Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Ветер странствий Роман Пастырь
        Ветер [Пастырь] #6
        Шестой том цикла «Искатель Ветра».
        На этот раз Эрнесту придется отправиться так далеко, что он даже не подозревал, что такие места существуют.
        Содержание

        Роман Пастырь
        Ветер странствий

        Глава 1. Сомнительное гостеприимство
        - Эрнест, кажется, нас опять штурмом брать собираются,  - лениво пробормотала Марта, поглядывая в сторону балкона и закидывая в рот вишню.
        - Опять?  - также лениво спросил я.
        - Ага. Разберешься? А то снова дверь выбьют. Не хочу менять отель.
        - Достали,  - проворчал я, поднимаясь с постели.
        Шёл восьмой день моего отдыха. Бог ветра заглянул ко мне вчера и огорошил заданием отправиться в другой мир. Хорошо хоть времени на сборы мне выделил. Три недели, ага. Прорва времени, если бы я не задолбался жить в другом мире и не желал просто отдохнуть, ничего не делая.
        Но отдых как-то не задался. Когда я вернулся, подхватил Марту и улетел вдаль, то направился в сторону Европы, подыскивая курортный городок, не пострадавший от искательских дел. Марта, после того, как прекратила визжать у меня на руках и перебралась на спину, чтобы видеть пейзажи внизу, стала выкрикивать мне прямо в ухо свои пожелания. Так мы из Калининграда добрались до Италии.
        В первом отеле прожили неделю. После того, как заявился бог ветра, в тот же вечер к нам ещё гости пожаловали. Отряд спецназа или как их там называют. В общем, суровые дядьки с пушками. Общаться с ними не стали, я подхватил девушку и мы отправились дальше, в следующий отель.
        - И не смотри так зло! Надо было меньше палиться со своими полётами!
        - Уже и отдохнуть нельзя,  - покачал я головой.
        Марта права. Мы ничуть не скрывались. Более того, мы нарушали все мыслимые и немыслимые законы. Явились сюда без визы и паспортов, но не это самое страшное. Марта легко влезала к людям в головы, склоняя их к тому, что нам было нужно. Ничего криминального, всего лишь заселение в отель и качественное обслуживание. Но может кто обиделся? В новостях про нас уже мелькал сюжет. Два безумных искателя, напавших на мирных граждан. Я тоже успел выделиться. Сгонять в магазин? Легко. Сгонять это не быстро сбегать. Это в одном халате выпрыгнуть с балкона, изображая супермена. Марта мне скидывала фото. Не сама делала, в инстаграме нашла, как туристы снимали.
        Накинув халат, я поймал картину от Зевса и увидел, где именно спецназовцы заходят. Подъехали с заднего двора и выпрыгивают из машин. Неплохая у Марты дальность обнаружения, сильно заранее гостей засекла.
        Прыгнув прямо к ним, я напугал их до усрачки. Один так и вовсе, шлёпнулся на задницу. В меня врезалась пара автоматных очередей, но я этого даже не заметил. Магическая броня и не такое отразит.
        Найдя взглядом среди этого детского утренника единственного искателя, обратился к нему. Остальные иностранцы, а языка я не знаю. Зато с искателями это не обязательно, система автоматически переводит речь.
        - Ты ведь меня понимаешь, да?  - спросил я у мужичка. Одет он по всем правилам. Броник, пистолет на бедре, в руках автомат и взгляд злой-призлой. Так и сверлит меня.
        - Вы арестованы!  - наставил он на меня пушку,  - Поднимите руки!
        Я посмотрел на его пятнадцатый уровень, посмотрел на остальных обычных людей и понял, что у властей этого то ли города, то ли страны… Ну или кто инициировал наш захват? У них крайне печально всё с силовыми структурами.
        - Ты не видишь мой уровень?  - поинтересовался я у мужичка.  - Блин, кофе хочется. Мужики, кофейку найдется? Я заплачу!
        Сказал и запоздало допёр, что меня никто кроме искателя не понял. Засада…
        - Эх,  - махнул я рукой,  - Ладно, давай, арестовывай что-ли.
        - Поднимите руки!  - снова закричал искатель.
        - Нет,  - покачал я головой.
        Возникла заминка. Мужик переглянулся с остальными, что-то сказал в рацию, получил ответ и там, видимо, приказали брать меня. Чтобы решить их моральные терзания, я щёлкнул пальцами, разрушая весь металл, что они притащили. Защиту, оружие… В одну секунды отряд остался без столь привычных вещей.
        - Слушай, мужик, давай по-нормальному, а? Вам чего надо? Чего прицепились? Я никого не трогал, залетел отдохнуть, плачу по двойной таксе.
        Денег у меня с собой не было, зато был запас золота. Им и расплачивался. Почему-то персонал брал такую плату охотно и без всяких внушений.
        - Вы нарушили закон!  - не то, чтобы он взвизгнул, но был близок к этому.
        - И что? Ты ведь понимаешь, что ничего не можешь мне сделать? Так какой смысл в этой клоунаде? Не переживайте вы так, я скоро улечу от вас.
        - Но…  - попытался он мне возразить, но я выставил палец и покачал им.
        - Не-не-не, не надо лишних слов. Оставьте меня с подругой в покое. По-хорошему.
        - Это международный скандал!  - всё же выдал он.
        - Да мне пофиг. Для протокола - я не отношусь к России. Я вольная птица. Так что даже не пытайтесь использовать меня для политический игрищ.
        За прошедшие дни у меня было время подумать. Как бы там дальше не сложилось, играть в игры политиков и исполнять приказы я больше не собираюсь. Пусть идут все в жопу.
        - Всё, мальчики, я пошёл. Не дай господи вам придёт в голову и дальше портить мне отдых.  - пригрозил я им.
        Почему-то после утраты оружия, никто не загорелся желанием меня задержать. Похвальная благоразумность. Активировав полёт, залетел обратно в номер и понял, что отдых испорчен окончательно.
        Нет, всё было в порядке. Марта как сидела полуголой, так и продолжила сидеть. Как ела она вишню, так и продолжила есть. Только вот в кресле сейчас появился Михаил, наш маг пространства. И судя по его виду, пришёл он отнюдь не с радостными новостями.
        - Только не говори, что опять надо чью-то жопу спасать?  - бросил я ему недовольно, на что он усмехнулся и развёл руками.

* * *
        - Какая честь! Посмотрите, кто к нам заявился!  - поприветствовал меня «тепло» полковник.
        - Сбросив года, утратили и сдержанность?  - не остался я в долгу.
        Помолодевший с нашей последней встречи полковник прищурился, демонстрируя цепкий взгляд. Да, многое изменилось за время моего отсутствия. Затея с зельем молодости удалась, да не полностью. Марта рассказала, что тут творилось. Избранные высшие чины смогли присосаться к нектару. Полковник, как важная персона, курирующая всех искателей России, тоже в силу своей ценности причастился и сбросил бремя прожитых лет.
        Нас отчасти пытались поймать из-за этого. В других странах очень уж заинтересовались, почему это правитель матушки-России помолодел. Со слов девушки, вокруг этой темы шли нешуточные интриги. А сколько наша страна получила, продав десяток порций на сторону… Может статься, что затраты на войну последних месяцев удалось отбить. Что поделать, привилегия прожить на пару десятков лет дольше и почувствовать себя молодым дорого стоит.
        Сам Полковник, который раньше был первого уровня, за прошедшую неделю успел взять двадцатый. Это тоже показывало часть общих изменений. Ученые вдоль и поперёк изучили влияние характеристик на организм, после чего стали разрабатывать проект, как высших чинов прокачать. Ведь если лидеры умнее, то это, очевидно, пойдёт на пользу общему делу. Так что товарищу полковнику пришлось не только помолодеть, но и несколько сотен монстров накрошить, а то и других искателей убивать. Чувствую, скоро наши додумаются повторить опыт золотой армии и брать налогами очки характеристик и навыков. Тогда власть держащие смогут возвышаться, ничуть не напрягаясь.
        - Привет, Иван,  - пожал я руку второму мужчине, аналитику, сидящему в штабе, как закончил играть в гляделки с полковником.
        Ваня ничуть не изменился. Точно такой же, как и был. Да и Марта такая же. Остальных пока не видел. Для них всего три месяца прошло. Для меня, если суммировать время, проведённое в моделированиях, больше десяти лет. Поэтому мне сначала было несколько непривычно общаться с Мартой, да и сейчас на Ивана смотреть.
        - Привет, бро,  - улыбнулся он мне. Но тоже взгляд цепкий. Ещё более цепкий, чем у полковника. Просчитывает вероятности? Наверняка так и есть.
        - Как жизнь? Как наши?  - спросил я.
        - Молодой человек,  - прервал меня полковник грубо,  - Вас пригласили не затем, чтобы устроить дружескую беседу.
        - Вы мне разбиваете сердце.  - вздохнул я,  - Неужели вам от меня что-то надо? Тогда вы явно выбрали не тот тон.
        - Полковник,  - вмешался в наш конфликт аналитик,  - Сбавьте обороты. У нас ноль процентов влияния на Эрнеста. Либо по любви договоритесь, либо он вас в жопу пошлёт. Буквально.
        - Ого,  - восхитился я,  - А ты на месте не стоял, да?
        - Не стоял,  - улыбнулся Ваня ещё шире. Но я видел синяки у него под глазами. Устал мужик, в последние дни, после того, как купол спал, ему наверняка трудно пришлось.
        - Тогда…  - было начал полковник, но Иван снова его перебил.
        - Нет. Силовой вариант не сработает. Устранение обломается.
        - Полковник-полковник,  - осуждающе покачал я головой,  - Как вам не стыдно.
        - Хватит прикалываться,  - вздохнул мужчина,  - Присаживайся. Нам и правда нужна твоя помощь.
        - Ну отлично. Я рад, что с прелюдией закончено.
        - Иван, введи в курс молодого человека.
        Как и ожидалось, ничего хорошего у землян не происходило. Стоило куполу упасть, наши нанесли удар и разбомбили всех, кто находился на перекрестке. Почти… Сильнейшие выжили, но потеряли свои отряды и отступили. Сейчас фиксировался захват граней. Под щитами проходили целые войска, заходили в нужный им мир, где и окапывались. С каждым днём становилось всё меньше мест, куда могли попасть земляне. А попасть они хотели. Сейчас вокруг города собрались все крупные страны, пригнавшие своих искателей. В оборону города щедро вливали деньги. Построили стену, настроили баз, оборонительных сооружений, нагнали техники, пригнали спутники для контроля, заминировали подступы, напичкали всё электроникой.
        Земляне понимали, что нужно прокачиваться. Чем выше уровни, тем больше возможностей. Кто вырвется вперед в этой гонке, кто больше сможет прокачать солдат, у тех есть все шансы обогнать остальных. Обогнать на мировой арене. Это не мои мысли, это Ваня честно давал расклады.
        Всё бы ничего… У России было неоспоримое преимущество. У нас десятки тысяч людей инициированы в искатели. Правда, большая часть из них начальных уровней, но и групп с высоким уровнем хватало. Значительно больше, чем успели набрать остальные. Проблема в том, что пришельцы открыли охоту на землян. Те слабые, мало что знают и умеют, а без поддержки с воздуха не такие уж и сильные, как оказалось. Легкая добыча, ещё и навыки срубить можно. С каждым днём было всё труднее ходить в рейды и прокачивать молодняк. Поэтому меня и вызвали. Дмитрий, единственный мастер, после полёта, в который я его отправил, выжил. Сейчас он активно убивал тварей и набирал уровни, но это не решало проблемы.
        Хуже того, руководство было обеспокоено тем, какое влияние набирает единственный мастер, который остался на земле, пока меня не было. Он создал настоящую секту. Этого Иван не говорил. Зато до этого рассказала Марта.
        - Так и что вы от меня хотите?
        - Любой посильной помощи, которая укрепит наши позиции и даст шанс на будущее.  - тут же ответил полковник.
        - А конкретнее?
        - Что и до этого. Укрепить защиту, создать оружие, убивать иномирцев, помочь прокачать людей.
        - Нет.
        - В смысле?  - опешил мужчина от такого скорого ответа, явно не вписывающегося в то, что он ожидал.
        - Нет - это значит, что больше на вас я работать не буду. Но косвенно помогу. Пожалуй, прямо сейчас и займусь. А попрошу за это… хм… Когда-то я об этом уже говорил. Мне нужны тренера и все данные, которые вы накопали.
        - Стоп!  - хлопнул полковник по столу,  - Парень, ты не на рынке! Тебе плевать на страну? На Родину?
        - Успокойтесь, полковник,  - сморщился я,  - Давайте без этих жалких манипуляций. Ваня, какая вероятность, что на меня так получится воздействовать?
        - Нулевая.  - ответил сходу тот.
        - Вот видите. До вас всё никак не дойдет. Со мной можно дружить, но не управлять. Поэтому говорю ещё раз. С вас лучшие тренера. По тактике, по боёвке, по управлению людьми, по выживанию. Ещё хочу доступ ко всей информации. Выделите мне ученых, которые введут в курс дела. Мастеров нужно много. Штук по десять в день, думаю. Скорость обучения у меня высокая. Что я хочу, понятно? Если так, то отлично. Я же займусь тем, что помогу землянам.
        - И как же ты это сделаешь?  - нахмурился полковник.
        - Увидите.  - улыбнулся я.

* * *
        - Что ты задумал?  - выскочила Марта за мной из штаба.
        Я почувствовал, как она мимолётно коснулась моих мыслей, но сразу отдернула ментальные «щупальца». В первый же день, когда с ней отправились на отдых, она попыталась влезть мне в голову. А я решил подшутить и, почувствовав чужое влияние, запустил моделирование, ужав секунду реального времени до двадцати четырех часов. Ещё и запустил там всякую жесть, с боями насмерть, расчленёнкой и борьбой за жизнь. Хорошо, что мне хватило ума закончить раньше. Часов через шесть внутреннего времени. Но и этого оказалось достаточно, чтобы обнаружить трясущеющуюся Марту, пускающую слюни.
        Она пришла в себя через час и после этого, когда помирились, больше ко мне в голову не лезла. Не считая редких случаев, когда делала это по привычке.
        - Увидишь,  - дал я тот же самый ответ, что и остальным.  - Со мной хочешь?
        - Да.
        - Тогда полетели.
        Подхватив девушку, отправился в сторону разрушенного города. Я и правда не хотел больше работать на государство или кого-либо. Поэтому нужно было иное решение, как заявить о себе и отделиться. Так почему бы не взять опыт компьютерных игр и не создать свою фракцию или для начала клан?
        Так как мои ученики вроде сейчас должны решать свои дела и встреча у нас с ними через пять дней, то можно это время потратить на подготовку базы. Такую, которая удовлетворит мои требования и запросы магов воздуха.
        Сейчас я увидел, сколько сделали люди, чтобы подготовиться. Они возвели десятки километров стен, перекрыли выходы из города, понастроили укреплений. Я видел и своё влияние. Те знания, что удалось выхватить у киборгов, дали всходы и сейчас кое-какие базы защищали автоматические, футуристического вида турели. Неплохо, очень даже.
        - Много наши освоили из баз киборгов?  - спросил я у Марты, зависнув в воздухе и придерживая девушку.
        - Что-то освоили, но далеко не всё. Я особо не интересовалась этим вопросом.
        - Жаль.
        Не став задерживаться, я отправился искать подходящее место. Стены они возводить начали где-то за километр от ближайших граней. Не знаю уж, насколько это мудрое решение. Так-то стену в пять метров высотой большинство искателей легко преодолеет.
        Выбрав пустую площадку между границей и гранями, я приземлился и опустил Марту на землю.
        - Зачем мы здесь?  - оглянулась она отнюдь не нервно, а скорее с интересом.
        - Хочу построить свою темную башню.
        - Башню? Ой…
        Марта отскочила в сторону, с испугом смотря на землю. Та дрожала и осыпалась, из под неё вылезали камни, собираясь во что-то единое и целое. Сначала я заложил фундамент. Для этого пришлось отсеять много рыхлой породы, выискивая крепкие булыжники. Потом взялся за первый этаж, сделав его диаметром в пятьдесят метров. Что-то слишком большое мне не нужно.
        Марта смотрела завороженно, наблюдая, как из ничего появляется сначала пол, а следом рождаются стены. Камни сплавлялись друг с другом, образуя единый монолит. Я ещё сверху и свойства крепкости накладывал.
        - Ты и правда хочешь построить башню?  - спросил Марта, когда я взял перерыв. Запаса маны хватило только на первый этаж, да и то, без перегородок и всего, что там должно быть. Лишь голая стена вокруг.
        - Да, почему бы и нет? Должны же базироваться где-то мои люди.
        - Сколько этажей планируешь?
        - Думаю, штук десять. Спальни, тренировочные залы, кабинеты. Сделаю бойницы, натащу сюда турелей, усилю их. Саму башню тоже укреплю. Получится неплохое место, чтобы отдыхать и отбиваться.
        Построю ещё под низом скрытые проходы. Как в сторону граней, где замаскирую выходы среди развалин, так и на территорию военных, для безопасного отступления. Но об этом лучше промолчу.
        - А не боишься, что это привлечет лишнее внимание?
        - Нужно бояться? Очки навыков никогда лишними не будут.
        - Опять эта твоя самоуверенность,  - фыркнула Марта.
        Я же промолчал. Между уверенностью в себе и самоуверенностью есть большая пропасть, которая выражается в количестве очков навыков и характеристик. Чего у меня было много.
        - Где людей возьмешь? Или думаешь, что твои ученики вернутся?  - спросила она минут через двадцать, когда я закончил возводить второй этаж.
        - Может вернутся, может нет. Наберу новых, если что.
        - Ты хочешь создать свой клан?
        - Именно. Прям с языка сняла.
        - Ты просто об этом громко думаешь,  - усмехнулась девушка.
        - Буду аккуратнее,  - серьезно ответил я, беря на заметку то, что психики могут считывать поверхностный мыслительный слой,  - А сама не хочешь войти в мою группировку?
        - Какое заманчивое предложение,  - прищурилась Марта.
        - Я не шучу. В жопу политиков. Работай на меня.
        - Куда ты дел того милого и робкого парня? Раньше ты был другим.
        - Намечается минутка психоанализа?  - не удержался я от того, чтобы не припомнить наши многочисленные разговоры.
        - Нет. Не вижу, что тебе это нужно. Если, конечно, не считать откуда-то взявшейся непробиваемой уверенности, что мир прогнётся под тебя. Думаешь, одного уровня для этого хватит?
        - Одного уровня - нет.
        А всей моей силы в совокупности - отчасти да. Когда ты сильнее всего своего окружения, это освобождает. Я не видел причин, чтобы не пользоваться этой свободой.
        - Какие у тебя планы?
        - Я скоро уйду.  - признался я.
        - Куда?  - удивилась она.
        - Отправлюсь странствовать в другие миры.
        - Надолго?
        - Не знаю. Может на месяц, может на полгода. Будет хорошо, если здесь останется кто-то, кому я могу доверять.
        - А ты мне так безоговорочно доверяешь?
        - Я не считают тебя дурой, Марта,  - ответил я на полном серьезе,  - Ты всегда искала хорошее место для развития и удовлетворения своих амбиций. Я дам тебе такие возможности.
        - А вот теперь ты меня по-настоящему напугал. Ладно милый мальчик, куда делось то похотливое чудовище, утащившее меня трахаться? Откуда взялся политик?
        - Ну, чего сразу так чудовище,  - хмыкнул я, пропуская мимо ушей лесть и попытку влияния,  - Не заметил, чтобы ты была против.
        - Это было неплохо,  - кинула она в меня шпильку.  - Над твоим предложением я подумаю. Пока не могу что-то сказать.
        - Подумай,  - кивнул я.
        Марта ещё постояла со мной минут десять, а потом набрала Михаила и тот открыл для неё портал. Так я остался один.
        Как же скучно башню строить… Хоть бы книгу с собой взял для перерывов. Эх…

        Глава 2. Старые знакомые

        Я стоял на краю седьмого этажа башни, когда из города вышел отряд. Об этом мне сообщил Зевс, летающий по округе и скидывающий образы искателей, которые бродили по территории перекрёстка. Любой, кто выходил из города, привлекал особое внимание. Но это были не чужаки, а свои. Ещё один отряд землян, возвращающийся из рейда. И одного человека из них я знал.
        Моя башня, которая уже выросла выше остальных сооружений в округе, тоже привлекла внимание людей. Я спустил к ним птицу, давая понять, кто именно здесь находится. Послание было услышано и скоро предводитель группы свернул в мою сторону.
        - Ну привет, дружище,  - сказал я, приземлившись на землю и разведя руки для объятий.
        - Эрнест? Ты ли это?  - недоверчиво оглядел меня Герман.
        - Да я это, я. Обниматься будем?
        - Конечно!  - расплылся воин в улыбке и стиснул меня в объятиях.
        Попытался… Это раньше у него силы больше было, но с тех пор многое изменилось. Он на каком уровне был, на таком и остался.
        - Я слышал, что ты вернулся, но своими глазами приятнее увидеть,  - воин так и светился радостью. Да и я от него не отставал. Всё же это классно встретить для разнообразия тех, кто тебе рад.
        - Это ты с кем? С детским садом на прогулке?  - глянул я в сторону хмурых бойцов, косящихся в нашу сторону.
        Уровни у них гораздо ниже. Где-то в районе двадцатого. Сами мужики выглядели сурово, чувствуется военная подготовка и большой опыт, но меня такое больше не впечатляло.
        - Зря ты так, они вполне ничего,  - улыбнулся Герман,  - Парни, вы можете возвращаться на базу. Я пока тут задержусь.
        - Как скажешь,  - бросил один из них и перехватил командование.
        - Пойдем,  - увёл я Германа,  - Покажу свою новую базу.
        - А ты явно не скромничаешь,  - посмотрел мужчина со скепсисом на башню.
        Я провёл его внутрь. Здесь пока не было перегородок, голый, чистый камень. Плюс лестница, идущая по кругу, да редкие бойницы. Освещение я создал с помощью камней, наделив их свойством. Не бог весть что, но мне сейчас больше и не нужно. Я повёл друга прямо на самый верх, на седьмой этаж, откуда открылся хороший вид на окрестности. Замечу, что этажи я строил с запасом, то есть выше стандартных. Каждый по пять метров высотой.
        - Ух,  - сказал Герман, забравшись на последнюю ступень,  - Лифт сделать не хочешь?
        - Я планирую поселить здесь могучих искателей, их не должна пугать какая-то лестница.
        - Прям могучих?  - усмехнулся воин.
        - Ну, сначала обычных, а потом и могучих. Расскажи лучше, как сам-то? Как семья? Всё ли в порядке?
        - Да что со мной будет? Три месяца куковали. Я к своим уехал и делами личными занимался. Как купол спал, так потребовали явиться сюда.
        - Так ты не добровольно?
        - Добровольно. Успел я засидеться. Ты и сам же знаешь, что это как наркотик.  - улыбнулся он,  - Про тебя разные слухи ходят. Расскажешь хоть, что с тобой было?
        - Да тоже ничего особенного. Меня киборги захотели поймать. Не все они, а их князь. Очень уж они магов металла любят, ты в курсе про это. Я вырвался, прилетаю сюда, а тут купол уже. Дальше встретил пару отрядов людей, помог им отступить и мы скрылись в не самом дружелюбном мире и куковали там, пока путь не открылся.
        - Да? С твоих слов звучит скучно и не столь эпично, как об этом говорят.
        - А что говорят?
        - Что ты сам разрушил купол, убил князя, покрошил тысячи искателей.
        Герман вроде улыбался, но я видел, что он насторожен.
        - Князя не убивал. Я как был мастером, так и остался. Можешь так всем и передать, если спросят.
        - Если только своим. Остальные пусть сами спрашивают,  - хохотнул мужчина - Но ты изменился. Вижу, что силушки прибавилось. Может спарринг? Я хоть и сидел дома, но тренироваться не забывал.
        - Почему бы и нет?  - улыбнулся я.
        Раньше мы с Германом много тренировались. В какой-то степени он был моим учителем. Рукопашный бой, фехтование - основы именно он мне заложил. Только вот с тех пор много воды утекло. Я видел настоящих мастеров-искателей, посвятивших жизнь бою холодным оружием. При всём моём уважение к мечнику, он до них сильно не дотягивал. Тем интереснее будет посмотреть, чего он достиг и какой путь проделал я сам.
        Герман призвал клинок-навык. Я свой выпустить не мог. Это быстро закончится для воина смертью. Пришлось на скорую руку создавать из металла оружие и укреплять его, чтобы выдержало.
        Встали друг напротив друга и начали. Герман атаковать не спешил. Пошёл по кругу, меняя стойки. Я остался на месте, не смотря на него. Зачем, если я и так чувствую все возможные линии атак. Ощущаю его эмоции, недоумение, опасения и азарт.
        Когда он ударил первый раз, сместиться в сторону было настолько легко, что я несколько удивился. У меня в тот момент в голове что-то хрустнуло. Кажется, это посыпалась социальная самоидентификация. Какая-то часть меня по прежнему воспринимала себя как ученика, как того, кто на мечах слабее Германа. Сейчас эта часть чесала репу и пыталась переставить себя на новое место в иерархии.
        Воин легко менял траекторию меча. Он двигался легко, непринужденно, словно это не тяжелая железка, а пушинка. На ходу меняя стили, подходы, темп, вворачивая финты и подлые удары, он пытался меня достать, а я просто уворачивался, в редких случаях отводя его клинок своим.
        Разница в характеристиках и восприятие была колоссальна. Я быстрее, вижу его намерения, успеваю просчитать линию атаки и ответные ходы.
        - Это бессмысленно,  - удивленно сказал Герман минут через пять, когда ему надоело проверять меня,  - Но как?
        - Как-то так,  - пожал я руками, развеяв оружие.  - Просто ты для меня слишком медленным.
        - Насколько ты поднял ловкость, что достиг такого результата?
        Тут я задумался. Говорить о своих характеристиках не хотелось. Лишняя информация для врагов. Но это вроде как мой друг. Человек, которому я доверял. Три месяца назад так было. Мог ли он измениться настолько, что предаст меня?
        - До возможного максимума,  - ответил я. Мою задержу он если и заметил, то не подал вида.
        - Оу. Не хило, дружище. Чувствую себя школьников перед учителем.
        - И как ощущения?  - усмехнулся я.
        - Да так себе,  - засмеялся он.

