный же надзиратель просто предупрежден о том, что происходящее в самом доме и окрестностях - вопрос вне его компетенции. Не зря же я назвал Феликсу этот адрес, оградив тем самым себя от некоторой части риска.
        - А нам что делать? - полюбопытствовал Висельник.
        - Лично тебе придется пока остаться здесь. Не возражай! Во-первых, это место на какое-то время становится чем-то вроде базы. Во-вторых, загляни в здешнюю библиотеку и ты поймешь, что такой шанс пополнить знания в области оккультных наук упускать просто нельзя.
        - Всё настолько серьёзно?
        - Да, Ханна, именно так. Книги, собранные здесь, поражают воображение. Но ты пойдешь с нами, точнее с Климом. Мало ли что. Я же направлюсь непосредственно на Карнавальную, там вряд ли стоит ожидать очень уж серьёзной угрозы.
        - Уверен? Это то единственное, что знает ваш с Климом наёмник, а значит, можно ожидать чего угодно.
        - Ты прав. Потому буду остерегаться подвоха сверх обычного уровня. Оружие всем взять непременно, даже с избытком. Броню от щедрот графа полученную, использовать обязательно. Да и вообще… носите её постоянно, пусть в привычку войдет. Удобная, под одеждой почти незаметная, да и не мешает.
        - А к прекрасным дамам когда появляться, то тоже в броне? - съехидничал Висельник. - Так ведь не оценит прекрасный пол подобного к себе отношения.
        - Тебя и в таком виде примут со всем почтением, Казанова доморощенный. Если других дельных замечаний нет, то пора собираться и в путь. И последнее, но весьма важное… Будьте внимательны, крайне внимательны, если вдруг почувствуете малейший признак использования оккультных знаний. Увы, но здесь наши возможности оказались гораздо более скромными, чем казалось всего пару дней назад. Этого не стоит опасаться, но вот отнестись с осторожностью - самое то. Говорю вам это на всякий случай, благо сей факт очевиден. Ну, теперь точно всё. Разбежались…
        Ребята, как и всегда, оказались на высоте. Сборы заняли всего пару минут и вскоре все мы приступили к выполнению своих частей плана. Единственный, кто был сколько-нибудь недоволен - Висельник, но и он понимал, что не слишком идеальное состояние сделало его идеальным кандидатом для порученной работы.
        Одиночное плавание… При таком варианте есть как свои плюсы, так и минусы. Да, некому в случае необходимости прикрыть спину, но зато ты абсолютно свободен в выборе действий, тебе не приходится оглядываться, беспокоясь о товарище. Сложно сказать что-либо однозначное, а то и попросту невозможно. Для каждого случая предпочтителен свой вариант. Наверно, именно так.
        Улица Карнавальная. Почти центр города, но в то же время место не слишком шумное, по крайней мере, в интересующей меня части. Здесь не было ни магазинов, ни чайных. Спокойное, где-то даже тихое местечко - вот такое обманчивое впечатление, которое как нельзя лучше подходило для многих ситуаций. Вроде бы всё тихо и спокойно, не ощущалось ни слежки, ни чьего-то незримого присутствия. Хотя насчет последнего я мог и заблуждаться, тут многое зависит от уровня мастерства. Ладно, всё равно это не выяснить, придется рискнуть, пусть риск и призрачен.
        Захожу внутрь, но только не в дом под номером пятнадцать, а в лавочку, торгующую антиквариатом, расположенную в доме по соседству. Зачем? Думаю, что догадаться не столь и сложно… В деле, подобном сегодняшнему, всегда полезно проявить особые меры безопасности. Например, войти не в тот дом, но всё же оказаться по нужному адресу. Слишком сложно? Ан нет, такие непростые решения спасали жизнь и здоровье как мне, так и моим друзьям. Взять хотя бы… А, дела минувших дней, да и не столь сильно тянет на воспоминания. Зато как тогда ругался Клим, как он не хотел пускать впереди себя похожего по внешнему телосложению пленного бомбиста! Считал подобное пустой тратой времени. Как же! Те, от кого он не ожидал подвоха - платные осведомители, пользовавшиеся большим доверием нашего начальства - встретили выдвинутую вперёд подсадную утку огнем из трёх стволов на поражение. Кончилось это тем, что Клим, окончательно озверев, отделил от трупов головы и принес в подарок тем, кто уверял в надёжности агентуры.
        Да… Скандал был первостатейный! Представляю себе душевное состояние начальства, когда озлобленный Клим бросил на стол полковнику Алферьеву и ещё одному чину мешок, в котором и находились три головы. Была сначала попытка что-то крикнуть о нарушении субординации и тому подобных не слишком важных в той ситуации мелочей, но её пришлось пресечь максимально быстро, хотя и со всей возможной мягкостью.
        Естественно, делать это пришлось мне, поскольку Клим мог лишь злобно рычать и угрожать свернуть шеи всем, кто направил нас вроде бы в безопасное место, ну а на деле - в бассейн с голодными аллигаторами. Вежливый, слишком уж вежливый и безэмоциональный тон дошел до Алферьева лучше, чем крик или злобное шипение. Именно с того случая он не пытался навязывать нам свои комбинации и своих агентов.
        Ну а сейчас я стою посреди той самой лавочки в окружении предметов, большинство из которых представляет не слишком высокую ценность, а то и вовсе являются подделками под старину. Впрочем, дурачить доверчивых обывателей вполне годятся, а соответственно и приносить владельцу заведения существенную прибыль. А где же сам старый прохвост?
        - Господин Градов, я уж и не гадал, что вы вновь заглянете сюда, - вслед за довольно скрипучим голосом показался и обладатель. - Неужели вы решили купить мои прекрасные и древние произведения искусства?
        - Уймись, Салават! Все это… - я махнул рукой в направлении высоких стеллажей, заставленных разнообразной всячиной. - Хлам и ничего больше, среди которого лишь иногда попадается что-то хоть чуточку приличное. Нет уж, дураков у нас в городе и так достаточно, я никак не собираюсь записываться в сей многочисленный клуб по интересам.
        - Тогда как обычно. Прошу вас…
        - Благодарствую.
        Как и всегда. Правда, это самое «всегда» случалось довольно редко, но тем не менее случалось. Из лавчонки старого башкира и мелкого жулика Салавата была дверь, ведущая как раз в дом под номером пятнадцать. Естественно, была она не всегда, а появилась три года назад, когда мы решили, что неплохо иметь и такой путь входа и выхода в здание. В обмен на столь необременительные услуги Салават получил своего рода охранную грамоту, что так полезна людям его профессии, тем более что и преступление таковым назвать сложно. Простачки покупают то, в чём видят антиквариат, а привлекают их неимоверно низкие цены. Вот уж действительно, простота хуже воровства! Ничего, умнее будут. Хотя большинству это явно не грозит - прискорбный факт натуры человеческой.
        Обычная дверь, которую даже не маскировали. К чему? Всё равно она ведёт в комнату швейцара, который, естественно, и не швейцар совсем. Я же говорил, что посторонних глаз и ушей в пятнадцатом доме нет и быть не может. Посторонних - это значит тех, кто не относится к тайной полиции. Зато нежелательные сейчас свидетели есть и в весьма большом количестве.
        Дверь открылась тихо, бесшумно, но я нисколько не удивился, когда через пару секунд возле меня образовался псевдошвейцар. Знакомые все лица, да и он великолепно меня знал…
        - День добрый. Всё спокойно, никаких происшествий не было.
        - Это радует. Вот что, Павел, меня сегодня должны спрашивать. Некто Феликс или кто-то, сославшийся на него. Второе маловероятно, но нельзя исключать и такой вариант. Отправь его или же их в квартиру на втором этаже.
        - Ту самую?
        - Да. Надеюсь, она в полном порядке? - дождавшись подтверждения, я продолжил: - В случае прихода моих друзей или посыльных от них - незамедлительно отправлять ко мне. Я буду там, где и всегда.
        - Слушаюсь.

* * *

        Весёленькое место - та самая квартирка на втором этаже. В моем понимании она представляла собой экстракт всего коварства и опасности, присущих такой структуре, как тайная полиция. В каждой комнате - подвижные панели, идеально замаскированные в стенах. Можно послушать, посмотреть, а в некоторых случаях и самому попасть туда, просто выйдя из стены… предварительно нажав на рычаг, расположение и принцип действия коего известны лишь очень узкому кругу лиц.
        Этим «приятные» сюрпризы для опасных гостей вовсе не ограничивались. Здесь присутствовало много того, от чего на голове волосы вставали дыбом даже у некоторых из моих сослуживцев. Увы, но они так и не могли понять, что чем жёстче наши методы, тем более эффективно удается выполнять работу по обеспечению спокойствия и порядка в губернии. Порой небольшая свинцовая пуля, прилетевшая в голову какому-нибудь пламенному оратору или бомбисту, способна кардинально изменить положение дел в городе, да и вообще в губернии. А то ограничатся ссылкой во вполне пригодные для жизни места, и на сем прекратят. Мда… Нехорошее у меня сегодня с утра настроение, более злобное, чем обычно. Неужели немного нервничаю?
        Возможно, так оно и есть. Ненавижу ждать, хотя давно уже умею делать это очень долгое время. Тут хоть для ожидания вполне комфортабельные условия присутствуют, не то что в других, не в пример более суровых реалиях бытия. Проверю пока некоторые ловушки, работающие, но ещё не активированные, оружие, с первого взгляда таковым не являющееся… Привычное занятие, оно вообще великолепно успокаивает нервы, а к тому же может оказаться как раз ко времени. Пусть Павел, играющий тут роль швейцара, и уверил в полной готовности квартиры к приему гостей, однако никогда не вредно перепроверить.
        Около получаса я был занят именно этим, но по прошествии сего периода времени ожидание было прервано… Кем? Прибыл Ханна собственной персоной, и его выражение лица свидетельствовало о том, что события пустились вскачь.
        - Успешно?
        - Более чем! Это кусок антикварного дерева украден, но наш наймит хоть и вскрыл его, наверняка подчистив все деньги и драгоценности, но везёт его сюда.
        - Что ж, это разумно, - признал я. - Он действительно мог пропустить какой-либо потайной ящичек, вот и решил спихнуть на нас дальнейший поиск. Но как там агенты Клима?
        - Вцепились в Феликса мертвой хваткой, но их присутствие продолжает оставаться для него тайной за семью печатями. Они ликвидируют объект тогда, когда это прикажем мы или же наступит один из заранее оговоренных случаев.
        - Когда груз будет здесь?
        - Минут через десять. Тогда и Клим появится, он просто решил не оставлять ничего на волю случая. А ты, как я вижу, решил встретить наёмника в этой забавной квартире? Велика честь…
        - Не для него стараюсь. Вдруг за месье Феликсом приплетётся ещё кто-нибудь, чей уровень опасности превышает допустимые нормы. Вот при таком раскладе и местная обстановка придется ко двору.
        И всё-таки встречать такого ценного гостя нужно было не в комнате, а несколько вне её. Пусть даже на пороге…
        Показавшийся на лестнице Феликс ненамного опередил двух дюжих молодцев, сгибающихся под тяжестью антикварного груза, чья ценность превышала те пределы, что он мог даже представить. Ведь самое ценное в нашем мире вовсе не золото с бриллиантами, а знания с информацией. Не понимающий этого обречён блуждать в потемках всю свою жизнь. Ах да, плюс к этому служить марионеткой в руках тех, кто уже давно уразумел сию истину.
        Замыкал процессию Клим, который теперь решил проявить свое присутствие. Однако по выражению его лица нельзя было сказать, что он находится в столь уж хорошем расположении духа. Так, нечто промежуточное… Но сей нюанс можно было прояснить и после, так как случись что серьёзное - он непременно бы поведал нам.
        - Какое приятное событие произошло сегодня. Вы, Феликс, просто радуете меня своим появлением, а тем паче подарком, который решили сюда доставить. Обожаю антиквариат, особенно некоторые его виды… Заходите же, - сделал я приглашающий жест в сторону гостеприимно открытой двери. - Мы любим долгожданных визитеров, но горе тем, кто хранит за пазухой камень…
        Опасности вроде бы не предвидится. Слегка коснувшись разумов тех, кто сопровождал Феликса в качестве грубой физической силы, я не обнаружил ничего подозрительного наподобие фона, свидетельствующего о причастности к мистическим аспектам реальности. Ну а остальное сейчас не было сколь-либо значимой угрозой.
        Зашли внутрь, поставили свой нелёгкий груз и взгляды сей парочки устремились на нашего наёмника: - Усё. Денежку давай, - изрек, наконец, один из них.
        Отпали последние сомнения относительно места под солнцем, занимаемом этими «господами». Мелкая шелупонь на побегушках у более козырной масти преступного мира. Сыграть такое очень сложно, практически нереально, если зрители мало-мальски искушены в сих реалиях. Неизгладимая печать мелкого холуя проступает всегда и не смывается ничем. Плюс крайне низкий уровень культуры, бедность лексики и прочие не слишком приятные мелочи. Нет, вероятность моей догадки приближается к ста процентам!
        Само собой, я был готов при необходимости либо выстрелить из небольшого револьвера, что был у меня в кармане, либо привести в действие одно из адских устройств с крайне смертельным эффектом, но… скорее в силу привычки и взращенной осторожности. Так, эти двое ушли, получив от Феликса некую оговоренную оплату и не предприняв ни малейшей попытки задержаться. Хорошо. Клим переступил порог квартиры и прикрыл за собой дверь… Ещё лучше, значит можно начинать знакомиться с добычей.
        - Итак, Феликс, мы видим, что вам удалось доставить заказ. Вот вам оговоренная сумма, - я протянул наемнику ассигнации, которые тот схватил, словно оголодавшая гиена кусок падали. - Надеюсь, что операция прошла без ненужного шума и всяких там эксцессов?
        - Да, конечно. У меня всё и всегда по лучшему классу… - нервные пальцы пересчитывали деньги со скоростью кассира с большим опытом работы. - Но вы обещали еще и премию, если работа будет хорошо выполнена.
        - Премию? Но вы её УЖЕ получили, обчистив это вместилище от драгоценностей, которые там наверняка присутствовали. Так что не пытайтесь получить больше того, что вам причитается. Излишняя алчность - источник многих бед и несчастий… Бумаги, дорогой вы мой, бумаги! Давайте их сюда и можете считать, что наше сотрудничество в этом деле подошло к концу.
        Скорчив гримасу, как будто он съел несколько лимонов подряд, наёмник вынул из внутреннего кармана сюртука небольшую пачку документов. Недовольство проступало быстро и качественно, он и не думал его прятать, считая подобное лишним. Как же, ведь работа выполнена и незачем держать маску. Полностью держать…
        - Мы ещё встретимся. Наверняка вам не обойтись без моей помощи в других делах. Тогда и о цене… поговорим, - произнеся эти слова, наш бывший наёмник развернулся и несколько более быстро, чем полагается в нормальной ситуации, удалился с глаз долой.
        - Ты хорошо его задел, - заметил Клим, проводив взглядом Блейхредера. - И всё-таки жадность границ не имеет! Он ведь и так получит хороший доход от украденных драгоценностей, так нет, понадобилось и ещё кусок урвать, пусть и самый маленький.
        - Такова его сущность. Теперь понимаешь, почему Дровосек мечтает избавиться от столь «симпатичного» работника? Ответ не требуется, благо и вопрос риторический… Зато в самом скором времени он поскрипит мозгами и придет к выводу, что можно заработать, продав сведения тем, кого ограбил.
        - А не побоится, что его прикончат без особых затей, предварительно выколотив нужные сведения?
        - Нет. Наши враги не идиоты, тут граф правильно заметил. Наёмник - всего лишь орудие в руках того, кто платит. Некоторое время он будет им полезен, и это истина, что совершенно очевидна.
        - Может оставим философию… до поры до времени? - разрушил беседу Ханна. - Вот нужные документы, а вот и бюро, неизвестно зачем сюда притащенное.
        Ну Ханна! Вечно он прерывает мысль в самый неподходящий момент. Хотя всё верно, надо перенаправить все внимание на то, что сейчас имеет первостепенное значение. То есть на документы. Кстати, негусто их, совсем негусто… А почему так? Нет, всякого хлама хватает, но вот тех, имеющих хоть какое-то касательство к нашим интересам - их ассортимент невелик.

        Глава 16

        Да, ассортимент невелик, к тому же и присутствующие в наличии документы не дают полного и однозначного представления. Кодовые обозначения, шифры? Наверняка без них не обошлось, но не стоит валить все с больной головы на здоровую. Гораздо правильнее будет как следует подумать, тем более предмет, за которым мы охотились, находится тут.
        - А не уволок ли этот гнидёныш с собой часть бумаг? - процедил Ханна, у которого Феликс вызвал ещё больше неприятных эмоций, чем у нас с Климом, вместе взятых. - Тогда стоит сообщить нашим агентам, чтобы они, перед тем как отправить его в царство теней, провели бы «воспитательную» работу с достижением нужного результата.
        - Не беспокойся, этого он не сделал. Такое действие неминуемо отпечаталось бы в его разуме, в который я не преминул мимоходом заглянуть. Кстати, спасибо графу, кое-что из его техник ментального подавления я смог понять. Чуть позже и вам объясню, можете даже не сомневаться… Зато я уловил тень мысли уже совершённого намерения.
        - Какого?
        - Он не рискнул утащить часть бумаг с собой, зато припрятал их в самом, как ему показалось, надёжном месте - этом самом бюро.
        - Феликс что, сошёл с ума или считает нас умственно недоразвитыми? - неподдельно возмутился Клим. - Прятать бумаги прямо там, где ему никогда не достать их.
        - На самом деле расчет вполне разумен, пусть и несколько своеобразен. Такую антикварную вещь вряд ли пустят под топор или выбросят на помойку Ведь наш бывший наймит рассчитывал, что мы, если даже и догадаемся поискать в бюро, то не найдем тайника. Обоснованно, ведь далеко не все люди, пусть и жандармские офицеры, обладают навыками вора-взломщика. И он прав… Многие ли из наших сослуживцев обладают подобными умениями?
        - Увы, не все, - вынужден был признать Ханна. - Умение полезное, очень полезное, но некоторые господа офицеры считают его не слишком достойным занятием для дворянской чести.
        Клим только скривился, услышав подобное. Мы трое, здесь присутствующие, также упирались своими корнями непосредственно в Бархатную Книгу, так и что с того? Это только Висельник из недавних дворян, но нам как-то абсолютно безразличен сей факт. Аристократизм - не есть только кровь, тут ещё и дух. Кровь просто дает человеку не в пример более высокие шансы быть аристократом… Но видел я множество случаев, когда аристократы по крови в бес знает каком колене оказывались ими только по фамилии, позоря своим существованием благородных предков.
        Сложная тема, очень сложная, способная при должной глубине исследования ввести в шок весь департамент герольдии. Я как-то пару раз высказывал предложение о том, что неплохо бы не только возводить во дворянство достойных, но и лишать его тех, кто оказался никак не соответствующим этого звания. Не единичными случаями, а в более широком формате. В последние годы вопрос приобрел особую, очень даже болезненную остроту!
        Но сейчас передо мной стояла более узкая и совершенно конкретная задача - попробовать найти недостающие документы, что с очень высокой степенью вероятности были спрятаны здесь, в сем предмете меблировки. Итак, для очистки совести ещё раз проверим довольно обычный для подобных предметов тайничок. Вынимаем один из ящиков, а потом определённым образом надавим на дно внутри. Легкий скрип и вот уже открывается потайное отделение… пустое, словно мозги у некоторых людей.
        - Пусто, - констатирует Клим. - Что и ожидалось. Посмотри в ножках, они часто отвинчиваются, а внутри них полость.
        Это можно. Так, три сидят крепко. не поддаваясь на провокационные попытки свернуть их с привычного места, зато четвертая поддается. Пусто… Да и объём тайничка маловат был бы для документов, в подобных обычно хранят нечто совсем мелкое, но очень ценное. Например, драгоценности. Но их Феликс точно успел изъять из обращения.
        - Да что мы тут церемонимся, давай я топорик принесу.
        - Спокойно, Ханна, время терпит, к тому же лично мне интересно, нет ли тут ещё чего-нибудь. Понимаешь, оба тайника из разряда пусть и не столь распространённых, но вполне предсказуемых. Павлов - хитрая бестия, он не стал бы помещать действительно важные документы туда, где их найти было бы не слишком сложным занятием. Есть у меня одна идея… Как думаешь, стиль исполнения сего антиквариата к какой стране ближе всего?
        - Италия… а может Испания. Не могу высказаться с полной уверенностью.
        - Да и не нужно. Теперь вспомни, что в тех странах очень любили устраивать «секрет в секрете». Иными словами, матрёшка в более хитроумном исполнении.
        Слегка передвинув бюро так, чтобы в его деревянное чрево попадал льющийся из окна свет, я внимательно всмотрелся в то место, откуда уже был извлечен потайной ящик. Чисто, безмятежно, лишь в одном месте виднелось крошечное темное пятнышко. След от сучка или небрежность мастера? Не-ет, тут все гораздо интереснее.
        - Клим, Ханна, у кого-то из вас есть что-то вроде женской шпильки или шила?
        Клим лишь захохотал довольно гнусным манером, показывая свою склонность к юмору на грани казарменного. Ханна же промолчал, но уже через несколько секунд извлек из карманов нечто, вполне подходящее для моих целей.
        Помедлив самую малость, я с силой воткнул «шило» в то самое темное пятнышко - на самом же деле замаскированную замочную скважину. Наверняка в идеале она открывалась чем-то более специализированным, но для экстренных случаев могло сойти и простое шило. Вот как сейчас… А теперь потянем на себя. Великолепно! С довольно неприятным скрипом выдвинулся еще один ящик, на сей раз очень узкий. Зато внутри него лежали плотно спрессованные бумаги и явно те, что нам требовались. Хлам никогда не станут хранить с подобной тщательностью.
        - Вот это фокус! - аж присвистнул от избытка эмоций Клим. - Хороший тайничок.
        - Итальянская работа… Расчёт на то, что при нахождении первого тайника остальные будут искать уже не там, а в другом месте. Поближе, подальше - не суть как важно. ТАМ искать не будут. Во многих случаях подобный замысел себя оправдывал, потом эта манера стала известна, от неё вынужденно отказались. Но спустя пару веков успело позабыться, так что тема вновь стала актуальной. Ладно, оставим пока экскурсы в глубь веков и перейдём к найденным документам.
        Предложение не вызвало ни малейших возражений, ведь всем нам хотелось узнать, что же это за документы, которые могут быть нужны нам и небезынтересны для графа. Документы некого брата Франциска, судя по всему, видного иерарха среди служителей церкви. Коли они любопытны для Черепа, но и мне не повредит с ними ознакомиться. Вполне вероятно, что удастся прояснить суть этого странного человека, изучая то, что пусть и не касается его напрямую, но переплетено с косвенными намеками. А может, и не косвенными… Скоро узнаем, прямо сейчас.
        Ай, какая неосмотрительность и неосторожность со стороны того самого Франциска! Ну кто же в здравом уме и твердой памяти доверит бумаге свои мысли, да к тому же оставит в чужом доме. Да, в чужом, пусть он и принадлежит доверенному человеку, который не продаст со всеми потрохами при первом или втором удобном случае. А тут просто эльдорадо для того, кто стремится узнать нечто новое, пусть пока и не совсем понятное для себя. Черновики писем к какому-то «отцу Игнасио», на которые нельзя не обратить внимание, поскольку написаны они именно в том ключе, какой встречается лишь в переписке с вышестоящим и непосредственно начальствующим над автором письма чином. Более того, это не совсем письма, скорее уж отчеты о проделанной работе. Большая часть не слишком понятна, зато буквально во втором письме удалось натолкнуться сразу на два знакомых, но до сих пор не проясненных термина.
        «…заметна активность Вер-Заррен, до сей поры не свойственная им именно здесь. Здесь, где традиционно сильны позиции клана Ценерис и даже без существенного влияния Луравис, их давнего союзника и где-то покровителя. Святой отец, припадаю к ногам вашим и надеюсь на ответ, проясняющий тьму, застилающую эту епархию.
        Особое внимание хочу обратить на общую активность Красного Рода в этой стране, которую матери нашей церкви не удается обуздать никакими средствами вот уже много веков. Напротив, она все возрастает! Удручает и ввергает в глубокое уныние сила входящего в богомерзкий Маледиктум клана Страго, чьи неофиты, в числе коих замечены отпавшие от бога ренегаты, привносят новые и новые веяния. Опасно также появление Весцендо, извращающих Свет и превращающих его в нечто непотребное и опасное для верных замыслу Творца Вигиландо. Да и Вер-Заррен, о которых я упоминал, очевидно вознамерились всерьёз упрочить свое положение, распространяя влияние на новые и новые области. Один из давних и последовательных врагов веры, Череп, последние дни проявляет особый интерес к офицерам местной тайной полиции, чьи богопротивные взгляды и действия делают их очень вероятными кандидатами для ритуала приобщения к мерзости Красного Рода.
        К огромному моему сожалению, наши братья из губернии не в силах пока что установить пристальное наблюдение за логовом Вер-Заррен - оно слишком хорошо защищено. Достаточно упомянуть о том, что в его охране задействованы не только Твари из алхимических лабораторий, но и несколько гаар-гулов. Вы ведь знаете - это почти идеальные стражи в пределах того здания, что им поручено защищать…»
        На этих словах черновик особенно сильно заинтересовавшего меня донесения обрывался, но и прочитанного было вполне достаточно, дабы сделать определенные выводы. Один из них существенно снижал подозрительное отношение к графу. Теперь из независимого источника подтвердилось, что насчет нас имеются какие-то серьёзные планы, но вовсе не предусматривающие использование в качестве подставных фигур или приманки в неизвестной охоте. Разумеется это ещё не повод бросаться к Черепу с распростертыми объятьями, но всё же…
        Значит, Вер-Заррен - какой-то мистический клан, причем он упоминается наряду с прочими, входящими в некий Красный Род. Никогда не слышал, откровенно говоря, но отсутствие информации само по себе ничего не значит. Вряд ли это малая числом и слабая мощью система, в таком случае она не получила бы столь пристального внимания со стороны церкви. Внимания с заметно проскальзывающими нотками страха… Это хорошо. Но тем больше желание как следует покопаться в таинственных фактах и фактиках, собирающихся вокруг графа с милым и добрым прозвищем Череп.
        - И что теперь, Стилет? - несколько недоумевающе протянул Клим. - Будешь показывать графу все документы или оставишь часть при себе? Слишком большая осведомленность о чужих секретах не всегда идет на пользу. Вернее, не всегда стоит её демонстрировать.
        - Друг мой, с такими людьми не стоит играть втёмную, тем более когда у них на руках чрезвычайно мощный расклад. Хотим мы того или нет, но разыгрываемая нами партия лишь отголосок, легкая тень некой большой Игры, что ведется тем же Черепом и его компаньонами. Клан Вер-Заррен, Луравис, Ценерис, что-то по прозванию Маледиктум, составными частями которого являются Весцендо и Страго… И всё это под общим термином Красный Род. И на десерт явно близкие и союзные церковным деятелям Вигиландо, о которых тоже забывать не следует.
        - И нас, если не ошибаюсь в прогнозах, хотят примкнуть к этой загадочной организации, - добавил свое веское слово Ханна. - Не зря в документе говорилось о ритуале. Сомнительно, что нас принесут в жертву на алтаре…
        Юмор у Ханны, скажем так, специфический с заметным оттенком пессимизма. Но он полностью прав - не для того Череп вводил нас в игру, чтобы банальным образом использовать в качестве подсадной утки. Нерационально было бы, очень нерационально.
        Вопрос сейчас в другом. Да уж, теперь нужно ждать, когда наш бывший наёмник, сжигаемый жаждой получения двойной прибыли, попытается продать свои услуги тем, против кого действовал совсем недавно. Сколько ждать? Ну, я не пророк, а Висельник со своей колодой Таро сейчас занят более важным делом - с головой зарылся в библиотеку графа. Кстати, о графе! Пора бы и показать ему нашу законную добычу, он наверняка подскажет, как применить ее наилучшим образом. Ну а о непонятных именах и названиях пока что… умолчим. Разве что чуточку подтолкнём к интересующим нас темам, но именно что самую малость.

* * *

        - Хороший улов попался на вашу удочку, - расплылся в улыбке Череп, пропуская между пальцев листы бумаги с важной информацией. - Ах Франциск, душонка твоя бюрократическая! Рыцарь чернильницы и апологет гусиного пера… Вроде не мальчик, а ведёт себя порой словно дитятко неразумное.
        - Да, пожалуй. С его стороны неразумно было хранить такие интересные документы в недостаточно защищённом месте. Но есть ещё более неразумный поступок, к которому мы хотим его подтолкнуть.
        - Это какой же?
        - Заинтересоваться личностью того, кто и осуществил изъятие документов. Правда, к моменту возникновения интереса личность будет мертва, как солёная селёдка, но сей факт должен лишь подстегнуть степень интереса. Выяснить, кем был наш бывший наёмник, окажется совсем не сложно, полиции о нём известно довольно многое, в том числе и место, где он встречается с клиентурой. То есть все дороги приведут Франциска в трактир «Неугасимое пламя» со всеми тамошними колоритнейшими субъектами.
        - Зато дальнейший план будет напрямую зависеть от нас, - задумчиво произнес Висельник. - Два основных варианта, как ни крути, но какой выбрать?
        Точно подмечено. Уж мы четверо великолепно понимаем, в чём тут основное отличие. Один из путей очень эффективен, но придется потерять весьма перспективную и полезную связь с криминалитетом. Второй же более извилист и запутан, к тому же наверняка потребуются некие импровизации. Зато не уйдет в никуда тот канал, по которому так удобно было работать с несколько… специфическими людьми. Да, этот канал далеко не единственный, но Клим по праву считает его очень серьёзным приобретением. Ему виднее, ведь Дровосек - его агентура.
        Ну а граф тоже чует, что ситуация тут сложная и неоднозначная. Интересно, на какой вариант действий будет нас подвигать?
        - Ваша комбинация, вы и будете решать. Не удивляйтесь, просто я отчётливо сознаю, что тут не владею ситуацией в той степени, чтобы брать руководство на себя. Это только одержимые манией величия и комплексом неполноценности в одном лице стремятся встать во главе всего и особенного того, в чем разбираются как свинья в сортах вина.
        - Правильные слова, и приятно слышать их от того, кто обладает определённой властью и могуществом. Как правило, из уст власть имущих звучат совсем иные речи.
        - Тогда они просто недостойны занимать то место, на котором находятся, - последовал незамедлительный ответ. - Но вернемся к вашим планам. Насколько я понимаю, трактиру отводится роль связующего звена между мертвым наёмником и братом Франциском. Согласен, он может появиться там или послать доверенных лиц. Вопрос же, не дающий покоя, состоит в том, стоит ли устроить ловушку там или в другом месте. Так?
        - Да.
        - Мне сложно оценивать значимость этого места для используемых вашей группой комбинаций, но она есть и это не вызывает сомнений. Кстати, вполне может оказаться, что это место уже используется в своих целях.
        - Кем? Я могу сделать предположения, но это будут всего лишь слова, за которыми пустота и почти никакой информации о таинственных именах.
        Череп лишь в очередной раз перещёлкнул парочку черепов на четках, что пока оставались тихими и безжизненными.
        - Ты прав, Стилет. Известны имена, но за ними пока не стоит ничего, кроме непроницаемой вуали таинственности. Клан Луравис, клан Ценерис, прочие… Ну и клан Вер-Заррен, о котором тебе известно чуть более.
        - Хотя бы то, что Вер-Заррен, к которым несомненно относитесь и вы, весьма сведущи в алхимии. Тому доказательство и те составы, действие которых я имел «удовольствие» наблюдать. Да и гаар-гулы наводят на мысль о гомункулусах. Также уверен, что и прочие мистические знания не остаются для вашего клана большой тайной. Взять хотя бы использование в качестве мощнейшего оружия первостихии Хаоса, как вы сами обмолвились. Или вот эти чётки с хищными наклонностями и возможностями, от которых у меня голова кругом идёт. В итоге перед моими глазами крайне внушительный список, даже при том, что подводная часть айсберга не в пример больше, нежели та, что видима пристальному наблюдателю. Но если к «Неугасимому» уже приковано внимание других кланов, не окажется ли сей факт препятствием?
        - Скорее всего нет. Но я выясню наверняка. Не стоит оставлять на волю случая такие вещи.
        - А как скоро вы это выясните? - вежливо, но весьма настойчиво включился в беседу Ханна. - Время не ждёт, вполне реален жёсткий цейтнот, когда весомой становится и минута, не то что час.
        - Очень скоро… Сейчас.
        Граф подошел к столу в библиотеке, где мы все сейчас и находились, после чего каким-то хитрым манером откинул вверх часть столешницы. Под ней оказалось нечто, больше всего напоминающее поле, расчерченное на квадраты. В каждом из них находился символ алфавита или нечто малопонятное, но наверняка несущее важные сведения. Пальцы пробежались по нескольким из них, заставляя на мгновение вспыхивать мягким рубиновым светом. На откинутой части внезапно появилось изображение перекрещивающихся клинков. Их, в свою очередь, обвивала змея, проглатывающая свой хвост. Уроборос - символ бесконечности, широко используемый алхимиками в средние века.
        На зрение я никогда не жаловался, поэтому великолепно видел, что за буквы появлялись на куске дерева, словно на грифельной доске или скорее уж в типографии. Рэйбендраум… Рагнар.
        Рэйбендраум. Хм, а ведь, если хорошо подумать, слово вполне знакомое Разрывающие пространство, если переводить буквально. Прозвище? Возможно. Тогда и Вер-Заррен тоже самую малость, но объясняет стиль, используемый Черепом при его мистических действиях. Да, более чем соответствует. Но что это за странное устройство, над которым колдует граф? Неужели нечто вроде хрустального шара, используя который, маги древности могли связаться друг с другом на любом расстоянии. Примерно в таком ключе я и сформулировал вопрос, получив в качестве ответа ядовитую усмешку для начала и лишь потом собственно интересующие слова:
        - Шар, да ещё и хрустальный… По столу его покатать или просто в стену кинуть? Никакого прока в этих игрушках, разве что смотря внутрь него можно сконцентрироваться. И то спорный вопрос. Обратись к китайцам, они большие любители медитации и прочих малополезных практик.
        - Зачем тут китайцы?
        - Правильно. Толку от них сейчас нет и не предвидится. Хотя раньше тоже ни на что полезное не годились. А это творение очень хорошо помогает всегда быть в курсе последних событий. Достаточно лишь, чтобы у этих артефактов находились относительно знающие оккультисты, тогда и только тогда происходит активация. Сейчас подобный предмет в доме моего знакомца посылает сигналы на ментальном уровне. Если он в радиусе сотни метров, то непременно почувствует. Если нет - то мне ответит кто-либо из ближайшего окружения.
        - То есть письма, телеграф - всё это мишура, отсутствие необходимости… Но почему тогда тот же Франциск воспользовался обычным письмом для доклада своему церковному начальству? Он ведь не чужд оккультным наукам, вы сами это утверждали.
        - Умеющий убивать при помощи меча не обязательно в совершенстве владеет искусством отравления, - иносказательно выразился граф. - Изготовление таких полезных вещей - процесс весьма долгий и очень трудоёмкий, вдобавок требующий ювелирной точности на всех стадиях. Господа в рясах, к моей радости, не обладают таким умением, ну а просвещать их никто не намерен. Я тем более.
        Тут мне в голову словно ввернули раскаленную и в то же время потрясающе холодную иглу… Мерзкое было ощущение, но я чувствовал, что оно не есть нечто враждебное. Зато сразу же раздался голос Клима, изрыгающий матерные конструкции, от которых даже у боцмана уши бы в трубочку завернулись.
        - А вот и сигнал от Рагнара, - невозмутимо заметил Череп. - Теперь вы понимаете, что сложновато проигнорировать вызов?
        Да уж, сомневаться в этом не приходится! Отмахнуться от подобного просто так не получится, зато лично у меня появилось бы естественное душевное желание по душам поговорить с изобретателем подобного «оповещающего сигнала. Однако сейчас гораздо интереснее понаблюдать за работой сей загадочной магической вещи, а заодно и попытаться проследить нить разговора. Наверняка там есть кое-что полезное и для нас.

        Глава 17

        Перекрещивающиеся клинки с обвившейся вокруг них змеёй, вознамерившейся подзакусить собственным хвостом, сменились на рыцарский шлем с узкими прорезями для глаз, в которых полыхало алое пламя. Чуть ниже стали появляться буквы, складывающиеся в слова:
        - Что надо, Череп? Я занят…
        - Ты всегда занят, Рагнар, это длится уже много лет, очень много.
        - И всё же?
        - Нужна информация о трактире «Неугасимое пламя», - граф на пару секунд задумался, после чего пальцы возобновили бег по квадратам доски. - Мне кажется, что там есть интересы какого-то из кланов.
        - Успокойся, Маледиктуму там делать нечего, их не особенно привлекает тамошнее общество - воры, проститутки, убийцы… А зря, хороший контингент для некоторых дел.
        - Не изворачивайся, хитрый змей! Я говорю про кланы, входящие в Ордо Деус.
        - Сангредо. Но не часто, они лишь изредка появляются там. А что, у Вер-Заррен появился интерес к этому месту? Извини, Череп, но там ни разу не были замечены твои соклановцы.
        - Их там и быть не могло. Просто несколько достойных внимания молодых людей вызвали у меня живой интерес, особенно учитывая то, что сюда изволил появиться некто Франциск…
        - Тот самый? Верный пёс отца Игнасио? Это неплохая цель, и поэтому можешь даже использовать один из наших тоннелей, проложенных прямо под трактиром. Только не вздумай притащить туда ораву своих Тварей, хватит одной или двух.
        - Договорились.
        - Да, а что за люди? Может быть, мне имеет смысл повидаться с ними?
        - Опоздал, житель подземелий. Разве что после ритуала…
        - Какого из?
        - Ускоренного, тем более что начальная подготовка у них на приличном уровне. Правда, повышенная чувствительность к лёгким воздействиям. Сигнал вызова, к примеру, был мгновенно прочувствован до глубины восприятия.
        - Сколько раз говорил тебе, толстокожее существо - снизь уровень. От такого и у меня голова заболела бы, будь я ещё… А они здесь?
        - Да.
        - Прости старого болтуна, чуть было не оговорился. Я, пожалуй, заеду в гости на днях.
        - Всегда рад видеть, тем более поступили новые известия от Фердинанда. Интересные известия. Так что по старой дружбе поделюсь ими для твоих архивов. До встреч.
        - И тебе того же.
        Граф осторожно опустил вниз ту часть столешницы, на которой отображался весь диалог с неким Рагнаром… Что тут сказать, действительно впечатляющее зрелище - связь на расстоянии со всеми вытекающими отсюда преимуществами.
        А подозрения Черепа подтвердились. Увы, но так… Правда, он что-то не слишком расстраивался, раз собирался осуществлять предложенную операцию. Разве что внесёт какие-то дополнительные изменения. Но я лучше подожду, пока он сам выскажет то, без чего нам точно не обойтись.
        - Я не слишком удивлен, что Сангредо интересуются этим местом. Их стиль… Но, как ни странно, это на порядок облегчает задачу. Узнав об… эксцессах на территории, которую они считают зоной своих интересов, представители клана неминуемо появятся там, одним своим присутствием оградив местных завсегдатаев от чересчур пристального внимания служителей церкви. Если, конечно, им не нанесут слишком серьёзный урон.
        - Если бить, то так, чтобы враг не поднялся!
        - Верно, - поддержал я Клима. - Но ты ведь наверняка видел испанскую корриду. Быка нужно раздразнить, но лучше всего не красной тряпкой, а болезненной, хотя и не опасной раной. Вот тогда он понесётся на тебя, забыв обо всём на свете. Я предлагаю нанести в трактире или около именно такую рану - не смертельную, но очень обидную и уязвляющую. Есть у меня, конечно, различные варианты, но не думаю, что будет целесообразно использовать именно их.
        - Точно. Ведь совсем рядом находится человек, знающий этого самого Франциска лучше всех нас вместе взятых.
        - Иного я и не ожидал от тебя, Висельник. Ну так как, граф? Уверен в вашем ценном совете, он очень поспособствует нашим замыслам, придав им особую остроту и изысканность.
        Расчет был безошибочен. Череп просто не мог отступить с уже намеченного пути, да и вряд ли у него в принципе могло появиться подобное желание. Тем более он только что договаривался о возможности использования каких-то подземных тоннелей. Странно, я и не догадывался, что под «Неугасимым» проложены еще какие-то пути, неведомые его хозяевам. Хотя… Почему бы и нет.
        - Есть такие уязвимые места, - улыбнувшись, обманчиво добрым голосом заявил граф. - Церковники в целом и тот же Франциск в частности страсть как не любят, когда над ними одерживают верх при помощи мистических знаний те, у кого они тщательно пытались отобрать такую возможность. Они знают о нашем потенциале, то есть потенциале кланов Красного Рода, но никак не готовы получить чувствительного пинка от самоучек. то есть вас.
        - Но вы сами говорили, что наши способности ещё очень слабы и нуждаются в развитии. К тому же у меня, да и у моих друзей, совсем недавно была прекрасная возможность убедиться в этом.
        - Была, но всегда можно найти выход из любой ситуации. Скромные возможности и нехватку опыта реально компенсировать неожиданными и коварными ударами. Надеюсь, тебя не будут мучить угрызения совести по поводу нанесения удара в спину своим врагам?
        - Моя совесть это переживёт, граф, - я слегка поклонился. - К тому же мои принципы этим затронуты не будут. Ну а труп врага, который несомненно образуется - сразу или несколько позднее, - и вовсе приведет меня в превосходное состояние души и тела.
        - Тогда попробуем снабдить всех вас определенного рода амулетами, способными преподнести несколько неприятных сюрпризов, но при этом не указать на связь с нами. Амулеты, они имеют особенность всплывать из глубины веков. Те же господа археологи порой находят нечто, почти не потерявшее силу и спустя долгие века забвения. Да-с, такое случается не так редко. И удивления особенно не вызовет. Нам вовсе не нужно, чтобы свора Франциска, а то и он сам, почуяли бы неладное. Одно дело охотиться на нескольких самоучек, пусть и доставивших некоторые неприятности, и совсем другое - противостоять кланам. О нет, они не откажутся, такого от них не дождаться, но уровень задействованных сил окажется на порядок больше. Амулеты же… досадная, но по большому счёту не вызывающая подозрений неприятность. Да, а куда ты собирался заманить их, если не в тот трактир?
        - Есть одно местечко, специально приготовленное. Разумеется, оно рассчитано на визит обычных людей, далеких от оккультизма, но и им мало не покажется.
        По мере того, как я рассказывал Черепу об особенностях квартирки на Карнавальной, выражение его лица становилось всё более и более довольным. Что ж, я вполне понимаю такое проявление эмоций - откровенно говоря, нам стоило больших трудов создать всю ту хитрую систему ловушек, которая еще ни разу не использовалась в полной мере. А тут столь подходящий повод, грех не развернуть представление во всей красе.
        - Заманчивое предложение, спорить не собираюсь. Но тогда вся злоба псов церкви выплеснется на Третье отделение. Не опасаешься?
        - Подобного всё равно не миновать, - вздохнул я. - То же самое произойдет, используй мы какие-нибудь руины за городом. Как ни крути, но им давно известно о том, что наша четверка - офицеры тайной полиции. Нет, серьезных проблем всё равно не избежать, так что лучше использовать имеющийся ресурс, пока он не потерял свою актуальность. Да, а что вы говорили насчет каких-то тоннелей?
        - Это очень хорошие тоннели, что проходят под городом и в то же время остаются незаметными для простых людей. Да если кто и найдет какую-то их часть, то сие не означает безопасность подобной находки. Находиться там почти всегда просто опасно, а иногда и смертельно опасно. Подземные тоннели и катакомбы - вотчина клана Рэйбендраум, и они очень не любят, когда там появляются посторонние без их ведома. Властители подземных путей, они знают многое и хранят те тайны, которые не известны никому. Но это пока что слова, лучше единожды увидеть их мир, чем сто раз услышать рассказы о нем.
        - А мы его увидим?
        - В самом скором времени. Сложно представить более подходящий способ незамеченными подобраться к вашему «Неугасимому», а потом столь же бесследно убраться оттуда. Пусть гадают, всё равно не рискнут проверять подземелья.
        - Ой рискнут, - покачал головой Висельник. - Сам этот Франциск скорее всего поостережётся, но пушечное мясо послать может. Божьи бараны пойдут и под нож, радостно блея, не то что в подземелья.
        - Излишнее беспокойство. Я гарантирую создание впечатления, будто вы отошли обычным путем, но под прикрытием гасящего звуки заклятия.
        А ведь и верно. Именно такой амулет граф снял с трупа одного из пытавшихся ворваться в одну из его квартир. К тому же и заряд в амулете явно не исчерпался. Я непроизвольно бросил взгляд на браслет, что в настоящее время охватывал запястье левой руки. Вполне может и выгореть дельце. Но, само собой, потребуется помощь в управлении амулетом, а то при отсутствии опыта немудрено и растратить остающуюся энергию в никуда.
        - Помогу, даже не сомневайся, - подтвердил Череп, для которого не остался незамеченным взгляд на боевой трофей. - Для большой войны сейчас время не очень подходящее, зато устроить небольшой погром - дело нужное и очень приятственное. Весомую оккультную поддержку, конечно, не окажу, мне не нужно, чтобы следы магического воздействия, свойственные нашему клану, оставались на изучение господам из церкви. Тогда пропадет вся тонкость и изящество, а то и выяснится, откуда ноги растут. Обойдёмся опосредованным влиянием.
        Тяжёлая поступь гаар-гула, появившегося на пороге, заставила обратить на него внимание. Седрик… Наверняка что-то важное, иначе каменное создание не стало бы нарушать покой Черепа.
        - Перед оградой стоит человек, - прогудел гаар-гул. - Внутрь проникнуть не пытается, просто стоит. Не маг, никаких способностей. Убить или просто отогнать?
        - Всё бы тебе убивать, Седрик. Я гостей не жду, а вот мои гости…
        - Верно, граф. Наверное, это один из наших агентов пожаловал с донесением. Клим, - обратился я к старому другу. - Это твоя креатура, по всем правилам тебе с ним и разговаривать.
        - Знаю… Схожу, выясню.
        Раз Клим что-то сказал, то непременно сделает. Благо и отсутствие его продолжалось не слишком долгое время, которое пришлось занять разговором хоть и полезным, но не столь важным. Так, общие разговоры о представленных в библиотеке книгах. Зато как только Клим вернулся, сразу стало ясно, что события пустились в пляс, радостно при этом повизгивая.
        - Помер любитель наживы? - Ханна провёл ребром ладони по горлу, подтверждая вес своих слов.
        - И оживать не собирается. Это один из тех троих агентов, следовавших за покойником по пятам. Феликс, пройдоха, оказался осторожнее, чем мы о нем думали… и ещё более жадным.
        - А это реально?
        - Все реально в нашем мире, Ханна, особенно наипротивнейшие качества натуры человека. Он не пожелал рисковать сам, появляясь пред ясны очи церковников, и послал какую-то шушеру. Но послал не по одному адресу, а сразу по двум - в храм Святого Луки, а заодно и прямо к обворованному им Павлову. То ли решил действовать наверняка, то ли запланировал получить денежку из двух источников.
        - Курьерами заинтересовались? - Череп, не выдержав, проявил свой живой интерес к беседе.
        - Ещё бы! Вошедший в храм так там и остался, не знаю уж, живой или уже помер. А с тем, который сунулся к Павлову, совсем неприятная история приключилась. Вышел оттуда, а потом вдруг взял да и бросился под копыта лошадкам из проезжающего экипажа. Теперь в прозекторской остывает и физически разлагается.
        - Франциск рубит все нити, а значит, озлоблен до крайности. Будь он в более спокойном состоянии - не стал бы так жестко и сразу уничтожать в общем-то небесполезных людей. Хотя пользы от них действительно маловато было бы… Но вот почему он так взбешён? Нужно сначала разобраться, очень нужно. Но последний вопрос… Наёмника своего бывшего чисто убрали?
        - Обижаете, - радостно оскалился Клим. - Город у нас хоть и тихий, но разбои случаются. Лежит наш Феликс неподалёку от номеров господина Чернова, а в сердце заточка, да к тому же всё ценное с трупа снято - деньги там, часы, запонки с булавкой из галстука. Номера там не высокой репутации, подобное ни одного околоточного не удивит, тем более тамошнего. Поищут для порядка, может, и найдут кого…
        - Тогда и говорить о нём не стоит. Франциск, а скорее его люди, обязательно обнаружат вашего Феликса и узнают всю информацию. Но в любом случае в трактир они придут не раньше чем через несколько часов - инерция громоздкого бюрократического аппарата. Это хорошо не только само по себе, но и потому, что есть время выяснить причину злобствования нашего врага.
        Причину… Вне всякого сомнения, она кроется в похищенных нами документах. Интереснее другое - пропажа чего именно вызвала столь бурную реакцию? На первый взгляд, попавшее к нам в лапы хоть и было весьма полезным, но утрата всякого рода черновиков и набросков не должна сопровождаться таким поведением. Черепу виднее, он-то знает особенности характера нашего общего противника. Ладненько, придется ещё разок переворошить всю добычу, вдруг что пропустили.
        Через пару минут на столе не слишком аккуратными кучками выросла вся изъятая из бюро документация. Вся. От откровенного хлама и до действительно интересных фрагментов. Лично мне повторный пересмотр вряд ли что даст, а вот граф вполне способен отделить что-то такое, о чем мы просто не догадываемся. Однако посмотрим.
        - Пусто, - скривился тот, добросовестно пересмотрев все находящееся на столе. - С обычной точки зрения пусто. А попробуем-ка проверить, что из всего этого наш «святой братец» брал в руки чаще всего прочего.
        - Как именно? Через следы ауры?
        - Верно, Стилет. Так, и что мы в итоге получим…
        А получил граф обычную книжицу, в которой были указаны дни чтимых в католической церкви святых. Оно и неудивительно - ведь её хозяин был по сути монахом и, само собой разумеется, частенько туда заглядывал. Пустышка.
        Или все же нет? Больно уж выражение лица не соответствует неудаче. Нет, оно может быть каким угодно - умение управлять собой графу присуще в очень большой степени, но в глазах вспыхивают искры торжества, а его ни к чему вызывать искусственно - нет ни малейшего смысла. Тогда что привлекло внимание?
        - Теперь понятно, почему Франциск бесится, - сверкнул ослепительной и хищной улыбкой граф. - Это, дорогие мои, вовсе не церковная макулатура, а ценнейшая вещь под названием книга для шифровки донесений. Посмотрите на эти вроде бы бессмысленные клочки бумаги с буквами и цифрами - классический образец зашифровки.
        - Знаем, - скрежетнул зубами Клим. - Не в богадельне работаем, а в тайной полиции. Будь оно всё проклято, могли бы и сами догадаться.
        - Каким образом? Вон тут сколько подобных брошюрок и каждая могла быть использована в качестве ключа. Да они наверняка и меняются время от времени, таковы законы в нашей веселой игре.
        - Что же он тогда из шкуры вон лезет?
        - Да понимаешь ли, Рэйбендраум совсем недавно перехватили парочку донесений, а расшифровать так и не смогли, - незамедлительно был дан ответ на мой вопрос. - Даже не поняли, досталось что-либо ценное или просто послание о ценах на ладан и свечи. Теперь становится ясно - там нечто ценное, да и прочитать можно будет без особых усилий. Седрик!
        Ну всё, понеслась нелёгкая по накатанной колее. Череп изволил ухватиться за показавшийся в поле его досягаемости кончик хвоста и теперь не остановится, пока не извлечет гадину на всеобщее обозрение. Но любая змея может ужалить, не следует забывать о сем прискорбном факте. Впрочем, граф точно не из тех, кто теряет бдительность и осторожность, скорее напротив - во время особо острых ситуаций эти качества приобретают особую яркость и насыщенность.
        - Итак, господа офицеры, - Череп наконец изволил отвлечься от раздачи указаний Седрику, Мерку и ещё одному гаар-гулу, доселе мне не попадавшемуся. - Пора и нам отправляться в незабываемое турне по подземельям нашего града. Я там бывал не единожды, а вот вы до сей поры не имели подобного удовольствия.
        - Удовольствия ли?
        - Привыкнешь. Меня в первый раз тоже не слишком впечатлило… Точнее впечатлило, но слишком сильно и не в том направлении. А сейчас не только привык, но даже нахожу в прогулках по нижней части города некую особую, нигде более не встречающуюся прелесть, - парировал граф едкое высказывание Висельника. - Собирайтесь.
        Давно пора. Однако нам и собираться особых сложностей не составляет. Оружие всегда при себе, да и подаренная броня лишней никак не окажется. А больше ничего и не требуется, с какой стороны ни посмотри.
        - Готовы? - оглядел нас Череп. - Да, готовы… Тогда будьте столь любезны проследовать за мной вниз, на нижние уровни.
        - Уровни? Сколько же их всего?
        - Немного, всего два. Пока что два… Нам сейчас как раз на второй, нужно будет взять то, что сделает прогулку более спокойной, а к тому же поможет преодолеть небольшой участок между тоннелем и собственно трактиром.
        Интересная деталь, нас пускают в доселе закрытую область дома. Повышение уровня доверия? Скорее всего, и это тоже, но вместе с тем и необходимость. Узкая винтовая лестница была словно специально создана для того, чтобы сделать спуск не то чтобы неудобным, зато довольно медленным. Выход на первый уровень, но вслед за графом проходим мимо, нам нужно еще ниже.
        Вот она, дверь, за которой второй подземный уровень. Ну а что находится там, ведомо только самому Черепу. Естественно, там должен находиться ход в те самые подземелья, а вот насчет всего остального с уверенностью не скажу. Меж тем хозяин здешних мест потянул дверь на себя. Открыто? Странно…
        - Ничего странного, Стилет. Простой замок против тех, кто дошел бы сюда, не поможет, зато некие оккультные сюрпризы способны оставить очень запоминающееся впечатление, а для некоторых так и вовсе последнее. Не старайся, ты пока не в состоянии заметить этого. Потом…
        Потом так потом. Сейчас я старался понять, куда мы, собственно, попали? Овальной формы зал с множеством дверей был освещен тусклым, мертвенным светом, хотя не было видно ни одного светильника. Казалось, он исходил от самого потолка. Полную пустоту нарушали несколько стоек с различного вида холодным оружием, но преобладали всё же мечи.
        - Почему именно мечи? Мне кажется, если это оружие не только для красоты, то нелишними оказались бы и ружья с револьверами.
        - Хороший вопрос, но ответ на него пока что подождёт.
        - А что вообще за этими дверьми? - обронил Висельник, цепко обшаривая взглядом окружающее пространство. - Вряд ли тут просто множество ходов в подземелья.
        - Это лаборатории, мой любознательный гость. Алхимические лаборатории клана Вер-Заррен.

        Глава 18

        Лаборатории под землёй. Почему именно там? Ничего удивительного, ведь во многих случаях солнечный и даже лунный свет могут оказаться вредными для процесса преобразований одного вещества в другое. К тому же граф совершенно справедливо не желал переносить объемные помещения лабораторий наверх - под землёй удобнее расширять занимаемую площадь. Естественно, возникает вопрос, каким именно способом это делалось, но складывалось впечатление, что мы это и так увидим в самое скорое время. Без оккультных знаний тут однозначно не обошлось.
        Череп точно знал, куда именно нам было нужно. Оно и понятно, как-никак он тут самый что ни на есть коренной обитатель, ворон здешних мест. Тот самый ворон, сидящий на вершине дерева и хрипло каркающий «Nevermore»! Знал и то, что увиденное вызовет если и не шок, то запомнится на долгие и долгие годы.
        За открытой им дверью оказался зверинец, достойный самого Люцифера… В мире просто не могло существовать подобных созданий, им бы там не нашлось места. Нет, они не были уродливы в полном смысле этого слова, зато странности и необычности действительно хватало. Казалось, что каждое из созданий предназначалось строго для определенных действий. Действий, которые угодны их хозяину - Черепу. Так вот они какие, гомункулусы - существа, рожденные в алхимических чанах. Или всё же не они? Разные тела, но все объединены отсутствием в глазах хотя бы зачатков разума - тусклые, ничего не выражающие плошки, где нет и намека на мысль. Любое животное, даже самое тупое и ограниченное, казалось не в пример более смышленым.
        - Познакомьтесь с Тварями, - в голосе графа зазвучал металл. - Абсолютно безмозглые создания, полностью покорные воле создателя. Выращены в моей лаборатории, и берусь утверждать, что получились неплохо. Управляются мыслью и перехватить контроль практически невозможно, есть специальные средства.
        - Впечатляет…
        - Плохо только одно, - слегка погрустнел Череп. - Для каждого дела нужна своя, особая Тварь. Универсальные образцы есть, но они далеко не так эффективны, как хотелось бы. Это не аморфы, которые могут изменять структуру тела под действием магии хозяев. Но я увлёкся, потому оставим этот разговор до поры. Сейчас нужны две Твари - одна для прорытия тоннелей, ну а вторая так, на всякий случай. Сойдет и простая боевая широкого профиля. Только не слишком громоздкая, в подземельях не так и просторно.
        Повинуясь безмолвному приказу, два фантасмагоричных создания пробудились из своего безжизненного состояния и двинулись к выходу, не обращая внимания ни на кого из присутствующих. Первая Тварь была довольно медлительной и неуклюжей, походила на червя-переростка. Вот только у червей никогда не было столь зубастой пасти, а также множества коротких лапок, которые, судя по всему, использовались как для перемещения, так и для отбрасывания в сторону земли. Пасть же… Нет, ей можно и загрызть какого-либо нежелательного элемента, но скорее всего не это ее основная функция. Гадать не стоит, все равно скоро увижу этот диковинный инструмент в действии.
        Вторая… Да уж, не хотелось бы мне столкнуться с ней, ой как не хотелось. В отличие от первой, чьё тело было мягким и податливым, эта была закована в хитиновую броню и вообще имела много общих черт с насекомым. Сложные фасеточные глаза, несколько свободных от двигательных функций конечностей с серповидными зазубренными лезвиями и хвост, однозначно позаимствованный у скорпиона. Внушительный арсенал для сметания со своего пути разнообразных препятствий. И Череп ещё недоволен такими чудищами?
        Хотя всё может быть. Он упомянул о каких-то «аморфах», форма тела которых не есть нечто постоянное. Такое сложно себе представить, но при желании на ум приходят древние легенды о стражах подземелий и гробниц, способных принимать тот облик, который необходим им в данный момент. Интересно, все ли легенды имеют под собой реальные корни или всё-таки нет? Непременно стоит полюбопытствовать! Потом, при случае. Пока же я поспешил вслед за остальными, покидающими помещение-зверинец.
        В зале со множеством дверей успели произойти некоторые изменения. Невесть откуда появившийся Мерк стоял у другой двери, что уже была открыта и негостеприимно приглашала проходить. Куда? Точно не в соседнюю комнату, поскольку можно было разглядеть длинный, ведущий в неведомые дали ход. Вполне широкий, способный вместить даже не отличающихся скромными размерами Тварей.
        - Мерк, защита на тебе. Планы обороны известны, при серьёзных проблемах вызовешь помощь.
        - А они будут, проблемы?
        - Вряд ли, - усмехнулся граф. - Сейчас период затишья, но все равно лучше быть готовыми ко всему. А вы что стоите? Сначала Твари, потом иду я, вы замыкаете это торжественное шествие.
        Да на здоровье! Лично мне не жалко, тем более что решение пустить вперед Тварей вполне логично. Если и есть какие-либо сюрпризы, то пусть они ударят по этим безмозглым созданиям, которых, впрочем, «обидеть» весьма затруднительно. Ну, с моей точки зрения…
        Темно. Очень темно, особенно если учесть тот факт, что дверь закрылась сразу же, как только Висельник, последний из нас, пересек границу между особняком графа и подземным ходом. Я пусть и вижу в темноте несколько лучше простых людей, сказываются определенного рода тренировки, в том числе и связанные с развитием внутренней энергетики организма, но все же подобный фактор значительно снижает эффективность в бою. А тут идём неизвестно куда, но точно не в гости к старым друзьям, да и упомянутая возможность нарваться в подземельях на нечто опасное также не слишком радует. Вот уж действительно, сам о себе не позаботишься, другие и не подумают.
        Я чиркнул спичкой, и огонёк высветил стены и потолок хода, облицованные каким-то странным материалом. Вроде камень, но свет отражается несколько неправильно, странно. А каковы строители, такой и материал, особенно если вспомнить об алхимических опытах этих загадочных Вер-Заррен. Пока спичка продолжала гореть, я, чтобы вновь не возиться с коробком, поспешил зажечь небольшой потайной фонарь, специально приспособленный для таких ситуаций. Нет, не конкретно для передвижений по подземным ходам, на такое я не рассчитывал, а просто на случай работы в ночное время при полном отсутствии света.
        - Свет? - раздался несколько недоуменный голос Черепа. - Ах да, простите великодушно, запамятовал. Но фонарь лучше погасить, огонь раздражает некоторых обитателей подземелий. Лучше так…
        Вспыхнувший огонек несколько рассеял мрак, заполнив окружающее пространство тусклым рубиновым свечением. И верно, к огню как таковому сотворенное графом не имело ни малейшего отношения. Что же это было такое? Не возьмусь судить, ибо просто не знаю. Скорее всего, некий сгусток энергии, управляемый его волей. Так что я без особых колебаний погасил фонарь. При необходимости зажгу вновь, а пока и без него обойтись реально.
        Узкий ход, облицованный странным материалом, закончился, выведя нас в другой, гораздо более просторный. Тяжелый запах свежевскопанной земли перебивался другими, еще более резкими и совершенно незнакомыми.
        - Мир Рэйбендраум, рыцарей подземных дорог. Даже Эрратес и тем более Ценерис чувствуют здесь себя куда менее уверенно. Но Рэйбендраум дорого заплатили за этот титул, очень дорого, - граф зябко поежился, хотя холодно не было, скорее наоборот, вокруг царила тепловатая, обволакивающе-душная атмосфера. - Не хотелось бы мне оплачивать такой вексель…
        - Какой именно?
        - Дающий силу, переходящую в проклятие, - резко ответил Череп на брошенный вопрос Ханны. - У каждого из нас своё проклятие, пусть не все о нём догадываются. Впрочем, в случае с Рэйбендраум и гадать не придется, оно у них на лбу написано. Да и мы, Вер-Заррен, недалеко ушли, как и Страго, и Весцендо с Фаугле. Про Рэдин и говорить не стоит, они как бы не больше Рэйбендраум страдают от последствий своей силы. Остальные… Просто там всё более скрыто, завуалировано. Гонят, гонят от себя мысли и догадки, а от себя не убежать, бесполезно. Хитрые, как стая диких лис Луравис, отчаянные до безумия Сангредо, склонные к уходу в себя Эрратес, пепел познающие и его же боящиеся. Другие кланы… О чём это я?
        - О кланах Красного Рода.
        - Верно, Стилет, но не стану раскрывать карты раньше времени. Узнаешь и ты, и твои друзья, но чуть позже. А сейчас внимательно смотрите по сторонам, обитающие тут существа способны доставить неприятные минуты.
        - Да кто тут водится-то, кроме нескольких отощавших крыс?
        - Нескольких… Представьте себе тысячи крыс, этот живой поток, направляемый чьей-то несокрушимой волей. И отнюдь не обязательно одним из нас, частиц Красного Рода. Сомнительно, что подобная встреча пройдет незамеченной. Если она вообще пройдет относительно благополучно, не оставив от случайно встреченных по дороге что-то, кроме кучки разрозненных костей. Да и кроме крыс бродят… всякие. Тут и реликтовые создания, испокон века жившие под землёй, и сильно изменившиеся надземные жители, сумевшие каким-то образом приспособиться к новым условиям. А также те, кого насильно «приспособили» с воистину потрясающей эффективностью. Тут свой мир, особый и короли в нём именно Рэйбендраум.
        - А как же ваши Твари, граф? - Клим окинул взглядом два образчика лабораторного гения. - Они выглядят довольно мощными орудиями.
        - Не только выглядят, но и являются таковыми. Заметь, я вовсе не утверждаю, что тут таится действительно серьёзная опасность, просто напоминаю о несоответствии прогулки тут и по бульвару в центре города. И последний совет… Не спешите сразу стрелять в то, что встретите, не стоит причинять неудобство хозяевам.
        Рэйбендраум, хозяева «нижнего города». Очень и очень интересно, так и тянет поглубже покопать в окружающей их тайне. А граф хорош, выдавая смутные намеки, интригующие до неприличия, к тому же намекая о скором раскрытии карт. Блеф? Вряд ли, тут всё гораздо сложнее и многообразнее.
        Но я и подумать не мог, что под улицами нашего города таится столь обширная и разветвленная сеть ходов, пронизывающая все и вся. А ведь нам, тайной полиции, просто грех было не знать о таком. Или действительно дело в том, что почти никто из появившихся здесь без приглашения, не сумел выбраться на поверхность? Тогда мир Рэйбендраум и не только их - они тут короли, но не абсолютные, как я понял из намёков Черепа - тщательно охраняет свою изолированность от гостей. Незваных гостей. Средства… из числа наиболее радикальных, само собой, иные тут просто неуместны.
        А ведь мы скоро должны оказаться на месте, возле «Неугасимого». По всем прикидкам так оно и выходит, тем более что и движемся практически по прямой, не петляя по лабиринтам и закоулкам. Тут обе Твари остановились, а сам их хозяин обернулся к нам и заявил:
        - Прибыли. Цель совсем близко, но прохода, как видите, нет. Но это дело поправимое, для подобной работы и предназначена одна из моих зверушек.
        - Любопытно будет посмотреть, как живой организм будет работать в качестве землекопов, - живо заинтересовался Ханна. - Мне доселе ничего в таком роде видеть не доводилось.
        - Принцип не слишком сложен. Возьмем обычного дождевого червя, он ведь неплохо справляется, прорывая сколь угодно извилистые ходы в слое почвы. Вот только пропущенная им через себя земля никуда не денется, значит, приходится вносить некоторые существенные изменения. Сейчас увидите.
        Неслышимый, неуловимый даже на ментальном уровне приказ и похожая на гигантского червя Тварь вгрызлась в стену подземелья множеством зубов. Земля бесследно исчезала во внушительных размеров пасти и до поры до времени было непонятно, что же последует дальше. Внезапно ожили несколько конечностей, до поры до времени остававшиеся не у дел. Из незамеченных мной ранее отверстий выделялась какая-то странная субстанция, которую эти лапки наносили на стены образовывающегося отнорка.
        - Этот червь что, стену укрепляет?
        - Да, используя ту самую землю, но определенным образом переработанную, - ответил мне граф. - Но это вещество не только укрепляет стены, но может использоваться Тварью как оружие. У нее впечатляющие зубы, но чтобы пустить их в ход, противника нужно догнать и суметь укусить. Впрочем, скорее уж проглотить, учитывая размеры глотки… Увы, неповоротливое создание, ничего не поделать. Зато плевок той гадостью, в которую под действием определенных химических процессов превращается обычная земля, способен если и не убить противника, то привести в замешательство. А простому человеку придется заранее оплачивать собственные похороны.
        Червь работал довольно быстро и весьма качественно. Прямо на глазах образовывался новый проход и даже с вполне отчетливыми ступенями. Куда без них, ведь уровень подземелья Рэйбендраум находился значительно глубже подвалов «Неугасимого», тоже, кстати, расположенного ниже уровня городской мостовой.
        - Составите нам компанию, граф? - буркнул Клим, проверяя, хорошо ли вращается барабан револьвера. - У вас очень неплохо получается воевать с господами в рясах разного вида и покроя. Тем более там и ваш личный вражина вполне возможно заявится.
        - И распугаю я там всю шайку, - саркастически ухмыльнулся тот. - Они не идиоты, чтобы глупо лезть в атаку с оголтелым криком «ур-ря», тем более на Вер-Заррен, чьи мистические знания не только не уступают, но и превосходят во многих областях. Сомневаюсь, что Франциск и сам-то здесь появится, пошлёт своих подчиненных, только и всего. А если и предстанет собственной персоной, то окружение его будет не бог весть какое умелое. Так, инквизиторы низших разрядов, они же ещё храмовниками прозывающие себя, в лучшем случае. Ну да вы с ними уже сталкивались, там, в моей квартире…
        Инквизиторы-храмовники ещё какие-то на нашу голову. Нет, кто это такие, ясно, и почему такое наименование выбрали, тоже ни разу не секрет. Только хочется и о врагах своих как можно больше разузнать. Хочется, да пока не получается. Ладно, оставим до поры.
        - Не сказал бы, что та встреча закончилась нашей победой, - пришлось мне припомнить не столь давние события. - Фактор внезапности может не сработать - как-никак они идут в опасное место и вполне способны просчитать присутствие в трактире кого-то из нанимателей покойного Феликса. И кстати, сколько слуг церкви прибудут сюда? Хотя бы ориентировочно.
        - Трое, максимум пятеро. Конечно, под руководством кого-то поумнее, чем просто боевое существо с минимумом мыслей и знаний. Запомни, первый удар по лидеру. Убить, если это не Франциск, ну а если он, то хотя бы вывести на какое-то время из строя. Молчи, - с ходу оборвал Череп попытку возразить. - Франциска вам так просто не уничтожить.
        - Как мы узнаем этого вашего неуничтожимого, - задал вполне резонный вопрос Висельник. - Фотография есть?
        - Не поможет. Он очень любит изменять свой внешний облик в пределах доступного. Парики, обувь на высокой подошве, цвет лица… Любому актёру фору даст, не особо при том напрягаясь. Вот только на безымянном пальце левой руки непременно будет массивный золотой перстень. Перстень, внутри которого смертельный яд - можно руку пожать, а то и в вино подсыпать. Результат всё равно плачевный - противоядия не существует. Теперь насчёт того, как вам нанести им тот самый болезненный и оскорбительный урон, не особо рискуя. Стилет, браслет для приглушения звуков у тебя?
        - Конечно.
        - Используешь при отходе. Ну а для того, чтобы действительно ошеломить наших приятелей из церковной своры, используешь вот это, - из кармана плаща Череп извлек начищенный до блеска медный диск на тонкой цепочке. - Но учти, если потеряешь, я тебе такое надолго запомню.
        Амулет оказался в моей ладони, зато ощущение, возникшее при контакте с куском прохладного металла, было… омерзительным. Складывалось впечатление, что в моей руке не медь, а нечто противное и опасное наподобие ядовитой мокрицы. Хотелось выбросить переданную графом вещь, но я был бы полным идиотом, коли не смог бы подавить вспышку инстинктивного, воистину первобытного страха и ужаса.
        - Что случилось? - забеспокоился очень легко чувствующий изменение эмоционального фона Висельник. - На тебя словно ведро ледяной воды опрокинули. до такой степени лицо изменилось. Неужели та вещь до такой степени опасна?
        - Не более опасна, чем те страхи, что таятся внутри каждого из нас. Не берусь утверждать абсолютно точно, но этот амулет - нечто вроде зеркала, способного отражать страхи человека.
        - Лик Медузы, - усмехнулся Череп. - Ну не сам он, а его бледная и слабосильная тень. Тем не менее и его достаточно для некоторых случаев.
        Вот так-так… Неужели очередная легенда коснулась нас своим дыханием, пусть и вновь в несколько ином, отличном от привычного виде? Медуза… Не та, что в море, а другая, из древнего мифа. Прекрасный ужас, очаровательное безумие, на которое достаточно бросить один лишь взгляд, чтобы навек превратиться в камень. Похоже, тут лишь часть правды, да и то в очень аллегоричной форме. Врученный мне амулет вряд ли может обратить в камень, зато «окаменить» человека, попавшего в плен собственных тайных страхов и подсознательных кошмаров, вполне в состоянии.
        - Вспомнили легенду о Горгоне Медузе… Как есть вспомнили, сомневаться не приходится. Были раньше такие существа, но когда именно и как сами себя называли - это уже узнать не удастся. Разумеется, они не обращали людей в камень, такое действие было им чуждо, но вот их взгляд способен был вызвать любые страхи, когда-либо испытанные человеком за всю жизнь. Среди Красного Рода есть те, кто очень хорошо соприкасается со страхами и безумием, но их методы здесь не подойдут, сразу почуют наше присутствие. Зато Лик Медузы вполне нейтрален и в этом его главное преимущество.
        - Пусть так. Но как его использовать?
        - Просто повесь себе на шею, этого хватит, чтобы амулет почувствовал нового владельца. Ну а потом достаточно будет направить воздействие, подобное ментальному, на того человека, который хотя бы посмотрит в твою сторону. При желании возможно контролировать силу удара - от лёгкого страха до панического ужаса. Но против Франциска советую выжать из Лика максимум, меньшего может не хватить.
        - Побочные эффекты при применении есть?
        - Не без того, - подтвердил мои подозрения Череп. - Слишком сильный выплеск ужаса способен частично задеть самого владельца. Палка о двух концах, тут ничего не поделаешь, таковы законы многих мистических воздействий.
        Повесив на шею амулет, я всё-таки не смог избавиться от крайне неприятных ощущений. Зато через минуту-другую стали понятны слова Черепа о методе управления этим предметом. Ощущалась бурлящая внутри куска металла сила, готовая при первом возможном случае вырваться наружу. Ничего, ей не долго осталось ждать, совсем недолго, тем более что Тварь уже закончила рыть проход.
        - Куда выводит этот ход? - спросил Клим, без особого энтузиазма глядя внутрь узкой дыры.
        - Один из винных погребов, в который хозяин заведения наведывается очень редко.
        - Уж не тот ли, где Дровосек трупы прячет?
        - Он самый…
        Неплохое место выбрано для проникновения, но и не без недостатков. Плохо будет, если у подвала стоит караульный из местных типусов. Впрочем, в таком случае нейтрализуем, пусть не до смерти, а так, во избежание разного рода случайностей.
        В остальном же план действий вполне понятен: проникнуть внутрь, дождаться визитёров, ну а потом устроить им запоминающуюся и образцово-оскорбительную порку. Такую, чтобы они помчались по следу с одним лишь желанием расквитаться с какими-то жалкими самоучками, осмелившимися в очередной раз бросить им вызов. Стоп, а куда именно они помчатся? Естественно, столь важный вопрос был мгновенно переадресован в нужном направлении, то есть непосредственно графу.
        - Насчет этого не беспокойтесь, я уже успел позаботиться о такой необходимой детали. Сформирован ложный след от трактира и до улицы Карнавальной, след, где улавливаются отпечатки ваших аур. Он будет очень чётким, практически не скрытым, то есть именно таким, каким и должен быть у самоучек, не умеющих маскироваться на должном уровне. Ещё вопросы имеются? Нет. Тогда вперёд и пусть удача улыбнется вам.