* * *
        - Так значит ты отряды теперь водишь? Как на перекрестке обстановка?  - спросил я, когда мы вспомнили старые денёчки и посмеялись над тем, как быстро меняется жизнь.
        - С каждым днём всё хуже. Нам бы не помешала твоя помощь.
        - Знаю. Меня для этого и дернули сюда. А остальные что? Алиса? Лидер? Иван в штабе прочно корни пустил?
        - Прочнее некуда. Алису тоже выдернули. Она здесь где-то ходит. Вместе с укрепленным отрядом. Щиты им ставит. Лидер же… Да не трудно догадаться, где он. В лазарете, как обычно. Зашивает пострадавших.
        - А где лазарет? Надо бы навестить его.
        - Там, в тылу,  - указал рукой Герман,  - Где общая база. Туда всех раненых доставляют. Туда же все добровольцы сбегаются. Недалеко ещё городок есть небольшой. Так вот, его искатели захватили.
        - В смысле?
        - Не в прямом… Ты хоть представляешь, сколько сейчас пробужденных?
        - В общих чертах.
        Марта рассказала, что их тысячи и тысячи. Каждый день, кто тусовался в окрестностях, получал уровень и доступ к системе.
        - До хрена и больше. Весь мир знает про то, что можно уровни поднимать и какие это возможности даёт. В некоторых городах митинги были, что правительство закрыло доступ к прокачке. Люди требуют прав, представляешь? Требуют, чтобы им поднимали характеристики.
        - В смысле?  - не поверил я,  - Кто-то другой за них поднимал?
        - Ага. В Америки вообще жуть, что творится. Пару городов разнесли к чертям. Ходят с плакатами и требованиями, чтобы всем гражданам предоставили возможность.
        - Звучит бредово.
        - Выглядит ещё хуже,  - покачал головой мужчина.  - Ты ещё насмотришься на то, какая дурость здесь творится. Прикинь, люди лезут сюда, пытаются прорваться к граням. Встречаются как обычные придурки, так и серьезные команды. Их вояки заворачивают, но те всё равно лезут. Как купол пал, так активизировались. В городке тысячи таких придурков увидишь. Они тусуются рядом, сбиваются в стаи и пытаются сюда как-то прорваться. Как по мне, большинство из них обычные бездельники.
        - Слушай, я же нормальный мир вам оставлял, что вы с ним сделали, пока меня не было?!
        - А что мы? Мы ничего. Просто люди они…  - махнул рукой Герман.
        - Тупые? Дурные? Хернёй страдают?
        - Ага. Всё вместе, возведенное в квадрат.
        - Жесть.  - покачал я головой,  - Ладно, плевать на них. Я вот что предложить хотел. Зачем тебе с вояками тусить? Переходи ко мне.
        - К тебе?  - оглядел меня мужчина,  - К тебе - это к кому? И куда?
        - Я хочу свою группировку создать. Клан или что-то в таком духе. Буду учить, вкладывать силы и ресурсы, развивать. Не хочу больше ничьи приказы исполнять, хочу свою игру вести.
        - Зачем я тебе?
        - Так причин хватает. Тебе я могу доверять. Ты уже сильный искатель. Ты можешь тренировать людей.
        - А мне это зачем?
        - Со мной будет интереснее.
        - Сомнительный аргумент. Не обижайся, но… Ты хоть представляешь себе, как это будет? Как людей соберешь? Как их прокачивать станешь? Да, я слышал, что с тобой пришли маги ветра. Ты бы им помог, что ли.
        - Стоп. Что значит помог?
        - Так их под замок сходу посадили. Допрашивают, лояльность проверяют. Слухи разные ходят, я сам не особо в курсе.
        - Дерьмо.
        - Угу. Если ты про это не в курсе, то хреновый из тебя лидер, дружище. Без обид.
        - Да какие обиды.  - отмахнулся я,  - Ладно, признаю, мой косяк. Так задолбался, что недельный отпуск себе устроил. Вот поэтому ты мне и нужен! Стоит мне отвернуться, как какая-то херня происходит!
        - Она всегда происходит. Государство платит мне, оберегает семью, прикрывает со всех сторон. Ты можешь это предложить? Или твой путь будет устлан смертями, кровью и сражениями?
        - Скорее второе. Но я тебя услышал. Нужен крутой социальный пакет. Надо подумать…
        - Тебе нужны люди. Много людей. А потом с ними долго возиться. Когда у тебя появится сотня магов, тогда да, ты станешь грозной силой среди этого детсада. Да и то, при условии, что договоришься с государством. У многих семьи. Надавить найдут как. Оно тебе надо? Думаю, что нет. Значит надо прикрыть тылы и дружить со всеми. Что у тебя откровенно плохо получается. Ты как кость в горле у вояк. Тебя опасаются трогать, польза есть вроде, но при этом ты дерзкий и неуправляемый.
        - А если я наберу люди и договорюсь?
        - Это будет первым шагом.
        - Спасибо. Ты частично лишил меня девственности в вопросе создания клана.
        - Да херня вопрос,  - беспечно махнул рукой Герман.  - У тебя ещё одна проблема есть. Дмитрий на тебя зуб точит. Про его эпичный полёт я тоже наслышан.
        - Ну, он сам полез.
        - Может и так. Но лучше бы ты его грохнул тогда. У него под сотню человек последователей. Смекаешь?
        - Он собрался стать князем?
        - Что? Это одно из условий? Нет, я не об этом. У него уже есть своё войско. Если ты создашь свою группировку, это как красная тряпка для него будет. Он тоже проблема для начальства. Искатели сдают по десять очков навыков, приносят ему клятву. Абсолютная преданность людей и навыки, доведенные до максима. Он силён и опасен, а ты его сделал своим врагом.
        - Герман, ты приписываешь мне то, чего не было. Дмитрий сам начал. Ты это прекрасно помнишь.
        - Да, прости. Просто привык, что ты постоянно создаёшь проблемы.
        - Ну спасибо.  - фыркнул я.
        - Да ладно тебе. А если серьезно, прошёл вчера слух, что Дмитрий и вовсе с цепи сорвался. Предложил любым новичкам отправиться с ним к грани. Как поднимут десять уровней, так заплатят ему. Пять очков навыков и пять очков характеристик. Новая такса.
        - Звучит хреново.
        Если у него получится, то вскоре Дмитрий станет настолько же сильным, как и я.
        - О чём и речь. Так что думай, Эрнест, как быть.
        - Придумаю, не сомневайся. Ты тоже подумай. Место для тебя в моём отряде всегда найдётся.
        - Подумай, почему нет. А сейчас мне пора. Нужно о рейде доложить начальству, будь оно неладно.

* * *
        - Когда вы меня отпустите?
        - Как только проясним ситуацию,  - с равнодушным видом ответил мужчина.
        - Девятый день уже выясняете. Сколько можно?
        - Мария,  - приспустил очки мужчина,  - Вы же понимаете серьезность ситуации? Решается ваша судьба и лучше не мешать следствию.
        - А вы понимаете, что я здесь только в силу моего хорошего отношения? Которое стремительно улетучивается.
        - Вы угрожаете? Это вам на пользу не пойдет,  - осуждающе покачал головой мужчина.
        Мне же захотелось приложить его головой об стол. После разговора с Германом я отправился в сторону базы выяснять, куда подевались мои люди и действительно ли у них проблемы. Кое у кого они и правда были. Бориса, Павла и часть солдат отпустили. Командира я и встретил первым. Повезло отчасти, случайно наткнулся. Задав пару вопросов мужчине, узнал, что и правда, остальных держат не то, чтобы в тюрьме, но под замком. Накинув на себя невидимость, я отправился их искать и как раз попал на начало очередного допроса Марии.
        - Она не угрожает,  - скинул я невидимость, появляясь рядом с мужиком,  - А вот я - угрожаю.
        Для мужчины это было столь неожиданно, что он дернулся, рванул от меня и завалился вместе со стулом.
        - Какого хера вы задержали моих людей?  - навис я над ним, хватая за шкирку и ставя рывком на ноги,  - К начальству, живо! И молись, чтобы у них нашлись объяснения!  - прорычал я ему в лицо.
        Дверь я вынес силой металла. Та со скрежет сорвалась с петель и врезалась в стену. Конвоиры, стоявшие по обе стороны, наставили оружие, которое рассыпалось у них в руках. Завыла сирена и солдаты стали сбегаться к этому месту. Я же вышвырнул мужика, ничуть не заботясь о его здоровье. Тот влетел в стену и разбил себе нос. Очки он ещё до этого потерял.
        - Накинь броню и пойдем за мной,  - сказал я Марии,  - Совсем берега эти вояки попутали. Сильно прессовали?
        - Они были вежливы,  - чуть нервно ответила женщина.
        - Тогда им повезло.
        Выйдя из помещения, отправился по коридору наружу. У всех, кто наставлял на меня оружие, разрушал его и вмуровывал тела в землю. Только головы оставлял, чтоб дышали и не рыпались. Само здание я тоже разрушал, раскрывая перед нами проход.
        Оказавшись на улице, попал под прицел сотен людей. Это они зря… Пули отскакивали от меня, рикошетили и попадали в своих же. Чтобы не допустить жертв, пришлось и дальше разрушать оружие, а солдат запихивать под землю. По мне открыли огонь турели и их тоже пришлось обезвредить. Разрушать до конца не стал. Я всё же хотел договориться, помня о словах Германа, а не поубивать здесь всех или оставить без обороны.
        - А ну прекратить!  - рявкнул выбежавший полковник.
        Ему на это потребовалось всего-то две минуты. Две минуты и пара сотен солдат, которые сейчас грустили по шею под землёй.
        - Прекратить, я сказал!  - рявкнул он уже на меня,  - Какого хрена ты творишь, придурок?!
        - Это вы какого хрена моих людей задержали!  - наорал я на него в ответ.
        Полковник опешил. Неужто отвык от того, что с ним столь неуважительно разговаривают? Он набрал в рот воздуха, а потом замер. Оглядел побоище, постоял, почесал макушку и махнул мне рукой.
        - Пойдем,  - его голос звучал зло,  - Только людей откопай сначала. А то не ровен час на нас нападут и поубивают нахер. Я просил усилить оборону! А не ослаблять! Малолетний придурок…
        Последняя фраза прозвучала едва слышно, по ветер не преминул мне её подкинуть.
        Пустив волну силы вокруг себя, высвободил людей. Дальше сами выкарабкаются. Стоило мне шагнуть в сторону полковника, как рядом открылся портал и оттуда выскочила группа искателей. Уровни в районе сорокового, но оружие явно из новой серии, что сделали на основе полученных от киборгов знаний. Я выставил щит, принимая на себя удар и ребята чуть не самоубились. Сработало отражение и снаряды полетели в них обратно. Хорошо, что они тоже щиты поставили. Идиоты…
        - Хватить, мать вашу! Бардак! Идиоты!  - орал полковник, озвучивая некоторые из моих мыслей.

* * *
        - Ты! Тупой! Молокосос! Ходячая! Проблема!  - орал полковник, когда мы уединились с ним в его кабинете.  - Ты…
        Тут он не смог вздохнуть и поэтому его пламенная речь остановилась. Дернувшись, он замер и, быстро бледнея, уставился мне в глаза.
        - Успокоились?  - спросил я его через минуту. Крепкий мужик. Не стал атаковать, не стал убегать или делать ещё какую-то глупость. Воздух я ему вернул. Вдохнул он медленно, с чувством, абсолютно без спешки. В моих глазах он прочитал, насколько мне легко его убить. Прочитал и сделал правильные выводы. Я надеюсь.
        - Успокоился. Чаю?
        Полковник прошёл к креслу и уселся в него, уставившись на потолок. Потянувшись к телефону, нажал на кнопку и заказ чаю. То, что я отрицательно покачал головой мужчина не заметил. Ладно, беру свои слова обратно. Не такой уж и кремень. Сколько-то времени на возвращение чувства равновесия ему потребовалось.
        - Ты понимаешь, что наделал?  - начал разговор полковник, когда рядовой, с трясущимися руками, принёс чай, чуть не расплескав его.  - Ты подписал себе приговор. Хуже того, возможно ты его всем нам подписал.
        - Ну, бывает,  - пожал я плечами.  - Может перейдем от устрашений к торгу?
        - Знаешь, я тебя понимаю. Сила кружит голову. Как и молодость. Мне пришлось учиться себя заново контролировать, чтобы дел не наворотить.
        - Очень приятна ваша сентиментальная открытость,  - ответил я, сохраняя серьезность.
        - Да в жопу сентиментальность! Сначала ты создаешь международный скандал, умотав трахаться! Ставишь под сомнение лояльность нашего единственного психика! В то время, когда у американцев он тоже есть! Творишь, что хочешь, не помогаешь, а потом нападаешь на военную базу! Да это предательство родины по всем фронтам!
        - Да мне…
        - Плевать! Я знаю, что ты у нас крутой и тебе плевать,  - прошипел полковник. Я его таким злым никогда не видел,  - Легко думать только о себе. Показал свою крутость, молодец. Разрушил порядок - да плевать. Создал проблем своему государству - тоже начхать, за тобой приберутся! Инцидент неповиновения и в без того непростой ситуации знаешь, к чему приведет? К анархии!
        Если смотреть с его позиции, то я и правда создал много проблем. Но и что теперь? Почему я должен думать о чужих мне людях?
        - Вы бы могли всего этого избежать. Ладно обстреляли мой отряд, когда мы возвращались. Ладно ваш цепной придурок напал на меня, он своё получил. Но какого хрена вы учеников моих под замок посадили? Ноете, как у вас всё плохо, а сильных искателей взаперти держите. Так что не надо винить меня в собственноручно созданных проблемах.
        - Парень, ты слышал про такие вещи, как дисциплина и лояльность? Чтобы посылать солдат в бой, им нужно доверять. Нельзя доверять, если люди пропадают на три месяца, а когда возвращаются, оказываются под полным контролем неуправляемого элемента. Тебя!
        - Я вам притащил группу боевых искателей. Они сильнее всех, кто есть у вас. И вы ещё нос воротите? Вместо того, чтобы обхаживать этих людей, под замок сажаете? До вас, походу, не доходит всё никак, что мир изменился.
        - Это до тебя парень, не доходит, как устроен мир и какие будут последствия у твоей дерзости.
        - Какие же? Объявите на меня охоту? Так становитесь в очередь. В общем, это пустой разговор. Я вам не нравлюсь, это я уже понял. Я вам мешаю и создаю проблемы, это тоже понятно. Вы предложите какое-то решение или я пошёл?
        - Нет у меня решения. Когда ты выйдешь, мне придётся разгребать ту кучу дерьма, которую ты навалил.
        - Не я, а мы вместе, товарищ полковник. Раз вам нечего сказать, я пошёл. И лучше вам отдать приказ отпустить всех моих людей. У вас пятнадцать минут. После я их заберу силой.
        - Пошёл вон!  - рявкнул он, когда я встал.
        Через пятнадцать минут во дворе собрались все мои ученики.

        Глава 3. Клан
        - Твою же мать, Эрнест, твою же мать,  - качала головой Мария, когда я к ней подходил.
        - Ты как? Не обижали?  - спросил её.
        - Да я то нормально. Чего не скажешь о солдатах. Человек двадцать в лазарет отправили.
        - Так бывает, когда отдают дурацкие приказы.
        - И когда ведут себя дюже нагло.
        - Осуждаешь?  - заинтересовался я.
        - Я… Знаешь, нет. Мне даже в какой-то степени приятно,  - как мне показалось, это признание прозвучало в первую очередь неожиданно для самой женщины.
        - Хорошо. Что с вами случилось? Я думал, что даю вам две недели на улаживание своих дел, а не на допросы и кукование в изоляции.
        - Нас взяли в оборот. Спрашивали, где были, что делали, что ты делал, какую клятву мы тебе принесли. Что с остальными не знаю, нас держали в разных местах.
        - Сейчас узнаем,  - глянул я в сторону вышедшей из соседнего здания Ани.
        Та увидела нас и замахала руками.
        - Ну наконец-то!  - крикнула она, подходя,  - Я уже думала, нас до конца дней запрут.
        - Тебя не обижали?
        - Нет. Кормили три раза в день, да мучили одними и теми же вопросами. Всё про тебя спрашивали. Что умеешь, как вёл себя.
        - Ты бы видела, что он тут устроил,  - пожаловалась Мария.
        - Что же?
        - Да разнёс пол базы, пока меня забирал.
        - А меня не забрал,  - вздернула брови девушка и бросила на меня обиженный, а на Марию недовольный взгляд.
        Я на это закатил глаза и отошёл в сторону. Пока Мария рассказала события, остальные пленные тоже подтянулись. В течение пятнадцати минут всего одиннадцать человек собралось.
        - А остальные где? Решили не присоединяться?
        - Мне намекали, что часть прошла проверку на лояльность,  - поделился Софрон.
        - Иначе говоря, они сами по себе?
        - Наверное.
        - Тогда за мной. Если что, найдут меня.
        Активировав полёт, я направился в сторону башни.

* * *
        - Располагайтесь,  - обвёл я рукой здание,  - Это наша новая база.
        - Круто!  - воскликнула Аня,  - А зачем она нам?
        - Отдыхать, обороняться и тренироваться.
        - Какие у нас планы?  - тут же поинтересовалась Мария, со скепсисом поглядывая на голые стены и отсутствие удобств.
        - Во-первых, хочу у вас всех спросить, реально ли вы уверены, что хотите остаться со мной? Сами видите, сколько это проблем порождает.
        - С тобой мы достигли большего, чем все остальные,  - заметил один из солдат. По всей видимости бывших солдат.
        - Это сейчас, Аркадий,  - этот молодой мужчина умудрился поднять самый высокий уровень из всех. Не то, чтобы далеко оторвался, но на пару уровней обогнал,  - Остальные уже активизировались и нам придётся постараться, чтобы удержать темп.
        - Справимся. С тобой уж точно,  - ответил Сафрон, а остальные закивали.
        - Мне придётся на какое-то время уйти. В другие миры,  - признался я,  - Вы останетесь одни и будете заниматься делами клана. Прокачивать молодняк, развивать себя, повышать звания. Справитесь?
        - Но как же…  - удивилась Аня.
        - Поэтому я и спрашиваю, надо ли оно вам? Я хочу создать отдельную структуру. Боевой клан. Уж точно не мирный. Через две недели я уйду и постараюсь за это время заложить фундамент. Может что-то выйдет, может нет. Говорю вам прямо, чтобы у вас не было ложных ожиданий и вы понимали, куда вписываетесь.
        - Как понимаю,  - взяла слово Мария,  - Нам придётся делать тоже самое, что и в компании военных. Сражаться, да молодняк качать, так?
        - Не совсем. Вам придётся всё это делать лучше, чем остальные. Иначе, если мы потеряет позиции первых по силе, нас быстро задвинут. Давайте так. У вас пара часов на подумать. Кто решил, что со мной остаётся, отправляйтесь к людям. Позвоните близким, если нужно. Узнайте слухи. Встретьтесь с друзьями. Посмотрите, что вокруг происходит. Потом встречаемся здесь, расскажу, что дальше делать будем.

* * *

        После того, как люди улетели, первый час я занимался укреплением башни. Возвёл ещё этаж, создал комнаты, наложил свойства. Ещё работать и работать, но задача эта отчасти муторная, поэтому мыслями я быстро ушёл в другое место. И захотел немного реабилитироваться в глазах военных.
        Для начала сделал круг над городом, запоминая, где и кто находится, какие флаги у кого висят. Понаехали так понаехали… Яблоку негде упасть. Заглянул ещё в лазарет и в городок, где и правда подозрительно много людей виднелось на улицах, непонятно чем занимающихся.
        После этого вернулся к нашим базам и прямо спросил у командиров, которые выходили ко мне, какая помощь нужна. Легкая демонстрация, что я для них могу сделать и градус радушия вырастал в разы. Так я развлекался с час, после чего вернулся к башне, где встретился с людьми. Никто больше не ушёл. Но и не пришли отсутствующие.
        - Их уже по отрядам распределили.  - рассказала Мария,  - Припахали к делу, как только те пообещали, кто к тебе не пойдут и будут дальше на военных работать.
        - Ну и хрен с ними.
        Когда я принимал людей, то заморочился тем, чтобы прописать условия. Не причинять мне вред, выполнять приказы, никому не передавать стихию ветра без моего одобрения. Наказание за любую провинность - потеря стихии и всех очков навыков. То, что люди уйдут я не опасался. Это даже в какой-то степени хорошо. Военные получили сильных искателей, а значит в целом усилились. Ну и да, все ушедшие искатели, ходячая реклама того, что я предлагаю.
        Обсудил с людьми дальнейшие планы. Их отправил в город распустить слухи, что я готов набрать новичков. Условия в этот раз будут строже. Без права уйти, если вздумается. Либо человек с нами до конца, либо он не нужен.
        Сам же я отправился к полковнику. Надо было прояснить кое-какие моменты.