        Глава 19

        Оказавшись в винном погребе, вечно любопытный Висельник не преминул сунуть свой нос относительно возможности прихватить на обратном пути несколько бутылок хорошего винца. К его сожалению. Дровосек явно не стремился хранить рядом с закопанными трупами по-настоящему хорошие вина.
        - Деш-шёвка! А я-то рассчитывал прихватить коллекционные марки.
        - Закажешь у хозяина заведения. Если, конечно, от этого самого заведения что-нибудь останется после того, как мы в нем порезвимся. И вообще, что-то ты слишком разговорился, никак нервишки пошаливают?
        - Есть маленько, Стилет, - признался тот. - Ну так оно делу не помеха, сам знаешь.
        - Знаю. Выходим… Я и Клим, как уже здесь бывавшие, идем первыми и в случае необходимости нейтрализуем караульного. Вы с Ханной следом. Оружие на всякий случай держите наготове, но пока не стоит дырявить любой объект в поле видимости. Пошли.
        Дверь, само собой, была заперта, но подобные мелочи нас никогда не останавливали. Сплющенный на конце небольшой ломик - давний инструмент взломщика - не подвёл и на сей раз. Жалобный хруст дерева - и путь из подвала открыт. Практически мгновенно последовал хороший такой пинок, и открывающаяся наружу дверь ударилась обо что-то не слишком твердое. То есть о караульного… низкий уровень готовности, хотя иного и ожидать не стоило - он ведь никак не ожидал, будто кто-то появится изнутри, оттуда, где по его представлениям находились лишь бутылки вина и тщательно закопанные трупы.
        Вот и получилось, что неготовность к неожиданному послужила причиной его нынешнего пребывания в бессознательном состоянии от мощного удара дверью по голове. Как говорится, при наличии мозгов образовалось бы их сотрясение, ну а так отделается лёгким ушибом.
        Тут я ещё не был, ну а Клим вполне представлял себе планировку и этой части «Неугасимого». И это было просто замечательно, поскольку в ином случае пришлось бы поплутать по извилистым коридорам или же отлавливать какого-нибудь аборигена с целью прояснить свое местонахождение. А так получилось вполне себе пристойно - мы без особых сложностей вышли в обитаемые места. Проще говоря, в помещение, предназначенное для особо уважаемых клиентов. Да, были здесь и такие, хотя в прошлый мой визит мы встречались с ныне покойным Феликсом в общем зале. Почему? Вовсе не из-за отношения Дровосека к Климу, а по причине глобального недоверия того к Феликсу. Оправданного, откровенно говоря.
        Дело вполне житейское, зато наше появление с несколько неожиданной стороны сильно изумило оказавшегося в помещении Фрола, он же Дровосек для тех, кто был ознакомлен с деталями его запутанной и далекой от законопослушности биографией.
        Сейчас он находился в обществе двух других индивидов довольно потертого, но вовсе не безобидного вида. Скорее всего, обсуждали какие-то свои дела и вовсе не стремились разделить тему разговора с посторонними в общем-то людьми. Те двое попытались было дернуться на предмет извлечения из карманов чего-либо колюще-режущего, но вид Клима с двумя револьверами не способствовал подобному душевному порыву, пусть и совершенно естественному в такой ситуации. У ветеранов криминального мира очень неплохое чутье - они способны за секунду определить не только принадлежность человека к той или иной группе, но и оценить уровень опасности.
        - Фрол, успокой своих друзей, мы же себя уважаем и не стали бы приходить с целью доставить тебе ТАКИЕ неприятности, - довольно дружелюбно оскалился Клим. - Нам просто нужно кое о чем с тобой поговорить, а появляться через известные ходы… было несколько затруднительно.
        - Апостол, Кромешный, успокойтесь, этим людям вы совсем неинтересны. У них свои дела, у нас свои.
        - Да это ж полиция, Фрол! Вон, глазами так и зыркают. Кабы воля была, стрельнул… Ухватки такие, век не обманусь, Бог тому свидетель!
        - Не мельтеши, Апостол, - сверкнул на него глазами другой, более спокойный. - Дяди вовсе не оттуда, хотя и не из наших. По своим правилам живут… Ты где видел, чтобы те со шпалерами наперевес путешествовали? Они законы блюдут, а этот, - последовал короткий кивок в сторону Клима, - этот тебя быстро прикончит без жалости и сомнений. И остальные такие же. Нет, не по нашу душу они и слава богу.
        Умно рассуждает. Да и вообще, по всем признакам этот человек очень походит на того же Фрола - аристократа преступного мира. Кромешный, Кромешный… Вертится что-то такое в памяти, почерпнутое из архивов полиции. Точно! Довольно известный взломщик сейфов, получивший свое прозвище за выражение: «Кому тьма кромешная, а мне помощь в ремесле». Вскрывал замки на ощупь, не пользуясь никаким источником света. Руки просто волшебные, да к тому же и полученное техническое образования давало себя знать. Нетипичная фигура среди конфликтующих с законом на профессиональном уровне, но именно это и помогло ему стать там уважаемым и во многом незаменимым. Сейчас отошёл от собственно участия во взломах, предпочитает обучать молодняк, а помимо того, разрабатывать планы ограблений.
        Апостол же так, шелупонь обыкновенная, классический образчик. Грабежи на улицах, причастность к убийствам, двукратный побег с каторги… Взять бы его за шиворот. да и препроводить… хоть в участок, хоть на кладбище в уютную могилку. Его счастье, что сейчас других забот по горло, да и наше нынешнее тут положение не слишком позволяет резкие телодвижения. До поры до времени, само собой, а время это стремительно приближается. Прежде всего, нужно кое-что обсудить с Фролом, есть некие нюансы, в коих он может быть полезен.
        - Поговорим, Дровосек? Есть тема.
        Интонации в голосе чётко дали понять, что это даже не предложение, а приказ. Умный человек, а хозяин «Неугасимого» к ним бесспорно относится, должен понять. И точно, понял, предложив своим гостям подождать некоторое время в другой комнате. Правильно поступил, нам лишние свидетели беседы не нужны, да и посторонние уши также не стоит осведомлять.
        - Что случилось? Ко мне претензий быть не должно - я нашел вам наёмника, даже предупредил о его особенностях, - заюлил Фрол, не желая оказываться в положении провинившегося в глазах тайной полиции.
        - Ты о чем это? Ах да, о Феликсе! Представляешь, с ним маленькая такая неприятность приключилась - заболел от излишней жадности и умер, не в силах переварить запрошенную сумму. Вернее не запрошенную, а ту, что хотел получить не только с нанимателей, но и с тех, против кого его наняли. Дрянной был человек, за что и расплатился.
        - Тут горевать не будут, я говорил вам, - отмахнулся хозяин от слов Клима. - что сейчас от меня нужно?
        - Да нам почти ничего, а вот тебе может и понадобиться. Покойничек хотел продать и тебя, и нас не шушере, а серьёзным и очень опасным людям. Его предупреждали, что этого делать категорически нельзя, но он не послушался. Но речь не о нём, а о том, что те, другие, способны прийти сюда.
        - Но… Почему сюда?
        - Не заставляй разочаровываться в твоем уме, Дровосек, - я поймал его взгляд, после чего продолжил: - Феликс ведь был завсегдатаем твоего заведения, а оно известно понимающим людям как место сбора криминалитета. А значит куда придут выяснять сведения о делишках покойного? Правильно, сюда и придут. И шансов остаться после этой встречи в целости и сохранности у тебя не так чтобы очень много.
        Он поверил, по глазам было видно. Как-никак битый жизнью волчара, а не прекраснодушный мечтатель, оторванный от реального мира со всеми его проблемами. Поверил и теперь пытался сообразить, как ухитриться остаться в добром здравии, оказавшись между двух огней. И верно, с одной стороны мы - представители очень и очень мощной структуры, то есть тайной полиции со всеми сопутствующими последствиями. С другой же… Ну, это он пока не в курсе, да и нечего ему знать. Во многих знаниях порой таятся серьёзные, несовместимые с жизнью проблемы.
        Боится же он больше нас, то есть реальную силу, от которой четко знает, каких неприятностей можно ожидать. Знает, что в случае чего тот же Клим недрогнувшей рукой пустит ему пулю в лоб или затылок. Моего друга кошмары по ночам точно мучить не будут по поводу очередного убиенного. К тому же мы близко, а те, другие, не очень… Вот и получается ситуация, для нас вполне приемлемая.
        - Когда они придут сюда?
        - Скоро… Наверняка сегодня, но вот точное время предсказать не возьмусь. Даже не думай попытаться избавиться от этих визитеров силами своих людей - их сметут как пыль с полки. И бежать не помышляй - мы не одобрим.
        - Да ты не особо паникуй, - немного сбавил уровень Клим. - Они заинтересуются тобой лишь в том случае, если не найдут тех, кто им нужен, то есть нас. А мы и прятаться не собираемся, сами с ними встретиться хотим. Но только встреча будет на наших условиях. Понял?
        - Понял… А от «Неугасимого» хоть стены останутся?
        Понятливый, чтоб его. Сразу осознал, что тут не мирные беседы вести собираются. Оно и понятно - простой человек не смог бы контролировать столь своеобразное заведение, ухитряясь лавировать между конкурентами среди каторжной братии и полицией. Да и Клим не заинтересовался бы примитивом вроде того же Апостола, по крайней мере настолько, чтобы использовать, пусть и косвенно, в своих целях.
        - Стены останутся. Правда, небольшой беспорядок все же будет, без него не обойдется. Так что давай, предоставляй нам это место, тогда всё может ограничиться небольшими потерями для твоего заведения.
        - Да, и скажи своим, чтобы всех интересующихся тобой людей направляли именно сюда, в эту комнату. В общем зале не показывайся, не стоит.
        Это Ханна правильно заметил. Господа ожидаемые визитеры по наши души не должны видеть Фрола раньше, чем увидят нас. Что так? Просто кто-то однозначно владеет техникой ментального воздействия на разум и считывания оттуда нужных сведений. А Фрол уже знает о нашем присутствии… Терять элемент некоторой внезапности совсем не привлекает.
        Теоретически рассуждая, могут заметить и нас, но здесь придётся положиться на графа, который должен был несколько пригасить следы нашего присутствия. Правильный расчёт - сначала маскировка действует, ну а потом, после всех событий, нарушается, и мы начнем оставлять видимый для мистиков след. Ложный, естественно…
        А пока суд да дело, нужно несколько освоиться в этом месте, где вскоре и начнётся действо под названием «коррида», только в роли быка выступят разного рода «святые отцы». Честно признаться, вполне приличное для боя помещение. Не пустое, но и не слишком загромождённое мебелью; имеется единственный вход со стороны общего зала, но есть и выход, ведущий к складам, кухне и прочим задворкам «Неугасимого». И дверь неплохая, крепкая… Вряд ли она будет существенной преградой для ожидаемых нами, но совсем уж внезапного появления у них не получится. А пара-тройка секунд для нас - очень существенный срок. Что ещё? Распределить зоны ответственности между нами, чтобы первый удар получился как можно более эффективным. Череп не зря намекал, что всё должно решиться именно первым ударом, времени на второй может и не оказаться.
        - Клим! Ты у нас стрелок непревзойдённый, так что твое место прямо напротив двери. Задача довольно проста - стрелять во всех посторонних как можно быстрее и точнее. Если вдруг револьверы окажутся не слишком эффективными, то воспользуйся арбалетами.
        - Хорошо, - кивнул тот. - Положу их прямо на стол, так удобнее будет.
        - Теперь ты, Ханна… Прикроешь тылы. Ни одна зараза не должна появиться по пути нашего отхода. Запомни, тот же Франциск вполне в состоянии взять под контроль кого-либо из местных. При малейшем подозрении - уничтожить.
        - Тихо или можно стрелять?
        - Лучше по-тихому. Метательный нож в сердце или шею столь же эффективен, как и пуля. Ну и, наконец, Висельник. Тебе тоже без дела сидеть не предстоит. Попробуй подготовить такое воздействие, при котором мы как бы сместимся в пространстве для наших противников. Ты понимаешь, о чем я?
        - Отвод глаз или скорее смещение теней? - Висельник явно был в серьёзных раздумьях. - Тяжеловато будет. Но я сделаю все возможное. А ты сам что на себя возьмешь?
        - Удар с помощью Лика Медузы. Конечно, основная мощь придется на Франциска, если он тут вообще будет. А вы все не пытайтесь сразу атаковать именно его - шансы уничтожить крайне невелики, лучше уж сконцентрироваться на остальных, лишить главного противника поддержки свиты. Зато если этого самого Франциска не будет, то всем нам окажется не в пример более спокойно. Помните. как его отличить?
        - Как же… Золотой перстень на безымянном пальце левой руки, - отчеканил Ханна, словно на докладе у начальства по итогам проделанной работы. - Не беспокойся, Стилет, не спутаем.
        Хорошо бы. В обычном состоянии память работает как часы, зато в горячке боя способна выдавать такие финты, что просто диву даёшься. И что теперь? Правильно, теперь нужно ждать и еще раз ждать. Церковники не могут не прийти, да и тянуть особо не будут, но я заранее предчувствую выматывающее и очень медленное течение времени. Мы давно привыкли ожидать, но на сей раз противник сильный, слишком сильный… Да и его возможности остаются во многом неясными. Это как играть в карты с профессиональным шулером - никогда не знаешь, какой фокус он выкинет в следующую секунду. Остаётся только надеяться на зоркость глаз да на собственные наработки.
        О, глядите-ка на сие диво - Дровосек вновь пожаловал! Неужели соскучился? Не-ет, тут всё сложнее, достаточно взглянуть в глаза нашему знакомому, чтобы почувствовать гнетущее его предчувствие. Вроде хочет сказать нечто интересное, но в то же время не решается. Придется подвигнуть его на беседу, вдруг да узнаем нужные вещи.
        - Давай, Фрол, не стесняйся, тут люди понимающие. Можешь своих громил вводить в заблуждение, но мы-то видим - тебя что-то беспокоит. Нет, если это «что-то» связано с совершенно посторонними событиями вроде управления трактиром или разного рода криминальных дел, то не наша проблема. Зато если твоё беспокойство имеет под собой иные, переплетенные с нашими заботами корни, тогда изволь доложить беспокоящую тебя проблему чётко, ясно и подробно.
        - Шныряют вокруг… всякие. Не наши, чужие. Хорошо одетые, вежливые, но нашим и подходить к ним не хочется, будто они заразные. А те, кто подошёл, обратно уходят, но ничего об этом не говорят.
        - Ты их сам видел?
        - Нет, - замотал головой Дровосек. - Малец один, карманник хороший, вот он видел. Клянётся, что подобрался довольно близко, но не совсем чтобы рядом. Там и рассмотрел всё. Я думал, брешет парень, хочет с меня чего поиметь, а он и денег не хочет, только и мечтает отсюда улепетнуть. Сказал, что задержался, только чтобы мне сообщить, а скоро ноги его тут не будет долгое время. Если уже не исчез.
        Дождались? Пожалуй, только это не сам визит, а проверка на возможные ловушки. Разумно, весьма разумно, особенно учитывая их опыт с бесследно исчезнувшей ударной группой. Да, Череп говорил, что уничтоженные нами при его помощи бойцы были так себе, ничего особенного, но и победа над ними далась ой как непросто. Сейчас же в ход пустили если и не тяжелую артиллерию, то уж точно не отбросы. Сама возможность участия Франциска, заезжего визитёра в наш город, говорила о весомой заинтересованности.
        Ха, заинтересованности! У него буквально из-под носа похитили довольно важные бумаги, а вдобавок и используемую для шифровки книгу - по мнению всё того же Черепа, коему я склонен верить - что чревато очень серьёзными неприятностями. Да и начальство по головке не погладит, скорее уж вдарит пару раз этой самой головкой о кирпичную стену.
        - Фрол, иди-ка ты лучше к выходу из этой комнаты, постой рядом вон с тем хмурым человеком, - указал я на Ханну, одновременно переплетая пальцы в своеобразную фигуру. - Мне вовсе не нравится вариант, когда ты окажешься под перекрестным огнем. Ханна, «позаботься» о нём, когда придет время.
        - Сделаю, можешь быть уверен.
        Отлично. Теперь в самом начале активных действий хозяин сего гостеприимного заведения получит чем-нибудь тяжёлым по голове. Зачем? Во-первых, чтобы не путался под ногами, но это не самая важная причина. Дело в том, что разум человека, далёкого от мистики, можно взять под контроль без особых усилий, тем более при должной практике. А у Франциска с его сворой подобная сноровка не может не присутствовать. Пастыри стада людского, им иначе нельзя… Вот и получится у нас в тылу подобный маленький, зато очень неприятный сюрприз в виде вражеской марионетки. Спасибо, но нет такого желания и всё тут.
        Эх, хорошо бы иметь возможность видеть общий зал трактира, там того и гляди появятся те самые, кого ждем мы и кто также ну очень стремится встретиться с нашей маленькой, но дружной компанией. Раз обе стороны так желают встретиться, то грешно было бы не пойти навстречу, не так ли? Вот и получается, что наша ловушка - всего лишь гуманный ответ на желание господ из церкви устроить свидание с теми, кто вызывает у них сильные, пусть и далекие от положительных, эмоции.
        Я жду вас, Псы Господни… Такое впечатление, будто времена Инквизиции вернулись во всей своей красе, и радостно скалящиеся языки пламени освещают лица тех, кто стремится уничтожить все так или иначе выходящее за пределы ограниченных ими рамок. Хотя я вовсе не уверен, что те времена куда-то уходили. Что мешало инквизиторам просто уйти в тень, сделать свою деятельность более скрытой, незаметной. Кому как не мне, офицеру тайной полиции, знать о гораздо большей эффективности скрытого, тайного воздействия… Отпадает необходимость оправдываться на официальном уровне о чрезмерной жестокости духовной власти, церкви придаётся облик милой, доброй и ласковой относительно, конечно, ибо чёрного кобеля не отмыть добела - структуры. Вот только маска никак не в состоянии скрыть от всех истинное лицо. Но от всех и не надо, ведь большинство так и будет бежать за пастырями, радостно блея подобно баранам, ведомым на бойню.
        Зато остальные… С ними теперь бороться легче. Да, легче, как это ни парадоксально! Казалось бы, нет мощной, наблюдающей за всеми и вся проявлениями оккультизма и свободомыслия организации. Вроде бы… а потом это самое несуществующее наносит удар - сильный, молниеносный, беспощадный.
        Войны невидимок, право слово. Взять того же Черепа, клан Вер-Заррен, к которому он принадлежит, а ещё Красный Род - судя по всему, некую систему, объединяющую несколько подобных кланов. Тайные, скрытые от людской массы конфликты, наверняка не на жизнь, а на смерть. Мы прикоснулись к ним самым краем, на грани восприятия этого нового, до сей поры почти закрытого мира. Наивно было думать, что оккультные знания ушли в никуда - такого просто не бывает. Сила подобного рода не исчезает, она просто меняет обличье, представая в новой, ещё более могущественной форме. Похоже, настало время тайных, по-настоящему тайных Орденов, или как там их по-иному можно назвать. Ведь не в названии суть, а в том, что оно содержит в себе.
        А что содержит в себе конкретное название - Красный Род? Тайна и все тут. Одно то, что о нём никогда и нигде не упоминалось, свидетельствует о крайней степени конспирации и умении не афишировать свою деятельность среди непосвященных. Однако зачем подобное нужно? В силе этой структуры у меня нет никаких сомнений - достаточно вспомнить то, что нам уже показал Череп. К тому же готов поклясться, показали нам лишь малую, очень малую часть.
        Шаги… За дверью отчетливо слышны шаги нескольких людей. Те самые? И сомневаться не приходится. Значит, дождались.

        Глава 20

        Вежливый стук свидетельствовал о том, что появившиеся господа не представляли, кто именно находится внутри. Спасибо тебе, Череп, надёжно прикрыл от внутреннего взора противника каким-то неведомым образом. Жестом показываю Висельнику, чтобы потянул за специально приспособленную для открытия двери на расстоянии верёвочку. Та бесшумно проворачивается на хорошо смазанных петлях, и гости дорогие по инерции делают шаг вперёд…
        Инерция - зачастую очень неполезная и даже вредная штука. Это мое мнение в полной мере подтвердили револьверы Клима, с двух стволов отплюнувшиеся свинцовыми подарочками в направлении давно ожидаемых визитеров. Одна из пуль очень удачно попала находящемуся впереди других церковнику в шею, перебив артерию ко всем ангелам. Фонтанирующее кровью тело рухнуло на пол, дёргаясь в агонии и попытках зажать смертельную рану. Неплохое моральное подавление для противника, когда в первую же секунду один из них отправляется в небесную канцелярию, да еще таким эффектным образом.
        Ну всё, миг первоначального замешательства прошел, сейчас на нас обрушится какое-нибудь мощное воздействие. Почему? Тренированный во множестве подобных ситуаций взгляд легко вычленил из троих оставшихся на ногах людей того самого, с золотым перстнем. Франциск… Тянусь мысленно-волевым усилием к амулету, висящему на груди, и Лик Медузы отзывается с превеликой охотой. На свободу вырывается волна страхов, подсознательных кошмаров, от которых никто не в состоянии освободиться полностью. Можно лишь понять их, осознать, а следовательно, и нейтрализовать. Вот только это требует постоянного контроля и решимости посмотреть в глубины собственной души.
        Основной удар, как и следовало, я направил на Франциска, стремясь загнать его разум в липкую паутину страхов, запереть в лабиринте, из которого нет выхода. Ну а на долю остальных двоих достались лишь отголоски удара, пусть и способные доставить существенные неприятности, но на порядок слабее. Ничего, на них также должна найтись управа, представшая в виде Клима да Висельника. Своеобразная, однако, дуэль получилась - количество противников полностью соответствует, только с уровнем увы и ах… Преимущество тут явно не на нашей стороне.
        А вот и первое тому подтверждение. Один из церковников сделал какой-то жест, и пули, выпущенные из револьверов, стали отклоняться от своей естественной траектории, огибая господ церковников. Ещё одно движение руки - и из пола рядом с Климом вырастает с десяток острий, ослепительно сверкающих даже при довольно скудном освещении. Рядом, но все равно не там. Молодец, Висельник! Сумел-таки спутать ориентиры нашим врагам. Ага, огнестрельное оружие появилось! Правда, стоило мне направить часть энергии амулета по нужному адресу, и револьвер летит в сторону. Что так? Да просто владельцу показалось, что он раскалился докрасна. Зар-раза! Нехитрое действие вроде бы, а запас энергии в Лике Медузы существенно скакнул вниз.
        Клим с матерными высказываниями самого изысканного стиля отбрасывает револьверы и хватается за лежащие на столе арбалеты, уже взведённые и готовые к стрельбе. Залп… Четыре стрелы из двух спаренных устройств летят по направлению к третьему церковнику, чьи губы шевелятся явно не в молитве. Ха, а ведь похоже, что только пули легко отклонить с курса! Тут четко прослеживается зависимость между массой снаряда и возможностью его отвода в сторону. Два болта всё-таки уходят вбок, но вот два других врезаются прямо в корпус колдующего красавца и отбрасывают того к стене. Только отбрасывают, поскольку в момент соприкосновения с кожей вспыхивает жемчужное сияние, словно поглотившее в себе всю силу выстрелов. Но и оставшегося хватает, чтобы от души контузить церковника и на время вывести из игры.
        Висельник, увидев столь шикарную возможность подсократить число врагов, бросается к упавшему, на ходу извлекая два кинжала, которыми владеет вполне и вполне сносно, но нарывается на ледяную иглу, прилетевшую со стороны Франциска. Хруст, и ледышка разбивается о панцирь, подаренный графом, но все же сбивает моего друга с темпа, давая возможность контуженому прийти в себя и откатиться с линии удара.
        Пошёл ближний бой… Висельник всё-таки добрался до контуженого, но уже несколько пришедшего в чувства церковника, ну а Клим сцепился с тем, который попытался избавиться от него с помощью вырастающих из пола лезвий. Он, конечно, не большой поклонник боя на клинках, но шашка на поясе не для красоты привешена.
        Мне же остаётся окатывать Франциска все новыми волнами ужаса и страха, особенно в то время, когда он пытается воспользоваться мгновениями передышки и вызвать дождь из ледяных игл. Череп, нехороший человек, однозначно что-то напутал относительно перстня на его пальце. Да, золотой, но только не простой кусок металла, а еще и весьма мощный талисман, что каким-то образом помогает ему преобразовывать содержащуюся в воздухе влагу в лёд и отправлять по месту назначения, то есть непосредственно в своих врагов. Право слово, если бы не Лик Медузы, то от нас бы остались лишь продырявленные во многих местах останки уже через несколько секунд.
        Но и так ситуация складывается не слишком благоприятным образом. Да, Клим с Висельником заметно превосходят своих противников в бое на клинках, но вот в оккультном плане… Самоучки столкнулись с теми, кого натаскивали именно на схватки другого вида. Ментальные выпады худо-бедно отражались, зато другие приёмы воздействия оказывались куда более эффективными. Вот короткая шпага в руке церковника окуталась голубым пламенем и буквально срезала кинжал Висельника, которым тот блокировал удар. Правда, доспех выдержал, но кинжалу пришел полный конец. Пришлось тому разрывать дистанцию, чтобы достать запасное оружие - небольшой кистень. К сожалению, пара кинжал-кистень не являлась его любимой манерой боя.
        Только мне так и не привелось скрестить оружие с Франциском - та манера противостояния, что выпала нам, как-то не слишком сочеталась с этим. Поединок разума, воли и… страхов. Нет сомнения, он великолепно понял, чем именно я его атакую, но тут как раз и было одно из наиболее уязвимых мест. Вообще души слуг церкви очень уязвимы, их ведь очень долго пичкали осознанием собственной ничтожности по сравнению с Богом, прививали покорность и смирение перед вышестоящими. Никто этого не избежал, даже те, кто находится далеко не на нижних ступенях пирамиды их власти. Именно к этому уязвимому месту я и подбирался, до поры до времени ограничиваясь побочными уколами во второстепенные болевые точки.
        Странно, Череп дал точные указания постараться закончить столкновение одним коротким ударом и сразу же отойти обратно в подземелье, предварительно скрыв путь отхода. Ну а я, как всегда не любящий следовать чужим планам, устроил собственные игрища на кровавом поле.
        Кровь и смерть! Всё, пора. Уровень энергии в амулете дошел до заранее намеченного в качестве сигнала для особо мощного выброса своего оставшегося потенциала. Да и друзей не стоит излишне мучить поединком с теми, кто способен доставить очень серьёзные неприятности. Начали! Страх, самый безжалостный палач тех, кто кому-то служит - страх перед хозяином, что способен отнять не только жизнь, но и душу. Он есть у каждого, кто поклоняется каким-то богам, что любят принижать человеческое достоинство.
        Выплеск всей сохранившейся в Лике Медузы силы - и на Франциска обрушивается удар, способный размолоть разум обычного человека в труху, в горсть мелкой пыли. Франциск рухнул было на одно колено, не в силах совладать с подобным обвалившимся на него кошмаром. Я и сам не знал, что именно ему пригрезилось, но явно что-то действительно страшное, выползшее из глубин подсознания. Я задал лишь общее направление удара, но никак не конкретику… Добить бы его, ан нет, у него хватило выдержки отгородиться некой мистической завесой. Хорошей завесой, точно говорю. Я было попытался пробить её своим любимым оружием - четырехгранным стилетом, но потерпел полное фиаско.
        Зато Висельник не оплошал, сумев воспользоваться предоставившейся возможностью с максимальным эффектом. Хоть бил я по конкретной цели, но эхо от ментального удара отразилось и на спутников Франциска. Как-никак есть общие страхи, ой как есть! Противник Висельника опешил буквально на секунду, но в поединке секунда - очень длительный промежуток времени. Его вполне достаточно, чтобы перейти из живого состояния в состояние окончательно и безнадежно дохлое. Да и какое оно может быть после того, как шар кистеня с хрустом врезается в висок, проламывая кость и превращая мозг в месиво.
        Труп. Противостоящий же Климу, видя ситуацию, складывающуюся далеко не в его пользу, предпочел временно оставить поле боя, то есть смыться, уйдя по-аглицки, не прощаясь. Наверняка на подобный поступок, позорное бегство с поля боя, его сподвигла очередная смерть соратника по борьбе за веру. Хотя… вдобавок и вид злобно оскалившегося Висельника, что вознамерился всерьёз помочь Климу, также сильно подействовал на психику церковника.
        - Клим, назад! - рявкнул я, заметив, что тот собрался было вдогонку. - Отходим!
        - Но…
        - Отходим, это приказ!
        Только прямой приказ способен оторвать Клима от его любимого дела - боя. Ради него он готов пожертвовать многим и ничего тут не поделать, такова его суть. Отними её часть и не будет самого человека, вот я и пытаюсь всегда принимать людей такими, каковы они есть, со всеми достоинствами и недостатками.
        Тогда почему я приказал отступать, раз схватка вроде бы складывалась успешно? Причин две, нет, даже три. Первая в том, что неизвестно, сколько ещё господ церковников может находиться в трактире или в его окрестностях. На рожон лезть не стоит, тем более в нашем нынешнем положении. Вторая основана на понимании положения, в котором находится самый опасный сейчас враг - Франциск. Он ведь ни в коем случае не побежден и даже не сильно задет. Так, поставил защитный барьер, чтобы прийти в себя от слишком уж мощного и неожиданного удара. Больше же я такого нанести не смогу, амулет пуст и для дальнейшего использования не пригоден. Нет уж, уходить надо, пока не столкнулись с проявлениями по-настоящему мощной магии, которую отразить мы не в состоянии.
        А третья причина… она самая маленькая и веселенькая. Не хочется слишком уж сильно отходить от заранее составленного плана, да и у Черепа есть резоны настаивать именно на нем. Какие? Посмотрим, вдруг да подтвердятся кое-какие мои смутные пока еще предположения.
        Клим с Висельником выскочили через другую дверь первыми, ну а я замыкал отход. Да, это был именно запланированный отход, но никак не бегство. Хотя выглядеть для Франциска должно было именно как бегство от превосходящего противника. Вроде бы логично - попытались смять резким натиском и засадой, но поняв, что не вышло, решили отступить. Раз так, то и мешать не нужно, коли можно выследить и тогда уж обрушиться более мощной, подготовленной к подобным сюрпризам группой.
        Находившийся неподалеку от выхода Ханна лишь отрицательно покачал головой, показывая, что никаких событий не происходило. Ну не считать же за таковое оглушение Фрола во избежание разного рода досадных недоразумений. А вот браслетик, способный прикрыть настоящее направление нашего отхода, теперь активировать самое время. Разумеется, сам по себе он мало чего стоит, но вместе с магией Черепа превратится в совсем уж полезную вещицу. Пусть Франциск, которому очень чувствительно щелкнули по носу, увидит чёткий и ясный след, по которому и пойдет погоня. Только след тот ложный, ведущий прямо в ловушку.
        Винный подвал, а по совместительству и кладбище. С чего начали визит, тем и закончили, то есть возвращением в то же место. Вот и дыра в стене, что соединяет трактир с подземельями загадочных Рэйбендраум.

* * *

        - Вижу, что все живы, значит, и операция прошла удачно, - ухмыльнулся граф, перебирая черепа четок. - Сейчас моя зверюшка заделает дыру, оставив лишь зачаток хода, который в случае необходимости легко будет вновь открыть. Ну а вы извольте рассказать о произошедшем.
        - А разве мы не должны спешить туда, где устроена ловушка на охотников за нами? - сверкнул глазами еще не отошедший от горячки схватки Клим.
        - Нет, это не к спеху. Проложенный мною и некоторыми моими помощниками ложный след заставит брата Франциска изрядно попетлять по улочкам и переулочкам города. И ещё… Стилет, позволь узнать, что это за кровавую бойню ты устроил? Вроде бы изначально планировалось сработать тихо и без лишнего шума, только раздразнив сию весёлую компанию. А ты что учинил?
        - Как и полагалось - разозлил их, а особенно самого Франциска, до белого каления. Плюнь на него, так зашипит ничем не хуже раскаленного утюга. Двое его спутников мертвы, третий позорно бежал, ну а сам он в тот момент, когда я лицезрел нашего врага последний раз, сидел внутри защитного контура, приходил в себя после удара Лика Медузы. Нет, граф, это не щелчок по носу, это самый что ни на есть пинок по первичным или там вторичным, точно не помню, половым признакам.
        Череп на пару секунд впал в глубокие раздумья. Тем временем Тварь, похожая на червяка-переростка, уже закончила свою работу и отползла в сторону.
        - Пора в путь, господа, - лениво махнул рукой Череп в сторону, обратную той, откуда мы появились. - А ты прав, Стилет. Франциск никогда не проглотит такую пилюлю. Ты унизил его очень сильно, показательно унизил. Особенно тем, что не стал преследовать того, кто скрылся с поля боя.
        - Вообще я просто опасался повстречаться с очередной группой служителей церкви, да и задерживаться было совсем не с руки. К тому же надо было создать впечатление бегства…
        - Это понимаю я, возможно, понял бы и сам Франциск, но сейчас его мозг затмевает уязвленное самолюбие вместе со страхом перед вышестоящими иерархами. Он ведь в очередной раз провалил, казалось бы, простенькое задание - уничтожить обычных людей, не подкованных в мистических науках, всего-навсего самоучек. Его за такое по головке не погладят.
        - Ага. Скорее возьмут и стукнут башкой о стену. Другим в назидание…
        Грубоватое замечание Висельника было тем не менее вполне отвечающим реальному положению дел. Если Франциск не выполнит возложенную задачу, то все его надежды когда-нибудь подняться вверх по иерархической лестнице рухнут как карточный домик. Судя по всему, это и входило в расчеты самого Черепа.
        - Не хочет он неприятностей, сильно не хочет. Поэтому и выгребет всех лучших бойцов, кто владеет методами оккультного воздействия, да и направит их с собой во главе по следу. Но и слишком многих взять не сможет, это вызовет излишние пересуды, что ему также как ножом по горлу.
        - Тогда скольких ожидать?
        - Максимум десяток, - на вопрос Ханны моментально был дан ответ. - Но это им ничего не даст, поскольку они вновь ошибутся. На сей раз они не приняли во внимание возможность использования вами мощных амулетов. Ну а теперь… Теперь они не примут в расчет моего там присутствия, тем более неприятный сюрприз ожидает самого Франциска. Давно я хочу поговорить с ним тет-а-тет, хотя разговор, боюсь, выйдет коротким.
        Исказившееся в хищной гримасе лицо графа свидетельствовало о том, что Франциск после беседы будет тихий, холодный и дохлый. Разумеется, у меня не было никаких по сему поводу возражений, да и у моих друзей тоже.
        - Что за…
        Посторонний звук совсем рядом заставил всю нашу дружную компанию ощетиниться дулами револьверов и клинками. Вот только Череп даже не думал проявлять и малейших признаков беспокойства по поводу нарисовавшегося совершенно бесшумно и незаметно силуэта в черном балахоне. Только поднявшаяся вверх рука показывала нам, что не нужно стрелять и вообще проявлять враждебных действий. Интересно, кто это тут образовался и, главное, как он смог сделать это столь бесшумно и незаметно? Неужто опять магия поработала… Но она особо и не чувствовалась за исключением естественного энергетического фона.
        - Гость из клана Вер-Заррен приветствует хозяина из клана Рэйбендраум, - слегка поклонился граф. - Наша встреча случайна, или же «рыцарь подземных дорог» имеет какое-либо дело?
        - Дело. Но не для кого-то конкретного. Я всего лишь предупреждаю, что на пути могут встретиться несколько хорров.
        - Реликтовые создания, да ещё и несколько. Откуда?
        - Спроси об этом у сгинувших кланов, а то и у Архонтов, - в голосе незнакомца послышалось раздражение. - Может, они и ответят, если это вообще реально. Ничего необычного, просто придется растянуть Исторгающую Сеть на большую площадь да и вышвырнуть их в неведомые дали.
        - Благодарю. Буду иметь в виду.
        - А может, подождёте? Вам точно ничего не угрожает, а вот ваши спутники… Обычные люди, пусть и с задатками мистиков. А хорры существа опасные, мало ли что.
        - Разберёмся… До встречи.
        Череп, уже полностью утративший интерес к собеседнику, двинулся дальше, пропустив, однако, вперед обеих Тварей, а вслед за ним и мы. Не знаю, как другие, а я был полностью поглощён попыткой осознать одну деталь - увиденную кисть руки Рэйбендраум, которая выглянула на мгновение из-под просторного балахона. Эта рука в принципе не могла принадлежать обычному человеку… Узловатые пальцы, что, казалось, могли изгибаться под любыми, самыми невероятными углами, просто вопили о несоответствии своего внешнего вида обычному хомо. Дополнительный факт в коллекцию уже собранных. Ещё немного и можно будет делать полные, достоверные выводы о всём Красном Роде и входящих в него кланах.
        А тут и какие-то хорры проклюнулись на нашу голову. И кто это вообще такие? Надо бы…
        - Хорры это вообще кто? - опередил меня с вопросом Висельник. - Не хочется столкнуться с чем-то неизвестным.
        - Разумный подход. Хорры - практически лишенные разума полуживотные, продукт оккультных экспериментов тех, кто давно уже затерялся в глубине веков. Они-то затерялись, а вот некоторые их следы не только сохранились, но и отлично себя чувствуют.
        - Насколько они опасны и как мы поймём, что это именно они?
        - Опасны… Не слишком, когда есть достаточный опыт, умение боя и знание некоторых оккультных практик. В других же случаях слопают и даже не подавятся. Узнать же их и вовсе легко. Туманные, полупрозрачные уроды, более всего похожие на помесь крысы и человека. Ядовитые зубы и когти, очень хорошо умеют подкрадываться и практически не обнаруживаются поисковыми заклятиями. Хорошо хоть они никогда не высовываются из подземелий, не нравится им на поверхности и всё тут. Открытое пространство, солнечный свет, запахи.
        Подробное описание, однако, от него на душе спокойнее как-то не стало. Вот не хочется мне в ближайшее время лицезреть опасную и крайне ядовитую помесь крысы и человека, как выразился граф. У нас и своих забот хватает, так к чему вешать на шею посторонние? Я к тому, что можно было попытаться обойти, ан нет, Череп без всяких сомнений прёт вперёд, как паровоз. У Клима никаких сомнений нет, он всегда готов пробивать дорогу лбом и оружием, а вот Висельник с Ханной выглядят не столь довольными. Оно и понятно, осторожность для них не пустой звук.
        Та-ак, повод для осторожности появился. Череп остановился, словно пытаясь уловить нечто слабопроявившееся, находящееся на грани восприятия, после чего отдал команду своим Тварям, которые выдвинулись ещё на пару шагов вперед, контролируя определённые участки подземного хода.
        Боевая Тварь со скорпионьим жалом удачно заняла позицию по центру, её конечности теперь могли бить практически по всей ширине туннеля, ну а червь-копатель осторожненько так прилип к стеночке, готовясь плюнуть непонятной, но, по словам графа, эффективной в качестве метательного снаряда дрянью.
        - Хорры, - несколько удивился Череп. - Не думал, что они рискнут напасть на нас.

        Глава 21

        Не было заметно ни малейших следов чьего-либо присутствия, но легче от этого не становилось. Скорее наоборот, появлялось ощущение дополнительной опасности, ибо не в пример сложнее сражаться с врагом, которого и заметить-то практически невозможно. Только Череп оставался вполне бесстрастным, для него это событие было нормой жизни.
        - Малейший шорох, колебания воздуха, смутная тень - все это может быть хорром. Бейте в любое подозрительное место.
        Совет графа был излишним, мы и так понимали, что удар может настичь практически из любого места. Висельник сразу же рванул с пояса доселе незаметный кнут, замаскированный под ремень. Хороший кнут, длинный… В обычных ситуациях он редко может пригодиться, но вот в таких его достоинства становятся неоспоримыми. Отскок на пару метров вбок, и мой приятель окутывается шелестящей паутиной росчерков, что оставляет в нещадно вспарываемом воздухе подземелья кнут с лезвием-крюком на конце. В этом деле Висельник непревзойденный мастер - теперь незамеченной не окажется ни одна невидимая зараза - непременно нарвётся на хлещущий удар, способный пусть не убить, но заметно убавить пылу, а заодно и обнаружить присутствие.
        Ханна, медленно перемещающийся по странным, но осмысленным траекториям… В его левой руке короткая шпага-бретта, а правая обхватывает револьвер. Клим, вечный сторонник огнестрельного оружия, ощетинился двумя револьверными стволами, ощупывающими возможные траектории выстрелов.
        Ну а мне отчего-то кажется, что револьверы сейчас будут не слишком эффективны, хотя и не полностью бесполезны. Поэтому руки автоматически тянутся к ставшими уже родными четырёхгранным стилетам. Гипноглифы… Я вообще с давних пор испытываю почти мистическое влечение к оружию, сочетающему в себе красоту и смертельную опасность. Холодный блеск стали, плавные изгибы лезвий, подогнанная под хозяина клинка рукоять.
        В детстве учитель фехтования долго морочил мою юную голову всяческими изысканными премудростями, но ни одна так и не стала мне полезной. Техника да, тут он многому мог научить, но вот дух боя так и оставался смутен и неясен. Теперь-то я отлично понимаю, в чём было дело… Есть фехтование, основанное на знании приемов, а есть единение с клинками. Для меня оставались далёкими те правильные, но слишком уж механические рамки, в которые пытались загнать мою манеру боя. Зато стоило лишь попытаться представить клинок живым существом, слиться с ним в единое целое… Тогда менялось всё, и не требовались уже те четкие каноны. Клинки-руки сами находили уязвимые места в обороне противника, разум следовал за сталью, а сталь подчинялась разуму. Именно такое сочетание и отличает простого фехтовальщика от мастера клинков.
        Вот и сейчас, стоило мне только извлечь стилеты из ножен, как сама заостренная сталь всеми своими гранями почувствовала присутствие врага. Или я почувствовал? А кто его знает, да и не столь важно это… Загадочные хорры действительно были где-то рядом, но увидеть их было делом… слабовозможным. Раз так, то я закрываю глаза, зрение сейчас только отвлекает, сбивает с толку.
        Слышу своих друзей, графа, а вот и Твари. Одна из них шелестит хитиновой броней, ну а другая хлюпает склизкой тушей червя-переростка. Ощущаю запахи, но тут их слишком, слишком много. Ощущаю, как меня медленно поглощает состояние той отстранённости и одновременно желания боя, что так нужна для приближенного к идеалу поединка. Это уже не совсем человеческие эмоции, скорее подобные чувства могла бы испытывать предназначенная для битвы сталь клинков. Зато теперь меня заполняет холодная уверенность если и не в исходе боя, то хотя бы в том, что подобраться незамеченным ко мне будет невозможно. У стилетов в моих руках нет ни глаз, ни иных органов чувств, но они не ошибутся в выборе цели.
        Пространство вокруг словно бы затянуто сетью незримых нитей, рвущихся при прикосновении к ним. Шесть источников беспокойства - свои, а вот если появится что-то иное, тут уже остаётся реагировать как можно быстрее. А вот и он - неслышный и практически неощутимый обрыв одной-единственной нити, практически незаметный на фоне всего остального… Не совсем рядом со мной, ближе к Ханне, так что никаким колющим выпадом не дотянуться. Но стилет тем и хорош, что это и метательное оружие. Естественно, при должном уровне мастерства. Клинок, находящийся в левой руке, вырывается и летит на встречу с неизвестной покамест целью. Теперь можно и открыть глаза, пора.
        Стилет мчится по траектории, уходящей в пустоту, но я уже знаю, что это не так. Просто там ПОКА ещё пустота, а может, и не пустота, а просто нечто невидимое для нас. Изумление в глазах Ханны, в сторону которого летит клинок… Он, конечно, понимает, что не в него, да и причина есть, но всё же она, причина, остаётся загадкой.
        Была загадка, и нет её. Редкое, никогда не виденное мною зрелище - стилет, несущийся в пустоту, и медленно проявляющаяся на его пути тварь, находящаяся в прыжке, целью которого был бы Ханна. Место встречи изменить нельзя, вот и встретились две смерти, стальная и другая, состоящая из клыков с когтями. Ни с чем не сравнимый звук входящего в плоть клинка, возмущенный визг хорра… Судя по всему, стилет в тушке не был для него сколь-либо серьёзным увечьем, или же я просто не задел жизненно важных органов этого создания.
        Пошла карусель боя! Хорр, а это был именно он - гротескное смешение черт человека и крысы - оказался не в гордом одиночестве, а в компании себе подобных. Компанию вытащил на всеобщее обозрение Череп, из протянутой руки которого хлестнуло нечто вроде фиолетового жгута, ударившего в проявившегося из пустоты хорра. Я было думал, что тут зверушке и каюк пришел, однако заклятие оказалось не атакующим, а совсем даже иного рода. Достигнув уже видимого хорра, фиолетовое нечто разделилось на множество нитей, устремившихся по разным углам подземелья. Мир вокруг колыхнулся, словно подстраиваясь под вынужденные изменения и… Ага, теперь ясно! Другие подземные обитатели стали пусть немного, но видимыми, словно оплетенными тончайшей сетью.
        Всего четыре зверя, включая и объявившегося раньше, но и это не есть мало, судя по беспокойству Рэйбендраум, хозяев здешних мест. Грохот револьверов Клима и Ханны, свист кнута Висельника, хруст и скрежет хитинового покрова Твари, рванувшейся к ставшему частично видимым хорру.
        Так я и думал! Пули оказались не слишком эффективными, разве только их останавливающее и отбрасывающее действие было к месту. Дело в том, что у хорров оказалась ужасающе быстрая регенерация - раны затягивались почти что на глазах.
        - Сносите им головы! - перекрыл выстрелы и визги хорров голос Черепа.
        А ведь верное замечание… Отрубленную голову обратно не приставишь, как бы быстро ни зарастали раны. Вот только излюбленные стилеты для сих целей малопригодны, придется сменить их на не слишком длинный клинок, представляющий собой несколько укороченный вариант японской катаны. Им головы сносить просто загляденье.
        Но чтобы снести голову, надо до неё добраться, а хорры явно не страдали склонностью к суициду. Напротив, очень стремились угробить нас, что с их скоростью и потрясающей увёртливостью было вполне и вполне реально. Вот один из них ухитряется обрушиться на спину Климу, и только щелчок кнута Висельника сбивает человека-крысу с толка. Оно и понятно, сложно остаться в нормальном состоянии, когда в глаз вонзается зазубренный крюк. Ханна, до поры до времени остававшийся несколько в стороне от основной схватки, с кривой усмешкой подскочил к хорру и с оттяжкой рубанул его по шее. Декапитация обыкновенная… Бретта, клинок которой был усилен толикой внутренней энергии, сработала ничуть не хуже топора палача или изобретения доктора Гильотена времен Французской революции.
        Лишённое башки туловище бестолково забило конечностями, швырнув Клима и Ханну в разные стороны, но это была агония, неспособная всерьёз навредить. Всё это я видел лишь краем глаза, ибо был сильно занят, пытаясь нашинковать мелкими ленточками скотину, что решила обратить на меня свое пристальное внимание с ярко выраженным гастрономическим уклоном. Обойдёшься! Вспарывающий удар снизу вверх стал для хорра неожиданностью, слишком уж это полуживотное привыкло к боковым и колющим… Глубокая рана, от которой у обычного создания все внутренности бы наружу выпали, для хорра стал не столь критическим, но заставила отпрянуть.
        Регенерация, конечно, хорошо, но и её возможности небеспредельны! Вынужденный беречь распоротое брюхо, тот потерял большую часть основного преимущества - скорости с маневренностью. Теперь мне было значительно легче реализовать своё, то есть длину клинка и другие возможности оружия. Выпорхнувший из кармана револьвер, словно истосковавшись по любимому делу, выплёвывает весь барабан в урода. На сей раз я и не думаю целиться в голову - тут лучше всего бить по корпусу, он больше, в него попасть легче. Ага! Пытаясь увернуться от пуль - от части вполне успешно, - хорр упустил из виду клинок. Свист рассекаемого воздуха и… вместо головы полузверь распрощался с частью предплечья. Ну, теперь осталось добить подранка, который от боли потерял последние мозги, поперев буром. Подпускаю ближе, в последний момент резкий шаг в сторону и короткий, резкий взмах клинком. Готово, одним меньше.
        Так, что остальные? Тварь Черепа с успехом рвёт на куски третьего хорра и исход борьбы практически предопределен, ну а четвёртый достался на потеху самому графу. Человека-крысу окутала болотного цвета дымка, что растворяла его не хуже серной кислоты, сама приобретая более и более насыщенный оттенок. Я успел увидеть лишь последнюю стадию и через пару секунд на землю обрушился голый скелет, на костях которого не было ни грамма плоти.
        - Не такие они и страшные, эти хорры, - пробурчал Клим, с неудовольствием рассматривая дыры на одежде. - Только тухлятиной от них разит, как от городской помойки. И чего тот человек в балахоне так их опасался?
        - Ах вот ты о чём… - Череп невозмутимо поглядел на моего друга, будто прикидывал, стоит ли продолжать, но все же решил прояснить ситуацию. - Было бы забавно посмотреть на твою реакцию, увидь ты этих реликтов минувшей эпохи в полностью активном состоянии, не сдерживаемых моими заклятиями. Впрочем, кое-что я могу тебе показать.
        Повинуясь безмолвному приказу, Тварь из лаборатории Вер-Заррен оставила полудохлого хорра и весьма резво отпрыгнула в сторону. Почему столь резво, я понял через какую-то секунду. Помесь крысы с человеком раззявила оказавшуюся неожиданно широкой пасть, и оттуда хлынул поток зелёного пламени. Соприкоснувшись со стеной, оно проплавило в ней огромную каверну. Вдох, готовность выпустить новую порцию гадости, но уже в нашу сторону. Клим палит из револьвера, но пули, не долетая до хорра, исчезают без следа.
        Это безобразие мгновенно прекращается, стоит только графу вновь активировать блокирующие чары. Ну а Тварь наносит своим скорпионьим хвостом точный удар в голову, разрушая мозг реликтового создания. Сдох! Ну, туда ему и дорога, плакать по редкому и экзотическому подземному зверю никто из присутствующих точно не собирается. Главное, что путь вроде бы свободен, а никто из нас не пострадал. Что же до Клима, то у него теперь точно убавилось скептицизма относительно некоторых аспектов. Череп, судя по всему, был такого же мнения, но говорить ничего не стал, лишь многозначительно поглядев вначале на Клима, а потом на хорров.
        - Идём дальше, мы и так задержались…
        Возразить было особенно нечего, так что оставалось лишь последовать за Черепом. Искренне надеюсь, что других подобных эксцессов у нас на пути больше не возникнет.
        Вновь стандартный уже порядок следования: Твари, ну а потом и мы с графом. Только было заметно, что скорпионовидное творение алхимической лаборатории выглядит как-то бледновато, да и скорость поддерживает с заметным трудом.
        - Что это с ним?
        - Хорры помяли, - довольно безразлично отвечает Череп на вопрос Ханны. - Ничего, с полчаса еще продержится, ну а там Тварь больше не понадобится. Да, мы уже почти у цели. сейчас выйдем в подвале дома, близкого от вашей Карнавальной 15. Входим в квартиру-ловушку открыто, чтобы все видели. Возражения есть?
        - Откуда же им быть… - усмехнулся я. - В таком деле иногда внешняя пыль в глаза очень полезна. Пусть думают, что мы ни о чём не догадываемся и вовсе даже не ждём визита.
        - Именно…

* * *

        Выбраться из подземелий Рэйбендраум на сей раз оказалось и вовсе несложным делом. В подвале дома напротив необходимого нам оказался уже готовый выход, причём явно не забытый, а вовсю используемый. Я уже не удивлялся, что подобный ход мог оставаться незамеченным сколь угодно долгое время - сеть энергетических потоков тут была столь хитро искривлена, что порождала постоянный фон забывчивости, отупения, невнимательности. Избежать подобного действия можно было лишь тем людям, кто имел хоть небольшой, но развитый ментальный потенциал. Но был и ещё небольшой вопрос…
        - А как же господа церковники? Они наверняка могут обнаружить подобные ходы и появиться как раз в подземных тоннелях.
        - Могут, - согласился Череп. - Но это не их мир, не их территория. Для незваных гостей находиться там смертельно опасно. Множество ловушек оккультного плана готовы остановить и уничтожить всех, не принадлежащих к Красному Роду и обладающих мистическими знаниями. Вы прошли довольно свободно…
        - Потому что с нами были вы, - закончил фразу Висельник. Это хорошо, если церковнички не сунутся в подземелья. Но сейчас мы должны хоть как-то подготовить квартиру-ловушку с учетом особенностей тех, кто должен в неё попасть.
        - Дело говоришь. Так что двинемся и поскорее.
        Идти до собственно Карнавальной 15 было всего ничего, пару десятков шагов, но на всякий случай я пристально следил за окружающим, готовясь к любой неожиданной, но коварной гадости. Видно было, что и остальные заняты примерно тем же. Оно и очевидно, сегодняшний, да и прошедшие дни также заметно усугубили и так немаленькую нашу паранойю и готовность ожидания удара с любого направления.
        «Швейцар» у входа стоял с полностью бесстрастным видом, но на сей раз мне нужно было ему кое-что сказать. Так, во избежание неуместной сейчас инициативы сослуживцев.
        - Придут люди, возможно большое количество. Не препятствовать. И самое главное, когда начнется шум и стрельба, ни при каком условии не вмешиваться. Ясно?
        - Так точно, - негромко ответил «швейцар», предварительно цепким взглядом обшаривший окружающее пространство. - Но если что, вы знаете сигнал.
        - А как же… Ну всё, господа офицеры, поднимаемся.
        Каково же было мое удивление, когда дверь, к которой мы подошли, открылась, и на пороге проявился не кто иной, как гаар-гул по имени Седрик. Хорошо что я успел удержать руку, потянувшуюся к оружию, а то поднял бы переполох раньше времени.
        - И как ты тут оказался, позволь полюбопытствовать?
        - Пройти мимо простых людей легко, - прогудел гаар-гул. - Они не видят даже то, чего нельзя не увидеть. Экселенц, я принес всё необходимое, теперь исход во многом предрешён.
        - Благодарю, Седрик, - отозвался Череп, к коему и было направлено обращение «экселенц». - Как это место, ты в него нормально встроился?
        - Не слишком. Мало времени, много преград. Одно лишь преимущество - здесь уже были ваши подопечные, а их фон хоть немного, да отдает магией, иначе мне было бы ещё сложнее.
        Закончив говорить, Седрик своей тяжеловесной, воистину каменной походкой направился внутрь. И как он только ухитрился не вляпаться ни в одну из многочисленных ловушек? Да, не все из них - далеко не все - были активны, но и оставшаяся часть могла ой как сильно навредить даже такому созданию, как гаар-гул. Впрочем, этот вопрос пока терпит. Гораздо более интересно то, что же такое необходимое принесли графу? А это уже напрямую касается и нас!
        Вот только возможность поговорить на сей счёт представилась малость позже, когда все мы оказались в гостиной, где и обстановка неплохо соответствовала.
        - У нас есть хоть какое-то время до визита этого бесова Франциска? - начал кипятиться Клим. - Нам, между прочим, ловушки устанавливать, а это дело не минутное! А ещё и те, что установлены… Как ты, Седрик, вообще в них не попался?
        - Всё тут имеющееся хорошо для обычных людей, очень хорошо, но для наших врагов этого мало. Нужно добавить, усилить, но магия гаар-гула способна на это.
        - О чём он, граф?
        - Видишь ли, Стилет, Седрик, как и любой гаар-гул, пусть и опасен в чистом поле, на открытых пространствах, но внутри каменных строений или просто в горах его возможности возрастают. Ты уже успел узнать из черновика донесения, что нет для дома лучшего стража… Это действительно так, и скоро тому будут представлены убедительнейшие доказательства.
        В руках Черепа оказался небольшой саквояж, который он и водрузил на стол. Щелкнули замки и оттуда один за другим стали появляться загадочные, по испускающие мощные флюиды магии предметы. Пирамида черного оникса, на вершине которой неведомым образом крепилась мумифицированная кисть руки, вращающаяся вокруг своей оси. Серебряная маска, изображающая человеческое лицо с полным отсутствием эмоций - равнодушная красота и непонятные кристаллы на месте глаз… Система маленьких агатовых зеркал, вообще неизвестно что символизирующая…
        - Оружие? - заинтересованно потянулся к предметам Клим.
        - Не всё и не совсем. Пирамида так и вовсе не имеет к боевым амулетам и артефактам никакого отношения. Это поисковик, способный обнаружить любое разумное существо на расстоянии в пару километров. Сейчас я оптимизирую его как на самого Франциска, так и на тех, кто использует сходную магию.
        - А множество целей не снизят надежность этой придумки? И ещё… Чья кисть используется в качестве стрелки компаса? Она несколько странная, я ничего подобного в жизни не видел.
        Ханна был прав. Даже с учетом мумификации просматривались некоторые отличия… Более длинные пальцы, кожа, больше напоминающая шкуру, суставы несколько иной формы. Вот только это вызывало не страх и отторжение, как у большинства людей, а всего лишь любопытство и желание прояснить ситуацию. А ведь мы уже другие, во многом отличные от рода человеческого. Парадокс, однако, так оно и есть. Стоит ли сваливать всё на прикосновение к оккультным тайнам? Я думаю, нет.
        Тогда что? Неужели отличие психики влечет за собой стремление к неизвестному, запретному и закрытому знанию? Нестандартная мысль, но в подобных случаях именно они становятся путеводной нитью, ведущей… Куда ведущей? Да какая разница, главное, что не заставляющей бежать по кругу или стоять на месте, увязая в болоте обывательщины и обыденности серых будней.
        - А вот маска, созданная одним из клана Граусс, может быть оружием, но не для каждого, только для того, кто способен ею воспользоваться, - голос графа выдернул меня из паутины собственных мыслей. - Тот, на чьем лице она находится, воспринимает мир несколько по-иному. Не спрашивайте как, это слишком сложно объяснить. Упомяну лишь, что кристаллы в глазницах маски позволяют отслеживать все заклинания и просто энергетические потоки без малейших усилий.
        - Почему же она лишь одна? - последовал естественный вопрос со стороны Висельника. - Такие штучки облегчат жизнь в любом случае. Ладно мы, ещё не готовые и не умеющие пользоваться. Но Седрик наверняка знает, как именно с ней обращаться.
        - Верно, он знает, я знаю, многие другие знают… Те, кто вообще слышал о существовании этого артефакта. Заметьте, артефакта! Что такое артефакт? - Видимо, вопрос не был обращен ни к кому из нас, потому как сам Череп и дал ответ: - Артефакт применительно к оккультизму - уникальный предмет, обладающий определенным набором качеств, технология изготовления которого или вовсе недоступна, или же чрезвычайно сложна для сколь-либо существенной массовости.
        - Получается, вы, Вер-Заррен, что бы это ни значило, не в состоянии делать такие полезные артефакты?
        - Не только мы, но и другие кланы Красного Рода, помимо тех, для кого магия кристаллов есть основа их силы. Граусс специализируются на подобном. Но эта маска пусть и хороша, только не уникальна, не вершина творения. Самые лучшие вещи приходят из бездны времени, порой неизвестны даже творцы артефактов. Иногда мы даже не можем быть уверены, правильно ли их используем. Кто знает, не исключена и колка орехов микроскопом.
        - И кто же эти неизвестные творцы настоящих шедевров?
        - Шедевры… Нет, шедевры - это совсем другое, это к тем, древним Трайденти, сгинувшим в Межклановых… Нынешние даже не подмастерья, а просто ленивые и самовлюблённые… Ну да не о том речь, - оборвал себя Череп, малость утративший бдительность. - Помочь эта маска может и непременно будет использована. В отличие от зеркал… Их я готов применить в самом крайнем случае, больно уж неконтролируемые последствия порождает это безумное творение Страго.
        Тем временем мумифицированная кисть перестала бессмысленно вращаться и теперь чётко указывала направление, попутно сама пирамида выдавала череду вспышек, однозначно не бессмысленных. Вот только лично мне они ничего не говорили, в отличие от Черепа и Седрика.
        - Они идут, экселенц. Их много и уровень весьма серьёзен. Большая схватка грядёт.
        - Действуй, Седрик, небольшой запас времени у тебя есть! Ну а вы, господа, начинайте активизацию своих ловушек. Они также сыграют свою роль.

        Глава 22

        Ловушки… Их понаставлено много и они способны устроить жизнь весёлую и короткую любому, кто решит проявить особо сильное любопытство. Начиная с двери, каждый шаг влечёт за собой очень высокую вероятность распрощаться с бытием в этом мире.
        Клим с Ханной отправились устанавливать всё это многообразие. Висельник с крайне сосредоточенным видом устраивал на столе ускоренный сеанс общения со своим Таро, ну а я был занят другим, также весьма важным делом. Иными словами, наблюдал за Седриком, пытаясь понять, что же за существо такое этот гаар-гул и какие силы ему подвластны.
        - Наблюдаешь? - слегка улыбнулся Череп. - Что ж, вполне разумное любопытство. Ну а я не откажу себе в удовольствии пояснить кое-что относительно способностей нашего Седрика. Сейчас он сольётся с камнями стен этого дома если и не в единое целое, то уж точно ближе, чем можно себе представить.
        Поначалу верилось с трудом… Гаар-гул просто стоял у стены, положив на неё ладони и закрыв глаза. А потом… его руки погрузились внутрь камня, как в воду. По стене пошла мелкая рябь, фон энергии в квартире несколько изменился, стал иным, отличным от первоначального. Казалось, что камень стал видеть, слышать, осязать. А сам Седрик, уже высвободивший руки из каменных объятий, стоял в странно сосредоточенной позе, устремив взор в никуда.
        - Что это с ним?
        - Гаар-гулам всегда сложно даются переходы в боевую форму. Камень - отнюдь не самая легкая стезя для магов.
        - Но они и сами вроде как почти каменные.
        - Почти. Да ты лучше смотри, смотри…
        Тихий хруст и шорох от осыпающейся со стен каменной крошки, ручейки которой поползли к медитирующему Седрику. Зачем ему это? Ага, ясно! Вокруг гаар-гула образовался каменный панцирь, что мог в один момент быть гибким и текучим, а в другой - стать единым монолитом, готовым отразить удар как пули, так и мистического воздействия.
        - Маловата для него комната, - меланхолично заметил Висельник, особо и не думая отвлекаться от причудливо выстраивающегося расклада. - Он ведь из-за этого камня и в размерах увеличился изрядно. А без подвижности много не повоюешь.
        - Зато теперь он может заставить камни, являющиеся частью этого дома, выполнять свои приказы, пусть и не в полной мере.
        - То есть потолок на наших гостей дорогих не обрушится, да и каменные иглы из пола не полезут…
        - Времени мало. Чтобы достичь такой степени воздействия, даже опытному гаар-гулу требуется долго находиться в конкретном месте. Зато он вполне может проходить сквозь стены, да и заставить камни пола превратиться в затягивающую ноги глину вполне по силам. Да, а что у тебя с картами? Может, что интересное поведаешь? Гости хоть и приближаются, но пока не совсем рядом.
        Висельник ещё раз поглядел на разбросанные во внешне хаотическом, но на самом деле представляющем очень сложный расклад, порядке, потом перевел взгляд на графа:
        - Магия тех, на кого сделан расклад, туманит его, но кое-что ясно. Нас идут убивать, и они уверены в успехе. Но что-то грызет изнутри, поэтому они приготовили нечто такое, что способно осложнить нашу жизнь даже в случае победы. Это не заклятие, да и вообще не относится к прямому воздействию на любого тут присутствующего.
        - Действительно туманно. Но учесть придется. Стилет, скоро там твои друзья закончат ловушки активировать?
        - А пусть сами скажут, у них языки не отвалились. Ханна! - окликнул я входящего в комнату друга, за которым виднелась немаленьких габаритов тушка Клима. - Всё готово, никаких накладок не образовалось?
        - Обижаешь… Система работает, словно механизм швейцарских часов.
        - Вот и чудненько, - порадовался я. - Граф, вам или Седрику нужно подробно и в деталях описать все существующие тут ловушки?
        - Мне особо не требуется, А старина Седрик и так плоды ваших фантазий изучить успел. Верно?
        - Точно так, экселенц. К тому же я сейчас чувствую их, особенно те, что вмурованы в стены. От вас потребуется лишь помочь мне усилить их действие.
        - Усилим, гостям на радость… Заодно и колебания фона сгладим, не след пугать Франциска с компанией раньше времени.
        Виртуозная, невероятная работа с энергиями. Лёгкая, на грани возможного и в то же время существующая в реальности. Поневоле закрадывалась мысль о том, сколько же лет нужно было практиковаться, чтобы достичь подобного? На вид же месье Черепу было совсем немного - лет тридцать с хвостиком, не более того. Хотя… Древние оккультные трактаты ясно говорили о том, что для мастеров-мистиков время, прожитое в мире, не есть палач, скорее уж просто опасность, которой вполне реально избежать.
        Я толком не приметил момент, когда лежащая на столе маска переместилась на лицо графа. Зато блеск доселе бесцветных, особо ничем не примечательных кристаллов в её глазницах не мог не привлечь внимания… Равно как и новый, резкий толчок фона вокруг нас. Клубившаяся вокруг сила и мощь как бы перешли из неопределенно-аморфного состояния в жестко структурированное, подчиненное воле одного человека. Воле Черепа… Само собой я не мог видеть его лицо, скрытое под бесстрастной серебряной поверхностью, но руки жили своей жизнью, длинные тонкие пальцы двигались, напоминая игру пианиста. Только вместо клавиш тут были энергетические потоки. Чувствовалось, что они есть, ощущалось их присутствие, но разобраться в сем запутанном клубке было не в моей власти, и не входило в пока довольно ограниченный круг знаний оккультных наук. Зато было понятно, что Франциска с его клевретами не ожидает ничего хорошего, кроме множества смертельных сюрпризов.
        Наконец игра с нитями силы закончилась, и граф изволил снять закрывающую лицо маску. Вид у него был несколько уставший, осунувшийся, зато довольный. Малость дрожащей рукой он извлек из внутреннего кармана сюртука какую-то плоскую флягу и жадно присосался к ней. Однако, запаха вина или коньяка не ощущалось… Интересно, что же это за напиток? Да и сам сосуд несколько странноват - материал, из которого он был сделан, не походил ни на дерево, ни на металл, ни тем более на стекло. Было нечто общее с камнем, да и то не совсем. Странно… Впрочем, у графа таких тайн хватало, он словно весь был ими окутан. Тайна, упакованная в загадку и покрытая густой вуалью тумана.
        - Наши «гости» уже почти здесь. Приготовьтесь, сейчас начнется бой, где магия будет основной силой, но и клинки сыграют свою роль. Седрик!
        - Я весь внимание… - в голосе гаар-гула не оставалось почти ничего человеческого, более всего он походил на скрежет камней.
        - Старайся как можно дольше не открывать наше присутствие, дай Франциску втянуть сюда большинство своих псов.
        - Будет исполнено.
        - Стилет, только клинки и магия, пули тут не помогут. Франциск не дурак и теперь готов к любым неожиданностям… почти к любым.
        Охотно верю, тем более что полученный им совсем недавно щелчок по носу… Да какой там щелчок! Скорее уж донельзя болезненный и унизительный удар в область нижней анатомии. Так вот этот самый удар должен был привести в состояние бешенства той или иной степени. Дурак бы бросился вперед очертя голову, и подобное поведение было бы подарком судьбы. Но тут явно несколько иной случай. Церковник просто не мог не подготовиться по максимуму, поскольку очередного провала ему не простят и не забудут, совершенные ошибки поставят большой могильный крест на перспективах продвижения по ступеням иерархии.
        Он ставит на преимущества собранного отряда, что несомненны как по числу, так и по магии. У Франциска есть четкое и ясное представление о мистической силе всей нашей четверки, точнее говоря, о её весьма скромных пределах. Конечно, теперь он будет остерегаться применения каких-нибудь мощных амулетов и артефактов. Уверен, что есть у него в запасе какие-либо средства для их нейтрализации или хотя бы ослабления действия. Пусть ему греет душу осознание того, что все козыри противника оказались открытыми. Однако есть такая карта, как джокер, способная подшутить над любым расслабившимся игроком. А кто лучше всего подойдет на это место как не давний враг с таким мистическим потенциалом, который лично для меня является чем-то потрясающим отнюдь не скудное воображение? Так-то, судари мои церковные… Ждет вас всех сюрприз большой и крайне неприятный.
        - Граф, кого посоветуете поставить на чёрный ход?
        - Никого. Пусть продираются через ловушки, а мы встретим их в этой комнате. Кстати, она довольно просторна для боя на клинках и в то же время достаточно невелика, чтобы причинить некоторые неудобства Франциску с его сворой.
        - Какие именно? - проворчал Клим. - И вообще, какие слабости у них есть?
        - Не слишком хорошая натасканность на схватку в тесном помещении. Команда Франциска всегда предпочитает длинные клинки, а это, сами понимаете, далеко не лучший вариант в таких условиях. Разбиты на пары, где один работает в атакующем стиле, а другой ориентирован на защиту. Думаю, это поможет вам выстроить тактику боя подобающим образом.
        Ещё бы! Зная стиль боя противника заранее, можно очень хорошо на этом сыграть. Работают длинными клинками, не слишком подходящими для ограниченных пространств? Учтём и будем использовать короткие парные клинки… Впрочем, Висельник, известный оригинальными стремлениями, наверняка предпочтет пару из клинка и топорика. Уж можете поверить, есть у неё существенные преимущества. Ну а нам к схваткам на малой площади не привыкать, многочисленные тренировки и несколько реальных столкновений научили использовать плюсы и обходить минусы обстановки.
        Но особенно порадовало жесткое разбиение на пары у противостоящих нам бойцов. Мало того что сложно придумать более сковывающую движения стратегию среди узкого каменного мешка, так ещё и разбиение на роли внутри пары. Разбей связь, и эффективность каждого из бойцов сильно уменьшится. Нет, я не считаю, что один ориентирован исключительно на оборону, а другой - на защиту, но есть тут один маленький, зато существенный нюанс. Знаю я подобные комплексы тренировок, когда пара бойцов подгоняется друг к другу, а затем прогоняется по различным вариантам взаимодействия. Сначала один работает в атаке, а другой его прикрывает, затем наоборот. Дескать, таким образом достигается универсализм.
        Так-то оно так, да не совсем. Есть у жесткой привязки бойцов друг к другу ахиллесова пята, которой мы сейчас и не преминем воспользоваться. Дело в том, что тренировки это одно, а реальный бой - совсем другое. Допустим, у одного бойца большая способность атаковать, а не защищаться. В этом его сила, но постоянное наличие того, кто будет отвечать за его защиту, превращает силу в слабость, если знать, как до нее добраться. На тренировках эти два бойца могут меняться местами сколько угодно, но в обстановке реальной угрозы займут привычные им позиции, более отвечающие их склонностям. Сила и слабость, преимущества и уязвимые места - две стороны одной медали, нужно только повернуть ее так, как тебе выгодно. Сумеешь - выиграешь победу, а значит, и жизнь. Не сумеешь… Ну, тогда единственной наградой будет эпитафия на могильном камне.
        Меж тем Череп затронул в последних указаниях перед схваткой ещё одну, весьма значительную тему:
        - Теперь насчёт магического противостояния… Единственное, на что вам стоит обратить самое пристальное внимание, так это на защиту своего разума от ментального воздействия. Тут Франциск наловчился действовать очень неплохо. Разумеется, в случае необходимости я помогу, но тогда часть сил окажется отвлечена от уничтожения наших врагов.
        - Мы это учтём, - согласился я с предупреждением графа. - То есть, проще говоря, нам лучше сосредоточиться на материальном оружии, оставив вам с Седриком мистический уровень поединка. Исключением является только защита собственного разума.
        - Бесспорно. И в качестве постскриптума… Нельзя исключать, что на сей раз Франциск вспомнит о броне. Не только оккультного плана, это само собой разумеется, но и выкованной из вполне реального металла. Седрик!
        - Да…
        - Обзорные поля.
        - Исполнено.
        Прямо на поверхности стен камень изменил свою структуру, превратившись в окна, через которые можно было наблюдать за другими помещениями квартиры. Просто замечательно, теперь мы сможем увидеть врага раньше, чем он увидит нас.
        - Где вид вне квартиры?
        - Извините, экселенц, никак не получится без того, чтобы не выдать наше присутствие. Всё вокруг уже заполнено поисковыми заклятиями, мышь не проскочит, не то что подобное воздействие.
        - Жаль. Придется ограничиться имеющимся. Ну а вы, - теперь Череп обращался к нам. - Вы следите за происходящим. Сами знаете, что у этой комнаты два входа… ну и другие появиться могут. Правда, тут Седрик поможет. Теперь всё. Время слов кончилось, пришло время клинков и магии.

* * *

        Нервы как гитарная струна, кровь несется по жилам, как курьерский поезд, а руки подрагивают на рукоятях клинков от желания пустить их в ход. Обычное состояние перед схваткой, но привыкнуть к такому невозможно. Каждый раз пусть и не как в первый, но всё равно по-особому. Остальные тоже на взводе, пусть никому из посторонних этого не понять… Зато Череп с Седриком спокойны, для них предстоящее явно не есть нечто особенное.
        Клим то и дело меняет хват на длинном кинжале с прямого на обратный, а это явный признак подавляемых эмоций. Ханна… Бесстрастное лицо, практически полная неподвижность, но глаза смотрят в одну точку, а если и смещаются, то вновь длительное время находятся в неподвижном состоянии. Висельник… Этот всегда играется со своей колодой, но карта, что он вертит в руках, каждый раз разная. Сейчас он выбрал Колесо Фортуны - символ изменения, цикличности, нового и одновременно старого веяния… Вообще мой друг сочетает в себе совершенно противоположные вещи, что, впрочем, только способствует его предвидению и способности к аналитике. Только основана она по большей части на интуиции.
        Насчет себя мне сложно что-либо сказать, со стороны виднее…
        - Они уже у двери. - проскрипел Седрик. - У дверей. Основная масса с черного хода, с парадного только отвлекающая группа.
        - С черного бойцы, не слишком владеющие даром вязать заклятья, а мистики идут с главного хода, - возразил Череп.
        Дверь чёрного хода вылетела с треском, хотя к ней явно никто не прикасался. Наверняка какое-нибудь таранное, сметающее любую преграду на своем пути заклятие. Очевидно, таким образом они рассчитывали нейтрализовать находящихся рядом, а заодно и избавиться от разного рода приветственных сюрпризов. Зря… Это было предусмотрено. Не магия, конечно, а хотя бы пачка динамита, прилепленная к полотну двери. Нет, подарочки гостям были надежно защищены от столь примитивного воздействия.
        А вот с парадного входа применили более изящный способ. Область замка просто рассыпалась угольками от мгновенно повысившейся и столь же быстро исчезнувшей температуры. Ну, на такое способен только пирокинетик, причем достигший в сей области серьёзных высот. При работе с тепловой энергией сложнее всего не поджарить кого-либо или что-либо, а мигом нейтрализовать вызванную тобой же стихию огня. Я от этого далёк, совсем далёк, но теоретические основы малость знал, так что мог с высокой долей уверенности судить об уровне мастерства этого субъекта.
        Было видно, как в открывшуюся дверь метнулась одинокая фигура, явно находящаяся в подконтрольном состоянии. М-мать вашу так! Полковник Алферьев собственной персоной!
        - Я же говорил про неожиданные неприятности, - слышен меланхоличный голос Висельника. - Вот и они…
        Ну, теперь у нас в любом случае очень серьезные проблемы, от которых при любом раскладе не отвяжешься. Уже нельзя было ничего изменить, поскольку сработала первая ловушка, такая же смертельная, как и все остальные. Нога полковника нажимает на плитку пола (одну из многих, связанных в единую цепь), и закрепленный на потолке распылитель выдает порцию масла горького миндаля, контакт с которым смертелен в любом случае, причем практически мгновенно. Эффект приблизительно как от синильной кислоты, только применение внутрь вовсе не обязательно.
        Такова была ловушка в своём первозданном виде, но Седрик её доработал, причем усовершенствование оказалось еще более эффективно-смертоносным. Мельчайшие капли яда зависли в воздухе и через мгновение метнулись в сторону дверного проема с очень резвой скоростью. Ах да, действие оказалось ужатым во времени, поскольку оказавшийся в центре чужой игры Алферьев был уже мертв или умер ещё до того, как тело осело на пол. Крики изумления и боли засвидетельствовали, что ядовитый дождь оказался визитерам не по душе. Однако то были крики боли, а вовсе не предсмертные, из чего следовал вывод, что убить обладателей голосов будет не так чтобы просто. Впрочем, рассчитывать на иное мог только безнадежный оптимист. А таких здесь не водилось…
        В любом случае несколько секунд паузы было гарантировано. Чёрный ход… Там не стояло подобного сюрприза, зато присутствовало нечто иное. Тот же пол, представляющий собой систему плиток, нажим на которые приводил к активизации ловушек. На сей раз это были замаскированные в стенах метатели стальных граненых игл. Я ожидал, что сейчас количество церковников уменьшится, но безотказное против простых людей оружие сплоховало, наткнувшись на незримый барьер. Иглы отпружинили и разлетелись в разные стороны, не причинив ни малейшего вреда. Жаль… Но, как оказалось, это только начало. Пол под ногами вошедших буквально взорвался, осколки камня не могли поразить цели на расстоянии, но будучи в прямом контакте с ногами… Тот барьер, что отразил иглы, оказался не столь надежен против новой опасности.
        Я стрельнул взором в сторону Седрика, ну а тот лишь ухмыльнулся, подтверждая свое прямое участие в этом действии. Успешном действии…
        Все легковоспламеняемые предметы в комнате вспыхивают ярким, бездымным пламенем - работа пирокинетика начинает становиться весьма неприятным фактором. Что ж Череп с Седриком пропустили такую пакость?
        - Убери эту мерзость! - раздается рык Черепа. - Ты менее чувствителен к огню… И при втягивании основных сил перекрой выходы.
        - Да, экселенц…
        Шипение Седрика, как шуршание струйки камней, осыпающихся с горы. Огонь ослабевает, пусть и не гаснет вовсе, а тем временем срабатывают новые и новые ловушки. Падающая с потолка сеть оказывается не просто сетью, как было раньше, а еще и способной разрезать жертву на мелкие ломтики… Клубы густого и омерзительно воняющего дыма мешают церковникам ориентироваться, в то время как в них летят иглы, арбалетные болты, пули из замаскированных стволов. Люки открываются под ногами, отправляя зазевавшегося в короткий полет навстречу гостеприимно ощерившимся этажом ниже пикам.
        Все обычное, доступное для создания простыми людьми, самую малость прикоснувшимися к оккультным знаниям. Потому по большей части серьёзного урона группам вторжения это не наносит, но и то, что всё же проходит сквозь защиту, ослабляет, ранит, порой убивает. Ранит и убивает лишь бойцов, мистики-то остаются живыми и здоровыми… Ну и где обещанная нам мощь магии гаар-гула и Черепа? Ждут? Скорее всего, поскольку на их лицах проступило напряжение, а воздух затрещал от разрываемых на части энергопотоков.
        - Бей!
        Рёв Черепа послужил сигналом, и за пределами комнаты разверзся полный хаос и смерть взмахнула отточенной косой…

        Глава 23

        Вот оно, явное отличие между простыми ловушками и теми защитно-атакующими заклятьями, что способны поставить настоящие Мастера. Теперь я понимаю, почему в черновике рапорта Франциска отцу Игнасио говорилось о гаар-гулах как об очень серьезной проблеме при штурме дома. Увиденное воочию сложно забывается…
        Дверные проемы, до того казавшиеся совершенно не заслуживающими внимания, быстро стягивались, превращаясь в узкие щели, а затем и вовсе исчезая. Понятно, вошедшим сюда выхода нет и никак иначе. Происходило это быстро, бесшумно и в то же время сам пол под ногами пришельцев показал свой каменный норов. Твёрдый доселе камень превращался в болото, где увязали ноги ступавших по нему.
        - Гаар-гулы! - раздался чей-то встревоженный крик.
        - Верно…
        Одновременно с оброненным Седриком коротким ответом с потолка ударили каменные лезвия, надежно заткнув глотку болтуну. Точно такие же ударили снизу, превращая помещения в объятья рехнувшегося дикобраза.
        Казалось, что подобное «приветствие» должно если и не полностью избавить от назойливого присутствия, то уж точно изрядно проредить визитеров, ан нет. Нежно-голубое сияние, окутавшее церковников, крошило каменные зубы, превращало в пыль, утрамбовывало обратно, возвращая в первоначальное состояние. Магия столкнулась с магией, и тут лучше не лезть под руку.
        - Экселенц, я не справляюсь…
        - Держи объёмные атаки и не давай добраться до выхода, а я заблокирую мистиков.
        Череп первый раз за всё время сбросил с себя непонятную хламиду, и теперь его никак нельзя было спутать с кем-либо другим… Воин-аристократ и ничего иного, прежним осталось лишь выражение лица да чётки, обвивающие правую руку.
        Лицо искажается в крике-стоне - и с протянутых вверх рук в потолок бьют жгуты чёрно-фиолетового… Пламени? Тумана? Нет, всё же это пламя, но не огонь, если понятна разница. Огонь обжигает, а это… оно было предназначена для уничтожения, развоплощения всего, что не относилось к силе изначальной, к первостихии Хаоса. Теперь я начинал понимать, что он… оно такое. Потолок искажался, становился похож на сложную, запутанную паутину, которая «дышала» и «смотрела» на копошашихся внизу людишек, не имея глаз… и это ничуть не мешало. И вот спустя какое-то мгновение первые нити неотвратимо ползут в обоих направлениях - к обеим группам церковников. С губ графа срываются странные сочетания слов на почти непонятных, давно умерших языках… Латынь и древнегреческий по сравнению с ними всего лишь неродившиеся младенцы.
        Через одно из окон вижу Франциска, его физиомордия искажается… нет, не страхом, но осознанием того, что он в очередной раз ошибся. Ошибся там, где, как ему казалось, просчитал все возможные варианты. Злость, досада и понимание улетучивания кажущегося вначале неоспоримым преимущества. Руки пляшут в череде жестов, и вот из ниоткуда концентрируется туман, который, однако, ничуть не мешает видеть. Туман, при виде которого Седрик изрыгает заковыристые ругательства, а Череп лишь оскаливается, обнажая снежно-белые зубы.
        - Пошел с туза, не стал размениваться на мелочи… Ну и мы не на помойке найденные! Стилет, бойцы на вашей совести. Действуйте!
        - Как?!
        Вопрос оказывается риторическим, поскольку камень спазматически искривляется, до неузнаваемости изменяя структуру квартиры, разделяя ее на причудливые отсеки, каждый из которых становится ареной для схватки. Причудливо изогнувшийся камень выбросил меня в помещение, где компанию составили один друг и четверо врагов.
        Клим… Горяч, безрассуден иногда, но надёжен и бесстрашен. Что ж, сыграем с вдвое превосходящим по численности противником! Кстати, о противнике… Они уже разбились на две пары и теперь просто мечтают покромсать нас на бефстроганов. Что ж, в таких случаях всегда требуется отвечать взаимностью!
        Места для боя мало, особенно для шести человек, да и некоторые особенности мешают. В частности, бугристый каменный пол, на котором сам чёрт ногу, а ангел крылья сломят. Даже для нас, специально тренировавшихся к схваткам в самых странных условиях, такое поле боя оказалось весьма экстравагантным, что уж говорить о церковниках, тем более с их выработанной тактикой. Сила стала слабостью, как я уже упоминал. Вооружённый двумя короткими широкими клинками Клим лавировал между изрядно побитой мебелью и прочими предметами обстановки, пока что не атакуя, а лишь отражая атаки наседавшей на него пары. Ничего удивительного, он всегда предпочитал работать на редких контратаках.
        Мне тоже пришлось отойти от излюбленных длинных клинков и заменить их на кинжал и нечто вроде меча с волнистым лезвием. Раны от такого грубые, рваные и надежно выводящие из строя. Стоит отметить, что и кинжал не просто так, а со своими особенностями… Но это так, не суть главное, по крайней мере пока. Ринувшаяся ко мне парочка выглядела весьма внушительно, их манера плести клинками стальную паутину росчерков свидетельствовала о весьма высоком уровне. Вот только было тут кое-что от игры на публику, стремления напугать противника всего лишь демонстрацией техники. Это зря, это только для неуверенных в себе страшно. Кстати, наиболее эффективны против таких самые неожиданные и «неправильные» приемы.
        Вот, к примеру, лежащий на полу стул… Вроде бы бесполезная сейчас вещь, но и её можно применить, главное сделать это не банально. Подцепляю его ногой, и предмет мебели в стиле регби летит в сторону ощетинившейся клинками парочки. Естественно, как и любое другое метательное оружие, сей импровизированный мячик обрушивается на пол, не долетая до них, но не в том суть. Мне хватило осознания того, что в глазах одного из противников мелькнула некая растерянность. А где растерянность, там и отвлечение внимания.
        Резко приседаю, и клинок мерцающей волной описывает полукруг на уровне коленей противника. Зря он перевел взгляд на летящий стул, который в принципе не был способен причинить вреда. Но самой большой ошибкой была тень страха, скользнувшая в глубине души. Страх же во время боя - наиболее надежный путь в могилу. Он сковывает реакции, туманит разум, делает человека беззащитным. При бое на клинках с опытным противником достаточно промедлить долю секунды… и всё. Как сейчас. Волнистое лезвие рассекло мышцы, повредило кость и вернулось обратно. Я не ставил целью перерубить ногу - был риск, хоть и невеликий, что лезвие завязнет в кости. Но сейчас мне в принципе не требовалось рисковать. К чему?
        Зато блокировать падающий сверху клинок было необходимо. Что-то очень ненормально быстрая реакция у церковника… Я не видел удар, но чувствовал рассекаемый клинком воздух и знал, куда именно оно упадет. Да, как раз наискось в плечо - идеальный выбор, когда противник находится в низкой стойке, а его клинок не успевает вернуться для блока. По-хорошему в таких ситуациях уходят в сторону, но оружие, которым только что нанесли удар, может быть потеряно.
        Знаешь, на что рассчитывает враг? Не стоит ему подыгрывать, особенно если можешь перевести поединок в иное русло, добавить новые нюансы. На блок выходит кинжал, вообще-то не использующийся для подобных целей. Как правило, им наносят колющие, иногда режущие удары, но останавливать длинный и достаточно тяжелый клинок… У наставников фехтовального мастерства случился бы апоплексический припадок от такого святотатства.
        Ну и бес с ними. Специальная особенность клинка заключалась в том, что при нажатии небольшого рычажка его лезвие расходилось на три составляющих, образовывая подобие трилистника. А эта конструкция вполне могла выдержать рубящий удар, а вдобавок связать клинок.
        И всё-таки сила удара оказалась страшной… Суставы на левой руке протестующе взвыли, никак не ожидая подобной нагрузки. Нет, тут без определенной доли магии не обошлось - то ли в само оружие было вплетено нечто усиливающее, то ли его обладатель перестроил свой организм, задействовав обычно никак не доступные резервы.
        Без разницы… Сейчас это не столь важно, пусть и сыграет нужную роль в тактике боя. Я малость доворачиваю руку с кинжалом, чтобы отвести в сторону крепко завязший клинок противника, а сам делаю бросок вперед, переводя схватку из состязания в мастерстве владения острой сталью к столь незаслуженно подзабытому кулачному бою. Ну, кулачный бой это так, далеко не самое точное наименование, лучше уж назвать боем с использованием всего и вся - от пистолета до рук, ног и даже головы. Именно она сейчас и врезалась в корпус церковника.
        Больно, однако… Но надеюсь, что ему гораздо больнее. Под одеждой у него оказалась не гибкая броня, похожая на подарок Черепа, а что-то вроде кольчуги или же мелкой чешуи. Точнее сказать не могу, вывод основывался на реакции собственной головы, впрямую столкнувшейся с сим защитным приспособлением. Ничего, судя по тому, что церковничек глотал воздух, словно рыбка, вытащенная из родной стихии, игра была не в одни ворота. Солнечное сплетение вообще очень уязвимое место, только так и никак иначе. Эх, мечом бы сейчас рубануть, ан нет… У него хватило реакции и соображения перехватить мою руку, ну а кинжал пока что наглухо сцепился с клинком врага и самоизвлекаться явно не стремился.
        Попытка ментальной оплеухи по мою душу оказалась благополучно проваленной, но я великолепно понимал, что меня вот-вот «осчастливят» новой оккультной гадостью, и кто знает, хватит ли довольно скромных способностей для ее нейтрализации. Ногой его, точнее уж коленом, да по самому уязвимому месту человеческого организма. Да, приём грубый, некоторые бы не стали его применять, но я как-то в стороне от подобного рода предрассудков. В бою хорош тот удар, что является наиболее эффективным. Утробный хрип стал надёжным свидетельством, что моя инициатива была не напрасной.
        - Стилет!
        Слово еще не успело сорваться с уст Клима, а я уже понимал, в чем тут дело… Один из оппонентов моего друга решил малость отвлечься от прямого с ним противостояния и перевести некоторые усилия в мою сторону.
        Раскинув руки в стороны, церковник стал похож на символическую фигуру человека из оккультных трактатов. Видок довольно оригинальный, но отнюдь не безобидный. В области солнечного сплетения, по сути одного из энергетических центров, сформировался искрящийся и переливающийся всеми цветами радуги сгусток. Вот он вспыхнул и рванулся ко мне, приобретая всё те же контуры человека с древних мистических гравюр. От этого конструкта веяло пустотой, всеобъемлющим покоем, растворением всего, как тела, так и души. Покой смерти… Мощное, очень мощное заклятие, от него явно сложно уклониться, оно вполне может оказаться наделенным способностью идти «на запах» мишени. Ну а мишенью служит живое существо, обладающее душой!
        Раз так, то получай… Ушибленный в область нижней анатомии церковник оказался малость перевернут и отброшен как раз по направлению к неотвратимо - и весьма быстро - надвигающемуся заклятию. Вопль ужаса быстро оборвался, жертву распластало точно по контуру и как бы вывернуло в иной план бытия. Затем щель в иное нечто уплощилась, сжалась в точку, а спустя мгновение и вовсе исчезла, оставив после себя лишь свежий запах грозового воздуха, да ещё в энергетическом плане оставалось напоминание о только что существовавших чарах очень высокого уровня.
        Я, не теряя ни секунды драгоценного времени, поспешил принять боевую стойку, а заодно и рубанул по шее находящегося без сознания типа с полуперерубленной ногой. Никогда не следует оставлять врага в живых, тем более во время ожесточенного боя.
        Противоречит правилам благородного поединка, скажете вы и сильно ошибетесь. Здесь не дуэль, тут каждый из схлестнувшихся в кровавой и смертельной битве стремится только к одному - уничтожить врага, и при этом еще ухитриться сохранить собственную шкуру по возможности целой и без лишних дырок. Люди нашей профессии, придерживающиеся другой точки зрения, почему-то очень скоро оказываются в одном и том же месте. Мы в свободное время навещаем их и приносим цветы…
        Клим довольно грамотно воспользовался тем, что ему некоторое время противостоял всего один боец и сумел нанести коварный удар снизу вверх, если и не выпотрошивший церковника, то очень близкий к этой цели. Клинок не смог прорубить кольчугу, но скользнул по ней как по маслу до самого края, а там и добрался до незащищенного места. А где заканчивается кольчуга? Правильно, вблизи горла… Расцветающий алый цветок быстро уносит жизнь того, чья кровь становится его содержимым.
        - На пару…
        Логично. Последнего из оставшихся, того самого, попытавшегося уничтожить меня странным, но мощным заклятием, нужно добить быстро и надежно. А то еще озадачит чем-нибудь особо смертоносным.
        Четыре коротких, но находящихся в умелых руках клинка против одного способны очень быстро перевести его владельца из состояния живого в окончательно дохлое. Достаточно загнать в угол, а там ему точно никуда не скрыться… Задача для начинающих, особенно в тесном помещении. Ловлю его клинок в скрест своих, ну а Климу остается самое простое - спаренным ударом пригвоздить голову церковника к стене. Тут никакая магия не поможет, коли от мозга осталось нечто непотребное.
        Всё! Теперь созданное магией гаар-гула замкнутое помещение совершенно бесполезно. Напротив, становится очень вредным, поскольку выбираться отсюда без посторонней помощи будет весьма сложновато. Словно в ответ на пока не высказанную мысль стена в одном месте осыпалась каменным крошевом, открывая проход.
        - Вперёд, Клим… Оружие наготове, бой явно не закончен.
        - Не учи учёного!
        Мой друг рвётся вперед, практически напролом, в свойственной ему полуберсеркерской манере. Брошенный в пространство поисковый импульс свидетельствует о продолжающемся и весьма напряжённом бое. Пространство жалобно трещит от столкновения атакующих и защитных чар, остатки энергии от уже сработавших заклятий соединяются в хаотические пульсары, способные сами по себе доставить некоторые неприятности. Вот только это сущие мелочи для основных участников поединка…
        Седрик - каменная статуя практически в центре комнаты - занят очень важным делом, перемалывая в каменных жерновах трансформировавшихся в нечто запредельное рук одного из церковников. Процесс встречает ожесточенное сопротивление, поскольку тот окутан тонкой дымкой защитного заклятия. От соприкосновения противостоящей магии камень обугливается и серым прахом осыпается на пол, ну а из-под туманной дымки нет-нет да и брызнет струйка крои. Сила на силу, заклятие против заклятия и никаких изысканных приёмов. Впрочем, доступны ли они мощной, но довольно грубой магии гаар-гула?
        Облака белого, пронизанного золотого цвета прожилками тумана, зависшие над потолком, никоим образом не производят впечатления мирного и безобидного природного явления… Оно и верно, поскольку вышли из магических познаний Франциска, который ими и управляет, пытаясь погнать в очередную атаку на Черепа. Скорчившийся за его спиной пирокинетик всячески способствует процессу, заставляя даже воздух вспыхивать неугасимым пламенем, от которого плавятся даже металлические предметы.
        Череп… Могу лишь догадываться, что это он, да и то исключительно по ауре, поскольку сквозь сотканный из крови кокон просматриваются - да и то с огромным трудом - лишь смутные контуры фигуры.
        Стоп, а где все остальные гости? Их ведь было значительно больше… Допустим, что несколько сейчас заняты показом боевого мастерства в обществе Ханны с Висельником, но этого недостаточно. Впрочем, вот и они… Перекрученные тела, нечто вплавленное в стены и бывшее ранее теми самыми бойцами Франциска - работа Седрика, ее не спутаешь ни с чем иным. Трупы, которые похожи на искажённые подобия самих себя или нечто вовсе непотребное - это Череп постарался, взявший на себя устранение более опасного противника, предпочитающего магию обычному, материальному оружию. Где его любимый Хаос, там и безумные картины, что могут понравиться разве что поклонникам творчества Босха. Да и то не всем. Неподготовленного зрителя может так вывернуть, что блевать ему не проблеваться до-олгое время.
        Но куда же запропастились Висельник с Ханной? Что-то мне это начинает не нравиться… Меж тем пирокинетик пытается в очередной раз продемонстрировать мощь огненной стихии, атакуя защищающий Черепа переливающийся всеми оттенками радуги кокон. Пламя, возникшее прямо из воздуха, охватывает его, шипит, тонкими лепестками пытаясь проникнуть внутрь, но гаснет, осыпается, не выдержав соприкосновения с защитным барьером. Из купола же выстреливаются трассы чёрных точек, устремляющихся к Франциску и повелителю огня, но их останавливают туманные структуры, бесследно поглощая непонятные снаряды. Соткавшееся из пустоты щупальце скользит по полу и разделяется на несколько, быстро расползающихся в разные стороны… Вырывающийся из ладоней стихийника огонь раскаляет камень пола, и отростки, устремляющиеся в его сторону, дымят, шипят и испаряются.
        Однако и испарения оказываются не безобидным дымком, а весьма неприятной и опасной вещью. Сероватая морось плывёт по направлению к Седрику и окутывает церковника, что пока ещё пытается выбраться из его тесных объятий.
        Эта, хм, роса оседает на защищающей церковника дымке и по конвульсивно изогнувшемуся телу понятно, что сие прикосновение чрезвычайно болезненно. Дымка становится прозрачнее, и этим незамедлительно пользуется гаар-гул. Легкий хруст и переломанное тело обрушивается на пол, ну а Седрик поворачивается в сторону двух оставшихся врагов.
        Шуршание изменяющегося камня - и в стене открывается проход, откуда появляется вымазанный в крови и ну очень злобный Висельник. Один появляется, что характерно, без Ханны… Убит? Вряд ли, смерть я бы почувствовал. Значит, ранен и притом рана далеко не простая царапина, поскольку иначе не стал бы оставаться в стороне, великолепно осознавая, что тут ситуация не просто серьёзная, а очень серьёзная.
        - Не мешайте… - искажённый, но все же узнаваемый голос Черепа возникает в моей голове. Я понимаю, что и у других то же самое, поскольку Висельник очумело хлопнул глазами, ну а Клим кратко и матерно высказал свое неудовольствие подобным видом связи.
        Однако приказы надо выполнять, тем более всем тут очевидно, что именно граф наиболее авторитетный специалист. Да и бой мастеров-мистиков - отнюдь не та область, куда следует влезать очертя голову без крайней на то необходимости. Вот мы и не будем…
        Купол, используемый графом для защиты, лопнул, разделившись на множество плетей, каждая из которых была увенчана серебряным черепом из чёток Черепа. Каламбур, конечно, но так и было. Сам же граф оказался защищен тонкой плёнкой, сотканной из той же хаотической первостихии. Сильная привязанность к определенного рода боевой магии… Наводит на опредёленные мысли. Однако после гаар-гулов, не совсем человеческой руки Рэйбендраум, Тварей из алхимических лабораторий клана Вер-Заррен и прочих непредставимых для обычного человека явлений очередная «странность» была вполне естественной. Мир уже успел перевернуться с ног на голову и теперь вращался словно в чёртовом колесе, перестраиваясь в нечто совершенно новое, пусть ещё и не до конца - мягко говоря - осознанное. Ясно было одно - прежним ему уже не стать! Да и мы никогда не будем прежними.
        Из пастей черепов било алое пламя с черными проблесками, они издавали надсадный, режущий уши визг и пытались пробить пелену тумана, отделяющую их от цели. Облаченная в камень и в какой-то мере сама бывшая им туша Седрика неотвратимо надвигалась на двоих уцелевших церковников. Надвигалась медленно, поскольку приходилось преодолевать сопротивление воздуха, ставшего густым и вязким… Сомневаюсь, что им и дышать-то можно было, хотя на кой гаар-гулу воздух?
        Ментальный удар, ещё один, ещё… Граф явно разошёлся, решив использовать весь свой арсенал на давнем противнике. Франциск уже не успевал нападать, полностью сосредоточившись на защите, да и пирокинетик лишь изредка пытался огрызнуться огненным выплеском, уже не таким сильным, как раньше. Утомился, наверное…
        Грохот от соприкосновения каменного кулака гаар-гула с туманным барьером наверняка разнёсся по всему зданию. Не просто удар, а ещё и магический всплеск - Седрик же не идиот, чтобы пытаться чисто физическим образом пробить преграду, основанную на оккультных проявлениях. Ну а часть черепов, до последнего мига продолжавших пробовать на прочность оборону служителей церкви, метнулась обратно к хозяину… Вернулись они почти сразу, но теперь в их серебряных зубах были зажаты узкие пробирки с каким-то зельем.
        Время как будто замедляет свой ход, я успеваю фиксировать каждый момент происходящего вокруг… Редкое мгновение, когда мир словно замедляет свой бег, жаль только, что сам ты не можешь двигаться так быстро, как осознавать происходящее.
        Черепа, бережно сжимающие в зубах пробирки с зельем, на всем разгоне врезаются в барьер… Тонкий звон лопающегося стекла и неведомая алхимическая пакость начинает действовать. Торжествующий хохот из несуществующих в реальности серебряных глоток и оскалившиеся в ехидной улыбке вестники смерти взмывают под потолок.
        - Время умирать, Франциск… Оно пришло.
        Слова графа разрезают воздух, словно отравленные стрелы. В них нет ни насмешки, ни даже злобы - лишь философские нотки и констатация свершившегося. Вязкие струи тумана с золотыми вкраплениями - это, судя по всему, излюбленное средство Франциска - расползаются, словно мокрые клочья бумаги. В образовавшиеся бреши врываются визжащие от радости черепа, а там и Седрик обрушивает очередной удар, доламывающий остатки завесы.
        Время смерти… Дьявольское очарование оккультной схватки завершилось, остались лишь воспоминания да осознание того, что расправиться с врагами удалось. Удалось в очередной раз, но это никак не конец. Скорее это просто возможность продолжить бой, у которого не может быть конца. Вернее, конец есть, но только такой, который достался Франциску с его сворой.
        Вечный бой… Что ж, похоже, это единственный путь для тех, кто решается уйти хотя бы на шаг в сторону от установленных неведомо кем рамок. Раз так, то вызов принимается. А разве могло быть иначе?

        Глава 24

        - Где Ханна? - были мои первые слова, обращенные к Висельнику.
        - Плохо дело, подставился Ханна под удар, да так, что мало не покажется. Было две руки, а осталось в лучшем случае полторы.
        - Как?
        - Ну ты же знаешь, что он любил перехватывать клинок противника рукой под защитой боевой перчатки. Вот и допрыгался… Клинок оказался шибко непростой, как-то связанный с ледяной энергией. Только он ухватился за него, как сразу по руке пошло оледенение. Хорошо хоть догадался сам себе по руке рубануть, а то был бы сейчас не человек, а ледяная статуя.
        - Ниже локтя рубанул?
        - Увы…
        Вот это совсем неприятно, как ни посмотри. Тут и протез не слишком поможет, мобильность остатка руки без локтевого сустава практически нулевая. Угораздило же Ханну так серьезно вляпаться! Теперь придется ему несколько менять как стиль боя, так и вообще…
        - Не стоит печалиться по поводу того, что не стоит печали, - прогрохотал Седрик, постепенно возвращающийся в относительно человекоподобное состояние. - Руку можно и новую вырастить. Но потом, а сейчас убираться отсюда надо.
        - Пару минут на приход в себя, сборы и прочие мелкие дела, - оскалился несколько бледный, но деловито настроенный Череп. - Сейчас тут начнется полное светопреставление.
        Приказав Климу с Висельником заняться транспортировкой Ханны, я попытался понять, что еще может обрушиться на нашу голову. А ничего хорошего… Мало того что на выходе могут ждать недобитки Франциска, так не исключены эксцессы со стороны моих коллег. Дескать, поднимался к вам полковник Алферьев? Поднимался. А где он сейчас? Валяется в мертвом виде с лицом, обглоданном кислотой. Никаких попыток объяснить ситуацию никто и слушать не будет. Остается только ретироваться. Куда? Для начала к тому же Черепу, а там видно будет, что да как.
        - Задумался о дальнейшей жизни, Стилет?
        - Думать вообще полезно, граф, особенно в таких ситуациях. Работу жаль, она ведь не для выгоды была, для души… А сейчас? Отсиживаться без дела и цели - не слишком приятная перспектива. Зачахнем от тоски и скуки.
        - Не получится, никоим образом такой вариант не угрожает ни тебе, ни твоим друзьям. Клан Вер-Заррен от моего лица приглашает всех вас. Сражавшиеся вместе с нами с общим врагом могут всегда рассчитывать на поддержку всего клана и каждого отдельного представителя. Что же до скуки… Ближайшие годы ты и не вспомнишь о таком слове. Уж это я обещаю.
        Пусть так. Да, а что там Седрик поделывает? Гаар-гул обходил комнаты, внимательно присматриваясь к трупам врагов. Иногда он задерживался, и тогда, повинуясь телекинезу, какой-нибудь предмет взмывал в воздух прямо в его загребущие каменные лапы. Да, именно каменные, поскольку он не спешил возвращаться в полностью человекоподобное состояние. Опасается возможных осложнений? Вполне возможно, мало ли кто из своры ныне покойного Франциска мог затаиться до поры до времени у входа в здание или на подступах к нему.
        Хм, а вот и Клим с Висельником, которые ведут Ханну, находящегося в относительно сознательном состоянии. Не слишком потребное зрелище, откровенно говоря - от руки остался какой-то огрызок, да к тому же следы магического поражения чувствуются за версту. Даже Череп невольно покривился, после чего заявил:
        - Неприятная рана… Вылечить труда не составит, но проще будет, если он побудет без сознания до того момента, как мы не доставим его в мой дом. Седрик!
        - Я весь внимание, экселенц.
        - Заблокируй его.
        Легкий ментальный посыл, сопровождаемый каким-то хитрым заклятием, и Ханна окончательно лишается сознания, но в то же время и интенсивность магического поражения словно затухает, причем в достаточно большой степени.
        - Молодец. А теперь пора покинуть это место. Лучше всего уйти прямо вниз, а то при обычном спуске по лестнице могут возникнуть мелкие, но от того не менее неприятные моменты.
        - А как же квартира? Тут такое творилось, что последнему идиоту станет ясно о совсем не обычном происхождении всего этого…
        - Это не проблема, - отмахнулся граф от вполне естественного беспокойства, высказанного Висельником. - Тут камня на камне не останется. Что же до возможных свидетелей, то я потом объясню, почему их слова не значат ничего. Пора.
        Гаар-гул топает ногой, и пол расходится под ногами, открывая вид на нижний этаж…
        - Прыгайте вниз! Вас подхватят телекинезом.
        И сам подает пример, сиганув в открытый ход. Весящий весьма прилично, особенно учитывая его нынешнюю форму, Седрик тем не менее приземлился легко, словно расстояние было не несколько метров, а всего пара сантиметров. После такого показательного примера ничего другого мне и не оставалось. Впрочем, прыжок с такой высоты сам по себе не был чем-то особо сложным, бывали прецеденты, среди коих встречались и понеприятнее. Однако беспокоила исключительно ситуация с раненым Ханной…
        Прыжок. Рефлекторно готовлюсь к удару по ногам, тело автоматически пытается распределить толчок от негостеприимной встречи с полом нижнего этажа… Однако полет вниз замедляется, и я приземляюсь, даже не ощутив этого. Дела-а! Следом таким же образом опускаются Клим с Висельником, занятые больше всего транспортировкой Ханны, ну а замыкает процессию Череп.
        Каменная пробоина над нами затягивается с чмокающим звуком, и тут я четко понимаю, что сейчас в только недавно оставленной нами квартире произойдет маленький апокалипсис с целью скрыть все следы произошедшего.
        - Открыть проход в подвал? - деловито интересуется Седрик.
        - Не стоит, как раз в подвале больше всего людей, которые стрелять не только умеют, но и любят. К чему шум? Лучше воспользоваться одним из потайных ходов, этот дом пронизан ими насквозь.
        Потянуть вниз подсвечник на стене, потом легонько пнуть слегка выступающий кирпич - и вот часть стены отходит в сторону.
        - Ход выводит прямо на задний двор, так что имейте в виду. Седрик, к тебе обращаюсь!
        - А я здесь при чем?
        - Хватит изображать недоумение, - Череп лениво взглянул в сторону гаар-гула. - Прими приличный и пригодный для ходьбы по улицам облик. А то ведь тебя с человеком даже ночью и в тумане не спутаешь.
        - Исполняю.
        Ну вот, теперь человек как человек, за исключением мелочей, практически незаметных для обычных людей. Идя впереди по узкому потайному ходу, я понимал, что на улице могут ожидать еще кое-какие неприятности, пусть и несравнимо менее серьёзные. Всё, теперь нажать на выступающий из стены кирпич, расположенный под потолком… Часть стены отходит в сторону, выводя нас прямо на улицы, пусть и с другой стороны дома. Какой-то человек, явно не из моих уже бывших сослуживцев, проворно метнулся в сторону, стремясь смыться куда подальше от жизненных непонятностей и сложностей. Оно и ясно, вид у нашей компании весьма своеобразен, но никак не лучится добротой и миролюбием.
        - Куда? - спрашиваю у графа и получаю незамедлительный ответ.
        - Откуда пришли, туда и возвращаемся. Это гораздо безопаснее.
        Безопаснее? Возможно. Череп, с довольно флегматичным видом двигался впереди, затем Клим с Висельником тащили бесчувственного Ханну, ну а мы с гаар-гулом находились в арьергарде.
        - Седрик, у нас неприятности, - меланхолично обронил Череп. - Покойный Франциск решил притащить сюда всю шушеру города. И они преграждают нам путь…
        - Пробьёмся, экселенц.
        Мне бы его энтузиазм… Прорваться-то можно, особенно при наличии в группе такого корифея оккультизма, как Череп, но вот наличие раненого делает подобную задачу довольно проблематичной. Судя по всему, тут были церковники не слишком высоких уровней иерархии - числом поболее, умениями поскромнее. Недружный залп… и пули уходят куда-то в сторону, отведённые магией Вер-Заррена. Словно в ответ, с руки графа срывается искажающая волна, которая накрывает небольшую группку стрелков-любителей. Интересно, оставшееся от них можно в морг тащить или лучше сразу сжечь, во избежание ненужных вопросов? Дескать, отчего вместо тел мелкие кусочки костей и мяса, на срезах словно кислотой оплавленные, а местами и покрывшиеся какой-то перламутровой слизью?
        Седрик бьёт ногой по булыжникам мостовой и часть из них - та, что находится под ногами новообразовавшихся противников - выскакивает с привычных мест, создавая сумятицу и неразбериху.
        - Вперёд!
        Команда, которой необходимо следовать. Понятно, что сейчас одна цель - уйти, прорваться мимо несколько ошеломленных и дезорганизованных врагов, в числе заметно поубавившихся. Знать бы ещё, откуда они взялись? Мимоходом успеваю нанести секущий удар по неосторожно подставившемуся индивиду… Не жилец, как и любой, кого полоснут по горлу хорошо отточенным клинком.
        Воздух, сгустившийся как кисель, мешает двигаться, острые порывы ветра готовы разорвать на части - вот он, ответ, причем не из слабеньких… Откуда? Вроде граф говорил, что Франциск потащит с собой своих отборных. Или… это уже не его свора, а кто-то другой?
        Впрочем, мы уже не на улице, а внутри дома, тот самом, где вход в подземелья Рэйбендраум. Но есть такое «смутное» сомнение, что господа церковники таки-да полезут следом. Неужто на гибель Франциска обозлиться изволили? Задержать их надо, а то не оторвёмся. Хорошие мысли приходят в голову одновременно, только у некоторых не в пример больше возможностей для их реализации. Камни, повинующиеся Седрику, образуют за нашими спинами стену, попутно вмуровывая в нее одного из преследователей… Череп, все с таким же спокойным видом, даже не оборачиваясь, бросил назад извлеченную из недр своего плаща склянку. Удар о воздвигнутую каменную стену, звон… и вязкая буро-зеленого цвета жижа расползается по камням, скрепляя их между собой и отрезая не только физический путь к нам, но и энергоканалы, по которым подпитывалось сдерживающее заклятие.
        Да уж, впечатляет! А этот, попавший в гостеприимные объятья стены, ещё живой. Сей момент и привлек внимание графа, который наконец-то удосужился обернуться и даже сделать пару шагов назад. Вот только внимание подобного рода оказывается для его объекта весьма печально. Мое ощущение полностью оправдалось.
        - Кровь… единственное, что в тебе есть полезного.
        С этими словами Череп кончиками пальцев дотронулся до лба полуперемолотого каменными жерновами церковника. Кровь. Она брызнула из пор, словно сок из сдавленного сильной рукой граната, собираясь в струю, втягивающуюся прямо в ладонь графа. Само же тело превращалось в размазавшуюся равномерным слоем по камням массу, противно пульсирующую в определённом ритме, сложном и непонятном.
        - Пора, - прогудел гаар-гул. - Надолго их это не задержит. Уходим, и как можно быстрее.
        Сомневаться в данном утверждении я и не думал - даже моего скромного умения чувствовать магическое воздействие хватало, чтобы ощутить таранные удары, пытающиеся пробить выставленные барьеры. Клим и Висельник, несущие самый, пожалуй, важный груз из всех возможных, уже давно ушли, и нам оставалось догонять их. Впрочем, это было не сложно…
        Дыра в подземелья. Не думал я, что рад буду вновь оказаться под землёй! Даже червь-переросток показался в чем-то симпатичным. Повинуясь приказу, он заделывал ход, превращая землю в подобие камня, пробить который не так просто и не так быстро. Хотя… оккультные знания еще и не на такое способны. Заметив мою улыбку, Череп обронил:
        - Не стоит пока радоваться. Сейчас заделает дыру, и побежим быстро и далеко. Они в бешенстве, потому могут рискнуть сунуться даже во владения Рэйбендраум.
        - Кто это? Откуда взялись новые? - с трудом выплевывал слова заметно уставший Висельник.
        - Моя ошибка… Я не думал, что за Франциском, видимо из-за последних неудач, установили наблюдение свои же.
        - Зачем? - теперь пришла Климу очередь удивляться. - И почему тогда они не пришли ему на помощь?
        - Не успели. Ведь он сам подал какой-то, так и не замеченный мной сигнал, лишь поняв, что окончательно проиграл. Они и пришли, благо были неподалеку. Предваряя вопрос, отмечу, что у церковников все бюрократизировано до ненормальности. Франциск обладал особыми полномочиями, и никто не имел права вмешиваться в его дела без прямого приказа ныне покойного нашего знакомца.
        - Но вмешались же!
        - Несомненно, - Череп не обращал особого внимания на обуревавшие Клима эмоции. - Вот только не сильно спешили на помощь… Грузите Ханну на Тварь-«червя», она всяко быстрее движется, нежели вы.
        Хорошая идея, нужная! Как оказалось, даже такое вроде бы примитивное создание лабораторий Вер-Заррен способно бережно прижать раненого к спине и надежно зафиксировать вылезшими неизвестно откуда конечностями. Вторая же Тварь, пусть и сильно помятая ещё со времени схватки с хоррами, осталась тут. Видимо, Череп решил ее использовать в качестве временной преграды. Что ж, правильно, для этого она тоже сгодится. Ну а дальше… пришлось бежать, да поскорее. Граф не пылал особым желанием встретиться сегодня ещё раз со своими врагами, да и мы не сгорали на огне берсеркерской удали. Хорошего помаленьку, да и более важные хлопоты есть.
        Я точно знал, что бежать нам вроде бы и не слишком далеко, но усталость брала своё - в ушах начинали позванивать колокола, дыхание сбивалось с, казалось бы, четко поставленного ритма, да и ноги наливались свинцом, мешая и притягивая к земле. Зато Черепу и Седрику марш-бросок был совершенно не утомителен - и тени усталости не отразилось на их лицах. Гаар-гул ещё понятно, а вот граф… Да уж, похоже, из человеческого в нём лишь внешняя оболочка, а внутри нечто иное, давно выросшее из прежней тесной скорлупы. Сейчас он и вовсе решил поговорить, как будто речь и дыхание у него не были связаны никоим образом:
        - Вернусь к прерванной теме… К Франциску не сильно спешили на помощь, ой не сильно! Скорее всего, хотели именно такого исхода, списать его в графу убытков, а самим занять его место, в некоторых аспектах очень выгодное и значительное. Заодно и от нас отделаться. Эти знали, с кем предстоит столкнуться.
        Я было хотел спросить, рискуя сбить дыхание, но Череп, словно читая мысли, сам ухватил новую нить.
        - Знали, те мистические приемы, что были применены, направлены именно против Красного Рода. Есть ли более чёткое доказательство? Сильно сомневаюсь… Ничего, нам бежать вовсе недалече, тут скоро опорный пункт Рэйбендраум, пересечение туннелей.
        Яркая вспышка и грохот донеслись оттуда, откуда мы уносились на все парах. Пара матерных восклицаний Клима, шипение Висельника - понимают ребятки, что этот «бум» не просто так, а по наши души. Хорошо хоть сказанное Черепом наводит на относительно оптимистичные мысли.
        - Конец моей Твари, - деловито констатируется факт. - Но все равно больные они какие-то все. Не желудком, а на голову скорбные, прошу сей факт заметить. Использовать чары высокой категории всего лишь для уничтожения полудохлой зверюшки… Расточительно, бесполезно, а к тому же и внимание привлекает. Рэйбендраум не любят чужую магию в своих владениях, даже магию других кланов Красного Рода. Вынуждены мириться лишь с Эрратес, зная их власть на пеплом. Но уже Ценерис могут и шугануть, напомнив, что они тут лишь случайные визитёры в поисках интересных мест, но не хозяева. Сейчас же не мы наследили, а свора церковная. Теперь мы вообще-то могли бы никуда не бежать, сейчас в том направлении мчатся патрули со всех окраин.
        - Неужто со всех? - с хрипом выталкиваю из себя слова.
        - Рэйбендраум способны перемещаться по тем тропам, куда нет хода никому другому. Отношения с пространством у них особенные, Страго и те кое-чему завидуют. Правда, и плата за это… соответствующая. Но незваных гостей вышвырнут, тут сомнения неуместны.
        А вот и перекресток туннелей. Да какой перекресток - целый нервный узел, куда выходило более десятка подземных троп. Солидно изрыли землю под городом, дырок в ней никак не меньше, чем в швейцарском сыре будет. Зато никаких признаков присутствия Рэйбендраум или кого-то еще здесь просто нет. Вроде нет.
        - Стоим! - раздается команда Черепа. - Теперь можно и отдохнуть.
        - С каких это пор вампир нуждается в отдыхе после хорошей пробежки, - раздается незнакомый голос.
        - Вы, Рэйбендраум, всегда отличались не слишком приятной особенностью - любите беседовать, оставаясь невидимыми. Даже Страго предпочитают высунуться из своих любимых зеркал в случае начавшейся беседы. Покажись.
        - Стоит ли?
        - Конечно.
        - А твои спутники?
        - А твой балахон?
        - Так прореха на самом нужном месте образовалась.
        - Давай не тяни, - усмехнулся граф. - Всё равно им не избежать вида кого-то из твоего клана.
        - Ну, я тебя за язык не тянул, - в голосе слышится ирония, направленная скорее не на Черепа, а непосредственно на нас.
        В общем, я уже был готов увидеть нечто сильно необычное. Что так? Просто очень хорошо запомнилась рука Рэйбендраум, на миг показавшаяся из-под балахона. Да уж, готовность увидеть и сам вид - несколько разные вещи. Пустота неподалеку пошла мелкой рябью, словно вода, куда бросили камешек, и через мгновение там уже стоял тот самый Рэйбендраум. Видок, однако! Вроде человек, но вид такой, будто он побывал в огне, покрылся множеством шрамов, да к тому же еще ему пару десятков раз молотком по телу и особенно лицу ударили. Не говорю уж о руках, которые больше походили на гибрид человеческих и звериных.
        - А твои подопечные не из пугливых, - оскалился Рэйбендраум, обнажив зубы-клыки. - Они уже знают?
        - Вплотную подошли к той самой грани. Ещё один шаг и будут за ней.
        - Понятно. Чем ты так растревожил наших врагов, что они решились сунуться в наш мир?
        - Помнишь Франциска? - Рэйбендраум коротко кивнул в знак согласия. - Ну так вот, его больше нет. Помер.
        - Хорошая новость. Но он тут был проездом, основа осталась почти нетронутой.
        - Да, вот часть её и пустилась за нами вдогонку. Впрочем, прости, рад был бы продолжить разговор, но обстоятельства вынуждают спешить.
        - Понимаю, Вер-Заррен… Рана у этого человека очень уж неприятная, справиться с ней сложно. Магия церкви способна не только убивать, но и делать это изощрённо-мучительно. О, у меня хорошие новости!
        - Какие? - оживился Череп.
        - Ваши преследователи улепетывают со всех ног, едва успев вступить в схватку. Решили не рисковать своими жизнями, оставив в качестве заслона нескольких «стрелков». Они ведь сунулись сюда нахрапом, не подготовившись. Вот и получили… И ещё. Кто ими руководит?
        Череп немного поразмыслил, словно перебирая возможные варианты, и лишь после этого ответил:
        - Точно не скажу, но наверняка тот, кто сильно хотел подсидеть нашего ныне покойного храмовника. Далеко не факт, что он был в том отряде, но руководство осуществлялось как раз им.
        - Доводы? - мгновенно посерьёзнел Рэйбендраум. - Гипотеза хорошая, но без них она так ей и останется.
        - Будут тебе и доводы. Помощь к Франциску и его своре вовсе не торопилась, а сигнал он как-то передать успел. Они не стали врываться в здание, а предпочли попытаться перекрыть доступ в ваши тоннели.
        - Мало!
        - Будет и ещё. Франциск не ожидал встретить меня и вообще не был готов воевать с Красным Родом, рассчитывая лишь на противостояние упакованных древними амулетами самоучек. Зато те, другие, ударили целевыми заклятиями, причём наиболее эффективными для схватки с моим кланом. Убеждает?
        - Вот теперь да. Что же до моих предположений… Есть кое-что, но так, догадки, не более того.
        - Не юли, старый хитрец, - морщится граф. - Я тебя давно знаю, ты меня тоже. Когда я слышу подобные слова от ТЕБЯ, то могу быть уверен в том, что сейчас услышу интересные сведения.
        - Хорошо, получай свои сведения. Франциск всегда был несколько прямолинеен, это ни для кого не было секретом. Вместе с тем он никогда не связывался с теми людьми, что не имели отношения в церковной структуре.
        Череп неопределённо покрутил пальцами, словно показывая, что не стоит излагать очевидное. Вместе с тем в глазах светился чётко выраженный интерес к словам собеседника. Ну а тот не спешил переходить к сути дела, плетя словесные кружева:
        - Но, как и многие высокопоставленные святоши, он очень четко делил всех по уровням иерархии. Понимаешь, о чём я?
        - Смутно…
        Хитрит Череп, сразу видно. И Рэйбендраум это отчетливо понимает, но продолжает следовать дипломатическому туману классического образца. Что тут поделать - таковы правила игры, неведомо когда принятые за основу. Можно от них в случае необходимости и отступить, но не хочется. Ведь с умным и хитрым собеседником приятно плести кружевную паутину намеков и постоянно меняющихся интонаций.
        - Тут нюанс есть… Сам подумай, стал бы покойничек оставлять важные бумаги пусть и у важного человека, но не имеющего прямого отношения к нашим «друзьям» охотничкам?
        - Но вроде бы он в знаниях мистических не замешан, - парировал Череп. - А там таких не держат. Или это исключение, что всегда подтверждает правило?
        - Тут уж сам решай. Я попробовал было поразнюхать, но один из моих доверенных попросту исчез. Но не возле дома самого Павлова, а совсем в ином месте. Для отвода глаз попытались ложный след кинуть. Какой - тебе знать и ни к чему, но репутацией ручаюсь, что липа всё это.
        Ох как вид графа изменился! Прямо верная стойка охотничьей собаки. Мигом слетели кружева изящной словесности, как более не нужные и не важные. Разговор перешел в иную, более четкую фазу.
        - Верю, раз ты ручаешься, то можно и не расспрашивать. Давно это случилось? Искать пробовал?
        - Нет. А искать пробовал, иначе себя перестал бы уважать. Пусто… Вроде и не мешают сверх меры, но путают, следы заметают и довольно умело. Попробуй сам копнуть, может окинешь свежим, незамыленным взглядом, да и отроешь что приличное.
        - Договорились. Ну а сейчас нам точно пора. Ещё поговорим…
        - До встречи.
        И собеседник Черепа вновь исчез, как и не было. Даже не получилось почувствовать хоть малейшее колебание энергетических потоков. Потрясающе! Но об этом можно и потом поразмыслить на досуге, сейчас же надо спешить в лабораторию графа. Должен же он попытаться Ханну на ноги поставить, коли такое обещание дал? Должен! Вот пусть и старается, он во многом понимает и на многое способен.

        Глава 25

        Особняк Черепа, уже ставший если и не родным, то уж точно надёжным местом… И ожидание в библиотеке, где граф предложил подождать до поры до времени. Чего? Окончания его лабораторных действий, цель которых - сделать что-либо с рукой Ханны, умудрившегося попасть под мощное магическое воздействие.
        Клим определенно нервничал, поглощая уже второй кофейник крепчайшего кофе… Висельник меланхолично раскладывал свое неизменное Таро, но руки у него ощутимо подрагивали. Не всегда, но время от времени. Ну а я был сильно занят тем, что терроризировал спокойного как удав Седрика, для которого, судя по всему, подобные вещи давно уже были не в диковинку. Вот и сейчас он вяло отбрёхивался:
        - Ну рука, ну бывает… Новая вырастет. Вот только сложновато будет из-за того заклятия, что на клинке было.
        - Давай уж, говори все как есть.
        - Неприятное оно, это заклятие… - вздохнул гаар-гул. - Его специально подбирали против клана Вер-Заррен. Обычными средствами с ним практически не справиться. К тому же ваш друг всего лишь простой человек, пусть и с некоторыми хорошими задатками мистика.
        - Но граф чётко сказал, что справится.
        - Несомненно. Но время и способ лечения тоже играют свою роль. Выживет ваш Ханна и руку сохранит. Просто…
        - Просто для него теперь будет закрыто кое-что из того, чем он мог бы обладать. Зато открыто нечто другое, - прозвучал голос Черепа, неслышно вошедшего в комнату. - Четыре часа провозился, однако.
        Клим и Висельник вскочили, словно подброшенные пружиной. Оно и понятно, столь долгое ожидание по весьма серьезному поводу никому еще не добавляло спокойствия и душевного равновесия.
        - Успокойтесь, - слегка улыбнулся наш загадочный покровитель. - Всё прошло нормально. Правда, придется ему полежать с недельку, да и в сознание придет не раньше чем через сутки.
        - А рука?
        - Рука? - нахмурился граф, словно бы не поняв сути заданного Висельником вопроса. - А, это… Руку новую вырастить не слишком сложно, гораздо труднее было от магического поражения избавиться. Но я вижу, что и слышится, да верится с трудом. Понимаю и ничуть не осуждаю… Седрик!
        - Отвести их туда, экселенц?
        - Правильно понимаешь. Ну а тебя, Стилет, я попросил бы остаться. Есть у меня кое-какой серьезный разговор.
        Поскольку возражений с моей стороны явно не присутствовало, Клим с Висельником отправились проведать Ханну, ну а я остался в библиотеке. По голосу графа чувствовалось, что он действительно настроен на весьма серьезную беседу.
        - Не хочется ходить вокруг да около, Стилет, - начал Череп. - Нужно будет навестить этого самого Павлова. С ним всё оказалось не так просто, как можно было предполагать. Рэйбендраум в этих вещах ошибаются очень редко. Но наносить визит нужно в скором времени, иначе может оказаться поздно.
        - Исчезнет?
        - Вовсе не обязательно. А вот подготовиться может. К тому же я, честно сказать, не совсем представляю, кем может быть этот человек. Или не совсем человек. Слишком мало фактов, одни только предположения. Хочется попробовать выяснить, а проводить разведку… Рэйбендраум уже пробовали, да не получилось. Это, конечно, только подогреет интерес сего клана, но время, время.
        - Тогда придется действовать более жёстко, - пожал я плечами. - Если надо, то я и не думаю отказываться. К тому же и мои друзья совершенно точно поддержат такой вариант. Все равно вся прошлая жизнь окончательно изменилась. После смерти полковника нет никаких шансов что-либо доказать.
        Тут мне действительно взгрустнулось. Святоши, с-суки, сумели все-таки уколоть в больное место. То дело, которому были отданы долгие годы, теперь закончено. Оправдаться нереально, нереально совсем и никогда. Ну кто поверит в то, что полковник находился под ментальным воздействием, превратившем его в банальную марионетку, не имеющую ни разума ни воли? Да почти никто, в особенности те, кто сидит наверху в уютных кабинетах. Да и остальные тоже… не слишком.
        Нет, этот этап жизни закончен, что греха таить. Dixi! Начинается нечто новое, но вот счёт за старое копится. К тому же есть с кого спросить, есть кому предъявить вексель к оплате. Пусть Франциск, непосредственный исполнитель, мертв, но он лишь один из винтиков мощной и разветвлённой системы, к которой у меня и раньше не было никаких симпатий, ну а сейчас… Сейчас осталось только желание разодрать её на множество мелких и очень мелких кусочков.
        - Я так и думал, что предложение устроить небольшую, а тем более большую неприятность нашим общим «друзьям» вызовет только положительную реакцию, - ухмыльнулся граф. - Но! Ваше, в смысле твое и твоих друзей, нынешнее состояние слабовато подходит для нанесения визита. Требуются кое-какие коррективы мистического плана. А для этого…
        - Что для этого нужно? Вы, кажется, упоминали о каком-то ритуале, не так ли?
        - Хорошая память, умение аналитически мыслить. Отличительные качества, необходимые для прежней работы и… тем более пригодные для будущего дела. Впрочем, опять лишние слова. Совсем кратко. Клан Вер-Заррен предлагает вам, всем четверым, стать одними из нас.
        - Согласен, - ответил я. - Уверен, что и мои друзья не будут возражать. Особенно после того, как вы Ханну буквально с того света вытащили. Такие вещи мы не забываем. Так что могу поклясться своей честью, а эту клятву я нарушить не способен. Что дальше?
        - Дальше… А дальше ритуал обращения.
        Ментальный удар обрушился, как кувалда, и последнее, что я запомнил перед провалом в темноту - ироническая усмешка графа. Усмешка, которая запомнилась не своим сочетанием цинизма и усталого безразличия, а острыми клыками, каких не могло быть ни у одного человека. Последний камень мозаики встал на свое место. Красный Род, вампиры… Что ж, после гаар-гулов это уже казалось вполне естественным. С этой мыслью сознание окончательно покинуло меня.

* * *

        Голова… Такое впечатление, что она есть, но лучше бы не было. Дикая боль, перемешанная с непрекращающимся гулом и полной мешаниной в мыслях. Любая, пусть даже самая простая мысль вызывает очередной приступ боли. Возникает соблазн отказаться от этого неблагодарного занятия, но увы. Надо хотя бы понять, что да как, и где я вообще нахожусь.
        У-у-у! Погано. Глаза бы ещё открыть да посмотреть. Открыл… туда словно песка сыпанули от души и добрую пригоршню. Но нет худа без добра - теперь я окончательно пришел в относительно здравомыслящее состояние, а значит, вспомнил все предшествующие события. Череп, с-скотина! Будь он хоть трижды граф, но столь неподобающая ментальная плюха запоминается надолго. Неужели как-то поделикатнее нельзя было? Да и вообще, на кой ему это понадобилось? И в горле что-то саднит, как будто там нечто застряло… А ведь точно. Выдергиваю оттуда гибкую трубку из непонятного материала и сгибаюсь от приступа кашля.
        - Очнулся, - констатирует однозначно знакомый голос.
        - Так уж время подобающее прошло, экселенц, - отвечает ему второй, не менее знакомый, напоминающий гулкий перестук камней.
        Седрик и Череп. С трудом поворачиваю голову в сторону голосов и вижу двух этих индивидов, уютно расположившихся в полукреслах. Так, позвольте, если здесь Седрик, то где мои друзья? Оглядываюсь и действительно вижу Клима и Висельника, обмякших в странного вида креслах, точно подогнанных под их тела. Без сознания? Да нет, не совсем верно, скорее просто очень глубокий сон… И в горло вставлены такие же трубки, как и у меня до недавнего времени. Трубки, соединяющиеся с непрозрачными сосудами, подвешенными на штативах.
        - Какого ангела тут творится? - озлобленно рявкнул я. - И что это за гадость была у меня в глотке?
        - Адекватен и крайне раздражён, - флегматично констатировал граф. - Что ж, обращение прошло успешно.
        - Обращение… Голова от этого вашего обращения болит и в глазах все плывет. Цвета плохо различаю.
        - Цвета? Стилет, родная душа, а как же ты их толком различишь, когда в сей лаборатории нет ну ровным счетом никакого источника света… - промелькнула легкая тень иронии. - Нет уж, тут ты погорячился. Ну а голова, она действительно поболит некоторое время. Последствия перестройки организма, коренной его трансформации.
        А и верно… Нахожусь я не в библиотеке, а совершенно в другом месте, причем ни одного окна не наблюдается, а светильники не горят. Но все видно, пусть цвета несколько поблекшие, словно на выцветшей от сырости картине. И организм в целом как-то по-иному себя чувствует. Плохо? Нет, скорее уж наоборот, бодрость необычайная, да и общее состояние выше всяческих похвал.
        Взгляд случайно скользнул по руке и зацепился за одну мелкую, зато весьма важную деталь… Шрам, давний шрам, полученный в результате ножевого удара, нынче блистал отсутствием. Од-на-ко! Уверен, что и остальные подобные отметины теперь исчезли, даже не попрощавшись. Плакать горькими слезами по ним я точно не собираюсь, но такая мощная регенерация поневоле наводит на определенные мысли. Да, а что там с зубами, коих у меня был определенного рода недостаток, вполне естественный при такой-то беспокойной работе?
        Все в наличии, включая те, что выбили давно и не очень. И даже… Клыки, слишком уж длинные и острые, каким у нормального человека во рту делать нечего. К тому же привкус крови заставил вспомнить засунутую недавно в горло трубку.
        - Объяснения будут? - криво улыбнулся я в сторону графа с гаар-гулом. - Почему-то мне кажется, что вы мне хотите сказать нечто весьма интересное.
        - Всё будет, и объяснения тоже. Думаю, что ты, Стилет, уже успел догадаться, кто я и кем, соответственно, стал ты сам.
        - Ну не дурак же я. Красный Род, нечеловеческая внешность Рэйбендраум, да ещё и улыбка с острыми клыками… Вы, граф, вампир, да и я… теперь тоже.
        - Добавь к этой категории ещё и тех двух, что пока спят крепким сном, - небрежно махнул рукой Череп в сторону Клима с Висельником.
        - А что с Ханной?
        - Великая Тьма! - закатил глаза к небу гаар-гул. - Я понимаю, экселенц, но нет предела любопытству человеческому. Да всё в порядке с этим Ханной, просто он прошел несколько иной, отличный от обычного ритуал Обращения и стал…
        - Стал примерно таким, как наш Седрик, - закончил за него граф. - Другого выбора у него быть просто не могло - проведение обычной трансформации оказалось невозможным из-за того заклятья, что твой друг умудрился подцепить на свою шкуру.
        - То есть вампиры и гаар-гулы… примерно одно и то же?
        Череп поморщился, словно его решили кормить лимонами на завтрак, обед и даже на ужин.
        - Не люблю упрощения сложных понятий. Однако разницу между вампиром и гаар-гулом тебе гораздо лучше объяснит сам Седрик.
        - Объясню, экселенц, как же иначе, - прогудел тот. - Само понятие гаар-гул появилось после того, как клан Вер-Заррен откликнулся на просьбу о помощи одного из прайдов - или кланов, если тебе так более близко - ликантропов. Оборотней, по-простому говоря. - Седрик на мгновение прервался, но поняв, что я не собираюсь удивляться, продолжил: - А что, собственно, удивляться? Вампиры наличествуют, так почему бы и оборотням не существовать? Мы раньше назывались Танцующими под Черной Луной.
        - А теперь?
        - Просто гаар-гулы… Никто кроме клана Вер-Заррен не знает, что мы вообще ещё существуем, пусть и в несколько новом обличье. Но мы уже давно неотъемлемая часть Вер-Заррен - данная нами клятва нерушима и срока давности не имеет. Э, да там твои друзья начинают в себя приходить, - переменил Седрик тему. - Сейчас ещё и им придется кое-что объяснять.
        Да уж, это точно. Клим особенно отличается не слишком спокойным характером и способен устроить хороший погром, повинуясь естественному душевному порыву. Висельник в этом отношении гораздо более рассудителен - сначала малость подумает, а уж потом убивать будет. Похоже, это понимал и Череп, поскольку я ощутил присутствие каких-то полуразвернувшихся заклятий.
        - Не беспокойся, всего лишь успокаивающие, - заметил Вер-Заррен, уловив мое волнение. - Иногда реакция после перехода в вампирическое состояние бывает несколько бурная.
        И то верно. Лично у меня состояние было действительно препоганое, ну а голова до сих пор раскалывается. Так, и кто из двоих первым очнется? Клим… Удивляться не стоит, он всегда был здоров как бык, что и продемонстрировал, буквально вырвав ту самую трубку из горла и обрушив поток изысканно-похабной матерщины в адрес всего окружающего мира в целом и конкретных представителей в частности. У многих от подобных словосочетаний уши бы в трубочку завернулись, но я привык, а Череп с Седриком, по всем признакам, и не такое слышали.
        Нет худа без добра. Именно протестующий против всего и вся рыкающий мат Клима пробудил Висельника. Тот прореагировал хоть и более спокойно внешне, зато сразу поинтересовался случившимся. Вежливо, но под вежливостью не особо и маскировалось недоверие ко всему непонятному. Пришлось объяснять мне… Мне они верили, а значит, и в этом случае обошлось без лишних эксцессов.
        - И что мы получили? - проворчал малость успокоившийся Клим. - Кроме клыков, разумеется…
        - Освобождение от власти времени, - улыбнулся граф, перебирая свои неизменные четки. - Теперь оно всем вам не страшно. То есть вы не бессмертны, вас можно убить, но время… теперь всего лишь мелкая деталь, не способная навредить.
        - Ну а средства убиения нас, - живо заинтересовался сим существенным вопросом Висельник. - Сами понимаете, возможность появляться только по ночам - пусть и не критическое неудобство, но очень ограничивает мобильность. Хотя вы же…
        - То-то и оно. Вы видели меня днём, и я, как видите, не испытываю от этого смертельных мук. Мифы, только и всего. Но и под этими мифами кроется зерно правды.
        - И какое?
        - Видишь ли, смотреть на солнечный свет мне… малость неприятно. только и всего. Но! Я уже весьма не молод, привык за все прошедшее время. В первые же годы для юного вампира показаться на улице в солнечную погоду помучительнее китайской пытки будет. Дикая боль в глазах, воспаление кожи, ожоги, словно вы за раскаленный металл схватитесь. Хотя даже это после относительно длительного пребывания.
        Нерадостные вещи граф рассказывает. Нет, разумеется, по сравнению с полученным фактически бессмертием это так, мелочи. Но всё равно неприятно. Судя по всему, на лицах наших кое-что отразилось, поскольку Череп решил малость снизить накал невеселой информации:
        - Загрустили? Лишнее… Вы ведь уже видели, на что способны алхимические препараты. В том числе можно и защитить кожу от действия солнечных лучей. Глаза же… Тут несколько сложнее. Специальные солнцезащитные очки есть, но они слишком уж привлекают внимание посторонних людей. А у наших врагов, к моему большому сожалению, много, слишком много информаторов. Так что они у вас будут, но лучше не слишком часто появляться на улице в солнечные дни.
        - Что ещё может повредить? - вернул я разговор в прежнее русло. Я уже понял, что не сам солнечный свет, а скорее основанные на нём чары. - Ну а помимо? Вряд ли ограничивается только этим.
        - Верно. У любого из нас довольно быстро заживают раны, нанесённые обычным оружием, но вот огонь… Это самое опасное из того, что может вам угрожать. Огонь и магия на его основе. Через некоторое время, как только овладеете телекинезом, полностью перестанут беспокоить любые метательные снаряды от ножей до пуль. Но берегите голову… Один хороший удар, что отделит её от остального тела, и всё, можете отправляться в мир иной. Кажется, этого пока достаточно.
        - Нет, экселенц, - возразил гаар-гул. - Я все же напомню о лживости таких мифов, как смертельность для вампиров серебра, осиновых кольев и всякой чуши вроде чеснока и проточной воды. Об истоках поверий как-нибудь в другой раз, но следует знать, что толку от этого маловато. Ах да, святая вода! Забудьте об этом, разве что кто-то из святош-мистиков превратит простую воду в вещество, несущее магический заряд… Но это настольно малоэффективно, что и думать не стоит о такой глупости.
        - Теперь точно всё, - щелкнул пальцами Череп. - Пора поторопиться, если хотим застать месье Павлова или тех, кто за ним стоит, как говорится, «ин флагарте».
        - Прямо-таки в этом положении? - хохотнул Висельник.
        - Фигурально выражаясь, конечно. Просто дело в том, что время - штука забавная. Особенно, если учесть то, что сейчас уже ночь.
        Я недоверчиво посмотрел на графа. Как-то слабо представлялось, что время пролетело столь незаметно.
        - А что ты хотел? Процесс трансформации не за пять минут происходит - это не так просто, скорее даже очень сложно. По сути весь организм перестраивается… Кое-что исчезает, другое появляется. Например, теперь всех вас можно цианидами травить сколько угодно, как и другими ядами - ни малейшего действия не окажет. Воздух… Он нужен в таких ничтожных количествах, что это и внимания не заслуживает. Вы и дышите-то так, больше по привычке. Кстати, я провёл вас по ускоренному пути, используя стимулирующие алхимические добавки. В обычном режиме трансформация идёт гораздо дольше. Ну да хватит разговоры разговаривать, двинулись по дороге к нашему синодскому служителю.
        Видя, что гаар-гул остался сидеть себе спокойненько, я, естественно, не удержался от вопроса:
        - Как же Седрик? Его участие явно лишним не окажется.
        - Мне туда не стоит, - ответил сам объект вопроса. - Святоши знают об уязвимых местах таких, как я, хорошо знают. Я привык с уважением относиться к предостережениям Рэйбендраум. Моя сила по большей части во власти над камнем, но и у камня есть слабости. Нет уж, это просто самоубийство. Подтвердите, экселенц.
        - Так оно и есть. Впрочем, сами справимся, тут не потребуется силы, скорее внезапность. К тому же разработанный давненько план…
        Череп, так и не договорив, жестом приказал следовать за ним. Что ж, можно и даже нужно последовать здравому смыслу, а заодно и необходимости сделать очередной «платеж» по векселю. Только платить церковникам я буду не деньгами, а клинком и пулями.
        Кстати, о клинках… Граф, почти уже дойдя до выхода из библиотеки, остановился возле одного из стеллажей и нажал на какой-то скрытый рычаг. О как! Коллекция клинков, пусть небольшая, зато на любой вкус.
        - Выбирайте! Это не просто клинки, а нечто большее. Их возможности на порядок превосходят те, что даёт оружие из обычной стали. Но пусть выбор будет осознанным и чётким. Клинок - он как часть тела, неотъемлемая и неповторимая.
        Отказываться, само собой, никто и не намеревался. Висельник, не слишком долго размышляя, ухватил странной формы меч с волнистым лезвием. В меру широкий, рукоять можно было держать как одной рукой, так и двумя… Клим предпочел узкий, элегантный меч-шпагу, выполненную в позднеитальянской манере. Витая гарда, украшенный эфес. Кажется, тут более сыграл роль внешний вид, поскольку мой друг и клинок - не самые близкие понятия. То ли дело огнестрельное оружие… Но право слово, плохих клинков тут просто не было.
        Ну а я… тут действительно произошло что-то странное. Вместо того, чтобы подобрать нечто знакомое, неоднократно проверенное в поединках, рука сама потянулась к узкой, хищно изогнутой японской катане. Едва рука дотронулась до нее, как я понял, что этот меч и я вряд ли способны существовать раздельно в бою.
        - Твой клинок, - одобрительно оскалился гаар-гул. - Ты теперь никогда его не сменишь. Ну а вы… Вам еще придется немного привыкнуть к своему выбору, особенно тебе, Клим.
        - Что так?
        - Душа клинка долго привыкает к владельцу, для которого он - не любимое оружие. Но об этом потом. Скорого возвращения и успешного визита в недружественное место.