* * *
        - Да твою же мать!  - выругался он, когда я вынырнул из невидимости прямо перед его столом.
        - Не нервничайте вы так,  - посочувствовал я мужчине.
        - Иди в жопу!
        За прошедшие три месяца полковник явно стал несдержаннее и агрессивнее. Впрочем, работа у него нервная… Да и скинутые года делали своё дело.
        - Могу и пойти. Но хотелось бы сначала договориться.
        - Да неужели! Договорились уже, так договорились, что мне теперь разгребать!
        - Полковник, вы опять за своё? Мне позже зайти?
        - Сиди. Про твою небольшую,  - выделил он это слово,  - Помощь уже доложили. Но этого мало, чтобы прикрыть тебя. Если хочешь нормальных отношений, докажи свою полезность.
        Я скрипнул зубами, давя желание послать всех лесом. Проще надо быть, Эрнест, проще…
        - Допустим, я помогу. Мне нужно устроить и легализовать своих людей. Так, чтобы они могли заниматься делами и им никто не мешал.
        - И какими же делами вы хотите заниматься?
        - Теми же, чем занимаются все остальные. Искать могущество.
        - Башню ты зачем построил, сынок?  - зачем-то он сменил тему.
        - Там будет мой клан.
        - Клан? Это что ещё за ересь?  - брови полковника задвигались, как два черных ворона.
        - Называть можете как хотите. Я и мои люди сами по себе. Вся помощь - сугубо на взаимно выгодных условиях.
        - Раз сами по себе, так чего нашу землю занял. Проваливай, куда хочешь.
        - Полковник, зачем вы так? Хотите поссориться?
        Мужчина замолк, сверля меня глазами. Помассировал виски, хлебнул чаю из стакана, зажмурился и затих. Молчал долго. Минут шесть.
        - Хорошо. Допустим. Ты решил поиграть в эти свои детские игры, собрал кучку друзей и назвал это кланом. Дальше что? Объявишь себя государством? Свергнешь президента и займешь его место?  - спросил он внешне спокойно, но за показавшейся издевкой чувствовались реальные опасения.
        - Сдалось мне государство,  - фыркнул я,  - Мой клан будет заниматься исключительно вопросами личного развития. Единственное, чего я прошу - не мешать нам. А лучше помочь. Это будет выгодно и вам, и нам.
        - Какую же ты помощь хочешь, сынок?  - устало спросил он.
        - Первое - не мешать жить моим людям. Пусть ездят к своим близким. На них тоже не рекомендую давить. Второе - поставки. Нам нужна еда, оружие, мебель, одежда, медикаменты, всё полное обслуживание. Не хочу беспокоиться об этих мелочах.
        - Погоди. У тебя губа то не треснет? Может тебе ещё бабу и минет подогнать? Чего скромно так?
        - Полковник, вы говорите с, насколько я знаю, сильнейшим среди землян магом ветра, металла и земли. Сколько стоит укрепление оружие? А создание артефактного меча? Артефактного доспеха? А сколько заплатят за укрепление стены и наделение её магическими свойствами? Это лишь малая часть того, что я могу сделать. Я не против. Давайте с вами торговаться. Я вам такой ценник выкачу, что разоритесь. А если не понравится, ну так покупателей нынче вокруг города прибавилось.
        - А вот с этим, парень, аккуратнее,  - пригрозил он мне пальцем,  - Если там, наверху, узнают, что ты с другими странами сотрудничаешь, то про спокойную жизнь забудь.
        - Тогда не выкаблучивайтесь и дайте мне то, что я хочу. С меня вы поимеете гораздо больше, чем стоит обычное снабжение.
        - Больно много ты понимаешь. Это всё или ещё что-то?
        - У меня среди учеников есть ученые, которые раньше у вас работали. Хочу наладить взаимодействие. Надо объяснять важность этого?
        - Не надо. Условие нормальное. Но мне нужны очень веские аргументы, чтобы твои начинания не завернули в зародыше.
        - У вас не получится.
        - Может и не получится,  - легко согласился полковник.  - Но жизнь тебе испортить смогут. Что делать будешь, если твоих людей прижмут? Войну объявишь? Хочешь, чтобы тебе в башню бомбу закинули? Не доводи до беды, парень.
        - Так и вы не доводите. Я только рад буду, если мирно договоримся. Но если не договоримся… Знаете, полковник, несколько народов меня личным врагом объявили. Как видите, я до сих пор жив. А многие, кто отправился за мной - нет.
        - Зазвездился ты, малец. Всё, проваливай, нет сил больше тебя видеть. Твои пожелания я услышал. Пройдись по базам и как следует поработай. Дальше обсудим детали.
        Кивнув, я встал и вышел. Впереди ждало много работы. Надо успеть подготовиться до моего отъезда.

* * *

        Какое это милое место - социум. Хочешь не хочешь, а надо крутиться и учитывать чужие интересы. Там промолчал, здесь уступил, тут надавил. Почему меня это раздражает? Эмоция была настолько выраженной, что не поленился и запустил моделирование. Ответ оказался неприятен. Нет, сначала он удивил, а когда я его рассмотрел, то расстроил.
        Причина моего раздражения в том, что я считал себя сильнейшим среди искателей земли. Ещё я понимал, что у землян просто нет ресурсов и сил, чтобы убить меня или как-то навредить. Из близких у меня только отец, которого я давно не видел и надо бы его навестить, о чем забываю… Если что-то сделают ему, то лично мне это физически вреда не принесет. Зато потом я принесу.
        Почему-то мысль устроить в случае чего террор и применить силу казалось сладкой, естественной и нормальной. Я был силён и ждал, что другие признают мою силу. Признают и склонятся. А они, сволочи эдакие, не собирались этого делать. Вот я и злился. Сволочи - это сарказм. Мне хватило ума понять, что я слишком большого мнения о себе. Пусть я и силен, но это не повод превращаться в тирана-маньяка.
        Ради полного успокоения прикинул варианты развитий. Бомбу закинут, угу. Ядерную разве что. Но опасность я заранее почувствую, уйти от удара должен успеть. После этого можно развернуть и партизанскую войну, но… Что дальше то делать? Допустим, я легко убью всю верхушку страны. Но что со страной потом произойдет? Я не умею ею управлять. У меня нет людей, чтобы перехватить власть. Да и выглядеть это будет, как сумасшедший маг тиран, устроивший бойню. Кто захочет такого правителя? Пустые размышления, в общем. Даже если у меня есть возможность убивать и остаться без наказания, это не значит, что ею надо пользоваться. И тем более не значит, что я хочу воспользоваться.
        Разобравшись с собственной гордыней, отправился смиренно исполнять обязанности. Заглянул к военным на базы и спросил у них, что им ещё надо? Пообщались, мне рассказали про их жизнь. Куда ходят в рейды, с чем сталкиваются, какое у них вооружение и так далее. Я снова запустил моделирование и обдумал, как могу помочь. В итоге поставил им задачу свести гору металла куда-нибудь. Сразу браться за решение задачи не стал. Творчеством ночью займусь, а сейчас другое в планах.
        Но эти планы пришлось отложить. Один из вояк передал мне телефон и рацию, чтобы я всегда был на связи. Если по этим штукам меня хотели отслеживать, то их ждал облом. Невидимость скрывала всё, что на мне. В том числе подавляля сигналы. Надо бы конечно проверить, действительно ли это так и справляется ли она с земной техникой, но… Не настолько это было важно в ближайшие недели, а потом я свалю и актуальность вопроса полностью исчезнет.
        Стоило мне закончить разговор с военными и отправиться по своим делам, как мне позвонили и запросили помощи. На одной из баз прямо сейчас шёл большой прорыв жукоподобных существ и своими силами не тянули.
        Вздохнув, я сделал круг, нашёл стаю тварей, что выбралась из своего мирка и пыталась прорваться к нам. К моему подлёту они лезли через стену. Несколько монстров успели забраться во двор базы, но задерживаться не стали и рванули дальше. Их цель не убийство, а прорыв?
        Подключив все свои зоны чувств, отследил, где сидят жуки-искатели в засаде. Нашлись, засранцы. Они как-то умудрились скрыться с глаз и тащили гигантскую матку. Вот же хрень… Если такая штука углубился в наши земли, пустит корни, то… Да через недельку тут мощное нашествие случится.
        Миндальничать не стал, выпустил меч и разнёс этот отряд к чертям. После смерти матки жуки потеряли запал. Они продолжали атаковать, но как-то без огонька уже. Я помог добить жуков, восстановил стену, укрепил её и, наконец-то, отправился по своим делам.
        Меня ждал набор людей в клан.

        Глава 4. Поединки
        - Эй, возьмите меня!
        - И меня!
        - Я тоже хочу!
        Рядом со зданием собралась толпа людей. У каждого первый уровень. У редких исключений - второй. Тут человек двести, не меньше, и каждую минуту ещё подходят. На здание болтается белый флаг. У его дверей стоят белые маги, уровни у всех от тридцатого. Выше пятидесятого никого не вижу. Если не считать самого Дмитрия, который замер на ступенях крыльца за спинами своих людей и высокомерно оглядывал толпу.
        Интересные тут дела творятся.
        - А ну все заткнулись!  - рявкнул белый маг. Не Дмитрий, какой-то его прихлебатель, не постеснявшийся кинуть вспышку белого света.
        Люди шуганулись, кто-то в сторону ломанулся, часть попадала, но в целом шум снизился.
        - Вы все знаете, что мы изменили правила набора!  - начал толкать речь искатель,  - Все те, кто готов отправиться с нами к грани, получат возможность поднять уровни и вступить в наш приход!
        Что, он сейчас и правда сказал приход? Я не ослышался?
        - Мы, белые воины, защищающие земли людские, готовы взять самых достойных! Вы должны быть внутренне чисты и принести клятву истреблять зло во всех его проявлениях, где бы вы не находились!
        Угу, знаю-знаю. Так легко злом назвать что или кого угодно. Особенно тех, кто тебе мешает. Прекрасная отмазка, чтобы оправдать любые злодеяния. Может грохнуть всех этих белых магов, чтобы избежать проблем в будущем? Хм… Я уже не удивляюсь, что спокойно думаю о хладнокровном убийстве. Принял то, что изменился и легко готов прибегнуть к насилию. Но теперь я пытался думать наперед и почему-то сомневался, что такой поступок сократит проблемы. Скорее новые породит. Если и убивать, то сделать так, чтобы выставить белых агрессорами. Надо подумать как…
        - Сначала подходят те, у кого второй уровень и выше!  - продолжал кричать искатель,  - За ними все остальные! Если вы не готовы сражаться и отказаться от прошлой жизни, уходите и не тратьте наше время!
        Всё интереснее и интереснее. Минут за пять его речей сюда ещё сотня человек набежала. И никто не уходит, посчитав предложение глупым. Что же, пора испортить кое-кому настроение. Я поймал взглядом своих учеников, которые засели на соседних крышах и наблюдали за действом. Махнул им рукой, чтобы приготовиться.
        Да и мне нужно немного настроиться…
        Завыл ветер, поднял тучу пыли, бросил какой-то грязный пакет прямо в лицо говорящему мужику, прерывая его пламенную речь. Дрогнула земля, заставив людей бояться и оглядываться. Прогремела молния на ясном небе, пугая большинство до усрачки. Когда народ созрел достаточно и замер на грани того, чтобы броситься во все стороны, я появился в небе и показал себя.
        На ум пришла слова, что имидж решает. А имидж построенный на правильных ассоциациях… Я возник прямо в воздухе, замерев там. Проявил свою броню, заставив её сверкать и привлекать внимание. Лицо постарался сделать серьезным и беспристрастным, прям как у супермена… Ну а что, надо же пользоваться земными наработками.
        Вытащив из земли постамент, опустился на него и замер, оглядывая толпу и давая себя рассмотреть.
        - Люди!  - прокричал я,  - Я повелитель ветра, молний, земли и металла! Пришёл к вам, чтобы уберечь от ошибки и дать шанс обрести силу!
        Говоривший мужик, отплевывающийся после знакомства с пакетом, что-то попытался сказать, но внезапно обнаружил, что не может дышать. Чудеса, не иначе. Дмитрий было шагнул вперед, но потом остановился, ещё и учеников придержал. Умный какой… Я бы не отказался с ним подраться при всех, чтобы показать разницу между нами.
        - Вас грабят! Те, кто называют себя белыми магами, лицемерно заявляя о собственной праведности, нагло вас обманывают и грабят! Передача стихией стоит всего пять очков навыков! Вот настоящая цена! А сколько хотят содрать с вас?! И ради чего?! Чтобы захапать себе ваши награды, возвыситься за ваш счет, пока вы будете проливать кровь и отдавать заработанное победами! Разве это справедливо?!
        - Ложь!  - всё же Дмитрий не выдержал,  - Ты!  - наставил он на меня обвинительно палец,  - Пособник дьявола! Шпион наших врагов! Дезертир и предатель! Как смеешь ты обвинять нас?!
        - Народ, вы слышите этот бред?  - усмехнулся я, оглядывая людей,  - Пособник дьявола. Надо же. И это говорит человек, который вас хочет ограбить!
        Раздались смешки, в сторону белых посыпались оскорбления. Дмитрий же зашёлся красными пятнами, предавая свои фирменные цвета.
        - Я дам вам выбор! Дам вам силу, если пойдете за мной! Помогу поднять уровни, получить стихию, обрести настоящее могущество! Ветер, молнии, земля и металл! Вот, что я могу дать вам! Вот, чему могу научить!
        Снова порыв ветра набросился на людей, демонстрируя силу. Ему вторила земля, заставляя людей хвататься друг за друга, чтобы не упасть. В левую руку я выпустил молнию, слепящий шар, а в правой создал меч.
        - Я не обещаю, что будет легко! Наоборот! Я заставлю вас пахать день и ночь! Сила не даётся просто так! Она даётся большим трудом! Если кто-то хочет халяву, думая, что прокатит, то пусть идёт к этим лицемерам! Вы быстро узнаете, чего стоит слабость, закончив жизнь в пасти какого-нибудь монстра, пока эти подлецы будут усиливать себя за счет ваших очков навыков! Давайте! Проваливайте к ним, если слабы духом и верите в красивые сказки про белый чистый цвет! Со мной вас ждут тяготы, выживание, бесчисленные сражения и… Победы.
        Взяв паузу и оглядев людей, бросил взгляд на Дмитрия. Тот ели сдерживался, чтобы меня не атаковать. Ну, давай же, ещё чуть-чуть.
        - Сегодня я возьму только пятьдесят человек. А то и вовсе меньше. Возьму лучших из лучших. Кто хочет рискнуть, найдёте меня дальше по улице…
        - А ну стой!  - сдался Дмитрий, когда я подлетел на пару метров,  - Я вызываю тебя на бой! Пусть сила нас рассудит!
        - Ты хочешь ещё полетать, неудачник?  - бросил я ему насмешливо.  - Давай, я не против. Могу предложить ещё поединки моих учеников против твоих. Или они так же жалки, как и ты?
        После таких слов отказаться? На виду у сотен человек? Да завтра об этом вся страна и мир знать будут. Дмитрий забегал глазами, что не прибавило ему очков. Послышался свист, улюлюканья. Кто-то крикнул, что белые не так хороши, как малюют.
        - Я согласен! В этот раз справедливость восторжествует! Ты против меня! Мои трое учеников против твоих троих!
        Почему именно трое я догадался сразу. Именно столько у Дмитрия было искателей выше пятидесятого уровня. Успели подняться за те дни, пока я отдыхал. Интересно, если бы он знал, что я три часа назад нашёл их всех, просканировал, запустил моделирование, изучил все их повадки, потом нашёл учеников и пару часов натаскивал, как валить этих засранцев, он бы также охотно согласился? Нет, я понимал, что с последней нашей встречи Дмитрий много готовился, думал о том, как меня сделать, но неужели он и правда настолько уверен в своих силах? Что же, посмотрим.
        - Принимается. Люди, вам лучше разойтись. Сейчас здесь будет жарко.  - предупредил я толпу и снова развернулся к магу,  - Выставляй своих. С тобой сойдемся в конце.
        Люди стали разбегаться, скандируя: бой! Бой! Бой! Хлеба и зрелищ, как говорили великие? Зрелищ я сейчас дам. Когда толпа разошлась, освобождая площадь, ко мне подлетела Мария, Сафрон и бывший солдат, Аркадий. Аня осталась в стороне. К сожалению, девушка не так хороша в боевке, как того требовалось.
        Как и ожидал, Дмитрий выставил троих сильнейших. Понятия не имею, как их зовут, но это и не важно. Один с бородой, косит под древнего волхва. Второй моложе, борода меньше, одет в белый балахон. Что за идиотизм? Это же не практичная одежда. Выглядит антуражно, не спорю, но выходить в этом на поединок? Впрочем, если судить по высокомерным взглядам, которые, походу, являлись визитной карточкой белых магов, то тщательно подходить к схватке они не собираются. Своих я учил совсем иначе. Уважать противника и выдавать максимум своих возможностей, даже если цель кажется плёвой. Поэтому у магов ветра высокомерия я не увидел. Сосредоточенные, серьезные лица.
        - Мария, ты первая,  - шепнул я,  - Уничтожь его. Не стесняйся и меньше думай.
        - Сделаю,  - кивнула она, сверля взглядом бородатого.
        Выглядело это уже не очень для стана Дмитрия. Девушек я у него вообще не заметил, да это и не особо удивительно. Репутационный ущерб здесь в том смысле, что вне зависимости от исхода их победа будет значить не так много, как наша. С одной стороны стоит здоровый, умудренный годами, крепкий и брутального вида мужик. С другой стороны худая, с интеллигентным лицом, миловидная женщина. Победит женщина и это будет двойным поражением для брутального мужика. Победит мужик и это будет половинчатым выигрышем. Он ведь женщину победил. Что в этом крутого? Кто-то скажет, что это сексизм, но что поделать. К женщинам всегда относились иначе, чем к мужчинам. С последних спрос гораздо больше.
        - Можешь дать отмашку, как твой боец будет готов,  - бросил я Дмитрию кость.
        Ещё один нюанс. Хочу, чтобы даже судейство врагов играло нам на пользу.
        - Один… Два… Три!  - прокричал Дмитрий.
        Ох не зря я натаскивал учеников быстро смещаться. Белый молот раскрошил асфальт, но Марию не задел. Та ответила лезвием ветра, но оно разбилось о выставленный щит. Я знал, что у этого мужика не так много маны. Он вкладывался в силу зачем-то, поэтому с духом у него не очень.
        Это одна из причин, почему я против него именно Марию выставил. Та силу не развивала, зато с маной у неё все хорошо. Как и с интеллектом, скоростью и реакцией. Мужик расстрелял свой запас, но ни разу не попал. На две его атаки, Мария била всего раз, экономя силы.
        До мужика быстро дошло, к чему это идёт. Он кинул навык-ловушку, но снова промазал, ещё и ранение в ногу получил. А ты как думал, при высоком уровне навыка можно создавать его вдали от себя и направлять, как захочешь. Мария умничка. Скрыла выпад под другими действиями.
        Припав на колено, мужик взревел и выпустил в женщину луч. Белый столб слепил ярко, заставляя неподготовленных отворачиваться. Маг продержал его секунды три, пытаясь успеть за прыткой девушкой, но та ушла вправо и вверх.
        Отчасти именно поэтому пострадало не так много людей. Всего лишь десяток, который оказались на пути луча в самом начале.
        - Что-то вы не заботитесь о людях,  - сказал я так, чтобы меня услышали.
        Скрипи зубами, голубчик. Я всё просчитал. В том числе жертвы среди зрителей и позаботился о том, чтобы от наших рук они не пострадали.
        Тем временем белый маг смог подняться, создал молот и бросился в рукопашную. Зря. Он получил прямо в голову вакуумом, его оглушили и обросило, рожа превратилась в кровавое месиво и бородатый совсем с тормозов слетел.
        - Я тебя, сука, выпотрошу!  - орал он, демонстрируя далёкие от возвышенных качества.  - Тварь! Тупорылая сука!
        Если Мария и смутилась на секунду от того, что сделала с живым человеком, то после оскорблений это быстро исчезло. Женщина прыгнула, перелетала мага и атаковала его со спины, вспоров бок лезвием. Излюбленный ею приём. Но вторая часть была только впереди.
        Когда Мария снова прыгнула, маг шустро развернулся и обрушил оружие… в пустоту. Его унесло вниз, а Мария, зависнув над ним, выпустила серию лезвий. На землю упал уже не человек, а скулящий кусок мяса.
        - Уверены, что не хотите сдаться?  - спросил я у оставшихся последователей Дмитрия.
        - Они не сдадутся,  - заявил их предводитель,  - Ещё ничего не решено.
        - Тогда прошу. Кто следующий?
        Вышел балахонистый. Против него я выставил Сафрона. Если описать парня одним словом, то это будет задрот. В хорошем смысле. Фанатик, задрачивающий навыки настолько, что это становилось по-настоящему опасным.
        Стоило Дмитрию дать отмашку, как Сафрон выпустил серию вакуумов. Он его выше двадцатого ранга поднял, по уровню где-то также. Выглядело это как грозовая туча, что метнулась к противнику, снесла его защиту и отбросила далеко назад. На самом деле это была тройка ударов. Первый пробил выставленный белый щит. Второй пробил личную броню. А третье попадание отправило в полёт неудачника. На землю приземлился орущий от боли дымящийся кусок мяса.
        О, как заорала толпа, ликуя! Я и не ожидал такой реакции от них. Первые две секунды они осмысливали, что произошло, а потом дружно начали скандировать наши стихии. Ветер! Ветер! Ветер!
        Третий белый маг вышел, подрастеряв самоуверенность. Напротив него встал Аркадий. Тот Аркадий, который поднял самый высокий уровень и был особо хорош в двух вещах. В постановке щитов и…
        Белый маг сходу запустил молотом, который разбился о щит. Больше он ничего сделать не успел, упав на колени. Ему в ноздри набилась пыль, проникая в легкие. Аркадий не давал магу продохнуть и тот хрипел, раздирая себе горло руками. Мой же ученик стоял, не шевелясь, и поглядывая на это дело со скукой на лице.
        - Неудачники!  - стала скандировать толпа,  - Обманщики! Даешь главный бой!
        Повернувшись к Дмитрию, спросил у него, готов ли он проигрывать. Маг вышел на сцену, хмурый и раздраженный. Настала моя пора показать класс.
        Мужик удивил. Первым делом он создал между ладоней белый посох. Интуиция заорала, что штука опасная. Откуда? Сканирование показывало, что у него такого навыка нет. Или не было. А может это и вовсе не навык, но откуда сильный артефакт? Мысли забегали, анализируя ситуацию. Неоткуда взяться мощному артефакту на Земле. Ещё не созрели настоящие мастера, чтобы мы создали такое. А значит эта штука из другого мира, что наводит на очень нехорошие мысли. Почему-то от подозрение, что Дмитрию может кто-то помогать и стоять у него за спиной, дергая за ниточки, пугало.
        Плохо, очень плохо. В этом случае провести бой так, как мне надо, будет гораздо сложнее.
        - Испугался?  - довольно засмеялся Дмитрий. Что-то с эмоциями у него ни к черту.
        - Я помню время, когда мы с тобой дрались плечом к плечу. Но после этого ты стал мудаком.
        - Негоже якшаться с предателями!  - завопил он пафосно и обрушил на меня посох.
        Я увернулся, выпуская меч трёх стихий. Рисковать не собираюсь. Короткий обмен ударами показал, что его оружие прекрасно выдерживает моё. А значит это совсем уж не простой артефакт. Постепенно рисунок боя усложнялся. Дмитрий подключил навыки, сам светиться белым начал, наращивая скорость и силу ударов. Неплохо…
        С удивлением я обнаружил, что ветер его не берёт. Ещё один артефакт? Я откачал воздух вокруг, но маг продолжал двигаться, как ни в чем не бывало. Попробовал его поймать в землю, но эффект тот же. Земля просто рассыпалась под его ногами. Из металлического на нём ничего не было, поэтому и здесь я оказался бессилен. А раз так, надо заходить с другой стороны.
        Ускорившись, я кинул тройку открывашек, разрушая его броню. Маг на секунду оказался без защиты, что уже приравнивалось к смерти. Но план мой был другим. Я создал металлический шип и выпустил ему в руку. Металл прорвал кожу и проник внутрь тела. Есть закладка… Теперь в любой момент я могу его убить.
        Но Дмитрий этого не понял. Восстановив защиту, он бросился на меня с удвоенным рвением, накачивая посох силой. Тот стал настолько силён, что отбрасывал мой меч. Промахнувшись, Дмитрий выпустил силовую волну и обрушил одно из зданий рядом. Люди закричали, разбегаясь, я продолжил уворачиваться от его атак. То пыль ему в глаза кину, то яму под ногами создам, куда он провалится.
        Я хотел максимально его разъярить, чтобы он показал всё, на что способен. А ещё я тянул из него ману, обнуляя запас. Если он раздобыл накопитель, то ему это не сильно поможет. Характеристики его достаточно высоки, но не максимальны. Не успел он силушку набрать.
        Развязка наступила, когда я подскочил к нему и передал импульс. Маг улетел далеко наверх, но смог приземлиться, создав под собой белую перину. Но я добился своего! Полёт его окончательно разозлил и он стал палить из посоха белыми лучами, разрушая всё вокруг.
        Хаоса прибавилось. Мои ученики разлетелись, уходя из под огня и спасая людей. Их щиты хоть как-то уводили удары в стороны и давали зрителям отбежать. Те, дураки, до последнего оставались рядом, наблюдая за боем. Мне это было на руку, но вот для них самих такое наплевательское отношение к жизни чревато.
        Я ударил в полную силу, когда Дмитрий выдохся и превратил квартал в руины. Он убил несколько десятков человек, но, кажется, даже не заметил этого. Я сместился ему за спину и обратным ходом вонзил клинок в спину. Посох то у него артефактный, а вот всё остальное - нет.
        Дмитрий остановился, захрипел, булькая кровью. Я провернул оружие, разрушая внутренние органы и разрубил тело. На израненную землю упал мертвец.
        Вы убили искателя
        Получено 2 очка навыков
        Получено 2 очка характеристик
        Так закончился путь фанатика. Постепенно до людей доходило, что бой окончен. Они выбирались из-за укрытий, лезли по завалам, помогали друзьям, кричали и звали на помощь. Я пробил тело Дмитрия каменным шипом, поднял его наверх.
        - Смотрите, люди, насколько ценят белые маги ваши жизни! Вы для них пыль! Этот урод разнес квартал, убил десятки из вас! И всё ради чего? Собственной гордыни! Он не считался ни с чьими жизнями, грабил людей! Вся их организация смердит лицемерием! Так хотите ли вы таких хозяев себе? Хотите ли следовать за ними?! Только дурак выберет путь лжеца! Идите и расскажите всем, чего стоят белые маги!
        Не прошло и минуты после моих слов, как на площади открылись порталы и оттуда повалили крайне недовольные солдаты. Хех, среагировали, наконец-то.