        Глава 26

        На улице нас ждал экипаж. Тот самый, нам уже знакомый… Только теперь кое-какие детали стали более очевидны. Например, запряжка-то вовсе не из лошадей, а Тварей в таком обличье. Раньше я мог об этом только догадываться, но сейчас был абсолютно и полностью уверен. Похоже, это сработала какая-то свойственная вампиру особенность. Надо будет уточнить у Черепа.
        «Лошади», едва мы оказались в экипаже, рванули вперед с немыслимой для обычных созданий скоростью, причём управлялись не кнутом, а мыслью. Забавное и необычное для простого обывателя зрелище, с какой стороны ни посмотри.
        - Так какие у нас планы? - крикнул я через цокот копыт лошадеподобных Тварей. - Вряд ли всё так просто будет.
        - Предстоящее простым не назвать, но и сложным не стоит. Особой охраны как таковой там нет, по крайней мере, в той части дома, что открыта для обычных людей. Ну а держать в скрытой части серьёзный контингент - не самое лучшее решение.
        - Ликвидируем всех? - деловито поинтересовался Клим, вертящий в руке револьвер.
        - Клим, тебе бы был несколько ближе клан Сангредо. Именно так бы сказал Фердинанд, третий из Иерархов клана и мой Наставник, - сардонически улыбнулся граф. - Склонность к берсеркерству, воин до мозга костей, близость к боевому трансу…
        - Но вы думаете не так, - уловил я скользнувший намек. - У вас какое-то собственное, отличающееся от других мнение.
        - Бесспорно. Никогда не стоит замыкаться в чем-то одном, а это так привычно, так легко и просто. Вот только лёгкость и дальнейшие перспективы ну никак не сочетаются меж собой. Да, клан Вер-Заррен изначально был кругом могучих магов, но почему мы должны черпать силы лишь в глубоком и изощрённом мистицизме?
        - Появилась идея влить новую кровь?
        - Да… Кровь обновляется кровью. Только так и другого варианта здесь просто нет. Пусть Сангредо ищут великих бойцов со склонностью к тайным знаниям. Пусть Рэйбендраум находят тех, кто скользит по краю тени незаметно и неслышимо для других. Мы же возьмем всё, отбросив в сторону те давние привычки и неписаные правила, что способны лишь виснуть на ногах тяжелыми гирями. Возьмем всё… Но мы приехали.
        И верно. Запряжённые в экипаж создания алхимических лабораторий резко сбавили ход, а там и вовсе замерли. Ни звука, ни даже переступания ногами - простые лошади просто не в состоянии превратиться в каменную статую за долю секунды.
        Несколько слов на непонятном языке, пара жестов, и я почувствовал, как вокруг нас словно возникает невидимая вуаль, скрывающая от постороннего внимания. Череп лишь усмехнулся, после чего произнес:
        - Я сейчас постарался немного приглушить наше тут присутствие, но не особенно надейтесь. Как действовать дальше - вас учить не стоит. Сами не маленькие. Вперёд.
        Это точно, мы привыкли за годы, проведенные в «охранке», штурмовать разнообразные объекты. Иногда это делалось с максимальной скрытностью, а порой время шло на секунды, и не было ни малейшей возможности медлить. Что легче? Сложно сказать, право слово. Дилетант посчитал бы, что сложнее осуществить малозаметную операцию… и непременно бы ошибся. Смотря какой расклад! Слишком мало при стремительном штурме времени на оценку ситуации, очень сложно мгновенно реагировать на постоянно меняющиеся нюансы.
        Вот и сейчас… Дверь дома оказалась открытой, но не просто так, а под действием чар Черепа, но это была единственная нам поблажка. Правильно, в таком доме да без охраны? Быть того не может! В меня, находящегося в авангарде, летят два метательных ножа, брошенных умелой рукой. Два… Очень неприятная ситуация, поскольку один на верхнем уровне, а другой, соответственно, на нижнем. Метатель очень хорошо понимал, что от такой комбинации уйти на порядок сложнее. Однако всё реально в этом мире… Помогает та самая повышенная скорость, что, по всем признакам, присуща любому из нас. Помогает увернуться от одного ножа… Другой же только жалобно взвизгивает от столкновения с клинком катаны, что повернут фухтелем.
        Свист кнута - это Висельник никак не может отказаться от своего экзотического оружия. Впрочем, а к чему от него отказываться, коли оно действительно эффективно. Зазубренная часть «нежно» захлестывает шею любителя кидаться ножами, ну а резкий рывок превращает ее в месиво из кожи и хрящей. Вот и всё об этом человеке. А главное - ликвидация проделана практически беззвучно.
        Вперёд… Не стоит даже особо приглядываться к трупу. И так очевидно, что он тут сидел не просто так, а именно с целью уничтожать всех непрошеных гостей. На окроплённом кровью лице еще можно прочитать классическое выражение фанатика, каких частенько можно встретить в монастырях. Из оружия - пояс с ножами, но ими, надо отдать должное, покойничек владел весьма прилично.
        Хрупкая девчушка, скорее всего горничная, роняет на пол поднос и намеревается было издать громкий и испуганный визг, но Висельник, с его феноменальной привязанностью к красоткам, никак не дает этого осуществить. С виду похоже на страстное объятие, а вместе с тем ещё и нажим на сонную артерию. Теперь та будет спать как минимум полчаса. Продемонстрировав новообретенную клыкастую улыбку, мой друг аккуратненько положил случайную ношу в кресло и, на миг задержавшись для любования получившейся композицией, метнулся дальше.
        - Кухня! - коротко рявкает граф, и мы без промедлений следуем за ним.
        Что он хочет там найти, и почему мы собираемся именно туда? Загадка… Но есть такое мнение, что сей факт как-то связан с небольшим яшмовым шаром, который лежит на ладони Черепа и пульсирует мягким зелёным светом. Какой-то хмурый тип, флегматично подпирающий стену. принять его за случайного гостя мешает взгляд, а заодно и окутывающий ореол легкой ментальной защиты. Видимо, решил подстраховаться от вероятного удара по разуму. Зато от броска стилета он защищен не был. И всё равно бросок был в район глаз. Утяжелённый стилет с хрустом вонзился промеж глаз… ну не совсем, немного ближе к левому. Да… не очень бросок получился, левая рука на метание не столь хорошо наработана.
        - Совсем ты со своим излюбленным оружием сроднился, - проворчал Клим. - Не подходят ведь стилеты для метания… Так нет, индивидуальный стиль у него и всё тут.
        Ворчит мой друг и порой это вполне обоснованно. Но привычка - порой действительно вторая натура, да и прозвище я не просто так получил. К тому же нравится мне этот вид оружия и хоть ты тресни.
        Очередная дверь, даже полуоткрытая, но граф останавливается как вкопанный и весьма подозрительно на неё смотрит. Что там ещё такое на наши головы? Уже знакомое воздействие на мир, заставляющее тот принять в себя толику Хаоса, измениться и исказиться под действием первоосновы всей материи и энергии… Ловушка? Верно, так оно и есть. Дымка молочного цвета затягивает дверной проём. Безобидная на вид, невзрачная, но даже я чувствую мощь магии. Не боевой. Скорее просто затягивающей, облипающей…
        - Твар-ри… Их-то след тут откуда? - шипит Череп.
        - Что такое?
        - Потом, - отмахивается он от моего вопроса. - Но теперь ясно, почему Рэйбендраум сели в лужу при попытке разнюхать что-либо обычными, не особо тонкими методами. Так, сейчас мы малость сдвинем направленность, и тогда господа Хабиту, ренегаты, недостойные называться частицей великого Красного Рода, могут свою задумку на помойку оттащить.
        Очередная извлечённая пробирка, что летит прямо в дымку, и та, жалобно шипя, начинает съёживаться, исчезать.
        - Идём.
        - С ловушкой точно покончено? - спрашивает недоверчивый Висельник. - Тут же чарами за версту разит. Действующими…
        - А я их немного заблокировал. Не стоит рвать в клочья, это может быть замечено. Ну а так… они вроде есть, но на самом деле толку маловато. Ну да хватит, потом поговорим. Вперёд.
        Да уж понятно, что никак не назад… Всё в порядке, нехорошие предчувствия Висельника насчет опасности не оправдались - судя по всему, ловушка и впрямь была заблокирована всерьёз и надёжно. Так, и что мы тут имеем? Труженики кухонного фронта, почётные кавалеры вилок и кастрюль смотрят на нас большими и зело испуганными глазами. Ясно, что кто-то из них готов заорать от избытка не самых приятных эмоций, но звук взводимого курка мигом охлаждает пыл энтузиастов. Клим человек - извините, уже вампир - добрый, и от доброты душевной трупов набросает штабелями. У него это прямо на лице написано. Большими и фосфоресцирующими буквами.
        Их всего трое, так что проблем нет. По голове осторожненько так, чтоб лежали и особо не жужжали. Я понимаю, почему Череп сейчас старается не использовать магию. Наверняка опасается тем самым поднять шум раньше времени, да и маскирующее заклятье вокруг нас, оно тоже не просто так. Вот только что граф тут позабыл? Кухня как кухня, ничего особенного.
        Очередная пробирка, на сей раз ядовито-желтая и весьма нелицеприятная даже на вид, летит в один из углов храма желудка - и часть пола просто растворяется с ядовитым шипением, открывая путь дальше, вниз. Узкая лестница, куда особо не тянет, но надо…
        - Стоять, - приказал Череп. - Тут лезть напролом не стоит, ничего хорошего не даст. Я вскрыл только материю, а мистическая преграда остается в целости и сохранности. Кстати, те, кто её поставил, уверены в надёжности барьера.
        - Тогда что делать будем?
        - Ломать, - на риторический вопрос Клима последовал краткий и четкий ответ. - Тут очень хорошее, качественное заклятие, что гасит любые… почти любые атакующие чары. Но Хаос способен проломить любой барьер. Надрежьте руки, мне нужно единение силы Вер-Заррен, что течёт в крови каждого члена клана.
        Добровольно отданная кровь. Понимаю, сильная вещь. Впрочем, не верить теперь Черепу не было никакой возможности… Бессмертие слишком серьезный подарок, который просто так не делают, так что обязаны мы ему очень и очень многим. Такой долг дорогого стоит. Вот и получилось, что возражений не было и не предвиделось.
        Новое, доселе не испытанное ощушение… Кровь, вытекающая из раны, ещё не успев покинуть тело, менялась. Не сама собой, разумеется, а повинуясь магии Черепа. Он искажал её суть, примешивал нечто похожее на электричество и круто замешанную на эмоциональном фоне энергетику. Видимо, именно это слияние давало ему то, что он хотел - хаотическую структуру, которую он мог и умел использовать как базу для своей магии. Для магии клана Вер-Заррен. Тонкие жгуты Хаоса, повинуясь взвихрившимся вокруг графа энергопотокам, сплетались меж собой, но вместе с тем оставались сами по себе, ничуть не смешиваясь.
        - Хабиту, - вновь прозвучало из уст графа неизвестное слово. - Они очень хорошо научились ставить защиту, что гасит любую чужеродную их клану магию. Вот только мы, Вер-Заррен, отлично знаем, что лежит в основе их чар. Хаос как раз то, что нарушает стабильность покоя, разрывая её изнутри. Сейчас мы сломаем и эту преграду…
        - Но почему тут почти нет охраны?
        - Видишь ли, Стилет, тут много что смешалось. Они не слишком хотели обнаруживать своё тут присутствие, к тому же все мы постоянно следим за перемещениями врагов. есть способы, пусть и не всегда идеальные. Так вот, они точно знают, что для скорого разрушения поставленной преграды есть два варианта.
        - Интересно…
        - Первый из них - грубая сила, мощь таранных, пробивающих все на своем пути чар. Казалось бы, ничего не мешает сделать это… Но их применение равносильно удару в гонг на центральной городской площади - услышат, поймут и очень быстро прибегут со всех сторон с самыми злобными намерениями. Сейчас этот шум никому не был нужен. Но есть и другой способ, более изящный, тот, что способны реализовать лишь вампиры из клана Вер-Заррен. Мы. Дело в том, что нам довелось слишком хорошо узнать господ Хабиту и Гелидас, которые вместе с внимающими их словам церковниками составляют организацию под названием Вигиландо. Говорит тебе что-либо это слово?
        - Надзиратели. Но за кем?
        - За миром и его развитием. Чтобы оно шло лишь по удобному из повелителям пути. И тем, кого нет. И тем, кто пока ещё есть… к моему огромному сожалению. Однако я отвлёкся! Хабиту знают, что для второго, более тонкого метода разрушения их барьеров нужна преобразованная в эманации Хаоса кровь нескольких вампиров моего клана. Вот и не просчитали…
        - Неужели предугадать было столь сложно?
        - Ты не понимаешь… пока еще не понимаешь, - усмехнулся Череп, продолжая колдовать с первостихией… с Хаосом, искажающим и разрушающим бытие. - Я сейчас ломаю неписаные традиции просто об колено, со страшным хрустом. Обращение нескольких кандидатов, к тому же минуя некоторые этапы проверки… Это большой риск для меня лично и оправдать его могут лишь успехи сразу по нескольким направлениям. Эти же, Вигиландо… они не могли подумать о нарушении мной подобных устоев. Сами-то весьма негибки, скорее даже косны. Вот пусть и получат за своё неумение воспринимать меняющийся мир.
        Соприкоснувшись, наконец, с преградой, Хаос стал активно взгрызаться в упорядоченную, а потому априори чуждую ему структуру. Я сразу почувствовал, как барьер буквально разрывает на части не только от внешнего, но почему-то и от внутреннего воздействия…
        - Быстро! Они там, - подавая пример, Череп рванулся вниз по лестнице с такой скоростью, что мы за ним поспевали с большим трудом.
        Рваный ритм… наиболее неудобное стечение обстоятельств при любом раскладе. Рывок, остановка, пусть и необходимая, потом опять рывок. Зато теперь точно известно, что все предосторожности, равно как и неприменение магии и огнестрельного оружия, оказались совершенно правильными. А то спугнули бы тех, кто сейчас находится там, на нижнем уровне.
        Но теперь они не только услышали наше присутствие, но еще и почуяли его. Тут и разрушение защитного барьера, да и мигом слетевшие маскирующие чары. Пока не видно их самих, но вот действие спущенной с цепи магии ощущается. Стены вспыхивают ослепительно белым сиянием, вызывая дикую боль в глазах и вообще по всем открытым участкам кожи. Вот оно, действие солнца в концентрированном варианте. Не успеваю даже опомниться, как мир возвращается в относительно приемлемый и безболезненный вариант. Вроде бы то же сияние, но теперь оно видно лишь сквозь тонкую пленку искажённого пространства, что как бы размазалась вокруг каждого из нас. Череп? Ну а как же ещё… его работа.
        Дальше… Успеваю заметить, что Клим выдержал, ну а Висельник пока очумело трясёт головой, приходя в себя после столь сильного болевого шока. Ничего, оклемается!
        С выставленных вперед ладоней графа срываются несколько шаров… уже пирамид, а вот и совсем уже непонятной формы пульсаров. Хаос не любит пребывать в правильных геометрических формах. Ну или пытается постоянно перестраиваться из одной в другую, если матрица требует отсутствия аморфности. Сотворённые магией конструкты, словно разумные существа, летят не по прямой, а совершенно по непредсказуемой траектории, явно нацеленные на невидимую дичь. Чей-то приглушенный вопль, стук упавшего тела… И тут помещение заполняется густым, обволакивающим туманом, уже в полуметре ничего не видно и даже не слышно.
        - Не убежишь, - слышу обманчиво мягкий голос графа, разрывающий наступавшее безмолвие. - И к камере, где узник сидит, я тебе тоже подобраться не дам… Иди сюда, бурдюк с кровью.
        Узник? Ах да, встреченный нами в подземелье Рэйбендраум упоминал о своём агенте, которого он посылал с целью разузнать, что к чему. Исчезнувшем агенте… Похоже, теперь тайна его исчезновения прояснилась.
        Уверенное свечение серебристого оттенка разгоняет туман, а звуки вновь возвращаются. Граф вновь спустил свой выводок черепов с цепи, и теперь они частью зависли в воздухе, изгоняя чужую, обволакивающую и крайне неприятную по ощущениям магию этих самых загадочных Хабиту. Ну а другая часть была занята более кровавым делом, мертвой хваткой своих серебряных зубов вцепившись в какого-то человека. Маленькие черепа… Хм, не совсем и маленькие, они словно раздулись до весьма приличных размеров, вгрызаясь в незнакомца мёртвой хваткой. Хотя… это ж не кто иной, как сам Павлов - хозяин сего дома. Человек? Э, нет…
        - Ключ-чары к камере. Быстро!
        - Не дождешься, отродье Тьмы, - произнося это, Павлов буравил Черепа глазами фанатика. - Ты труп. Сейчас подоспеют братья, и от тебя останется только горсть праха.
        - Успеют ли? - хмыкнул Череп. - А ключом послужит твоя кровь…
        Слова с делом у графа не расходились - сей факт я уже успел усвоить довольно четко. С тихим шелестом полопались все кровеносные сосуды, и красная влага раз и навсегда покинула тело нашего противника, оставив лишь пустой сосуд, ничего больше…
        Кровавый болид метнулся сначала в сторону Черепа, окутал его на мгновение, ну а потом, несколько убавившись в объеме и обзаведясь «каркасом» из нитей Хаоса, рванулся в сторону двери. Одной из дверей. Казалось, камень и металл, из которых она состояла, взвыли от непереносимой боли и понимания того, что на сей раз никаким запорам не устоять. Упругий, вязкий взрыв, при котором осколки так и остались внутри замкнутого пространства и… путь свободен, преграда взломана. Казалось бы, всё просто и легко, но стоит посмотреть в глаза Черепу и становится ясно, что подобные заклятия очень сложны и утомительны.
        - Вытаскивай пленничка, - заметно уставший граф опёрся о стену. - Да, и не удивляйся увиденному.
        Сделав знак успевшему оклематься от светового заклятия Висельнику, чтобы тот подстраховал в случае чего, я зашел внутрь камеры с вынесенной ко всем свинячьим ангелам дверью. Вернее, не зашёл, а просто переступил за порог… Хорошо, что меня предупредили, а точно бы святого Кондратия неподалеку приметил.
        Внутри камеры сидел… человек с полностью отрешенным видом, казалось, уже абсолютно отгородившийся от внешнего мира. Оно и понятно, поскольку это был единственный шанс сохранить рассудок хоть в какой-то степени. Это место представляло из себя своеобразное яйцо, стенки которого были собраны из множества матово светящихся плиток. В них, казалось, навеки поселилось безмолвие. Обрамлённое пустотой. Смотреть в них… Мне хватило мимолётного взгляда, чтобы понять простую истину - само время может увязнуть в этом неярком свечении. Это сияние притягивало, но вместе с тем вызывало головную боль, помутнение сознания и желание бежать куда подальше, как от незнакомой, но инстинктивно опознанной угрозы. Угрозы, не способной убить, но вот пленить рассудок, заморозить сознание и саму жизнь - это да, тут я ни на миг не усомнился.
        Практически идеальная камера пыток, из которой через некоторое время можно вывести уже не человека, но полного или на крайний случай частичного безумца. А может, из неё и не выводят, а выносят… уже не разумное существо, а опустошённую куклу. Твари! Хотят убить - вперёд, но зачем столь изощренно пытать? Церковь… Времена инквизиторов не умерли, точнее они просто бессмертны.
        Хватаю совершенно не сопротивляющегося пленника, перекидываю через плечо и как можно скорее выбираюсь отсюда. Хотя успеваю заметить некоторые его особенности. Он не похож на уже виденного мной Рэйбендраум, но это точно он. Схожее ощущение исходящей - правда очень слабой по понятной причине - магии, да и чуть искажённые суставы на пальцах и запястья недвусмысленно намекали. Дескать, изменения у членов этого клана происходят не сразу, а шаг за шагом. Только вот из-за чего? Пока не знаю… но узнаю, сомнений быть не может.
        - Вот и он, вампир клана Рэйбендраум. Недавно ставший частью Красного Рода, не успевший пропитаться магией своего клана, а потому и не получивший… пока не получивший заметных изменений облика, - подтверждает принадлежность нашего трофея Череп. - Осталось лишь разобраться с омерзительной поделкой Гелидас, этих властителей застывшего времени. И кое с кем ещё. Теперь быстро отсюда!
        Командный рык, он всегда действует как очень сильное стимулирующее средство, особенно для тех, кто вот уже много лет носит форму боевого офицера. Да и действительно, убираться отсюда пора, причём чем скорее, тем оно и лучше. Бегом, ещё быстрее, ещё. На сей раз уже мне приходится несладко. Ноша в бессознательном состоянии не добавляет положительных ноток в забеге на не слишком длинную, но всё же дистанцию.
        Хорошо хоть на обратном пути никто не встретился. По крайней мере, из тех, кто активно попытался бы нам напакостить всякими смертоубийственными штучками. Вот и экипаж стоит себе смирненько, запряженные в него Твари-лошади ожидают появления хозяев. И Череп… успевший нас нагнать без особых усилий. Наверняка сделал то, из-за чего чуток задержался. А вот сразу ли он там всё порушил или оставил ловушку - это я почуять не смог. Да и есть ли особая разница? Графу в данном случае виднее.
        Пора сматываться. Я уже знал, что для Тварей есть несколько уровней хозяев. Основной - сам создатель или тот, кто пробудил создание к жизни. Ну а потом то, как именно этим самым создателем будет вложено в их подобие мозга. В любом случае все члены клана Вер-Заррен для Тварей являются хозяевами, в большей или меньшей степени.

* * *

        Опять безумная скачка, но сейчас чувствуется, что граф выжимает из наших скакунов всё возможное и даже невозможное. В воздухе прямо-таки разит ароматом риска…
        - Куда так торопимся? - не выдерживает Клим.
        - Подальше от неприятностей, - незамедлительно отвечает Череп. - Вот сейчас мы разворошили осиное гнездо так, что возмущенное жужжание будет слышно еще долго. Сами подумайте, похитить пленённого Рэйбендраум прямо из-под носа у господ Хабиту. И разрушить такую редкую, дорогую штуку, как Взгляд Вечности, сотворённую Гелидас.
        - Не понимаем!
        - Ах да, опять неясные для вас слова. Взгляд Вечности - это стационарная система заклятий, используемая Гелидас. Они меняют само время внутри замкнутого пространства, делая несколько секунд часами, если над заклятьями поработал действительно мастер своего дела. У жертвы нет возможности двинуться. Он словно замурован в янтаре… А разум, обречённый на одиночество, постепенно размывается в бушующем вокруг океане безумия. И спастись из подобной западни… Надо быть сильным магом. Тот же, кого мы спасли, явно лишь недавно стал вампиром. Несколько лет, может десяток, не больше.
        Видно было, что моих друзей проняло до глубины души. Оказаться в ТАКОЙ одиночной камере разве что самому заклятому врагу можно пожелать. Это не смерть, это изощрённейшая пытка, в сравнении с которой даже изобретённая китайцами «пытка водой» и схожие с ней извращения за благо покажутся.
        - Гелидас и Хабиту, - нарушил я повисшее было молчание. - Я понял, что они - это ренегаты, враги Красного Рода, ранее бывшие его частью. Но почему они… другие? Почему иначе ощущаются. И кем был убитый вами Павлов?
        - Хабиту. Их клан обладает способностью частично гасить всю постороннюю магию. А тот как бы туман, который вы все видели… На самом деле это проявления Стазиса - состояния, при котором замирают все процессы в организме. Или объекте, если говорим о неживом. Даже если стазису подвергнуть металл либо камень, они утратят свою суть, станут хрупкими, уязвимыми. Нейтрализация либо уничтожение - вот предназначение Стазиса. Только так было и так останется, для другого он не пригоден.
        - Вроде бы понял… А отличие его от вас, от Рэйбендраум?
        - Оба клана, вошедшие в Вигиландо, долго и тщательно изменяли свою природу. По их словам, «совершенствовали изначально ущербное». На деле же… Таков был приказ, который они выполнили, привыкнув беспрекословно повиноваться своим Архонтам. Но о них потом! Получившийся результат изменений сделал их не совсем полноценными вампирами даже на материальном уровне. Духовно они чужды нам с того времени, как решили «надзирать», а не быть частью Красного Рода. Но это случилось очень давно… Межклановые войны случились и из-за них тоже.
        Каждый ответ порождает новые вопросы. И Череп это понимает, потому и усмехается этак саркастически. Но темы поднимаются всё интереснее и интереснее, потому понятно, что мы хотим узнать как можно больше и без промедлений. Вот и Висельник оживился, задавая свой вопрос:
        - Как вообще эти Вигиландо могут сотрудничать с инквизиторами или как их там ещё зовут? Ведь, насколько я понял, церковь стремятся нас уничтожить. Они что, самоубийцы?
        - Малая часть из них действительно считает свое состояние тяжкой карой, но необходимостью для борьбы с Тьмой. В основе те, которых обращают из числа фанатичных же храмовников. Но вот другие, более вышестоящие или просто умные… Не-ет! Они играют в свои игры, очень давние и запутанные. Но нет для Красного Рода более опасных врагов. Опасных тем, что они многое знают и многому научили святош. Особенно основам своей магии… Да и количество Хабиту с Гелидас растёт, в кандидатах на обращение нехватки нет. Любой монастырь с кучей фанатиков к их услугам. «Мясо» они берут именно там и жертвуют им не задумываясь.
        Вот так ситуация… Мир раскрывался перед нами своими новыми, доселе скрытыми гранями. Казалось, нет и не будет конца новинкам, переворачивающим все привычное восприятие реальности. Впрочем, это лучше, нежели беспросветная обыденность и предсказуемость.
        - Быстро реагируют, - прошипел граф сквозь оскаленные клыки.
        - Где?
        - А вон, смотри. Видишь ту коляску с парой серых лошадей. Они… И не из слабеньких.
        И точно. Там даже и не думали скрывать своих не слишком дружелюбных намерений, ну а магией разило за версту и подалее.
        - Сейчас я их малость того… постреляю, - радостно засуетился Клим.
        - Отставить! Только шума много будет, а проку чуть. Это не шелупонь, от пуль сразу закроются. Да и не успеть им нас догнать, разве что попробуют заклятием накрыть.
        Словно в ответ на мысль Черепа на нас обрушился было сам воздух, внезапно приобретший вес и вязкость, тормозящий само время вокруг нас. Магия Гелидас, я уже понял, какая она и в чём её отличие от используемой Хабиту. Но короткая фраза на непонятном языке, мгновенное перемещение энергетики в прежнее русло и всё возвращается на круги своя.
        - Финтами со временем бить решили. А одновременно ещё и лошадок на пределе и за пределами возможностей держат. Не гонитесь за двумя целями, недруги мои, ни одной не достигнете. Лошадок вот жалко.
        - Что так? - отозвался Висельник, любивший любую живность на порядок больше людей. Оно и правильно, сам такой же точки зрения придерживаюсь.
        - Как что? Не могут лошади в нормальном состоянии нестись с такой же скоростью, как мои Твари. Зато если их чарами подстегнуть, то на полчасика их хватит. Ну а потом всё, помрут.
        Висельник злобно скрежетнул зубами. Да уж, я примерно представляю продолжение сей ситуации. Наверняка потом выпросит у Черепа схожую технику воздействия, потом узнает личности тех красавцев… И конечно же при удобном случае подарит им такие же ощущения. Добрый он, душевный, любит по душе подобной малопочтенной публики пройтись в шипованных сапогах, да ещё со шпорами.
        А вот и особняк Черепа, и ворота открыты, куда на всем скаку залетает наш экипаж. Интересно, как поведут себя наши преследователи? Тем более что тут не одна коляска, ещё две откуда ни возьмись нарисовались… Нет, останавливаются, притормаживают, словно не рискуют переступать определенную черту.
        - Испугались?
        - Да нет, - грустно усмехнулся граф. - Просто понимают, что сейчас им не до жиру, быть бы живу. Посмотри назад и ты поймешь.
        Мда… Посмотреть на это стоило. Исказившееся ночное пространство словно отплюнулось не принадлежащими ему чуждыми элементами… то есть вампирами из клана Рэйбендраум в количестве пяти личностей. На сей раз они даже балахонами себя затруднять не стали. Пластинчатые легкие доспехи, у всех без исключения маски, закрывающие лица. Маски, красотой похожие на знаменитые венецианские, от которых разило такой магией, что было понятно - это не просто защита. а сложные артефакты, явно не самого узкого назначения. То ещё зрелище, способное ввергнуть в шок добропорядочного обывателя.
        Но наших преследователей испугал не внешний вид Рэйбендраум, а те силы, что они были готовы обрушить на них. Пространство жалобно трещало от разрывания его на мелкие лоскуты. Вот-вот это натяжение готово было порваться и дать пищу тем энергетическим вихрям, что покамест держались в повиновении этими загадочными «рыцарями подземных дорог». Камни в пределах приусадебной территории подрагивали под ногами, словно собираясь начать безумный пляс на костях врагов. Все ясно, Седрик, Мерк, а возможно и ещё кто-то тоже рядом. А гаар-гул на своей территории, к тому же в обороне… Вот именно, страшная сила, даже церковнички это признают.
        Были они, а вот только пыль из-под колес и копыт. Великолепно, я по поводу их исчезновения точно плакать не намерен. Правда, на лице у Черепа особого энтузиазма всё-таки не наблюдается.
        - Здравствуй, Рагнар. Рад тебя видеть воочию.
        - Взаимно, Череп. Всё такой же любитель нестандартных решений и рискованных мероприятий?
        - Так ведь жить интересно надо, чтобы было что вспомнить…
        - Особенно нагоняи за слишком быстрое обращение, - улыбка на лице Рагнара выглядела… своеобразно. - Сразу трое, надо же!
        - Четверо, друг мой, четверо.
        - Тем более прелестно. Но я не о том, - интонации чуточку изменились. - Огромная тебе благодарность за освобождение одного из наших. Мы уже думали всё, с концами провалился. А тут вот оно как… Вигиландо, значит?
        - Они самые. Одного Хабиту больше нет, но там наследили и Гелидас. В их поделке с застывшим временем держали твоего соклановца. Имей в виду, когда будешь в чувство приводить, - брезгливо дёрнулся граф. - Как тараканы, сколько ни мори, новые появятся. Понюхай, где ладаном пахнет, и наверняка найдёшь не только святош-инквизиторов, но и наших ренегатиков в том или ином количестве.
        - Учтём про нашего собрата. Присутствие Вигиландо тоже требуется хотя бы поубавить, если вывести никак не получается. Да и вы, Вер-Заррен, непременно поможете. Как-никак лучшие специалисты по их отлову. Но об этом после. Мы заберем своего…
        Ага, вот тут в чем дело. Графу сильно не хочется отдавать бывшего пленника Вигиландо сейчас. Наверняка рассчитывал что-то с этого поиметь, но… не вышло. Или не совсем вышло, поскольку я ещё во время нашего стремительного возвращения чувствовал уколы ментального воздействия, направленные на бессознательного Рэйбендраум.
        - Забирай. Просто я думал, что его стоит малость подлечить. Ну а мои лаборатории неплохо ставят на ноги.
        - А заодно и помогают считать информацию из разума, - вновь усмехнулся Рэйбендраум. Нет, что за привычка у него такая… неприлично выглядящая? - Спасибо, но мы и сами в состоянии привести его в первоначальное состояние. До скорой встречи, Череп.
        - Бесспорно, Рагнар.
        Потрясающая маскировка. То есть Рэйбендраум, то их уже нет. Завидую, однако… Ну а что теперь у нас в ближайших планах? Примерно так я и поинтересовался у Черепа, на что получил четкий и обстоятельный ответ:
        - Учеба. Долгая, сложная, но необходимая для того, чтобы не только выжить в изменившемся мире, но и занять в нём подобающее положение. Новые грани реальности открылись перед вами и теперь всё зависит только от вас. Ну а скучать у вас не получится, даже не надейтесь…

        Грани реальности

        Глава 1

        Катана в моей руке распорола воздух, а заодно и нашла уязвимую точку в броне причудливо-уродливого существа, больше всего похожего на осьминога, с равным успехом способного перемещаться и по воде, и по суше. Да, на сей раз уязвимое место у моего очередного противника оказалось практически в центре студенистого тела, прямо за клубком тонких, но оканчивающихся острыми костяными пиками щупалец. Ну создатель, ну затейник! И ведь бой проходил в месте, весьма неудобном для меня и очень предпочтительном для этого полуосьми- или сколько-то там нога.
        Подвал, где частью была вода, уровнем местами доходящая до пояса и выше. Торчащие то здесь, то там песчаные островки. Гадость, откровенно говоря, преизрядная. Ну да ладно, пора и отдохнуть от трудов, хватит на сегодня этих довольно утомительных тренировок.
        Малость пошатываясь от усталости, я направился в сторону выхода из этой комнаты, одной из тех, что специально были предназначены для подобных тренировок. Оно, конечно, уже привычно, но Наставник каждый раз находит, чем бы ещё удивить, какой бы неожиданный сюрприз подбросить. К тому же этот бой должен был происходить исключительно на физическом уровне, без какого-либо применения мистических знаний. Оно понятно, надо уметь работать клинком, но порой так трудно удержаться. С этой мыслью я переступил порог комнаты и оказался в небольшом зале, из которого можно было попасть во многие подобные места. И конечно же Наставник присутствовал, как же без него.
        - Неплохо, Стилет, вполне неплохо, - меланхолично заявил он, перебирая чётки из серебряных черепов. - Но и поругать есть за что. Слишком злоупотребляешь колющими ударами, в то время как катана - твое любимое оружие - позволяет много больше.
        - А что рубить там? Щупальца только… Это же моллюск-переросток, у него головы нет, чтобы её отрубить.
        - Неужто? Взять те же вспарывающие удары. У тебя пару раз была возможность их использовать, ты же только глазами хлопал.
        Любит Наставник покритиковать, ой как любит. Полчаса назад с не меньшим энтузиазмом распекал Клима, который не слишком любит сражаться холодным оружием и совершил пару промахов в бою с выпущенной на него стаей мелких созданий. Мелких, но очень вертких и зубастых.
        Что это за создания такие? Это Твари - существа, выращенные в алхимических лабораториях клана Вер-Заррен. Клан Вер-Заррен? Ну, это один из кланов, входящих в Красный Род - своеобразную систему, объединяющую всех вампиров. Да, именно тех самых мифических созданий, о которых столько выдумали на протяжении многих веков и даже тысячелетий.
        Лично я вампир очень и очень молодой, особенно для тех, чей возраст перевалил рубеж многих веков. Действительно, с момента обращения в вампирическое состояние прошел всего год с небольшим. Смешной срок для тех, кто привык измерять время в веках. Кем я был ДО того времени? Ну, со скуки помереть точно не угрожало, равно как и трем моим друзьям - Климу, Висельнику и Ханне. Все мы имели честь состоять в корпусе жандармов Его Императорского Величества. К тому же я с давних пор всерьёз интересовался мистическими знаниями, к коему интересу и друзей своих приобщил. Возможно, это и стало одной из главных причин нашей изменившейся жизни. Одной, но вовсе не единственной, тут отметилась и наша общая нелюбовь к церкви и ее служителям, а ещё… Да, жёсткое, местами кроваво-жестокое отношение к тем, против кого была направлена наша служба - революционерам всех мастей и оттенков. Они рвут бомбу, ну а мы выслеживаем всех мало-мальски причастных и отправляем в мир иной. Показательно, ничуть не скрываясь.
        Вот в связи со всеми упомянутыми нюансами на нас и вышли сразу две заинтересованные стороны. Церковники с целью ликвидировать как возможных в будущем противников, ну а клан Вер-Заррен в лице Черепа - с целью совершенно противоположной. Череп… Да, тот самый, кого я сейчас называю Наставником, согласно традициям Красного Рода. Сначала помогал скрыто, потом явно, затем и вовсе перевел нас в вампирическое состояние. Для кого-то это могло бы показаться пугающим, но для нас… Возможность жить долгие века при благоприятном стечении обстоятельств, новые возможности тела, что и не снились простому человеку. Вообще много чего полезного и притягивающего…
        Правда, для остального мира, мира живых, мы как бы умерли, исчезли с горизонта, но это уж издержки произошедшего. И вовсе сей факт не связан с произошедшими… преобразованиями - просто сложившаяся к тому моменту ситуация настоятельно требовала подобного варианта. Признаться честно, без помощи клана Вер-Заррен мы бы не выжили в процессе охоты на нас господ святошеобразного вида. Да и из Третьего отделения так или иначе пришлось бы убираться на всех парах. На нас ведь очень изящно и хитро смогли повесить убийство нашего непосредственного начальника, полковника Алферьева. Земля ему пухом. вполне нормальным человеком был, особенно если с некоторыми другими сравнивать. Не было никакой возможности доказать непричастность к сему факту, поскольку оккультные знания к делу не подошьешь в условиях современной реальности и тем более бюрократических изысков.
        - Опять задумался, Стилет? - прервал бег мыслей голос Наставника. - О чём на сей раз?
        - Да так, дела минувших дней. Вспомнил те обстоятельства, что позволили взглянуть на мир с той стороны, что незаметна для большинства его населяющих.
        - Память полезна. Для многих слабость, для нас сила. Но это потом. Сейчас приводи себя в приличный вид и в библиотеку. Есть о чем поговорить со всей вашей троицей. Жду.
        Насчёт приличного вида я полностью согласен. В моём нынешнем виде в приличные места не покажешься - одежда частью мокрая, частично разорванная в клочья. Последствия боя, что тут поделать. Так что сначала я в свою комнату, а уж потом и в библиотеку.
        Почему Наставник сказал «поговорить со всей вашей троицей», если нас как бы четверо? Всё просто, хоть и не слишком радостно. Ханна во время одного боя с церковниками получил очень неприятный удар клинком с нанесенными специальными заклятиями. Теми, что специально разрабатывались именно против Красного Рода в целом и клана Вер-Заррен в частности. Вот Ханна и получил подобный «подарочек»… Выжить-то выжил, но из-за этого пришлось создавать не вампира, а гаар-гула - загадочное создание полукаменного облика, сочетание исходного ликантропического фундамента и надстройки, созданной магами клана. Но всё равно полностью избавиться от последствий заклятия не удалось, поэтому Наставник и отправил его для окончательного излечения на одну из основных баз нашего клана - на территории Австро-Венгрии.
        Так что нас пока что только трое… Плюс, конечно же, Череп - Наставник наш - да ещё трое гаар-гулов. Идеальные защитники своей территории, но не слишком сильны на чужой. Впрочем, у каждого свои особенности, свои сильные и слабые стороны. На основании этого могут сложиться несколько превратные мнения о силе и мощи кланов Красного Рода, хотя ситуация гораздо сложнее и экстравагантнее, чем может показаться неискушенному наблюдателю.
        Просто в силу определенного рода обстоятельств позиции Красного Рода вообще и нашего клана в частности здесь, в восточной части Империи, пока что находятся в состоянии становления. Слишком сильно тут испокон века было влияние совсем других мистических существ - ликантропов. Тайга, однако, тут весьма близко. А где столь глухой лес, там их исконные территории. Относятся прайды ликанов к Красному Роду очень и очень недружелюбно. Некоторые, точнее большая часть, так и вовсе считают смертельными врагами. Но и это также очень серьезная тема, в двух словах не выразить все тонкости взаимоотношений.
        Вот я и в своей личной комнате, к которой за год успел очень хорошо привыкнуть. Шкаф с книгами, письменный стол, стойка с клинками, кое-какое огнестрельное оружие. Рыцарский доспех в углу создает странноватое впечатление, но лично мне очень даже нравится. Прочие предметы меблировки и масса нужных и не слишком мелочей… Всё в том же стиле, к которому я привык, но на то она и моя комната. И абсолютно так же, как и раньше - никаких проблем с поддержанием чистоты и порядка. Твари из лабораторий могли быть созданы для выполнения разного рода работы, в том числе и для приведения дома в порядок. Кстати, большинство других кланов ну очень ценило подобных созданий и всячески их использовало. В тех количествах, что мой клан выделял, естественно.
        Вот и получается, что посторонние тут бывали крайне редко, а если и бывали, то в большинстве своем забывали об этом визите. Да и захаживали сюда из той самой категории только девицы не слишком тяжелого поведения. Естественно, тут ведь не монастырь с его так называемым аскетизмом и прочими «радостями» жизни. Правда, потом приходилось им малость корректировать воспоминания в том случае, если они видели что-то, не укладывающееся в привычные рамки стандартного материалистического мира, но это уже детали.
        Скрытность? Да нет, не особо. Обычное нежелание нам подобных демонстрировать свое существование тем, кто это ни понять, ни оценить толком не в состоянии. Интересные, перспективные люди или сами делают шаг в сторону Красного Рода - примерно так было в нашем случае, - либо же тот или иной клан обращает пристальное внимание на потенциального кандидата и медленно, но верно подводит его - или её - к новому, неизвестному доселе миру.
        Отлично. Теперь я в полностью приличном состоянии, а значит, можно и в библиотеку, где Наставник изволил общий сбор для нас устроить. Дело вполне привычное, но довольно любопытное. Обычно это нечто вроде бесед на различные темы - от структуры кланов до теории магии. А где теория, там и практика рядом обретается. Что ж, посмотрим, что будет на сей раз.

* * *

        Библиотека самого мрачно-роскошного вида. Множество томов в шкафах вдоль стен, параллельно с книгами оружие, как простое, так и с вплетенными в клинки чарами, доспехи разных видов, несколько картин. Красивое место, как, впрочем, и всё остальное в этом особняке. Неудивительно, склонность вампиров к изысканной обстановке увеличивается тем сильнее, чем больше времени проходит с момента их обращения.
        Мрачный Клим восседает даже не на кресле, а на его подлокотнике, что свидетельствует о не слишком хорошем расположении духа. Ясно, все ещё находится под впечатлением не слишком удачного тренировочного боя. Бывает с каждым, но он до сих пор убеждён, что клинки - не самое лучшее оружие. Ну, у каждого свои особенности, и он тут явно не исключение. Вот только столь любимое им огнестрельное оружие, мягко говоря, не слишком эффективно во многих ситуациях. Все немного обученные магии вампиры вне зависимости от клановой принадлежности способны останавливать любые метательные снаряды от стрел и ножей до пуль, используя телекинетическое воздействие. Да и мистики из церковников также имеют свои способы избежать свинцовых подарков, пусть и менее действенные. Хотя это смотря для кого, ведь те из них, кто далеко продвинулся в оккультизме, многое знают и умеют. О ликантропах и вовсе разговор особый.
        Зато Висельник сегодня в философском состоянии духа. Сидит себе за столом, развлекается в меру сил и возможностей. Пытается вывести общие закономерности в Таро, Футарке и прочих подобных, пусть и менее известных, системах. Получив доступ ко многим ранее неизвестным манускриптам эпох минувших, он с энтузиазмом погрузился в теоретические исследования оккультных законов и правил. Причем не просто так, а с целью каким-то образом изменить, скорректировать. Это у него в крови - желание узнать нечто новое, тем более используя уже известное. Просто сейчас возможности не в пример больше, а времени для исследований предостаточно. Да и на сон отвлекаться можно не очень сильно… Достаточно пары часов в сутки, а при необходимости можно бодрствовать и много суток подряд. Можно, но всё же нежелательно - иначе потом впадешь в спячку суток на двое или около того.
        Организм вампира вообще на порядок более надежен и силен, нежели просто человеческий. Тут много что можно сказать…
        - А вот и Стилет пожаловал, - раздался неестественно низкий голос.
        - Приветствую, Седрик, - поздоровался я с гаар-гулом, который, в отличие от двух других своих собратьев, отличался повышенной болтливостью. - А Мерк с Керайной где?
        - Как обычно… Им вполне достаточно общества друг друга, они и до становления гаар-гулами отличались несколько замкнутым характером. Так что придется нам обойтись без их присутствия. Как и всегда. Почти всегда.
        Болтун, однако. Но лично для меня это весьма неплохо, поскольку мающийся от скуки Седрик способен был рассказывать долго, много и довольно интересно, причём ему было практически безразлично, на какую тему говорить. Именно он, а не Наставник, расцветил живыми красками описание кланов Красного Рода, что делились на Ордо Деус, Маледиктум, Элланзардо и независимые кланы. Ах да, ещё и Вигиландо - ренегаты, которые не то союзничали с церковниками, не то использовали их в своих весьма странных, но неизменно враждебных Красному Роду целях. Этот вопрос был слишком сложен и многогранен, чтобы иметь простой и очевидный всем ответ.
        Ордо Деус. Восемь кланов: Сангредо, Фаугле. Рэйбендраум, Луравис, Трайденти, Хэлькригер, Ценерис и мы, Вер-Заррен. Причем у нашего клана особая история, совершенно отличная от остальных кланов, не только входящих в Ордо Деус, но и других…
        Другие. Это в первую очередь Маледиктум - слияние всего четырёх, но от этого не становящихся менее мощными кланов. Страго, Валтозарис, Весцендо и Ламорис. Сила, мощь, жёсткость и потрясающее стремление к поставленным целям. Не у всех кланов Ордо Деус.
        Про Элланзардо тоже грешно забывать. Пусть большая часть трёх кланов, составляющих сию организацию - Келатор, Граусс и Эрратес, - всего лишь малоподкованная в мистицизме «пехота», которой более опытные вампиры из числа Элланзардо готовы жертвовать без толики сомнений, но… Но вот более опытные, «старая гвардия» структуры - совсем иное дело. Относиться к ним как к мальчикам для битья, равняя с держащимся в небрежении молодняком - роковая ошибка. Некоторые её совершили и теперь сильно раскаиваются, если вообще удалось сохранить собственные шкуры.
        Ну и два независимых клана. Хэйзер и Рэдин. О них я пока что и сам не особо много знал. Разве что так, общеизвестные факты, на которые не слишком-то стоит полагаться на все сто процентов. Нет, в книгах Красного Рода лжи не водится, но для полной картины нужно ещё кое-что. То, что не слишком доступно таким юнцам, как я.
        О, никак и сам Наставник пожаловал. Значит, отныне все в сборе и можно ожидать чего-нибудь особо интересного и душевного. Настроение у него, по всем признакам, вполне приличное, то есть особых нотаций никому не угрожает, равно как и клистир с дохлыми ежиками. Но вместе с тем некая возбуждённость имеет место быть. Получил, наверное, какое-нибудь касающееся всех нас известие, вот и играют на лице тени эмоций.
        - Стилет, Клим, Висельник… Рад видеть вас всех в здоровом и относительно бодром состоянии. Седрик, ну насчет тебя и спрашивать не стоит - ты вечно бодр и болтлив. Но сегодня я хочу не просто побеседовать, а сделать нечто иное.
        - Экселенц, неужто вы хотите выразить нам благодарность перед строем?
        - Трепло, - усмехнулся Наставник, давно уже привыкший к подобным высказываниям гаар-гула. Действительно, за столько-то лет… - Нет, просто в нашем домене происходят какие-то странные, настораживающие вещи. Нельзя сказать, что именно опасные, но любая странность и непонятность есть возможная предпосылка к гораздо болеё неприятным последствиям. Понимаете, о чём я?
        - Кто-то зашевелился с непонятными пока целями, только и всего. Враждебными или нет - это не столь и важно. Важно знать, понимать и анализировать последствия.
        Чётко сформулировал Висельник, лучше, пожалуй, и не скажешь. Судя по всему, Наставник также был вполне удовлетворён подобным определением ситуации. А раз так, то должен малость прояснить то, что можно прояснить здесь и сейчас. Ага, именно это он и сделал.
        - Верно говоришь, сразу виден опыт службы в тайной полиции. Именно потому мне и нужны ваши головы. Нашему клану нужно немного перестраивать приоритеты. Не отказываться от старых, но и встраивать в них новые. Но об этом после, сейчас перейдем к тем самым неизвестным, что начали проявлять свое присутствие. Вряд ли это наши общие знакомые из церковной среды - стиль не тот, можете мне поверить.
        - «Вряд ли они» ещё не значит полного отрицания такой возможности, - заметил я. - А то забавно получается… Около года назад получили оскорбительный щелчок по носу, утратили важные документы, потеряли довольно ценного пленника, да к тому же Франциск, которого вы отправили в небесную канцелярию, тоже не был мелкой сошкой. И тут вдруг почти что тишина.
        - Ну как тишина? - не удержался Клим. - Они же постоянно пытаются подловить кого-нибудь из нас.
        - Не то, совсем не то. Это рутина, от коей мы не избавимся никогда. Я про отсутствие действительно серьезных операций. Мы ведь в этом домене еще не слишком сильны, как и почти все кланы Красного Рода - как Маледиктума, так и Ордо Деус. Разве что Рэйбендраум по неизвестной причине создали тут мощную группировку, но их помыслы лично мне остаются неведомы. Элланзардо… у этих из серьёзных персон и вовсе никого нет, только шваль, которую иногда и вампирами называть стыдно. Наставник, может подскажете, почему так всё грустно?
        Упомянутый малость призадумался, словно подбирая наиболее подходящие слова. Понимаю, не все сведения одинаково полезны, но сейчас лично мне, да и моим друзьям, нужна информация для чёткого анализа. Без неё все выводы будут грешить недостоверностью. Вот он, конфликт между традициями кланов, что настоятельно рекомендуют водить обращённых в курс дел медленно, постепенно, и оперативной необходимостью, помноженной на понимание Черепа о наших способностях к анализу и прогнозированию.
        - Сейчас нашим святошам серьезная война не нужна - у них в других местах проблем хватает. Разведка клана нащупала несколько мест, где залегли Вигиландо, их не самые второстепенные базы, и теперь у церковничков появилась сильная головная боль. Увы, Ордо Деус нам здесь не особый помощник, они как-то странно рассуждают о степени опасности этих ренегатов. Пришлось нашим Иерархам, скрипнув зубами, вновь соединять штурмотряды со боевыми группами Маледиктума, особенно Страго и Валтозарис.
        - Оно и неплохо, - ехидно откомментировал Висельник. - Общая цель способна не то чтобы сблизить позиции, но прекратить, наконец, остатки тех давних недоразумений, что были между нашими кланами. Только почему вы не упомянули Весцендо?
        - Их мало, они редко участвуют во второстепенных боях, а к тому же я не слышал, чтобы члены этого клана вообще появлялись в нашем домене за последние несколько лет, - отмахнулся Череп. - А вот общая цель… Это понимаю я, скрепя сердце поймет и Фердинанд - Третий из Пяти Иерархов, обративший меня - зато остальные четверо пока не слишком готовы забыть минувшую войну всех против нашего клана. Войны, где и кланы Маледиктума сыграли свою роль, ошибочно приняв нас не за тех, кем мы на самом деле являемся. И Валтозарис, если что, сыграли в тех коротких, но кровопролитных для клана боях очень нехорошую роль.
        - Как будто кланы Ордо Деус меньше напакостили, - хмыкнул я, будучи не согласен с подходом лидеров клана к ситуации. - И я не про Рэйбендраум с Фаугле. К ним претензий вроде и не было. И не про Хэлькригер, которые стали частью Ордо Деус даже позже нас. С ними же сотрудничаем.
        - Договор, - скривился Череп. - Он есть, и мы вынуждены его выполнять. Но я понимаю твой намёк, Стилет. И скажу лишь то, что рано, и мы можем сотрудничать с Маледиктумом только в отдельных случаях, сохраняя максимальную сдержанность и осторожность пополам с подозрительностью. Тут поможет только время, а заодно и увеличивающийся «вес» новых поколений вампиров в обоих кланах.
        - Наставник, мы малость отвлеклись от темы… Мне, в конце концов, для данного случая не столь важны мотивации Рэйбендраум, закрепившихся здесь, могу обойтись и без кое-каких иных деталей. Зато знать, не было ли каких-нибудь серьезных трений с другими кланами Ордо Деус… Вот это уже необходимо. Они могут исподтишка подложить кактус на сиденье кресла и заявить, что так оно всегда было. И, конечно же, что именно за мелочи вас насторожили.
        - Разумно, Стилет, не придерёшься. Кланы Ордо Деус я тоже не стал бы исключать, за вычетом Трайденти, Рэйбендраум и Фаугле. Первые просто ни на что серьёзное не способны. Вторые начинают слишком уж серьёзно с нами сотрудничать, тому причин много, но суть одна - пакостить не в их интересах. Без вариантов. Фаугле же… Нет, они при всем желании не могут оставаться незамеченными, их стиль действия хоть и чрезвычайно эффективен, но совершенно неповторим. Химеры я бы почуял сразу.
        Тут с ним нельзя было не согласиться. Клан Фаугле действительно нельзя было спутать ни с кем и никогда. Их магия Химер черпает свои силы из «океана несбывшихся возможностей», выдёргивая оттуда целые пласты НЕслучившегося. Именно окружение конкретного объекта или местности химерами позволяет как уничтожить цель физически, так и максимально сильно повлиять на её психику. Они словно бы и в реальном мире и вне его, в окружении порой ощущаемых лишь ими химерических конструктов. О да, они могут сделать их видимыми и ощутимыми для других, но… не всегда хотят. С ними говорить и то сложно, хотя им самим это не доставляло ни малейших проблем.
        Да и Рэйбендраум тут не стали бы скрытничать. Согласен, у них есть свои тайны, свои секреты, но вовсе не те, что заставили бы Черепа серьезно насторожиться. Зато остальные пять кланов ой как могли бы.
        - Хэлькригер тоже можно отставить в сторону, - продолжил Наставник. - Некроманты хоть и начали восстанавливать свои возможности, особенно боевую их часть, но с нами им делить просто нечего. Они до сих пор чрезвычайно осторожны, рассматривая любой конфликт прежде всего как угрозу численности клана. Что поделать, им слишком сложно находить подходящих для обращения кандидатов.
        - Рэйбендраум и Рэдин ещё сложнее, экселенц, но справляются ведь, - жизнерадостно оскалился гаар-гул. - Просто вцепились в старые критерии и не хотят отходить от них дальше пары крохотных шажочков.
        - Не о них речь. Сангредо нас сильно не любят по своим, пусть и понятным причинам. С Луравис у нас отношения… взаимные. Взаимная ненависть, - оскалился Наставник, не скрывая очевидного. - А где Луравис, там и Ценерис в стороне не окажутся.
        - А если сами?
        - Знаешь, Седрик, и этого нельзя исключать. Они не только из вассального долга перед Луравис, но и сами изначально считали, что наш клан и не вампиры вовсе, а так - случайная ошибка, которую необходимо исправить.
        Это точно, снобизм у этих кланов Ордо Деус ой как присутствует! Кстати, у Трайденти тоже, просто у них возможностей около нуля, да и опасения показывать сию эмоцию в открытом виде присутствуют. Дело в том, что мы, Вер-Заррен, стали частью Красного Рода не от полумифического Провозвестника Пути Крови и Архонтов, исполнителей его воли - тут уже ни разу не мифических, зато чрезвычайно опасных и малоприятных созданий с чуть ли не божественной силой - а как результат магических ритуалов, что провели над собой семь действительно великих магов. Они и стали Иерархами клана… Правда, потом их осталось всего пятеро, ну а обращения стали проводиться обычным для Красного Рода методом - так оно не в пример проще, и расхода редких, невосполнимых ресурсов не требует.
        - Экселенц, а ты не забываешь ещё об одном варианте?
        - Надеюсь, ты не о Элланзардо?
        - Нет-нет, - скорчил забавную гримасы гаар-гул. - Те, кто в нашем домене ничего из себя не представляют. А о серьёзных фигурах любого из трёх кланов мы бы узнали. Или нам сказали бы. Я про других.
        - Ликантропы, понимаю. Тут и захочешь, так не забудешь, - скривился Череп. - Вполне могут начать свои звериные забавы. Лунный Круг - организация довольно пакостная, к тому же совершенно закосневшая в установленных раз и навсегда догмах.
        - Послушайте, глубокоуважаемое начальство, - не выдержал я. - Надо бы, наконец, изложить ситуацию. Все сказанное хорошо как преамбула, но никак не в качестве основы. Факты, факты нужны! Для начала те, что вызвали подозрение.
        - Ладно, слушай факты… Их хватает, к тому же они столь запутанны, что сложно будет собрать общую мозаику.
        А вот при этих словах стало ясно, что началось самое интересное для аналитика - выдача информации, на основании которой и делаются все выводы как о уже случившемся, так и том, что ещё только должно произойти. Послушаем, разберёмся или, по крайней мере, попытаемся это сделать.

        Глава 2

        Факты… Их было вполне достаточно, но Наставник оказался прав - чётких выводов пока что сделать было нельзя. Впечатление такое, что в городе появились некие загадочные личности, всерьез присматривающиеся к тем объектам, которые представляли интерес для нас, Красного Рода. Странные субъекты возле тех мест, что мы используем для финансовой поддержки… Нет, они не угрожали и даже не причиняли каких-либо неприятностей, просто прощупывали местность, словно присматривались на будущее.
        Там, где любили порой собираться представители кланов, тоже чувствовалось присутствие. Нет, не прямое, его бы сразу заметили - косвенное, на грани восприятия и то не в то время, когда мы там были. Наблюдение и ничего больше - ни активных действий, ни следов мистического воздействия.
        - Хитрые бестии, - досадливо поморщился Наставник. - Специально не показываются там и тогда, где есть хоть малейшая возможность столкнуться с вампирами, владеющими магией на высоком уровне. Да они вообще стараются с нами не пересекаться. Вот только это до поры до времени.
        Факт… Никто не будет вечно скрывать свое присутствие - такое положение вещей сохраняется лишь до того момента, пока оно выгодно той самой стороне. Какой? Это и хочется выяснить.
        Понятно, что именно так обеспокоило Черепа - скрытность на высоком уровне и непонятные цели заслуживают того, чтобы как следует разобраться с ситуацией. Любопытство, оно ведь разное бывает. Могут просто собирать информацию для архивов, а могут на её основании и боевой рейд учинить, что для нас будет не слишком приятно ввиду не самого мощного контингента клана в домене. А вот почему остальные кланы не чешутся? Примерно так я и спросил у Наставника, на что был получен четкий и весьма обстоятельный ответ:
        - Рэйбендраум у себя ничего подобного и не замечали. Из чего можно сделать два вывода. Один состоит в том, что их решили обойти стороной во избежание неприятностей. В конце концов, этот клан почти идеален в качестве шпионов и разведчиков. Действительно, их лучше не трогать, и всем это известно. Второй вариант… За ними тоже следят, но делается сие столь виртуозно, что наши союзники не в состоянии заметить.
        - Второй вариант, как я понимаю, значительно хуже, - едко откомментировал Висельник. - Я, например, с трудом могу представить тех, кто сумел бы следить за Рэйбендраум.
        - Я тоже. Но теоретически нужно учитывать все без исключения варианты. Узнавать же у остальных кланов… Пока что преждевременно, ведь это вполне может оказаться инициатива тех же Луравис или Ценерис. Последние, кстати, очень неплохо умеют оставаться незамеченными. Тлен, ими используемый, не только для боя годится. Хотя лучше всего они чувствуют эту силу вне больших городов, там же находятся главные резиденции клана, где проводят и обучение юных членов клана.
        Правильно всё говорит Череп. Ценерис… с ними всегда те ещё сложности. Ведь Тлен - не единственная ветвь магии. ими развиваемая. И я вовсе не о том, что доступно любому клану. Дело в том, что изучение силы тлена позволило Ценерис освоить побочную ветвь силы, в которой есть нечто от шаманизма. Используя духов-покровителей, увядшую тень сил природы, Ценерис во время боя способны на довольно сложные, но однобокие трансформы собственного тела. Их направление может быть своё у каждого члена клана и зависит от того, какой именно дух-покровитель оказался ближе прочих для конкретного вампира.
        - Душевно… Но хочется подвести промежуточный итог того, что мы имеем, - усмехнулся я. - С ходу отметаем Рэйбендраум, Фаугле, Трайденти с Хэлькригер и кланы Малудиктума. Почти исключено вмешательство Элланзардо, маловероятны церковники, зато не исключено присутствие других кланов Ордо Деус. Плюс ликантропы с их драным Лунным Кругом. Зацепок по сути ноль, и с чего начинать - лично вам неизвестно. Так?
        - На пустые шансы я и не рассчитывал бы поймать. Есть кое-что, но ловить рыбку придется даже не в мутной воде, а в самом настоящем болоте.
        - Поясните, Наставник.
        - Охотно. Эти таинственные любопытствующие появляются во всех местах, которые представляют для нас интерес. Значит, нужно выбрать одно или несколько из них и проверить, действительно ли там есть на что обратить внимание.
        - Слишком оно всё просто… так не бывает.
        - Верно. Но это только первый этап плана. Осуществите его, а дальше посмотрим, как оно ложится на те гипотезы, что могут быть высказаны.
        - Решили использовать нас как «независимых» наблюдателей, не обременяя предварительной информацией? Всё верно?
        - Да, Стилет, так и есть. Поэтому сейчас берешь Висельника, садитесь в экипаж и направляетесь прямиком в оружейный магазин Прохорова. Где он расположен, вы и так знаете, что ему говорить тоже. Потом можете проехаться к конторе Щеглова, порасспрашивать, походить вокруг. Ну да вас учить не буду, ни к чему оно. А Клим тут останется, у нас с ним ещё боевая подготовка не закончена…
        Эстет Череп, с какой стороны ни посмотри. Опять будет гонять беднягу Клима по системе своих боевых участков, подсовывая новых и новых противников. Оно и правильно, пусть, наконец, привьёт моему другу понимание того, что огнестрельное оружие - это, конечно, хорошо, но без клинка не обойтись, особенно в новом мире. Пусть вдолбят это ему в голову как непреложную данность.
        К тому же в особо тонких делах Клим… не слишком полезен, в отличие от тех вариантов, где требуется напор и экспрессия. Вот там он как рыба в воде. Здесь же потребуется более изящная партия, которую придется провести незаметно по мере возможности. Хотя насчет незаметности я погорячился - суть нашего визита легко прояснится. Но… декорум приличия соблюдать надо, таковы уж правила, установленные для всех тайных операций давным-давно.

* * *

        День. Пусть довольно пасмурный, но всё же день, чтоб его. А это значит, что приходится максимально осторожно относиться к солнцу, что может того и гляди выглянуть из-за тучек. Не смертельно, но крайне болезненно, особенно для нас - вампиров, чей срок с момента обращения очень невелик. Со временем вырабатывается привычка, определенного рода иммунитет, но пока что о нем остается только мечтать.
        Так что экипаж остановился прямо возле входа в оружейный магазин, чтобы не доставлять излишних неудобств для нас родимых. Вроде не самое известное место в городе, где торгуют оружием, но на самом деле это был своего рода перевалочный пункт, где можно было достать всё - от охотничьего ножа до митральезы. Ну а хозяин - Виктор Прохоров - личность, известная во всех отношениях. Скользкий субъект, мог продавать что угодно и кому угодно, но определённой грани всё же не переходил, что и спасало его шкуру от действительно значительных неприятностей.
        Да уж… Это я излагаю то впечатление, что сложилось у меня о нем в бытность ещё человеком, а не Вер-Заррен. Тогда он оказывал некоторые услуги даже не Третьему отделению, а лично мне… Правда, делал это с какой-то хитрецой, и я действительно не мог понять, чем вызвана эта уверенность в собственной безнаказанности. Создавалось впечатление, что он находится под покровительством некой мощной системы, но вот какой - тогда было совершенно непонятно. Сейчас же всё встало на свои места. Клан Вер-Заррен и был той организацией, что использовала его в своих интересах, а заодно давала некоторую защиту и помощь. Разумеется, вовсю используя торговца оружием в своих целях.
        Естественно, в качестве кандидата на обращение он был совершенно неинтересен - не тот типаж, - но на своём месте поставщика оружия и финансов полностью соответствовал. Возникает вполне логичный вопрос… Зачем ему всё это? Хм, тут сочетание страха перед Красным Родом, признательности за уже оказанные услуги и те, что могут только возникнуть в будущем. К примеру, здоровье ни за какие деньги не купишь, зато некоторые знания пугающих покровителей помогли месье Прохорову избежать прогулки в один конец на местное кладбище. Ещё кое-какие случаи наличествовали, так что ему грех жаловаться на то, что с него тоже требуют определенного рода услуг. К тому же Череп особо и не жадничал - снимал процентов десять с выручки, а заодно и полную безопасность гарантировал, в том числе и от конкурентов, если они вдруг решали использовать жёсткие методы.
        Да, был я тут, причем неоднократно… Любой посетитель попадал в небольшую комнату, где ничего не свидетельствовало о том, чем именно занимается хозяин сего заведения. Несколько мягких полукресел, пара столиков и конторка, за которой восседал обычно даже не сам Прохоров, а один из его приказчиков. Торговец оружием здраво рассудил, что навязчивым зазывальством клиентуры пусть занимается всякая мелюзга, а тут заведение серьёзное во всех отношениях, начиная от ассортимента и заканчивая ценами. Вот и сейчас там восседал какой-то слабознакомый типус с довольно невыразительной внешностью, увлеченно делающий пометки в толстой конторской книге. Наверное, прибыли пересчитывает…
        - Уважаемый, позовите хозяина, - попросил я человека за конторкой.
        - Извините, хозяин занят… Может быть, я могу быть вам полезен?
        - Сейчас он освободится. Передай, что гости из Вены прибыли.
        - Сию минуту, - мгновенно зашевелился тот и через несколько секунд в комнате его уже не наличествовало.
        Что ж, пароль прозвучал, вот он и засуетился. Прохоров очень качественно вбил в голову всем своим работникам, что упоминание определенного города и гостей из него должно вызывать самую скорую и положительную реакцию. Да и вообще вежливость и тактичность для промышляющих подобного рода негоциями просто жизненно необходимы. Клиенты, особенно крупные и солидные, являются народом нервным, очень чувствительным и щепетильным в некоторых вопросах. Неосторожно сказанное слово, и вот уже отношение к хозяину может смениться на настороженное, а то и неприязненное. Разная клиентура ведь попадается, ой какая разная!
        Иногда могут найтись и те, кто попытается, не заплатив ничего, получить многое. Проще говоря, грабануть контору Прохорова, получив и нужное оружие, и деньги в качестве приятного дополнения к полезному. Ан нет, не так все просто. Вот ниша, скрытая за портьерой, а там сидит в полной готовности один из людей Прохорова, готовый в случае необходимости поработать и кулаками, и револьвером. Несколько скрытых бойниц, откуда также можно перестрелять особо резвых людей, не желающих вести дела, как положено в приличном обществе. Нет уж, считать затею с грабежом простой и лёгкой было бы несколько глуповато. Ну а в случае серьёзных неприятностей… На сей случай предусмотрительный торговец и заискивал перед кланом Вер-Заррен, понимая, что лучшей защиты ему вовек не найти.
        - Ты посмотри, быстро появился, - слегка улыбнулся Висельник, глядя на Прохорова, вошедшего в комнату. - Не узнаёт, что тут скажешь.
        - Узнает. А нет, так напомним.
        - Стоит ли?
        - Нам-то какая разница? От этого ни горячо, ни холодно, разве что забавно. Он полностью на нас завязан, и болтать не в его интересах.
        Странные вроде бы слова, но на самом деле тут все вполне очевидно. Дело в том, что практически любой вампир может в определенных пределах трансформировать свою внешность. Разумеется, серьезные изменения доступны разве только Валтозарис, этим мастерам метафорфизма, способным создавать из своего тела любую форму и менять их быстро и легко, словно надоевшую одежду. Зато изменить черты лица, цвет глаз, слегка подкорректировать мышечную массу - это по силам любому из нас. Да, это немного, зато спокойно и в любое время. О пользе подобного умения и говорить нечего - идеальная маскировка, способная ввести в заблуждение любого человека, не обладающего мистическими знаниями.
        Именно потому нас не узнал приказчик Прохорова, да и он сам не выразил никакого узнавания. Разумеется, появился мгновенно, а что ему ещё оставалось, коли услышал ключевую фразу, обязывающую повиноваться и проявлять всемерное содействие… К тому же у каждого из нас на пальце обитал серебряный перстень с эмблемой клана - перекрещивающимися клинками, которые обвивает змея, проглатывающая свой хвост - Добрый день, уважаемые господа, - Прохоров старался держаться относительно независимо, но в то же время с максимальным пиететом. - Вам удобнее здесь поговорить или в более приятном месте?
        - Помнится, есть тут один уютный кабинетик, там, внутри. Нас он вполне устроит. Ну и разные мелочи вроде сигар, коньяка и прочего несколько порадуют. А выходить куда-либо мне не слишком желаемо. Понятно?
        - Не извольте волноваться. Сейчас всё сделаю. Разрешите проводить…
        - Разрешаю.
        Забавно, однако. Следуя вслед за торговцем, я чувствовал фон его мыслей, не особенно и напрягаясь, зная, что он сейчас находится в полном недоумении и душевном раздрае. Понимаю… Голос-то я менять и не стал, вот он и находится в состоянии неслабого душевного дискомфорта. Год с небольшим - довольно серьезный срок, чтобы не слишком хорошо помнить того, кто исчез с горизонта, но всё же память человеческая не столь коротка. Особенно у подобных личностей.
        Прибыли. Место ничуть не изменилось - тот же небольшой, но довольно уютный кабинет, где торговец предпочитал вести дела с наиболее серьёзными клиентами. Спокойная атмосфера, довольно богато отделанные стены. И конечно же пара замаскированных бойниц, куда без них… Правда, на сей раз там народу не наблюдалось - Прохоров, как человек жизнью не раз битый, понимал, что не во всех случаях подобные меры предосторожности полезны. Череп как-то упоминал, что в начальный период «знакомства» ему не понравились подобные посторонние личности, и он малость пошалил, обрушив на не слишком развитый разум охранника ментальный удар, в результате которого тот устроил пальбу по всем углам. Подобное хозяин сего заведения запомнил очень хорошо и проявлять самодеятельность более не пытался.
        Мы с Висельником, само собой разумеется, попытались устроиться с максимальным комфортом. Место привычное, даже мебель та же, так что всё просто в ажуре. Теперь подождать с минутку, пока принесут кофе, коньяк, сигары и прочие составляющие малого комплекта для ведения приличной беседы в комфортных условиях. Ага, прибыла вполне миловидная девчушка, принесла поднос и, виляя попкой, удалилась. Хм, неплохая фигурка, вот только при серьезном разговоре явно она здесь лишняя будет. Что ж, начнём.
        - Что, Виктор, совсем старых знакомых не узнаёшь? - усмехнулся я, практически мгновенно возвращая лицу привычный облик.
        - Увы, но умение смотреть сквозь внешность не входит в число талантов нашего специалиста по оружию, - эхом откликнулся Висельник, также принимая изначально заложенную природой внешность. - Ничего, пусть привыкает.
        Да уж, столь картинно отвисшая челюсть могла вызвать разве что улыбку самых ехидных вариаций. Понимаю, дело тут даже не в очередном проявлении нечеловеческих способностей - месье Прохоров уже имел возможность видеть кое-что. Просто он ну никак и ни при каких условиях не ожидал, что сразу две грани его связей с сильными мира сего окажутся ни с того ни с сего слитыми воедино.
        - Р-ротмистр Градов… - мгновенно припомнил он мою бывшую человеческую фамилию.
        - Уже не ротмистр, уже не Градов, да и вообще… Но это детали, которые к вам, любезный, никакого особого отношения не имеют. У меня другие дела, другие вопросы, и вы на них сейчас будете отвечать.
        Мысли-то как резво в голове забегали, просто забавно ощущать. Беспокоится о делах скорбных, делах финансовых. Самое для него страшное, если мы сейчас скажем о чём-то вроде необходимости поделиться своим благосостоянием. Просто прелесть, до чего примитивная психология у всех торговцев. Так было, так есть, да так оно и останется на веки вечные. Главное - деньги, нажива во всех её возможных вариантах. Именно поэтому тех, кто считает деньги одной из главных целей, и не стоит допускать ни в какие серьёзные игры. Так или иначе, но сия отнюдь не возвышенная страсть проявится и принесёт свои горькие и малосъедобные плоды.
        - Как там ваш промысел идёт? - меж тем спросил Висельник. - Всё в порядке, клиенты не шумят, никаких неприятностей не происходило?
        - Всё в порядке, заказов много, все довольны, - удивленно захлопал глазами Прохоров. Он действительно не понимал суть вопроса, но сие было исключительно его личной заботой.
        - А странных происшествий не было? - упорствовал Висельник. - Непонятных, быть может почти незаметных, но вызывающих неоднозначные эмоции.
        - Нет, ничего. Вы скажите, что нужно, я вспомню!
        Вспомнит он, как же! Тут ведь расчёт вовсе не на его память, а на наличие хоть чего-то иного, чуждого и непонятного. И его слова не играют ровно никакой роли, тут нужно, во-первых, лично знать человека, а во-вторых, уметь влезть в его разум. Потому и послал Наставник именно нас.
        Почему, если он сам на несколько порядков лучше умеет работать с разумом, ментальным воздействием изымая любую или почти любую информацию? Не говорю уж о основанных на тех же принципах боевых заклятиях… Я не понимал до этого самого момента, но сейчас смысл начал прорисовываться. Отношения Черепа с торговцем оружием носили исключительно деловой характер, он мог только предполагать о его ЕСТЕСТВЕННОМ поведении, и никак не был в состоянии отметить тончайшие нюансы. Замечу, раньше их не смог бы заметить и я - не было тех знаний, что Наставник вложил в мою голову за время, прошедшее с момента становления вампиром.
        Висельник продолжал прощупывать собеседника то с одной стороны, то с другой, не особенно рассчитывая на результат, но зная, что это нужно мне для несколько иных целей. Впрочем, цели те же, но путь к их достижению совсем иной, не в пример более сложный, но дающий хоть какие-то шансы. Шансы пусть приблизительно, но очертить контур загадки, которая действительно имела место быть. Я просто чувствовал некую неестественность, с которой Прохоров отвечал на задаваемые Висельником вопросы. Нет-нет, да и проскальзывало воздействие кого-то постороннего, но выполненное столь мастерски, что и действительно специалист в ментальном воздействии вполне мог оказаться в дураках. Даже Череп… Не факт, но вполне вероятно.
        Хитер, змей, ой как хитер! Выходит, он предполагал нечто в этом роде, раз направил сюда нас. Ох вернемся, я непременно задам вопрос! И всё равно, до чего же грамотно тут поработали. Вполне можно сравнить с действиями художника высочайшего уровня, взявшегося за подделку картин старых мастеров. Там ведь берут действительно старый, тех времен, холст, смывают с него краску, чтобы её же использовать. В общем, не придерешься и почти не отличишь. Аналогия, кстати, очень даже уместна, только тут вместо холста подлинная личность и реакции человека, но стёрты крошечные кусочки полотна жизни, а вместо них добавлена практически идеальная имитация.
        Смысл? Право слово, не могу знать. Сейчас достаточно и того, что я уловил чьё-то присутствие, причём на очень и очень высоком уровне. ПОКА этого вполне достаточно. Поняв это, я сделал знак Висельнику, что пора бы и сворачивать беседу, благо всё возможное мы узнали.
        - Ну и хорошо, что ничего не случилось и наше беспокойство насчет происков конкурентов, что могли бы создать вам проблемы, оказалось ложным. Однако при малейшей необходимости вы можете рассчитывать на нашу поддержку.
        - Мой друг прав, - подтвердил я. - Если что, то мы непременно вновь навестим вас, любезный. А пока… мы удаляемся. Провожать не стоит, дорогу помним.
        Бр-р! На улице солнышко проглядывает сквозь пелену облаков - неприятная погода для таких, как мы. До экипажа хоть очень близко, и на том спасибо. Ну а внутри всё прилично - солнышко не проникает, а значит, можно чувствовать себя вполне комфортабельно. Запряженные Твари, внешне неотличимые от обычных лошадей, тронулись лёгкой рысью, повинуясь мысленному приказу, вот только направление движения пока что было совершенно произвольным. Так, прогулка по много лет знакомым улицам.
        - Ну что, Стилет, поедем к Щеглову, в его букмекерскую контору? Или и так всё ясно?
        - С одной стороны, подтверждение не помешает, но с другой…
        - Может насторожить тех, кто нас интересует, - продолжил Висельник ещё не сформировавшуюся мысль. - Тогда не будем рисковать и вернемся к Черепу, чтоб этого прохвоста на сто частей разорвало. Знал ведь, пройдоха, что мы тут обнаружим.
        - Скорее не знал, а предполагал.
        - И так может быть. Но уж вероятность этого предположения была чрезвычайно высокой. Ну что, возвращаемся за дополнительными указаниями?
        - Ага, именно так и поступим. Вернёмся не просто с наблюдениями, а с очень ценной информацией, которую надо как-то интерпретировать. Пусть Череп и помучается, оформляя смутные впечатления от ментального воздействия в целостную картину. Хоть по нашим ощущениям, хоть сам этого Прохорова потрошит. Ладно, едем, скоро узнаем, что из всего этого выйдет.

        Глава 3

        Череп в чрезвычайно взбудораженном состоянии рассекал библиотеку взад-вперёд. Нет, не в разъяренном, тут совсем другая картина… Просто вид у него был похож на того, у кого сбылись те гипотезы, коим и радоваться-то особо нечего. А ведь мы с Висельником всего лишь чётко и подробно доложили о произошедшем, а заодно постарались передать возникшие ощущения насчёт ментального воздействия на разум торговца оружием.
        Да что там Череп, тут и Седрик заметно для всех утратил часть своей постоянной весёлости. Вот это уже было признаком того, что дело довольно серьёзное и чем-то неприятное как раз для него, гаар-гула.
        - Так может, всё-таки кто-нибудь объяснит, в чем здесь проблема? - проворчал Клим, играющий сразу с двумя револьверами солидного калибра.
        - Придётся, - усмехнулся Наставник, прекращая ходьбу по библиотеке. - Сами знаете, как у других кланов обстоят дела с ментальными забавами. Лучше нас ими владеют только Луравис. Вместе с тем для воздействия такого уровня нужны действительно мощные специалисты, а таковые в нашем домене вроде не наблюдались. Но и тут я могу ошибаться.
        - То есть церковников отметаем.
        - Висельник! Ну какие тебе святоши, это же не их почерк. Здесь тончайший хирургический инструмент, а у этих служителей веры мясницкий нож. Изящества в их технике нет, не было и вряд ли появится. И про Хабиту с Гелидас, ренегатиков родимых, тоже не стоит думать. Они вообще такого рода воздействиями на разум не занимались. Переплавить сознание могут, но опять же это сразу видно, ну прямо за версту.
        - Наставник, да просто нет у вас в голосе уверенности, что тут Луравис покопались. Не слышу я её, уж не обессудьте!
        - Я и сам её не слышу, в этом беда, - проворчал тот. - Лучше бы это были Луравис. Враги наши давние, а от того хорошо изученные. Пока мы остаёмся частью Ордо Деус, дальше определенной черты даже они зайти не осмелятся. Будет всего лишь очередная грызня внутри Ордо Деус, передел зон влияния, контроль за финансовыми потоками. Суеты много, зато крови не предвидится, что очень сейчас важно. Дело привычное, пусть порой и весьма сложное. К сожалению, есть и другой вариант, более серьёзный, ведущий к малопредсказуемым последствиям, и реагировать придется быстро, жестко и с непонятными перспективами. Слышали что-нибудь о Смотрителях Перекрестков?
        Вот так фортель! Клим особого внимания не обратил, хоть и слышал это название. Зато вот Висельник изумленно присвистнул и даже положил на стол тасуемую колоду карт Таро. Да, дела… Тогда понятно и хмурое выражение гаар-гула, который не понаслышке должен знать об этих красавцах. Наверняка сталкивался, да еще и в личном общении…
        Смотрители Перекрестков. Один из прайдов Лунного Круга - системы, объединяющей большую часть прайдов оборотней. В настоящий момент в нее входят следующие кланы: Потрошители, Мусорщики, Мораны, Смотрители Перекрестков, Жрецы, Клыки и клан Ульфхеднара.
        Неприятный прайд, очень неприятный из-за той области магии, в которой его представители достигли практически идеала. Все, так или иначе связанное с ментальной сферой - их конек… Однако, как ни странно, есть и относительно слабое звено - мощные боевые заклятия, способные вскипятить мозг противника или за пару секунд сделать покорную куклу, им не слишком удаются. Удаются, спору нет, но не слишком. Если предположить поединок между Вер-Заррен или тем более Луравис с одной стороны, и Смотрителем Перекрестков с другой, причем оба поединщика будут пользоваться только ментальными ударами, то результат будет для ликана плачевен. Ему просто не хватит мощи тех самых боевых вариаций воздействия на разум противника.
        Странно звучит, но так оно и есть. Можно провести аналогию, когда попытаешься тонкой, изящной шпагой заблокировать двуручное чудовище вроде фламберга или клейморы. Жёстко заблокировать… Не свести, не избежать удара, а именно принять в стык. Нет у них той силы, необходимой для удара, зато в другом аспекте они очень сильно превосходят нас, Красный Род. Тонкое, ювелирное воздействие на разум, такое, которое и не заметишь в некоторых случаях. Идеальная телепатия между членами прайда, не требующая почти никаких усилий - просто мечта! У нас, Вер-Заррен, подобное работает только на близком расстоянии и то не совсем хорошо. Более того, подобному надо учиться долгие годы, а то и не один десяток лет. На больших же расстояниях способны переговариваться по мысленной связи только Иерархи. Правда, с любым членом клана, этого не отнять. А вот передать другим такое умение не могут… Тут какая-то связь с тем, что они перешли в состояние вампиров не путем обращения, в отличие от нас.
        Казалось бы, что стоило обращать других тем же способом? Умение-то крайне полезное, способное в некоторых ситуациях предоставить пару лишних козырей в выпавшем раскладе. Ан нет, не всё так просто. Принято отговариваться очень большой сложностью и повышенным риском процесса, но я, как склонный анализировать любую мелочь, уверен, что тут нечто иное. К примеру, можно предположить, что разработавший эту методику не только в теории, но и проводивший ее на практике Иерарх как раз и был среди тех двоих, что погибли во время войны с остальными кланами Красного Рода. И теперь теория осталась, зато применять её на практике… малость боязно.
        Что так? Тут вероятно, что слова о сложности и риске не есть обычные отговорки. Да к тому же стоит вспомнить очень солидные познания Иерархов в оккультизме ещё до этого ритуала. Ну да ладно, это лишь предположения. Так или иначе, но умение так и остается недоступным.
        Ах да, вампиров клана Фаугле вспомнить стоит… Эти вроде что-то подобное могут. Некоторые из них, по крайней мере. Но попробуй у них спроси. Если и ответят, то ответа не поймёшь! А они не слишком любят делиться своими тайнами, что переплетены с самыми заковыристыми химерами, что только способна породить ирреальность. Да и можем ли мы, остальные кланы, воспринять их магию? Весь их стиль плетения чар не укладывается в голове. Ну да отвлекся я что-то…
        - Все мы знаем, кто это, - скривился Висельник. - Но лучше всех знает ликанов тот, кто имел к ним прямое отношение. Не так ли, Седрик?
        - Так, так, будь оно всё проклято! - взревел тот словно дикий буйвол, которому наступили на ценную часть организма. - Когда Лунный Круг уничтожал нас, Танцующих под Черной Луной, эти Смотрители оказались вездесущими… Они координировали все действия Круга, идеально координировали.
        - Не о том говоришь, Седрик… Сейчас не стоит, другой вопрос более важен.
        - Понимаю, экселенц, - гаар-гул сбросил накал эмоций, перехлестывавший через край. - Просто старые раны, они всегда способны вновь разболеться. Особенно такие, после которых от Танцующих осталась жалкая горстка. Да к тому же все, кроме вас, Вер-Заррен, считают, что нас уничтожили полностью. Хотя… мы уже давно стали вами, Вер-Заррен. Наша клятва срока давности не имеет, мы все помним. Ирония судьбы - ликантропы стали неотъемлемой частью клана Красного Рода. Правда, клана особенного. Но мы тоже были… особенными. За что и поплатились.
        Да уж, судьба тут действительно скорчила причудливую гримасу, тут я полностью был согласен с гаар-гулом. Ликантропы… и вдруг уже не совсем они, а почти вампиры. В самом деле, гримасы реальности. Седрик меж тем продолжил, сменив тему на ту, что и желали от него услышать:
        - Если Старейшины Лунного Круга пускают вперед Смотрителей Перекрестков, то это пахнет началом чего-то серьезного. Не обязательно в ближайшие дни или даже месяцы. Но задуматься нужно. Вот зачем им отдельно взятый торговец оружием? Не нужен! А если предположить, что Смотрители Перекрёстков давненько шастают по всем углам нашего домена, тогда совсем другая картина получается.
        - Сбор информации о наших сферах влияния в домене? - предположил я. - Попытка понять, какой клан и на что именно опирается, где находится структура обеспечения и тому подобные прелести?
        - Скорее всего. Лунный Круг не любит города, но ещё больше он не любит нас, - процедил гаар-гул. - Всем известно, что попытки ликантропов ослабить, а в идеале и уничтожить Красный Род были всегда. Похоже, в нашем домене разворачивается очередной этап этого вечного противостояния. Да и сильные у них тут позиции, забывать об этом никак не стоит.
        - Ты имеешь в виду, что они тут давно, а мы не очень?
        - И это тоже, но не только это. Там, где природа, там и источники мощи ликанов. Кеарны… Все про них знают? Как же… Куда ж мы без кеарнов! Нет, мы-то без них обойдемся спокойно, а вот ликанам без сего явления жить весьма неуютно. Кеарн - такое специфическое место, где силы природы и стихий как бы концентрируются в одном месте, становясь наиболее доступными для использования. А где сила природы, там и ликаны непеременно обоснуются. Вот только эти самые кеарны постоянно на одном месте не находятся, периодически перемещаясь в полностью хаотическом порядке. Не столь часто происходят эти самые перемещения, но всё же.
        - Ну и что? - фыркнул Клим, не совсем понявший суть сказанного. - Вот и сидели бы в своих лесах и прочих очагах девственной природы. Какого им здесь понадобилось?
        - Тут очень тонкая игра Старейшин Круга, - улыбнулся Череп, перебирая свои любимые четки. - Они умело поставили себе на службу ту теорию, согласно которой развитие человечества и рост его знаний несёт с собой уменьшение сил первозданной природы. Следовательно, слабеет и сила кеарнов, то есть часть сил самих ликанов будет истончаться, ослабевать. Поэтому многие не слишком умные представители рода оборотней и будут всячески пакостить нам в меру своих сил. Тут ставка на инстинкты зверя, что играют очень важную роль в их психике. Ведь зверь часто склонен сначала напасть, причем не всегда понимая, что порой нужно ещё и подумать.
        - Вряд ли Старейшины этого Круга не умеют думать.
        - Верно, они совсем другие. Но прайды ликанов - это по большей части совершенно отличная от наших кланов система, - парировал Наставник выпад Висельника. - Там есть верхушка, которая мыслит, и есть остальные, которые только подчиняются. Разумеется, есть и уровни иерархии, но их основа - тупое, нерассуждающее подчинение высшим и требование того же от нижестоящих. Этот примитив был заложен в незапамятные времена и с тех пор совершенно не изменился. Именно это и есть основная причина медленного, но верного упадка прайдов, большинства из них. Только те, кто находится за пределами Круга, достигают значимых результатов. Вот только отношение к ним варьируется от просто недоверия до откровенной ненависти.
        - Извините, но даже внутри Лунного Круга прайды отличны друг от друга, - подметил Висельник, играясь с колодой Таро, в которую периодически вносились сложные изменения.
        - Тоже верно. Ульфхеднарам безразлично всё, кроме возможности с кем-нибудь сцепиться. Потрошители люто ненавидят всех вне Круга, да и с умом у них плохо. Мораны тоньше и опаснее, но по сути очень похожи на Потрошителей. Другие… У каждого свои особенности, но об этом после. Теоретические расклады - нужный вариант, но сейчас требуется информация из первых рук. Я о других кланах Ордо Деус.
        - Так они нам её и предоставят, - невольно оскалился я. - Наперегонки побегут, чтобы только доставить Вер-Заррен такое удовольствие.
        - Тихо, тихо. Ехидство без соответствующего повода не есть сильная сторона. Видишь ли, порой из болтовни и случайных обмолвок можно узнать много больше, чем тебе хотят и желают рассказать. Особенно хорошо это получается, когда вокруг очень много вампиров, причём многие из которых не слишком еще искушены в хитросплетениях интриг.
        Однако… Ход мыслей Наставника начинал обретать вполне реальную форму, то есть состыковываться с окружающей нас реальностью. Он просто подводил нас к тому варианту, при котором мы могли бы попытаться узнать интересующую нас информацию на одном из тех приемов, что порой устраивали для всех кланов те же самые Трайденти или Луравис. Разумеется, их посещали далеко не все, но и тех, что там окажется, вполне хватит для такой затеи. Я только и мог, что усмехнуться, осознав простоту предлагаемого нам хода. Никакой сложности, зато эффект вполне стоит затраченного времени.
        - Что, Стилет, понял, о чем я?
        - Конечно же, Наставник. Вы предлагаете нам украсить своим присутствием один из устраиваемых теми же Трайденти приемов, где не только поволочиться за милыми, но глуповатыми представительницами этого, с позволения сказать, клана, но и попробовать выяснить разного рода сплетни. Именно сплетни, причём совершенно вроде бы бессмысленные. Потому что только так реально из кучи хлама выбрать несколько слов и фактов, что помогут или опровергнуть гипотезу или окончательно её подтвердить.
        - И опять верно. Мне, сам понимаешь, там появляться не с руки. Слишком редкое событие - мое там присутствие, да и не совсем мой уровень - устал я от шумных компаний за пару веков. И не смейся, сам поймешь потом, что иногда захочется побыть в узком кругу долгое время - десяток лет или около того. У людей подобные периоды длятся днями и неделями, ну а мы нуждаемся в иных системах отсчёта. Но и это опять же только моя особенность…
        - Когда сие эпохальное событие? - заворчал Клим. - Компания молодых красавиц не повредит, а то в последнее время одни тренировки навалились. Был бы настоящий бой, тогда другое дело.
        - Будет тебе бой. Всем будет и кровь ручьями. Где Красный Род, там и сия жидкость, дарующая жизнь и бессмертие. Но сегодня к полуночи небольшой приём у баронессы Зейгерс намечается. Туда и отправитесь. Висельник!
        - Внимательно слушаю…
        - Правильно, слушай. Если тебе не столь уж сильно хочется присутствовать там, то можешь остаться. Попробуем создать прогноз действий по нескольким возможным вариантам. Ты ведь Таро не забросил?
        - Нет конечно. Наоборот, пытаюсь нейтрализовать влияние мистической составляющей вампиров, ликанов и людей, что владеют…
        - Не сейчас, после поговорим. А то ты слишком уж усложняешь то, что можно и более просто сказать. Точно не желаешь в гости к баронессе?
        Висельник только скорчил совершенно нелицеприятную гримасу. Оно и понятно, больно уж последний визит специфическим получился. Баронесса Зейгерс, она же в человеческой жизни Полина Сархова, была той самой причиной, по которой он не хотел какое-то время там появляться. Случилась небольшая заварушка пару недель тому назад, когда мы с Климом и Висельником заглянули туда на какой-то очередной праздник, непонятно чему посвященный.
        Друг мой уже давненько проявлял серьезный интерес к хозяйке дома, причем был отмечен взаимностью баронессы-Трайденти. Действительно, фигурка и личико великолепные, светскую беседу поддерживать умеет, да и в остальном весьма и весьма… Глубокого ума только нет, да желания к чему-то стремиться, последние моды в расчёт не беру - так это для всех Трайденти характерно. Ну а в ту самую ночь, когда и случилось маленькое… недоразумение, какие-то ангелы принесли одного Трайденти прямо из Парижа. Однако не в том дело, что парфюмом он провонял выше всяческих разумных норм, а в том, что позволил себе несколько довольно двусмысленных, а местами и вовсе хамоватых высказываний о том стиле одежды, что предпочитал Висельник. Особенным вниманием парижского хлыща оказались попотчеваны окованные серебром тяжёлые сапоги и хлыст, заменявший моему другу пояс.
        На предложение извиниться тот как-то не среагировал… Может, просто не успел? Ну, сложно сказать, секунд десять у него было, а потом Висельник начал сам восстанавливать изначальное положение вещей. При этом самом «восстановлении» гость из града Парижа получил мощную оплеуху физического характера, к коей прибавилось и телекинетическое воздействие. Проще говоря, проехался по полу очень хорошо и далеко, носом растворив двери перед собой. Хорошо Висельнику телекинез дается, тут даже сам Череп хвалить изволил.
        Вот баронесса и обиделась малость. Не за то вполне заслуженное порицание, что мой друг высказал хаму, а лишь по поводу того, что во время вытирания пыли с пола были разбиты два флакона новейших парижских духов, кои были ей в подарок предназначены. Так что Висельник временно старался там не показываться без крайней на то необходимости. Ждал, пока пройдет тоска и печаль по поводу пропавших диковинок парфюмерного искусства.
        Понимал это и Череп, ну а Седрик, тот и вовсе скалился совсем малоприличным образом. А, что с него взять, этого вечно потешающегося над окружающим миром гаар-гула… Да и сам я не слишком отличаюсь, только юмор более чёрных оттенков. Издержки того занятия, коему я посвятил многие годы. Тайная полиция, она, знаете ли, вырабатывает довольно оригинальные черты характера. Ну да ладно, ждет нас с Климом дорога прямо в обитель прекрасной девушки-Трайденти, куда частенько любят захаживать многие вампиры города…

* * *

        Вечер. Солнце уже скрылось за горизонтом и теперь на небе видны лишь искорки звёзд, чье сияние для меня и всех принадлежащих к Красному Роду не в пример более приятно, чем испепеляющий лик солнца. Да и людей на улицах города становится значительно меньше. Какое-то у многих из них инстинктивное опасение ночной поры, словно они боятся того, что скрывает ночь. А она ничего не скрывает. Напротив, дает возможность увидеть мир во всем своем многообразии. Но именно это и пугает некоторых. Они привыкли к своему узкому, привычному мирку, их пугает тот простор, что ночью узреть намного легче.
        Мы же, существа совсем иной природы, любим пройтись ночью по улицам каменных джунглей - города, который днем и ночью предстает в совершенно разных обликах. Ночь - время таких, как мы, тех, кто любит смотреть реальности в глаза, а не скрываться за завесами общепринятых догм и непонятных ограничений.
        - Хорошо вокруг…
        - Верно. Чувствуешь мир вокруг как неотъемлемую часть себя, той вечной игры, что ведется нами против всего остального, - соглашаюсь я с Климом. - К тому же я ещё с детства любил смотреть на ночное небо.
        На сей раз экипаж был не нужен. К чему? Особняк баронессы находился всего минутах в двадцати ходьбы, да и в другие места мы точно не собирались. Ездить же на лошадях… Увольте меня от подобной радости - никогда я подобным умением не отличался, пусть это будут не совсем лошади, а Твари из лабораторий в их облике. Лучше уж пешочком, по старинке. Хотя если изобретут нечто вроде паровозов, но маленьких, размером с обычный экипаж, способных ездить по улицам без рельсов… Вот тогда совсем другое дело.
        - Забавное место, - усмехнулся я. - Видишь, Клим, по извилистым переулочкам ходить много интереснее, чем по центральным, вполне добропорядочным даже в ночное время, улицам.
        - Ты про ту небольшую стайку будущих постояльцев тюрем, что находится чуть впереди?
        - Точно так. Только при излишнем их желании поживиться за чужой счёт ждёт этих ублюдков не каторга, а нечто более серьёзное и моментальное.
        - Нет, не рискнут… - отмахнулся Клим. - Их там пятеро, не резон кидаться на двух незнакомцев, которые никак не выглядят жертвами. Подождут более слабую добычу, они же, как стайка шакалов, никогда рисковать не собираются.
        - Теоретически ты прав, но всё равно, чего в мире не случается.
        А ведь прав оказался я, не Клим… Стоило нам сделать ещё несколько шагов вперёд, как все пятеро рванулись в нашу сторону, безмолвно и с хорошей скоростью. Не слишком свойственной, откровенно говоря, для подобных шакалят. Из оружия - ножи, грузики на цепочках. Это как раз обычно, стандартный набор уличных грабителей. Необычно поведение.
        Кидаться сразу, беззвучно, без малейших угроз и прочих свойственных прелюдий… Нет, тут не всё так просто. Надобно разобраться с этой неправильностью. Только сперва придётся избавиться от досадной помехи, а потом и в разуме кого-то из них поковыряться.
        Несильный ментальный импульс со стороны Клима, и первый из нападающих скорчился на земле и даже не помышляет ни о чём, кроме того, чтобы тихо и спокойно помереть. Ну а второго он, судя по всему, решил настрогать на мелкие ломтики, так как извлёк клинок из ножен. Пусть развлекается, оно не вредно, боле того, полезно для поднятия настроения и бодрости душевной ради. Ну а я разберусь с остальными тремя, внимание которых оказалось приковано к моей персоне.
        Простейшее заклинание магии Хаоса - небольшой пульсар, сотканный из слияния внутренней энергии, собственной крови и специально вызванного сочетания эмоций - летит в сторону наивных созданий грабительского вида, во время полёта разворачиваясь в сеть, что и окутывает двоих из троицы. Сеть не просто так, а впивающаяся сотнями крючьев и начинающая вытягивать из жертв саму жизнь, тем самым лишь усиливая сотворённое заклятие. Случись что, его можно будет и перенаправить на другую цель. В том-то и преимущество Хаоса. что с ним можно работать в широких пределах, на ходу изменяя уже использованные конструкции. Впрочем, этот вид чар, несмотря на зрелищность, довольно легко перебить, сблокировать, но только тем, кто умеет и знает эти приёмы. Для них есть другие варианты, не в пример более сложные. Вот только здесь они как-то лишними будут-с.
        Так, и что же последний из мало-мальски живых наших противничков делать будет? Двое его приятелей мертвы - брошенная мной Сеть Жажды выпила всю их жизненную силу, которая при нужде может быть мной же и использована… Ещё один так и валяется в состоянии комы - Клим перестарался с силой ментального выпада. Четвёртый превращается им в бефстроганов с совершенно меланхоличным видом. Так что по сути дела один он остался, как ни крути. Вот мне и хотелось почувствовать его эмоциональную реакцию. А её просто не было и всё тут! Словно передо мной стоял не обычный человек, а механизм в его облике. Ни тени эмоций, ни капли страха, да и вообще понимания, что тут вокруг происходит.
        Взмах цепочкой с грузиком на конце… Так, уклонимся, а заодно носком окованного сапога в коленный сустав ударим. Хруст раздался правильный, свидетельствующий о том, что теперь мой визави и передвигаться-то толком не в состоянии. Зато боли явно не чувствует… Нехорошо, однако. Очередной наглядный пример того, что сие нападение не совсем просто так, а с какой-то не слишком понятной целью. Новая попытка меня достать, на сей раз броском ножа. Наивно… Но упорство капитальное, да и скорость движения, как я уже заметил, несколько выше, чем у обычного человека.
        - Клим! Хватай его, но чтобы без малейшей магии и без перевода в бессознательное состояние.
        - Как скажешь, - отозвался тот, уже будучи полностью свободен. Ну не считать же за особую занятость извлечение крови из впавшего в кому, а оттого совершенно теперь бесполезного грабителя. Прямо-таки перекус на ходу, право слово.
        Ну, всё в порядке. Клим это любит и умеет - скручивать разного рода субъектов. Как ни дергайся, а от него не убежать и не вырваться. Это я всегда предпочитал нейтрализовать противника ударом, требующим не столько силы, сколько точности и скорости. У моего же друга свой стиль, более подходящий к его комплекции.
        - Зачем это тебе?
        - Они вели себя совсем неправильно. Не чувствовали боли, не боялись смерти, двигались несколько быстрее. Классический контроль сознания.
        - Вот ты о чём, - усмехнулся Клим. - Тогда размотай этот клубок, благо есть неплохие шансы.
        А куда мне деться? Сейчас именно этим и буду заниматься. Благо и времени ещё немного есть, до полуночи минут тридцать будет, так что на приём всё равно не опоздаем.

        Глава 4

        Потрошить разум обычных людей довольно легко даже для столь юных вампиров, как я, но тут была несколько иная картина. Меня совершенно не интересовала убогая память обычного грабителя, а вот тот нюанс, из-за которого он стал несколько иным… Это да, это ОЧЕНЬ интересно. Поэтому я и ментальную магию на нём не применял, боялся что-то повредить, стереть следы.
        Так, так… Ну как же, вот и признак вмешательства. Слабенький, грубый. Полностью на какое-то время стереть все желания, оставить только инстинкты и приказ уничтожить всеми силами конкретную цель. То есть нас. Всякие же мелочи вроде боли, чувства страха и инстинкта самосохранения - их загнали в самый дальний угол. А самое главное, что объект потрошения не видел того, кто давал ему приказ. Не видел, но слышал голос. Голос, осмелюсь заметить, есть очень важный фактор. Что он означает? А то, что голосом в таких случаях пользуются лишь те, кто слабо способен контролировать процесс психоперестройки сознания, пусть и временной. Пардон, но до такого и Трайденти в большинстве своём не опустятся, про молодняк Элланзардо такого тем паче не скажу.
        Но вовсе не по этой причине я напрочь отмёл оба этих варианта. Невидимость… Этого ни Трайденти, ни бездари из числа Элланзордо сотворить не в состоянии. Загадочка свалилась на нашу голову. Уф-ф, больше из этого куска мяса ничего полезного не извлечь, разве что запасы крови, самую малость восполнить. Ага, вот и эту свою полезность объект пережил.
        - Клим, он тебе нужен?
        - Нет, мне и так предостаточно…
        Ну, было бы предложено. Резкое движение - и лицо отныне ненужного мне типа оказывается повернутым туда, где раньше находился затылок. Оригинально? Ничуть, такое я не раз видел, да и самому подобные «операции» производить случалось. Жестоко? Вовсе нет. Я ведь успел покопаться в разуме этого создания, и сие копание не доставило ни малейшего удовольствия. Мелок, пакостен, склонен к бессмысленной жестокости, обожал унижать и калечить тех, кто слабее его и, тем более, полностью беззащитен. Так что всего лишь устранение куска грязи с дороги, только и всего. Или раздавливание выползшего на середину комнаты таракана.
        - Пошли, пожалуй.
        - И то верно, - согласился я с Климом.
        Всё было теперь тихо, спокойно, по дороге никто попадаться не намеревался. Красота… А сам факт этого глупого и вроде бы бессмысленного нападения был очень примечателен, особенно то, что удалось считать с сознания одного из напавших. Климу не нужно было это пересказывать, он и сам великолепно ощутил полученное мной. Зато выводы напрашивались преинтересные, и вариант был далеко не один.
        Да, не один, но тем не менее предпочтительный наличествовал в единственном числе. Представители Красного Рода тут были вовсе не при делах. Казалось бы, что может быть проще того, чтобы специально использовать довольно примитивные и архаичные методы воздействия на сознание. Ан нет, не так всё просто. Есть СТИЛЬ, общий для всех нас, а использовать нечто совсем иное было бы сложно, очень сложно. Если предположить участие кого-то из вампиров, то тогда тут должен был поработать мастер своего дела. А суть? Не просматривается. Но если подставить в складывающуюся картину участие других игроков, которые работают с ментальной энергией несколько на другом уровне, плюс обладают способностью легко и спокойно оставаться невидимыми до поры до времени… Магия Иллюзий - очень специфический раздел стихийной магии, которую у нас применяет кто?
        Именно ликантропы, собственной, так сказать, персоной. Точнее говоря, прайд Мусорщиков - оборотней, что весьма вольготно чувствуют себя в пределах городских окраин, особенно поблизости от самых непрезентабельных трущоб. Но тут надо у Наставника проконсультироваться, а может и у Седрика, как у признанного специалиста в этой области. Но в любом случае интересный расклад начинает образовываться. Клим, воинственная его душа, не очень любит без крайней необходимости пускаться в аналитические хитросплетения. Умеет, но не любит. Вот и сейчас особого интереса к загадочному нападению не выказывает, идет себе без малейших эмоций, разве что тень удовольствия от случившегося развлечение на лице присутствует. Воин…
        Ничего, доберемся до особняка баронессы, придётся и ему заняться несколько иным делом. И вовсе это будет не очаровывание девушек-Трайденти, а извлечение из их болтовни полезной информации. Вот только что это за информация, я пока и сам не знаю.

* * *

        Миленький, довольно радостного вида особняк. Ничего удивительного, Трайденти никогда не любили мрачные, готического стиля громады, больше похожие на крепости. Им не по душе сочетание силы и мощи, что будет образовывать обстановку вокруг них. Лёгкие, ветреные, ищущие в жизни только и исключительно удовольствия во всех проявлениях - такова суть нынешних представителей этого клана.
        Хорошо хоть на сей раз тут простых людей не предвидится, за исключением разве что тех, кто стоит на пороге обращения, да и то в минимальном количестве. А то ведь поневоле придется вести себя как-то сдержанно, учитывая необходимость не слишком афишировать свою истинную суть. Нет, обычно с этим проблем нет, но сегодня разговор должен пойти на очень своеобразные темы. Особенно те, которые касаются существ, имеющих привычку обрастать шерстью в любое время года и очень грозно рычать.
        Хм, оградка вокруг территории весьма символическая, да и магии особой не чувствуется. Впрочем, это как раз естественно… Я бы крайне удивился, узнав, что тут появилось нечто вроде комплекса активных оборонительных чар. Трайденти слишком уж привыкли жить под охраной других кланов Ордо Деус, а точнее - их авторитета. С ними даже церковники редко связываются, не видя никакой особой угрозы в сравнении с остальными. Тронешь - толку ровным счетом никакого, а в ответ обеспечена озлобленная сверх обычного реакция других кланов. Вполне, кстати, понятная… Дескать, набросились на самых беззащитных, тогда и получите в ответ резню вроде ночи святого Варфоломея. Были несколько таких прецедентов, были. Парадоксально, но это еще более утвердило Трайденти в их нежелании выходить из стиля вечного гедонизма, то есть жизни только ради удовольствий и наслаждения.
        Да уж, Трайденти… Хорошо хоть нечто вроде охраны у ворот стояло. Вот именно, что нечто! Два недавно обращённых вампира этого клана, внешне близки к современному идеалу мужской красоты, но вот ничего иного как-то и не ощущается. Ощущение… откровенных светских пустышек, не более того. Наверняка обнаружены девушками-Трайденти, да той же баронессой Зейгерс, среди светского общества Империи и привлечены в качестве интимных партнеров… Точно. Одного из них я уже разок видел, а вот второй незнаком. Или недавнее «приобретение», или откуда-то из другого места прибыть изволил.
        - Добро пожаловать, господа, - максимально вежливым тоном произнес слабо знакомый вампир. - Рад, что клан Вер-Заррен удостоил это место своим посещением.
        - Приятно слышать. Гости уже собрались по большей части или всё впереди?
        - Ну… - замялся тот. - Многие приехали, но многие только должны появиться.
        А, о чём тут разговаривать. Это не охрана, сплошное недоразумение. Так что мы с Климом, не особо обращая внимание на сей «почетный караул» у ворот, двинулись вперёд. Приятно им видеть наше присутствие… Ха! Свежо предание, да только совершенно в него не верится. Трайденти обожают задирать нос перед теми, кого считают ниже себя, причём по совершенно непонятным причинам. Сангредо для них слишком грубы. Ценерис, Хэлькригер и Рэдин занимаются магией, которая слишком уж… неэстетична, а потому не достойна их уважения. Ах да, вдобавок от Рэдин разит ароматом гнили вперемешку с парфюмом. Хм, как разит парфюмом от самих Трайденти, я умолчу… Девушки - это понятно, но вот представители мужеска полу… Мрак да и только! Фаугле невежественные хамы, поскольку из-за общения со своими Химерами совсем утратили представления о реальности. Рэйбендраум просто уродливы. Хэйзеры… Фи, это ж кровавые маньяки, которые только и ждут возможности кого-нибудь убить. Весцендо вечно кутаются в свои закрывающие тело одеяния и не имеют представления о хорошем вкусе… То, что они так поступают вынужденно - молодняк из-за крайней
чувствительности кожи к свету и все без исключения по причине того, что магия Тьмы-из-Света часто оставляет ожоги, не проходящие несколько часов и причиняющие сильную боль - на это Трайденти плевать. Прочие кланы Маледиктума, кланы Элланзардо… никого своей спесью не обошли. Ну а мы для них недовампиры, поскольку клан Вер-Заррен очень молод и ведет истоки не от полумифического Провозвестника Пути Крови, а от вполне реальных людей, что сами смогли стать частью Красного Рода себя без участия кого-либо, одной лишь силой магии.
        Да уж, Трайденти… Разве что перед Луравис не пытаются показать свое превосходство, да и то по причине остатков здравого смысла, как-никак, именно основатели Ордо Деус создали столь, хм, удобные для Трайденти законы и традиции, позволяющие сим бездельникам чувствовать себя максимально комфортно. Впрочем, и перед остальными стараются особо не показывать норов, а то ведь можно и на вызов нарваться. Те же Сангредо порой не слишком склонны терпеть издевку со стороны совсем не уважаемого ими клана. А вызов на поединок со стороны вампира, причем последовавший по вполне обоснованной причине… От него не отмахнешься. Убивать-то недотёпу-Трайденти вряд ли будут, но вот хорошенько попортить шкуру клинком могут. Так, не злобы ради, а порядку для. Для жизни совершенно не опасно, но дюже унизительно и болезненно. А так как мастеров клинка и магии в этом клане… маловато будет, и это ещё очень мягко выражаясь, то обострять ситуацию им не очень и хочется.
        - Стилет, - окликнул меня Клим. - Ты только посмотри, всё тут не так безнадежно, как можно было представить.
        И верно… По территории перемещались несколько теней, которые на самом деле являлись никем иным, как вампирами из клана Ценерис в своей трансформе, связанной с духами-покровителями. Ну и готовые к активации заклятья Тлена, опирающиеся на заранее подготовленные узловые очки. Да уж, тогда действительно сложновато будет всяким непрошеным гостям подобраться к дому спокойно и незаметно. Разорвут в клочья, боевой уровень Ценерис весьма и весьма высокий, к тому же и магия у них приличная. Приветствовать нас они явно не собирались - как из своей обычной нелюдимости и замкнутости, так и по причине несколько натянутых отношений с нашим кланом. Расстраиваться по сему поводу я не собирался, да и Клим тоже.
        Гостеприимно распахнутая дверь - ярко освещенный прямоугольник… Свет мягкий, успокаивающий, далёкий от яростного, обжигающего блеска солнца и даже просто открытого огня. Некоторым из нас огонь также не очень и нравится. Исключение только для огня в каминах, да и то, когда он прикрыт цветными витражами. Хотя большинство из нас вполне нормально относятся к «закрытому» огню, но если есть выбор между пламенем и другими видами освещения, то выбор во многих случаях будет в пользу последнего варианта. А здесь… Здесь были и алхимические светильники нашего клана, и поделки Рэйбендраум, не имеющие ничего общего с алхимией, но работающие за счет малопонятного мне искажения пространства. О, даже несколько существ-аморфов, источающих свет! Неужто раскошелились и приобрели экзотику у Валтозарис? Да уж, ради украшения своих обителей Трайденти на многое готовы. В том числе и на мимолётные романы с вампирами из всех… почти всех кланов. И ведь пользуются довольно высокой востребованностью, чего скрывать. Впрочем, уютная атмосфера получилась, приятно тут находиться, если на самих Трайденти не слишком
концентрироваться.
        В вестибюле было практически пусто, торчал лишь одинокий Трайденти, вынужденный поработать в качестве дворецкого… или подобия охранника. Всё равно обязанностей никаких, но по всем правилам Красного Рода положено в таких случаях держать у входа в дом стражу. Тут же правило вроде соблюдено, но реализация способна вызвать лишь легкую улыбку.
        Зато в зале народу было вполне и вполне достаточно. Трайденти, разумеется, преобладали… Но присутствовали Луравис, Сангредо, парочка Хэлькригер, даже трое Фаугле решили развлечься своим малопонятным образом, посетив сие мероприятие. Ценерис как бы тоже присутствовали. Но скорее символически. Зайдут, как я понимаю, несколько раз минут на десять, да и обратно отправятся, охранять спокойствие сего приёма.
        Это как бы полное представительство Ордо Деус за исключением Рэйбендраум. Из кланов Маледиктума тут точно никто не появится, ведь эта структура с Ордо Деус в чрезвычайно натянутых отношениях. Холодная война, если быть честными. Слишком велики идеологические разногласия, поэтому все контакты либо чисто деловые. Либо на уровне отдельных кланов.
        Зато кто-то из независимых кланов вполне может тут появиться, равно как и из числа входящих в Элланзардо. Последние. кстати наверняка проявятся, просто сейчас ещё рано для этой шумной и не слишком полезной братии.
        - Я, наверное, пойду с Сангредо побеседую, - предложил Клим. - С ними общий язык всегда нахожу, а знать кое-что нас интересующее они могут.
        - Вперёд. Заодно попробуй с Трайденти поговорить. Их тут хватает, вдруг да получится выведать нечто полезное.
        Да уж, охотно верю, что Клим во многих случаях найдет с Сангредо общий язык. Есть у них схожие черты восприятия окружающего мира, причем вполне приличное количество. Вот она, новая политика клана Вер-Заррен при отборе кандидатов на обращение - неофиты, вместе способные охватить весь спектр преимуществ, свойственных кланам Красного Рода по отдельности. Над нами, Вер-Заррен, не висит груз давних пережитков, полурелигиозных понятий о разности кланов, да и некоторые другие особенности присутствуют.
        Мда… Но сейчас надо бы поприветствовать хозяйку раута, баронессу Зейгерс. Тем более что она, как и всегда, постоянно перемещается от одного гостя к другому, при этом напропалую флиртуя с большинством из них. Создание ветреное, но крайне очаровательное внешне. Главное не выходить за пределы обычной светской беседы во избежание разочарований. Пока разговор крутится возле последних сплетен и тому подобных поверхностных вещей - всё в порядке. А как затронешь действительно интересную и мало-мальски серьёзную тему… Ладно, не буду о грустном.
        - Баронесса, - слегка поклонился я и, бережно взяв протянутую руку, поцеловал. - Рад видеть вас столь же красивой и способной обольстить и очаровать большинство здесь присутствующих.
        - И я рада видеть здесь мужчину из столь таинственного и загадочного клана. А где же ваши друзья, особенно этот… с не совсем приличным прозвищем? - нежная натура Тори плохо реагировала на прозвища, что получали в нашем клане всё большее распространение по сравнению с именами. - Передайте, что я уже давно забыла его выходку. Нет, не забыла, но забуду, если он попросит меня об этом… лично.
        - Бесспорно, очаровательная красавица. Я передам это ему, как только увижу, то есть буквально сегодня.
        Ишь ты… Баронесса Зейгерс прямо вся расцвела. Сомневаюсь, конечно, что это что-то вроде великой любви. Хотя всё может быть, но более реальным представляется несколько иной расклад. Когда обычной в общем-то Трайденти интересуется столь загадочная личность, как Вер-Заррен, коих пока что в Империи маловато будет… Это, знаете, весомое поднятие престижа для милой баронессы среди своих соклановцев. Да, и не стоит так удивляться. Трайденти в этом отношении очень забавны - авторитет внутри клана зависит от красоты, светских или считающихся таковыми манер и от статуса и той же красоты интимных партнеров. И как к ним после этого можно без юмора относиться?
        - А не подскажет ли мне прекрасная дама, что особо интересного сегодня ожидается на этом приёме? - продолжил я беседу. - Разумеется, кроме вашего присутствия. Вы каждый раз дарите свою красоту в несколько ином, но всё так же завораживающем облике.
        - Вы так милы… Стилет, - проворковала польщенная баронесса. - Я начинаю думать, что отсутствие вашего друга не столь большая потеря.
        - Лестно слышать такие слова от вас. Но… Пока что я останусь лишь искренним ценителем вашей красоты и элегантности.
        - Слово «пока» особенно интересно, - аж замурлыкала Зейгерс. - Я ещё к вам непременно вернусь, загадочный Вер-Заррен. Что же до вашего вопроса… Ах, скучно сегодня. Из всех сюрпризов разве что визит одной… девушки.
        - Какой такой девушки? - насторожился я. - Вы так странно помедлили перед тем, как произнести это слово, дорогая баронесса.
        - Просто я не уверена, что Рэдин женского рода вообще можно считать девушками, - Тори скорчила презрительную гримаску. - От них с самого момента обращения начинает пахнуть той гнилью, тайны которой они постигают в своей жуткой магии. Фи! Вот она, полюбуйтесь! Если хотите, можете удостовериться. Ну а я пока бегу. Много гостей, всех нужно обойти, всем уделить время. Дела, дела…
        И ветреная баронесса упорхнула, оставив меня размышлять над не столь уж ординарным явлением. Рэдин вообще довольно малочисленный клан Красного Рода, но его сила заставляет относиться к ним с большим уважением. Просто дело в том, что они известны как повелители Гнили, способные ускорять разложение любой материи на порядки. Плоть, кости, сталь, пластик… Всё стареет, всё распадается и гниёт, просто в каждом случае требуется свой подход и разные порции вкладываемой энергии. Вдобавок они монополисты в одном очень важном вопросе. Каком именно? Дело в том, что при воздействии определённым аспектом Гнили на мозг разумного существа Рэдин способны были считывать из распадающихся мозговых клеток таящуюся внутри информацию. Тот самый допрос, от которого просто невозможно закрыться. Ну или почти невозможно, разница невелика.
        Чтобы достигнуть этого положения, они в не такие уж давние времена сцепились в войне на уничтожение с кланом Хэлькригер, который тогда не был ещё частью Ордо Деус. А Хэлькригер - это некроманты классического такого образца, которые также могли допрашивать уже мёртвых, получая нужные ответы.
        Смерть на сей раз уступила Гнили… Поняв, что дело плохо, лидеры некромантов бросились спасаться под крылышко Ордо Деус, будучи готовы вступить в организацию и принести необходимые клятвы. Вот только Рэдин, решившие повысить ставки, атаковали своих конкурентов даже после того, как получили от кланов Ордо Деус явное предупреждение оставить принявших их покровительство клан в покое.
        Повелители Гнили частично добились своего. Хэлькригер не были уничтожены, но потеряли слишком многих носителей тайн Смерти. В том числе и всех тех, кто умел допрашивать мертвецов. Да и вообще. численность клана очень сократилась. Рэдин стали монополистами, но… Ордо Деус не прощала таких оскорблений. Потому и началась война всех кланов организации с слишком о себе возомнившими Рэдин. И в результате уже Рэдин оказались в унизительной роли вынужденных капитулировать на условиях победителей. Собственно, они повторили печальную судьбу другого независимого клана, Хэйзер, которым также устроили показательную порку. Правда… Рэдин отделались не столь большой кровью. Как раз по причине того, что они теперь были единственными, кто мог «допрашивать» мертвецов. По договору численность клана не должна превышать определенного числа, твердыни клан может сохранить лишь в нескольких доменах, в остальных обходясь минимумом, необходимым для защиты, а также Рэдин не должны принимать никакого участия в сварах меж другими кланами. Вместе с тем, в отличие от Хэйзер, как носителей теперь уже уникальных и всем нужных
способностей, вампиров клана Рэдин берут под свою защиту те, кто держит власть в домене, то есть Ордо Деус, Маледиктум, Элланзардо. Нападение на повелителя Гнили. Не вызванное необходимой самозащитой или иной крайне уважительной причиной со сроком давности не выше ночи подписания мирного договора, карается быстро и жестоко.
        Вот такая она, новейшая история одного из двух ныне независимых кланов. Пусть их независимость довольно условна, но она есть и это нельзя не учитывать в своих расчётах. И конечно же я не мог не обратить внимание на девушку-Рэдин, стоявшую в одиночестве возле окна. Изящная, точеная фигурка, облаченная в черное платье, черные же вьющиеся волосы. Странно… такая привлекательная женщина и вдруг в полном одиночестве. Поневоле тянет исправить сие досадное недоразумение. К тому же с этой персоной есть о чем поговорить. Если она здесь, то ей может быть что-то нужно. Хотя нельзя исключать и просто желания побыть в обществе частиц Красного Рода. Точно не скажу, поскольку психология Рэдин для меня есть один большой вопросительный знак. Никогда их не видел, да и Череп с Седриком особо о них не упоминали, помимо общеобразовательного минимума.
        - Разрешите составить вам компанию, прекрасная леди, - сказал я, приблизившись к девушке. - Разумеется, если вы не намерены побыть в одиночестве или просто мое общество вам не по душе…
        - Нет, отчего же. Присоединяйтесь, если вас не смутит общество той, чья магия основана на Гнили, - голос девушки оказался довольно приятный, пусть и с легкой хрипотцой. - А то некоторые из здесь присутствующих побаиваются, другая же часть просто не желает без необходимости общаться с той, кто привыкла общаться со столь неприятной гранью силы.
        - Меня и вдруг смутить? Это было бы весьма забавно. Я уже успел повидать немало разного и необычного, и горизонты с течением времени только расширяются. Сила же, используемая вашим кланом, есть неотъемлемая часть мистического искусства, было бы просто глупо от неё отворачиваться. Как это делают те же Трайденти из своего ложно понимаемого эстетизма. Ведь Шедевры, которые создавали их древние соклановцы, были… разными. От некоторых в дрожь бросало, другие были просто омерзительны, зато выполняли то, что от них требовалось. Вот и Гниль, которую изучаете вы… к ней нельзя относиться просто и однозначно.
        - Любопытное замечание. Впрочем, вы, Вер-Заррен, всегда несколько отличались от других кланов.
        - Каждый клан Красного Рода по-своему уникален, - возразил я. - Даже нынешние Трайденти, растерявшие могущество клана, уникальны в своей беспечности и нежелании воспринимать мир со всеми его многочисленными опасностями.
        - Вы великолепно понимаете, о чём я… - Рэдин сделала паузу, вполне красноречивую.
        - Стилет из клана Вер-Заррен, - представился я. - Но хотелось бы узнать и ваше имя.
        - Мануэлла. Но от вас я услышала не имя, а прозвище. Почему?
        - Видите ли, прекрасная Мануэлла, прозвище порой становится частью человека, отражает ту или иную сторону его души. Имя же… В основном это просто набор звуков, что дают человеку без его воли и желания. Поэтому я уже начинаю отвыкать от того имени, что было получено при рождении… Не совсем моё.
        - Теперь всё понятно.
        Да, действительно красивая и уж точно не глупая девушка. И совершенно точно могу сказать, что обращена она была совсем недавно. Есть у Рэдин одна не очень милая - особенно у девушек - особенность. Магия Гнили способна сотворить с изучающими её тайны… не самые хорошие вещи. Мы, Красный Род, и так не относимся к «живым» в полной мере этого слова, зато внешне у нас это никак не выражено. За исключением Рэдин. Слишком далеко они зашли в изучении магии разложения материи. Гниль, которую они столь давно и усердно изучали, постепенно стала частью самих вампиров этого клана.
        Сначала просто легкий запах тлена, который спокойно перебивается парфюмом, ну а потом постепенно начинает разлагаться и плоть. Получается нечто вроде зомби, пусть и не до такой степени. Вот они и поддерживают свою внешность в относительном порядке с помощью целого комплекса заклинаний. Помогает не так, чтобы очень, поэтому в ход идет та же парфюмерия в ударных дозах, а заодно и косметика. Ну и, конечно, одежда, закрывающая большую часть тела. Кстати, с некоторых пор в попытках облегчить уже имеющееся состояние, а то и «законсервировать» себя на начальной стадии распада в ход пошла тяжеловесная алхимия. Дорогая, редкая, доступная далеко не каждому члену сего клана. И мало кто может её создавать. Эрратес, повелевающие Пеплом, но понятное дело, что не мусор из основной массы, а лишь те, настоящие члены сего клана. Валтозарис, которые не метаморфизмом единым развлекаются. Ну и мы, Вер-Заррен, куда ж нам без алхимии! И в любом случае вампиры, предоставляющие Рэдин столь важный для них товар, могут рассчитывать на ответные услуги. В меру, конечно, потому как свои секреты клан бережёт просто
параноидально.
        Вот такая беда целого клана, окончательно так и не решённая с древности и до настоящего времени. Лично я не видел Рэдин до сего дня, но Череп упоминал, что впечатление… неоднозначное.
        Впрочем, у Мануэллы ничего подобного не наблюдалось, а запах, если и был, то успешно перебивался тонким ароматом духов. Так что никакого неудобства при беседе с ней я не испытывал.
        - Так какими судьбами вы, Мануэлла, оказались в этом месте? Просто так, отдохнуть в обществе вампиров из разных кланов, или же с какой-то определенной целью?
        - А как вы думаете, что бы я ответила, окажись правдой второй вариант?
        - Что пришли сюда просто отдохнуть, - улыбнулся я. - Иного я и не ожидал. Приятно, когда в девушке сочетается и ум, и красота.
        - Я Рэдин, - вздохнула Мануэлла. - Мы и красота очень быстро расходимся в разные стороны.
        - Рэйбендраум ещё хуже в каком-то смысле, - парировал я. - Именно из-за их специфического облика в клане практически нет женщин. Мужчинам как-то легче воспринять потерю внешности, что превращается в нечто иное тем сильнее, чем глубже они проникают в тайны магии и чем чаще практикуются в ней.
        - Но и я со временем… изменюсь. Чем больше углубляешься в некоторые аспекты изучаемой моим кланом силы, тем сильнее её влияние.
        - И тем не менее среди Рэдин женщины встречаются довольно часто. К тому же моё сегодняшнее знакомство показывает, что по крайней мере одна из них очень красива и элегантна. Вот только вы сюда не отдыхать пришли. Точнее, не только отдыхать. Впрочем, как и я… Поверьте, это видно для тех, кто умеет смотреть.
        - Неужели?
        - Бесспорно. Я не говорю о фоне довольно мощных защитных чар - сие вполне естественно для многих из нас, особенно тех, кто не преисполнен доверия к окружающим. Но вы порой осматриваете всё вокруг не просто так, а с вполне определённой целью. Да ещё и у окна расположились. Это не ожидание, ожидающие кого-либо смотрят по-иному, несколько отлично от прочих взглядов. Вы же просто оцениваете, сравниваете, анализируете.
        Выстрел попал точно в центр мишени. Нет, выражение лица Мануэллы практически не изменилось, а вот в глазах промелькнуло нечто, доказывающее мою правоту.
        - Ну а коли мы оба тут кое-что ищем, то почему бы не обменяться впечатлениями? Разумеется, сделав это так, чтобы не раскрывать то, что должно остаться тайной для другого клана.
        - Оригинально рассуждаете… Стилет. Не видь я перед собой Вер-Заррен, могла бы принять за Страго. Они иногда принимают к себе тех, кто некоторое время шел по пути церкви, но, столкнувшись с их истинной сутью, сразу же отрёкся. У вас логика типичного иезуита.
        - Быть может, перейдем на «ты»? - предложил я. - Оно и для беседы лучше, да и мне намного приятнее будет. К тому же при обращении на «вы» невольно появляется ощущение, будто меня становится много. Нет уж, двух меня мир точно не выдержит.
        - Согласна. В обоих смыслах…
        - Вот и прекрасно. Нет, я не иезуит, зато долгое время посвятил службе в тайной полиции. А это, сама понимаешь, сильно способствует развитию некоторых умений, а также кое-каких черт характера. Но тогда я задам тебе один маленький вопрос… Здесь вокруг ничего странного не наблюдается?
        - Здесь? - в одно короткое слово вампиресса ухитрилась втиснуть массу эмоций.
        - Ну, не то чтобы здесь, а в окрестностях, поблизости. Мелочи, которые сами по себе не играют никакой роли, но собранные вместе способны заставить если и не задуматься, то хотя бы сделать в памяти заметку на всякий случай.
        - Даже не знаю…
        - Знаешь, Мануэлла. В том смысле, что чуешь нечто непонятное. И сомневаюсь я, что тебя послали сюда именно с этой целью. Скорее твой приезд связан с чем-то иным, а присутствие здесь, да и некая озабоченность - личная инициатива.

        Глава 5

        Старая, но очень эффективная методика Третьего отделения, усвоенная мной на весьма высоком уровне, и здесь принесла свои плоды. То есть вести разговор и одновременно следить за реакцией собеседника, направляя слова в зависимости от тех эмоций, что улавливаются во взгляде. Неплохо работало и раньше, ну а учитывая на порядок усилившиеся возможности в ментальной сфере… Нет, никаких заклятий, просто эмоциональный фон теперь чувствуется просто великолепно сам по себе, без приложений мало-мальски серьезных усилий. Подобного «внимания» с моей стороны можно избежать, но только когда знаешь способы блокировки, применяешь их, а к тому же догадываешься о принципах их работы. Это ведь не магия, её там немного, самый мизер. Больше всего тут жандармских навыков, что способны проникнуть в глубину души без всяких мистических знаний.
        Мануэлла же здесь совсем недавно, сразу чувствуется, да и опыта в хитросплетениях интриг нет, что тоже лежит на поверхности. Ничего, со временем это пройдет, но вот сейчас сей факт её слабость, а моя, соответственно, сила. Но самое время малость похвалить, признать ум девушки:
        - Ты наверняка успела заметить то, что вызвало некоторую… обеспокоенность. Поэтому ты и здесь, пытаешься проследить её корни. Но поверь, очень сложно найти корни того, что остаётся неизвестностью над поверхностью земли.
        - Это ты зря, - слегка надула губки Рэдин. - Я могу найти истоки, даже если многое неизвестно. И неважно, что я делала раньше, результат всё равно будет…
        - Будет, всё будет, - я специально не стал развивать тему, уже по этой обмолвке поняв полную правильность своих предположений. Да, девушка сама ввязалась в разыгрываемую партию, стремясь таким образом заработать определенную фору по продвижению в своем клане. - Но ТУТ ты так и не нашла ничего.
        - Пусто.
        - Оно и неудивительно, странности не касаются самих вампиров, а только…
        - …людей, что связаны с нами, - не выдержала Мануэлла.
        Ну всё, прорвалось! Поняла, что нужно в какой-то мере делиться информацией в этом совершенно чужом для неё домене. Других Рэдин тут днем с огнём не найдешь, их интересы пока что не затронули сию местность, а поддержка нужна, одиночке никак не провернуть что-то серьёзное.
        - Правильно, красавица, но ведь если странности около полезных нам людей, то это очень тревожный симптом. Кто-то очень хочет добраться до нас таким опосредованным образом.
        - Информация, сбор всего, что можно узнать.
        - Верное направление, - оценил я реплику Мануэллы. - Осталось только узнать, кому и для чего она, эта информация, столь сильно понадобилась.
        Крики, шум в противоположном конце зала заставили поневоле обратить внимание. Нет, это уже совсем ни в какие ворота не лезет! Вроде бы приличное место, пусть и обитель преимущественно Трайденти, и вдруг подобное поведение. Не есть комильфо, право слово.
        Проще говоря, приём решили осчастливить своим присутствием господа Элланзардо. Давно ожидаемые, но порой столь утомительные гости.
        Элланзардо вообще образовались довольно необычным образом, из-за желания нескольких кланов - Эрратес, Граусс и Келатор - отстраниться от любой идеологии. Совсем от любой, как Ордо Деус, так и Маледиктума, не говоря уже о Вигиландо, мотивируя это желанием относительно спокойного бытия. Вот только отказываясь быть игроком, есть большой риск стать разыгрываемой картой и не более того. Нейтралитет же - особенно дорогая привилегия. Именно поэтому образовавшееся сообщество кланов стали сначала аккуратно, а потом настойчиво перетягивать на свою сторону все вампирских три полюса силы.
        Тогда и только тогда у Элланзардо появилась та идеология, которая остаётся с ними и по сей день - свобода ради неё самой. Первоначально подобный подход имел право на существование, но после того, как сообщество сумело отстоять себя как сложившуюся структуру, начался затяжной период упадка, длящийся и по сей день. И причиной оного как раз и стала исповедуемая этими кланами идеология. Свобода от чего - это понятно. Но вот для чего… тут Элланзардо затруднялись дать внятный ответ.
        Постепенный уклон в хаос - не магическое направление, а образ жизни - гедонизм и сибаритство сильно ослабили входящие в сообщество кланы. Оно получило несколько серьёзных ударов со стороны Лунного Круга и Вигиландо, после чего вектор развития был несколько изменён. В какую сторону? Культа не просто свободы, а свободы разрушения. По сути ставка была сделана на грубую силу. на экстенсивный путь развития, когда противников пытались задавить массой. А для этого требовалось значительно снизить критерии, предъявляемые к кандидатам на обращение.
        Постепенно образовался разрыв между «гвардией», то есть вампирами, заставшими времена образования Элланзардо и близкие к ним, и «мясом» - набранной для числа массой, которой без особых проблем готовы были жертвовать, да и обучать особенно не стремились, понимая, что игра не стоит свеч, всё равно девять десятых долго не проживут.
        В итоге образовалась довольно своеобразная система, где верхушке кланов фактически нет дела до рядового состава - помимо отдельных, выбранных лично для себя учеников, тех обучают подобающим образом, чего тут скрывать - который существует словно бы сам по себе, но вместе с тем в нужный момент обязан выполнять приказы старших. Только об этих обязательствах порой приходится напоминать… причём жестко. Для старейшин кланов уничтожить для острастки пару-тройку забывших о необходимости работать на благо организации неофитов не есть нечто особенное. скорее уж рутинное событие. Верхушка Элланзардо начинает активно действовать лишь в тех случаях, когда возникает реальная угроза их благополучию.
        Только вот «почтившие своим присутствием» приём баронессы Зейгерс Элланзардо явно не принадлежали к числу как «старой гвардии», так и их личных учеников. По поведению с первого взгляда видно.
        - Эти-то как здесь оказались? - изумленно вопросила Мануэлла. - Я против Элланзардо ничего не имею, но их новообращённые в большей части просто несносны. Хорошо, что это продолжается недолго.
        - Открытый прием для ВСЕХ, кто принадлежит к Красному Роду. Как я помню, Магистр домена хоть сам и не появился, но одобрил. Вроде как «мысленно рядом», - оскалился я в подобии улыбки. - Ничего, они здесь исключительно до того момента, когда учинят что-то относительно непотребное.
        - Думаешь? В моем домене их и на порог не пустили бы без личного приглашения.
        - Ты откуда родом?
        - Мадрид.
        - Красивые места, - вздохнул я. - Гордая кастильская знать, изящество манер, собственная школа владения клинком. Красота женщин… в чём я вновь убедился.
        - Льстец… хотя и тонкий. Вы, Вер-Заррен, вообще странный клан. Изящество манер и жесткость действий. Мягкость в общении и жестокость в бою. Что-то новое, не Ордо Деус, но и не Маледиктум. Даже не такие, как мы. Вас сложно понять.
        Я лишь развёл руками, после чего добавил:
        - Хорошо хоть про Элланзардо не вспомнила. Хотя… Часть их, воспитанная кланами правильно, своеобразна.
        - Общался?
        - Увы, пока не довелось. Наставник и его друзья рассказывали. Насчет же твоих слов, касающихся лести, так здесь ты ошибаешься. Лесть - слишком скучно и примитивно. Да и к чему, если есть реальность. Нет, ну эти гости не шибко званные что-то совсем разбушевались…
        Поразительно, как четверо созданий могут производить столько шума на пустом месте! А, понятно, нарвались на Фаугле, которая до этого тихо и мирно беседовала со своими соклановцами. Ну беседует, но для других эта беседа очень уж сильно непонятна, так что с того? Всем известно, что Фаугле порой общаются не только с видимыми собеседниками, но и с не до конца воплощенными Химерами. Лень им тратить силы на полное проявление частиц ирреальности, только и всего. Вдобавок играющиеся с Химерами очень не любят, когда их грубо прерывают и тем более пытаются высказать своё нелицеприятное мнение о клановой магии и самих клановых представителях.
        Вот и получается, что со стороны этих обормотов было довольно глупо пытаться поиздеваться над малопонятной им девушкой. Химеры, которые и составляют основу магии Фаугле, проявились самым краешком, но и этого хватило, чтобы четверка бузотеров отлетела как мячик от стенки. Мне стало очевидно, что Фаугле отнюдь не из недавно обращенных - чувствовалась ювелирная точность работы с магическими проявлениями. Ровно столько, сколько нужно для выполнения поставленной задачи, да к тому же никаких побочных эффектов. Чары не вышли за область применения, не чувствовалось практически никакого фона… Да уж, по-хорошему завидую, мне до такого ещё расти и расти.
        А вот молодняку Элланзардо - трём Келатор и одному Граусс - сии магические проявления явно пришлись не по душе. Разумеется, идти на усугубление конфликта не стали, опасаясь совсем уж серьезных для себя последствий, но видно было, как они оглядывают зал, выискивая для себя подходящий объект для восстановления уязвлённого самолюбия.

* * *

        И что они имеют в качестве возможных вариантов? К Фаугле больше не сунутся, уже получили предупреждающую оплеуху. Выйти во двор с Ценерис схлестнуться? Это было бы очень забавно, поскольку те подобных «шуток» не понимают, предпочитая сразу порвать обидчика на сотню маленьких кусочков. Нет, не рискнут! Обратить внимание на Луравис? Несерьёзно… Они даже не будут сами утруждаться, использовать менталистику или свойственные только им игры с гравитацией. Вызовут тех же Ценерис, что находятся от них по каким-то малопонятным для меня причинам в вассальной зависимости. Про Хэлькригер и говорить не стоит - некроманты очень жёстко реагируют на малейшую угрозу в свой адрес, предпочитая действовать чуть ли не на опережение. Попробовать подоставать хозяев приёма… опять же Луравис и Ценерис не допустят. С Сангредо же у Элланзардо самые приличные отношения из всех кланов Ордо Деус, посему здесь никаких эксцессов не ожидается.
        И что им остается? Хм, а ведь прямо-таки напрашивается ответ, большими фосфоресцирующими буквами написан.
        - А знаешь ли, Мануэлла, не исключено, что эта нелицеприятная компания попытается утвердить свой статус на твой счёт. Или за мой. Забавное развлечение может выйти.
        - Ты всерьёз думаешь, что они рискнут угрожать мне, Рэдин? У них что, совсем с головой проблема? Скорее уж попытаются пристать к Трайденти, получат отпор от кого-то из других кланов и вылетят отсюда быстрее, чем успеют это понять.
        - Не совсем так. Ты ведь не слишком часто сталкивалась с молодняком кланов Элланзардо? - уловив невысказанный еще ответ, я продолжил: - Они хоть и довольно просты, но всё же умеют чувствовать ситуацию. Обижать Трайденти - дело совершенно непристойное, сразу получат поощрительный пинок под заднюю часть тел и улетят очень быстро с этого приема, тут ты верно подметила. Им не этого хочется, а показать себя этакими героями, выражающими интересны Красного Рода.
        - А мы здесь при чём?
        - Как же… К тебе, повелевающей силами Гнили, отношение, мягко скажем, весьма настороженное. Разумеется, серьёзных проблем не будет, никто этого не допустит, договор прямо запрещает. Зато хамство по мелочи, к тому же со стороны юнцов Келатор и Граусс… Тут другие мешать не будут, а многие ещё и с удовольствием посмотрят. Хэлькригер в особенности. Меня же, как Вер-Заррен, тут тоже не сильно любят. Фаугле по большому счёту всё равно, Рэйбендраум здесь нет, а с остальными кланами Ордо Деус отношения у нас… прохладные в самом лучшем случае. Вот и делай выводы.
        - Уже. Ты прав, что-то они собираются к нам поближе переместиться.
        Да уж… Недолго собирались с духом эти малоуважаемые мной господа. Что ж, всегда рад повеселиться. Правда, несколько не комильфо будет устраивать тут небольшой погром, так что попробую при возможности ограничиться словесным воздействием на их не обременённые нормальным воспитанием сознания. А всё-таки интересно, на кого они нацелят свою наглость - на меня или на девушку? Посмотрим. О, а Клим-то тоже заметил. Стоит, ухмыляется, но пока что вмешиваться не намерен. Знает, что тут его вмешательство особо и не требуется. Не тот случай, можно и самому повеселиться. Жаль, что четвёрка «весельчаков» это не совсем понимают. Впрочем, откуда им знать о представителях нашего клана и о том, что оказываться в подобных ситуациях для них не есть хороший вариант? Как уже упоминалось, молодняк Элланзардо по большей части знаниями не обременён. Их получают либо выбранные в качестве личных учеников, либо те, кто собственным умом способен осознать изменившийся мир и действовать сообразно обстоятельствам.
        Итак, что имеем в наличии? Трое Келатор и один Граусс. Первые в теории специализируются на работе с металлами в целом и особенно на явлении магнетизма. Последний - магия кристаллов, с проявлениями которой я уже сталкивался ещё до становления вампиром. Тот самый артефакт, точнее один из артефактов. От которых церковникам стало сильно плохо, был сработан мастерами из клана Граусс. Но то ж мастера, а этот… эти и близко к подобному не подошли.
        Все четверо при клинках, хотя и простых, без малейшего признака наложенных чар… Хотя нет, у одного имеется нечто. Граусс, как и полагается, весь в драгоценных и не очень кристаллах: перстни, браслеты, пуговицы в преизрядном количестве. И эфес клинка ими же украшен. Только сла-абенькие по своему воздействию. Келатор же, все трое, и вовсе не озаботились правильным для своего клана облачением. Тем самым, где стиль основан на большом количестве предварительно зачарованной стали и иных металлов. У каждого металла свои свойства, свои особенности, для разных действий подходящие. Ан нет, совсем тоскливо-печальное зрелище. Магический фон очень и очень слаб, что не есть удивительно. Обращены… не так давно, хотя двое прямо совсем недавно, года не прошло. Ба, какие люди! И тут не без знакомых по той, ещё человеческой жизни.
        Семен Реульский, ныне принадлежащий к клану Келатор, собственной малоприятной персоной. Из вполне приличного дворянского рода, но, как говорится, в семье не без урода. По долгу службы как-то приходилось присматриваться к сей персоне на предмет благонадёжности. Впечатления оказались… неоднозначными, и это ещё слабо сказано. Умный парень, волевой, хорошо владеющий холодным оружием, вот только были в нём черты, заставляющие всерьёз задуматься. Периодические наплывы беспричинной жестокости, преклонение перед грубой, напоказ выставленной силой. Силой не только и не столько физической, скорее уж властью, что дала бы возможность чувствовать себя превыше всех остальных.
        Сила, излишняя жестокость, буйный характер… да к тому же высокий умственный уровень и происхождение. Неудивительно, что его заметили господа из Элланзардо, для них он самое то. Похоже, обращён не кем-то из «гвардии», а рядовым представителем клана Келатор, что говорит о многом. И сдается мне, что не слишком приятные черты его натуры увеличились на порядок, а относительно приличные находятся в глубоком летаргическом сне. Ничего не поделаешь, у неофитов Элланзардо это часто встречается. Новые возможности, ощущение кажущегося всемогущества, полное отсутствие сдерживающих факторов - вот она, та очень опасная ловушка при переходе в вампирическое состояние. Кланы Красного Рода очень хорошо знают, как именно переводить через эту опасную развилку, есть опыт… Хотя в большинстве случаев кандидаты на приобщение к Красному Роду и так уже могут миновать подобный исход. Только у Элланзардо подход в большинстве случаев совсем иной. Бросить в воду. А там пусть барахтается. Выплывет - его счастье. А нет… невелика потеря, «мяса» всегда много.
        - А мы тут решили вам компанию составить, - оскалился в том, что он считал улыбкой, один из Келатор, постарше двух других соклановцев, обращаясь к Мануэлле. - Рэдин обществом не избалованы, любой знак внимания должны принимать со всей радостью.
        - Ага, так оно и есть, - подпел заводиле тот самый месье Реульский. - Если девица и обществом Вер-Заррен не гнушается, то уж наша компания ей как бальзам на душу.
        Однако… Мануэлла даже замешкалась, никак не ожидая такого откровенного хамства. Прав я был, утверждая, что ей практически не доводилось встречаться с подобными личностями, да и вообще с безудержным хамством тех, кто пытается приподнять свою значимость за счет унижения других. Ничего, со временем это проходит. Вот только сейчас необходима быстрая и жёсткая реакция, а не обдумывание наиболее качественного варианта ответа и уж тем более не замешательство, пусть очень даже временное.
        - Быть может, Рэдин и не избалованы обществом, но и общество бывает разное, - максимально вежливым тоном начал я размазывание хамов тонким слоем. - Лично я не хотел бы «баловать» себя компанией тех, кто лишен не то что аристократизма, но и мало-мальски необходимых правил приличия, манер и прочих качеств, необходимых любому уважающему себя вампиру. Впрочем, уважение к самому себе, как я только что убедился, не есть черта, отличающая тех, кого старшие Элларзардо набирают в качестве расходного материала. Милль пардон, они ведь даже не сами это делают, а предоставляют возможность резвиться своим низшим. Вот те, в силу слабости развития умственного и мистического, и склонны обращать разный сброд, ориентируясь на внешний лоск и крикливость. Вы - тому явное подтверждение. И вообще, неуважаемые судари, сдается мне, вы сильно ошиблись в месте своего нахождения. Для досуга вам не в пример больше подойдет дешёвый бордельчик с трипперными шлюхами или же портовый трактир, где отдыхать принято лицом в салате или лежа под столом…
        Проняло. Как раз того, на кого сия речь и была в основном рассчитана. Всегда приятно, когда знаешь уязвимые места одного из тех, кто в настоящий момент является твоей целью. Тут я знал только одного, Семена, но зато его больную точку мог нащупать без проблем. Просто был он как-то замечен в поведении, не слишком сочетающимся с отпрыском довольно древнего и приличного рода. Но и на остальных подействовало, пусть и не так сразу и сильно.
        Молча, не тратя слов на словесную дуэль, юный Келатор в состоянии крайнего озлобления попытался было воздействовать на меня наиболее примитивным из всех возможных способов… Проще говоря, распустить кулаки, словно происходил не из благородного рода, а как раз из городских окраин самого низкого пошиба. Даже о немногой доступной ему магии напрочь позабыл.
        Э, нет, неродная душа, такими шуточками можешь людей пугать, обыкновенных и не способных противостоять повышенной скорости, что свойственна любому вампиру. Разумеется, можно было использовать магию, но я в данном случае предпочел ответить исключительно на физическом уровне. Что так? Да просто продемонстрировать некоторым личностям, что даже в области грубой силы они не есть нечто серьёзное и опасное. Уроки боя без применения каких-либо подручных средств у нас в «конторе» не то чтобы имели повсеместное распространение, но я вместе со своими друзьями ими никогда не пренебрегал. Потому не составило труда уклониться от мощного, быстрого, но не шибко грамотного удара. Инерция - вечный враг подобных случаев - швырнула Реульского вперед… Несильно, но и этого с избытком хватило мне для того, чтобы хлестнуть внешней стороной ладони по щеке.
        Зачем так сложно? А на указательном пальце был перстень с эмблемой клана, которым можно запечатать письмо, а можно и поставить болезненное, долго не проходящее клеймо на нахамившую скотину. Реульский взвыл, но теперь уже не пытался броситься с кулаками, его рука потянулась к клинку. Это он не есть правильно поступил… Присед, упор на руки и вытянутая вперед нога чертит в воздухе дугу, на пути которой оказываются ноги моего мимолетного противника. Стук от падения довольно массивного тела… Смещаюсь вперед и наношу отключаюший удар в голову с легким выплеском энергии. Не убьёт, но около часика полежит инертной массой.
        - Убью… - рычит другой Келатор, старший из них, но с места не двигается, понимая, что ситуация не слишком благоприятная. Третий их соклановец впал в лёгкий шок. Граусс, тот активирует свои довольно слабенькие амулеты-кристаллы, но явно с целью защиты, не нападения. Вместо ожидаемой легкой мишени для издёвок обнаружилось нечто совсем иное.
        - Хочешь вызвать на поединок? - вежливо осведомляюсь у него. - Или всё же обойдешься тем, что заберёшь своего приятеля и вместе с остальными выметешься с глаз моих долой?
        Презабавный расклад. Интересно, ну как только могла у этих щенков зародиться мысль, что вампира из клана Вер-Заррен можно попробовать притеснить подобными примитивными воздействиями? Впрочем, ничего особо удивительного. Раньше нас в этом домене не было, вот они и представляли о нашем клане только то, что слышали из сплетен других кланов, не удосужившись разделить болтовню и реальность. Учитывая же, что сплетни обычно исходят от тех, кто нас недолюбливает, то, сами понимаете, истины там было маловато, а нелестных инсинуаций хватало.
        Ишь как побледнели… А с чего бы это? Неужели я такой страшный? Сомневаюсь. Стоп, теперь понятно! Озлобленная Рэдин на тропе войны! Я внезапно ощутил запах, которому здесь явно было не место - запах сырой земли с примесью разлагающихся останков. Меж рук Мануэллы клубилась и переливалась серым пламенем сфера, которая никак не свидетельствовала о доброте и душевности ее создательницы. По-видимому, это одно из боевых заклятий магии Гнили.
        - Убирайтесь…
        Я с трудом узнал её голос, он стал сухим, слабо шелестящим, откровенно нечеловеческим. Да уж, проняло даже меня, что уж тут говорить об четвёрке юных хамов, которые несколько другой закалки. Я видел, что и стоящий неподалеку Клим смотрит на девушку-Рэдин с искренним любопытством и одновременно лёгкой опаской. Тут всё ясно, мой друг всегда старается прикинуть, чего стоит человек в бою. Сейчас же он осознавал, что повелители Гнили - это нечто особенное, тем более что используемый стиль магии был совершенно незнаком.
        Финита. Проблема решена быстро и качественно. Оставшаяся на ногах троица, подхватив своего заклейменного печатью клана Вер-Заррен приятеля, довольно быстро отступила в сторону выхода. Почему-то мне кажется, что тут они не задержатся. Есть такое смутное предчувствие, знаете ли.
        - Хватит, Мануэлла, хватит… Они уже исчезли.
        - А… что? - словно бы очнулась девушка. - Извини, Стилет, но иногда я во время таких заклятий… ухожу вглубь.
        - Ничего страшного. Присядь, сейчас я налью тебе бокал вина. Поговорим, причем явно не о столь банальных и пошлых вещах, как нашествие молодняка из числа Элланзардо.
        Параллельно я сделал знак Климу, чтобы он пока не обнаруживал своё присутствие и не приближался. Пока это не было нужно… Гораздо легче общаться с девушкой тет-а-тет, тем более после лёгкого стресса, который только что завершился.
        Сразу видно, девочка разбирается в магии, с характером, но… пока по большей части теоретик, а не практик. В том смысле, что не успела столкнуться с суровой реальностью, в которой грязь и кровь переплетены с жестокостью и лязгом клинков, где удары в спину - обычное, банальное дело. Пусть среди нас, живущих по Кодексу крови, уровень пакости на порядок меньше, но всё же ни от чего нельзя полностью уйти. В конце концов, мы те же люди, пусть со временем и становящиеся несколько иными.
        - Сумели разозлить, - теперь уже нормальным, привычным мне голосом вымолвила вампиресса. - Ещё немного и не было бы их, всех или парочки, а у меня были бы проблемы из-за использования боевых чар на приёме, где такое не положено творить.
        - Забудь. Такие действия кого угодно могут привести в ярость. Лучше вернёмся к более важной и полезной для нас обоих теме - к происходящим вокруг непонятностям. Не хочу сейчас высказывать непроверенные гипотезы, но вскоре будет ясно, в правильном ли направлении я иду. Уверен, что да, но хотелось бы быть полностью уверенным…
        - Что ты предлагаешь?
        - У нас в этом деле общий интерес. Ты хочешь узнать что-то важное для своих соклановцев, мне также требуется разобраться в происходящем вокруг. Будем же в этом деле союзниками, пусть и мимолетными. К тому же… союз с прекрасной девушкой - это есть весьма приятно для моей персоны.
        Заулыбалась… Неудивительно. Лёгкий, не пошлый комплимент, сказанный в нужное время и в нужном месте - он всегда или почти всегда способен помочь. Тем более если твоё отношение к девушке вполне приличное и не ставится цель ввести её в заблуждение. Ситуация, что столь удачно сложилась для меня, тоже помогла для установления мало-мальски доверительных отношений, подтолкнула Мануэллу к тому, чтобы воспринимать меня в нужном ракурсе.
        - Хорошо, загадочный Вер-Заррен, в этом деле мы союзники. Ну, до тех пор, пока нам обоим это выгодно.
        - На большее я и не рассчитывал, - на моем лице появилась почти незаметная улыбка. - Пока обойдемся и этим… Где и как я могу тебя найти?
        - Сретенский переулок, дом пять. Знаешь, где это?
        - Конечно же, центр города, место известное. Да и вообще, неплохой вариант выбран.
        Конечно, неплохой, это точно. Совсем рядом находится жилище Магистра нашего домена. Магистр - тот вампир, который теоретически имеет власть приказывать от имени Ордо Деус, но зачастую его роль не столь значима, как ему хочется. Тут и противостояние между кланами играет свою роль, и относительная независимость кланов.
        Но вот место для временного тут проживания Рэдин выбрала душевно. Рядом обитель Магистра из клана Луравис, поблизости и резиденции многих других вампиров из различных кланов, ну а меры безопасности на очень и очень высоком уровне. К тому же в пределах определенных зон запрещены любые конфликты между кланами - как кланами Ордо Деус, так и входящими в Маледиктум. Кстати, Элланзардо и независимых сие тоже касается самым прямым образом. Нарушение - и за подобным красавцем будут охотиться все. Шансов, сами понимаете, маловато будет.
        - И когда мне будет разрешено нанести визит в твою обитель?
        - Хотя бы… к вечеру. Часам к восьми или к половине девятого. Тебя это устраивает?
        - Вне всякого сомнения, - я вновь поцеловал изящную, пахнущую экзотическими духами руку вампирессы. - Обязательно буду. Не только из-за того, что нам есть о чём поговорить, но также потому, что всегда приятно продолжить знакомство с элегантной и умной девушкой, обладающей собственным стилем…
        Конечно же, дела временно отодвинулись, разговор свернул в несколько иную сторону. Однако, так или иначе, но мне удалось неожиданно много, на такой успех я и не рассчитывал. Предпосылки к временному союзу с вампирессой из клана Рэдин… Это значит очень и очень много, сильный и неожиданный козырь в любой игре, что начинает затеваться в нашем домене. А партия начинает складываться не просто оригинальная, а оригинальная весьма.