        Глава 5. Набор
        - И что ты опять натворил?  - зло спросил полковник.
        Меня вызвали на ковер, как только взяли ситуацию под контроль. Набор искателей был вынужденно остановлен.
        - Почему не проходит и часа, как я получаю доклад о новых проблемах, связанных с тобой? И что эта за хрень ты сюда притащил?!  - хлопнул он по столу.
        - Это решение проблем,  - ответил я, убирая металлический чехол и давая белому посоху осветить помещение.
        - Посох?  - нахмурился полковник.
        - Да. Им дрался Дмитрий.
        - И что? Зачем это здесь?
        - Лучше сядьте и прекратите орать. Вот вам пара моментов на подумать. Дмитрий обзавёлся артефактом, который на земле не способы создать. По рангу он выше пятидесятого. Смекаете? Дальше сами думайте.
        - Ты считаешь, что я тебе так сразу поверю?  - прищурился он,  - Больше похоже на устранение конкурента и ослабление обороны страны! Дмитрий единственный мастер, кроме тебя! Лояльный мастер!
        - То, что он дрался этим посохов видела толпа людей. Легко проверите. Если на земле есть мастера, способные такое чудо создать, то я готов признать свою неправоту. Но вы сами только что сказали, что мастеров нет. Значит, ваш любимый белый маг кому-то продался и отбился от рук. Он собирал характеристики и навыки. Скоро бы он послал вас и захватил власть или чего похуже. Распространил бы свою секту и я боюсь представить, чем бы это кончилось.
        - Допустим,  - внезапно успокоился мужчина,  - Допустим, я даже тебе поверю. Но там,  - указал он наверх,  - Не поверят и спросят. Ты опять натворил дел, парень.
        - Избавив вас от больших проблем, полковник.
        - Рассказывай сказки в другом месте. Я уже знаю, что ты собрался набирать людей в этот свой клан. Ну и чем ты отличаешься от Дмитрия?
        - Может тем, что мне плевать на власть и я не религиозный фанатик, лицемерящий на каждом шагу?
        - При этом не управляемый.
        - Да, минусы у меня есть… Но вот вам ещё кое-что на подумать. Если он с кем-то спутался, что, кстати, поднимает вопрос, а как вы это пропустили? Пропустили же?  - пригляделся я к полковнику,  - Оу, вижу, что подозрения были?
        - Лучше замолчи.  - прошипел он.
        Сказано это было без обычной показной злости. Я замолчал, обдумывая услышанное. Не сами слова, а тот смысл, что стоял за ними. Что, если Дмитрия и правда подозревали? Не просто были недовольны, а именно подозревали, а то и вовсе, имели доказательства. В этом случае мой поступок будет выглядеть совсем иначе и в первую очередь дискредитирует Марту. А кто, как не она, могла слить мне инфу, чтобы я воспользовался поводом и устранил конкурента? Ух, слишком сложно. Как бы тут не навыдумывать.
        - Хорошо,  - кивнул я,  - Второй момент такой… Если Дмитрий с кем-то спелся, то этот кто-то не простой. Князь или бог.  - судя по лицу полковника, его слова не удивили,  - Что вы знаете о богах? В курсе, почему они ещё не нагрянули к нам в массовом порядке?
        - Удиви.  - ответил он сухо.
        - Я и сам знаю далеко не всё, никто не спешит делиться подробностями. Если внимательно наблюдали за перекрестком, то золотая армия пыталась возвести статую своего бога. Им это нужно было, чтобы создать проводник его силы. Укрепить купол, самого бога позвать, если нужно будет. Насколько знаю, для богов очень важно находиться на своей территории. Там они сильнее. В самом начале, как помните, тройка богов разнесла город, когда драку устроила. Это пример того, что бывает, если зашёл на чужую территорию. Мысль улавливаете?
        - Ты продолжай.
        - А что тут продолжать. Бессмертные существа, среди которых хватает конкуренции, подставляться не хотят. Тем более когда прецедент гибели двух богов уже есть. Но это не значит, что они никогда к нам не придут. Их решение - алтарь, как проводник. И, какое удивительное совпадение, у нас тут затесалась секта белых магов, непонятный артефакт,  - кивнул я на посох, который продолжал висеть в воздухе между нами,  - Кто знает, куда это вело. Быть может алтарь уже начали строить, так что вы бы проверили. Да и за другими фракциями надо присматривать. Уверен, многие захотят пробиться сюда, чтобы построить по-тихому алтарь. А может уже построили…
        Полковник сразу ничего не ответил, но стал массировать виски.
        - Почему ты такая ходячая проблема! Хоть бы что-то хорошее сказал.
        - Я уже одному богу вмешаться помещал. За что даже спасибо не получил. Так что хорошие новости от меня - это проблема вашего восприятия, а не их отсутствия.
        - Да иди ты,  - махнул он на меня рукой,  - В буквальном смысле иди! И хорошо поработай, чтобы я смог прикрыть твою задницу…
        Задерживаться я не стал. Раз уж конфликт откладывается, то пора заняться набором последователей. Поработать ещё успею.

* * *
        - Берем. Ты не подходишь. Хм… Готов пахать? Уверен? Тогда встать в строй. Ты нет, вообще без вариантов. С такими намерениями на что ты рассчитывал? И ты тоже вали. Мужики, нельзя же быть настолько гнилыми. Ты под сомнением, скорее всего я тебя отсею, если не будешь рвать жопу. А вот у тебя больше шансов, подходишь.
        Я шёл от одного человека к другому, несколько секунд вглядывался в него, прислушивался к интуиции и либо отбраковывал, либо принимал в команду. Всего к назначенному сроку собралось больше трёхсот человек. В этот городок ехали буквально отовсюду. Из России, Европы и даже с азиии людей увидел. Может, конечно, они все местные, но что-то мне подсказывало, что нет. Иначе как объяснить, что они не знали языка и говорили на «искательском»? Придурки, авантюристы, мечтатели, бездельники и бог знает, кто ещё. Большинство сразу же уезжало обратно, стоило им получить уровень и какой-то навык. Мечта завладеть чем-то эдаким сбывалась, а рисковать жизнью? Зачем? Лучше байки друзьям в безопасности травить.
        Со мной пытались спорить. Не всем нравилось, что я их так жестко заворачиваю. Но мне было плевать. Я шагал дальше, продолжая свою работу. Закончил, когда набралось ровно пятьдесят человек. Больше пока рановато набирать, не услежу. У меня всего одиннадцать учеников, по четыре с половиной человека на каждого, вроде немного, но… Это ведь первый опыт, может выйти как угодно, не факт, что хорошо.
        - Запрыгиваем!  - крикнул я, указывая на созданную ранее платформу.
        Я создал её из металла, укрепил и собирался с помощью неё доставить людей к башне. Трудновато, конечно, такую толпень левитировать, но иначе людей я доставить не мог. Их бы никто не пропустил, завернули бы у ближайшего блокпоста.
        Пока летел, думал, чем их кормить, во что одевать, как вооружать и как не похереть в первой же вылазке. Да, предстоит хорошо поработать.
        Когда добрались, людей откровенно потряхивало. Предвкушение от того, что они получили шанс быстро сменилось страхом, когда увидели возведенные стены, следы сражений, сотни военных, оборону и футуристические турели. С высоты полёта это было не сложно рассмотреть. Как и разрушенный город, который открылся нам, когда я их высадил наверху башни.
        - Ученики!  - обратился я к старшим магам, которые уже ждали здесь, долетев раньше,  - Распределите новичков между собой. Узнайте, как их зовут, пусть они запомнят вас. Проведите их через короткую тренировку. Народ, если вдруг кто не выполнил приказ в ту же секунду, когда он отдан, обратно будет возвращаться самостоятельно! Я здесь никого не держу! Вы пока лишь кандидаты, а не часть нашего клана!
        Я заранее договорился со своими первыми последователями, что именно они должны делать. Первоочередная задача отработать взаимодействие. Если командир говорит стрелять, надо стрелять. Любое своеволие, сопротивление и промедление на первых уровнях, когда у них даже защиты нет - смерти подобно. Поэтому сейчас им устроят небольшую физ нагрузку. Погоняют, проверять, кто и как реагирует, готовы ли подчиняться.
        Оставив людей развлекаться, я отправился к военным, обменивать свои услуги на все нужные вещи. Мне нужна еда, вода, одежда, оружие, металл… Да хотя бы спальники! Надо же где-то эту толпу держать. Они пока не знают, что будут жить в башне, нести караулы и вообще, их жизнь переходит в режим выживания на почти вражеской территории. До ближайших граней меньше километра. При желание враги до нас быстро доберутся.

* * *
        - Так это ты тот самый парень, которому приказали выдать кучу нужных вещей?  - прищурился старый военный, смотря на меня недовольным взглядом, будто я над его дочкой надругался. Да и над ним самим.
        - Именно. Уже всё оплачено и согласовано. Мне нужна форма сто комплектов, спальные мешки столько же и всё прочее, что выдают солдатам для службы.
        - А не много ли хочешь?
        - Много. И заберу всё, что мне нужно.
        - Какой прыткий.  - покачал он раздраженно головой.
        - Какие-то проблемы?  - подался я вперёд.
        Поиграв в гляделки, мужик вскоре отдал, что требовалось. Груз приличный вышел, на руках точно один не утащу. Создав платформы прямо под вещами, сначала вытащил их на улицу, потом собрал воедино и отправился к башне. Сам вояка смотрел на это, как на чудо из чудес и то и дело макушку чесал, приговаривая «нечистая сила». Мда, странный персонаж, всё никак к чудесам не привыкнет.

* * *
        - Сдохни, тварь!  - кричал новобранец, закидывая своим скудным навыком очередного монстра.
        Тварь в ответ хрипела и упорно ползла к человеку, чтобы сожрать его.
        Первые уровни бойцы получили, сквозь кровь и страдания. Хорошо, что не свои. Отчасти нам повезло. Сразу встретили в городе большую стаю монстров, которую я приманил к нашему начинающему войску. Тварей я повязал и блокировал, выпуская их по одной, но это не сильно упрощало проблему. Уровни то у монстров в районе тридцатых. Пока новички их убивали всей толпой, можно было покурить, сходить в душ, почитать книгу и устать от скуки.
        Медленно, очень медленно. Сам я скрылся в невидимости и контролировал обстановку. Мои «сержанты», занимались тем же, но стояли вплотную к новобранцам, а не в стороне, как я. Они присматривали за молодняком, чередовали их, когда у тех силы кончались и старались наладить процесс, чтобы он хоть чуточку быстрее стал.
        Толк был. Когда монстр умирал, то давал много опыта сразу на всех. За три часа люди взяли по два уровня в среднем. Но и сил они потратили много. Речь не про ману, речь про психологические и физическое истощение. Постоянно применение навыков, риск умереть, а он был, ведь монстров я отпускал и те нападали на людей. Нескольких человек даже подрали, но не смертельно. Вовремя сержанты вмешались и спасли бедолаг. Как ни странно, ранения лишь стимулировали остальных, поэтому я их и допустил.
        Больше всего я опасался, что на меня выйдут серьезные враги. Одного удара мастера хватит, чтобы вынести тут всех. Но пока вроде тихо, а значит продолжаем.
        Чтобы оптимизировать время, я связался с военными и те прямо ко мне привезли грузовик с металлом. Из него я создал броню, мечи, копья, всё то, что они заказывали. Укреплял структуру металла, накладывал свойства. Жаль, что наложение стоит очень дорого. Две тысячи маны за один раз. Даже с моими резервами это расточительно. Но процесс постепенно шёл и вояки получали оружие, близкое к элитному. Своим я пока ничего не создавал. Носить металлическую броню отдельный навык. Сейчас она скорее их тормозить будет. Хотя, признаю, моя недоработка и спешка. По уму надо было бы пару дней гонять новобранцев, приучить их носить тяжелую защиту, действовать слаженно. Но время, которого у меня не было, заставляло спешить и включать метод орла. В смысле давать пинок под зад из родительского гнезда и надеяться, что выживут.
        Вскоре ко мне подошли несколько отрядов. Из числа матерых и опытных. Им пришлось больше внимания уделить и создать максимально качественное, подогнанное специально под этих бойцов вооружение. Мой счетчик полезности рос не по часам, а по минутам и, надеюсь, полковник это понимает.
        - На сегодня хватит! Все молодцы!  - сказал я спустя ещё три часа.
        Для первого раза очень даже не плохо. Что радует отдельно, постепенно втянулись и самые робкие. Да и мотивации у них прибавилось, страх сменился энтузиазмом. Всего за несколько часов получить то, о чём они мечтали месяцами…
        - Четвертый уровень! Четвертый уровень!  - всё никак не мог нарадоваться новобранец.
        - Это только начало,  - поймал я его взгляд и он вздрогнул, после чего улыбнулся во всё лицо.
        Определенно, хорошее начало.

* * *
        - Эрнест!  - крикнула Алиса, забравшись на вершину башни.  - Ну и настроил ты тут!
        Женщина скромничать не стала и полезла ко мне обниматься. Я ответил ей также радушно.
        - Давно не виделись. Как ты?  - поинтересовался я,  - Как сын?
        - Всё в порядке, слава богам. Что ты тут устроил? Чем провинились эти бедные люди?
        - Они всего лишь тренируются,  - усмехнулся я.
        Если новички думали, что для них на сегодня всё кончилось, то они сильно ошибались. Я дал им полчаса отдохнуть, а когда вернулись к башне, заставил бегать вокруг неё. Когда они выдохлись, заставил бежать на самый верх. Добежали все. И те, кто клялся, что сил у него больше нет. Отсутствие кислорода и невозможность вздохнуть открывает резервы вплоть до двадцать третьего дыхания. Ещё полчаса люди валялись, изображая трупы. После я дал им час привести себя в порядок, умыться и поесть.
        Воду я поднял снизу, используя стихию земли. Пришлось потрудиться, но я справился. Так что у нас в башне был нормальный душ, даже с теплой водой, которая создавалась благодаря свойствам, которые я наложил на трубу.
        Когда люди оклемались настолько, что полезли с глупыми вопросами, я собрал всех и устроил новую тренировку. Заставил их всех стрелять друг в друга навыками. Вкладывать полученные очки я перед эти запретил всем. Сказал, что пусть копят до обретения стихии. Мои ученики подтвердили и наглядно продемонстрировали, какие возможности это открывает.
        Алиса же застала сцену, когда половина группы больше не могла держаться на ногах. Часть из них уже отрубилась и я не будил людей. Остались самые стойкие, которые с безумными глазами кидали в друг друга навыки, как только накапливалась мана.
        - Всего лишь? Кажется, они сдохли!  - воскликнула женщина.
        С последней нашей встречи она никак не изменилась. Только одежду поменяла, сменив её на военную форму.
        - Чем сама занимаешься? Видел Германа, он сказал, что с вояками ходишь.
        - Хожу, куда я денусь. Стянули все резервы сюда. Правительство начало гонку, кто быстрее прокачается.
        - И как тебе, нравится с военными?
        - Не очень. Я поэтому к тебе и пришла. Говорят, ты стихией наделяешь.
        - Наделяю. Но не просто так.
        - Цена?  - нахмурилась женщина.
        - Пойдем, отойдем,  - глянул я на толпу.
        Когда спустились на этаж ниже, я создал вокруг нас щит, чтобы скрыться от любопытных глаз и ушей.
        - Условия для всех - полное служение моему клану и мне. Тебе я готов стихию на других условиях дать. Клятва о ненападение на меня и отказ обучать других, если достигнешь звания мастера.
        - Ну, условия не то, чтобы шикарные, но понятные. Что нужно сделать?
        - Ничего. Я тебе её просто так передам.
        - А как же пять очков навыков?
        - Считай, это подарок,  - улыбнулся я.
        Алиса тот редкий человек, который хорошо относился ко мне. Я с ней не раз ходил в рейды, вместе пахал. Девушка прикрывала нас, спасала, так почему бы не пойти ей навстречу? А сюда я её притащил, чтобы никто не подумал, что стихию можно получить на халяву.
        - Готова?  - спросил я, когда она принесла клятву.
        - Да. Я так долго этого ждала…  - зажмурилась Алиса.
        - Только ты какую стихию хочешь? Ветер, металл, землю или молнию?
        - Эм…
        Женщина распахнула глаза и уставилась на меня с недоумением.
        - У тебя ещё и выбор есть?
        - Ага.
        - Так… А что лучше?
        - Тебе решать. Каждая стихия по своему хороша.
        - А летать позволяет ветер?
        - Он родимый.
        - Тогда его,  - уверенно кивнула она.
        - Как знаешь.
        К нам ворвался ветер и растрепал её волосы, когда я передал стихию.
        - Ух…
        - Изучай. Будут вопросы, спрашивай.
        - Да, сейчас…
        Алиса уставилась в пустоту, читая описания навыков. Так как у неё уже есть умение, оно как-то должно подстроиться к стихие. Интересно, что из этого выйдет. Сам я задерживаться не стал и ушёл по делам. Если Алиса захочет, то найдет меня.

* * *
        - А я всё думал, заглянешь ты ко мне или нет,  - сказал вместо приветствия мой бывший лидер.
        - Я так до сих пор и не знаю, как вас зовут.
        - Обычно меня зовут Доктор.
        - Как-то слишком просто,  - улыбнулся я, смотря на знакомое лицо.
        - Ты изменился, Эрнест. Поговорим?  - мужчина вытер руки о белый халат и указал на дверь.  - Как насчет прогуляться?
        - Я только за.
        Лидера я нашёл в лазарете. В том месте, куда доставляли всех больных. Это было какое-то здание, не особо большое и явно не больница. Но его переделали и оно вполне справлялось со своими задачами. Когда за дело берется целитель уровня мужчины, идущего рядом, то главное дождаться его помощи. Даже если раны серьезные, он поможет и вернёт к жизни.
        - Недавно привезли десятки людей,  - сказал он. Те люди, что жили в городке, при виде лидера махали ему руками, указывали пальцем и кричали благодарности. Да он тут звезда.  - Ты разобрался с Дмитрием?
        - Да. Пришлось.
        - Не скажу, что это плохое деяние. Но убийство есть убийство. Как ты, Эрнест? Вижу, что изменения есть, но как далеко они простираются? Вокруг тебя с каждым часом ходит всё больше слухов.
        - Могу предложить вам самим узнать. Мне бы не помешала ваша помощь. Уж простите, что так сразу.
        - Что же ты хочешь?
        - Я набрал людей в свою команду. Им не помешает какое-нибудь массовое исцеление и восстановление. Да и хотелось бы, чтобы целитель был под рукой в случае чего.
        - Да-да, наслышан, что ты создаёшь свой клан. Мне много кто об этом сказал, кому я сращивал мышцы, кости, сухожилия и вытаскивал чуть ли не с того света.
        - Это не я ранил тех людей, а Дмитрий, который слетел с катушек.
        - Я знаю,  - улыбнулся он, а глаза смотрели так, будто говоря: я знаю, что ты его подначивал.  - К сожалению, не могу покидать свой пост надолго. Сюда в любой момент могут отправить новых раненных.
        - А если я телепорт организую? Или сам заброшу? Хотите полетать?
        - Полетать?  - оживился он,  - Если это займет немного времени…  - смутился мужчина.
        А я удивленно посмотрел на него. Неужели этот человек, который раньше мне виделся образцом мудрости и сдержанности, имеет тайные желания? Если так, то мне не сложно устроить ему праздник.

* * *
        - Ты их загонял,  - сказал целитель, но лицо его выражало не осуждение, а крайнюю степень довольности.
        - Пусть лучше страдают здесь, под присмотром, чем умирают по глупому.
        - Тоже верно. Я помогу.
        Взмахнув руками, целитель напустил на людей оздоравливающую волну. Павшие воины оживали прямо на глазах. Поднимались, оглядывались, ощупывали себя, удивляясь, что усталость мышц исчезла.
        - Плотная еда, витамины и крепкий сон. Завтра будут, как огурчики,  - дал рекомендацию лидер, когда закончил.
        - Слышали? Всем спать. Спускайтесь вниз, там вас ждут изысканные спальные мешки. И не забудьте организовать дежурства! С этого дня у вас начинается взрослая жизнь!
        - Ты изменился,  - тихо шепнул лидер,  - Словно тебя десяток лет не видел.
        На самом деле так и было, но об этом я говорить не стал. Вскоре люди ушли, а наверх поднялась Алиса. Увидев лидера, она слегка опешила, а потом смятение сменилось радостью. Жаль, что на долго никто остаться не мог. Целителю требовалось вернуться, ведь его работу никто не отменял. Я доставил его обратно и попрощался, напоследок сказав:
        - К себе звать не буду, знаю, что не согласитесь.
        - Верно. Моё призвание помогать людям.
        Это был тот редкий случай, когда человек говорил без пафоса и лицемерия. Он действительно в это верил и, более того, практиковал, кладя всего себя на помощь другим.
        - Был рад увидеть.
        - И я рад, Эрнест,  - пожал он мне крепко руку,  - Если что, обращайся.

* * *

        Я вернулся к башне, проверил окрестности и добрался до Алисы, которая уже начала пытать моих последователей на предмет того, какие навыки выбрать. Я увёл её в сторону и мы долго разговаривали о пути ветра.
        - Меня пока к тебе не отпустят, но если получится, я обязательно перейду,  - заверила она меня в конце.
        - Могу надавить на начальство.
        - Нет! Ради бога нет! То, как тебя полковник любит уже в легенды вошло. Мне лишние проблемы не нужны.
        - Хорошо. Но если что…
        - Не пугай меня,  - затрясла она головой из стороны в сторону,  - А то заматерел так, что я всё никак не привыкну.
        - Тебя до базы подбросить?  - усмехнулся я.
        - Забрось. Не одному же нашему бывшему лидеру кататься с тобой.
        Вскоре ночное небо огласил женский визг.

        Глава 6. Инициация
        - Подъем!  - гаркнул я, будя людей.
        Те от крика заерзали, заозирались, смотря ошалевшими глазами, кто-то подскочил и чуть навыком в меня не кинул.
        - У вас минута на подъем и подготовку к выходу! Спустя минуту воздух из помещения исчезнет!
        Эти слова прибавили тройное ускорение и заряд бодрости. За время общения со мной, пусть оно и длилось меньше земных суток, люди уяснили две простые истины. Первая: со мной нельзя договориться. Вторая: я откачиваю воздух. Всё вместе означало, что если не хочешь задохнуться, надо делать то, что говорят. Сказали бежать по лестнице вверх? Надо бежать. Нет сил? Ничего, мастер Эрнест пробудит скрытые резервы, достанет изнутри то, о чём ты и не подозревал. А как иначе, когда легкие сводит, нечего вдохнуть и мозг думает лишь об одном: спасительный воздух находится чуть выше, надо всего лишь подняться на десяток ступеней наверх.
        Может у меня есть педагогический талант?
        Когда люди спустя минуту выбежали массово на лестницу, где и столпились, чуть не подравшись, потому что на выходе образовалась давка, а оставаться внутри никто не хотел… Я скомандовал следующую задачу.
        - У вас десять минут на умыться, отлить и спуститься вниз.
        Сначала я думал сделать туалеты и умывальники на этажах, но потом, оценив прелесть спусков и подъемов, изменил решение и создал внизу. Спали люди на предпоследнем, седьмом этаже. Тренировались на крыше, на восьмом. Хочешь отличить? Отлично. Спустить вниз, а потом поднимись. Если ты слаб для этого, то вдвойне хорошо, потренируешься заодно. Дальше, когда я передам стихию, маги ветра получат преимущество. Они смогут летать туда обратно.
        Когда люди спустились вниз, я погнал их вокруг башни. Что может быть лучше пробежки с утра? Правильно, ничего. Разве что прочие физические упражнения. Турники, брусья, лесенки - всё это я тоже создал прямо когда они бегали. Потратив на разминку час, дал ещё столько же на завтрак и отдых.
        - Готовить вы будете сами. Провизию поставляют военные, я с ними договорился. Суровую кухню я вам создал. Если кто-то ждал, что будет жить в пятизвездочном отеле, то он сильно ошибся. У вас ещё есть время свалить отсюда. Есть желающие? Если нет, то вперед. Организуйте себе завтрак.
        Не мне же им готовить, в конце концов. С кухней пришлось повозиться. Создать из камней и металла примитивную печь. Залил ману и камень раскаляется, ставь кастрюлю и вперед.
        Я думал, что люди и сами справятся. Как никак, инструкции я им оставил, первые ученики помогут, если что, но… Пятьдесят новобранцев были пока толпой. Глупой, спорящей, не могущей договориться в столь легком вопросе. С учениками я обсуждал, чтобы они сразу не лезли. Если захотят, новички обратятся к ними за помощью и пояснениями, но те пока лишь спорили. Понаблюдав за этим пару минут, я придавил их воздухом, чтобы прекратили галдеть, и крикнул.
        - У вас осталось пятьдесят пять минут. Не успеете поесть, ваши проблемы.
        После этого скорость переговоров чудесным образом выросла в разы…

* * *

        С людьми я возился до самого вечера. После завтрака погнал их сразу к граням, где нашли очередных монстров. После ухода золотой армии твари снова поперли, словно им здесь мёдом намазано. Даже в другие миры не потребовалось заходить.
        Провоевав до обеда, сделали перерыв. Дал людям восстановиться и осмыслить то, что с ними происходит. Задача была проста. Поднять всех выше пятого уровня, чтобы они смогли получить стихию. Пока люди под присмотром старших магов, истребляли тварей, я с помощью Зевса находил им новые цели и заманивал в наши сети. Отчасти скучная, отчасти монотонная работа, которая пару раз пощекотала нервы.
        Вернулись на базу на закате, когда от солнца почти ничего не осталось. Я снова загнал всех на крышу и поставил перед выбором.
        - Сегодня вы все перешагнули пятый уровень. Если никто не тратил очки навыков, то теперь вы можете обрести стихию. Это откроет для вас новые возможности. Сделает сильнее, поможет пройти ещё дальше на пути искателя. Вам осталось решить, какую стихию хотите выбрать и готовы ли остаться здесь, со мной. Условия жизни вы уже успели оценить. Постоянные сражения с утра до ночи, в перерывах тренировки, а отдых так редко, что я даже удивлен, почему ещё никто из вас не расплакался, как ему тяжело и что с людьми так обращаться нельзя.  - тут я усмехнулся, вглядываясь в лица.
        - Так сдохнуть никто не хочет!  - крикнул какой-то мужик.
        - Поэтому и пашем!  - добавил второй.
        - Я рад, что вы готовы трудиться. Но подумайте хорошо, подходит ли для вас такая жизнь. Дальше будет ещё сложнее. Мы пока не встретились с по настоящему опасными ситуациями. На нас не вышли вражеские армии. А они выйдут, это я вам обещаю! Единственное, что можно сделать, оставшись тут, ради собственного выживания, это бросить все силы на развитие. Кто готов принять стихию, подходите по одному. Кто сомневается, лучше не надо. Потом уйти не получится. Повторяю это для особо одаренных. Вам нужно принести клятву. После этого вы станете частью нашего клана.
        - А как клан называется?  - поинтересовался парень, стоящий в первом ряду. Щуплый, но выносливый, насколько я запомнил его за этот день.
        - Клан стихий.
        Название лучше в голову не пришло. Клан трёх стихий? Но это не так. У меня четыре стихии. Клан четырёх стихий? А вдруг к нам другие искатели примкнут? Просто клан? Ну, если ещё кто-то захочет создать клан, выйдет путаница.
        - Какая цель? Ради чего мы здесь собрались?  - спросила одна из редких женщин, что затесалась в ряды новичков.
        - Хороший вопрос. Первоочередная цель - выживание. Если это кому-то кажется банальным, то гляньте вон туда,  - указал я рукой на город,  - Вы видели, сколько оттуда тварей прёт. Они плюются огнем, кислотой, быстры и сильны, не будь вы под прикрытием, вас бы разорвали в два счета. Ещё в этом городе две тысячи проходов в другие миры. Совсем недавно здесь доминировала так называемая вражеская армия. У нас с ними война, отнюдь не мир. Я бы долго мог перечислять угрозы, но, думаю, суть вы уловили. Здесь опасно и поэтому первоочередная задача - выживание. Из неё вытекает следующая задача: постоянное развитие, наращивание сил. Это не только ваш личный уровень. Это ещё командная работа, развитие нашего клана. Третья цель - независимость. Посмотрите теперь туда,  - указал я в сторону военных баз.  - У кого сила, тот и прав. Если не хотите стать ресурсом в чужих интересах, не хотите стать разменной монетой, то придётся вкалывать, чтобы обрести независимость. Единственная причина, почему мне позволили создать клан - это то, что у них нет верного способа приструнить меня. Им приходится считаться. Военным,
политикам, всем. Вы же пока никто. На вас легко надавить. Да что я говорю, вы даже к граням не попали, не смогли получить доступ к прокачке, пока я вас сюда не переправил. Прокачка - это возможность и ресурс. Кто им владеет, тот и окажется на вершине. Сразу скажу. Мы не будем участвовать в политике. Мы не будет навязывать свою волю государствам. У клана есть более важная миссия, чем выживание. Это защита своего мира, своих близких, своей земли. Если кто-то думает, что наберет пару десятков уровней, вернется обратно домой и будет там всех нагибать, то я обещаю, что лично найду его и оторву голову. Это всем понятно?
        Вопросов не последовало. Сказанное уже не раз обсуждали до этого. Всё же люди два дня вместе со мной и магами провели. Задавали вопросы, спрашивали о наших приключениях, интересовались стихиями и какие навыки есть. Про ценности, глобальные цели и политическую ситуацию, как и про другие расы, тоже спрашивали. По моим ощущениям у людей сложилось правильное представление о том, что происходит, куда мы движемся и почему важно делать то, что я требую от них.
        Никто от принесения клятвы не отказался. Я много часов потратил на то, чтобы сформировать устав, основные правила, выразить цели и ценности. Клятва приносилась мне и клану, как отдельной организации. Нельзя принести вред, действием или бездействием, мне или клану. Нельзя предавать, выдавать секреты. Неофит, вступая в клан, приносит клятву верности: мне, клану и нашим идеалам. Он клянется тренироваться с полной самоотдачей, следовать высшим идеалам, помогать товарищам и защищать общие интересы, честь и репутацию клана. Если неофит доберется до звания мастера, ему запрещается наделять стихией без разрешения главы клана, то есть меня. Так я собирался сохранить контроль над организацией. Со своей стороны я тоже давал обещания. Защищать, прикрывать, решать вопросы с организацией, обеспечить условия для развития. Но это было устное обещание, а не клятва. Впрочем, я в любом случае собирался его исполнять.
        Что касается выбора стихий… Я всем предложил выбрать ветер. На самом деле я и людей выбирал на площади тогда тех, кто больше всего подходил именно этой стихии. Да и сами они насмотрелись на моих офицеров, которые демонстрировали прелести этого вида магии. Особенно полёты. Возможность улететь с поля боя и быстро перемещаться очаровала всех.
        Так что у меня появилось пятьдесят новых магов ветра. С остальными стихиями буду разбираться позже. Их сложнее прокачивать. Тот же металл даёт много, но… Что делать магу металла, если он нарвался на сильного противника? Убегать ножками. Так себе план, учитывая напряженную ситуацию на перекрестке.
        - Поздравляю всех со вступлением в клан,  - сказал я, приняв всех,  - Жестких тренировок на сегодня больше не будет. Освойте свои изменившиеся навыки, опробуйте их в деле. Очки пока никуда не вкладывайте, если у кого остались. Уверен, завтра с утра вам упадут хорошие бонусы и вы поймете, почему надо откладывать. По всем вопросам обращайтесь к своим наставникам.

* * *
        - Как броня показала себя? Судя по виду, не очень,  - о смотрел я критическим взглядом искателя.
        - Её потрепало малец,  - ответил мужик пятьдесят седьмого уровня.  - Но лучше железо, чем наши тела. Так что от моей группы тебе отдельная благодарность. Если нужно что, ты говори…
        Вояка, он же Пал, сокращенно от паладин, он же маг света в звание иерарха. По совместительству один из топовых игроков российской фракции. У него свой отряд бойцов в десять человек. Уровни у них чуть ниже, но там тоже матерые ребята собрались. Таких групп, боевых, набиралось всего пять. Каждой я создал броню, а сегодня ночью, после того, как наделил стихией новичков, отправился проверять дело рук своих.
        - Сильно досталось?  - поинтересовался я.
        - Нарвались на отряд золотой армии. Они шли в один из миров. Может угодья свои проверяют, может ещё что. Обменялись ударами, а потом едва ноги унести. В городе хватает всякой швали.
        - Сейчас, погоди, броню подправлю…
        Я приложил руку к доспеху, сращивая его, исправляя повреждения и восстанавливая защиту. Добавил ещё прочности, обновил свойства и доспех заиграл красками. Словно и не ломался.
        - Снять можно?  - спросил мужик,  - А то я задолбался в железе бегать.
        - Снимай. Кто следующий?  - глянул я на остальной отряд.
        Прилетел я как раз в тот момент, когда они вернулись из рейда. Насколько знал, у таких отрядов была одна задача - наращивать собственную силу. Были и другие отряды. Они состояли из новичков, к которым добавляли несколько опытных бойцов. Их задача была прокачать как можно больше народу. Для таких я создавал типовую броню, способную защитить разве что от слабых искателей. Защитить: это значит выдержать десяток попаданий. Веское подспорье для тех, кто ещё не успел заматереть. Что касается ювелирной работы, эти доспехи были способны выдержать среднюю атаку мастера. Всего одну, но так и разница в уроне ощутимая.
        - Есть какие новости?  - спросил у бойцов,  - Где сейчас напряженнее всего? Может помощь нужна?
        - Да пока непонятно.  - проворчал командир,  - Помощь никогда лишней не будет, но сам знаешь, опыт дело такое. Убьешь ты всех, кто нам достанется?  - Пал улыбнулся, думая, что пошутил. Для него, профессионального военного, было всё ещё сложно принять то, что я сильнее его в разы.
        Я на такие моменты не обращал внимания. Пусть люди относятся ко мне, как хотят. Лишь бы не мешали.
        Мою работу для военных можно было разделить на две части. Первая - я занимался вооружением и обслуживанием вот таких вот отрядов. Повышал их шансы на выживание, правил доспехи после рейдов, затачивал оружие. Холодное оружие стало обязательным для любого искателя, за редким исключением. Не усиленные магией патроны были не особо эффективны. А когда мана кончается, наличие меча или любого другого холодного оружия могло спасти жизнь. Как и отнять её у врагов.
        Вторая моя работа: это усиление современного вооружения. Всё то, что пустят в бой, если надо будет разнести какую-то армию, что покажется из-за грани. Так что дел хватало. Днём я занимался кланом, а ночью приходил на военные базы и обрабатывал всё подряд, что мне подсовывали.
        - Тоже верно,  - улыбнулся я на его шутку,  - А что остальные? Только золотые лезут?
        - Да кого там только нет,  - сказал один из бойцов,  - Ходят слухи, что ангелов видели.
        - Так это давно не новость,  - вмешался второй боец,  - Они же европейцам помощь от орков предлагали, когда те болезни насылали.
        - Да я не про тех ангелов! Про боевых. Обычных в Европе все видели. Религиозные фанатики до сих пор кипятком ссутся.
        - Кончай трепаться.  - недовольно бросил Пал,  - Мы сами ангелов не видели, а слухи плодить - херня это всё.
        - Ну они же существуют!  - возразил боец.
        - Существуют,  - вставил я в зарождающийся спор,  - Я сам видел. Может ангелы, может целые архангелы, но золотой армии они дали прикурить. Если увидите таких, драпайте от них. Они до безумия сильные.
        И не особо умные, но это мнение я решил придержать при себе.
        - Говорят, что европейские паству собирают,  - добавил третий боец.
        - Что за паству?  - заинтересовался первый, который и начал этот разговор.
        - Так в интернете глянь! Там новостей об этом дохрена. Прикиньте, вокруг ангелочков толпы собираются, молятся, в религиозном… как его… Экстазе! Точно! Заходятся значит. Выглядит до усрачки жутко.
        - Ну нихрена себе!  - присвистнул другой боец.
        - Ага, сам в шоке. Как по мне, хрень собачья всё это. Ангелы ведь кто? Иномирцы. Пришельцы, то есть. А много мы от других пришельцев хорошего видели? Большинство нас убить готовы.
        - Так может они другие.
        - Может. Но ты сам в это веришь? Каждый одеяло сам на себя тянет.
        - Теперь точно заткнитесь,  - прорычал командир,  - Хватит впустую болтать. Ладно, господин маг, спасибо за помощь, а нам ещё вечернюю тренировку проводить. Пойдем мы.
        - Удачи,  - пожал я ему руку.
        Впереди меня ждало ещё много работы.

        Глава 7. Подготовка

        Никогда не думал, что настолько разочаруюсь в учителях. Моя просьба предоставить тренеров была выполнена. Как я потом догадался, полковнику это ничего не стоило. Инструктора всех мастей уже были здесь и занимались подготовкой и переподготовкой искателей. Только вот…
        Даже не напрягаясь, я двигался в несколько раз быстрее обычного человека. А также был в несколько раз сильнее, шустрее соображал, да и интуиция чуть ли не прямым текстом выдавала мне все намерения противников. Что касаемо рукопашного боя, фехтования и всех их разновидностей, разница в физических возможностях сводила возможность обучения на нет.
        Проблема не в том, что я считал себя безмерно крутым для обычных людей. Как раз наоборот. Я очень горел желанием найти что-то новое, но… Не смог.
        То, чем владели инструктора не было адаптировано к моему уровню и тем более ко всем моим возможностям. То, что эффективно для обычного человека, выходящего на бой против такого же человека, перестаёт работать в случае мастера.
        Эту проблему понимал не только я, но и сами инструктора. Поэтому их сюда и согнали в таком количестве, чтобы они прямо на передовой изучали то, что открывают искатели и переосмысливали подходы. Лично моя проблема в том, что я слишком далеко ушёл ото всех.
        Поэтому подумал и не стал тратить время на тренировки. Вместо этого я сканировал всех, кто мне попадался. Тренеров, просто опытных вояк, всех, кого замечал на перекрестке. Так я получал модель людей, запускал моделирование, добавлял человеку максимум характеристик и сражался с ним на равных физических возможностях.
        Что не решало проблему полностью. Это была чистая практика с разными противниками. Осмыслить полученный опыт и разрабатывать свой стиль боя, скорее всего делая ошибки, приходилось самому и не с кем было посоветоваться. Быть может для меня и был бы толк от консультаций, но на них не было времени. Слишком много дел требовалось решить перед тем, как я свалю.
        По инструкторам я отправился, после того, как новоиспеченные маги воздуха отработали первую половину дня и отправились на отдых. Ну как отдых… Сначала поесть, чуть отдохнуть, а потом тренироваться между собой. Вечером будет ещё одна вылазка, но пока время есть, я и решил заняться своими делами. Где и столкнулся с разочарованием.
        Было ещё кое-что, с чем я пока не определился, как поступить. Сейчас мои характеристики выглядели так:

        УРОВЕНЬ 82
        ДУХ 500
        ИНТЕЛЛЕКТ 500
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 500
        СИЛА 500
        ЛОВКОСТЬ 500
        КОНТРОЛЬ 200
        ВОЛЯ 200
        ИНТУИЦИЯ 500
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 207
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 994

        Очков, которые так и просились быть распределенными, накопилось ужасающе много. Но я пока не тратил. Ничего из того, куда я могу вложить, ситуацию кардинально не изменит. А зачем спешить? Кто знает, что ждёт меня дальше. Быть может я найду варианты получше, куда потратить накопленное богатство. Характеристики хотелось вложить в волю, чтобы усилить сопротивляемость психикам, но пока такой потребности нет. Если же возникнет опасность, то я всегда смогу поднять этот параметр. С моим уровнем скрытно воздействовать на меня сможет разве что князь. Имею ввиду так, чтобы я не заметил вторжения. Это только против обычных людей психики имба. А против искателей, которые из себя хоть что-то представляют, уже нет. Влиять могут, но палятся. Я это не раз проверял в моделирование. Что касается князей… С этими ребятами даже задранная характеристика не поможет, так что смысла напрягаться сейчас не вижу. Тем более, что когда достигну сотого уровня, мне потребуется очень много очков, чтобы поднять интеллект и дух.
        С навыками аналогично. Ничего такого, чего бы мне очень хотелось, нету. Поэтому пусть лежат. Надо бы ещё на мастеров потратиться, это решит проблему с обучением, но я оттягивал этот момент. Потому что тут надо выделить неделю другую на вдумчивое обучение. Слишком уж объем информации, который давали мастера, был велик.
        Думая об этом, заметил, что сам не знаю, чего хочу. Вроде бегу куда-то, а вроде не хочу бежать. Только остановиться не могу. Задач столько, что внимание расползалось по всем, тормозя меня. Отследив этот момент, выкинул все сомнения в сторону и отправился решать следующие задачи.

* * *
        - Твою мать! Эрнест!  - наорала на меня Марта, когда я возникнет перед ней из невидимости.
        - Что-то нервы у тебя ни к черту,  - усмехнулся я.
        - Иди в задницу!  - стукнула меня девушка кулаком в грудь, но… Там же броня, в общем зря она это.
        - Тише-тише, не убейся. Я к тебе вообще-то по делу пришёл.
        Поймал я её у неё же в комнате. Военные выделили ей отдельную квартиру в одном из домом, что находился рядом с базой. Девушка сюда пришла после важного совещания. Его я тоже послушал, скрываясь в невидимости, но ничего интересного для себя не услышал. Очередное обсуждение политической ситуации вокруг перекрестка.
        - Я ведь и атаковать тебя могла!  - не собиралась успокаиваться она.
        - Лучше так не делать,  - серьезно предупредил я её.  - Поговорим?
        - Если ты что-то от меня хочешь, то выбрал не лучший способ попросить об этом.
        - Я хочу помочь тебе.
        - Да ты что,  - фыркнула она,  - И как же?
        - Полковник ведь дал тебе задание проверить меня и моих людей?
        Сразу она не ответила, но я и так чувствовал, что было такое. Сто процентов было.
        - Допустим…
        - Как насчет тогда отправиться ко мне в башню?
        - Зачем тебе это?
        - Я хочу, чтобы ты устроила тренировку для людей и помогла им научиться противостоять психикам.
        - Запросы твои не скромны.
        - Ну, мы же договоримся?  - улыбнулся я своей самой лучшей улыбкой.
        - Знаешь, Эрнест… Может эта улыбка когда-то и была милой, но сейчас она пугает,  - покачала Марта головой.  - Когда приходить?
        - Заберу тебя вечером?
        - Хорошо.
        Я чмокнул её в щёку и смещением выбросил себя на улицу, сразу переходя в полёт. Мда… Надо поработать над улыбкой. В жизни точно пригодиться.

* * *
        - Новички, знакомьтесь, это Марта. Марта - это новички.  - обратился я к толпе измученных нагрузками людей. Они ещё не догадывались, что придётся напрячь не только тело, но и разум перед сном,  - Вы не в курсе, но Марта - боевой психик. Один из двух известных во всём мире. Да, вижу по вашим лицам, что информация интересная. Настоящий маг ментала, повелительница разума и тайных помыслов. Вы пока не видите уровни, но он у неё значительный. Вы для неё, как открытая книга. Марта, продемонстрируешь?
        Девушка хмыкнула, шагнула вперед и… Вся группа учеников, в том числе старшие маги, дали себе смачные пощёчины.
        - Что? Что это было? Какого хрена? Она влезла нам в головы! Это вообще законно?!  - заголосили люди.
        Но их речи закончились так же быстро, как и начались. Это было не моих рук дело. Я почувствовал, как Марта их придавила, демонстрируя разницу в силе.
        - Психики очень опасные ребята.  - сказал я,  - Они могут вытащить у вас из головы, что угодно. Погрузить в иллюзии, внедрить мысли, заставить убить себя или тех, кто рядом. Единственное, что может защитить от этого - характеристика воля, наработанное умение отслеживать любое влияние и опыт сопротивления таким попыткам влияния. Поэтому я и пригласил свою подругу, чтобы она позанималась с вами. Сейчас у вас всех, офицеров это тоже касается, начнётся урок. Марта, тебе слово.
        - Вы все - жалкие слабаки,  - процедила она слова, вдалбливая их куда-то в подкорку. Даже я офигел с такого резкого наезда,  - Я вижу все ваши тайные грешки, мелочные помыслы, извращенные желания. Вижу, кто обманывал друзей, кто забывал звонить родителям, а кто трахнул любимую собачку мамы.
        Чего-чего? Я едва удержался, чтобы не покоситься на женщину.
        - Хуже того, я могу внедрить вам всем воспоминания, как вы трахали собачек.
        - Нет!  - не выдержал кто-то, но тут же его крик смолк.
        - Мне плевать на то, что у некоторых из вас высокие уровни. Против меня вы беспомощны. А значит беспомощны и против других психиков, которых легко можете встретить на перекрестке. Единственный способ выкинуть меня из своих мыслей, убрать этот зуб - напрячь волю. Кто-то уже пытается сопротивляться. Я вижу, как вы напрягаетесь, тужитесь, словно хотите обосраться. Воля - это несколько другое. Защита от психика строится на четком понимание, кто вы есть, что для вас важно, а что нет. Но вместо сильной психики у вас кусок говна. Вы сомневаетесь, мечетесь, думаете о сотне вещей. Придется избавиться от всего этого хлама, если хотите выжить. Те, у кого уровни повыше, вам со мною справиться легче, это да,  - Марта посмотрела пристально на старших магов,  - Но всё равно вам не хватает опыта, чтобы убрать столь прямолинейное воздействие. Пожелай я, действуй скрытно, вы бы полностью стали моими марионетками. Так что же вы? Сопротивляйтесь! Ну же!
        Закончив психологическую накрутку, Марта заставила людей встать и начать толкать друг друга. Ничего особенного, но это так кажется. Ощущение, когда ты теряешь управление телом… Это не хило так бьет по мозгам.
        Когда забирал Марту, обсудил с ней, чего именно от неё хочу. Она сказала, что я могу расслабиться и довериться ей, но меня такой ответ не устроил. Обсудили с ней нюансы, план развития воли и что именно она будет делать.
        Пока нахожусь здесь, я хотел подготовить своё небольшое войско ко встречи с любыми противниками. Уровни они потом и сами поднимут. Но научиться сопротивляться психику или драться с сильными искателями - с этим гораздо сложнее. Некоторый опыт крайне сложно получить, не умерев при этом. Поэтому я и напрягался, чтобы привлечь таланты, такие, как Марта.
        Глядя на то, как люди тщётно пытаются сопротивляться, я думал, не сломаются ли они. Это мы с Мартой тоже обсуждали. Её навыки выросли в десятки раз. Девушка пообещала, что уберет лишнее психологическое напряжение, а потом, если ещё будет заходить к нам, то и ментальный мусор почистит в головах у людей. Выглядело это несколько зловеще, копаться в мозгах дело такое, наворотить можно что угодно, но… Так думают обыватели, не понимающие, что к чему. Лично я на себе успел убедиться, что Марта своё дело знает, а с того момента много чего произойти успело. Так что пусть, думаю, она как минимум не сделает хуже.
        Вопрос лояльности остался не до конца осужденным. У Марты есть возможность поставить любые закладки в голову моим людям. Это опасный момент, но угрожать или как-то обсуждать я это не стал. Как мне кажется, это испортит доверие между нами. А именно на нём стоят наши отношения. Если нет доверия, то нет и дружбы. Да и не чувствовал я опасности от Марты. Скорее наоборот. Поработав с нами, у неё будет повод честно заявить начальству, что с нашей стороны никакой угрозы нет. Или есть, но вполне ожидаемая и предсказуемая.
        Убедившись, что тренировка пошла по плану, я запустил моделирование, чтобы разобрать наш с девушкой диалог. Говорили мы с ней не только про то, что с людьми делать. Было ещё кое-что.
        Когда мы уже вылетели, она мне прямо в голову направила предложение пообщаться, после чего общее пространство создала, чтобы мы поговорить смогли. В реальной жизни это несколько секунд заняло, в которые я как-то умудрился никуда не врезаться. Внутри же «психического чата» прошло минут пять, пока мы болтали.
        - Ты в курсе, что за тобой следят?
        - Догадаться не трудно,  - ответил я, разглядывая то место, где мы оказались. Ничего особенного. Под ногами травка. Вокруг тоже травка. Куда не глянь, всюду травка простирается.  - Здесь ускоренное время?
        - Да.  - скупо ответила она,  - Тебя совсем не волнует слежка?
        - А должна? Это было очевидно. Как и то, что тебе дадут задание проверить меня.
        - Всех проверяют.
        - Догадываюсь.  - улыбнулся я. Марту тоже проверяли. Было бы странно, будь иначе,  - О чем ты хочешь поговорить?
        - Предупредить тебя. А то ты слишком беспечен,  - девушка выглядела не особо довольной.
        На самом деле это не беспечность, а обычная фокусировка на более важных, как по мне, задачах.
        - Мне приказали узнать, какие у тебя планы. Проверить всех людей. Нет ли среди них шпионов. То, что ты набрал народ из чужих стран очков тебе не добавило.
        - Мой клан вне политики. Так и передай начальству. Я рад любому человеку, без разницы, какое у него гражданство.
        А если честно, то этот момент я банально упустил, не особо придавая ему значения. С людьми то я говорил на «искательском». То, что они из других стран и за это на меня могут обидеться… В моей картине мира это было настолько мелким и не особо досадным фактом, что я не стал устраивать селекцию.
        - Что ещё передать?  - нахмурилась Марта, сложив руки на груди.
        - В принципе, можешь что угодно говорить. Я же не знаю, как тебя проверяют. Не хочу создать тебе проблем.
        - Об этом надо было думать, когда утащил меня в путешествие.  - хмыкнула она.
        - Оу, ну прости. Далёк я от всей этой политики.  - на эти слова Марта закатила глаза.
        - А зря. Как ты клан собираешься создавать, если банально не разбираешься в ситуации?
        - Поможешь разобраться?
        После этого она мне скинула пакет информации, который развернулся, как готовое знание. Пока Марта занималась людьми, я занялся изучением того, что она мне показала. Как ни странно, нашёл ответы на многие вопросы.
        Для начала - сама девушка. Она была на особом счету, как очень полезное, но при этом очень опасное оружие. Сотни проверок, обязанность постоянно доказывать лояльность… Не позавидуешь ей. Но это был единственный способ, как я понял, работать вместе с правительством, помогая, а не скрываться и не сидеть в подполье.
        Другая часть пакета дала ответы на некоторые вопросы. Так я узнал, почему полковник - всего лишь полковник. Оказывается, наверху отнеслись к угрозе искателей очень серьезно. Речь не только о возможности погибнуть, но и о таких рисках, как влияние на умы. Поэтому вокруг города на базах сидели «промежуточные» руководители. Полковник как раз из таких. Если описывать всю структуру, то… Есть с десяток баз, которые успели понастроить вокруг города. База - это громко сказано, конечно. Укрепленные места, где солдаты держали оборону и откуда планировали рейды. Лично я воспринял базы, как конкурирующие центры. Не просто так у меня такое впечатление сложилось. Марта показала, что на каждой базе сидит своё начальство и частая ситуация, когда одеяло тянули на себя. Полковник же занимал особое положение, в каком-то роде курируя их всех, но… Он не полноценный главнокомандующий, а всего лишь прослойка. Товарищи генералы сидели в бункерах, черт знает где и управляли ситуацией дистанционно. Подробностей Марта не знала и это лучше всего говорило об уровне паранойи. Вокруг перекрестка собралось зашкаливающее
количество следящей техники. Даже сейчас Марта несла на себе несколько камер и следящих устройств.
        В каком-то роде это игра. Я был неизвестной фигурой, которая творит непонятно что. Контакт со мной дискредитировал лояльность девушки. Но и отказаться от неё нельзя, потому что замены нет. Мысль наверху сидящих шла каким-то извилистым путем, но в итоге ей дали добро, чтобы она отправилась ко мне в башню. Ещё и заданиями нагрузили, что именно нужно узнать.
        Что сказать… Я взял на заметку, какого уровня бывают структуры и чуть взгрустнул, потому что у меня какой-то детский клан. Даже разведки своей нет.
        Почему меня так не любят, тоже ответы нашлись. Один раз уже сбежал от правительства, на контакт никогда не шёл, делаю, что хочу. А ещё сотрудничал с потенциальным врагом и плевать, что киборги много чего хорошего поставили нам. Союз с ними так развить и не получилось из-за купола. А сейчас на перекрестке черт знает что творится и когда заработает дипломатия - неизвестно. На закуску пропадал три месяца неизвестно где, подчинил себе людей. В общем, абсолютно неуправляемый, а значит опасный элемент, чья лояльность под большим сомнением.
        Ещё и международная ситуация играла против меня. Я свалил в Европу, набрал часть людей оттуда. Если смотреть со стороны, так сразу и не скажешь, что я за зверь такой и на чьей стороне.
        Я стал лучше понимать полковника. Если он всего лишь прослойка, указания ему спускают сверху, а ему надо как-то крутиться на месте… Причем всегда есть риск погибнуть или попасть под захват… Мда, с такой точки зрения, какой-то пацан, который создает проблемы, быстро доведет до бешенства. Ну да ладно, это не моя проблема.
        Прокрутив несколько раз полученную информацию в голове, подкорректировал некоторые планы и переключился на тренировку Марты.
        Прозанималась девушка с кланом до самой ночи, пока они о пощаде молить не стали. Ничего, чем выше их нагрузки, тем быстрее характеристики вырастут. Так и случилось. На следующий день недовольство улетучилось, а ему на смену явилось хвастовство, кто на сколько новую характеристику прокачал.
        Хех, ребята, то ли ещё будет. Я сделаю из вас настоящие боевые машины.