        Глава 6

        Что ж, скоро утро, пора и по домам из этого вполне гостеприимного места. Я многое узнал, Клим тоже всем своим видом показывает, что всё идет не просто хорошо, а хорошо сверх ожиданий. Единственная досадная мелочь заключалась в том, что Мануэлла предпочла добраться до дома сама, без проводов с моей стороны. Ну да ладно, сие не столь и важно. Всё равно вечером в ней в гости намереваюсь, причём по вполне полуофициальному приглашению.
        Час до рассвета… Расходятся последние из гостей, не то чтобы притомившиеся за ночь, но просто правила хорошего тона требуют покинуть приём до рассвета. Разумеется, если хозяева дома прямо не намекают, что желают продлить присутствие того или иного гостя. Нам с Климом это не грозило, тем более что баронесса Зейгерс смотрела на меня с ехидной усмешкой, и красотку прямо-таки распирало изнутри от избытка эмоций. Как же, её, холёную Тори, сочли не столь интересной, как Рэдин. Забавное зрелище, если говорить совсем уж откровенно.
        - Расскажи о поведении баронессы Висельнику, - заметил мимоходом Клим, когда мы уже выходили из особняка. - Теперь она будет просто счастлива оказаться рядом с ним. Хотя бы и из-за того, что ты, нехороший и примитивный мужлан, пренебрег ей из-за девушки своеобразного стиля и характера.
        - Ну-ну, ехидный ты наш. Я тут не только беседовал про приятные вещи с сеньоритой Мануэллой, но смог приобрести её обязательство быть пусть временной, но союзницей. Ну а заодно получил подтверждение о том, что странности таки да действительно имеют место быть в разных местах города, а может, и всего домена.
        - Что-нибудь конкретное или так, подозрения?
        - Пока только подозрения. Насколько я понял, эти наблюдения - её личная инициатива, а вовсе не приказ начальства. Хотя прислана она сюда с какой-то целью, тут сомневаться не приходится. Вот только девочка сильно честолюбивая и хочет резко подняться среди таких же, как она. Сразу, одним рывком. И по её мнению, то, что здесь творится, может быть для этого использовано. Если так, то на неё можно рассчитывать до поры до времени. Честолюбие - очень надежная цепь, что свяжет эту вампирессу в том числе и с нашими интересами.
        - Возможно, - замялся Клим. - Но как бы она нас использовать в своих целях не попробовала…
        - Наверняка попробует, - с ходу согласился я. - Мысли об этом у неё точно появятся. Ничего страшного, ничего неожиданного - уж нам к подобным ситуациям за многие годы не привыкать. Переиграем, коли такой расклад возникнет. Кстати, ты сам что интересного узнал?
        Разговаривая, мы уже вышли за пределы владения баронессы. Символическая охрана у ворот куда-то исчезла, естественно, покинули позиции и Ценерис. Их задача была окончена. Коли Луравис ушли, тогда и они могут вернуться к своим делам. Странный союз, очень странный. Пытался в нем разобраться сам, спрашивал у Черепа и Седрика, перерывал старинные книги Красного Рода. Пусто… Теорий много, но именно что теорий - подтвержденных фактов ноль. Да и теории, как назло, противоречат одна другой и все страдают отсутствием доказательств. Ясно было лишь одно - клан Ценерис обязан Луравис одним своим существованием в нынешнем виде. Помимо собственно этих двух ветвей Красного Рода о тайне осведомлены Рэйбендраум - самый древний и скрытный клан, - но получить от них столь ценную информацию…
        А, дело не столь важное, по крайней мере в ближайшее время. И так забот предостаточно, причем тех, кои требуют наискорейшего решения.
        - Стилет, ты только посмотри, Элланзардо, которых ты малость пожурил, всё ещё здесь, - радостно оскалился мой друг. - Неужто хотят поблагодарить за тот урок хороших манер, что ты им преподал?
        - Вряд ли в их планах именно это. Рожи у них такие кисло-злобные, что скорее можно предположить их желание закидать нас тухлыми яйцами или какой-нибудь подобной пакостью. А если серьёзно… Не рискнут они ничего предпринимать, даже тявкнуть из-за угла будет в их положении большой глупостью.
        - Так давай я им доходчиво это и объясню!
        - Не мелочись, Клим, оно того не стоит. Скорее всего, по не слишком большому разумению своему хотят проследить наш маршрут. Узнать, так сказать, место обитания.
        - И не лень же…
        - По-видимому, нет. Впрочем, даже из этого можно получить определенные выгоды. Если за нами тоже начали наблюдать, то пусть гадают, что связывает нас и местных Элланзардо. Отвлечение внимания на подобные мелочи может оказать некоторое положительное воздействие, сам понимаешь. Ты давай не отвлекайся, рассказывай, что интересного узнать удалось?
        Мда… Узнать Климу удалось интересные вещи, пусть они все и повторяли то, что уже было известно. Это ничуть не уменьшало важности добытого, поскольку подтверждение сведений из разных источников дорогого стоит.
        Сангредо, с которыми разговор у моего друга получился очень даже содержательным, с легкостью делились теми мелочами, что для них не представляли никакой ценности, да таковыми и не являлись. Так, мусор и хлам по отдельности, зато если связать кое-что в единую последовательность, а вдобавок знать, к чему применить… опять и еще раз опять появлялись сведения, что кто-то проявляет интерес к тем людям, что используются Красным Родом в своих целях. Ненавязчиво, незаметно. Зашныряли… Это коли охарактеризовать ситуацию одним словом.
        - И, конечно, никаких попыток воздействовать на ситуацию пока не намечалось?
        - Да они и не замечают пока! - весело фыркнул Клим. - Проблем-то никаких нет, а странности в поведении людей мало кого интересуют. К тому же и странности в пределах допустимого, ничего из ряда вон выходящего не происходит. Я еще удивляюсь, как Череп углядел эти странности. Талант.
        - Это верно. Но у него и опыт соответствующий. Хотя… другие вампиры из иных кланов не обратили внимания.
        - Инерция мышления.
        Что есть, то есть. Тут Клим правильно подметил. Как бы и нам со временем в подобное же не вляпаться. Она ведь, инерция разума, медленно подкрадывается, причём основана как раз на опыте жизненных ситуаций. Раз правильно оказалось, другой, третий… а на двадцатый ситуация чуток изменилась, самую малость, но ты уже воспринимаешь её по-старому. Тут и таится главная пакость. Сначала нужно рассматривать всё, как будто такого не было, а опыт он как бы «над ситуацией», такое вот параллельное мышление. Кажется, что полное безумие, ан нет, вполне жизненная позиция, в этом я за годы службы в Третьем отделении убедился.
        Ну, пока суд да дело, дошли и до особняка родимого. Естественно, в сопровождении свиты. Забавно, но они всерьез думали, что остались незамеченными. Что за народ пошёл! Так и хотелось попрощаться с ними, пожелать в гости зайти через денёк-другой. Помешала разве что лень обыкновенная да полнейшая бессмысленность подобного занятия. Пусть тешатся, тем более и польза с этого может быть получена.

* * *

        - Рэдин, говорите, - крепко задумался Череп, прохаживаясь по библиотеке. - Раньше их тут не было, а тут вдруг раз, и появились, как чертик из табакерки. Да к тому же не опытный повелитель Гнили, а юная девица, при всём желании не успевшая познать некие тонкости стиля их особенной магии. Неплохо было бы её самому повидать, но не стоит… Непременно доложит о моей личной заинтересованности, и неизвестно ещё, пойдет ли это на пользу. Лучше оставим ситуацию как есть.
        - Верно, экселенц, - согласился Седрик. - Тут чем осторожнее себя ведёшь до поры до времени, тем оно и надёжнее.
        Что не отнимешь у Наставника, так это умения слушать, воспринимая всю доводимую до него информацию и не перебивая без крайней на то необходимости. Вот и сейчас он выслушал весь отчет о случившемся, прервав один-единственный раз - когда потребовал описать более чётко то, что удалось извлечь из памяти одного из напавших на нас. В остальном же никакого вмешательства… Зато полностью ознакомившись со случившимся, Череп начал вдумчиво и обстоятельно проходить по всем пунктам. Его интересовали разного рода мелочи, вроде того же места, выбранного для нападения на нас; сплетни, что Клим извлек из разговорчивых Сангредо.
        Однако особый интерес вызвали два пункта: появление в домене представительницы Рэдин и нападение на нас, с первого взгляда совершенно алогичное. Ёжику понятно, что толку с этого акта агрессии ровным счетом никакого, но это если рассматривать в боевом плане. Зато если посмотреть несколько с иной стороны… всё равно не сходится. К чему? Вот только Наставник так не считал, придавая сей мелочи важное значение.
        - Стилет, ты уверен, что ментальное воздействие оказывалось именно голосом, причём по причине того, что по-иному воздействующий просто не мог поступить?
        - В таких случаях вообще нельзя быть ни в чем уверенным, можно лишь предполагать с той или иной степенью вероятности. Порой эта степень приближается к ста процентам, но никогда их не достигает.
        - Иезуитские уловки… Понимаю, тем более и сам я им не чужд, - ухмыльнулся Череп. - Но попробуй ещё раз «просмотреть» ситуацию, вдруг да прорисуется что-то новое. Сам должен понимать - могли ведь и работать под иной стиль, более примитивный по сравнению с нашим. Или просто умения маловато у кого-то оказалось.
        - И так возможно, и эдак не исключено… Вот только давайте попробуем порассуждать методом исключения и сопоставления того, что нам известно. Итак, Красный Род и наши ментальные воздействия во всём многообразии. Вы ведь знаете о том, что мы используем совершенно иные методы ментального контроля. Сама суть нашей вампирической природы располагает к этой области магии. Те же Трайденти, которые не склонны вообще прикасаться к оккультным знаниям сверх необходимого для удобного бытия мизера, даже они могут, пусть и не без труда, оперировать техникой ментального подавления. Без голоса, он тут лишний. Возврат к голосовому воздействию практически нереален.
        - Вот именно, практически, - зацепился Череп за последнее слово. - Я, например, при сильном желании смогу имитировать подобную архаичную форму контроля чужого сознания. Да, будет менее эффективно, более тяжело. Зато как средство введения в заблуждение годится.
        Пока я обдумывал, как более весомо ответить на последнюю фразу Наставника, вмешался Висельник, который, несмотря на свой меланхолично-отвлечённый вид, внимательнейшим образом следил за нитью беседы.
        - Пусть так… Рассмотрим гипотезу, что кто-то специально пытался замаскировать свое воздействие. Одно это, то есть маскировка, позволит с ходу отсечь часть кланов. Трайденти, которым такое и в голову не придёт. Сангредо с их жёстким, пробивным стилем воздействия… Этому клану вообще чужда любая маскировка. Про Фаугле упоминать даже не стоит - Химеры можно учуять везде, а без них они и жизни себе не представляют. Плюс к тому все находящиеся у Фаугле под контролем на момент действия чар словно заражаются химеричностью от своих кукловодов.
        - Хабиту и Гелидас намертво завязаны на свою магию. Стазис с «гашением» чужой магии, игры со временем… Вы, я думаю, и так поняли. Они особенные, их не спутать. Особенно нам. Вер-Заррен, ведь наши Иерархи уничтожили их Архонтов, это позволило понять суть уничтоженных так, как вампирам иных кланов и не снилось.
        - Это ты, Клим, тоже верно подметил. Пожалуй, стоит отмести в сторону и Рэдин с Хэйзер, и Хэлькригер. Гниль, призрачный туман, классическая некромантия - эти ветви искусства опознать также несложно. Они настолько пропитались флюидами, что даже и не пытаются маскировать свое присутствие. К чему?
        - Не к чему, - подтвердил я. - Остаются тогда кланы Маледиктума и Элланзардо. Тут немного сложнее. Начну… с Элланзардо.
        - А стоит ли?
        В ответ на замечание Клима я лишь вздохнул.
        - Стоит. Я же не про их «мясо», которое ни на что толковое не пригодно, а про настоящих, опытных вампиров, входящих в структуру кланов. Они часто пользуются искаженным впечатлением о своих истинных силах, которое создаёт их бестолковый по большей части молодняк. Келатор со своим магнетизмом на мастеров ментального воздействия не похожи совсем. Граусс с их умением работать с кристаллами… Не было бы голоса - тогда да, а так… В сторону. Зато Эрратес, пользуясь мощью Пепла, умеют непредставимое. Один Шёпот Пепла, о котором я читал, приводит меня в оторопь. Его можно принять и за реальный голос. Я не ошибаюсь, Наставник?
        - Не ошибаешься, - отозвался Череп, промедлив буквально пару секунд. - Опытные Эрратес очень опасны, именно они главная сила Элланзардо, а не Келатор, которые лишь боевая часть. И тем более не Граусс, по сути свой артефакторы, мистики поддержки. Но ты не упомянул Маледиктум. Стилет.
        - Вот как раз сейчас и собирался. Моё мнение заключается в том, что Маледиктум тут не замешан. Во-первых, интересов тут не то чтобы мало, просто направлены в другую сторону. Да и чтобы маскироваться столь экзотическим образом… Страго с их зеркалами и пылью такое не сделают, Валтозарис сконцентрировались на метаморфизме. Весцендо сильны, но Тьма-из-Света заметна сразу. Ламорис… Они могут. Звук даёт им много возможностей. Но… смысла нет. Вот и остаются три клана, помимо нашего. Ценерис, Рэйбендраум, Луравис.
        Когда я произносил названия этих трех кланов, Наставник отщёлкнул на своих любимых чётках ещё три серебряных черепа, в довесок к двум уже перекинутым, как бы откомментировав мои слова, после чего добавил:
        - Вот видишь, целых пять кандидатур имеются, так что пока ты ещё не развеял сомнения относительно причастности кого-либо из Красного Рода к сей вполне дурацкой истории.
        - Так я пока изложил лишь одну часть, а вторую сейчас прибавлю. Тот, кто воздействовал на сознание допрошенного мной человека, был невидимым. Не отвод глаз, в подобном случае я бы вытащил его облик из мозга человека. Нет, именно невидимость. А это, согласитесь, довольно специфическое умение и весьма сложное. Кто у нас может стать невидимым, Наставник?
        - Страго, Валтозарис, Граусс, Рэйбендраум.
        Вот так-так! Последний вариант никого удивить не мог - кристаллы-артефакты в руках представителей этого клана могли искажать свет, создавая иллюзию пустого места, точнее замены реальной картины на искусственную. Предпоследний заставил удивиться Клима, зато два первых и меня с Висельником привели в неслабое недоумение. Висельник так и вовсе скорчил слегка недоверчивую мину, как бы показывая, что «свежо предание, да верится с трудом». Видя такую реакцию, Череп просто вынужден был дать развернутое пояснение:
        - Да, как бы странно ни звучало, но тем не менее. Страго и Валтозарис могут перейти в невидимое состояние, пусть и с помощью очень необычных методов. Про Рэйбендраум вы и так все знаете - они просто смещаются в несколько иное пространство, исчезая тем самым из видимого спектра, а заодно и становятся практически неуязвимы. Сами не могут воздействовать на окружающее, зато и окружающему до них не добраться. Граусс используют искажающие видимость кристаллы, достигнув в этом больших успехов.
        - Это мы и так хорошо знаем, - с ходу отмахнулся Клим. - Кланы Маледиктума тут каким образом оказались? Не слышал я о таких их талантах.
        - А они далеко не у всех вампиров из этих кланов. Но некоторые Страго способны заставить зеркала работать на скрытие облика.
        - Не видел я зеркал на улице, - с ходу отмел Клим. - Даже воды не наблюдалось или полированных до блеска поверхностей.
        - Не перебивай. Можно обойтись минимумом отражений, самой малостью, но и уровень нужен соответствующий. Оперирующий магией Зеркал так ювелирно мог не утруждаться с невидимостью, хватило бы простого контроля на расстоянии. Вы бы не почуяли его присутствия. Валтозарис… Эти умеют перестроить тело так, что при определенном освещении оно становится действительно невидимым для людей. Они скопировали принцип действия кристаллов-артефактов Граусс, приспособили его для своих метаморфоз. Правда в этом случае требуется постоянная коррекция трансформы на воистину виртуозном уровне. В таком состоянии они обнаруживаются по перепаду температур, по измененному потоку энергий, но не визуально. Но представить необходимость таких ухищрений… Ради чего? У меня нет ответа. А Граусс, работающий в паре с Эрратес для непонятно какой цели… Тоже не верю.
        Однако. Или это не Маледиктум и тем более не Элланзардо, или ставки очень высоки. В любом случае участие Ценерис и Луравис не выдерживает никакой критики. Рэйбендраум? Смешно и забавно. Они тут ни при чём, Черепу верить можно и нужно. Остаются у нас два маловероятных кандидата и один куда более реальный. Первые два - Маледиктум и Элланзардо. Последний же… ликаны. Простейшая логическая цепочка, понятная всем здесь присутствующим. Ну да, вот и Седрик зашевелился, тяжко при этом вздыхая.
        - Куда ни плюнь, везде они, - посетовал он. - Лунный Круг, Лунный Круг… И что им спокойно не сидится? На кеарны их мы, Красный Род, не претендуем, предпочитаем в городах жить. В сельскую местность только Ценерис и выбираются, там их Тлен лучше всего работает. Так это уже давно, к тому же они с ликанами как-никак нейтралитет по большей части держат. Но нет, сюда опять принесло.
        Вот теперь я окончательно и бесповоротно уверился в том, что Седрик и многие другие гаар-гулы ныне ну никоим образом не являются связанными со своим ликанообразным прошлым. «Мы, Красный Род»… Одни эти слова, совершенно естественно слетевшие с языка, уже могли быть достаточным основанием, а тут ещё и нелюбовь к природе. Ведь даже живущие в городах ликаны очень любят проводить существенную часть времени в сельской местности, особенно если такая возможность не связана с рисками. Ан нет, Седрик и тут оказался более схож с вампиром, нежели с ликантропом. Судя по всему, произошла переоценка некоторых понятий, и гаар-гулы способны окончательно разойтись с прошлым. Они его помнят, осознают, но… не считают верным теперь.
        Проявление ренегатства? И опять же не всё так просто. Для этого необходимо знать природу ликанов, их суть. А это не на поверхности обитает, тут поизучать нужно, проникнуться психологией сих странных существ. Впрочем, пока речь не о том, а о нашей теперешней проблеме.
        - Где иллюзии, невидимость, там у нас кто? А, Седрик?…
        - Мусорщики, экселенц. К ним и примитивные методы ментального контроля хорошо подходят. Шныряют всюду под ногами, мешаются… Пронырливы, как стая крыс, а к тому же ещё и вороваты. Из достоинств только потрясающе дешёвая цена найма да способность прятаться за Иллюзиями. Умеют они этой магией пользоваться, тут есть чему поучиться. Жаль, что стихии Красному Роду недоступны.
        - Не о том говоришь, - досадливо поморщился Висельник. - Стихии и наша невосприимчивость к источаемым ими энергиям с целью использования сейчас не главное. Мусорщик мог быть тем невидимкой? Мог! В ментальной магии они полные лопухи - большие и раскидистые. И эта версия кажется более убедительной, чем участие кого-либо из Маледиктума или Элланзардо. Прибавим к этому тончайшие ментальные коррекции сознания у связанных с нами людей, которые похожи на проделки Смотрителей Перекрестков, и получим…
        - Лунный Круг.
        - Так и есть, Наставник. Мусорщиков могут купить все кому не лень, денег для этого надо самую малость. А если побольше, то они и на Красный Род поработают, принципы у них имеют свою цену, за которую и покупаются. Но сочетание Мусорщиков и Смотрителей Перекрестков не оставляет выбора. И я спрошу нашего почтенного Седрика, что он порекомендует насчет мест, где можно найти представителей упомянутого малопочтенного прайда?
        - А ты по дворцам и замкам поищи… Вдруг да обнаружишь.
        Дружный хохот был ответом на это высказывание гаар-гула. Всем здесь было известно, что господ Мусорщиков следовало искать в местах, что по смыслу созвучны с их наименованием. Городские окраины, места обитания люмпенов и прочих маргиналов, иными словами, трущобы всех сортов и оттенков. Где отбросы рода человеческого, там и этот подвид ликанов поселяется в непосредственной близости. И атмосфера им нравится, да и харчи всегда под боком. Их хоть каждый день по несколько штук лопай, все равно никто не спохватится.
        - Шутки сами по себе неплохи, но и делом заняться стоит, - меланхолично заметил Череп, чьё веселье, как и всегда, оказалось не слишком продолжительным. Это Седрик с Климом не прочь были ещё некоторое время поиздеваться над малопривлекательными особенностями одного из прайдов Круга, а вот Наставнику сие быстро наскучило. - К сожалению, мы не можем напролом вломиться в гости к Мусорщикам и устроить допрос с пристрастием. Это выдало бы наши намерения, что сейчас крайне нежелательно. Придётся действовать более тонко.
        - Давайте попробуем через кого-то из доверенных лиц нанять парочку ликанов для несложной работы. Там и разговорим, лично ручаюсь.
        - Грубовато будет, - Череп отщелкнул одно зёрно четок. - Это первое. Ну а второе, Клим, состоит в нежелательности показать свое присутствие. Иначе придётся заметать след, а это… Помнишь одно из неписаных правил Третьего отделения? Насчёт того, что не стоит устраивать трупы среди народца, прямо не причастного к операциям.
        - Тогда надо найти причастных, только и всего!
        - Сам найдёшь? Вот прямо сейчас, с ходу и не раздумывая? Молчишь… Правильно делаешь, в таких делах с ходу решать нельзя, ошибиться можно.
        Осадили Клима, спору нет. Без обид и порицаний, тонко и изящно. Изящность - это как раз то звено, коего ему частенько недостает. Пусть учится, коли не удосужился сей недостаток еще при обитании своём в тайной полиции искоренить. Однако порой чужая неправильная мысль способна навести на иную, более разумную. Нанимать ликанов действительно не стоит, а вот поймать их на уже существующих договорённостях можно и попробовать. Именно это я и предложил Черепу. Тот немного поразмыслил, после чего и заметил:
        - Договорённости? Можно. А можно и изъять парочку Мусорщиков из обращения, но непременно оттуда, где не существует даже мизерной возможности риска. И инсценировать как подобает. Особо усердствовать не стоит, но для их приятелей по прайду всё должно быть убедительным. Я свяжусь со знающими персонами, они многое расскажут, тем более сведения о Мусорщиках никто в секрете хранить и не подумает. Не тот размах. А пока я этим заниматься буду, ты, Стилет, изволь собираться в гости к Рэдин. Она тоже многое знает, о многом сказать может.
        - Ага, Стилет, ты к своей новой знакомой, мы же отдохнем, девочек вызовем, в картишки перекинемся… - азартно потер руки Висельник. - Не тебе же одному с прекрасным полом общаться. Только имей в виду, в домах у Рэдин, как мне говорили, ещё ядрёнее духами пахнет, нежели на парижских фабриках по их производству.
        Ехидны, что тут скажешь! Но свои, и это есть самое главное. К тому же без подобных дружеских уколов жить было бы намного скучнее, право слово.

        Глава 7

        Время приближается к восьми часам вечера, а значит, я уже на подходах к известному адресу. Какому? Ну как же, Сретенский переулок, дом под номером пять - место обитания очаровательной вампирессы по имени Мануэлла.
        И на сей раз двигался я исключительно на своих двоих, наслаждаясь пешей прогулкой на не очень короткую дистанцию при полном отсутствии даже самой незначительной усталости. Особенности вампирического состояния, ничего больше. Зато приятно подмечать подобные впечатления в сравнении с аналогичными ощущениями в сугубо человеческом прошлом. Знаю, что ещё через несколько лет ощущения такие окончательно сгладятся, состояние будет восприниматься как полностью естественное и ничем особым не выделяющееся. Вот и стоит взять от периода первых лет после обращения максимум эмоций. Будет что вспомнить, тем более воспоминания, они никуда не исчезают. Память человека сама по себе практически безгранична, ну а если к ней добавить усовершенствованное восприятие вампира, то и вовсе ничего забыть нельзя. При желании теперь реально извлечь любой или почти любой момент, нужно только знать, что именно искать.
        Прекрасное состояние души и тела… А некоторые скудоумные на всю голову называют это проклятием, ну а нас, кланы Красного Рода - исчадьями Тьмы, богомерзкими отродьями и ещё множеством мало лестных эпитетов. И за что, хотелось бы полюбопытствовать? Пусть попробуют ответить исключительно с логической точки зрения. Ну да, сразу же раздадутся вопли относительно способа питания, то есть потребления крови. И как всегда забудут, что нам вовсе не обязательно убивать для этого. К тому же человек после сего процесса о нём даже и не вспомнит - воспоминания улетучиваются быстро и незаметно. При желании мы можем даже отметины от клыков затянуть полностью, до такой степени, что и пятнышек от укуса видно не будет.
        Кровожадность и непреодолимое стремление убивать? Помилуйте, но это попросту полнейшая чушь! Большие возможности отнюдь не означают усиления частоты убийств, да и то, что считать ими? Лишение жизни в этом мире какого-либо разумного существа? Возможно. Но тогда убийцами являются и многие солдаты, и полиция, и многие другие. Мы, живущие по Кодексу крови, убиваем ничуть не больше, чем обычные люди в пересчете на обстоятельства и сроки жизни. Стоит учитывать то, что у нас идет почти постоянная война, то активная, то пребывающая в относительно пассивной фазе. Вигиландо и связанные с ними церковники, Лунный Круг ликанов, периодические «разногласия» с некоторыми кланами.
        Простые же люди, тем или иным образом оказавшиеся на нашем пути… Тех, кто нам интересен, мы точно трогать не намерены. Безразличных и по сути безобидных обывателей убивать просто глупо и бессмысленно. Убить можно врага, особенно опасного. Ну а тут другой расклад. Большинство обычных людей не в состоянии ничего противопоставить любому вампиру, даже совсем недавно прошедшему ритуал обращения. Убивать же беспомощную жертву, которая и не подозревает о твоем существовании… Это не просто попахивает, а прямо-таки разит ароматами выгребной ямы. Учитывая тот факт, что почти все вампиры из элиты вышли-с, то комментарии излишни.
        Нет, ну если на кого-то из Красного Рода какие-нибудь грабители бросаться тёмной ночью изволят, то тут и повеселиться можно, причем со всеми подобающими элементами. Результатом, несомненно, будет являться труп… или не один труп. И это, попрошу заметить, вполне естественно. Какая же тут кровожадность вместе с жаждой убийства? Да ровным счетом никакой, как ни старайся их обнаружить.
        На что кланы Маледиктума культивируют в новообращённых предельно жесткую реакцию на любую попытку задеть себя любимых, так и то им совсем не есть интересно на беззащитных охотиться. Согласен, они могут безумно-кровавую прогулку по местам проживания ликанов или «молодых» Элланзардо совершить, либо схлестнуться с молодняком кланов Ордо Деус на тех ограниченных территориях, где подобное разрешено договором. Вот только объяснить это… вовсе нереально. Как и прочие пакостные сплетни и ложь по нашему адресу.
        Кому объяснять? Тем, кто, развесив уши, сидит и внимает бредням святош. Причем сами господа церковнички, точнее сказать их верхушка - отлично знают истинное положение дел, ну да это не очень и важно. Главное, что паства ой как легко всё кушает и требует добавки. Определённая и весьма немалая часть людей ну очень сильно не любит осознавать то, что вокруг есть существа более могущественные, но вместе с тем от людей же и произошедшие. Какие-то странные комплексы витают в их сознании… А для избавления всего-то и нужно - самим подняться на тот уровень, с коего станут доступными переходы в иные состояния. Просто и в то же время сложно, ибо мало кто способен подниматься вверх по лестнице самосовершенствования. Ага, сидеть в уютном и теплом болоте не в пример легче. Легче! Вот оно, ключевое слово.
        Ладно, это моя обычная философская манера своё берет, к тому же и склонность к многостороннему анализу ситуации. Особенно они себя проявляют в такие моменты. Прогулка, отсутствие явных неприятностей и дел, требующих немедленного разрешения, к тому же не жужжит над ухом начальство, пусть даже реально уважаемое. Лепота! Наставник - это не совсем то, тут клановая общность, которая в мире людей давненько уже начала расплываться, подменяться чем-то иным, гораздо менее симпатичным.
        Хорошо. Ветерок подул, слабенький, но лицо обдало легкой прохладой. Солнца не видно, оно скрылось за облаками, а значит и не мешает. Уж извините, не люблю я нынче его наличие, более года ох как не люблю. Мазохизмом не страдаю, оттого и стараюсь появляться на улице днем как можно реже и лишь по крайней необходимости. А сейчас, когда от солнышка скоро одно воспоминание останется, а на город надвигается вначале вечер, потом ночь… Это наше время суток, родное и ласковое. Тьма окутывает мир, погружает город в переплетение теней, отбрасываемых домами, деревьями, фонарными столбами. Мне нравится скользить в её объятиях, что ослепляют человека, но для нам подобных всего лишь возможность увидеть мир в несколько иных оттенках.
        Цвета обретают иную тональность, особую значимость приобретают оттенки чёрного и серого, белый же, напротив, словно исчезает, уходит в небытие. Но это уже ночью, а вечером каждый раз можно понаблюдать за границей перехода из одного состояния в другое. Не уверен насчёт Черепа, но Седрик говорил, что с тех пор, как превратился из ликана в гаар-гула, нет-нет да и устроится в уютном кресле на свежем воздухе. Зачем? Понаблюдать за этим самым переходом. Вот уже много лет наблюдает время от времени и никак не надоест сие занятие. Неужели это у всех у нас? А вполне вероятно… Красота и чувствительность к ней свойственны очень многим, отнюдь не одним Трайденти. Просто они ушли в гедонизм, наслаждение ради наслаждения. Для нас же красота - одна из частей мозаики реальности, но никак не единственная цель.
        К сожалению, даже для нас улицы города отнюдь не являются безопасными… Да, в определенных зонах, где обитают многие из Красного Рода, эта опасность заметно снижается, но вовсе не исчезает. Сложно исключить рейд взбесившихся от ненависти к нам ликанов из числа входящих в Лунный Круг прайдов, да и церковники с пестующими их Вигиландо ой как могут напакостить. Потому никогда и ни при каком условии не рекомендуется выходить без оружия. Мистические знания - это, конечно, хорошо, да и всегда при себе, но всё же… Необходимый минимум вооружения практически обязателен, и появиться где-либо без него практически то же самое, что припереться на званый раут без штанов. ЭТО усвоили даже господа Трайденти, хотя в основе своей и следуют сему правилу лишь ради моды и правил приличия. Прекрасные дамы из их клана предпочитают изящные, украшенные золотом и каменьями кинжалы, ну а субъекты мужеска полу - легкую шпагу или небольшие револьверы с инкруктацией. Слабовато, но, увы, их не переделаешь.
        Ах да, ещё некоторые Валтозарис оружия не признают, но их никто в сем упрекать не намерен. Предпочитают полную или частичную трансформу, когда на руках появляются такие душевные когти, что некоторые кинжалы покраснеют от смущения и некоторой зависти. Так что здесь претензии неуместны. Ну а все остальные всегда в той или иной степени увешаны холодным, а также и огнестрельным оружием.
        Почему огнестрельное остается на втором плане - ясно и абсолютно понятно. Защититься от него при помощи оккультных знаний не в пример проще, чем от хорошо отточенного клинка. Стрелять в вампира так и вовсе смысла не имеет, разве что совсем неофит не сможет активировать пульсирующее телекинетическое поле, что отбрасывает в стороны любые пули. Кстати, чем меньше их масса, тем оно и легче, усилий тогда и вовсе не требуется. Почти не требуется… С такими вещицами, как арбалетные болты, несколько сложнее, но опять же, сложности весьма относительные. Ну а если кому вздумается совсем уж габаритные снаряды использовать, то от них проще уклониться, благо реакция повышенная сие вполне позволяет.
        Зато на людей, а также на ликанов, пули неплохо действуют, поэтому лучше всего сочетать оба типа оружия. Сочетание сильных сторон того и другого, к тому же переплетенное с магией - всё это как раз и позволяет подобрать нужный комплекс воздействия на врагов, дабы отправить их в мир иной. Без права обжалования и возвращения обратно, что характерно.
        Вот и при мне сейчас помимо ставшей излюбленным видом холодного оружия катаны имеются и пара револьверов, и с десяток стилетов. Ну, без них никуда - от привычки и собственного стиля так сразу и не откажешься. Я понимаю, что стилет в качестве клинка для метания не есть наилучший выбор, но привычка… Два револьвера же не только приличного калибра, но еще пули через одну серебряные. Против ликанов серебро очень полезно и эффективно. Равно как и магия, но она эффективна против всего и всех.
        Жаль только, что в последнее время ношение клинков в повседневной жизни становится в людском обществе довольно эксцентричным проявлением стиля. Разумеется, это вовсе не повод для отказа от оружия, таких поводов не существует вообще. Просто придётся каким-либо образом скрывать наличие клинка. Каким? Ну, тут вариантов предостаточно. В качестве ножен легко подойдет трость, мода на которые сейчас только набирает обороты. Да и длинные плащи, под которыми спокойно скрываются не слишком длинные мечи, особенно парные, топоры, кистени и прочие прелести… Нет, это не проблема, а всего лишь мелкое неудобство.

* * *

        В окружении философских мыслей на разные темы время и расстояние пролетают незаметно. Без двух минут восемь, а я уже у дома Мануэллы. Мда, вижу, что она тут совсем ещё недавно, к тому же задерживаться на долгие годы точно не собирается. Не видно никаких попыток привести внешний вид к состоянию, которое характерно для всех без исключения вампиров из клана Рэдин. Излишняя вычурность, стиль минувших веков - это как раз то, чем отличаются те дома, где они живут постоянно. Видеть воочию не видел, но вот посредством устройств, позволяющих хранить информацию и даже связываться с нужными персонами на сколь угодно дальнем расстоянии… Поверьте, не слишком и отличается от реальности. Жаль только, что создание каждого такого шедевра магии весьма длительный процесс, к тому же требующий высокого уровня владения оккультизмом.
        Ладно, не о том речь. Дом Мануэллы не имел собственного «лица», был обычным домом, пусть и довольно приличным. И конечно же аура магии Рэдин ощущалась довольно чётко. Её не пытались скрыть, скорее выставляли напоказ. Вязкая, холодная энергия даже не смерти, а именно разложения и распада материи, доведенная до максимального градуса. Понимаю, отсюда вампирессе легко удастся зачерпнуть добрую толику сил и преобразовать в особо смертоносные заклятия. Наверняка раньше тут, в этом месте, произошло что-то сильно нехорошее, оставившее в энергетике столь заметный след. Любят Рэдин такие места и вполне заслуженно. Иное дело, что другим это не использовать, нет необходимых знаний. Но повелители Гнили всегда готовы, этого у них не отнять.
        Бронзовый молоток ударил три раза. Думаю, что этого вполне достаточно, чтобы о моем присутствии стало известно. Немного подождем, в конце концов, за пару секунд к двери вряд ли успеют. Ан нет, отворили практически мгновенно, только существо, исполняющее роль привратника, не имело ни малейшего отношения ни к людям, ни к вампирам, да и вообще не относилось к живым и разумным созданиям.
        Однако… Это создание даже зомби назвать не получилось бы, хотя создано оно было из умершего человека. Зомби - живой мертвец, подъятый труп. Как ни называй, суть от этого не изменится. Хэлькригер таких пачками создают. Бледное, без единой кровинки, лицо, немного резкие, словно у механической куклы, движения, но в целом вполне на уровне. Обычные люди ни за что не догадаются об истинной сути подобного существа, если некромант качественно поработал. Зомби, они ведь разные бывают… Грубые поделки дилетантов более всего похожи на свое классическое представление - быстро разлагающиеся и не слишком хорошо передвигающиеся останки. Такие не введут в заблуждение относительно своей сути даже деревенского дурачка, а к тому же мало на что пригодны.
        Зато чем выше мастерство некроманта, тем более качественные поделки у него получаются. Они долгое время сохраняют относительно приличный вид, их движения почти естественны. Могут исполнять довольно сложные приказы, способны говорить, пусть и исключительно отвечая на вопросы или же в пределах заранее заложенных команд. Ну и еще, за что некромантию ценят особенно, способность зомби отвечать на вопросы, касающиеся жизни той личности, которая раньше была в его мозгу. Это представители клана Хэлькригер умели делать раньше. Сейчас… увы и ах. И виной тому как раз Рэдин, повелители Гнили.
        Свои творения они называли кадаврами, а другие именовали уничижительно гнилушками. И было за что. По сути стоящий передо мной человекоподобный кадавр напоминал облачённую в современную одежду египетскую мумию, у которой не было ни единого участка без плотных бинтов. Бинтов не простых, а зачарованных, укреплённых. Зачем? Да чтобы содержимое не расползлось бесформенной кучей плоти в последней стадии разложения.
        Мда, эстетики в кадаврах никакой. И ведь это ещё начальная стадия. Чувствовалось, что у этой поделки хотя бы скелет есть. Уже разлагающийся, но пока имеется. А вот дальше… Дальше вокруг творения магов клана Рэдин создавался стальной каркас, внутри которого в конечном итоге оказывалась зловонная жижа. Не имеющая выхода наружу, но более чем способная - благодаря насыщенности энергией - двигать стальную, бронзовую, да хоть каменную оболочку. И двигать не абы как, а очень быстро. Проворные, сильные, слабоуязвимые к большей части магии и физическим воздействиям орудия - вот чем были кадавры повелителей гнили. Казалось бы, нарушь целостность оболочки - и находящееся внутри зловонное месиво вытечет наружу и тем самым кадавра не станет. Так?
        Не совсем. Подобюно было применимо лишь к простым образцам, самым несовершенным. Мастера Рэдин разрабатывали сложную магомеханику, при необходимости перекрывавшую пробоины корпуса, затягивающие губчатым материалом место отрубленной конечности… И это были уже не просто кадавры, а скорее автоматоны на их основе. Действительно жуткие противники, которых вампиры клана Рэдин использовали в боях в качестве защитников, а то и бронированного ударного кулака. И к настоящему времени их кадавростроение не только не угасло, но лишь усовершенствовалось.
        Меж тем кадавр-привратник молча указал, куда следует пройти. Что ж, не высший сорт, если разговор не в его возможностях. Разговор не отсутствующим уже речевым аппаратом, а искусственным его аналогом, построенным по принципу музыкальной шкатулки, только на порядок более сложной. Мелочи жизни… Делаю несколько шагов вперед, и дверь за моей спиной закрывается. Сопровождать меня порождение Гнили явно не намерено, у него свои задачи. Неудивительно, ибо в случае вторжения нежелательных гостей он определенно является одним из элементов обороны. Классический подход - магия используется для отражения серьезной угрозы, а всякого рода воришек и грабителей встретит вот такой безмолвный, но опасный страж. Для его убиения нужна либо магия, либо клинок в руке опытного бойца. Тот клинок, что в состоянии отсечь голову или, на крайний случай, перебить позвоночник. Других вариантов просто нет. Можно превратить кадавра в решето или подушечку для булавок, но ему от этого особого урона не будет. Уверен, что это не тот образец, для нейтрализации которого достаточно сделать одну-две пробоины «внешнего слоя».
        О, вот и ещё верные стражи обители Мастера Смерти - рыцарские доспехи с щитами и копьями. Всего две штуки, в стенных нишах, но совершенно ясно, что при необходимости оживут и будут очередным неприятным сюрпризом. Тут уже те самые кадавры-автоматоны… Сейчас они «спят», потому как слишком затратно держать их в активном состоянии в обычное время. Немалое количество энергии понадобится, которую можно и поберечь… Не удивлюсь, если внутри заключённого в стальной каркас гнилья найдутся и амулеты, способствующие контролю за энергией. Заодно и хороший контроль, вдруг кто попытается перехватить управление или попросту оборвать контролирующие привязки.
        Хотя… кому это вообще под силу? Хэлькригер? Пожалуй, только им, да может ещё Ценерис. Гниль, Смерть, Тлен - как ни крути, а мало-мальски родственные ветви магии. Впрочем, возможно, тут опаска попасть под удар своих же соклановцев? Не знаю, не знаю. Рэдин и так любят подпустить туману, а уж относительно внутриклановых дел и вовсе сплошная пелена непроглядного дыма.
        Так, коридор закончился и началась комната, где хозяйка предпочитает принимать гостей. Камин, пламя которого скрыто за цветным витражом, отбрасывающий танцующие полутени. Задрапированные тяжелыми шторами оконные проемы и проходы в другие комнаты, массивная мебель из редких пород дерева. Нет, Рэдин и есть Рэдин. Если не снаружи, то внутри обстановка их жилищ будет неизменна. Традиция, укоренившийся да долгие века стиль, который мягко и ненавязчиво вплетают в предпочтения неофитов… И тяжёлый запах разносортных благовоний, заполняющий всё пространство, от коего никуда не убежать.
        - Точность - вежливость королей, - чувственный голос Мануэллы нарушил повисшую на мгновение полную тишину. - Люблю, когда гость чтит традицию появляться в назначенный срок.
        - Такова уж моя привычка, очаровательная хозяйка сего дома. Пусть в моем роду не было королей, но чтить правила хорошего тона является обязанностью любого благородного человека и тем более представителя Красного Рода.
        - Изящно… Присаживайтесь, Стилет, - вампиресса указала на одно из двух кресел, что стояли у небольшого столика. - Напитки, сигары, папиросы, всё к вашим услугам.
        Слегка склонив голову, я тем самым выразил благодарность за предложение. Жесты, они порой более подходят к ситуации, нежели слова, особенно в таких тонкостях этикета и тем более среди нам подобных. У нас вообще любое движение, интонация, оттенок не скрытой эмоции могут быть более «говорящими» в сравнении с простой речью. Ну а коли начинается игра словами и интонациями, то тут уж и многие иезуиты вкупе с софистами всплакнут от умиления. Особенными специалистами тут являются Луравис. Равных им нет и не предвидится, как сие ни прискорбно признавать. Мой клан по сравнению с этими затейниками словно дуэлянт-любитель рядом с полковым гвардейским наставником по владению клинком.
        А Мануэлла хороша, сразу и надолго притягивает взгляд. Длинное, змеящееся платье из ткани, навевающей мысль о мелкой змеиной чешуе, распущенные волосы, избавленные от любого рода заколок, шпилек и разного рода ювелирных изысков. Вот только несколько жаль, что одеяние больно уж закрытое, но стоит учитывать клановую принадлежность. Рэдин… Говорят об этой особенности много, но вот правдивость лично для меня остается под некоторым сомнением.
        Да и к тому же стоит вспомнить интонации баронессы Зейгерс, девушки из клана Трайденти. Тогда, на приёме, она мило говорила гадости о Мануэлле, но чувствовалась и некоторая зависть. А… откуда она, если, по ее словам, Рэдин столь омерзительны? Нет уж, не всё так просто, как может показаться. Конечно же, дыма без огня не бывает, но эта знойная вампиресса прямо притягивала к себе внимание. Нужно было только внимательно, как следует присмотреться и почувствовать. Ну не видел я у других вампиресс такого особенного стиля и шарма, не видел и все тут. Сочетание НЕмертвости любого вампираа именно с мертвенностью Рэдин? Идиотская идея, но что-то в ней есть. Надо будет обдумать на досуге.
        Досуг досугом, но из-за впечатления, произведенного на меня Мануэллой, я самую малость замешкался и расположился в кресле с некоторым опозданием. В смысле, прошло пару лишних секунд после того, как сама девушка уселась со всем комфортом. Понимаю, во многих случаях на это не обратили бы внимания, сочтя паузу вполне комильфо, но только не сейчас. Вампиресса, она с легкостью уловит оттенки такого рода.
        - Аура интриги и очарования, свойственная столь экстравагантной леди, поневоле даёт о себе знать, - отметил я как бы между делом, но слова заодно и прояснили суть вещей. - В любом случае очень приятно, когда деловое партнерство приправлено личностью союзника, точнее союзницы.
        - Личностью? Мужчины…
        - Не спорю и ничуть не скрываю. Но не думаю, что тебе неприятны взгляды, что восхищены шармом и красотой. Можно и не отвечать, ответа тут не требуется.
        Уютная обстановка, прекрасное общество. Да и поданное угощение было весьма неплохим. Я не про кровь, она, откровенно говоря, всегда одинакова, а про сигары и вина с коньяком. Хоть и не пьющий, а оценить выставленное вполне в состоянии. Висельник бы вовсе в восторг пришел от такого разнообразия, непременно продегустировал бы. Но сигара и вправду неплоха. Бразильская, судя по всему. Многие предпочитают кубинские, но это более пристрастие к общему мнению, а не к действительному качеству продукта. Что ж, настоящим ценителям это нисколько не мешает, напротив, дает пищу для тонких острот и ехидных замечаний относительно пристрастия к ложным стереотипам.
        Хм, изящно, нечего сказать… Это я относительно вещички, которая у Мануэллы заменяла стандартные ножницы или гильотинку для отрезания кончика сигары. Оскаленный череп ликана, золотой, с глазами-рубинами и вообще довольно изящной работы. Чувствуется как стиль, так и серьезная нелюбовь к представителям сей породы. Металлический лязг и вот уже сигара лишилась ненужного элемента, теперь можно и раскурить её от пламени свечи. Многие предпочитают спички, но как-то это не слишком элегантно - чиркать кусочками дерева, да к тому же серный запах оставляет желать лучшего. Есть, конечно, алхимические придумки, но и они далеки от идеала. Нет уж, свеча в данной ситуации лучше всего…
        - Странно осознавать, что небезынтересная персона предпочитает держаться подальше от благородных напитков… - заметила вампиресса, когда я наливал себе в бокал кровь, ну а ей, по высказанному желанию, токайское вино. - Или требуется поддержка сил?
        - Нет, всего лишь нелюбовь к алкоголю, индивидуальная особенность. Без него мне значительно уютнее и комфортнее. Однако хочу предложить выпить за то, чтобы наше сотрудничество было плодотворным и устраивающим обе стороны, ну а знакомство как таковое также было небезынтересным и к тому же обходилось без разочарований.
        - Изящно сказано. За это и выпьем.
        По тому факту, что Мануэлла едва притронулась к вину, я понял, что и ей желательно сохранить полностью трезвую голову. Символ, не более того, но говорящий. При желании мы можем почти мгновенно устранить из организма действие алкоголя, без малейших усилий. Как я говорил - всего лишь символ, специально продемонстрированный. Значит, переходим к делам нашим странным…

        Глава 8

        Вопреки распространенному мнению, деловые вопросы лучше всего обсуждаются в не слишком деловой атмосфере. Разумеется, если для того есть хотя бы минимум возможностей, а именно: противоположная сторона, не внушающая серьёзной антипатии, чувство относительной безопасности и к тому же четкое осознание необходимого результата. Сейчас всё это присутствовало в полной мере, следовательно, шансы были неплохие, и обстановка только способствовала.
        - Как я понимаю, ты успел посоветоваться со своим начальством. И похоже, всё прошло в желательном тебе русле.
        - Точно так и есть, Мануэлла. Ну а ты, как я предполагаю, по-прежнему изображаешь дикую кошку, которая ходит где вздумается, гуляет сама по себе. Впрочем, мне это ничуть не мешает, напротив, позволяет больше рассчитывать на содействие.
        - Стоящие в клане выше меня не как твой Череп… - поморщилась девушка. - Разное отношение к не очень давно обращенным, к тому же и особенности клана влияют. Но мы вряд ли захотим долго говорить об особенностях клановой политики и психологии.
        Ага, акцент на слове «мы»… Незаметный, но показывающий нежелательность темы для неё лично, а вовсе не для моей персоны. Большие и малые тайны внутрикланового масштаба - явление всем известное и вовсе не являющееся чем-то особенным. Ладненько, этого и стоило ожидать, значит, перейдем к иной теме, тоже весьма интересной. Той, которая собственно и привела меня сюда, в обитель прекрасной Рэдин.
        - Зато мы точно захотим подробно обсудить происходящие в домене странности, кои привели нас в обоснованное состояние крайней подозрительности. Итак, право первого слова уступаю очаровательной леди.
        - Почему-то возникает ощущение, что это не тот случай, когда «джентльменство» может быть действительно благородным.
        - Так тут совсем иная причина. Я рассказал тебе о причине странности, тем самым подтвердив ту гипотезу, что уже занимала почетное место в твоих выкладках по сему направлению. Теперь хочется услышать, насколько обоснованной и близкой к практическим аспектам была та информация, которой ты обладала при нашей первой встрече, - тут я позволил себе тень улыбки, которую сложно назвать доброй и душевной, но зато с полным основанием годную для произведения определенного рода впечатления. - За прошедшее время ты не смогла бы «откопать» полезную информацию с пустого места, без предварительных наработок. Шить дело - занятие довольно долгое, требующее определенных навыков.
        - Проверяешь?
        - А почему нет? - ответил я вопросом на вопрос. - Сколь-либо серьёзная степень доверия появляется отнюдь не моментально, сама понимаешь. К тому же и долгие годы службы в тайной полиции играют свою роль, весьма существенную. Но! Могу сказать, что лично у меня есть очень интересные сведения, которые наверняка станут тебе известны… скоро.
        На крючок её, как любопытную рыбу, решившую поинтересоваться качеством наживки. Любопытство - одна из тех черт характера, которые очень полезны для любого разумного существа, но коими никогда не нужно злоупотреблять. Зато как роскошно на них можно сыграть… Подогреть до необходимого градуса, малость раздразнить краем приоткрытых сведений, а потом убрать. Не насовсем, на время. И намекнуть, что открытие сведений будет лишь после того, как произойдет ответный шаг.
        Ах да, самое главное, пусть и само собой разумеющееся. То, что открываете вы, должно быть либо тем, что и так надо будет рассекретить, либо же обладать значительно меньшей ценностью, чем то, что желаете получить. Да, ценность информации относительна, но меня всегда интересовала лишь ценность в собственной системе понятий и предпочтений. К примеру, плевать мне было на безнаказанность мелкого ворья или господ контрабандистов, если они сдавали мне со всеми потрохами революционную шоблу разнообразных оттенков. Вот и здесь ситуация довольно специфическая складывалась…
        О чём это я? От сказанного Мануэллой зависело, какую именно партию стоило разыгрывать, стоило ли воспринимать её наработки или же руководствоваться лишь своими, используя Рэдин лишь в качестве носительницы своеобразной магии и как дополнительного аналитика. Последнее лишь в случае, если у неё сия способность развита. Честно говоря, первый вариант гораздо более привлекателен. Удивляться не стоит. Тут никакой конкуренции, ни малейшего желания оказаться «первой скрипкой» - необходимо просто быстро и качественно докопаться до истины. А тогда нужен именно профессионализм союзника, его подготовленность в данной сфере и начальная информация, чтобы было от чего оттолкнуться. Иначе снижается эффективность и хоть ты тресни.
        - Мне известно не так много, как хотелось бы, но и этого достаточно для серьёзного беспокойства, - начала делиться известной ей информацией вампиресса. - Я стала подозревать ещё пару недель назад, когда люди, которых мне порекомендовали как вполне надежных слуг, стали чуть иными.
        - А вот тут поточнее, ма шери. Иными, это как? Я понимаю, о чём ты, но нужны как раз нюансы.
        - Хорошо, тем более ты прав, - согласилась Мануэлла, продолжая вертеть в руках боках с токаем. - Они не находились под воздействием чьих-либо приказов, всё так же готовы были выполнять свою работу, но их память… Там были «белые пятна», заплатки из того, что не принадлежало им. Кто-то проник в сферу сознания, просмотрел нужные сведения, а затем удалил сам факт своего присутствия. Но не в этом опасность. Ты понимаешь?
        - Естественно. Сначала просто считал информацию, а потом захочет вложить команду на уничтожение. Да и сами по себе сведения о нас могут оказаться серьезным оружием в чужих руках. Тут смотря как их использовать. Ну а что относительно подозрений в причастности?
        - Ума не приложу, - ощутимо занервничала Рэдин. - На магию других кланов не похоже, церковь так тоже не работает. Не знаю… Наверное, что-то новое, с чем я ещё не встречалась. Но что?
        Искренне сказано, и верить словам стоит. Девушка сюда прямиком из Испании нагрянула, вот и получается, что для нее ликаны - нечто экзотическое и теоретическое. Оно и понятно, поскольку там господа оборотни никогда сильными позициями не обладали, к тому же интересующий сейчас меня прайд - Смотрители Перекрёстков - там особо не задерживался. Были у них на то весомые причины. Вот и выходит, что знания о ликанах у моей нынешней союзницы зияют пробелами. Зато у меня есть козырные карты, особенно в виде одного знакомого гаар-гула - ходячей каменной энциклопедии по повадкам и обычаям всей блохастой своры под названием Лунный Круг.
        - На этот вопрос я готов ответить. Только не «что», а «кто». И это просто ликаны… Ну, существа такие, к тому же золотая модель черепа у тебя на столике свидетельствует о знакомстве с ними.
        - Ликаны? А ты уверен?
        - Стопроцентная уверенность в наших делах весьма маловероятна, зато шансы на правильность версии крайне высоки. Сейчас поясню…
        Пояснил. То есть рассказал всё известное, за исключением того, что ей знать не нужно. Ну, хотя бы наш источник информации о ликанах. Это произвело определённое впечатление, спору нет, а вместе с тем у Мануэллы появилось еще более сильное желание разобраться в хитросплетениях образовавшейся интриги.
        - Убедительные аргументы. И ты хочешь допросить кого-то из Мусорщиков, чтобы быть абсолютно уверенным?
        - Было бы неплохо. Или сами ему мозги выпотрошим, или же воспользуемся твоей помощью. Но это на крайний случай.
        - Согласна. Оборотень это не простой человек, даже не обученный оккультным знаниям. Мозг такого мертвеца можно подвергнуть процессу разложения, но большая часть информации потеряется, растворится. Даже при использовании вспомогательных артефактов.
        - Не переживай, Мусорщики не слишком упорствуют, когда их прижимают к стенке. Расскажут как миленькие, надо только чётко обрисовать возможные последствия от излишней молчаливости. Ну, за успех в охоте на ликанов!
        За такое грех не выпить. Вот и выпили, причем вампиресса на сей раз осушила бокал до дна. Хорошо… Это я не относительно угощения, а просто от того, что всё покамест складывается душевно и оптимистично. Часть поставленной задачи выполнена, теперь малость отойдем от темы деловой к беседе светской, дабы не только расслабиться самому, но и прекрасную даму отвлечь, к тому же прощупав её мысли и намерения. Пара фраз об общей обстановке в домене, о приёме, на котором мы встретились… Вот так, беседа перешла в иное русло, к тому же без каких-либо возражений со стороны девушки. Теперь можно и иные слова ввернуть, с подтекстом.
        - И не скучно ли тебе здесь? Как-никак одна из своего клана, да и местность не сильно знакомая.
        - Россия… Кто не принял её сразу, тот всю жизнь будет осыпать проклятиями. Но кому понравилась ваша бесшабашная и насыщенная жизнь, того всегда будет время от времени тянуть обратно на заснеженные улицы городов, чарующих своей странной атмосферой.
        - Судя по всему, ты как раз из последних, - улыбнулся я без всяких намёков, от души. - Рад слышать, а то обидно, когда некоторые жители Европы всерьез уверены, что у нас бородатые казаки собирают клюкву в самовары, а белые медведи харчат зазевавшихся прохожих прямо на центральных улицах. Ах да, ещё гармонь и водка, как зеркало русской души.
        Искренний смех Мануэллы показал её истинное отношение к подобным «специалистам». Действительно, без юмора к этому относиться просто невозможно. Зато многие воспринимают сие за чистую правду и глупая сплетня идет в широкие народные массы. Ох, Европа ты Европа. А как подметили все наши классики, нет на нее в великорусском языке иной рифмы, кроме как жопа. Грубовато, но из песни слов не выкинешь.
        - Ну а как живётся в нашем домене?
        - Интересно, порой даже весело, вот только одной иногда неуютно. Политика клана - посылать в не родные домены в спокойные времена всего по одному представителю, иногда по два-три. Демонстрируем присутствие и знания.
        - Зато ты умеешь быстро и основательно производить впечатление на всех без исключения вампиров, - я одновременно выстраивал комплимент и пытался увести Мануэллу от мыслей об обычаях её клана. - Пусть некоторые и корчат рожи, но аура особого очарования всё равно окутывает твою очаровательную персону. Своеобразный шарм и неповторимый стиль, они могут вызвать разное отношение, но всегда запомнятся надолго.
        - Умеешь ты красиво говорить. Интересно, все Вер-Заррен такие или же только отдельные представители? Тот, что был с тобой на приеме у баронессы, мне особо не приглянулся.
        - У Клима есть иные достоинства, которые не связаны с умением красиво и изящно сплетать слова и эмоции. А другие… В ближайшее время увидишь, это никуда не денется, раз мы сейчас союзники. Кстати, хочешь забавный эпизод из жизни?
        - С удовольствием послушаю.
        Ф-фу, увел разговор в сторону, да ещё вроде бы получилось не оставить зацепки у Мануэллы относительно того, что она выболтала. Политика клана, то есть отправка одного мастера Гнили в домен. Хотя бы одного, но непременная отправка. «Демонстрируем присутствие и знания…» Обмолвка или намеренное признание, не важно уж, соответствующее реальности или нет? Не знаю, но если первое, то сие дорогого стоит.
        Рэдин… они вообще крайне скрытный народ. Любые сведения о своём клане берегут как зеницу ока, даже самые незначительные. Это связано как с особым статусом клана, так и с тем, что они до сих пор находятся в состоянии определенного рода вооруженного нейтралитета со всеми вокруг. Мне, как Вер-Заррен, довольно легко это понять. По крайней мере, значительно легче, нежели тем же Луравис или Сангредо. Те с незапамятных времён были частью общности под названием Ордо Деус, первые так и вовсе инициировали её основание. Мы же… Ладно, не стоит о грустном. Но если не о грустном, то о приятном. Ежели Мануэлла по младости лет проговорилась, то сие просто замечательно. Где одна обмолвка, там и другая, а за ней и третья поспешит нарисоваться. Главное не показывать вида и не стремиться получить новые обрывки сведений побыстрее. Как говорили мои невольные знакомые из криминальной среды: «Жадность фраеров губит». И тут я с ними полностью согласен. Ну а я не это самое, фраером именуемое, посему умею выжидать и использовать благоприятные моменты, особо при том не рискуя.
        Заметьте, я вовсе не намереваюсь коварно выпытывать у Мануэллы те или иные сведения с целью как-то повредить. К чему? У нашего клана с Рэдин нет никаких трений. Зато любые сведения помогут лучше прогнозировать их действия, анализировать уже случившееся и вообще понимать их мотивы. Умению грамотно обращаться с информацией лучше всего учиться у Рэйбендраум - они в этом признанные мастера. Знают чрезвычайно много, но большинство их знаний об окружающем мире не применяется активно. Иными словами, сам факт знания даёт им определенное преимущество. Вовсе не обязательно делать так, чтобы кто-либо знал, что ты знаешь. Нет уж, козыри на руке нужно держать в запасе, равно как и скрытое под одеждой оружие. Вот потому Рэйбендраум и занимают весьма выгодную позицию в партии, которую ведут все кланы Красного Рода.

* * *

        Ну а пока я малость развлек Мануэллу рассказом о том, что несколько обиженные на приеме у баронессы Зейгерс Элланзардо так и последовали за мной и Климом прямо до нашей обители. Действительно, даже забавно подумать, какую «страшную месть» они в состоянии измыслить. Шутки шутками, но некую мелкую по моим понятиям пакость спланировать вполне в состоянии. Кстати, такого же мнения была и Мануэлла.
        - Вид у них, а особенно у того Келатор, кому ты «печать» на личико поставил, был совсем злобный. А благородства я не заметила, как ни старалась…
        - Хотя этот самый Семен Реульский из вполне благородного рода. Но… Случается и так, что яблоко от яблони далеко укатиться в состоянии. Иными словами, в семье не без урода, - усмехнулся я, припомнив то, что знал о сем субъекте. - Надеюсь, что у них хватит сообразительности, чтобы хоть к тебе не соваться. Плохо закончиться такой визит может, не так ли?
        - Так. Но если они совсем ума лишатся, то это не моя забота.
        - Это верно, наша забота сейчас - разобраться с ликанами, узнать смысл их действий. И лучше всего сделать это как можно незаметнее для всех. Скрытность в таком раскладе чуть ли не главное. Можно пожертвовать скоростью, частичным упущением информации… Но только частичным, весьма частичным, иначе нет никакого смысла во всей затее. А для этого нам нужно что?
        - Мысли я читать не умею.
        Открещивается, значит. Или действительно не уловила суть сказанного.
        - Подставные фигуры нужны, пешки разного сорта, но служащие одной цели - вызвать все пинки и прочие прелести в свой адрес. Причём чем более они будут проявлять энтузиазм, тем легче ими манипулировать.
        - Натравить кого-то на оборотней? - призадумалась Мануэлла. - Но ведь нам нужно самим остаться вне подозрений. Как этого хочешь избежать?
        - Ну, ма шери, можно сделать все, главное делать это с должным изяществом и стараясь при всём при том не забывать о силе удара. Где умный человек прячет лист?
        - В лесу…
        - Ну а мы не столько умные, сколько хитрые, поэтому скроем его от любопытных глаз среди коллекции гербариев. Пусть лежит на самом видном месте, прямо под стеклянным колпаком, зато никаких подозрений не вызовет. Совсем и никоим образом. Это я насчет того, что господа ликантропы многим поперек глотки, особенно такие их прайды, как Потрошители и Мораны. Визиты сих собирателей блох всегда чреваты серьёзными неприятностями, равно как и само их отношение к Красному Роду. Так что есть интересные перспективы под видом той самой ответной операции устроить и свои делишки. Где один прайд, там и для другого место найдется… Мусорщики ведь по сути своей лижут пятки Лунному Кругу со всем усердием, а значит, никого не удивит, что и до них доберутся.
        Я плёл кружева слов, но заодно и оставлял кое-что про запас. Не стоит прекрасной вапирессе раньше времени рассказывать о некоторых перспективах. Организовывать что-либо силами кланов Ордо Деус - дело крайне хлопотное и малоперспективное, особенно учитывая вечно мешающих в сем плане Ценерис. Они вечно оговаривают «особые условия» и разного рода ограничения. Равно как и Сангредо, но тут уж если дело касается Элланзардо. Разумеется, очень перспективно при таких вещах играть на противоречиях, но не тот случай. Сейчас время особо и не терпит, нужно ускорять события. Но ускорять разумно, а не кидаться в омут очертя голову… Многие почему-то забывают о крайне важном аспекте и имеют от этого целую кучу неприятностей, порой и череповатых.
        Так что с чувством, с толком, с расстановкой… Используя не столько Ордо Деус, сколько рвение боевых отрядов Маледиктума, которые ну очень любят кроваво поразвлечься. Есть у них забава такая - рискованные прогулки по ареалам обитания оборотней, равно как и охота на молодняк Элланзардо. Тому тоже свои причины имеются, кстати, вполне разумные.
        - Ты здесь давно, лучше обстановку знаешь, - протянула Мануэлла, явно малость подуставшая от деловых бесед. - Это мы обсудим, а пока… Не желаете ли пригласить даму потанцевать?
        - Охотно. Для меня сие не обязанность, а вовсе даже приятное событие. Музыки только не хватает, без неё нет того стиля и удовольствия.
        Рэдин лишь загадочно улыбнулась, показывая, что, дескать, сия проблема и не проблема вовсе, а так, легкое недоразумение. Интересно, у нее тут что, оркестр из кадавров-музыкантов припрятан за портьерами? Было бы любопытно на такое действо посмотреть. Да уж, моя изощренная фантазия легко способна представить себе мумиевидного кадавра, наигрывающего бодрую мелодию на рояле…
        Поднявшись, я подошел к Мануэлле и протянул ей руку, символически помогая встать из мягких объятий кресла. Услуга была принята как нечто само собой разумеющееся, что порадовало. Сразу видно аристократию, тем более кастильского образца. У них в Испании правила древнего этикета до сей поры живут и здравствуют, при этом отличаясь особенной сложностью и мудреностью. Разумеется, тамошних тонкостей я не знал и знать не собирался, но минимум приличий светского общества - это непременно и обязательно. Парадокс, но многие отчего-то свято уверены, что сотрудники Третьего отделения, равно как и прочие служители тайной полиции в иных странах, не должны по сути своей обладать хорошими манерами. А ведь это совсем не так…
        В корне неверный подход, говоря начистоту! Да, мы можем использовать разные манеры, отличающиеся стили поведения, быть как бы своими в любой классовой прослойке. Но не стоит считать, будто общество с городских окраин или уголовщины разных мастей доставляет хоть какое-то эстетическое удовольствие. Работа такая, и ничего кроме этого. Просто делаем мы её, как подобает, с душой и достижением желаемого результата. А внешний вид во время исполнения - фикция, не более того.
        Но что это я об этом? Уютная атмосфера, прекрасная, пусть и весьма необычная, дама, а вот и музыка к танцу. Разумеется, никакого оркестра с участием кадавров и не планировалось, тут так моё чёрное чувство юмора проявилось. Да и вообще, не любители мы, вампиры, живых оркестров в подобных случаях. Предпочитаем или хитрой механикой обходиться, коя и у обычных людей в домах порой присутствует, либо использовать магические изыски. Ну а тут было нечто вроде очередной музыкальной шкатулки, пусть и очень высокого качества. Ненавязчиво, к месту и гарантирует хорошее настроение…

        Глава 9

        Сложновато и весьма нелегко уходить оттуда, где обретаться весьма приятно и даже полезно. Поэтому покинул дом прекрасной и экстравагантной вампирессы ближе к рассвету, что не есть нечто необычное. Но каково же было моё удивление, когда обнаружил за собой слежку… Непрофессиональную, откровенно говоря, весьма любительскую и небрежную, зато следивший за мной типус был знаком, хоть и видел я его полтора раза. Почему именно полтора? Да потому что первый раз этот Келатор засветился на приснопамятном приёме, а потом точно так же следил за мной и Климом в компании приятелей, свято полагая себя невидимым и неслышимым.
        Любопытство в людях надо поощрять… Именно так говаривал один преклонного возраста граф, охаживая плетью беспутного племянника, которого застиг в момент вскрытия ящиков письменного стола с целью обнаружить завещание. Вот и я планирую поощрить любопытство сопровождающего на тот же манер, пусть не сразу и не столь прямолинейно.
        Значит, Элланзардо. Частная инициатива группы обиженных или же нечто большее? Ежели последнее, то надо выяснить, кто за всем этим стоит. Сами Элланзардо просто так не будут ввязываться в противостояние с кланами Ордо Деус или Маледиктума - не та идеология у организации. Зато их молодая поросль - это отдельный разговор. Ядру кланов на них откровенно наплевать, вот они и обитают в отрыве от действительно серьёзных дядь и тёть. И быть у кого-либо на побегушках - это милости просим. Плюс тесные связи с Сангредо сохраняются и у молодняка Элланзардо, так что и сей нюанс стоит отработать. Ничего, разберёмся. Пока же просто стряхну попутчика, дабы не путался под ногами.
        Избавляться от хвоста - процесс весьма занимательный, к тому же осуществить его реально множеством способов. Тут еще и вид наблюдения учитывать стоит. Одно дело, когда «топтун» шествует совсем рядом, нагло и показательно демонстрируя своё присутствие, и совсем другое, если стремится остаться незамеченным. Первый вариант применяется, когда нужно надавить на психику объекта, заставить нервничать и тем самым совершить ошибку. Ну, ещё и для демонстративного показа - дескать, мы всё о тебе знаем, никуда от нас не скроешься. Отметаем с ходу, подобные шуточки по моему адресу явно не пригодны… Келатор, напротив, стремится стать невидимым, неслышимым и незаметным, что удавалось не слишком. Более того, совсем не удавалось. А что он хотел за час до рассвета, когда улицы практически безлюдны и для маскировки требуется изрядное знание оккультных приемов либо таланты другого рода. к тому же отшлифованные годами практики…
        Но нет, он всё равно продолжает пытаться висеть на хвосте, хотя должен осознавать полную бессмысленность своего стремления остаться незамеченным. Пришлось даже подавить мимолетное желание подойти поближе, заговорить о разных мелочах, поинтересоваться моральным самочувствием его дружков, привет передать попросить. Это так, издёвка на вольную тему и не более того. Тоньше надо, тоньше. Для этого сейчас выпаду из поля его зрения, после чего посмотрим, что он делать будет.
        Банальный отвод глаз тут осуществлять можно, но не нужно. Дело в том, что любой мало-мальски не чуждый магии представитель Красного Рода отметёт лёгкий морок, наброшенный на разум, как невесомую помеху. Нет, тут надо и энергетический уровень учесть. Скопировать фон своей ауры, дать некоторое время выкристаллизоваться, стать совсем уж неотличимым… Ну а потом резко сбросить в сторону, создавая впечатление, что ты двинулся как раз в ту сторону. Разумеется, предварительно исчезнув и из реальной видимости наблюдателя. Это как раз не есть сложно - при слежке за мистиком стараются держаться вне зоны видимости, а тут, на пустой улице, другой расклад вовсе нереален.
        Вслед за первым энергодвойником второй, третий… Третий уже подвешен на случайно оказавшегося тут пассажира экипажа. Пусть теперь шпик-любитель помучается, пострадает, двигаясь вслед за обманкой. Свою-то энергетику я на пару минут приглушил, чего достаточно для мистиков, которые слабовато разбираются в подобных вещах. Ну а толком ничему не обученный Келатор… как раз это самое и есть.
        Ага, купился! Так и дёрнул вслед за обманкой, уносящейся вдаль под бодрый перестук копыт. Я с лёгкой иронией посмотрел ему вослед, после чего хотел было продолжить путь без особых проблем. Стоп! Что-то себя не узнаю. Неужто расслабился? Нет, в нашем мире это категорически не рекомендуется, особенно в ситуациях, где бдительность и осторожность являются залогом успеха и хорошего самочувствия. А вдруг тебя ведёт не просто одинокий хвост, а еще с подстраховкой? Есть такая шуточка, довольно милая и забавная. Сам не раз использовал, причем эффект от неё порой поразительный. Смысл в том, что в качестве отвлекающего маневра пускается довольно неискушённый в искусстве слежки человек, ну а под его прикрытием работает настоящий специалист. И, что характерно, неумеха вовсе не осведомлён о наличии другого следящего за объектом. Причина проста - иначе объект, если он профессионал, может учуять наигрыш.
        Вот он, настоящий… И к юнцам из Элланзардо обнаруженная личность ни малейшего отношения не имеет. Присутствие этого вампира было мимолётным, он крайне умело маскировался, но моя шуточка с энергетическими двойниками и его заставила понервничать. На пару секунд и он поверил, что я уношусь вдаль внутри экипажа. Однако, отправив вослед поисковый импульс, он быстро обнаружил обманку и почти сразу засёк моё истинное местоположение. Ну да, именно по ослабленному ментальному фону.
        Молодец, хорошо работает и явно не новичок. Не новичок как в искусстве слежки, так и относительно времени своего обращения… Это я по сути своей неофит, следящий же за мной как минимум лет десять в вампирическом состоянии находится.
        Откуда я это узнал? Да всё довольно просто, на поверхности лежит - первые годы энергетический фон любого из нас имеет остаточные следы человека. И чем больше времени прошло, тем более неощутимой становится та составляющая.
        Особенно интересной была клановая принадлежность обнаруженного мной. Не Сангредо, как можно было предположить, учитывая наличие прикрытия в форме Келатор. Нет, совсем иной клан. Ценерис…
        Стороннему наблюдателю мой интерес к подобной детали мог показаться странноватым, но в свете последних событий он был закономерным. Ценерис относились к Элланзардо… да никак они к ним не относились. Полнейшее безразличие и всё тут. Если быть совсем точным - полное следование политике Луравис в этом направлении без малейших попыток привнести нечто своё.
        Причина такого безразличия была в том, что Ценерис не считали угрозой как Элланзардо в целом, так и их надоедливый молодняк, лезущий, куда не просят. Вместе с тем и вступать в какие-либо отношения, подобно Сангредо, не намеревались.
        Хотя стоп! Следовало вспомнить о том, что Луравис порой даже подкармливали юную поросль кланов Элланзардо из политических соображений. Тут и беспокойство для Маледиктума, который этих «детишек» сильно недолюбливает, да и в качестве исполнителей грязных делишек, от которых в Ордо Деус отвернутся, эти субъекты пригодны.
        А сейчас-то где тут собака порылась? Собака… Или волк, то есть ликан. Ценерис, они в особых отношениях с оборотнями, есть общие точки пересечения, да и некоторые психологические аспекты. Знаем, в курсе, подтверждено целой коллекцией фактов, собранной за много веков. Ценерис слишком любят обучать новообращённых магии Тлена на лоне природы, где её действие проявляется сильнее прочего. Не зря и резиденции в основе своей за пределами городов располагаются. Отсюда и желание выстраивать мало-мальски пристойные отношения с прайдами ликанов. Сложно там всё, замысловато.
        Мысли бегут своим чередом, сам же я, словно будучи уверен в полной свободе от слежки, двигаюсь по направлению к дому. Ага, именно так и никак иначе. Порой полезнее всего не обращать внимания на соглядатая, пусть думает, что всё в порядке и клиент его не замечает. Тем более что у него есть все основания так думать - приманка сработала, недотепистого Келатор объект «стряхнул» и с чувством исполненного долга шествует себе в нужном направлении. Кстати, о «нужном направлении»… Есть вариант относительно ложного следа, то есть показать свою заинтересованность в совершенно постороннем адресе. В то же время сей адрес должен быть каким-либо образом связан с нами, Вер-Заррен, чтобы Ценерис принял за чистую монету и передал вверх по инстанциям.
        Загадка неплохая и решить нужно в кратчайшие сроки. О, идея! В нашем домене обитает довольно большое количество Сангредо. Пусть у нашего клана с ними не самые пристойные отношения, но взаимную вежливость соблюдаем, равно как и деловые контакты поддерживаем. Как-никак оба клана входят в Ордо Деус, следовательно, есть общие темы, интересы. Поиграем, господа, и на сей раз блеф будет нашим козырем.