* * *
        - Ого, какие люди,  - развёл я руки в приветственном жесте, увидев с утра Алису и Германа, пришедших к башне. Да не одних, а с боевым отрядом, что маячил у них за спинами.
        - Привет, Эрнест,  - поздоровалась Алиса.
        - Дело есть,  - сказал Герман, протягивая руку.
        - Секретное?  - спросил я, ощущая как на нас скрестились десятки взглядов.
        - Лучше обсудить наедине,  - глянул мужчина на толпу магов ветра.
        - Да легко,  - создал я вокруг нас щит, скрывший звуки и не дающий рассмотреть, что здесь происходит.
        - Неплохо,  - оценила навык Алиса,  - Очень даже неплохо. Щит ветра на максимуме в мастерском исполнение? Да, что же ещё.
        - Ага. Так что хотели?
        - Нас начальство послало. Ты же знаешь, что за гранями идёт постоянная слежка? Помечаются цели, куда ходят искатели, что они делают, какие грузы с собой таскают. Нам предложили…
        - Ты хотел сказать приказали,  - перебила его женщина.
        - Ну да, приказали,  - хмыкнул воин,  - Надо перебить отряд золотой армии. Они возят провизию из своего мира в захваченный. Что-то привозят, что-то увозят. Надо разобрать их и узнать, что они там такое интересное делают.
        - В прошлый раз, когда мы тронули золотую армию, кончилось это плохо.  - заметил я.
        - Мы помним.  - кивнул Герман,  - Но и бездействовать ведь нельзя? Не то, чтобы мне приятно это признавать, но это война. Полковник сказал идти к тебе. Просил передать, что, цитирую: успешная операция нивелирует часть прегрешений.
        - А полковник не просил передать, что собирается отправиться в жопу?
        - Можешь так ему сам передать,  - засмеялась Алиса,  - Только меня возьми, хочу на это посмотреть.
        Дерьмого то, что я клан создаю для того, чтобы такие, как полковник, не могли меня отправлять по своим делам. Я и своим людям заявил о стремление к независимости. Но после вчерашних раскладов от Марты… Во что задумка с кланом выльется - неизвестно. И тем более неизвестно, что будет, когда я уйду. Меня то не достанут, это понятно. Но моих людей? Угроза в виде меня исчезнет и на них смогут надавить. Поэтому мне нужны сильные позиции и как минимум хорошо налаженная связь с военными. Страх и выгода - вот на чем должны строиться наши отношения. Пусть не страх, а опасения и уважение, но выгода точно нужна. Им должно быть выгодным оставить всё, как есть и не трогать меня, вместо того, чтобы давить по всем фронтам.
        - Когда операция планируется?
        - Где-то через шесть часов. Как только поступит сигнал о выходе обоза.  - ответил Герман.
        - Сколько противников?
        - В среднем по сорок за раз они отправляют. Уровни в районе шестидесятых.
        - Не хило. А от наших кто будет?
        - Мы, тройка боевых отрядов и вы. Сколько ты возьмешь людей я не знаю.
        - Ясненько,  - покачал я головой,  - Мы будем.
        - Я рада, что ты согласился,  - улыбнулась Алиса,  - С тобой как-то спокойнее. Кстати, полковник сказал, что если мы добудем что-то ценное, то, так и быть, он отпустит меня к тебе.
        - А ты что?  - глянул я на воина,  - Не хочешь к нам присоединиться?
        - Хочу. На самом деле я говорил об этом… Не всё так просто.
        - Говори прямо, на каких условиях тебя отпустят.
        - Я вожу молодняк на прокачку. Если ты сможешь выделить своих искателей на то, чтобы прокачивать других… Или прикрывать группы, заниматься разведкой, в общем, если от тебя будет серьезная помощь и военные ничего не потеряют с моим уходом, тогда дадут добро.
        - Губа у них не дура.
        - На самом деле мне такие же условия озвучили.  - сказал Алиса,  - Я просто наорала на полковника, что мы тут не рабы. На удивление получилось договориться. Почти…
        - Ясно всё с вами. Ладно, раскатаем золотых, а там посмотрим, что к чему.

        Глава 8. Разбой
        - Ветер-один, доложи обстановку.
        - С другой стороны ждёт толпа в сотню солдат, готовых порвать ваши жопы на британский флаг. Как слышно, база?
        - Ветер-один, отставить болтовню, ты на боевом задание.
        - Есть отставить болтовню, база. Жду приказаний.
        Я сидел недалеко от того обоза, который выбрался из мира золотой армии и в спешке покатил в сторону другого мира. Охрана из солдат нервно поглядывала по сторонам, держа щиты наготове. Извозчики на козлах хлестали скотину, подгоняя её.
        Со своими людьми я провозился всего три часа, которых хватило, чтобы они обкатали новые умения и взяли по уровню. После отправил их в башню, чтобы продолжили тренировки со старшими магами. Сам же я выяснил, в какую именно грань собирается укатить обоз и отправился туда.
        Перед этим мне выдали систему связи, с которой пришлось повозиться отдельно, чтобы защита её пропускала и невидимость не нарушалась. Когда перешёл в другой мир, чего-то нового я для себя не узнал. С той стороны меня ждала крепость. Средней укрепленности, я через неё прошёл, как через пешеходный переход. Если здесь и была система безопасности, то она сводилась к десятку стражей, которые блокировали ворота. Да и то, не особо они старались, с ленцой поглядывая в сторону грани.
        Один их них что-то почувствовал, когда я проходил мимо, но замерев, я усыпил его бдительность и он вернулся к обсуждению баб и того, как уйдет в загул, когда вернётся домой. На шуточки, что у него вообще-то есть жена и двое детей, он вяло отмахивался. Тоже мне, доблестные искатели.
        Облетев округу, нашёл крепость-склад. Как-то иначе охарактеризовать её не получилось. Здесь работало несколько магов пространства, которые перекидывали грузы. Не сами конечно. Они то и дело открывали проходы, через которые либо завозили грузы, либо отправляли. Я рисковать сверх меры не стал и отказался от идеи заглянуть дальше, чтобы узнать, куда ведут порталы. Выбросит ещё на другой стороне планеты, а потом выбирайся неизвестно сколько. Вместо этого я отправился дальше изучать крепость. Искателей тут под пять сотен, уровни от сороковых до шестидесятых. Есть парочка уникумов восьмидесятых. Это те, кого я заметил. Я хорошо чувствовал количество, но с определением уровней сложнее, потому что без прямого зрительного контакта их не увидеть. Лезть в казармы и каждый угол, чтобы собрать точную информацию сразу про всю базу счел излишним. И так понятно, что тут за силы.
        Сам мир скалистый, унылый и дождливый, что не мешало золотой армии собирать с него ресурсы. Я заглянул на склады. В основном руда и металлы. Есть драгоценные металлы. Ничего особенного, что немного удивило. Может поэтому защита и не в режиме паранойи. На перекрестке я заметил несколько наблюдателей золотой армии. Их не было видно, но воздух подсказал, где находится скрытое дыхание. Так что со связью у них должно быть всё в порядке. Если вдруг в каком мире случится беда, сигнал сразу же передадут, а там и подкрепление забросят.
        Рудники не нашёл. Да и не искал особо. Полетал ещё по округе, но встретил лишь скалы в основном, с редкими деревьями, да пару рек. Благодаря магии пространства добыча могла идти где угодно, а у меня не было задачи найти их любой ценой, поэтому, собрав информацию, я отправился обратно. Что тут происходит я разузнал. Золотая армия подвозит провизию и инструменты, всё то, что нужно для добычи и жизни нескольких сотен человек, а увозит ресурсы.
        База вышла на связь, когда я вернулся к башне и снял невидимость. Запеленговали, глазастые. Залетев наверх, поманил магов и спустился с ними ниже, не забыв поставить купол от любопытных ушей.
        - Что-то случилось?  - поинтересовалась Мария.
        - Нет, не случилось. Но скоро случится. Нам, в первую очередь мне, предложили кровавую работу. Военные просят потрудиться на общее благо и пощипать золотую армию.
        - Это мы легко,  - заулыбался один из бывших солдат. Как я заметил, он и раньше не испытывал лишних моральных сомнений.
        - Что, вот так просто, мы нападем на других и убьем их?  - поинтересовалась Аня.
        - Да. Сил у вас для этого хватит. Я буду прикрывать.
        - Хорошо,  - легко согласилась она, чем удивила. Остальные тоже не выразили лишних сомнений.
        - И никто не будет возмущаться? Не откажется? Дело добровольное. В клане найдется чем заняться и без убийств. Наверное…  - не выдержал я и озвучил свои сомнения.
        - Эрнест, мы же на войне,  - взяла слово Мария,  - Большая часть из нас,  - обвела она отряд взглядом,  - Солдаты. Да, некоторые ученые, но… Это было в прошлой жизни. Принцип: либо тебя, либо ты, до нас успел дойти.
        - Если так, то хорошо,  - кивнул я, внимательно оглядывая каждого,  - Через час будьте готовы. Поставьте задачи для тренировок новичкам. Им придется остаться на время без маминой сиськи.
        - Загрузим их так, что не останется время хернёй страдать,  - ударил Сафрон кулаком по ладони.
        Как же жизнь быстро людей меняет. Раньше он был тише и скромнее, интеллигентнее, а сейчас… Тут я вспомнил, каково им было руководить толпой новобранцев, объяснять всё на пальцах, когда люди тупили, сопротивлялись… В общем, да, изменения понятны. Жизнь заставит и не так раскорячишься.

* * *
        - Ветер-один, твои готовы?
        - Мои готовы, жду отмашки.
        - Как пройдут половину расстояния, действуем. Без самодеятельности!
        Угу, как же, без самодеятельности. От меня требуется сделать большую часть работы, а награду отдать другим. Чтобы скрыть засаду, я создал бункер под землей, где и засели искатели. Там же находилась Марта, которая должна была отвести чужое внимание или предупредить, если уловит мысли о ловушке.
        Но ничего такого не случилось. Обоз сначала прошёл в одну сторону, а потом двинулся обратно где-то через час. Я к этому моменту откровенно заскучал, исчерпав лимит на моделирования.
        Обоз он и в африке обоз. Десяток телег, запряженных мощными коняшками. Те смиренно тащили груз, а извозчики, сидя на козлах, подгоняли их плетками. Отряд в сорок солдат распределился на четыре группы. Одна сзади, вторая спереди, остальные две по бокам. Держат щиты, броня личная активирована, готовы среагировать на любую угрозу. Но помимо них здесь ещё и скрытые наблюдатели рядом прячутся. С ними мне предстоит разобраться отдельно.
        Когда обоз достиг нужной отметки, произошло сразу несколько вещей. Налетел ветер, поднимая пыль и скрывая происходящее от чужих глаз. Под идущими солдатами раскрылись ямы с острыми кольями, куда они дружно и рухнули. Их это не убило, но пространство для маневра снизило и щиты немного истощило. В тот же миг рядом повыскакивали земляне и разрядили свои навыки по не особо то растерявшимся солдатам. Ну так какой месяц война идёт. Они знали, что на вражеской территории и были готовы к нападению.
        Я же действовал на максимальном ускорением, одновременно контролируя наблюдателей и происходящее. Когда земные отряды слили свои навыки впустую, те растеклись о защиты и усиленные доспехи, а золото армейцы стали выпрыгивать наружу, налетели мои искатели и нанесли свои слаженные удары. Они выбрали целью задний отряд. Идеально рассчитанное время, удар со всех сторон, в первую очередь с неба… Этого хватило, чтобы проломить щиты, взять первую кровь, а дальше дело было за малым. Не прошло и десяти секунд, как задний отряд был уничтожен.
        Часть происходящего выпала из моего поля зрения. Когда первый наблюдатель стал подниматься, чтобы дать дёру, я возник у него за спиной и ударил кулаком в затылок. Противоположную от дыхания часть головы. Ещё я откачал весь воздух, выдернул его из легких противника и слегка придушил, не забыв спеленать металлическими прутьями.
        Переключив внимание на ветреную бурю, поднял ещё больше пыли и прыгнул к следующему наблюдателю. Тот успел пробежать десяток шагов, но до грани родного мира было далеко. Этого я убил, не став возиться.
        Дальше переключился на контроль своих людей. К этому моменту они совместными усилиями добивали третий отряд, предпоследний из уцелевших. Навалившись толпой, они за минуту разобрались с остатками золотой армии и положили обозников. Лес рубят, щепки летят. Не повезло мужикам, не ту они работу выбрали.
        Я вернулся к первому наблюдателю, подхватил его и забросил к Марта. Девушка склонилась над проявившимся парнем, приложила ему руки на виски и… Что-то она там сделала. По плану должна была внести ложные воспоминания, что на золотую армию напали орки.
        Забросив искателя обратно, снял с него путы и оставил так. Когда очнётся, то часть жизни для него выпадет. Последние минуты забудет и подумает, что споткнулся. Не идеально, но тут уж от качества работы Марты зависит. Может так статься, что у золотой армии есть свои психики, которые её уловки на раз два вычислят.
        Последних штрих - устранение ещё двух наблюдателей возле граней. За ними я отправил своих искателей, направив их с помощью ветра. Те спикировали на скрытников и разнесли их на части, после чего сразу отступили и двинулись в сторону башни. Здесь им делать больше нечего было.
        Я же вернулся к обозу, создал платформы, закинул туда весь груз вместе с солдатами и двинулся к военной базе, чтобы сдать награбленное.

* * *
        - Можешь же, когда хочешь!  - радовался полковник,  - За отлично проведенную операцию тебе отдельное спасибо! Теперь мне будет проще успокоить начальство.
        - Оно того стоило? В повозках были не особо ценные металлы.
        - Не скажи…  - покачал головой мужчина,  - Не опытен ты ещё в этих делах, поэтому не понимаешь. Думаешь, так легко пойти и начать убивать врагов всех подряд? Нужен опыт, нужны наработки, нужна разведка. Сегодня мы уничтожили сорок чужих искателей. Это победа. Пусть и маленькая. Но это один из многих шагов на этом пути.
        Сорок искателей - это восемьдесят очков характеристик и навыков. Неплохое усиление. А ещё убийства врагов это одно из условий для получения званий. Поэтому я прекрасно понимал, что и ради чего делают военные. Просто не удержался от того, чтобы не подколоть полковника. К нему я заглянул, когда сдал груз. Хотел проверить настроение и реакцию. Что же, время покажет, чего стоит его благодарность.

* * *
        - Создай барьер, чтобы нас никто не услышал,  - попросила Марта.
        Перед этим она мне закинула мысль, что надо зайти в кабинет, в котором и обнаружилась девушка.
        - Я просканировала солдат,  - сказала она, когда я создал купол вокруг нас,  - У золотой армии проблемы большие. Их князь погиб, бог недоволен, наследники погибли. Полным ходом идёт гражданская война и грызня за власть. Они сейчас ослаблены, но долго это не продлится.
        - Чем больше проблем у наших врагов, тем лучше.  - пожал я плечами.
        - Я тоже так подумала. Не буду скрывать эту информацию. Пусть вояки строят планы. Может удастся разбить золотых ещё больше.
        - Аккуратнее. В прошлый раз ты и сама знаешь, к чему это привело.
        - Такова жизнь, Эрнест, такова жизнь.  - горько улыбнулась Марта.

* * *

        После разговора с девушкой я поднялся в небо и спустился на одну из крыш. Где на меня и навалилась волна ощущений. Интуиция не была панацеей. Она работала, как обостренная чувствительность. Со временем её потенциал раскроется, наверное, но пока я мог воспринимать лишь малую часть потенциала.
        Что-то происходило. Сразу много событий, закручивались в тугой комок вокруг меня, но я не мог точно выделить, что именно. Одно я видел точно. В конце развязки этого затягивающего узла - моя смерть. Это не приговор. Вовсе нет. Либо я не хотел в него верить. Но это серьезная опасность, которую мне надо как-то предотвратить. Для чего надо погрузиться в ощущения, нащупать вероятности, постараться их разобрать и понять суть. А также понять, какие действия помогут избежать смерти.
        Такое чувство, будто я стою на одинокой скале в океане и со всех сторон на меня накатывают гигантские волны. Ещё чуть-чуть и быть мне раздавленным, перемолотым стихией.

        Глава 9. Не договорились
        - Заходи парень, садись, разговор серьезным будет,  - указал полковник на стул.
        Меня он позвал спустя два дня после нападения на обоз. Я эти дни гонял своих людей, поднял новичков выше десятого уровня и перестал за них бояться, что они от любого сквозняка погибнут. Пообещал им, что когда возьмут двадцатый уровень, то выдам увольнительную и возможность сгонять в ближайший город, чтобы отдохнуть и выпустить пар. Полковник же, если верить интуиции, созрел для серьезного разговора, так что не врет помолодевший вояка. Где-то там наверху наконец-то разобрались, что со мной делать и сейчас начнут выдвигать требования.
        - Там наверху решили, что от тебя хотят,  - сказал мужик, смотря мне в глаза.
        - Внимательно слушаю,  - усмехнулся я, зная, что откажусь от большинства их требований точно.
        - Нам нужны стихии,  - не стал ходить вокруг да около полковник,  - У тебя их четыре. Ты единственный мастер земле.
        - Нет.
        - Что нет?  - нахмурился он недобро,  - Сразу отказываешься?
        - Я не буду усиливать вас. Могу принять людей в свой клан, что и собираюсь сделать.
        - Ясно, по-хорошему ты не хочешь,  - вздохнул он, тарабаня пальцами по столу,  - Ладно, давай на чистоту. Твой друг, аналитик который, уже дал мне расклады о наших переговорах и последствиях. Да и без него у меня хватает информации о твоих возможностей, так что я понимаю опрометчивость войны с тобой.
        - Похвальная благоразумность.
        - Это понимаю я, который сидит здесь, на передовой. Но там,  - указал он куда-то наверх,  - не понимают. Ты просто один из. Боевая единица, которая мутит воду и мешает остальным.
        - Я это уже слышал. Ещё я уникальный мастер, как вы сами сказали. Единственный в своём роде. Тот, кто может спасти ваши задницы, если к нам заявится кто-то действительно серьезный.
        - Верно,  - кивнул полковник, задумчиво смотря на меня.  - От тебя хотят инициацию стихий, боевые вылазки, разведку и создание артефактов.
        - Никогда не сомневался в размере аппетитов тех, кто у власти.
        - Не ёрничай, тема серьезная.
        - Чужих для себя людей я обращать не буду. Как не просите. Буду принимать к себе в клан, с принесением клятвы. Считайте, что мы будем как компания подрядчик. К нам можно обратиться и заказать услуги.
        - Государство присутствует во всех крупных компаниях, парень. Никто тебе не позволит быть самому по себе.
        - Вы задали откровенный формат разговора, полковник. Как именно собираетесь мне помешать? Натравите искателей? Пустая трата человеческих ресурсов. Сбросите бомбу? Так я переживу. Надавите на моих людей? Так я тоже давить умею.
        - Иван дал девяносто девять процентов, что ты пойдешь мстить в случае чего.
        - И он прав. Я хочу дружить, но вы сами предлагаете то, что делает дружбу невозможной.
        - Ты не понимаешь всю важность происходящего. На кону стоит судьба государства. Да ладно мы, всего мира!
        - Угу. То-то все страны объединились и действует сообща. Конечно же никто не тянет одеяло на себя. Не прикрывайтесь высокими идеалами, когда ведете речь о банальной борьбе за власть.
        - Много-то ты понимаешь.
        - Ну видимо что-то понимаю.
        Я и правда раньше никогда не задумывался о таких вещах, как что такое природа конфликта. Сейчас же я видел взаимосвязи и расстановку сил. Наш с полковником конфликт состоял в том, что мы хотели разного. Он сделать меня зависимым, получить верный инструмент для достижения своих целей. Не скажу, что его цели так уж плохи. Речь идет и правда о жизнях людей, выживание страны, мирном сне простых граждан. Я понимал и признавал важность того, что делают военные. Признавал то, что им очень нелегко. Но также я признавал свои интересы, которые стремились совсем в другую сторону. К независимости. Причем я не считал, что мои цели противоречат безопасности страны, как раз наоборот. Если я смогу развить клан до высокого уровня, то государство получит верного союзника. Но они не хотят сотрудничать, они хотят доминировать. Что, опять же, вполне здравая позиция для целого государства и тех, кто им руководит.
        Конфликт не сводился к тому, что наши цели противоречат друг к другу. Если ты хочешь кого-то подчинить, то у тебя должен быть соответствующий рычаг. Запугать, пригрозить, подкупить или вдохновить высокими идеями - это всего лишь частности, описывающие наличие рычага.
        Политикам наверху очень хотелось надавить на меня. Заставить им служить. Но они сидели где-то там, далеко отсюда. У них нет уровней, они не убивают каждый день, они обычные люди. Полковник же находится здесь. Он в живую видел, что могут боевые искатели высоких уровней. Он знает, что у него нет гарантированных рычагов, как прижать меня.
        Окей, пошлёт он команду зачистки, и что дальше? Аналитик выдаёт большую вероятность провала. Здравый смысл тоже подсказывает, что ничего хорошего не будет. Так какой резон? Нападение на меня это перечеркивание любых шансов на сотрудничество. Что я сделаю в ответ - да я и сам толком не знаю. Но ситуация заставляет думать и искать выходы. Я могу уйти под руку к другому государству. Предложить мне найдется что. Я могу уйти в другой мир и продолжить там прокачку. Нет особой разницы, с какой стороны какой грани мы сидим относительно перекрестка. Главное, чтобы сам перекресток был недалеко.
        В конце концов, я могу накинуть невидимость, отправиться в гости к любому политику, будь-то президент или кто-то ещё. И что они мне сделают? Ничего. Современные системы слежения ничего не стоят против пятидесятого ранга.
        - Полковник,  - взял я слово, потому что мужчина замолчал и что-то напряженно обдумывал,  - Давайте говорить, как взрослые люди. Вы можете мне угрожать. Я тоже могу. Но разве это принесет какую-то пользу? Надеюсь, вы понимаете, что нет. Если это не понимает ваше начальство, я могу устроить демонстрацию. Любую. В гости заглянуть к кому-нибудь… Или устроить ряд спаррингов против сильнейших команд в вашем наличие. Снимите это на видео, отдайте на анализ, сделайте выводы. Пусть ваше начальство увидит, насколько лучше со мной дружить.
        Про то, что даже против боевого отряда я покажу лишь малую часть своих возможностей и что на самом деле моя опасность в десятки раз выше, я говорить не стал.
        - Не нравится этот вариант - предложите свои. Всех подряд я обращать не буду. Зачем мне создавать себе проблемы в будущем? Не вижу причин. Буду принимать в клан. Если вы опять хотите что-то сказать о благе страны, так не надо этого лицемерия. Членство в моем клане никак благо страны не нарушает, а наоборот, усиливает. Вопрос лишь в том, кто и кому подчиняться будет. Это вас беспокоит, а не какое-то абстрактное благо. Можем с вами обсудить, на каких условиях возможно сотрудничество между нами. Что касается остальных пунктов - это тоже вопрос сотрудничества. Предложите достойную оплату и, я уверен, мы с вами договоримся.

* * *

        От полковника я вышел слегка недовольным. Договориться и достигнуть чего-то конкретного не получилось. Плохо, очень плохо. Мне скоро уходить, время на исходе, а оставлять своих людей, подвешенными в политической неизвестности не хочется.
        Выйдя из здания, я улетел в небо, накинул на себя невидимость и вернулся в кабинет полковника. Тот как раз вышел на связь с кем-то из своего начальства. Разговор у них вышел… Не в мою пользу, скажем так. Полковник озвучил, что я на контакт не иду и людей инициировать не собираюсь. Честно сказал, что давление на меня опасно и не преминул добавить, что я угрожал заявиться к тем, кто выступит против меня.
        В ответ полковника отчитали, что у него здесь бардак и потребовали решить проблему. Положив трубку, мужчина долго молчал, пока его не отвлек секретарь. Я же отправился по своим делам. Нужно продолжать готовить людей.

* * *

        Чего я не ожидал, так того, что к башне заявится делегация белых магов. Они вроде как пропали с радаров после того, как я их лидера грохнул. А тут внезапно объявились. Не к добру это.
        - Чего вам?  - грубо спросил я, приземляясь перед десятком искателей. Пришли те, у кого самый высокий уровень из их секты. Одеты в мирское, самую обычную одежду, выглядят чуть ли не образцового-смиренно.
        - Мы пришли просить вернуть посох нашего лидера,  - склонил голову тот самый бородач, что выходил против Марии.
        Сама женщина и остальные маги уже были здесь. Спустились, когда увидели, кто к нам пожаловал. Новобранцы тоже спустились, но вместо плавного полёта они падали, как переспевшие дыньки. С криками, руганью и жесткими приземлениями. Не до конца полёт ещё люди освоили, но старались.
        - Посох?  - удивился я. Не самой теме, а наглости,  - Я его разрушил.
        - Как?  - растерялся белый маг,  - Это же реликвия нашей стихии!
        - Да, и мне было бы очень интересно узнать, откуда она взялась,  - прищурился я, прикидывая, не взять ли этих людей в плен.
        - Её создал Дмитрий, великий белый маг!  - распрямился бородач.
        - Сказки в другом месте рассказывать будешь. Не тот у него уровень, во всех смыслах, чтобы создать оружие такой мощи. Так что, расскажете?
        - Мы не знаем,  - набычился мужчина.
        - Тогда проваливайте.
        Если верить интуиции, то и правда не знают. Странно… И подозрительно.

* * *
        - Ветер-один, приём. Ты на связи? Центр вызывает ветер-один, приём.
        - Слушаю,  - неохотно ответил я по рации.
        - Заявились орки. Атакуют седьмую базу. Нужна помощь.
        - Лечу.
        На связь со мной вышли через пару минут после того, как свалили белые маги. Я только и успел, что обсудить дела с соклановцами.
        - Орки базу атакуют,  - пояснил я им, в ответ на вопросительные взгляды.  - Военные запросили помощь. Кто хочешь поучаствовать?
        - Я!  - выкрикнул один из новичков, который как раз спрыгнул с крыши и собирался бежать по лестнице обратно, но притормозил, услышав, что я сказал.
        - Что случилось?  - спросил следующий небесный воин, что не особо изящно плюхнулся на землю.
        - Да орки!  - ответил ему первый,  - Лид, возьми нас с собой!
        - Орки вас сожрут и высрут,  - ответил я им,  - Возьму не раньше, чем вы нормально летать научитесь и поднимете хотя бы тридцатые уровни. Так что вперед, наверх.
        Когда бойцы скрылись в башне, я перевёл взгляд на магов.
        - Кто хочет? Давай за мной. Я прикрою.
        - Опять мочить врагов?  - буркнула Аня, но этим всё и ограничилось.
        Ранее я с ними обсудил этот вопрос. Кто хочет, тот идёт сражаться. Да, вот так вот, без жесткого принуждения. Может этот подход и не работает в армии, но я чувствовал, что конкретно с этими людьми сработает. Что и происходило. Из старших магов никто не отказался и все отправились за мной.
        На текущий момент они достаточно хорошо освоили полёт. Преодолеть пару километров не так уж и сложно. Не так, как это делаю я, им приходилось спускаться на землю и часть пути бежать, экономя ману, но даже так, уже через пять минут мы смотрели на зарево пожаров и макушки духовых существ, призванных шаманами.
        Я заранее отправил Зевса на разведку и видел всю картину боя.
        - Приготовьтесь,  - сказал я ученикам, когда они догнали меня,  - Рядовые орки штурмуют стены. Там сейчас основная зарубка идёт. Отряд диверсантов, скрывшись в зоне духа, перебрались сюда и уходят в неприкрытые земли.
        - Где они?  - поинтересовался Сафрон.
        - В семистах метрах от нас. Я выброшу их из духа, ваша задача нанести слаженный удар и не дать им уйти. Уровни в среднем пятидесятые. Шаман восьмидесятого, его я возьму на себя. Не мелочитесь, бейте по площади. Если что, то прикрою. Готовы?
        - Да,  - ответом был синхронные кивки.
        - Тогда погнали. Рассредоточиться.
        Мне не надо было смотреть, чтобы знать, что именно сделают мои люди. Они используют преимущество стихии ветра. Засядут в удобных местах, заберутся на возвышенности, где их трудно будет достать, зато для них раздолье. Разойдутся в стороны, чтобы их не накрыли разом и чтобы посеять ещё больше хаоса, ударив с разных сторон. Стремительные нападения, постоянно движение и хаос - вот на что я их натаскивал последние месяцы, пока мы блуждали по чужому миру.
        Создав между ладоней бич молний, я обрушился на шамана, выпуская заряд во все стороны. Этого хватило, чтобы выбить орков в реальность, обнулить их защиты и контузить достаточно сильно для растерянности в первые секунды. Коснувшись шамана, я отправил его в вертикальный полёт, далеко к небесам. Да и сам за ним прыгнул, чтобы не попасть под раздачу своих же.
        Маги ветра ударили плясками клинков. Сотни лезвий возникли между орками, разрезая их на части. Со сведенным мышцами после удара молний, с обнуленной защитой… Нет, большая часть из них выжила после первой атаки. Но вот после второй, третьей и точечной четвертой, когда в ход пошёл вакуум…
        Шаман оказался легким противником. Я выбил из его рук посох, придушил воздухом и позволил упасть в гущу своих мертвых соплеменников. Старичок не пережил такого издевательства. Он кинул какой-то навык, завязанный на буйство природы, но… Какая природа в небе? Впустую потраченная возможность достать напоследок врага. Думал, что перехитрит людишек и заберется внутрь их земель, но не вышло.
        Когда я вернулся, всё было закончено. Был отряд и нет отряда.
        - Что по мане?
        - Треть осталась,  - ответила Мария.
        - У меня четверть,  - отчиталась Аня.
        У остальных не лучше. В таких битвах решающую роль играет то, кто быстрее и продуктивнее расходует ману. Пожадничал и противник оклемается, нанесёт ответный удар. Выложился слишком сильно, но не эффективно? Принимай смерть, оставшись так глупо без маны.
        - Тогда медленно идите к базе. Не геройствуйте. Копите силы.
        - А ты к ним?  - поинтересовался Сафрон.
        - Да. Помогу.
        Когда-то раньше, кажется в предыдущей жизни, такие бои выглядели для меня донельзя напряженными. Сейчас же… Имея потрясающе высокий запас маны, я поднялся в воздух и начал обстрел врагов, выбивая самых сильных и наглых. Не прошло и двух минут, как наступление орков захлебнулось. Их тут пришло под две сотни. На текущий момент перебили где-то половину. Командиров я выбил, всех самых сильных искателей тоже и всё, запал орков кончился. Даже не смотря на их воинственность, умирать за просто так они не хотели. Стали медлить, прятаться, убегать…
        Тут я и бросил своих в бой. Они залетели на стену и стали расстреливать убегающих орков. Что-то не особо красивые сражения у нас выходят. Нет изящных дуэлей. Есть подлый, но эффективный стиль. Меня устраивает. Главное себе не врать, что я какой-то рыцарь в сияющих доспехах.
        - Норм?  - бросил я Палу, который тоже здесь оказался. Мужик показал большой палец. Сам он был весь в крови и ошметках плоти. Успел в рукопашную с врагами сойтись.
        Из орков никто не ушёл. Последних накрыл я с моим отрядом, когда они почти добрались до своей грани. Да уж, не удачный сегодня день у клыкастых. Но на этом приключения не закончились. Когда мы приземлились на перекрестке рядом с гранью орков, рядом вынырнул из какого-то мира отряд военных. Не наших. Судя по нашивках, это были американцы.
        Я не мог их заранее засечь, так как они скрывались по ту стороны прохода. Эта грань находилась опасно рядом, всего в пятидесяти шагах. Два десятка бойцов, в районе пятидесятых уровней. Я почувствовал их недоброе внимание, повернулся, увидел напряженные лица… Они что-то прокричали на своём языке и… Атаковали.
        Мои рефлексы сработали раньше, чем я в полной мере осознал последствия. Щит ветра прикрыл от их навыков, часть отразилась обратно, и измельчитель вошёл чётко в центр отряда. Ещё и мои люди среагировали, кинув по пляске.
        Через секунду на земле лежала группа мертвецов, ничуть не напоминающих себя живых. Обрубленные, окровавленные куски мяса, с едва различимыми опознавательными признаками на форме. Они умерли, а у меня включился мозг и задал вопрос: а не приведет ли это к ещё большим проблемам? Дерьмо…
        - Это же америкосы,  - заметила один из учеников.
        - Ага.  - кивнул я, разглядывая их трупы,  - Валим отсюда, пока нас никто не заметил.
        Я поднял воздушную бурю, заволакивая всё пылью, а тела затянул под землю. Идиоты… Вот куда они полезли? Я и забыл, что их страна назначила меня врагом народа. Как они это сделали? Выпустили пропаганду по телевидению? Придумали историю, какое я чудовище и на меня напали, из-за ненависти? Ничего не делали и эти ребята банально не захотели терять очки навыков в качестве наказания за бездействие при виде меня? Что у них в голове я уже не узнаю.
        Надеюсь, пронесёт.

        Глава 10. Ночное нападение

        Я проснулся за три секунды до удара. Интуиция взвыла белугой, я подскочил, выныривая из сна и врубая ускорение. Мозг лихорадочно метался, пытаясь понять, что происходит. Рядом никого. Никакой из стихий я не чувствовал убийц, которые могли подкрасться ко мне. Большая часть клана спала, несколько человек несли караул и, казалось, ничего не происходило.
        Свою ошибку я понял, когда первый снаряд разбился о стены башни. Наша крепость дрогнула, камень пошёл трещинами, но защита выдержала. Не зря я зачаровывал стены, ох не зря. Поняв, откуда идёт атака, я раскинул свои чувства ещё дальше и успел перехватить следующие снаряды.
        Я это уже делал, когда возвращался из чужого мира и нас обстреляли свои же. Но в этот раз было иначе. Стоило поймать снаряды, как они сдетонировали, не дав их обезвредить.
        - Твою мать!
        - Что происходит?!
        Сквозь какофонию взрывов я едва уловил чужие крики. Ученики спали на пятом этаже, офицеры на шестом, я же на седьмом. Все мои силы уходили на то, чтобы удержать башню от распада. Я латал трещины прямо в моменте, накидывая свойства устойчивости к высоким температурам. В голове же билась одна мысль. Кто. Посмел. Это. Сделать?!
        Взрывы закончились так же быстро, как и начались. Я бросился наверх, чтобы увидеть происходящее вокруг и как раз в тот момент, когда поднялся, успел засечь следующую партию ракет. Тут-то я уже не сплоховал, перехватывая снаряды далеко в воздухе и выставляя перед ними щит ветра.
        Сучьи америкосы… Именно с их базы пришёл удар! Я видел эти дымные следы, ведущие от них! Чувствовал, откуда именно прилетел подарочек! Уроды!
        - Что происходит?!  - ворвались ученики на крышу.
        - Нас только что обстреляли,  - бросил я зло,  - Они, блядь, совсем берега попутали.
        - А где дозорные?  - заозиралась по сторонам Мария.
        Дозорных снесло ударной волной в самом начале. Я бросился к краю и увидел их тела внизу.

* * *
        - Это всё, что от них осталось?  - спросил Макс, маг ветра пятнадцатого уровня, один из сильнейших в группе.
        - Да,  - ответил я холодно, смотря на обгорелые и переломанные тела.  - Их снесло ударной волной. Пробило щиты, обожгло тела и сбросило вниз.
        - Твари…  - процедил кто-то из собравшейся толпы.
        Мы стояли у подножия башни. Там, где нашли останки. Сначала спустился я, потом мои первые ученики, а там и остальные подтянулись. Рядом открылся портал и оттуда выскочила группа вояк. Я их сходу завернул в щит ветра, чтобы не дурили.
        - Свои!  - крикнул Пал,  - Какого хрена у вас тут происходит?!
        - Нас обстреляли.  - ответил я,  - Всё закончилось.
        - Кто посмел?  - рыкнул этот бравый воин.
        Он и правда не понимал, что произошло. Его подняли по тревоге и направили сюда. Сейчас в штабе наверняка паника, они пытаются выяснить, что происходит, по каким причинам нанесли удар. В жопу их всех. Они тронули моих людей и ответят за это.
        - Нам пойти с тобой?  - шагнула вперед Мария, поймав мой взгляд.
        - Нет. Я сам улажу вопрос. Ждите здесь и держите оборону. Присмотрите за учениками.
        - Уверен?  - Сафрон встал рядом, да и остальные к нему присоединились.
        - Да.
        Не став задерживаться, я взмыл в воздух.

* * *

        За время моего отсутствия американцы успели построить две базы, стоящие рядом друг с другом. Настоящие форты. Внутри я видел казармы, военную технику, сотни людей. А ещё видел те машины, которые отстрелялись по мне. Уж не знаю, что это такое, но им хватило дальности достать за пару десятков километров. Мощь я оценил. Не смотря на укрепленный камень и защитные свойства, им удалось разрушить стены и не окажись я рядом, башня пала бы.
        Американцам потребовалось пять секунд, чтобы заметить меня в небе. Я не скрывался. Более того, я завис прямо над одним из фортов, показывая себя и ожидая, когда они нападут.
        Завыла сирена. Все орудия, что у них имелись, стали наводиться в мою сторону. Несколько десятков искателей уже находились на улице, видимо заранее готовясь к последствиям. В меня полетели навыки, один за другим, небо окрасилось разнообразием стихий. Чего здесь только не было. И пламя, и лёд, и свет, и яды и десятки других направлений.
        Я выставил перед собой щит и активировал поглощение маны, обнуляя их запасы. Заработали автоматы, в меня палили из всех стволов, но… Тупорылые уроды. Вы повелителя металла собрались достать своими жалкими пулями?! Да я их расщеплял, стоило им отправиться в путь. Расщеплял и копил железо вокруг себя, пуская его на щиты.
        Поняв, что им нечем меня достать, я нанёс свой первый удар. Бросив ураган, обратил металл против людей. Раздались вопли и крики боли. Тех, кто слаб, разрывало на части. Те, кто сильнее, получали травмы, металл вгрызался в их тела и рвал, рвал, рвал…
        Я ударил по стенам, разрушая их и заваливая. Ударил по казармам и складам, по всему, что здесь было. Не прошло и минуты, как на американской базе остались лишь самые крепкие искатели. Остальные либо погибли, либо медленно умирали под завалами.
        Убивать совсем всех я не стал. Оставил тех, кому повезло. Они должны рассказать, что здесь произошло. Должны поведать о той безысходности, которую приносит сильный маг, которого они умудрились разозлить. Как закончил с первой базой, отправился ко второй. Там подождал, пока они выдохнутся, разрушил технику, стены и здания, нашёл командира и замуровал его в землю.
        - Своей тупой атакой вы убили двоих моих людей,  - выдохнул я ему в лицо, вкладывая всю свою волю,  - Двое погибших у меня, две разрушенных базы у вас. Делайте выводы, идиоты.
        Сломав вояке руки и ноги, я оставил его хрипеть от боли в земле и отправился к себе. Тяжелая ночь вышла. Но то ли ещё будет.

* * *

        Полковник сверлил меня очень тяжелым взглядом. Настолько тяжелым, что я бы заволновался и умер от страха, будь обычным человеком. У меня же это вызывало лишь усмешку. Этот человек и не подозревает, в какие игры и с кем играет.
        Он не просто меня позвал. Он отправил три отряда искателей, чтобы они меня привели под конвоем. Их забросил к башне Михаил. Парни на удивление вели себя очень вежливо и попросили меня прибыть в штаб. А они рядом тихо пойдут и не будут мешать. Дословная цитата Пала, если что. Он мужик горячий, но и меня злодеем не видит.
        - Ты хоть понимаешь, что наделал?  - наконец-то спросил полковник.
        Не спросил, а отчеканил гильзы для смертельных пуль.
        - Ответил на смерть двоих моих людей.
        - Твоих убили?  - дернулся он.  - Не знал…
        - Хреново работаете, раз не знали,  - пожал я плечами,  - Говорите, что хотели сказать и закончим на этом. У меня дел ещё полно.
        - Деловой, бля,  - посмотрел он на меня как… да как на врага народа. Правда чужого народа, но врага ведь…  - А мне как теперь это расхлебывать? Ты понимаешь, что приблизил третью мировую?! Российский искатель разнёс две американские базы! Вот о чем сегодня будут трубить все зарубежные газеты! Все!
        - И что?  - ответил я так же равнодушно, как и до этого,  - Они меня врагом народа назвали. Купили себе проход за купол. Так что статьями в газетах меня не удивишь. Думаю, это уже не первый раз.
        - Ты прав. Они про тебя кучу информации нарыли. Кто ты, какое настоящие имя, откуда взялся. Чего только не пишут. Говорят, ты секретный правительственный агент. Сумасшедший подросток, которого мы вырастили в лаборатории.
        - Прям суперзлодей, не иначе,  - усмехнулся я.  - То, что они целым народом признали меня врагом, снимает вопрос, верит ли кто-то в этот бред.
        - Верит и ещё как,  - подтвердил полковник мрачно.
        - Вам бы к врачу. Загляните к целителю. А то слишком много нервов,  - проявил я участие, чем разозлил мужчину ещё больше.
        - Это не шутки, Эрнест. Ты заварил настолько тугую кашу, что я просто не знаю, как быть. Американцы выдвинули нам ультиматум. Уже! Прошёл всего час, а на дипломатическом поприще уже ад развернулся! Требуют выдать тебя для казни. Грозят санкциями и войной.
        - И? От меня вы что хотите?
        - Ничего не хочу,  - неожиданно спокойно сказал он,  - Просто чтобы ты перестал творить лютую херню! Думай хотя бы иногда, что делаешь!
        - А что я делаю? Моих людей убили. Я ответил симметрично.
        - Две базы и пара сотен трупов за двоих?! Это симметрично?!
        - Хватит играть словами, полковник!  - поднялся я со стула и навис над ним,  - Скажите мне в лицо, что я поступил неправильно. Скажите, что надо спускать такое с рук. Скажите, что надо быть подстилками под ними. Ну же, давайте. Скажите, что искренне верите в это.
        Полковник ничего не сказал. Посверлил меня взглядом, но не выдержал и отвёл глаза.
        - Уходи. И просто не высовывайся. Хотя бы неделю. Займи оборону и сиди у себя в башне.
        - Не обещаю.
        - А ты постарайся!
        Дослушивать я не стал. Активировал смещение и оказался вне кабинета.