* * *

        К сожалению, вот-вот наступит рассвет, а по нашим канонам визиты на день глядя являются в высшей степени дурным тоном. Что уж тут говорить, коли даже предварительного уведомления о визитации не было. Ну да ладно, о нас, Вер-Заррен, постоянно гадости говорят, надо же хоть несколько раз воспользоваться случаем и соответствовать сплетням.
        Хорошо хоть никуда сворачивать не нужно, да и тащиться за несколько кварталов также не требуется. Есть один Сангредо, в настоящий момент проживающий во вполне комфортабельной квартирке, с которым я не то чтобы хорошо знаком, но не единожды общались по поводу взаимодействия кланов. Важно и то, что он также… из неофитов. Относительно. С момента его обращения прошло что-то около шестнадцати или семнадцати лет, для нас это ой как не велик срок. Мне же оно и легче, поскольку в кланах Сангредо, Луравис, Ценерис, да и в Трайденти… сильно важничают своим возрастом. Смысл? Не знаю, право слово. Я понимаю, когда прожитым годам сопутствует опыт или полученные знания и умения. Но чтобы просто так, банальное время… Не есть умный подход.
        Ага, этого и следовало ожидать. В смысле, ворота перед домом оказались заперты, что неудивительно в такое время. Будь это особняк, находящийся в полной и безраздельной собственности, подобное вряд ли случилось бы, но тут всего лишь квартира в доме. Сангредо вообще не любят долго сидеть на одном месте. Не ко всем из этого клана подобное применимо, согласен, но всё же к солидному проценту от общего числа. Несколько лет, максимум десяток, и всё, труба зовёт, тянет их переехать на новое место, пусть и в паре домов от предыдущего. У каждого свои особенности, тут я никаких претензий предъявлять и не думаю. Вон взять господ из Маледиктума, а именно клан Валтозарис. Эти в другую крайность ударенные - вообще предпочитают всю жизнь в одном доме прожить. Если же в силу весомых причин и перебираются в иное место, то вывозят с собой всё. Да, именно всё, от мебели до паркетных плашек и разнообразных мелочей. Один комик, как мне Седрик рассказывал, даже садовую беседку по камешкам разобрал, после чего вновь привёл в прежнее состояние на новом месте. Однако за внешней комичностью скрывается тонкий расчет, равно
как и жесткая, пуленепробиваемая логика. Есть у Валтозарис некая мистическая связь с собственным домом. Какая? Ну, тут они мне точно не докладывали и докладывать не собираются. Да и не о них сейчас речь.
        Пара ударов кулаком по протестующе загудевшим воротам и вот уже через минуту откуда-то вылез заспанный и явно похмельного вида дворник. Ничего, страдалец, наверняка ты постоянно запускаешь на территорию дома гостей к одному из своих жильцов, что ведёт преимущественно ночной образ жизни. И коли на твоей физиомордии отсутствует особое раздражение, то эти ночные визиты в какой-то мере компенсируются материальными благами. Дополнительный источник дохода, что тут скажешь. Сразу видно, что ночной визитёр воспринимается им как средство содрать гривенник или двугривенный. Что ж, мне не жалко, деньги для нас так, мелочи жизни и не более того, особенно учитывая то, что их нехватки сроду не ощущает никто из нас.
        - Родионов у себя? - спрашиваю стража ворот, доставая из кармана серебряный полтинник.
        - Точно так-с! Их благородие с вечера гуляют-с… Ваша милость к нему?
        Киваю в знак согласия, заодно передавая дворнику уже продемонстрированную мзду за усердие. Пусть радуется, а то видок у него весьма помято-пожёванный.
        Скрип открывающихся ворот и путь свободен. Мда, мог бы и смазать петли, ленивая душа… Впрочем, это опять-таки не моя проблема. Интересно другое - удовлетворится ли соглядатай на данный момент информацией о месте визита или же попробует проникнуть поближе. Вряд ли, это было бы слишком рискованно и малоперспективно. Он ведь не дурак, совсем наоборот. Нет, судя по всему, будет или ожидать моего выхода из дома, или вообще отправится восвояси, посчитав, что узнал достаточно.
        А ведь как ни крути, возвращаться придется под солнечными лучами. Пакость! Разве что ухитриться послать кого-нибудь за наёмным экипажем. Хм, неплохой вариант. Там тоже, конечно, не великая радость, солнце сквозь стёкла хорошо проникает, но всё равно не так неприятно и болезненно. Сейчас же предстоит беседа с Ильей Родионовым, вампиром из клана Сангредо, скрывающимся за маской отставного штабс-капитана какого-то там пехотного полка.
        Второй этаж, где и расположена квартира… Защитная магия практически отсутствует, что для господ Сангредо характерно. Наличествуют лишь сторожевые конструкты, способные предупредить о визитёрах, но никак не доставить им неприятности. Любят представители этого клана сами участвовать в бою, причём именно на близких дистанциях. Однако у них есть все основания поступать именно так - боевой транс, коронный трюк клана, дает им ощутимые преимущества. Если бы к сей особенности добавить ещё определенные черты… Но чего нет, того нет. Сангредо, пожалуй, самый древний клан из существующих. даже древнее Рэйбендраум, но вот сейчас от них остались лишь осколки былого величия. Череп пару раз упоминал, что в одной из канувших в Лету Межклановых войн Сангредо лишились всей верхушки, которая и хранила подлинные шедевры магического искусства клана. Оставшиеся же были простой пехотой или же неофитами, далекими от познания секретов высокого уровня. Эх, вот что-то мне ситуация сильно Хэлькригер напоминает! Печально, когда даже сумевшим выжить кланам не удаётся сохранить всю ту магию, которая была раньше. Развитие
развитием, но куда легче не карабкаться заново на ранее покорённую вершину, а штурмовать новую, которая выше прежней.
        Вот и имеем то, что наблюдаем - упадок древнего клана, пусть и прекратившийся, после чего медленное, пошаговое восстановление, слишком долго длящееся. Но… Это явно не относится к конкретному представителю клана. Вот и он - Илья Родионов, представший предо мной в несколько настороженном, но относительно гостеприимном виде. Относительно, то есть вместо трости опирается на саблю без ножен, на которую наложены пусть и не слишком мудреные, но чары. Обычный набор - упрочнение, небольшая подстройка веса и замедлитель инерции. Сангредо всегда относились к зачарованному сверх стандарта оружию несколько пренебрежительно. Привыкли полагаться на собственную боевую систему, пусть и небезосновательно. Но всегда можно прибавить к одному оружию элементы другого и на их основе создать третье. Да, сначала возможны неудачи, но без проб и ошибок нельзя сделать существенного шага вперед.
        - Вер-Заррен… Воспитанник Черепа, - проворчал Родионов. - У меня гости.
        - Скорее уж гостьи, - усмехаюсь я, слыша женские голоса и чувствуя, что одна девушка является вампирессой, а другая просто человек. - Разговор есть, важный. Ты бы свою гостью заблокировал, ей это слышать не надо.
        - Сделаю. Но если пройдем в кабинет, то там всё равно не услышат.
        - Пусть так, мне любой вариант сгодится.
        Не слишком дружелюбная реакция была вполне предсказуемой а потому и не вызвала никаких эмоций. Родионов, конечно, видел меня раза два или три, знал имя, точнее прозвище, но ничего конкретного известно не было. Так, слухи, разные мелочи, да и то в том случае, если озаботился ими поинтересоваться. Далеко не все Сангредо любопытны к таким деталям. Зато сейчас на его лице читался живой интерес по поводу моего неожиданного появления. Ну как же - незваный гость из не слишком дружественного клана, к тому же в весьма неприятное время. Утро почти что наступило, наносить визиты категорически не принято в рамках хороших манер… Однозначно стоило задуматься о причинах.
        Ничего, причину я уже обдумал. Ту, что вполне сойдет за серьёзную, равно как и за отвлекающий маневр. Заодно заставит Сангредо посуетиться, решая, как им поступить в данный момент.
        - Слушаю…
        - Это хорошо, что слушаешь. Вы, то есть клан Сангредо, насколько я понимаю, находитесь с Элланзардо во вполне приличных отношениях, - с моей стороны это было не вопросом, а вовсе даже констатацией факта. - Вот и хочется узнать, с чего это они объелись белены настолько, что решили следить с самыми непонятными намерениями за мной, да и за другими Вер-Заррен?
        От так тебе, родное сердце! Родионова словно медным кастетом по голове огрели, настолько неожиданной оказалась эта новость. Не тренировался боец держать лицо, сразу видно. Что внутри, то и снаружи четко отображается… Без претензий и обвинений, всего лишь наблюдение и не более того. И не менее. Люблю тех, кто по сути своей вояки до мозга костей, люблю и всё тут. Работать с ними одно удовольствие, это я ещё в первые годы обретания навыков тайного сыска понял. Чистые строевики, они в большинстве своем прямолинейны, открыты.
        Не знал он ни о чём ни сном ни духом, даже не представлял, что местные «низы» Элланзардо вообще на такое пойти могут. А ведь могут, пусть и исключительно в случае ощущения поддержки со стороны серьёзной силы. Амбиций-то у них предостаточно, нужно только надавить на одну из особо чувствительных точек. Ну да не о том речь… Сангредо от избытка эмоций вогнал саблю в пол, расщепив плашку дубового паркета.
        - Мы таким не занимаемся! - рявкнул он со всей убедительностью старого сержанта, обвиненного в злостном пропитии полковых регалий. - Если бы и сказали им что, то разгромить, за ноги повесить, но не следить… Такое неприятное дело чужим не поручают.
        - Так насчёт этого у меня никаких сомнений и не было. Не ваш стиль, уж извини за прямоту, совсем не ваш.
        - А чего тогда надо?
        - Поговорить. О жизни, о Элланзардо и их странном поведении, которое может доставить серьёзнейшие неприятности. Вы ведь с ними нормально общаетесь, даже какие-то выгоды находите. Неприятно было бы лишиться ВСЕХ собеседников из-за выходок нескольких отщепенцев.
        Не слишком тонкий намек на очень толстые обстоятельства… Все кланы Красного рода знали, что бывает, если боевые группы Вер-Заррен, как и полагается, усиленные лабораторными Тварями, начинают резвиться со всем усердием. Не столь важно, что в этом домене у нашего клана крайне скромное представительство. Достаточно просто связаться с иными доменами, теми, где мы имеем гораздо более сильные позиции, и очень скоро нагрянут элитные отряды, специализирующиеся на таких операциях.
        Или же все будет гораздо проще, и вместо бравых головорезов из родного клана пойдет «сигнал» к нашим… вынужденным соратникам уже в этом домене. К кому? Конечно, к Маледиктуму, которые тут освоились раньше нас и чувствуют себя довольно вольготно. Такой вариант кажется более вероятным, поскольку Иерархи не любят тасовать силы без особых причин, да еще и в кратчайшее время. Более эффективно разменяться, выполнив за Маледиктум ту или иную работу в иных доменах, озадачив деловых партнёров своими проблемами тут, в далёкой таёжной местности.
        Есть некоторые сложности в отношении к Маледиктуму Иерархов нашего клана. Двое относятся к нему примерно с такой же «любовью», как к Ордо Деус, где мы вынужденно состоим. Ещё двое подчёркнуто нейтральны, ограничиваясь обычной холодной вежливостью. Зато один смотрит гораздо дальше и в глубь проблемы. Фердинанд, Третий Иерарх… Тот самый, что обратил Черепа. Предпочитает медленно, но верно двигаться по пути преодоления изначально враждебного отношения и вынужденного взаимовыгодного сосуществования.
        Но думы о взаимоотношениях нашего клана с Маледиктумом не мешали мне большую часть сознания обращать в сторону гораздо более насущной проблемы. Родионов понимал, что проблемы не нужны ни ему, ни другим Сангредо. Пусть он был в своём клане далеко не на первых ролях, к тому же весьма юным, но и я, появившийся у него с целью поговорить, также не отличался долгими годами вампирического состояния. Вполне логичный ход - полуофициальный разговор между неофитами двух разных кланов.
        - Что эти комики опять учинили, кроме слежки? Не могли они на чужую территорию влезть, им это ещё полгода назад объяснили. Не столько даже им, сколько тем, кто над ними, настоящим Элланзардо.
        - Нет, к ЭТОМУ они и впрямь непричастны, - согласился я. - Особенно учитывая то, что за ними с тех пор пристально наблюдают некоторые заинтересованные лица… Но вот в других делах они совсем нехорошо поступают. К тому же слежка - не такая мелочь, чтобы от нее так просто отмахнуться. Зачем следят, почему следят? А главное, собственная ли это инициатива или работа по найму? Ты ведь хорошо понимаешь последствия.
        - Понимаю. А что я могу сделать?
        - Передать своим старшим о желательности встретиться, поговорить, обсудить детали. И не тянуть долгое время, это в вашей ситуации крайне нежелательно. Появится естественная потребность самим всё уладить. И тогда плевать мне, пардон муа, что после такого из каждой канавы чьи-то хладные тушки вытаскивать придется. Были в домене не слишком умудрённые жизнью Элланзардо, а вот уж и нет их… Желающих порезвиться всегда в потребном количестве найдется.
        - Эти ваши игры с ублюдками из Маледиктума! Да и… - тут Сангредо словно подавился, довольно убедительно замаскировав непроизнесенные слова приступом кашля. - Я передам Глебову лично. Где вас найти он знает, ждите.
        - Мы подождём.
        - А сейчас, будь так любезен, избавь меня от хлопот и дай спокойно отдохнуть. Утро уже, а в это время я не расположен заниматься делами.
        - До новой встречи.
        По выражению лица Родионова было видно, что он желает, чтобы упомянутой встречи и вовсе не было, равно как и моей персоны, да и всех Вер-Заррен в общем. Ничего, я к этому привыкший… Раньше на меня изливали потоки желчи как на представителя тайной полиции, теперь как на представителя клана Вер-Заррен, также не пользующегося у многих популярностью. Ничего нового, только внешние формы чуть изменились. Суть же неизменна.

        Глава 10

        Естественно, ни о каком вызове экипажа к дверям дома и речи не шло. Не та ситуация, чтобы Родионов сделал хоть что-то для моего удобства. С-скотина! От избытка прорвавшихся эмоций я так хлопнул дверью квартиры, что внутри, такое впечатление, что-то рухнуло и разбилось. Впрочем, почему что-то? Стояла там в не слишком устойчивой позиции некая фарфоровая безделушка, коей теперь однозначно пришло время отправляться на помойку в разбитом виде. Мораль следующая - вежливее надо быть с гостями, вежливее… Тогда и мелких неприятностей не будет, причем заметьте, я никаких усилий и желаний к сему факту не прикладывал.
        Настроение самую малость улучшилось, и я, подняв повыше воротник плаща, спустился вниз по лестнице, а там и на улицу, открыв дверь дома. Восход солнца, будь он неладен! Лучи пока ещё не столь палящего солнца ухитряются обжигать лицо, порой шею… Боль. Не страшно, я к ней привык и буквально сроднился, но вот менее неприятной она от этого не становится. Зато приятно видеть полное отсутствие присутствия соглядатая из клана Ценерис. Исчез, паршивец, не желая находиться под солнечными лучами. Но это и естественно, нужные сведения он получил, даже с избытком, не было теперь смысла рисковать. Да, рисковать, поскольку он знал, за кем следил. В подобных делах чванство неуместно!
        Именно, ведь не суть важно, что я неофит, гораздо больший вес имеет тот факт, что у меня весьма солидный опыт работы в одной очень милой службе, где слежка за объектом, равно как и умение обнаруживать «хвосты» - суровые будни и неотъемлемая часть работы. Если следят за профессионалами, то используют подставки вроде того же Келатор, а заодно и передают объект с рук на руки в зависимости от района слежки. Прикрышку он уже сбросил, а многоуровневую систему ему, по всем признакам, не организовали - не тот пока случай.
        Логично, спору нет. Пока это ещё не полный контроль за моими передвижениями, а довольно деликатное прощупывание. Относительно, конечно, но с определённой точки зрения так оно и есть…
        Но надо либо быстрее двигаться, либо же искать экипаж. Не стоит привлекать к себе всеобщее внимание как одеянием, так и довольно странным поведением. Простые люди никак не стремятся в довольно теплое утро закутаться в плащ, поднять воротник, а ещё и темные очки нацепить. Последний аксессуар и вовсе редкость великая, распространения широкого покамест не получил, невзирая на определенные наши, Красного Рода, старания ввести их в обиход естественных вещей. Ну, получится-то оно получится, но не моментально. Такие нововведения, знаете ли, быстро не происходят.
        Не переношу быть в центре внимания посторонних людей, противоречит это всей сущности как сотрудника тайной полиции так и неофита Вер-Заррен. Вон, какой-то прохожий, по внешнему виду пролетарий с городских окраин, остановился поглазеть на диковинное зрелище в виде меня в странном виде, прикрывающего лицо от солнечных лучей. Ещё один, ещё… Неважно, что я довольно быстро двигаюсь по брусчатке мостовой, направляясь в нужную мне сторону - на случайных зевак это влияния не оказывает, им ведь любопытно! А сделать что-либо в такой ситуации сложновато - всей честной компании глаза не отведешь, замучаешься. Оставить же всё как есть и рвануть на всех парах также нежелательно - сразу выдаст мистическую природу происходящего - тут и нереальная для человека скорость, и краснота от солнечных лучей на лице.
        Наглость - второе счастье, плавно переходящее в основное достоинство. Плюс к тому малую толику везения добавить, и тогда все еще лучше становится.
        Неспешно проезжающий мимо экипаж был если и не подарком фортуны, то уж точно благожелательной улыбкой. Привычно прозондировав транспорт на предмет мистической опасности, я несколькими прыжками сократил расстояние до минимума, а там и запрыгнул на подножку. Закрыта дверца? Мелочи жизни… Силы, что есть у каждого вампира, вполне достаточно, чтобы вырвать замок с мясом. И закрыть дверь обратно, да еще шторки на окнах задернуть, дабы солнечные лучи перестали жечь все еще крайне чувствительную к ним кожу.
        - Кто вы? - слышу испуганный вскрик.
        Кто да что… Всё-то людям знать надо, что их особо не касается. И что со знанием делать будут? Сомневаюсь я в способности сидящей в экипаже испуганной девушки лет двадцати с небольшим воспринять сложности бытия в полной красе. Домашняя, балованная, с необычным не сталкивавшаяся. Не наш контингент, тут и гадать нечего. Следовательно, надо просто избавить ее от лишних волнений.
        Слабый ментальный удар, погружающий в беспамятство и вымывающий из разума события последнего времени. И ещё один маленький штрих, рекомендуемый к использованию более опытными, мудрыми вампирами. Сны. Некоторое время - месяц или около того - девушке будет сниться странное, мистическое. Зачем? Проверка, попытка удостовериться, кто она и что. Если окажется, что есть где-то внутри личности желание стать чем-то большим, нежели просто человек… Тогда она начнет искать, узнавать мир, разыскивая странности, несоразмерности. Кто ищет, тот имеет шанс найти, если не испугается открывающейся перед ним бездны. Пройдут же видения мимо… девушка просто-напросто забудет о них. Нам не нужны слабые, ни к чему стоящему не стремящиеся.
        Пристроив сладко спящую девушку поудобнее да и сам расположившись в относительном комфорте, я стал подчинять себе разум кучера. Дело простое, привычное… Ручаюсь, он также не заметит, что из жизни выпал часик отнюдь не драгоценного для подобных созданий времени.
        Готово. Теперь меня повезут домой и можно будет доложить Черепу про очень своеобразные события, произошедшие в нашем мире. Договоренности с прекрасной Рэдин, слежка здешних Элланзардо и потянувшийся от них след к несколько иным персонажам. Кстати, о персонажах. Где там соглядатай, что-то его не видно и не слышно? Уж не приболел ли?
        Да вашу ж бабушку с перегибом через перила и с использованием трубы от паровоза! Это же надо такое неуважение ко мне проявлять… Опять Келатор, но другой. О слежке представление имеет самое примитивное, зато энтузиазма достаточно. В открытой пролетке развалился, словно он так, с ветерком проехаться возжелал. И плевать на то, что я его уже видел, то есть могу опознать. Неужели он всерьёз думает, что его можно не приметить? Пожалуй, нет, идиотизм даже им не свойственен.
        Тогда остается вариант «наглой» слежки. Некоторым она давит на психику, некоторых заставляет нервничать, ну а поднаторевших в тайных игрищах только рассмешить в состоянии. Всегда забавно наблюдать за такими методами воздействия, а вместе с тем они довольно осмысленны. Называется, вот они мы, во всей красе, и попробуйте избавиться. Сам же Ценерис, как настоящий мастер - особенно в сравнении с остальными - наверняка продолжил наблюдение за Родионовым. Он, как и следовало ожидать, показался ему на данный момент более перспективным объектом.
        Пусть работает, страдалец. На всем на этом можно роскошный отвлекающий маневр выстроить. Череп одобрит, спору нет. Он именно для таких макиавеллевских комбинаций нас обратил, вот и будем отрабатывать доверие.

* * *

        До дома я доехал без каких бы то ни было проблем, сопровождаемый тем самым Келатором. Так, глядишь, и привыкну к постоянному вниманию конкурирующих структур, начну воспринимать как надоедливую, но вместе с тем привычную деталь пейзажа. При желании и определенную пользу поиметь можно. Постоянно тренироваться в отслеживании хвоста, например, или периодически проворачивать его сброс. Мелочи, зато небесполезные.
        Больно! Именно это ощущение будет рефреном идти по жизни ещё долгие годы в дневное время. Чуть появишься на солнышке, так инквизиторские пытки на ум и приходят… Так что, выгрузившись из экипажа, я припустил к дверям особняка на полных парах. Даже особо не надрывался, осматривая окрестности. И так было ясно - соглядатай тут как тут, никуда не делся. Ну а временно позаимствованный мной экипаж… Тут всё в порядке. Постоит на месте минут пять или около того, кучер в себя придет, подивится малость относительно неноняток со временем и нынешним своим местоположением. Потом поедет по заданному маршруту и вряд ли будет особо вспоминать случившееся несоответствие. Природа такая у обычного человека - забывать мало-мальски выламывающееся из привычных рамок.
        Ф-фу… Солнышко осталось за порогом, ну а в вестибюле возвышается особо болтливый гаар-гул с ехидной усмешкой на полукаменной морде:
        - С принятием ультрафиолетовых ванн, ваше жандармское высокоблагородие.
        - И тебе не хворать. И где весь честной народ обретается?
        - Так день на дворе, - хмыкнул Седрик. - Клим и Висельник без крайней надобности не высунутся, а Череп, тот сегодня с архивами поработать решил. Как закопался в древних бумагах по Лунному Кругу, так и сидит. Помощь предлагал, так он только огрызнулся. Мешаю полету мысли, как оказалось.
        - Жаль… Значит, в ближайшее время с ним и не побеседовать.
        - Почему же? Сам просил, чтобы при важных новостях отрывали не то что от бумаг, но и с любой великосветской шлюшки сдергивали. Шлюшки, они и подождать могут, зато дела обостряются при промедлениях. А у тебя что - очередная мелочь по ходу игры или козырная карта со сдачи пришла?
        - А вот ангел их разберет эти расклады, - оскалился я. - Не то чтоб непонятки пошли, но корректировки вносить придётся по мере сил наших скромных. Вокруг да около ходить не буду, а скажу прямо. Лунный Круг тут действительно грязными лапами наследил, но обнаруживаются и наши старые знакомые - Ценерис. Вот их роль мне понять так и не удаётся. Ну что, достаточно для оттаскивания Черепа от пыльных архивов?
        Седрик только кивнул и с каким-то злобноватым выражением лица утопал в направлении личных апартаментов Черепа. Знаю я, что стоит замаячить на горизонте ликанам, как сразу надёжный как скала гаар-гул становится малость невменяемым от злобы. Разумеется, очень быстро берёт себя в руки и вновь готов здраво рассуждать и действовать. Однако факт остается фактом - ненависть внутри кипит и переливается.
        Будем посмотреть. А пока в уже привычный зал-кабинет, где так хорошо и просто отдохнуть в компании двух старых друзей или ещё и новых соратников по делам многим, так и обсудить разные грани бытия. Уверен, что Наставник мой если и не моментально проявится, то в самом скором времени.
        Глядя сквозь затемнённое стекло во двор, я мимолетно подумал о творящемся сейчас в бывшей родимой структуре… Интересно даже, как там теперь без нас работа движется? Ну, что движется, тут и гадать не стоит, а вот насчёт качества… Хорошо ещё, если действительно толковых ребят пришлют или из окрестностей подтянут. А коли нет? Ведь могут на самом деле всю тончайшую работу загрести под себя всякие разные с либеральными веяниями в голове. Из тех, которые ни в жизнь не устроят по уши замазанному в нигилятине и терроре «самопроизвольное утонутие» в ближайшем водоёме. Идиоты в белых перчатках.
        - При чем здесь Ценерис?
        - А вот Провозвестник их знает, при чём тут они, - отбрехнулся я, разворачиваясь в сторону обладателя очень знакомого голоса. - Наставник, тут мозги свернуть можно. Но я не я, если партия не закручивается самая серьезная. Вы же знаете, что за мной вроде как слежка нарисовалась.
        - Да. Щенки из Элланзардо. Плюнуть и растереть, большего они не заслуживают.
        - Солидарен. Был бы. Но только не после того, как обнаружил кукловода. Ценерис… - заметив невысказанное пока вопросительное нечто в глазах Черепа, я добавил: - Скорее всего, насчет кукловода погорячился, грешен. Но факт руководства этими дилетантами в сыскном деле именно кем-то из Ценерис установлен точно. И сей Ценерис не профан, я смог его засечь только один раз, всего на несколько секунд. Не светится, применяет оккультные знания, но возраст с момента обращения не слишком большой. Предположу, что более тридцати, но меньше пятидесяти.
        - Интересно…
        - Сложно возразить. Пришлось направить соглядатаев по ложному следу. Хороший обманный путь может вырисоваться, жирный такой, как кусок сала в мышеловке. А там уж решать не мне, Наставник.
        - Не прибедняйся, стиль от твоего далёк, - пропустил мою попытку сбросить с себя часть ответственности Череп. - Кого решил подставить для нашего более спокойного жития?
        - Сангредо, конечно. Им вряд ли понравятся такие игры молодёжи из Элланзардо. Слишком тесно в последнее время их клан связан с этими не самыми уважаемыми представителями Красного Рода. Но… Что это мы без Клима и Висельника?
        Седрика хватит. А друзья твои… Пусть тренировками подзаймутся, потом расскажешь им, если посчитаешь важным.
        Мрачный Череп. Бывало и такое, но вот без причины он в состояние такое сроду не погружался. Есть над чем поразмыслить.
        А размышляется, как известно, лучше всего как раз в несколько отвлеченной атмосфере. Хорошо бы дождь за окном или полная луна кроваво-красного оттенка. Но чего нет, того нет. Пить я как-то не приучен, вот и остается только хорошая сигара из богатейших запасов Черепа. К чести его следует сказать, что над запасами не трясся, подобно шейлокам, гарпагонам и прочим гобсекам. Лично меня всегда забавляли умные в общем люди, которые держали в погребах роскошные коллекции вин и ни разу их не пробовали. Загадочные создания, право слово. Это ведь то же самое, что добиваться расположения прекрасных дам и останавливаться прямо на пороге спальни.
        - Пришёл в рабочее состояние ума? - несколько сварливо поинтересовался Череп, когда я раскурил сигару и вновь подошел ближе к окну. - Тогда давай о Сангредо.
        - И поподробнее, поинтереснее…
        Да, Седрику бы только что веселое услышать, если уж в бодром состоянии духа находится. Но сейчас вроде бы не должно такого быть. Впрочем, если злоба к Лунному Кругу скомпенсировалась предчувствием скорого погрома этих блохосборников, то всё становится очевидным. Точно. Стоит, стену подпирает, рожа мечтательная и в то же время боевая. Идеально прописанные симптомы, что ни говори.
        - В общем, я слил одному из молодых, но уже проверенных в боях Сангредо, что используемый ими в своих целях молодняк Элланзардо наступил нам на хвост своими мелкими, именно мелкими, пакостями. Удивился он от всей души, такое столь «великим» интриганам не сыграть при всём желании. К тому же Родионов вояка со стажем, рефлексы строевика так быстро не уходят. Побежит докладывать начальству, о чём мне прямым текстом и сказал.
        - И кто у нас начальство?
        - Седрик, что ты как не родной. Глебов конечно же. Сам Родионов - его креатура, обязан ему самим фактом обращения. Кое-кто был против его кандидатуры, считая, что рановато для такого шага, но Глебов под свою ответственность протащил его. А то так и оставался бы кандидатом под присмотром долгое, очень долгое время.
        - В наших архивах такой информации нет.
        - Так что с того? - ответил я вопросом на вопрос по одной из традиций Третьего отделения. - У нас ведь принято заносить только достоверные, проверенно-перепроверенные сведения, а всякие слухи, сплетни оставлять несколько вне официальных документов. Всё правильно, спору нет. Вот только слухи разного рода полезны при игре на провокациях, при желании смешать истину и блеф. Не правда ли, Наставник?
        - Правда. Тебе, Седрик, надо больше практики в интригах тонких, заковыристых. Стилет со своими друзьями как раз из той организации, где ничему не верят, но всё учитывают. Как они говорят: «Был бы человек, а досье на него всегда найдется», - чуть помедлив, он обратился ко мне: - Какую цель хочешь достигнуть, осведомив Глебова о проделках Элланзардо?
        - Разворошить муравейник, но не нашими руками. Глебов притащится сюда… Не наверняка, но очень вероятно, любопытство и злость - полезный нам коктейль. А так как я оставил Ценерис в состоянии повышенного интереса к Родионову, он со товарищи отследят и контакт с Глебовым. Отсюда возможны варианты во всем своем многообразии.
        Захотим вместе с Сангредо прижать нескольких засветившихся Элланзардо? Это будет очень просто. Сомневаюсь, что они будут покрывать своих нанимателей. А от Ценерис потянется ниточка и дальше, это очевидно. Простой вариант, но именно простота может помочь в реализации. От нас не столь часто ждут очевидного.
        С другой стороны, вы можете надавить на Глебова, пригрозив использовать боевые группы Маледиктума для операции подавления. Сангредо чувствительны к подобным промашкам, особенно если дойдет до Магистра всея домена, того напыщенного Луравис. Он не захочет терять лицо и сам начнём прижимать Элланзардо. Мы же будем наблюдать и смеяться. Глебов такого варианта развития событий точно не захочет. По природе своей он жесткий, грубый в гневе. Выдавит из любителей слежки за нашими персонами нужные сведения, а там и мы подключимся на нужной стадии. Мои договоренности с Мануэллой тут тоже лишними не будут…
        - Уже успел о чем-то договориться с Рэдин… Это хорошо, - хандра Черепа помаленьку спадала, трансформируясь в обычный для него энергичный настрой. - Только не забывай об осторожности. Вампиры этого клана коварны и непредсказуемы в своих стремлениях. Гниль почище Смерти меняет любое разумное существо, а они с ней давно на «ты».
        - Бес с ней, со стервочкой, экселенц. Что думаете о Ценерис?
        Седрик в своем репертуаре. Его стремление поскорее перейти к сути вещей неискоренимо. При этом склонен к отбрасыванию вторичных деталей, на чём реально серьезно просчитаться.
        - Видишь ли, старый друг мой и соратник. Ценерис никогда и ничего не будут делать без одобрения Луравис. Их долг перед теми слишком велик и будет выплачиваться еще много столетий. А Луравис сейчас не стали бы связываться с Лунным Кругом - ситуация не соответствует. Ни большей власти не получить, ни даже усиления влияния над подконтрольными сферами. Это самодеятельность отдельных пешек и не более. Мелочи из Ценерис, мышиная возня на периферии.
        - Ценерис? Экселенц, но вы же только что упомянули Луравис.
        - Основатели Ордо Деус как раз ни при чем. Понимаешь, стоило мне услышать от Стилета о присутствии Ценерис - и мозаика стала складываться воедино. Это пока не ответ, но теперь я знаю, куда следует двигаться. Ценерис часто крутились рядом с Лунным Кругом и редко участвовали в силовых акциях против него. А вот оказать тем некоторые услуги вполне могут. Проследить, скоординировать действия, попосредничать при найме того же молодняка Элланзардо… Детские шалости этого клана, мелкие дружеские знаки внимания.
        - Они слишком заигрались, - угрожающие интонации в моем голосе были едва слышны, но могли вырваться наружу уже в следующее мгновение. - Доиграются, тогда никто особо разбирать не будет - начнется зачистка территории. Самих Ценерис, конечно, не тронут, но ущерб в плане репутации окажется солидный. Рикошетом влетит и Луравис за проявленное хлопанье ушами в особо крупных размерах.
        - Нам это невыгодно, потому ничего подобного не произойдёт, - отрезал Череп. - Рыбку удобнее всего ловить в мутной воде, а не посреди цунами. Будем угрожать, но нежелательно само обнародование фактов. Я думаю, в игре с Лунным Кругом замазались не все представители клана, а только отдельные личности. Но вот эти повязаны с ликанами наикрепчайшим образом. Теперь у нас ДВА источника выхода на ликанов - сами Элланзардо, которые наверняка действуют без ведома старших, и могут быть в курсе некоторых деталей бытия, и собственно Ценерис.
        - За двумя зайцами гнаться - пополам разорваться можно…
        - Нет, Седрик, не разорвёмся. Тут цели друг с другом связаны. Какая окажется более податливой к убеждению, ту и используем. Теперь к ближайшей перспективе - к Глебову. Он придёт, другого выхода в его положении не существует. Будет пытаться надавить на нас. Интересная картина…
        - Ага, ведь нет ни одного рычага воздействия.
        Тут Седрик был прав. Нас, Вер-Заррен, вообще сложно подцепить на крючок. Со многими другими кланами Ордо Деус проще - игра на противоречиях, когда малейшее движение сопровождается нарушениями шаткого баланса интересов. А баланс - любимое слово Магистров - как хрустальное яйцо. Всякий норовит его раскокать на мельчайшие осколки, порой и вовсе без пиетета. Лично по моему мнению, Ордо Деус стала похожа на одряхлевший механизм, работающий со скрипом, с перебоями. Тут уже никакой косметический ремонт не поможет, только коренные преобразования. Но куда там, те же Луравис, Сангредо и Ценерис будут вмёртвую держаться за замшелые традиции и установления.
        Глебов. Довольно влиятельный среди Сангредо нашего домена. Не лидер, конечно, но близок к этому. Сангредо вообще народ странный. В некоторых доменах сумела сложиться вертикаль, пусть и не дюже устойчивая, ну а в других, в том числе и нашем, нечто невообразимое творится. Постоянные свары, споры, выяснение отношений между несколькими более авторитетными соклановцами. Результат - рыхлая структура, невозможность быстрой реакции клана на экстраординарные события. Для нас это скорее хорошо, но для Красного Рода в целом однозначно плохо.
        Зато наш вероятный гость и в самом деле способен поставить молодую поросль Элланзардо в самую похабную позу, потому как более остальных с ними связан. Он и его приближенные порой подкармливают эту буйную братию, прикрывают от особо серьёзных проблем. Проще говоря, используют как дополнительную карту в колоде. Толку вряд ли будет очень много - и по причине слабой подготовки, и из-за возможности дождаться в любой момент вмешательства более умудрённой и влиятельной части Элланзардо, - но и бесполезной помехой назвать не получится. Не зря те же кланы Маледиктума обожают проводить зачистки территории от излишне распространившихся новообращенных Элланзардо, натаскивая свои боевые группы на такой дичи, могущей быть довольно опасной…
        Неудивительно, что Родионов от моего известия подпрыгнул, будто его раскалённым железом пригладили. Излишняя возня с Элланзардо - тот нюанс, из-за которого многие готовы чувствительно укусить его клан.
        Итак, попробую вспомнить известные факты про Глебова. Обращён лет сто назад за поистине выдающиеся достижения на поприще поединков. Бескомпромиссный боец, ещё при жизни разработал целую систему сабельного боя с использованием внутренних резервов организма. Энергет, после обращения развернулся от души, совершенствуя отдельные элементы боевого транса. С переменным успехом, конечно, но само стремление к прогрессу говорит о многом. Слабо разбирается в интригах, бывает вспыльчив, но чаще всего прислушивается к разумным доводам. Беззаветно предан клану, но вместе с тем опирается на обращенных лично им соклановцев. К нашему клану относится довольно прохладно, с удовольствием подложил бы большую свинюку, но здраво оценивает свои силы. Не ему с Черепом тягаться.
        - Варианты перебираешь?
        - Да, Седрик, - ответил я, стряхивая с сигары столбик пепла. - Пытаюсь просчитать поведение Глебова. Удастся - можно будет строить разговор с заранее полученной форой. Она и так есть, но хочется большего преимущества.
        - Игра станет менее интересной.
        - Ничуть. Сам Глебов вовсе не игрок в этом раунде. Он всего лишь внешний фон, не более. Противостоящий нам игрок пока до сих пор не определён. Мы видим только затянутую в перчатку руку, которая тянется к видимым для нас пешкам… Более же серьёзные фигуры для нас скрыты. При невольной помощи Сангредо я и рассчитываю убрать завесу тумана над шахматной доской.
        - Не драматизируешь ли ты ситуацию, Стилет? Да, она сложная, запутанная. Но я уверен, что мы сможем дойти до конца цепи, не прибегая к помощи собратьев из других доменов.
        - Никоим образом, Наставник. Вы правы, цепь мы размотать сумеем. Не моментально, но нет того пути, по которому не удалось бы пройти следом за теми, кто его собственно и проложил. Я беспокоюсь о том, какие цели у тех, кто стоит на том самом другом конце цепочки. Это не уверенность, а просто предчувствия того, кто долгое время работал в одном забавном учреждении. Надеюсь ошибиться, но…
        Череп лишь неопределённо хмыкнул, после чего, погрузившись в собственные мысли, стал перебирать свои чётки. Понятно, он и сам не в восторге от возможных перспектив. А куда денешься? Неучастие в игре не освобождает от последствий. Жестокая истина нашего мира. Её невозможно отменить, можно только принять и стать собственно игроком. Ты играешь, а не тебя играют… Именно такая максима должна быть у каждого уважающего себя. Иначе ни к чему хорошему прийти не получится.
        Снова бросаю взгляд на находящегося в глубокой задумчивости Черепа и понимаю, что лучше всего сейчас оставить его наедине с собственными мыслями. Не хочется нарушать работу мозга этого хитрого и умудренного жизнью Примарха. Ведь вести беседу с Глебовым будет он и никто другой. С гаал-гулами другие кланы такие разговоры не ведут, воспринимая их иными, чем они есть на самом деле. Со мной? Ха. Возрастом не вышел я по их меркам. Сколько в этом правды, сколько закосневших традиций? По-разному оценить можно.
        О как! Гляжу, и Седрик делает недвусмысленный жест. Дескать, надо бы нам отсюда испариться, чтобы Черепу не мешать. Совпадение мыслей, однако.
        Тихо, практически неслышно просачиваюсь в коридор. Даже дверь не скрипит… Видимо, смазывают петли постоянно. Гаар-гулу же пришлось несколько потруднее, пришлось даже левитировать в паре сантиметров над полом. Не любят они это, слишком тяжело им поддерживать в воздухе собственный, очень даже немаленький вес. Тут ведь взаимосвязь между физическими возможностями и собственно массой, которая поддается телекинезу, тем более длительному.
        - Долго думать будет? - спросил я, когда дверь закрылась, отрезав нас от Черепа.
        - Да кто его разберет… Час, может, два. Спешить ему особенно некуда, Глебов сначала должен будет поговорить с тем же твоим Родионовым и только потом придет. Вечером в лучшем случае. А может и выдержать паузу в два-три дня.
        - Эт вряд ли. Сангредо, они нервные, импульсивные. Скорее всего сразу, как только переговорит с Родионовым, бросится справки о засветившихся в наших делах Элланзардо наводить. Если бы был дураком - к ним бы кинулся. Но я о нём лучшего мнения. К нам придёт, да и выжидать не будет. Любое промедление - увеличение шансов, что мы переправим проблему к Маледиктуму. Методы же их относительно забывших границы дозволенного молодых Элланзардо ты знаешь…
        - Много трупов и никого живого вокруг.
        - Ну, Маледиктум никогда не истребляет всех. Только часть. Чтобы потом было за кем поохотиться. Эстеты!
        - Наблюдается и такое их свойство. Что ж, я своими делами займусь, а ты можешь своих друзей уведомить о недавних событиях. Они, наверное, уже закончили тренировку.
        Недвусмысленный намёк, что и у скромного гаар-гула есть свои личные дела. Что ж, сложно спорить. Тем более я и сам собирался сообщить новости Климу с Висельником. А после? Выжидать. Мы сделали свой ход, теперь надо воспользоваться реакцией на наши действия.

        Глава 11

        Что не дано делать на высоком уровне гаар-гулу по имени Седрик? Ни за что не угадаете… Как следует играть в бридж, преферанс и им подобные карточные игры. Слишком много азарта, из-за этого он постоянно проигрывает. Вот и сейчас, глубокой ночью, мы четверо расписывали пулю. Не простую, конечно, преферансную. Гаар-гула мы за пару месяцев несколько поднатаскали, но до хорошего игрока ему ещё… как до Китая пешком. Зато как забавно возмущается при проигрыше!
        - Посмотри в карты противника, в свои всегда успеешь, - отшутился Клим, только что уличенный в излишнем любопытстве.
        - Тогда особо наглым не стоит забывать, что канделябр - не только для свеч, но и для массажа черепа особо непонятливых, - Висельник тоже не лез за словом в карман. - Хоть это и серебряное произведение искусства, но мне ведь для хорошего приятеля его не жалко.
        Ну всё, пошла перепалка! Теперь минут пять не успокоятся, это я усвоил за годы нашего знакомства. С другой стороны, пусть друг другом займутся, нам с Седриком поспокойнее будет. Гаар-гул меж тем опрокинул в свою бездонную утробу очередной бокал коньяка и с сожалением посмотрел на опустошенную бутылку.
        - Ага… Сам выпил, сам и за добавкой отправишься.
        - Или Тварям поручу…
        - И принесут они тебе, по своей природной растяпистости, какую-нибудь бормотуху, которую Череп выставляет на стол нежеланным визитерам. Для них она, спору нет, весьма комильфо, а вот для такого ценителя коллекционных сортов… вряд ли.
        - Ты прав. Придется самому.
        Упс… Не придется. На редкость противный звон свидетельствовал о том, что у входа обретается кто-то из прямо относящихся к Красному Роду. Чуток магии, но весьма полезной. Если до ворот перед особняком дотрагивается рука человека - идет одна тональность звона. Если вампир, то другая, для ликанов нечто особое предусмотрено. Ну а если предположить проявление Вигиландо или церковника, то раздается такой возмущенный трезвон, что впору уши затыкать.
        - Да не дергайтесь вы, - лениво махнул рукой Седрик, глядя на вскочивших с мест Клима с Висельником. - Мерк на страже, он дверь пусть и открывает. Неспешно, спокойно собираемся и в зал для приёма гостей.
        - Разумно. Да, друг мой, давно хотел спросить… Ты гаар-гул разговорчивый, общественного склада можно сказать. А что ж твои соплеменники такие замкнутые?
        - Мерк с Керайной? Поверь, у них есть на то причины. Да и разница между нами в прайде была. Я по сути обычный боец, а они - Говорящие с Луной. Извини, больная тема для меня, когда вспоминаю бывший клан. Потом, если получится, у Черепа спроси.
        - Хорошо. Прими извинения за плохие воспоминания.
        - Ничего, мне бы давно привыкнуть. Так ведь не получается…
        Не любит Седрик распространяться о своем прошлом. Точнее, о некоторых деталях. Что тут сказать, у каждого из нас есть собственный ад, куда посторонним демонам доступа нет. Покамест… Посмотрим, кто это у нас прибыл и с чем именно этот гость - или гости, что более вероятно - пожаловали.
        Осталась недоигранной партия, в пепельнице печально дымилась недокуренная сигара… Ничего, Тварям убрать всё это труда не составит. Да если бы и составило - существа ведь полностью лишенные разума, так что беспокоиться об их загруженности работой не стоит. Беспокоиться всегда нужно о другом - о готовности ко всякого рода неожиданностям. Поэтому оружие всегда должно быть рядом. Воин без оружия - то же самое, что мужчина в общественном месте без порток. Ну да клинки всегда при себе, даже Клим, с его не слишком уважительным отношением к холодному оружию, начал помаленьку исправляться. Ворчит, возмущается, но короткий клинок носит на поясе.
        Только мы успели приблизиться к залу приёмов, как навстречу выдвинулся Мерк и заявил:
        - Глебов прибыл, с ним один сопровождающий. Череп уже знает.
        И утопал куда-то вдаль по коридорам. Видимо, как всегда, не испытывал желания к более развернутому общению. Мизантроп, что тут скажешь. Неразлучен с Керайной, да с Седриком общается чуть поболее, чем с другими.
        - Держу пари хоть на свой фамильный перстень - этот сопровождающий точно Родионов.
        - Если уж ты держишь пари, Висельник, - пророкотал гаар-гул, - тогда и впрямь Родионов. Значит, Глебов никак не желает огласки.
        В этом было мало сомнений раньше, сейчас они и вовсе улетучились. Тихо всё хочет уладить, чтобы даже соклановцы ничего не пронюхали. А какой мотив? Выясним. Точнее, выяснит Череп, мы же послушаем, понаблюдаем, подыграем при необходимости. Уверен, Череп уже восседает в одном из кресел зала для приема гостей со своим обычным отрешённо-философским видом. Серебряные чётки с черепами, бритая налысо голова… Обычный образ, от которого он не отступает много десятилетий.
        Так и есть. Завидев нас, Наставник поприветствовал всех вместе, после чего сказал:
        - Начинается… Основную тему веду я, если появится необходимость, ты, Стилет, поддержишь. Клим, следи, чтобы сюрпризов не было. Висельник и Седрик - общий фон вокруг. Почувствуете неладное… сразу оборонительные чары на максимум и готовьтесь к отражению атаки.
        Нам два раза повторять не требуется, мы народ тёртый. В конце концов, приём видной в домене персоны по сути мало чем отличается от переговоров с авторитетным деятелем криминального мира в бытность мою жандармскую. Та же осторожность, готовность к любому повороту событий. Но и особого опасения нет. Так, будничное явление.
        Клим, как и обычно в подобных случаях, выскользнул в коридор, ожидая появления гостей. Висельник, конечно, скрылся в тени, где простой человек точно его не сразу мог заметить, но даже вампир в первое мгновение мог растеряться. Я стоял рядом и чуть позади Наставника, и только Седрик бессовестнейшим образом развлекался, подкидывая биллиардный шар из слоновой кости. И когда только успел его свистнуть? Нет, не то… Зачем? Стоп. Есть тут нечто странное, какой-то заряд магии. Поня-ятно… Хитрован заложил внутрь шара оккультную пакость и в случае необходимости готов устроить большую бяку. Помнится, один из наших клиентов тоже любил подобные фокусы, проносил бомбы в столь не предназначенных для этого вещах, что диву давались. Апофеозом стало совсем поганое действо. Паскудник прихватил шлюху, одурманив ту опиумом, после чего присобачил бомбу под видом беременности. Результат - цель, а заодно и с пяток непричастных, порвало в клочья.
        Департамент полиции так до сих пор и не выяснил, что на самом деле произошло с ублюдком. Официальная версия гласила, что он подорвался в собственной лаборатории, пытаясь замести следы. Некоторые офицеры департамента полиции подозрительно косились в нашу сторону, но сказать ничего не могли. Не верили… Оно и понятно - бомбист был слишком умелым, чтобы подорваться по собственной дури. Подрывал Висельник, я же проводил предсмертно-воспитательную работу. Один кляп, банка серной кислоты и самую малость фантазии. Всего три этих компонента, соединенные в единое целое с бомбистом, творили чудеса. Разумеется, он сдал всех своих подельников, связи, каналы поставки… Просьба была одна - скорее подохнуть. Что ж, обещания я всегда держал, поэтому Висельник бросил солидную порцию динамита в прожженное кислотой брюхо и подпалил бикфордов шнур. Какова мораль? Никогда не стоит взрывать тех, у кого могут оказаться друзья и родственники в Третьем отделении. Пусть Клим и видел свою кузину пару раз в жизни, но кровь обязывала отомстить со всей жестокостью. Что и было сделано.
        Вынырнув из омута воспоминаний, я вновь полностью переключился на происходящее вокруг. Клим уже встретил в коридоре парочку визитёров и пропустил их вперёд, сам теперь замыкая процессию. В зал входит Алексей Глебов, знакомый мне только по фото, за ним Родионов. А вот и Клим, непринужденно, совершенно естественно закрывая дверь и становясь так, чтобы блокировать выход. Разумно, тем более что снаружи будут Мерк с Керайной. Не прямо за дверью, это глупо, а просто на внешнем круге. Мало ли кто там снаружи особняка проявиться вздумает?
        Далёк я от оптимистичного взгляда на мир. Верить Сангредо, быть может, в чем-то и реально, но кто сказал, что мы играем именно с ними? Не-ет, тут совсем иные игроки, а эти два вампира всего лишь не слишком значимые фигуры. Их играют, только и всего.
        - Мы заранее не договорились о встрече… - пробурчал Глебов, переминаясь с ноги на ногу. - Но ситуация такая, я решил нанести визит. Он важен и для тебя, и для меня.
        - Гость в дом - радость в дом, - вежливо откликнулся Череп, легкая ирония в его голосе могла быть заметна лишь знающим индивидам. - Давно не виделись, Глебов, а твой обращенный и вовсе ко мне не захаживал. Так что располагайтесь, угощайтесь, чем тьма послала, а там и о деле поговорим.
        Нет, Сангредо и словесные кружева - сочетание несочетаемого. Слишком этот клан прямолинеен, у всех на виду. Конечно, не буду говорить огульно, есть и среди них те ещё хитрованы. Однако эти качества клан не культивирует, не взращивает при обучении неофитов. Воины в кристальном своем воплощении - их цель, идеал. А чтобы воин стал полководцем… одним боевым мастерством не обойтись. Даже знание тактики и стратегии само по себе неполноценно. Нужно ещё кое-что, а этого у Сангредо маловато будет.
        Вот и сейчас, хоть Глебов с Родионовым и пытаются соответствовать светскому стилю Черепа в частности и клана Вер-Заррен в целом, но получается не слишком. Всё вроде бы на уровне, оба как-никак из благородных семейств выходцы. Только нет в них склонности к иезуитским и макиавеллевским штучкам, а без них… переиграет оппонентов мой Наставник. Чуют ли они это? Возможно. Аппетит отсутствует, зато Родионов сразу себе фужер коньяка набулькал и махнул залпом. Старая привычка, судя по всему. Опьянеть как следует у таких как мы сроду не получится - алкоголь разлагается на составляющие почти мгновенно, как и любой другой яд. Но сам факт… Нервничает наш гость. И не факт, что только он. Глебов поопытнее, научился за много лет скрывать эмоции. По крайней мере, мне их уже с ходу не уловить, невзирая на жандармский опыт. Зато Черепу…
        - И с чем же пожаловали внезапные, хотя и весьма радостные для меня гости? - прежде чем задать этот вопрос, Череп выдержал некоторую пристойную паузу, заполнив её парой ничего не значащих фраз. - Догадываюсь, что не только оценить коллекционные коньяки и вина.
        - Спроси у своего юнца, Череп, он наверняка скажет причину нашего появления. Вы, Вер-Заррен, очень любите сваливать на других свои проблемы. И делаете это очень умело.
        - Жизнь такая… Но скажи, неужели тебе бы больше понравилось, вынеси мы проблему на собрание кланов домена? Можешь не отвечать, это и так для всех нас очевидно. А раз так, то будет нелишним подробно разобраться с возникшим недоразумением в узком, дружеском кругу. Ведь вам не слишком жалко тех, кто, кхм, обманул ваше доверие самым пошлым образом. Кстати, так КОГО вам не жалко?
        Родионов откровенно не мог совладать с эмоциями, пальцы слишком уж сильно обхватили ножку фужера. Его бы воля, высказал бы много не очень ласковых слов со всей армейской непосредственностью. Кстати, нам это пошло б на пользу - в таком потоке сознания частенько проскальзывают интересные детали. Глебов… Этот сразу включился в затеянную Наставником игру. Правильно, если не можешь навязать свои правила, то приспособься до поры до времени к иным.
        - Говорим про некоторых Элланзардо… Не стану же я скрывать от Вер-Заррен, что мы действительно протежируем их.
        - Секрет полишинеля, дорогой вы мой. В домене всегда есть слабо контролируемые вампиры из этой структуры, и почти всегда у них тесные отношения с вашим кланом. К этому все привыкли, хотя далеко не всегда относятся благосклонно. Не буду спорить, что некоторые из подобных досадивших нам Элланзардо могут подняться над тем низким уровнем бытия, что так распространен в их среде. Способны стать достойными частицами Красного Рода, влиться в настоящую элиту своих трёх кланов. отойдя от «болота», в котором пребывали ранее. Вот только процент крайне мал…
        - Мы используем не весь молодняк Элланзардо, лишь часть.
        - Верно, Алексей, я и не думал приписывать Сангредо всеобъемлющий охват рыхлой и малоуправляемой низовой структуры Элланзардо. Часть из них вовсе не склонна прислушиваться к чьим-либо советам, иная часть пытается приподняться до уровня, который обратит на себя внимание «старших». Есть и откровенные безумцы, правда они долго в нашем мире не задерживаются. Но я не об этом.
        - Тогда к чему эта лекция про бурления внутри болота под название Элланзардо? - сверкнул глазами Глебов. - Я о них не хуже твоего знаю.
        Вот это Череп понимал, посему и желал устного подтверждения компетентности. После такого высказывания как-то и не комильфо нашему гостю будет отнекиваться, ссылаться на возможные упущения, неосведомлености.
        - Если мы окончательно решили не играть в прятки… Скажите, уважаемые, неужто ваши наёмники потеряли разум до такой степени, что без вашего соизволения начинают следить за членами моего клана?
        - Наша вина, - поморщился Глебов. - За этими вольными стрелками не уследишь. Следили несколько скорбных разумом за твоим Стилетом, было дело. Но я уже выяснил их имена и готов гарантировать, что устрою им такую взбучку… Месяц на задницу сесть не смогут. Они же пуще прочего боятся, что «старшим» из их кланов станет известно, что их беспутные детки могут создать им ощутимые проблемы. После такого им останется лишь бежать… в надежде. что сумеют скрыться, отсрочить свою гибель. Ну и, сам понимаешь, небольшой должок за мной будет. Отплачу.
        - Всегда приятно слышать такую готовность расквитаться с мимолетными недоразумениями. Твой клан, Алексей, чем-то всегда меня привлекал. Наверное, своей прямотой, нежеланием лезть в слишком сложные интриги… - голос Черепа был столь мягок, что я уже заранее был готов пожалеть этих двух Сангредо. - Про должок, что ты упомянул, я и вовсе покамест говорить не хочу, до того это предложение меня умилило… Вот только…
        - Что «только»?
        Влезший со своей репликой Родионов пришёлся как нельзя кстати. Череп перевел взгляд на этого относительно юного Сангредо, ухмыльнулся, после чего произнес тихо так, безэмоционально, но вместе с тем крайне душевно:
        - С Ценерис тоже решили договориться, услугой очередной отделаться?
        - Какое вам…
        - Молчать! - рявкнул Глебов на своего помощника. Однако было уже поздно, тот в запале выдал сам факт осведомленности клана Сангредо и об этом аспекте.
        - Браво, браво, браво. Вот так оно и бывает - хочешь оставить что-либо за пределами разговора, а какой-то не до конца обученный сдержанности неофит р-раз, да и выдал секретик. Легко, просто, без особых сложностей. И не по причине непонимания, а исключительно из-за непривычки к тонким хитросплетениям диалога. Только не надо смотреть на Родионова, как на виновника всех бед и несчастий - его вина, конечно, присутствует, но далеко не так сильна, как может показаться. Мне хорошо известно, что придурки из Элланзардо снюхались с кем-то из клана Ценерис. Как я теперь окончательно убедился - вам тоже это известно. Осталось только выяснить - стало известно сейчас или же изначально? Итак, я жду ответа.
        Родионов сидел с таким видом, будто готов был сквозь пол провалиться или, на крайний случай, покраснеть до состояния зрелого помидора. Как первое, так и второе - чистая иллюзия. Проходить сквозь предметы большинству из нас не дано - разве что Хэйзер в прямом смысле слова, да у Рэйбендраум имеется своя специфика - покраснеть же для вампира реально лишь с помощью косметических средств.
        Ладно, мелкие нюансы бытия, никто его не съест и даже не устроит серьезной выволочки - Сангредо уже несколько попривыкли, что их частенько обводят вокруг пальца иные, более ушлые в интригах кланы.
        - Недавно, - выдавил из себя Глебов. - Мы только что от них. Побеседовали, да… Упирали на то, что вот вы, молодой Вер-Заррен, сильно их раздражаете. Конфликт на приеме у баронессы Зейгерс вспомнили. Недавний.
        - Почтенный, я ведь проявил бы верх неуважения к вам, если б счёл возможным такое развитие событий, - обратился я к Глебову, сочтя возможным вступить в беседу именно тут. Череп здесь был не в полном осведомлении, а интерес мог быть серьёзным. - Болтовня недавно обращённых Элланзардо, к тому же не являющихся личными учениками влиятельных персон их кланов… она схожа с трескотней воробьев, ибо слушать её малополезно. Любую информацию нужно вырывать с мясом. К тому же я хорошо знаю ваш клан, чтобы заподозрить в излишнем и вообще гуманизме. Уж простите, но вы однозначно вырвали из них эту информацию. Просто нет особого желания встревать в дрязги между нами, Вер-Заррен, и теми же Ценерис. К ним вы гораздо более лояльны, это не секрет.
        - Послушай, ты, юнец…
        - Он слушает, - усмехнулся Череп. От сей усмешки Сангредо сильно приугас в своей решительности устроить мне показательный разнос на тему малопочтительного отношения к более старшим по времени перехода в вампирическое состояние. - А вместе с ним и я… Со всей внимательностью, отведенной мне демонами судьбы. Мне нужны имена этих Ценерис, с которыми связаны наследившие Элланзардо. И сами недотёпы могут понадобиться. Да, могу несколько утешить - я не собираюсь устраивать им инквизиторские пытки. Просто поговорю, узнаю правду… Проблемы возникнут лишь при их категорическом нежелании сотрудничать, но ни при каком ином варианте.
        - Я не могу приказывать Элланзардо, даже таким, на которых их собственным старшим соклановцам наплевать, - пытался оправдываться Глебов, тем самым априори ставя себя в уязвимую позицию. - Они прислушиваются ко мне, но могут и взбрыкнуть, и броситься каяться старшим. И вас, Вер-Заррен, они боятся. Подумают, что придут, и тут их перебьют.
        - Не стоит вилять… К чему мне стадо тупиц в особняке? Пригонишь сюда только тех, кто напрямую контактировал с Ценерис. Взбодри тем, что если не придут, я ЛИЧНО свяжусь с настоящими Келатор, Граусс и даже Эрратес. Расскажу им о том, в какое дерьмо могут втравить их эти непоседливые и непослушные «детки», во что они УЖЕ вляпались и с не без чьего участия. Глебов, это не мои проблемы, а ТВОИ. Прикормил эту малопривлекательную компанию - вот и будь любезен отвечать за то, что они наворотили. Или, если мои слова недостаточно убедительны, а недовольство истинных Элланзардо не шибко беспокоит, мне стоит сейчас найти твоего соклановца, Олафа? Ну так что?
        Олаф… Услышав это имя, Глебов окончательно скис. Оно и неудивительно, потому как Олаф был его давним соперником в домене. Оба этих Сангредо грызлись за главенствующую роль так давно и усердно, что стали местной достопримечательностью. Только Глебов пытался усилить свои позиции, используя наёмников из Элланзардо, а Олаф, тот увивался вокруг Магистра. А Магистр у нас был из Луравис, как и в большинстве доменов. Положение основателей Ордо Деус давало ощутимые преимущества.
        Но речь несколько не о том. Любая промашка одного из них влекла за собой укрепление позиций другого. И теперь Глебов попал в неприятную ситуацию. Лишь от Черепа зависело, выплывет ли на всеобщее обозрение сия некрасивая история с привлечением Элланзардо к слежке за одним из кланов Ордо Деус. Организации-то разные, со своими интересами у каждой. Тем же Луравис подобные афронты могут сильно не понравиться. И вот какой нюанс: был бы Глебов единоличным лидером Сангредо в домене… далеко не факт, что нам бы удалось использовать полученные козыри. Зато при наличии Олафа всё шло по нужному нам сценарию. Сам Олаф ни за что не позволит Магистру замять некрасивую историю, даже при желании последнего это сделать. А желание такое у Луравис вряд ли появится, уж до такой то степени я Сангредо успел изучить.
        Вместе с тем есть и одна небольшая промашка, которую Череп допустил. Маленькая, на фоне общей партии незаметная. ЗДЕСЬ нам Элланзардо не нужны. Если за ними установлен постоянный контроль со стороны тех же Ценерис, то визит сюда может послужить сигналом тревоги. А оно нам не требуется. Лучше уж мы к ним наведаемся или перехватим нужных персон в нейтральных местах.
        Тем временем Глебов уже начал выстраивать такую линию поведения, чтобы и сохранить лицо, и в то же время предоставить нам желаемые сведения:
        - Олаф очень сильно не любит вас, Вер-Заррен, зато готов полностью подчиниться Магистру за поддержку. Он никогда вам не поможет, а вот я… могу. Только хотелось бы понимания и взаимной выгоды.
        - Будет тебе выгода, это я обещаю. Во-первых, твои авантюры с местными Элланзардо окажутся вне поля зрения остальных. А во-вторых, отношения с Ценерис.
        - Череп, я тебя не понял.
        - Чтобы понять полностью, расскажи о том, с кем из Ценерис контактировали прикормленные тобой Элланзардо. Тогда и ситуация станет болёе ясной, отчетливо видной. Ну же, не тяни.
        - На них выходил только один известный по имени Ценерис - Георгий Саютин.
        Так. Имя прозвучало, но вот к числу известных оно никоим образом не относилось. Не было такого вампира среди постоянных обитателей домена, в этом можно было не сомневаться.
        Псевдоним? Сомнительно, потому как все наши не любят скрываться под чужими именами. К тому же… Встрявшие в не своего калибра интригу Элланзардо хоть и редкостные дуболомы, но пользуются частью информации, имеющейся у их старших. Именно по этой причине сразу бы опознали тех Ценерис, которые постоянно в нашем домене проживают. Значит, чужак нарисовался. Залетный клеврет Лунного Круга, или таким образом Ценерис желают соломку подстелить? Увы, но пока ничего определенного сказать не получится - копать надо. Зато теперь есть где копать, да и направление раскопок очевидно. Дальнейшее - работа привычная, уж я ей не один год вплотную занимался.
        - Прелестно, вот и странный тип из-под мутной луны появился, - лениво перебирая чётки, Череп прямо скалился от удовольствия. - Конечно, вы сами особенно не утруждались, отыскивая следы его появления и собственно личность?
        - Времени не было.
        - Верю. Тогда предоставь мне сюда тех своих знакомцев, которые наиболее замешаны во всем этом безобразии. Как их имена?
        Глебов лишь мельком взглянул в сторону Родионова, и тот сразу же оттарабанил:
        - Семен Реульский, Михаил Прохоров, Александр Коренев. Все из клана Келатор. Остальные были на подхвате.
        - Ими при необходимости можно заняться и позже. Когда сможете их доставить?
        - Наставник, быть может, разрешите мне самому поговорить с Реульским? - я решил, пока это было реально, подправить изъян в общей картине. Прежде, чем Сангредо окончательно согласились бы именно доставить троицу Келатор пред злобные очи Черепа. - Заодно и я эту публику проведаю в родной для тех обстановке…
        Только бы понял… Точнее, понял бы правильно, быстро, не считая за малозначимую блажь. Это ведь завуалированное предостережение. Нельзя сводить все нити именно к нашему особняку, никак нельзя. Мои инстинкты жандарма протестовали против упрощения, очевидности. Чем больше тумана наведешь, тем оно и лучше. Сложнее будет противнику по разыгрываемой партии понять и осознать истинные мотивы.
        - Учись, Алексей, как надо неофитов воспитывать. Сами в бой рвутся, энтузиазмом пылая. - Понял, все понял старый хитрец. Сейчас же просто комедь ломает перед нашими визитерами, дабы окончательно запутать простоватых Сангредо в хитросплетениях интриг. - Придется пойти навстречу просьбе. Стилет! Возьмёшь своих друзей и выяснишь, что да как. Думаю, что вам выделят сопровождающего?
        - Пусть Родионов с ними и катится, - проворчал Глебов, пребывая в стойкой хандре. - Он вместе со мной был, когда я с теми болванами разговаривал.
        - Договорились.
        - Тогда я пойду. Дел много и все они сегодня радости мне не доставят.
        - Зачем же столь мрачно? - Череп был само благодушие, лучился доброжелательностью и гостеприимством. - Сангредо в домене ничего не потеряли, Олаф так и не получит ничего компрометирующего в свои руки, а там, глядишь, и кое-что интересное может попасться. Думаю, что ваши приближенные помогут грамотно реализовать преимущества? А если и нет, то мы поможем. Потом, когда решим собственную проблему. Так что и в ваших интересах, Глебов, постараться ускорить процесс.
        Лови его, Наставник! Игра на внутриклановых противоречиях - одна из самых перспективных. Сам Глебов в общем масштабе так себе, не демон весть какая фигура, но для изначальной зацепки вполне пригоден. это если рассуждать в поле интересов всего клана Вер-Заррен. Глебов изнутри поджаривается на костерке честолюбия и жажды власти. И вот она, совсем рядом, только бы притопить Олафа. Не на ложных доносах, к таковым у всех нас инстинктивное отвращение, а на настоящем проколе. Или, на крайний случай, самому учудить нечто сногсшибательное.
        Предложи такому помощь в грызне подковерной, так семя наверняка упадет на благодатную почву. Это ещё с самых первых дней моей работы в «охранке» усвоено намертво. Разделяй и властвуй! Простенько, зато со вкусом и срабатывает в солидной части случаев. Только сначала обнаружить трещину, которая в будущем и станет разделяющей пропастью. Так что этот Сангредо уже у Черепа на крючке. Чует он его или нет - дело десятое. Главное, что спрыгнуть то ли не может, то ли не хочет. Некоторое время будет помогать, а дальше как карта ляжет.
        - До встречи, Череп. Родионов подождет снаружи, я же отправляюсь домой. Если что - ты знаешь, где меня искать.
        - Бесспорно. До скорой встречи.
        Наблюдая за Черепом, за движением его руки, перебрасывающей серебряные черепа чёток, я понимал многое. Наставник решил намертво вцепиться в этого Сангредо, почуяв слабину. Да и вслед уходящим он смотрел так, как гурман взирает на поданное ему экзотическое блюдо - с подозрением, но и с ярко выраженным кулинарным интересом.
        - Седрик, проводи, - подождав, пока гости, сопровождаемые гаар-гулом, выйдут, он начал давать указания. - Стилет, ты с Климом и Висельником отправляешься к Элланзардо.
        - Простите, Наставник, но тут скорее Келатор, - внёс я кажущуюся значимой поправку. - Вполне может статься, что из других двух кланов даже молодняк-то ли почти не задействован, то ли совсем.
        - На твоё усмотрение пока что, - не стал спорить Череп. - Поучить уму-разуму разрешаю, но без кровавых последствий. Родионов на тебе, если начнет подозревать - заморочишь голову так, чтобы не знал, какой из концов истинный.
        - Сделаю, не впервой. Классический армейский человек, еще с полвека не вытравит свойственные слабости.
        - Верю в твои способности. Ещё… Почему не захотел сюда пригласить? Удобнее, меньше шанс на то, что вилять будут. Там они на своей территории, в окружении своих бойцов. Тут лучше.
        - Наглядно всё. Если их ведут - Ценерис или, что гораздо хуже, Лунный Круг, - то наверняка догадаются о причинах столь пристального интереса. Занервничают, так чего доброго зачищать территорию станут, деятельность перенаправлять. Нам тогда не в пример сложнее будет выходить на кукловодов. Рано.
        - Они и так догадаются… Сангредо не могли выбить сведения из объектов интереса тихо. Наследили, нашумели по обыкновению своему.
        - Стилет прав, - поддержал меня Висельник. - Если внешне не будем придавать особого значения, то контролеры вполне способны принять наши действия за пустую суету. Вроде как мы просто раздражены наглостью Элланзардо как таковых. Или отдельного их клана. это неважно. Вот скажите, Наставник, кто, чтящий традиции Красного Рода, пошлет на важную операцию неофитов, обращенных без году неделя? Не принято такое ка-те-го-ри-чес-ки. Вот пускай и докладывают. Отнесутся с прохладцей, а если и начнут проверять, то чуть погодя. Успеем сыграть на опережение.
        Черепу, кажется, начинал нравиться ход наших мыслей. Сразу не послал - уже благоприятный симптом.
        - Добро. Делайте по своим наброскам, как-никак именно этого я от вас и ожидаю. Только на рожон сами не лезьте, вы действительно пока… дети по большому счету.
        Хорошее напутствие. Вроде и удачи пожелал, но в то же время и холодным душиком спрыснул. И ведь не возразишь, прав он по большому счету. Ладненько, пора нам, а то Родионов заждался небось. А заставлять ждать - последнее дело без веской причины.

        Глава 12

        Если выезд по важным делам, то в нашей системе непреклонное правило - пешие прогулки лишь при необходимости. Во всех остальных случаях рекомендуется использовать транспорт, причем отнюдь не на лошадиной тяге. Твари, однако. Без них наш клан уже давно не обходится. Вот и сейчас экипаж на всей доступной скорости нёсся к тому месту, где ныне находились интересующие нас личности.
        Клим на сей раз работал под кучера, а на самом деле осматривался вокруг во избежание проблем. Специфика… Как только есть риск боевого столкновения с противником - в дело вступают разнообразные меры безопасности. разработанные аналитиками клана. Клан Вер-Заррен всегда ценит своих, нас и так не слишком много, а уж если не беречь ценные кадры, то и вовсе мало останется. Противостояние со всеми кланами нас многому научило, особенно параноидальной осторожности. Жаль только, что за такие знания приходится платить слишком большую цену.
        - Давно хотел узнать, почему именно кабаре? - поинтересовался я у сидевшего напротив ну очень мрачного Родионова. - Вроде бы этот полубордель не самое лучшее место для базы, пусть и Келатор.
        - Нравится им. Девочки всегда рядом, музыка, веселье.
        - …и полное отсутствие нормальной обороны, грамотно выбранного места и прочих полезных мелочей, - закончил Висельник, ехидно ухмыляясь. - Отсутствие грамотного руководства в этом домене и нежелание развития никогда не шло на пользу. Тут хоть кто-то из их старших бывал?
        Сангредо явно призадумался, вспоминая сей нюанс. Наконец, тяжко вздохнув, разродился ответом:
        - Очень редко. Последний раз пару лет назад с мимолётным визитом пара серьёзных членов этого клана прикатила. Посмотрели на «базу», поулыбались, какие-то свои дела решили и уехали. Но совет дали, что это не резиденция клана в домене, а пустое место.
        - И совет этот был пропущен мимо ушей, - понятливо улыбнулся я. - Ведь бьют их все кому не лень, а всё равно наука в голову не проникает. Зато дури хватает. Это ж надо - связаться со слежкой за нами!
        - Глупость человеческая безгранична, Стилет. А немалая часть Элланзардо со своей «философией свободы» эту черту как раз и прихватили из прошлой жизни, - мой друг брезгливо поморщился. - Родионов, ты хоть выставил там кого-то из своих клановых бойцов? Хотя бы для контроля. Келатор здешние - народец шустрый, могут и убежать в незримые дали.
        - Двое наших там. Не разбегутся, они себе не враги.
        Хочется верить… Хотя нынешние объекты нашего интереса не дюже талантливы, чтобы скрыться из-под пристального надзора Сангредо. Повадки Глебова известны, он не оставил бы в качестве присматривающих откровенных ротозеев. Следовательно, интересующие нас субъекты будут в целости и сохранности. Останется только разговорить их, для чего все средства хороши. Если надо, я их буду медленно на куски резать, но вытащу все, исключительно все сведения. Да, Наставник что-то упоминал о нежелательности кровавых эксцессов, но в таких обстоятельствах я могу и… немного запамятовать. Результат всё спишет, особенно мелкие нестыковки с первоначальным планом.
        - Подъезжаем, - раздался приглушенный голос Клима. - Вокруг тихо, магией тоже не разит сверх обычного.
        Совсем хорошо. При недавней заварушке были бы сплошные аномалии с энергетикой. Здесь же тишина, спокойствие. Конечно, это вовсе не повод расслабляться, но часть проблем снимается.
        Едва экипаж остановился, я сразу выпрыгнул из него. Люблю как можно быстрее сам составить полное представление об окружающей местности. Изнутри такое сделать более сложно, как ни крути. «Огни Парижа», ну надо же какое вычурное название для отнюдь не самого фешенебельного кабаре в нашем городе. Если и есть там что из французской столицы, то разве что пара тамошних шлюх, которые давненько стали ходовым товаром во всём мире. На личико так себе, но сильно ценятся за ловкость при отплясывании канкана и за определенные навыки в делах постельных. Вот и господа из Элланзардо тоже… польстились на веяния моды. Но чтобы в кабаре главную базу клана… до этого только Келатор додумались.
        - Висельник, «пёсиков» выпусти вокруг этого кабаре. Мало ли что.
        - Не слишком ли? - отозвался тот, тем не менее сразу же приступив к выполнению моей рекомендации. - Ты ещё Клима к чёрному ходу поставь от излишнего усердия.
        - А вот и поставлю. Клим! К чёрному ходу и глаз не спускать. Готовность по максимуму, если кто появится - бей от всей души, но чтоб живой остался. Родионов!
        - Чего ещё? - недовольно отозвался Сангредо, смотревший на нас с чувством непонятного превосходства. - Я к Вер-Заррен в работники не нанимался.
        - Никто и не приневоливает. Против воли с нами никто не связан. Лучше скажи, есть ли тут подземные ходы?
        - Да нет тут ничего, на кой бес тутошним Келатор такие сложности. Это надо заранее готовить, в готовности поддерживать…
        Не закончив фразу, Сангредо резко отпрыгнул в сторону. Посмотрел на обеспокоившее его явление, а там и вовсе переместился в сектор чуть сзади и правее моей персоны. Видимо, сильно ему не приглянулись наши Твари в количестве четырёх экземпляров, которые до сего момента находились в секциях под днищем нашего транспортного средства.
        «Пёсики». Те самые, насчет которых я отдал распоряжение Висельнику. Внешне не слишком отличные от доберманов и прочих гончих, но боевые качества на порядок выше, к тому же и определенные качества, пригодные для противостояния мистическим существам. Вживлённые серебряные клыки и просто ошейники из того же металла - это против ликанов, дабы не сочли особо лёгкой добычей. Перестроенный опорно-двигательный аппарат позволял Тварям прыгать так, что лёгкая левитация не спасла б от покусания нижних конечностей. А для вольготного форсирования высот имелись на лапах специальные присоски, так что творения наших лабораторий, карабкающиеся по стенам - дело вполне себе естественное.
        Главное же у этого вида - маскировка, таких не грешно и в открытую использовать. Собаки и всё тут, никаких проблем при пересечении с посторонними у человека не будет. Вот и сейчас - ну увидят случайные прохожие энное количество как бы собак. И что? Те ведь будут себя вести смирно, об агрессивном поведении и речи идти не может.
        - Тварей вокруг дома пустить. Клим, это тоже на тебе.
        - Так точно. Всё в порядке будет.
        - Смотри только, в случае чего не увлекайся, нам не трупы нужны, а живые и разговорчивые пациенты. Висельник, ты со мной, на тебе прикрытие. Чуть что подозрительное увидишь - действуй по обстановке. Ну а с тобой… - посмотрел я оценивающе на Сангредо. - Своя голова на плечах есть, а я насильно уговаривать никого не намерен. Сдашь интересующих нас Келатор с рук на руки, своих парней заберешь и тогда свободен. Начали.
        Не обращая внимания на ворчание Родионова, я проверил, хорошо ли выходит клинок из ножен, а заодно и озаботился перевести в полуактивированное состояние некоторые заклятья. Элланзардо и сами по себе малопредсказуемы, а если учитывать шашни кое-кого из Келатор со сторонними личностями мутного содержания… Осторожность, она лишней не бывает. Самое худшее - ухмыльнутся пару раз за спиной и не более того.
        Чую, Висельник не шибко меня поддерживает в мерах предосторожности, но приказ понял, перечить не намерен. Клим, тот напротив, так и мечтает с кем-то схлестнуться. Застоялся, взбодриться возжелал, оросив сапоги чьей-то кровушкой.
        - Только после вас, - шутовски склонился Висельник, пропуская Родионова вперёд. - Мы уж в арьергарде двинемся, вслед за доблестным воителем грозного клана.
        Тот, смерив Висельника испепеляющим взором, горделиво двинулся в нужном направлении. Вот и чудненько, так оно лучше всего. Иди, родимый, иди, а то вдруг на дороге какие-то ловушки понаставить успели. Да и соваться самим в чужую обитель… неразумно без надобности.
        Тихо вокруг, наплыва посетителей не наблюдается, да и музыки что-то не слышно. Разогнали персонал по углам? Похоже на то, Сангредо нехватку фантазии привыкли восполнять излишней исполнительностью. Однако уточняю:
        - Вы что тут, всех поганой метлой погнали до завершения своего интереса?
        - Не всех, только часть, - огрызнулся Родионов. - Много их тут было, за всеми не уследишь, а дело важное.
        - А возражения?
        - Мы их попросили, - буркнул тот. - Убедительно.
        В это верю. А вот сама затея… С одной стороны, логично, с другой же - несколько опрометчиво. Легче работать в случае неурядиц, но одновременно теряется козырь псевдонепричастности. Действуя более тонко, можно было бы держать солидную часть присутствующих тут Келатор и немногих гостей из иных кланов Элланзардо в блаженном неведении. Ну пришли несколько Сангредо в их кабаре, так это дело житейское. Есть определенные претензии к кому-то, так они могут быть и вполне себе незначительные. Теперь же всё очевидно - из-за мелочей не станут устраивать полувоенное положение в отдельно взятом кабаке… извиняюсь, кабаре.
        Осматриваюсь. Вокруг всё довольно стандартно - столики, сцена, на которой отплясывают разнообразные красотки, стойка, где обычно толпятся слуги и прочие разносчики. Ширмы, за коими кухня, лакейская, ну и, как я понимаю, ещё и прочие полезные помещения вроде небольшого арсенала. Келатор хоть и распустились влади от своих старших соклановцев, но не настолько, чтобы не позаботиться хотя бы о простейших мерах безопасности. Лестница на второй этаж, куда ж без нее… Там комнаты, где можно уединиться с девочками, да и просто посидеть в тесной компании, без многолюдства. Только сейчас пустота, безлюдие. Почти… Сидят трое вампиров понятно из какого клана мрачного вида, потягивают вино да зыркают в сторону Сангредо, который изображает тут из себя статую нерукотворную.
        - Семен, а ну мухой сюда!
        Ожила статуя, сорвалась с места и вот уже тут как тут. Дисциплина присутствует, спору нет.
        - Все спокойно, никаких происшествий. Георгий на втором этаже, присматривает за тем, кто вам нужен.
        - Хорошо. Проводи туда этих… Вер-Заррен.
        Не удержался, хоть интонациями, да высказал свою неприязнь. Нам, конечно, не привыкать, но иногда неприятный осадок остается. Впрочем, именно НАМ легче - и в жизни нахлебались полной ложкой этого самого высокомерного отношения к себе. Жандармов ой как сильно недолюбливали, причем, как ни странно, как раз те, кто должен был грамотно оценивать нашу работу. Я про господ в армейской форме речь веду. Знают, что чем меньше проблем со всякими революционерами-бунтовщиками, тем более крепкой становится империя.
        Так нет, методы им наши… не нравятся. Дескать, в помоях возимся, не аристократичное это дело. А то, что в «охранке» родовой аристократии поболее было, чем во многих армейских частях, так про это им вспоминать не хотелось. Как же, они обливают презрением жандармов из-за неблагородности, а если покопаться… Ларчик-то просто открывается - мы, работники тайной полиции, очень хорошо понимали важность и необходимость такого дела. Если не мы, так кто же? И риск героически подохнуть был на порядок больше, особенно в мирное время. И враги предпочитают стрелять в спину, подрывать бомбами, да и просто оставаться в тени.
        Теперь мы уже не люди, совсем иные существа… А всё по сути осталось, только вышло на более высокий уровень. Видимо, мы действительно вечные «псы плаща и кинжала», раз наши таланты оказались нужнее именно клану Вер-Заррен. Снова интриги, ненависть и неприятие других, вечный бой и враги, скрытые за масками.
        - Что-то мне перестает все это нравиться…
        Ворчащий на тему опасности Висельник - это неспроста. Мы поднимались по лестнице вслед за Семёном, и что-то насторожило моего друга. Что? Ангел его ведает, но если возникло подозрение, то нельзя просто так от него отмахнуться. Жест, и мы оба срываемся в иной ритм, тот самый, который только при серьёзной угрозе может быть использован. Очень потом усталость донимать будет. Организм пока не полностью завершил перестройку, возможности вампирического состояния доступны, но отголоски человеческой ипостаси дают о себе знать. Но… поздно переигрывать.
        Сопровождающий нас Сангредо ещё ничего не понял, а мы уже оставили его далеко позади. Всё равно… пусть хоть следом поспешает, хоть ничего не делает - нам сейчас ровным счетом никакого дела. Предчувствие опасности, это выработано с той, прошлой жизни, привыкли мы ему доверять. Как не доверять, коли оно жизнь многим спасало.
        Изменение в энергополе… Несильное, но ощутить можно. Грубоватое, зато чётко свидетельствует об атакующей природе использованной магии. Теперь нет никаких сомнений! Известно и куда стремиться. Коридор, чуть дальше, а вот и дверь. Крепкая, но удар ногой в замок мигом устраняет преграду. И никакого телекинеза покамест, он тут лишним будет. Висельник врывается первым, немыслимым пируэтом уклоняется от промелькнувшей в опасной близости стальной полосы… Сабельный удар, это мы проходили.
        Дикий крик… Объятая пламенем фигура проносится мимо, пытаясь как-то сбить огонь. Думаю, что это реально, ведь тут обычный керосин плюс самую малость усиленный алхимической присадкой. Сангредо… Ага, тот самый, что должен был охранять интересующих нас Келатор. Но что-то тут сильно странное творится.
        Сплетенная из нитей Хаоса ловчая сеть срывается с пальцев. Плевать, кто там да что, разобраться и потом можно. Пусто… Это ж надо так ловко спассировать чары! Сеть захватила в свои объятья две фигуры, но почти не задержала, не сковала, только стекла вниз, не в силах зацепиться. Скрыли «запах» текущей в жилах крови, вот и пропало заклятье, не притянулось. Ничего, мы ещё повоюем!
        Блокирую атаку третьего - верткого типчика с двумя длинными кинжалами. Он, не мудрствуя сверх меры, решил поработать в стиле швейной машинки, нанося множество колющих ударов. Упор на скорость, хаотическое внешне перемещение секторов атаки. Сталкивались, было дело. Итальянская манера, но вижу, что сначала он работал в паре шпага-кинжал, лишь потом переквалифицировался. На том и сыграем. Чуть позже, пока ментальную оплеуху его приятелю, что пытается меня достать сбоку банальным протягом. Ба, да это ж месье Реульский собственной персоной! А мы-то уж думали, а мы-то как скучали… Ничего, пострадай головной болью, пока более опытные господа отношения на клинках выясняют.
        Звон клинков слева - Висельник всерьез сцепился с еще одним Келатор. Его противник был большой мастак поработать с укороченной алебардой. Нерадостно, потому как против легкого меча-шпаги это оружие впечатляло. Ну да у меня пока свои проблемы… Разорвать дистанцию надо, вот только места маловато, когда рубишься внутри дома и тела под ногами… Два тела, два! Кто они, вот в чем вопрос.
        А если так… Зацепив ногой ножку стула, отправляю предмет меблировки в сторону противника и вдогонку искажающей волной, меняющей мир вокруг противника. Ага, перехватил телекинезом и отклонил в сторону, только движения были неуверенные. От плывущей метрики пространства у противника явно голова кругом пошла. Самое то для того, чтобы выиграть пару мгновений. Разрыв дистанции и как бы подставиться под удар. Купится? Есть! Лезвие кинжала вспарывает воздух, но расстояние слишком большое. Не рассчитал, стервец, забылся, провел приём для меча, а не для более короткого оружия. Получи тогда подарочек. Катана, сверкнув серебрящимся металлом в свете горящих под потолком светильников, вгрызается в локтевой сустав. Всё, отмахался ты этой рукой, а времени на регенерацию тебе никто не даст.
        Вздыбившийся под ногами пол, тянущиеся оттуда стальные прутья. Хищно извивающиеся, словно живые, первым делом пытаются достать меня, хотя и остальных проткнуть явно не откажутся… Ответный удар подранка, причём сильный, какой не приходится ожидать от простого, не прошедшего полноценного обучения Келатор. Уклониться и бросить контрчары, путающие оживший под действием магии металл, создающие обманные точки притяжения. Пусть наш противник в режиме ручного управления железяками поуправляет, а самонаведение у него уже не пройдёт. Ага, попытка повлиять на сталь наших клинков, но тут ему ничего не светило. При изготовлении нашего оружия в исходный материал вплетался целый комплекс чар, предохраняющий его как от ухищрений Келатор, так и от многих других.
        А вот Искажением разорвать тянущиеся к револьверам незримые руки управляющего металлами и магнетизмом Келатор необходимо. Иначе лишусь полезного, пусть и вспомогательного оружия, что невместно. Мало ли как ситуация может обернуться! Хорош, зар-раза, прямо-таки настоящий класс мастерства показывает для довольно юного, немногим старше меня, вампира.
        Нет, тут не до жиру, быть бы живу. Живьём гада не взять, он меня в мистическом плане превосходит. Но почему он не пытается скрыться? Всё ясно! Реульский, личность нехорошая, малость оклемавшись от ментального удара, оказывается рядом с одним из недвижных тел… и взмахивает клинком. Была голова как часть тела, а вот уже и покатилась шариком.
        И тут же эта троица метнулась на выход, через окна… Ясно всё. Зачистка прошла успешно, больше их ничто не задерживает. А успеете ли смыться? Вряд ли. Нет для Вер-Заррен более благодатной ситуации, нежели подранок, у которого из раны хлещет кровища. Да и только что убитые ими - их тоже можно и нужно использовать для выжимки оттуда первостихии… Хаоса.
        Но сперва подранок! Рану он уже почти затянул, но не совсем, за пару секунд это сделать сложно. Вот и получи веселенькую шуточку, сотворенную на основе преобразования жизненной силы организма в проявление Хаоса. Самую малость искажается состав крови, но не привычного к Хаосу Келатор скрючит так, что мало не покажется. Чуть изменяется состав, и вот уже ощущения будут такие, словно в жилах смесь всех известных кислот циркулирует. Не смерть от болевого шока - это вампиру в принципе не грозит, - но из строя выведет гарантированно.
        Уже летящий в низко стелящемся прыжке Келатор скорчился, потерял всю целеустремленность и… тряпичной куклой вывалился на улицу через открытое окно. Иди к Климу и нашим «пёсикам», тварина, тебя там со всей душевностью встретят. О, вот и «оживший» металл утратил свою крайне неприятную активность, показывая, кто им управлял. Теперь с Реульским доразобраться надо… Не уйдет, недоносок, это я гарантирую. Уже удалось выжать из оплывающих под действием Хаоса тел добрую толику сил и сплести из получившегося материала Дорогу-без-Конца. Попытавшийся было последовать вслед за своим приятелем Реульский то ли по неопытности, то ли от недостатка внимания даже не попытался уклониться и… шагнул на заботливо подставленный ему путь, ведущий в ловушку. Теперь беги… без цели и смысла. Вот он и завис в поражённом Искажением участке. Часто-часто перебирая ногами, но не продвигаясь ни на шаг вперёд. Аж посмотреть приятно! Разрушается эта штука специальными контрзаклятьями или энерговыплеском большой силы, на который не у каждого хватит резервов.
        Только вот этот тип вполне мог разрушить, раз его приятель доставил уже парочку неожиданных сюрпризов… Потому я и воспользовался заминкой, вызванной непониманием противником той ситуации, в которой он оказался. Пара секунд - этого более чем достаточно. Удар эфесом клинка по виску. Да с добавлением толики внутренней энергии… Не убью, даже не покалечу, потому как череп у любого из нас дюже твердый, удароустойчивый. Зато для приведения в бессознательное состояние должно хватить. Хватило.
        Что там Висельник? А уже ничего - стоит, матерится, глядя на обезглавленное тело своего противника:
        - Ты гляди, какие Элланзардо пошли, необычной магией баловаться начали.
        Потом разберусь, чего там моего приятеля на философию потянуло. Живой, да и ладно. Малость помятый, подраненный, ну да это в нашем деле обычно. А вот что там с моим крестничком, из окна вывалившимся? И где эти… Сангредо? Могли бы и появиться уже, давно пора. Нет, я понимаю, что весь бой занял секунд десять или чуть поболее, но и этого достаточно.
        - Клим, чтоб тебя трубой от паровоза полюбили, что там у тебя? - громко выражаюсь, выглянув из окна и наблюдая неутешительную картину стопроцентно дохлого вампира на мостовой.
        Кстати, вот и он, вид виноватый, руками разводит:
        - Извини, Стилет, жизнь такая сложная пошла… Сигнал подать пытался, у него амулет при себе был. Не стал я рисковать в такой ситуации.
        - Ч-черт! Ладно, мы одного всё же прихватили, так что расслабься. Пока оставайся там во избежание, только тело… прибери. И Черепу сигнал готовности, ситуация может пойти вразнос.
        - Понял. Сделаю.

* * *

        Состояние после боя… Из него выныриваешь постепенно, пытаясь вновь ухватиться за относительно спокойное состояние мира вокруг тебя. Большинство людей всю жизнь находятся в этом спокойном, неизмененном состоянии, не могут перейти в смещённую реальность, где есть кровь, смерть, блеск стали и ярость огненных вспышек. Для нас же, периодически появляющихся по обе стороны грани, сам процесс перехода стал настолько привычен, что порой сложно понять, где именно находишься.
        Топот за дверью, но слышно, что там только двое. Сангредо?
        - Медленно входить, - угрожающе шипит Висельник, приготовившись активировать Косу Искажения. - Мы тут что-то нервные стали.
        - Это я, Родионов. Мы к этому непричастны.
        Голос относительно спокоен, да и причин подозревать именно Сангредо нет. К тому же одного из их клана тоже… подпалили не самым гуманным способом.
        - Заходи, но только ты один. Приятель твой пусть обратно убегает, звучно стуча сапогами.
        Выбирать слова поделикатнее как-то не особо хочется, настроение не самое лучшее, да и вообще… По-моему, кто-то вроде Родионова уверял, что тут всё в порядке, просто отлично. Если в понятие «отлично» входит риск лишиться головы и прочих выступающих частей тела, то… я явно чего-то недопонял.
        Висельник за каким-то ангелом занимается малопонятным делом - сорвав занавески с окна, накрывает ими тело собственноручно обезглавленного вампира. Стоп. Не совсем прав я, он его закутывает в подобие савана. Зачем? Все страньше и страньше ситуация становится.
        - Кто эти трупы? - спрашиваю у наконец-то проявившегося Родионова, показывая на тех, кого убивали не мы.
        - Вон тот, с отрубленной головой, Прохоров, а тот, кому мозг расплавили - Коренев. Дружки Реульского закадычные.
        - А остальные, что тут были?
        - Ну, Семён сказал, что какие-то пришлые, они тут иногда появлялись. Имена, если что, я спрошу. Тут дело такое, я сейчас за Глебовым пошлю, он с этим Реульским разобраться должен будет. Это уже наше дело, вы тут ни при чем.
        Даже так? Спасибо, такой вариант совершенно не входит в сферу пожеланий клана Вер-Заррен. Только сам предложивший об этом почему-то не догадывался, поэтому оказался в сильном изумлении, получив недвусмысленное «фу». «Фу» выражалось в приставленном к глотке Сангредо клинке и вежливым напоминанием о бренности органической материи:
        - Родионов, тебе что, жить надоело? Так ведь это настолько легко исправить… Не искушай меня, Сангредо, а то ведь поддамся соблазну укоротить тебя ровно на одну голову. Висельник!
        - Ась…
        - Бросай дохлятину свою в окошко, а потом пленника прихвати. И уходим отсюда, уходим. Меня еще маменька учила, что высшая степень хамства - задерживаться там, где тебя не желают видеть. Я не хам, ergo… Счастливо оставаться, а с Черепом ты потом поговоришь. Если захочешь.
        Видно было, как Родионов нервно сглотнул. Ему не очень-то хотелось «душевно поговорить» с моим Наставником, и его можно было понять. Череп даже в своем относительно мирном состоянии - тот ещё «приятный» собеседник для вампиров из недоброжелательно настроенных кланов. Ну а коли он переходит во флегматично-злобствующее состояние - многим легче самозакопаться в могилы и отсидеться там лет сто.
        - Не дёргайся, неродная душа, и тогда будешь жить долго и счастливо.
        Никогда не полагаюсь на силу исключительно слов. Их лучше сопроводить остро отточенной сталью или же мощью магии. Сейчас больше подходила магия… Еле слышно шелестящий жгутик Хаоса скользнул по лезвию катаны, откуда перебрался поближе к горлу Сангредо. Мгновение, и вот вокруг шеи Родионова соткалось алое кольцо с шипами внутрь, слегка покалывая, не давая подумать, будто все это легкая шутка.
        - Обруч Смирения? - хмыкнул Висельник, уже спровадивший за окно тело и теперь стоящий с перекинутым через плечо бесчувственным организмом Семена Реульского. - Тогда и я свою лепту внесу…
        Несколько жестов - и с пальцев Висельника срывается мутно-багровое облачко… Ударившись о дверной косяк, оно разворачивается в завесу из мельчайших сцепленных друг с другом звеньев-ячеек, что преградят путь любому особо любопытному. Ухмылка на лице моего друга никак не соответствует внутреннему состоянию - слишком серьёзные чары, от них по всему телу прокатывается волна боли. Такова судьба Вер-Заррен - за магию Хаоса мы расплачиваемся болью. Обруч на шее Родионова мне тоже не просто так дался, право слово. Просто показывать это противнику - верный путь убедить того в слабости, а слабых… не опасаются. Пусть лучше эти бесовы Сангредо думают о силе, о возможности серьёзно получить по шее в любой момент. Тогда не рыпнутся.
        - Главное - спокойствие. Именно так говорил один мой приятель, вынимая запал из бомбы с часовым механизмом. Вот и ты, Родионов, сейчас как на той самой бомбе - дёрнешься, и из тебя мигом жертва доктора Гильотена образуется. А НЕ дернешься, так моя милая магическая шутка нейтрализуется минут через десять. Могу в этом поклясться, а ты знаешь, Вер-Заррен таким не играются. Да, и последнее. На дверном проеме тоже чары, ты это видишь, да и дружки твои тоже. Не советую их снимать, да и просто подходить к тебе ближе чем на пару метров. Череповастенько и плоховастенько тебе от этого будет. Понял? По глазам вижу, что понял. Тогда прощай. Я надеюсь, мы долго ещё не увидимся.
        Прыгая в оконный проем, я слышал, как Родионов орет дурномявом, чтобы его приятель, да и никто другой также, даже не думал помыслить о приближении к нему. Я только улыбнулся. Понимаю, по такому дурному поводу помирать ему неохота. Впрочем, сам виноват в этом. Никто не заставлял так погано и примитивно опошлить вроде бы нормально сложившуюся ситуацию.
        Вскакиваю на запятки экипажа. Только этого Клим и ждал, чтобы дать мысленный приказ Тварям в облике лошадей. Дикий посвист, искры из-под копыт, несущиеся по бокам «пёсики» - все это напоминает какую-то недавно виденную фантасмагорическую картину на вернисаже у Трайденти. Ну да не о том речь. Вырвались, к тому же с успехом. Что-то привычка такая сложилась у нас - всегда возвращаться. И смерть этому не помеха, и иные трудности.
        Кровь бешено несется по жилам, азарт и готовность к бою заглушают боль и усталость от использования покамест слишком сильной для меня магии. Но никто не возжелал броситься вслед за нами. Испугались? Или вверх просто-напросто взял обычный здравый смысл? Наверно.
        - Съели, недоноски клятые! - орет Клим, вечно слегка безумный после крови и звона клинков. - И покровителям своим передайте, чтобы близко к нашему клану не совались!
        - Уймись, к чему орать-то так громко?
        - А чтоб знали, чтобы боялись.
        У Клима своя логика, вполне имеющая право на существование. Методы террора, страха - их он освоил хорошо, переняв от господ революционеров. По сути они близки… даже не к Сангредо, это я в свое время погорячился. Нет, скорее к ярости боевых групп Маледиктума, их бешеной энергии, что подчинена грамотно поставленной цели. Какой бы из него вышел лидер! Но… «материал», из которого высокопоставленные члены Маледиктума высших рангов лепят бойцов низшего звена - мы такой получить не можем. Не хотим. Слишком велик при нём процент отбраковки.
        Успех. Как ни крути - успех. Добыли не только ценного пленника, но и Висельника труп убитого им Элланзардо чем-то сильно заинтриговал. Не стал бы он его с собой тащить, да ещё столь тщательно маскировать. Сидит теперь внутри, добычу сторожит.
        - Висельник, жадная твоя душа, поделись важной тайной, - перекрикивая стук копыт и залихватский посвист Клима, кричу я, открыв небольшое окошко из затемнённого стекла. То, что в задней стенке экипажа присобачено специально для особых ситуаций. - Не тяни, а то любопытство, оно, знаешь ли, вещь серьёзная.
        - Труп частично подвергся действию Тлена… Похоже на одно из простейших заклятий Ценерис, которое ударило по заклинателю. Судя по всему, в момент смерти контроль исчез и… Но покойник не Ценерис, это точно! Он из числа Элланзардо.
        О как! Эт-то мы удачно зашли. Получили на свою голову новую загадку, которую также придется решать. А впрочем, не столь всё печально. Есть пленник, есть Череп и Седрик с их неслабым опытом и гигантскими архивами. Пусть они и берут главную роль - мы же и так вывернулись наизнанку, сделав больше, чем просто возможное.

        Глава 13

        - Вернулись… - поприветствовал нас Седрик, едва мы оказались внутри особняка. - Вид взбудораженный, на одежде кровь, классические симптомы магической усталости налицо. К тому же трофеи приволокли. Кстати, один из них могли и не тащить - он ведь дохлый. Или ты, Висельник, решил в амплуа таксидермиста себя попробовать?
        - Ох, Седрик… С каким бы удовольствием я из ТЕБЯ бы чучело сделал.
        - Из меня нельзя, я больше на скульптуру похож, - гаар-гул радостно включился в пикировку, до коей был большой охотник. - А вот, скажем…
        - И то скажем, и это тоже, - прервал я начинающуюся словесную дуэль. - Ты лучше на тушку посмотри, а потом сам на всех парах побежишь Черепа искать. Клим, распакуй мертвеца.
        Мой друг без малейших эмоций начал освобождать тело от занавески, в которую то было запаковано. Тут все и не такое видели… Никто не собирался испытывать какие-то эмоции по поводу очередной дохлятины, которая при жизни ещё и пыталась кое-кого серьёзно огорчить.
        - Ты гляди ж! Попытка использовать заклятья Ценерис тем, кто не относится к этому клану, - присвистнул гаар-гул. - Топорная работа, сразу видно неумение контролировать Тлен. Тут же не только на умение завязано, но и на кровь клана. Используешь чужое, даже самые азы - делай поправки на снижение эффективности, сглаживание противодействия собственной магии, на иные факторы. А тут ужас какой-то.
        - Короче, философ.
        - Короче, Стилет, только на плахе становятся. Как раз на длину головы. Здесь интересная штука наблюдается… на наши многострадальные головы.
        - Поясни.
        - Изволь… Самоучка из Элланзардо мог попытаться совершить такое преобразование силы Тлена, но наряду с типовыми ошибками тут читаются свидетельства обучения. И обучения именно вампиром из клана Ценерис, - прервавшись, Седрик окинул пытливым взором нас, пленника, после чего продолжил: - Ты хочешь что-то сказать, Клим?
        - Хочу. И скажу. Обучение именно кем-то из числа Ценерис наиболее вероятно, но не обязательно.
        - Соглашусь, - скривился гаар-гул. - Но помни принцип Оккама и не множь сущности сверх необходимого. Сам по себе каждый факт маловато значит, но учитывая предыдущие события, вашу поездку, общую логику… Связь Ценерис и кое-кого из «молодых» Элланзардо - интересное сочетание получается. Надо допрашивать ваш трофей.
        Верно подмечено. Ключ к тайнам, по крайней мере, части из них - вот этот малосимпатичный Келатор, пребывающий сейчас вне реальности. Не зря он вместе с двумя другими прирезал двух своих подельников, ох не зря. За здорово живешь своих приятелей не режут, тут более серьезная причина. И я догадываюсь, какая именно. Паника! Увидели нас и банальным образом запаниковали. Решили, что те двое окажутся склонными к излишней болтливости или просто побегут каяться. Ведь одно дело - вяло отбрехиваться от вполне доброжелательных к Элланзардо Сангредо, а совсем иное… попытка увильнуть от тесного и душевного разговора с Вер-Заррен, не склонными к сантиментам и доверию. Хотя ещё сильнее они могли испугаться «душевной беседы» со старшими представителями кланов Элланзардо. У тех разговор с провинившимся «пушечным мясом» короткий и кровавый, то всем понимающим известно.
        Было им чего бояться. Раз так, то не зря мы устроили кровавую баню. Реульский теперь всяко обречен. Куда ни кинь - всюду клин. Своим нанимателям однозначно не нужен спалившийся агент. Прикончат при первой возможности, даже гадать нечего. Сангредо оторвут голову за попытку убийства своего соклановца, другие кланы Вер-Заррен в нём не заинтересованы, чтобы вставать на защиту. Про Маледиктум и говорить нечего, к старшим своего клана каяться также не побежит, не самоубийца ведь.
        - Тащите в лабораторию, - махнул рукой Седрик. - Там и труп подробнее исследуем, и пленника допросим.
        - А переодеться? - возмутился Висельник. - Я в таком виде не чувствую себя комфортно и уютно. Допрос же - дело тонкое, его с пылу, с жару проводить не очень приятно. Разве только быстрое потрошение в полевых условиях.
        - Иди уж, эстет… И ты, Стилет, тоже. Весь в кровище, хорошо хоть не в своей. Мы с Климом пока всё подготовим, а там и Череп подойти должен будет. Если захочет поучаствовать.
        Захочет, как я понимаю. Сам процесс допроса ему не сильно близок, но вот отследить получаемые результаты прямо на месте действия - это он со всем удовольствием. А переодеться мне и впрямь надо. Непристойно как-то - допрашивать пленника в таком непотребном виде. Прямо биндюжник с окраин, а не аристократ древнего рода. Так что в свою комнату живенько, да и по-быстрому ополоснуться тоже не повредит.
        Лишь когда дверь комнаты закрылась за моей спиной, отрезая на некоторое время от всего внешнего мира, получилось «выдохнуть», расслабиться на пару минут. Даже не сняв превратившуюся в откровенный хлам одежду, я рухнул на диван, больше всего желая несколько часиков не вставать. Не из-за физической усталости. а просто… Реакция достала. Бывает.
        Дело знакомое, бывало многократно, так что экстренные средства лечения известны. Горячая ванна, сигара, потом холодный душ… В идеале бы ещё девочка не повредила, но сейчас на это времени нет. Допрос ждёт, однако.

* * *

        Прошло всего минут двадцать, и я уже был свеж, относительно бодр и в должной мере готов к новым делам. На сей раз они предполагались не боевые, а относительно мирные. Аналитика, прогнозы, складывание мозаики с недостающими фрагментами. Обычные дела для жандарма со стажем, перекочевавшие в реальность Красного Рода.
        Близится утро, скоро бархатная тьма ночи уступит место обжигающим лучам солнца… Денёк к тому же ожидается жаркий, солнечный. Я такую погоду и в человеческой жизни недолюбливал, сейчас и вовсе говорить не о чем. Впрочем, внутри особняка все этим мелочи не играют никакой роли - да и климат может быть любой, по желанию хозяина. Стоп… Это меня не туда мыслями унесло, да и тело вампира к климатическим условиям ох как сильно устойчиво. Жара африканская, полярный холод - никакой разницы для нормального самочувствия, хотя о комфорте и речи не идет.
        Теперь же дорога ведет… на подземный уровень. Именно там находятся лаборатории, где есть всё - от полусформированных Тварей и оборудования для допросов до алхимических реактивов и конструируемых амулетов разного рода. Сюда запрещён доступ всем, кроме членов клана. Строго запрещён. Многие хотели бы наложить загребущие лапы на наши знания, а тем более на архивы. Кстати, они тоже здесь. В каждом домене имеется собрание древних документов, постоянно пополняемое. В местах обитания Иерархов - всеобъемлющее, там хранится вся история клана в мельчайших деталях, равно как и гигантское количество иных документов. Никто не знает, что именно может понадобиться в следующую ночь.
        Более полные архивы только у Рэйбендраум, Рэдин, да, пожалуй, кладовые Страго и Валтозарис сопоставимы. Но в Маледиктуме порой склонны к эксцессам, потому кое-какие документы были уничтожены их старейшинами в припадках ярости. Знаем, наслышаны. Захваченные у Вигиландо свитки и книги по большей части отправились в огонь из-за естественного душевного порыва.
        Да и кое-что ещё не избежало такой же участи. А зря… Пусть большая часть их содержимого - откровенное враньё, но, разгребая навозные кучи, реально получить скрытое таким образом золото.
        Двери… Над одними горят светильники, источающие мягкий красный свет - туда заходить нельзя, идут процессы трансформации, сложные алхимические реакции. Синий свет - заходить можно, но крайне осторожно. А что поделать, экспериментальные образчики лабораторий могут укусить, амулеты порой склонны взрываться или высвобождать заложенную в них энергию. Отсутствие света над дверью - помещение свободно. Так, а где нужная мне допросная комната? Ага! Бирюзовое сияние над дверью… Ну Череп, ну экспериментатор! То и дело перестраивает подземный уровень, всё-то ему неймется.
        - Заходи, Стилет! Пациент приведен в чувство и с трепетом ожидает полного консилиума.
        - Неужто еще и Мерк с Керайной придут? - изумленно спрашиваю у Седрика.
        - Не-а… Такого роскошного подарка мы от них не дождемся. Тебя только и ждём.
        Коли так, грешно заставлять соклановцев ждать. Захожу, причем гаар-гул ернически изображает швейцара при входе в гостиницу. Получается плоховато, при взгляде на эту шкафообразную фигуру и при ощущении ауры опасности… никак не верится.
        Обстановка была… обычной для этого места, но с точки зрения простого человека весьма колоритно-специфической. На классическую камеру пыток а-ля инквизиция это помещение не походило вовсе. Не было ни пыточного инструмента, ни палачей грубого и неряшливого вида. Чисто, довольно эстетично, даже гостей можно было бы принимать. Только тяжелая аура смерти была неискоренима - эту секцию Череп не перемещал. Правильно делал, эманации ужаса и страха в любом другом месте были бы… неполезны. Тут - вполне пристойны, уместны, даже порой помогали. Мы, конечно, не некроманты и не Рэдин, но и в ментальной сфере магии находится применение смерти и страданию.
        Пленник, действительно находящийся в сознании, со знанием дела прикованный к стальному листу. Лист же, в свою очередь, накрепко пристыкован к полу. Так удобнее, когда допрашиваемый находится изначально в весьма ущербной позиции, некоторым на психику сильно давит. Понадобится приподнять уровень - достаточно нажать на рычаг - и плита начнет подниматься вверх. Еще на один - допрашиваемый примет вертикальное положение. Порой работать на таких перепадах тоже полезно, то создавая иллюзию равного (относительно) общения, то самым прямым образом роняя пациента на уровень плинтуса.
        А вокруг сего механизма - кресла, в которых восседаем мы, Вер-Заррен. Простенькие приёмы? Возможно, но при таких раскладах даже ими пренебрегать не стоит. Особенно неплохо действует на церковников, они не привыкли видеть ТАКИЕ допросные помещения. Чинно, аккуратно, никакой грязи. На стенах ковры, гобелены, неяркий свет, что не раздражает глаза.
        - Все заинтересованные лица в сборе, - отщелкнул Наставник череп на своих чётках, когда я и Седрик заняли свои места. - Можно начинать… процедуру.
        - Держись пациент, дохтур пришел, - оскалился добрый гаар-гул, после чего посмотрел на посеревшее лицо Келатор и добавил, правда, теперь обращался уже к Черепу: - Экселенц, а он, часом, не сдохнет? Я насчёт того, что и без нашего вмешательства может сыграть в ящик.
        - Вряд ли. У ему подобных душонка гвоздями к телу прибита, с мясом отрывать надо.
        - А ежели, к примеру, от заклятий, вызывающих приступы боли, с ума сойдёт? Так ведь было у нас такое. Вы, экселенц, частенько забываете своим подручным порог недопустимости указать, они и стараются.
        Ну да, классический блеф для начала используется. О нас, Вер-Заррен, и так ходит множество слухов, в том числе и о жутко ужасных методах допроса. Не спорю, вампиры из нашего клана очень хорошо умеют допрашивать, да и применение специально разработанных болевых и подавляющих волю заклятий широко применяется. Однако!… Частота и сила подобных воздействий сильно преувеличены. С нашей же, собственно, помощью.
        Полезное добавление к моральному прессингу, психоподавлению допрашиваемого. К тому же… это не идейный боец, просто наёмник. Откуда такая уверенность? В знании мной потрохов малопочтенного Сёмы Реульского. Да и при предпоследнем нашем столкновении, на приеме у баронессы Зейгерс, он тоже… паскудненько себя проявил. От этого и плясать будем.
        - Ты прав, Седрик, - как бы принял решение Череп. - Попробуем предоставить нашему невольному гостю некий… шанс. Мсье Реульский, вы ведь не хотите стать очередным подопытным образцом для новых заклятий?
        - Нет, не хочу! - взвизгнул тот. - Спрашивайте, я на все вопросы отвечу…
        - Какой сговорчивый собеседник попался нам в этот раз. Седрик, может, он просто усыпляет бдительность, а сам хочет скормить мне ложные сведения? Были ведь и такие прецеденты.
        - Были, экселенц. Но этот субъект вряд ли похож на того, кто ценой собственной боли и мучений способен пытаться, только пытаться, обмануть нас. К тому же пробой мозга очень хорошие результаты даст.
        Ох как Реульского передернуло. Есть ментальные техники, позволяющие выпотрошить сознание наизнанку, продираясь шипованными крючьями через практически любые преграды. Только пока что они не столь совершенны, как хотелось бы. Информация оказывается в руках, но объект воздействия может и окочуриться самым негероическим образом.
        Ну а то, что данные угрозы - всего лишь блеф… Так того нашему «постояльцу» знать и не надо. К чему применять тяжелую артиллерию там, где она и не требуется? Достаточно привести в должный эмоциональный настрой, чтобы тот сам раскололся до самого нутра, повизгивая от желания поскорее выдать всю информацию. А тот же Седрик всего лишь малость проконтролирует правдивость слов при помощи простеньких воздействий на разум. Проверено временем, знаете ли.
        - Шутки кончились, начинай, - жестяным голосом вымолвил Череп. - Почему ты убивал своих подельников?
        - Я… Я испугался, что они… выдадут всех. Мне приказали быть старшим.
        - Над кем?
        - Над этими двумя - Прохоровым и Кореневым, - тараторил Сема, то и дело сбиваясь. - Я против Вер-Зарренв ничего, ни-ни, мне только заплатили. Хорошо, много. Сказали следить, вот мы и следили. А при опасности… приказали уходить и отлежаться на дне. Подольше. И эти, проверяющие, у нас в кабаре засели, двое. Те, кого вы убили.
        Поток сознания. Прерывать его не следовало, пока в нем совсем уж не прекратятся осмысленные и полезные нюансы. Зато когда все слова сведутся к голым оправданиям и нытью на свою судьбу тяжелую, вот тогда надо давить дальше. Реульский меж тем перечислял то, о чем мы и так знали или догадывались, то есть о странных Элланзардо, не только из клана Келатор, которые обладали некоторыми несвойственными этому обществу умениями оккультного характера. К тому же они не были учениками «старших» и тем паче ими самими. И нет, Реульский не знал, кто именно их этому научил, но определенные догадки имелись.
        - Кто эти самые «они»? - не выдержав, зарычал Клим. - Отвечай, мразь из благородной семьи.
        - Они мне не представлялись… Я знаю только Саютина, зовут Георгием. Но это вообще не его имя, он даже разговаривает не по-нашему. Речь другая, не всё понимает сразу. Вы понимаете?
        Еще бы. Русский язык - явление сложное, многоплановое. Измени лишь интонацию пары слов, и сразу же вся произнесенная тобой фраза принимает совсем иной смысл. Так и сыплются многие засланные казачки, которые пытаются выдавать себя за русских. Выучить язык для любого, достигшего в делах оккультных определённой планки, дело пустяковое - имеются заклятья, улучшающие память и позволяющие уложить там все структуры чужой речи. А что с образом мышления делать? Без него не получается уловить именно суть, смысл эмоций и оттенков.
        Значит, не совсем местный… И Ценерис. Да вдобавок убитая нами парочка нетипичных Келатор, владеющая элементами их магии. Так и хочется спустить всех собак на сей клан, но это было бы слишком просто. Нас могут подталкивать к этому шагу, а делать то, чего желает твой противник… Чревато пагубными последствиями. Мы это понимали. У гаар-гула так вообще на физиомордии лица вся глубина отношения к подобным уловкам была начертана.
        - Общался с этим С-саютиным? - отплюнулся Седрик, как будто какую-то гадость проглотил. - Тогда должен был хоть что-то узнать. Я нутро таких, как ты, хорошо чую, наверняка соломки подстелить на всякий случай решил. Хоть перед нами покаяться, хоть перед настоящими Элланзардо, а не тебе подобным мусором. Говори всё, о чем знаешь и даже только догадываешься.
        - Да, я знаю. Немного, но знаю. Только… - взгляд допрашиваемого малость оживился. Видимо, проходит первый страх, а это не есть хорошо. Торговаться сейчас попытается, тут без вариантов. - Мне нужны гарантии безопасности.
        - Гарантии, говоришь. Сейчас будут тебе… гарантии.
        Добрый Череп на тропе войны. Очень уж он не любит, когда всякое там… свежепойманное начинает заметно наглеть и вести себя неадекватно ситуации. К тому же к этому существу не могло быть и тени уважения - урод, мимоходом зарезавший своих дружков. Просто так, на всякий случай. Вот ему и будут… случаи - те, эти и очень даже разно-своеобразные.
        Легкое колебание энергий… Чувствую, что Наставник высвобождает какую-то из Тварей. Тех, которые специально выращены для вразумления особо неприятных постояльцев сей комнаты. Если честно, то творения большей частью скопированы с аморфов Валтозарис, у них искусство выбивания информации и просто пыток поставлено на высочайший уровень. Только они не любят распускать слухи об этом, считая не нужным, а вовсе даже вредным. Маледиктум. Свои нюансы, своя психология. Всерьёз мне с ними сталкиваться не приходилось, лишь мимолетные контакты, очень мимолетные.
        - Ну и ну… - присвистнул Седрик, глядя на выползающую из стенной ниши Тварь. - Экселенц, а ты не слишком жёстко? Молчу-молчу.
        Чудные дела твои, жизнь наша забавная. Появившаяся Тварь была мне теоретически знакома, хотя вживую я ничего такого не лицезрел. Откуда ж тогда? Из трактата «Аморфы клана Валтозарис: основные виды». Труд постоянно обновляющийся, но не о том речь. Поганая разновидность… Более всего похожа на пиявку-переростка, присасывающуюся к телу допрашиваемого. А потом… подсоединение к нервной системе и болевые импульсы переменной силы, от чего у объекта плавится мозг через полчаса-час. К тому же возможность выделения кислоты, впрыскиваемой внутрь тела микроскопическими дозами. Как раз такими, чтобы чуть повыше способностей к регенерации были.
        - Знаешь, что это такое? - флегматично поинтересовался Череп. - Если нет, то я могу провести краткий курс по ознакомлению. Сейчас я прикажу этому созданию - кстати, созданному по аналогу предназначенного для пыток аморфа Валтозарис - вцепиться тебе в одно из наиболее чувствительных мест. А потом… Ты когда-нибудь принимал ванну, наполненную царской водкой? Не той, которую пьют монаршие особы, а смесью серной и азотной кислот. Нет? Ну, в таком случае у тебя есть уникальная возможность исправить сей пробел своего жизненного опыта.
        Задергался… Сильно, пытаясь избавиться от цепей и заклятий, что держали в неподвижности. Ан нет, нереально, не с его относительно скромными способностями. А ведь знает он про такое создание, слышал. Такое видно сразу, одними туманными угрозами не обошлось бы.
        - Вы не можете так! Это…
        - …не по правилам чести, недостойно благородного происхождения. Так? - оскалился я, очень хорошо зная это создание. - Реульский, не неси чушь, ты от всякого благородства далёк, как я от гуманизма. Или ты говоришь всё и без всяких там воплей о гарантиях, или… Помирать будешь долго, но помрёшь только тогда, когда станешь совсем ненужным. В общем, надоел ты мне. Давай уже, испражняйся.
        - Эй, Стилет, только не надо так двусмысленно. Наложит еще тут большую кучу, неправильно твои слова восприняв.
        - Да нет, Клим, он у нас мальчик неглупый. Паскуда редкостная, но не идиот. Ладно, тишина в зале, сольное выступление продолжается.
        Пиявкообразное нечто влажно хлюпало совсем рядом с Реульским, напоминая о близости тесного с ним знакомства. Хороший мотиватор, душевный.
        - Саютин - он так, посредник. Но не только, он еще и близок к организатору Школы.
        - Какой Школы? Уж наверняка не бальных танцев, - фыркнул гаар-гул. - Без иносказаний давай.
        - Школа убийц… Саютин говорил, что и меня туда возьмет, если эк… экзамен сдам. Там разные, из наших, Элланзардо то есть. Не тех, которых действительно учат, а как я…
        - То есть все из по ошибке обращённого мусора. Не желающего ни нормально постигать мистические науки, ни вести себя как подобает представителю уважающего себя клана, - скривился Седрик. - И откуда их понабрали?
        - Со всех доменов набраны, организация, оружие. Обучают хорошо, как основу группы Маледиктума взяли, - переведя дыхание, Реульский продолжил вываливать на нас тайны из разряда действительно интересных. - Они и наёмники, и не очень… Хозяева есть, об этом там все говорят, но никто не знает. Всё только через посредников, как тот же Саютин. Руководителя школы никто не видел, он весь какой-то… иллюзорный. Ходит, говорит, но не то всё. Я не знаю, у меня опыта нет, вы у других спросите.
        Было бы у кого спрашивать! К сожалению, в настоящий момент Сёма наш единственный источник информации. Других, пройдя по цепочке, найти, конечно, можно, но хлопот много и времени. Последнего сейчас будет особенно недоставать. Это понимали все мы, тут собравшиеся.
        - Где она, твоя Школа? - продолжал Седрик выжимать нужные сведения. - И чем последнее время занимались?
        - Да не знаю, кто бы мне показывал! - взвыл в ответ на вопрос Черепа наш пленник. - Где-то на Болотном… Там что угодно спрятать можно. Занимались? Да поймите, я там на птичьих правах был, только хотел, чтоб взяли. Они серьёзные, им даже местные каторжные морды зачем-то понадобились… И вот еще, я случайно услышал. Один Саютину что-то говорил… Вроде как если что с Вер-Заррен не выйдет, то сразу террор-группы на окружение Сангредо спустят, как будто они из Маледиктума.
        - Седрик, Клим - остаться. Продолжите допрос по всем деталям, ни одной мелочи не упуская. Запись на кристалл, я потом слушать буду. Стилет, Висельник - ноги в руки и за мной!
        Череп сорвался с места, как будто под седалищем находилась вот-вот готовая взорваться бомба. В какой-то мере именно так оно и было - мимоходом произнесенные пленным слова сулили серьёзную бучу внутри домена. Надеюсь, у него всё же будет возможность если и не полностью предотвратить, так хотя бы смягчить последствия.
        Как может передвигаться разъяренный вампир? Очень быстро. Наставник же твёрдо вознамерился побить и эти рекорды, буквально влетев в библиотеку. Ну да, то самое устройство связи - творение из минувших эпох, которое изготавливают и сейчас, но с гораздо большими проблемами. Некоторые приёмы утрачены, а разработанные ранее и разрабатываемые сейчас обходные пути оказываются более дорогими и медленными в производстве. Наставник рассказывал нам о таких артефактах, объяснял общие принципы работы, но вот секреты изготовления подобного пока что были не по зубам. И, по его искреннему мнению, нам ещё долгое время до них не дотянуться.
        На экране перекрещивающиеся клинки, которые обвивает змея, проглатывающая свой хвост Уроборос - символ бесконечности, широко используемый алхимиками в средние века. А всё вместе - эмблема нашего клана. Пальцы Черепа порхали над панелью, касаясь то одних, то других символов. Всё ясно, сначала идет настройка, потом собственно вызов. Кого? Уже давно знакомого мне Рагнара, лидера Рэйбендраум этого домена. А вот и сигнал того, что вызов дошел до адресата - появилась личина шлема с узкими прорезями для глаз, в которых полыхало алое пламя.
        - Череп, сейчас ты не вовремя, я очень занят, - появились на экране слова. - Можешь позднее?
        - Нет, дело не терпит отлагательств. Появились хоть и не новые игроки в домене, но старые, умело скрывающиеся. Тебя это интересует, а, Рагнар?
        - Странный вопрос…
        - Так вот, они ударят по зонам влияния Сангредо, скорее всего, по тем скромным финансовым потокам, что те контролируют. И, наверно, по оружейникам из простых, кто не знает про Красный Род. Будут выдавать себя за бойцов Маледиктума. Скорее всего Ламорис с их склонность играться с очень громкими звуками…
        - Поздно, Череп, это УЖЕ произошло. Глебов с Олафом рвут и мечут.
        - Икрой, что ли?
        - Ты что, со Страго переобщался? Именно так они и сказали, когда эти два наивных попытались на них вину возложить. Послали они грубым матом и Сангредо, и Луравис, что пытались ситуацию прояснить. Хотя сами виноваты - сразу начали обвинять Ламорис в участии. Слышали… похожие звуки, которые их магия порождает. Ламорис же как занимающие в Маледиктуме больше подчинённое положение, их и отправили… к Страго и Валтозарис. Первые цинично отшутились, вторые вообще ответами пренебрегли, как часто любят, если считают дело не стоящим выеденного яйца. Теперь жди проблем - мелких, но много. А за новости спасибо, пригодятся.
        - Их у меня всегда хватает. Нам бы лично поговорить, есть тема.
        - Подъеду. Или лучше ты сам ко мне загляни.
        - Когда? Через пару-тройку дней? Сейчас, сам видишь, круговорот событий.
        Всё, разговор окончен. Судя по выражению лица Наставника, он отнюдь не в восторге. И я его понимаю - радоваться особых причин нет. Да, мы узнали очень важные вещи. Зато и противоположная сторона хорошо обыграла нашу же победу, представив её как часть интриги против других кланов Ордо Деус, особенно против Сангредо. Мда, разменялись, как фигурами в шахматах…
        - Что думаешь, Стилет? Хочу мнение новой крови услышать.
        - Нас хотели сыграть в качестве разменной карты, окончательно прикопав репутацию клана в глазах… скорее всего Луравис. Сангредо тут слева, они тоже карты. Валят на Маледиктум, но тем всё равно, они и почесаться из-за такой мелочи не подумают. Отношения с Ордо Деус в целом им не столь интересны, а деловое взаимодействие с отдельными кланами никуда не исчезнет. С нами проблем нет, Рэйбендраум и Фаугле тоже из-за случившегося суетиться не станут. Хэлькригер прикроются слабостью клана и необходимостью залечивать тяжёлые раны и также уйдут в сторону. Остальных Страго и Валтозарис, как главные в Маледиктуме, пошлют весёлым манером. И это посылание перебросят на нас. Известно всем и каждому, что мы, Вер-Заррен, порой привлекаем для работы боевые группы Маледиктума. Ну и наоборот, как без того. Они тоже используют наши штурмотряды. Необходимая взаимовыгода. Прошлые недоразумения таковыми и остаются, но качественно выполнять порученные задачи важнее.
        - Суть точно уловлена. Теперь к перспективам.
        - Перспективы и хороши, и в то же время туманны, - задумался я. - Нам попался Реульский, а это в планы нашего противника не входило. Его должны были устранить, сразу же вслед за двумя приятелями. Школа - не байка, но его туда брать не собирались. Слишком мелок, ненадежён даже по меркам, с которыми приходится подходить к молодняку Элланзардо и изгоям кланов. Главное - это Школа. Там и надо копать, Наставник. Мне понравилось, что он обмолвился, будто контакты с разбойничками устанавливались. Неважно какие, раз они есть, я их из-под земли достану, связи сохранились. Веду на всякий случай. К тому же на Болоте у меня особенно сильные позиции были, район такой, что никак нельзя без контроля.
        Слушает Череп, чётки перебирает, улыбается. А вот и говорить начал:
        - Молодец… Оперативное мышление и тактика почти на максимуме. Добавлю только насчет желательности отследить всех вампиров, въехавших в домен. Особенно Элланзардо, одиночки и Ценерис. А теперь к стратегии, с которой у тебя не слишком радостные взаимоотношения.
        - О чем это вы, Наставник?
        - Сейчас поясню, - обнадежил он меня. - Прощупывания людей, связанных с нами. Разрыв связей Сангредо, теперь уже жёсткий, наглый. Не удивлюсь, если они ответят тем же, хотя не моментально.
        - Можно прикрыть особо важные узлы бойцами Рэйбендраум, сбросив информацию про Школу эту загадочную. Стоимости с лихвой хватит.
        - Как вариант. Но это опять тактика, а со стратегией так наскоком не выйдет. Пойми, Стилет, они рвут инфраструктуру, без неё Красный Род становится более уязвим. Особенно тут, где позиции ликанов за многие века стали почти неразрушимыми. И церковники… Хоть сейчас они и не в игре, но могут воспользоваться моментом. А это плохо.
        - Понимаю. Только что делать? Разве что уже вам выходить на европейские домены, пусть группы присылают.
        - Сюда?…
        Каюсь, глупость сморозил. Иерархам эти районы, скажем так, задаром не сдались. Услышат про серьезные проблемы - мигом велят Черепу если и не сворачивать лавочку, то засесть в своем особняке и не особенно высовываться. У них свои заботы, в настоящий момент сильнее прочего их заботит грызня за влияние в скандинавских доменах. Районы интересные, к тому же есть определенные шансы выйти на интересные захоронения древних мистиков. Нет, им не до таежных областей Империи. А зря. Если внимательно присмотреться - приличное место для базирования, да и возню ликанов без контроля оставлять не рекомендуется. Упустишь конкурента в одном месте, так он и в других образуется, опираясь уже на свои цитадели.
        - Выходит, самим придется работать?
        - Догадливый ты у меня, Стилет. Только самим, подключая при необходимости Рэйбендраум, да и Маледиктум. Фердинанд на такие случаи дал добро. Сказал, что сам перебросит ответные услуги по своим резервам. Но и эти резервы транжирить не стоит. Сначала побольше выкопаем того, чем шкуру прикрыть в случае чего можно. В общем, я по стратегии работаю - буду анализировать возможные действия противника по нарушению инфраструктуры домена. А ты со своими друзьями… займешься Школой.

        Глава 14

        Заняться Школой. Легко слово сказать, да только решить загадку порой непросто. Что нам было известно? Название, очень примерное место, да ещё словесные описания кое-кого из тамошних созданий. А коли учитывать, что облик для нас - явление вполне сменяемое, то и вовсе маловато было информации. Впрочем, не всё так безнадежно, зацепки наличествовали, только не явные, а косвенные.
        Теоретически можно было пройти по тем следам, что оставили террор-группы той самой Школы. Однако для этого требовалось время и большое количество агентов. Не людей, что характерно, а тех, кто хоть самую малость имеет представление об оккультных науках. Увы, но при наискуднейшем кадровом составе в домене наш клан был не в силах потянуть это направление поисков. Разве что Рэйбендраум в помощь себе задействовать, но к чему одалживаться, если они и сами наверняка идут по тому же пути. Больно уж он напрашивается. Мы же по другой дороге двинемся, не такой очевидной.
        Можете поверить опыту сотрудника тайной полиции - связавшись с околоразбойным элементом. любой человек - и не только человек - оставит такие роскошные следы, по которым его отследить удастся просто и надёжно. Очень уж своеобразная среда. Она замкнута внутри себя, наружу ничего не выйдет, вот только если ты имеешь там связи, то всё секрет и ничего не тайна. У меня связи были.
        Сутки, прошедшие после приснопамятных событий, мы пребывали в некоем расслаблении. Не из-за лени, просто не было смысла суетиться, когда атмосфера вокруг была слишком уж накаленной. Сангредо рвали и метали, Луравис пребывали в крайне раздраженном состоянии. Остальные кланы Ордо Деус… присматривались. Что до Маледиктума… То тут мне сказать было нечего - находясь извне. Сложно проникнуть в их внутреннюю кухню. Нет уж, высовываться на улицу в такой ситуации хоть и можно, но не рекомендуется. Открытых столкновений с недоброжелателями не будет, а вот мелкие пакости устроить вполне могут. Так что сидели, отдыхали, малость допрашивали пленника.
        Однако стоило только бушевавшим страстям самую малость утихнуть, как пришло время действовать. Проверять, так сказать, старые связи в незаконопослушной среде. А где лучше всего иметь подобные связи? Верно, не в низах, а на самой вершине их общества. Именно по этой причине мы и направлялись сейчас в «Неугасимое пламя» - знакомый с давних пор трактир, место сбора многих влиятельных работников ножа и топора.
        - С политесом входим или так, без соблюдения правил приличия? - полюбопытствовал Клим.
        - Был бы тут Висельник, он бы предложит поделикатничать, натура у него более тонкая. Я же сейчас более с тобой соглашусь. Велика честь для них, чтобы дополнительные хлопоты себе создавать. Так войдем, но без грубости.
        - Устраивает… Но с чёрного хода пойдем, через общий не прельщает. Шум, гам, контингент неприятный.
        Охотно верю. В «Неугасимом» кого только не встретишь: бродяги, мелкие воришки, жулики, шлюхи. Только мне они и задаром не нужны, разве что в качестве вечернего коктейля из разных типов крови. Не более. Меня интересуют здешние заправилы, которые в общих залах никогда не покажутся. Как на них выйти? Проще простого, через хозяина здешнего заведения, Фрола по кличке Дровосек. Романтик большой дороги, большой специалист по метанию топора, от чего, собственно, и получил кличку, а заодно мой давний информатор. До определенных границ информатор, следует признать. Коллег по цеху он мне не закладывал, а вот про различные околокриминальные дела поговорить никогда не отказывался. Вот и поговорим, как только повстречаемся.
        Хорошо иметь несколько вариантов, дабы было из чего выбирать. И далеко не всегда стоит особо изощряться. К чему? Вот и сейчас, проходя мимо сторожа у входной двери, достаточно оказалось лёгкого ментального импульса. Он, как я думаю, даже и не заметил нас. Или заметил, но был поражен приступом полного безразличия. Мне что-то не хотелось втолковывать сей незнакомой личности про необходимость вызвать сюда кого-то из его хозяев.
        Внутренности этого трактира были, скажем так, весьма необычные. Начать с того, что на поверхности находился лишь общий зал, а все отдельные кабинеты, а в особенности личные апартаменты Фрола - все это располагалось под землей. Не любил Дровосек привлекать к своему заведению постороннее внимание. Со стороны ведь как все выглядело? Маленькое строеньице, невзрачное и совершенно обыденное. Таких питейных заведений предостаточно, особенно на городских окраинах. На самом же деле всё совсем по-иному обстояло. Знающий народ был осведомлен, спору нет, но вот случайных людишек отсекало неплохо.
        Что мне нравилось в подходе Дровосека - отсутствие излишней помпезности для своей клиентуры. Дескать, кому надо, тот и так появится. А для делающих пофорсить, показать свою важность немереную… есть и иные заведения с примерно тем же контингентом. Там и разгулы постоянные, и разбрасывание золотых под ноги половым, и возможность сношать шлюх прямо на столе. В «Неугасимом пламени» было более пристойно. Тут не желание устроить заведение более приличным, вовсе нет. Просто Фролу не нужны были скандалы вокруг, они могли осложнить серьёзные дела, которые тут творились.
        - Вы кто? - ошалело смотрит на нас один из охранников, никак не могущий понять, как мы тут очутились. Рука на рукояти тесака, но пускать в ход как-то не торопится. Мало ли кто пожаловал. - К хозяину тока по приглашению.
        - Нам можно, - улыбаюсь я. - Нам всюду и всегда можно, так что веди давай к Дровосеку, и быстро.
        - Привыкаешь к магии, Стилет. Не слишком ли много её используешь?
        - Грешно не пользоваться тем, что у тебя уже никогда не отнимется. А теория без практики суха. Вот я и восполняю некоторое отсутствие опыта. Да, и не смейся… Ментальное воздействие даже на простого человека бывает разным, многогранным. Чуть изменишь и сразу же иной результат, иные последствия.
        - Пожалуй, - согласился Клим. - Но тут тебе больше с Висельником говорить надо. Он тоже… ценитель особый. Правда, сейчас опять свою баронессу оценивает. Со всех сторон.
        Ну да, так и есть. Висельник тоже был послан по делам. Правда, в его случае они были совмещены с развлечениями. Пусть тесно пообщается с баронессой Зейгерс. Трайденти, конечно, те ещё бесполезные создания, но вот в плане узнать от них кучу околосветской болтовни - это всегда можно. Вдруг да проявится нечто интересное. Ну а в качестве страховки Череп приказал Седрику поработать в качестве сопровождения. Чёткий приказ - при неблагоприятной атмосфере по одному нигде не показываться. И это правильно. Риск хорош только при необходимости, а работа парами всегда более эффективна.
        К тому же скучать гаар-гулу в гостях у Тори точно не придется. Подружки баронессы тоже… падки на экзотику. Наверняка ещё и хвастаться будет та, которой удастся обаять нашего каменного приятеля.
        Нам тоже скучать не дадут, пусть и в другом плане. Разговор с Дровосеком - то ещё сомнительное удовольствие. Извилист, скользок, а промывать ему мозг как-то не годится. Полезный человек, нужный, боюсь напортить. Хм, хорошо, что челядь этого красавца на нас никакого внимания не обращает. Идут люди, причем в сопровождении одного из холуев Фрола, так оно и надо, значит. А ежели не надо будет, то их свистнут, тогда и решать будут. Простые ребятки, ну прям как валенки. Тоже задумка Дровосека из неглупых - умные только в самом близком окружении, а в отдалении - исключительно тупое мясо. Из тех, которые не то что на воле, в жизни по несколько лет полностью лишние.
        - Хозяин, к вам гости, - тусклым голосом пробормотал находящийся под моим контролем, предварительно постучав во внешне ничем не примечательную дверь.
        - Пусть заходят…
        Отказываться от приглашения в мои планы точно не входило. Да и заходить можно было без опасений, ибо следов магии не ощущалось, а каких-либо пакостей от Фрола ожидать - весьма маловероятно. Не идиот же он, в самом деле! И качество его, с позволения сказать, охранников, заметно уступает подготовке боевых офицеров, не то что возможностям любого, самого бесталанного вампира.
        Заходим… Та же самая обстановка, кочующая вместе с Дровосеком из одного места в другое. Привязчив он к вещам, пусть и к небольшому количеству оных. Но тут как раз ясно - всегда готов быстро сменить место нынешнего обитания на другое во избежание попадания в одну из тюрем. А полиция по нему давно горькими слезами рыдает, только вот прихватить никак не получается. Сложно ведь поймать того, кто сам по себе давно уж не убивает, не грабит, даже краденое у себя не держит. Только указания, консультации, посреднические услуги. Потому и на воле бродит до сей поры. Впрочем, лукавлю, не только из-за вышеперечисленного.
        - Здорово, Фрол, что-то не вижу у тебя на лице должной радости и энтузиазма. Давай уж, встречай гостей, не стой столбом.
        - Чаю прикажи подать, закусок разных, - подхватил Клим, ища место поудобнее, где можно было расположиться. - Тут у тебя трактир или так, бутафория?
        Радости у Дровосека не наблюдалось. Оно и понятно, слишком уж мы для него… опасные знакомства, от которых вроде и не скрыться, а всё равно хочется. Если низы преступного сообщества узнают о его связи с представителями департамента полиции… плохо будет. Впрочем, о чём это я? Мы ведь уже давно не там, а вовсе в другом месте.
        - Заходите, гости дорогие, - стряхнул наконец с себе некое оцепенение Дровосек. - Давно к старику не захаживали, давно… Прошка, по-господски стол накрой! Сейчас всё будет.
        - Не сомневаюсь. А у нас к тебе, как сам понимаешь, разговор не праздный, а деловой. Глядишь, и нам польза, и тебе прибыток будет. Ты нас с Климом знаешь, мы слов на ветер не бросаем. К тому же и дело такое, что от тебя особых усилий не потребует. Только информация, ну и контакты с некоторыми весомыми в твоей среде людишками. Начнем, пожалуй…
        - Позже, ваша милость, позже… Людишки мои верные, да только и при них не стоит. Времечко тяжёлое теперь.
        Вот так эдак! Дровосек всерьёз обеспокоен окружающей обстановкой, давно такого не припомню. Такое только в одном случае может быть - коли его положение пошатнулось, причем это нынче явно не со стороны властей. Тут тихо, я проверял. Остаются только происки соперников, и при таком раскладе надо будет выведать поподробнее.
        Пока помолчим. Молчание - золото, особенно в подобных случаях. Скажешь слово, и вот уже повернул ситуацию к себе фасадной частью. Сие же, знаете ли, отнюдь не есть хорошо. Я вертел в пальцах стилет, ожидая, когда челядь Дровосека быстренько накроет на стол и уметётся в дальние дали.
        - А вот теперь и поговорить можно, - уселся я за небольшой стол, но так, чтобы держать дверь под наблюдением. Клим устроился рядом, выложив на стол револьвер. - Как там у тебя дела малозаконные, Фрол?
        - Плохи дела, ваш благородие. У нас, сами ведаете, как у волков. Ослабел, дак сожрут. Я ведь не тот уже…
        - Да ну? Лично я ничего подобного не замечаю. Заведение твое процветает, услуги посреднические оказываешь. Охрана… неплохая для вашей компании молодцев с большой дороги. Финансы хорошие, даже счетами в банке стал баловаться. Не говорю про захоронки, ты ж как хомяк запасливый. Конкурентам только завидовать остаётся, да головой о стену биться. Я ничего не запамятовал?
        - Здоровье, вашбродь, ни за какие деньги не купишь, а от костлявой мои мальчики не огородят. Тока не о том печалюсь, отмогильное зелье и для царя не отрыли. У нас хворых не любят, сковырнуть с места горазды. Узнают про болезнь мою, так нашепчут всем вокруг. Стар стал Фрол, пора его на покой. А у нас покой и смерть близко ходят. Мне живым сложно уйти будет, не дадут.
        Искренне говорит, ни капли лжи не чувствуется. Боится Дровосек, но не будущей смерти, а возможности помереть не на своем специфическом, но «трончике», а как скинутый оттуда «бывший». Забвения при жизни боится, снисходительной жалости и одновременно травли. Понимаю. Сочувствую? Ничуть, больно человек он по ту сторону грани, хотя и не худший из этого класса.
        - Клим, а посмотри-ка ты на него повнимательней. Сам знаешь, я в этом не силён.
        - Конечно, Стилет, тут и говорить не о чем, - мой друг пристально посмотрел на Дровосека, опешившего от полного непонимания происходящего. Пара пассов, фраза на умершем наречии, позволяющая сконцентрировать энергию должным образом. Вот и видимое лишь посвящённым в мистику легкое серебристое свечение, окутавшее фигуру осматриваемого. Готово. - Что тут сказать, чахотка. Лечится травами какими-то, внешние симптомы пока не часто проявляются. Но через год, если так всё и дальше пойдет, совсем сдаст.
        - Откуда… вы… Дохтур сдал?
        - Да уймись ты, жертва паранойи, - отмахнулся Клим от Фрола, как от надоедливой мухи. Тот, кстати, от непонятного слова и вовсе заскучал. - Что делать будем?
        - Договариваться, мон шер ами, что же ещё. Лучше всего человек работает не за плату, а за идею. Особенно если эта идея - возможность… отсрочить переход в мир теней. Хоть на некоторое время. Так что, Дровосек, жить хочешь?
        Голос, которым мы проговариваем слова, фразы - явление своеобразное. Даже обычные люди порой достигают вершин во владении словом, что уж тут говорить о несколько иных, дополненных возможностях. Голос плюс ментальное воздействие - надёжный рецепт убеждения. Тем более коли ты говоришь правду.
        Дровосек жить хотел. Однако хотеть и верить - две большие разницы, посему определенная доля скепсиса присутствовала:
        - Слыхал я о знахарях, господин капитан, но не думал, что и вы этим занялись. Только… без толку все это.
        - Проверим… - усмехнулся Клим, положив руку на лоб старого разбойника. - Прямо сейчас.
        Ну-ну. Простейший прием - выкачать собственно из организма объекта жизненные силы и вбросить во внешний энергетический контур. Вылечить таким способом нереально, скорее только ухудшишь состояние. Не сразу, а через несколько дней. Моментальным же эффектом послужит резкое улучшение состояния, даже некоторая эйфория от куда-то схлынувшего недомогания. На время схлынувшего, ну да об этом я и так упомянул.
        Фрол не оказался исключением, на него этот метод подействовал так же, как и на остальных. Глаза выкатились от изумления, руку к груди приложил, не веря во внезапно исчезнувшую пакость. О, ещё и креститься начал на икону, без которой и тут, в пристанище штатного душегуба, никак не обошлось. Э, нет, мне только долгих и вдумчивых молитв с его стороны не хватало! Клим был такого же мнения, потому как вытер руку, которой дотрагивался до лба Дровосека, о салфетку, взятую со стола, после чего коротко и грязно обматерил все окружающее и глупость человеческую в частности. Загиб был хорош, с упоминанием святцев, апостолов, высоких ёлок и острых иголок прикорнувшего под оными деревами стада ёжиков. После такого даже у самого богомольного индивида отшибло бы желание валиться на колени перед иконой.
        - Лучше? По глазам вижу, что лучше. Стоп