* * *

        Монетка улетела вверх, сделала несколько оборотов и упала обратно на ладонь. Пальцы перехватили её и отправили обратно в полёт. Марта даже не пыталась смотреть, что выпадает, орёл или решка, хватило ума признать: это не даст нужных ответов.
        Девушка успела привыкнуть, что мысли окружающих как на ладони. Нет в этом мире тех, кто мог бы закрыться от неё. Все тайные помыслы, намерениями и угрозы - женщина это видела ясно, как божий день. Очень приятное умение знать, что тебя ждёт и что в отношение тебя замышляют.
        Это прекрасно работало, пока не вернулся Эрнест. Каким-то образом скорость его мысленного потока выросла раз в десять и Марта банально не могла разобрать, о чем он думает, выхватывала лишь малую часть из поверхностного слоя. Да и то… Один раз этот поток ускорился настолько, что она чуть не сожгла мозги, поэтому лезть в голову к парню чревато. Мало того, что это жрало кучу сил, так ещё и риск подохнуть не шуточный. Да и сам парень хорош. Стоило Марте появиться в поле зрения и проявить малейший интерес к его мыслям, как он автомат обрубал мыслительный поток. Не просто путал мысли, не пытался думать о другом или обмануть, а именно останавливал. Практика далеко не новая по меркам земли. Останавливать мысли люди давно научились. Некоторые из них… Таких Марта и не встречала на своём пути. Пока Эрнест не вернулся из путешествия.
        Мда уж… Когда все грани собрались в одном месте, а потом это место накрыли непроницаемым куполом, насыщенная жизнь девушка, все её амбициозные цели незаметно переехали на полку в дальний чулан. Вроде при деле, вроде вращается в высших кругах и участвует в серьезной политики, но… Насколько же пустой была эта политика. Важная для самих политиков, важная для стран, но с точки зрения положения в веере миров и пути искателя - ничто. Просто ничто.
        Купол сняли, но жизнь от этого приключениями не наполнилась. От Марты требовалось участие во всех переговорах, в первую очередь с американцами. Эта их психичка, пусть и была слаба, но в голову могла влезть. Никакие тренинги, которые проводила Марта для переговорщиков всех мастей, не давали сто процентных гарантий. Поэтому в бой девушку никто отпускать не собирался, слишком ценна. А после того, как она на неделю умотала с Эрнестом, так и вовсе, её лояльность поставили под сомнение.
        Эрнест… девушка была искренне рада его возвращению, но сколько же это проблем породило. С тоской Марта вспоминала свою уверенность, когда всё только началось. Перспективы кружили голову, наивность толкала двигаться вперед, а сейчас… Сейчас жизнь свелась к балансированию между чужими интересами и надеждами как-то вернуть себе былой задор.
        В мыслях полковника была четко выраженная мысль, что хуже отсутствия психика может быть только ненадежный психик. Связь с Эрнестом ставила надежность под сомнение. А следовательно и всю жизнь Марты. Не только её имущество, внушительные счета, высокое положение, но и саму жизнь. Чуть-чуть оступись и командование отдаст приказ на её устранение. Слишком уж опасный дар.
        Поэтому когда начальство, узнав, что Эрнест собирается создавать клан, на скорую руку внедрило к нему двух кандидатов… И как только те прошли отбор? Марта до сих пор этому удивлялась. Это могло вызвать уважение предприимчивостью спецслужб, но сейчас вызывало лишь головную боль. Марта знала о двух кротах. Не могла не знать. И Эрнест точно знает, что она знала.
        Как же сложно… Как же всё сложно стало, когда именно эти два крота погибли в ходе обстрела американцами…
        Эрнест изменился. Сейчас Марта это осознала, как никогда. Это больше не наивный юноша, которого она привязала сексом и небольшими внушениями направила на подвиги. Нет, это матерый убийцы, взрослый мужчина, готовый убивать, когда ему это выгодно. Ноль терзаний, ноль сомнений, абсолютная готовность следовать своим целям. Это завораживало и пугало одновременно.
        Сначала Эрнест принимает двух шпионов, а потом они случайным образом умирают. Таким же случайным образом Эрнест устраивает демонстрацию на примере страны, которая объявила его врагом народа, что его лучше не трогать. Да это такую бучу подняло в мире, что удалось вырваться с переговоров лишь на десять минут и всё как следует обдумать!
        Эрнеста уже прозвали российским палачом, чудовищем и абсолютным оружием. После разрушения двух баз прибежали дипломаты и попытались наехать, потребовали выдать мага. Свои в долгу не остались. Показали съемку, как американцы первые нанесли удар. Те в ответ достали кадры со спутника, как Эрнест расправляется с их отрядом на перекрестке. На это русским переговорщики посовещались и показали те же кадры, но чуть раньше, где чётко видно, кто именно напал первым. За перекрестком велась слежка, очень тщательная и стороны не постеснялись это продемонстрировать.
        По всему выходило, что косяк за американцами. Что им ничуть не мешало давить по-полной и вести информационную войну, по всему миру формируя образ настоящего чудовища, убийцы своих, предателя мира. Слишком много эпитетов всего лишь про одного молодого парня.
        Плевать на политику. Плевать на весь мир. Марта чувствовала ужас и пыталась решить, что ей делать. Эрнест знает, что она не сдала шпионов. Это если не убило доверие полностью, то изрядную его часть пустило под откос. Военные думают, что она сдала их людей, поэтому их и подставили под удар. Но как Эрнест мог знать о том, что будет атака? Или это случайность? Слишком выгодная и странная, чтобы быть случайностью.
        Марта оказалась между двух огней и может так статься, что останется одна. Эрнест за предательство отвернётся от неё, военные пустят в расход.
        Если она хочет выжить, то требуется взять себя в руки и начать свою игру.

        Глава 11. Выходной
        - Вы хорошо потрудились. Прошла всего неделя, а у вас уже двадцатые уровни. Не надо думать, что дальше будет легче. Наоборот, с каждым днём трудность будет вырастать. Сейчас за вами присматривали старшие товарищи, но это не может продолжаться и дальше. Скоро вы получите самостоятельные задания. Будете ходить одни в группах. Выбираться в чужие миры, сталкиваться с искателями-чужаками. Но новый этап начнётся завтра. Сегодня же вы заслужили выходной. Вас пятьдесят человек. Вы можете отправиться в город и как следует отдохнуть. Хотите найдите себе женщину на ночь, хотите напейтесь или просто отыщите нормальный душ и отмокайте в ванне, пока не придётся возвращаться. Здесь деньги,  - указал я на конверты,  - Думаю, этого хватит, чтобы провести хорошо один вечер. Чем заняться, решать вам. Но я запрещаю вам убивать других людей, если это не угрожает вашей жизни. Запрещаю самим провоцировать других и устраивать конфликты. Если кто-то вас будет задирать, разрешаю быстро и эффективно уделать засранцев, но без рек крови. Помните, что ваше поведение - это честь клана. Если кто-то эту честь замарает… То я очень
расстроюсь. Всё понятно, бойцы?!
        - Так точно!  - рявкнул строй.
        - Вот и отлично. Тогда вперёд. На военной базе ждёт автобус, вас забросят в город. К восьми утра вы должны выглядеть презентабельно.
        - Ууу…  - раздосадованно загудели люди.
        - Чем-то недовольны?  - прищурился я,  - Нет? Тогда марш развлекаться. Встречаемся на той площади, где я вас принимал.
        Искатели сочли, что лучше не спорить и скорее отправиться в путь.
        - А нам что делать?  - поинтересовалась Мария.
        - Отдохните,  - глянул я на неё и остальных офицеров.  - Хотите, тоже наведайтесь в город. Над новичками нависать не надо, но, если что, присмотрите за ними.
        - Проблем не будет?  - поинтересовался Сафрон.
        - Могут быть. Должны быть. Посмотрим, как мы с ними справимся,  - улыбнулся я.
        Я не особо боялся, что с искателями что-то сделают. Могут попытаться захватить, но и пусть. Тогда это станет ещё одним поводом показать миру, что нас лучше не трогать.
        С деньгами я вопрос решил просто. Сначала вообще об этом не думал, но потом в голову забрела мысль, как людям отдыхать. На это ведь деньги нужны. Не то, чтобы в том городе много развлечений, но это как посмотреть. В связи с наплывом «туристов», а их были тысячи и тысячи, как я узнал… Народ буквально толпами валил поближе к перекрестку, желая получить заветный уровень. Ещё и тысячи военных собрались вокруг. Да и других специалистов. Иначе говоря, вокруг перекрестка оживленно, а это не могло не привлечь и другое внимание. Речь про ушлых людей, которые почувствовали, где можно подзаработать и устремились сюда. Про что я только не слышал. Начиная про супер предложения получить десятый уровень, стоит всего лишь заплатить несколько тысяч евро… Продолжая барами, кафешками, азартными играми и… проститутками. Удовлетворение любого спроса с нешуточным шансом потерять деньги. Про преступность я тоже слышал.
        Что касается денег, я просто зашёл в штаб и сказал, что они мне нужны. По тысяче евро на ученика, всего пятьдесят штук. Сказал не абы кому, а начальнику складов, главному распределителю поставок. Мужик понимающий оказался и мне потребовалось создать всего лишь то двадцать комплектов артефактной брони, которую он, кажется, собирался толкнуть в том же нубятнике, как прозвали городок, где собирались желающие приобщиться к искательству.
        С этим же мужиком я договорился и о последующем сотрудничестве. Если товар уйдёт по хорошему цене, то есть смысл наладить небольшой бизнес. Деньги по прежнему играют большую роль в мире, так что было бы грешно не обзавестись ими. Плюс я сделал заказ на военную одежду. Мне требовалось то лучшее, что можно достать. Как никак, скоро отправляться в путешествие и надо бы подготовиться по максимуму.

* * *
        - Возьмите меня!
        - Меня!
        - Я заплачу! Только возьмите!
        - Сколько стоит десятый уровень?!
        - Отвали!
        - Дай пройти!
        В этот раз желающих вступить в мой клан пришло значительно больше. Я и в прошлый раз шуму наделал, а сейчас… После того, как в городе появились искатели двадцатого уровня, которые ранее ушли со мной… Разумеется, к ним пристали с вопросами и не думаю, что кто-то особо скромничал. Наоборот, во всю рассказывали о подвигах, тяготах и какой у них лютый клан-лидер.
        Я несколько раз прилетал в город и ходил под невидимостью, слушал, о чем говорят люди. За своими искателями тоже присматривал, как без этого. За ними следили, подсылали к ним людей, которые мастерски умели развязывать языки, но меня это устраивало. Гайки я закручу позже.
        На площади собралось под тысячу человек. Они толпились, толкались, голосили и кричали. Кто-то требовал, чтобы его взяли просто так, кто-то предлагал любую плату, а кто-то просто хотел пробиться ближе. Сюда я привёл весь свой клан. Офицеры стояли рядом, а ученики перед помостом, в качестве живого оцепления. Один их вид останавливал людей. Было уже несколько случаев, когда маги ветра щитами выдавливали прущую на них толпу.
        Подняв руку, я призвал к тишине. Как ни странно, люди послушались. Голоса утихли, остались лишь шепотки.
        - Сегодня я возьму сто двадцать человек. Это максимум. Те, кто пошли первыми за мной, получили стихию воздуха. Она им подходила больше всего. Сегодня же я хочу найти тех, кому придётся по душе не только воздух, но земля и металл. Неделю вас будут ждать тяжелые испытания. Возможно, кое-что вы об этом уже слышали. Постоянные изматывающие тренировки, жизнь в суровых условиях, сражения на смерть. Старшие товарищи будут вас прикрывать, но никто не сможет уберечь от случайности. Первый раз со мной ушло пятьдесят человек. Здесь стоят сорок восемь. Двое погибли, когда вражеская страна решила обстрелять нас, перед этим продавшись нашим врагам из другого мира. В мире ходит полно новостей о том, какое я чудовище. Так и есть. Я отдаю всё ради целей клана. Я готов на всё ради своих людей, тех, кто доверился и отправился за мной. В ответ я требую такой же самоотдачи. Место в клане нельзя купить. Его нельзя получить мольбами или угрозами. У вас есть шанс только в одном случае. Вы нам подойдете. Нам нужны те, кто готов отказаться от прошлой жизни. Поставить на кон свою жизнь. Оставить в прошлом свою лень,
слабость и невежество. Если кто-то думает, что будет легко - вы наивные идиоты. Если кто-то думает, что я делаю исключения - спросите у моих людей, так ли это. Кто чувствует готовность отправиться в самое тяжелое приключение в своей жизни, выстраивайтесь в колонну и подходите по одному. Те, кто просто стоит тут, занимая место, я вас попрошу уйти. Пока что-то по-хорошему.
        Дав отмашку своим людям, отправил их выстраивать очередь. Они создавали щиты и расталкивали людей. Не обошлось и без насилия. Кто-то начал возмущаться и на попытку тронуть, у искателей было четкое указание - давить в зародыше любые поползновения. Угрозами, матами, затрещинами и магией воздуха они постепенно превращали людское желе в цельный строй.
        - Если кому-то не нравятся наши порядки,  - сказал я в толпу, когда голосов недовольных стало слишком много,  - Они могут проваливать.
        После этого я откачал воздух среди тех, кто особо голосил. Толка как-то сразу притихла. Часть людей это оттолкнет, а другую часть наоборот, привлечет. Пока люди выстраивались, я подозвал первого кандидата и вгляделся в него. Ну надо же, как повезло. Первый и сразу шпион. Разобравшись в своих ощущениям, прикинул, что он скорее всего из европейской разведки. Родного его языка я не знал, но он и не требовался. Мы оба были искателями.
        - Передай своему начальству, что я требую клятву и первым запретом будет не разглашать всё то, что ты узнаешь. Цена за нарушение - смерть. Если вдруг решил сменить прошлую работу, то милости прошу. Из тебя получится неплохой маг земли. Если нет, то проваливай.
        Молодой парень округлил глаза и замялся. На раздумья у него ушло пару секунду, он кивнул, развернулся и растворился в толпе. Я же тихо вздохнул про себя. Это будет долгий день.

* * *
        - А я то думал, что вас уже и не отпустят,  - улыбнулся я, встречая Германа и Алису.
        - Молчи,  - буркнула женщина,  - Знал бы ты, чего нам стоило выбраться к тебе. Возьмешь нас? Или мы зря сюда топали?
        - Возьму, почему нет. Но клятву придётся принести, если вы хотите стать частью клана,  - прямо сказал я.
        - Что за клятва?  - поинтересовался Герман.
        - Стандарт, как и для всех. Я вам доверяю, кому, как не вам, но правила едины. Остальные вам не смогут доверять в полной мере, если вы клятву не принесете.
        - Если ты нас не подпишешь на пожизненное рабство, то не вижу в этом проблемы,  - усмехнулась Алиса.
        - С клятвой решим,  - кивнул Герман,  - Но ты должен знать, что нас отпустили не полностью.
        - Да, на полставки,  - закатила глаза женщина.
        - Это как?
        - Мы должны три дня отрабатывать на армию. Водить новичков, ходить в боевые рейды. Полковник передал, что от твоих людей хотят того же. Чтобы вы водили новичков и участвовали в рейдах.
        - Это цена того, что он нас тебе отдаёт,  - уточнила Алиса,  - Чтоб ему старость обратно вернулась. Урод. Мы ему что, товар?!
        - Тише-тише,  - усмехнулся я,  - В принципе, его просьба нормальна. Мы с ним это уже обсуждали, но видимо он очень хочет сэкономить.
        - Считаешь, что мы стоим меньше?  - уперла руки в бок искательница.
        - Нет, наоборот. Но у него нет права «продавать» вас. Просто этот ушлый тип хитрый и не оставляет попыток повлиять на меня.
        - Хрен с ним,  - махнул Герман рукой,  - Если тебя наше присутствие на полставки устроит, мы готовы вступить в клан. Возьмешь нас?
        - А вам это зачем? Спрашиваю, чтобы не возникло недопонимания.
        - Мы хотим адекватной прокачки, чтобы спина была прикрыта и хотим не стать разменной монетой в чужих интересах. У тебя это есть?  - Алиса посмотрела внимательно мне в глаза, ища там ответы на свои вопросы.
        - Если вы хотите просто прокачку, я могу вас и так в рейды включить. Если хотите стать частью клана, это другое. Это ответственность, это общие интересы. Чем сильнее клан, тем сильнее вы. Это не тоже самое, что просто сходить набить монстров.
        - Звучит интересно. Лично я согласна,  - закивала женщина.
        - Да и я отказываться не буду. Мы давно друг друга знаем, так что, уверен, выйдет хорошо,  - улыбнулся Герман.
        Я бы на его месте так уверен не был.
        - Тогда пойдемте, обсудим условия и познакомлю вас с людьми.

* * *
        - Ты набрал сто двадцать человек?  - уточнил Герман на общем собрание, после того, как мы всё обсудили, они вступили в клан, я им показал, что к чему в башне и познакомил со старшими магами ветра.
        - Сто двадцать новичков, сорок восемь тех, кто перешагнул двадцатый уровень, плюс офицерский состав.
        - Сорок восемь - все маги воздуха, так? А остальных ты поровну поделишь?
        - Да. Изначально я больше людей пригнал, но часть из них отсеял. Не все выдержали нагрузки.
        - Про то, как ты людей истязаешь, слухи по всей армии гуляют. Да и в городе чего только не говорят,  - хохотнул Герман.
        - Это ты ещё зарубежных газет не читал.
        - А что там?
        - Там наш лидер совсем монстр,  - с холодной усмешкой ответила Мария, которая ревностно поглядывала на новых членов команды.
        - Представляю… Но ладно, я другое хотел узнать. Какие дальнейшие планы и какое нам с Алисой место в них найдется?
        - У нас толпа начинающих магов, которые не умеют летать. Да ничего не умеют пока что. Их нужно тренировать ещё жестче. Разделить на группы и прокачивать. Несколько миров я уже присмотрел для этого. В одном мы провели денёк, неплохой кач вышел. Саня, расскажи новеньким, что к чему. Он у нас отвечает за подготовку и координацию.  - пояснил я про мужчину.
        - С такой толпой, какую мы набрали, самое сложное - чтобы их в первую же минуту не убили. Второе по сложности, чтобы они сами себя не поубивали, но с этим мы разобрались… Почти.
        - Да таких придурков только поискать,  - фыркнула Аня, чем заслужила пристальные взгляды.
        - Да, материал сырой. Воинскую дисциплину им прививать и прививать.  - продолжил Александр.
        - Я могу организовать тренировки,  - предложил Герман,  - Опыт есть.
        - Герман - воин,  - пояснил я остальным,  - А ещё чемпион в профессиональном избиение людей. Так что предложение хорошее. Надо выделить по паре часов утром и вечером. Хватит?
        - Загоняешь людей.
        - С этим вопрос решили,  - ответил Саня,  - Мы мир нашли, где набиваются эссенции жизни. Они хорошо восстанавливают после любых нагрузок. Главное, чтобы жрали побольше и тогда нормально. Пока проблем не было.
        - Это хорошо,  - кивнул Герман.
        - Что касается первой задачи - чтобы их никто не убил… В этом и есть наша основная работа. Нас - это старших магов. Мы как маги ветра хорошо для этого подходим. Летаем вокруг, контролируем территорию. Несколько раз нас пытались убить, куда без этого. Но пока справляемся.
        - Я щитами могу прикрывать.  - вставила Алиса,  - Уж в этом я хороша.
        - Это радует. Хорошая защитница нам не помешает,  - кивнул Александр.
        - Но меня больше другое интересует,  - сказала женщина,  - Что насчёт нашей прокачки? Водить молодняк здорово, но… Самим тоже надо расти.
        - С этим сложнее,  - взял я слово,  - Посвятить этому всё время не получится. Но в мирах и сильных монстров хватает. Можно будет устраивать рейды, чтобы и вы тренировались. Но я вам так скажу. Выше сотого уровня подниматься нельзя, пока вы не будете готовы схлестнуться с князем. Подняться где-то до семидесятого можно, но дальше - прокачка за счёт побед над другими искателями. Либо придётся остановиться. Случаи, как сказал Александр, регулярно предоставляются. На нас периодически нападают и приходится убивать чужаков.
        - Этим ты меня уже не смутишь. Вояк тоже щипать пытались. Но они осторожничают, особо никуда не лезут. Мне больше приходилось прикрывать их задницу, чем сражаться. Хотелось бы это исправить.
        - Я придумаю, как это устроить,  - пообещал я женщине.  - Но как бы там не сложилось, чем выше уровень общей группы, тем быстрее мы все перейдем к более интересным задачам.
        Алиса кивнула и мы продолжили разговор. Обсуждали вопросы связи, координации, общей тактики и как прокачивать такую толпу. По уму надо бы разделяться, так быстрее будет, но и риск в разы выше. Слишком рискованно на текущем этапе. Вот если новобранцы достигнут пятидесятого уровня, тогда да. Их нужно будет точно разделить. Или искать такие миры и нарабатывать такие тактики, где уместен рейд. В смысле большая толпа людей, которая будет пинать какого-то невезучего монстра.

* * *

        Марта кралась к башне поздней ночью, сквозь царящую темень, постоянно оглядываясь. Явно девушка находилась в душевном раздрае и пришла сюда неофициально. Чуть ранее я почувствовал, что скоро произойдет важная встреча, накинул невидимость и спустился вниз, где и увидел её.
        - Бу!  - не удержался я от злой шутки.
        Вместо визга Марта отпрыгнула в сторону и ударила наотмашь концентрированной психической энергией. Удар пришёлся мне четко в грудь, но рассекся по броне и бессильно сполз вниз.
        - Хладнокровно,  - прокомментировал я, скидывая невидимость.
        - Если ты думал, что я буду визжать, то сильно ошибся.
        - Знаешь, никогда в тебе не сомневался. Подбросить наверх?
        - Да, если можно. Не хочу идти по ступеням.
        - Как скажешь.
        Я подхватил девушку и вскоре мы оказались на крыше. Там караулили двое магов ветра и ещё двое новичков. Вторые привыкали к новой для себя обязанности, а первые вроде как были опытными.
        - Парни, прогуляйтесь вниз. Я скажу, когда можно вернуться. Только не усните.
        - Лид? Как скажешь, лид.
        Когда искатели свалили, я накинул на нас двоих щит ветра, скрывая от всех любопытных глаз.
        - Ну… С чем пожаловала?
        - Ты обижаешься?
        Я всякого ожидал. Но этот вопрос приятно удивил.
        - Нет.
        - Врешь?
        - Зачем мне врать? Правда не обижаюсь.
        - Скажи, это всё часть твоего плана?
        - Что ты имеешь ввиду?
        - Эрнест!  - вспылила Марта,  - Не притворяйся, что не понимаешь! Мне недоступны твои мысли, но я по глазам вижу!
        - И что ты видишь?
        - Что ты плетёшь интриги.
        - Я не понимаю. Ты пришла меня в чем-то обвинить?
        - Нет,  - смутилась она,  - Нервы шалят. Я пришла извиниться, попросить кое о чём и предупредить.
        - Не вижу причин тебе извиняться.
        - Я не предупредила тебя о том, что они шпионы. Ты ведь знал об этом?
        Ах вот оно что. То, что те двое погибших служат другой стороне я догадывался. Процентов так на девяносто пять. Чутье мне подсказало в ту ночь, что именно их надо отправить на крышу нести караул. Не то, чтобы я что-то имел против разведчиков, но если уж подставлять работников, то лучше чужих, чем своих. К сожалению, интуиция не выдаёт точные пояснения, что к чему. Иногда я отчетливо чувствую, иногда расплывчато. В ту ночь было скорее расплывчато, но сейчас, когда Марта сказала, уже вставшие на место пазлы окончательно прояснились.
        - Ясно, я так и думала,  - пришла к своим выводам девушка, не дождавшись ответа.  - Прости, что не предупредила. Не могла. Это было проверкой. После недели с тобой, правительство ополчилось против меня.
        - И сейчас ещё больше,  - догадался я, к чему она клонит,  - Тогда зачем ты пришла? Появление здесь ещё больше тебя компрометирует.
        - Возьми меня к себе. Я готова принести любую клятву. Взамен прошу дело, развитие и защиту.
        - Ты хорошо подумала?
        - Хорошо. В качестве извинений я хочу тебя предупредить. Это не взятка, я… По дружески хочу предупредить. Появились и другие мастера.
        - Ого. Кто же?
        - Чужаки. Поступило предложение о передаче стихии. Цена схожая: навыки, характеристики, лояльность. С клятвой у них попроще. Искатель может получить стихию, пообещав не нападать на фракцию мастера и не обучать самостоятельно. Дальше он может остаться в организации. Меня на переговоры не брали. Не доверяют. Я случайно выяснила, считав мысли. Ещё сейчас ведется налаживание контактов с другими мирами. Там вроде как тоже появились выходы на тех, кто может наделить стихией.
        - Иначе говоря, это лишает меня уникальности.
        - Да. Поэтому наделить людей твоими стихиями, пусть и на более щадящих условиях - это не самая плохая идея.
        - Думаешь?
        - Со своими минусами,  - поправилась Марта,  - Смотря к чему ты хочешь прийти в итоге.
        - А ты знаешь, кто именно предлагает стихии? И какие это стихии?
        - Нет. Говорю же, информацию от меня засекретили. Уровень паранойи зашкаливает. Но думаю, в ближайшее время информация всплывет. Ещё не исключаю, что тебя попробуют убрать. Ради звания мастера рискнут.
        - По всему выходит, что ты ко мне зря пришла. Вокруг меня не безопасно.
        - Я знаю. Так всегда было,  - улыбнулась Марта,  - Но своего решения я не изменю. Надоели игры в интриги, хочу делом заняться. И тоже убить мастера, чтобы получить звание. Поможешь?
        - Это не так легко, как кажется.  - задумался я.
        Задумался и понял, что мастер мастеру рознь. Если подготовиться и найти подходящую цель, то вполне можно осуществить желаемое. Но мне бы не хотелось, чтобы Марта стала мастером. Это повысит её опасность. Если не для меня, то для моих людей. Но если она принесёт клятву… Тогда открываются варианты.
        - Ты же понимаешь, что для тебя условия будут специальные? Не в плане послаблений, а как раз наоборот?
        - Я догадываюсь, что психиков нужно контролировать особо серьезно,  - усмехнулась она.  - Если ты мне обеспечишь защиту, интересное дело и развитие, я вся твоя.
        - Заманчивое предложение. Тогда пойдем. Обсудим с тобой клятву и наше взаимодействие.

        Глава 12. Накаление
        - А ты времени не теряешь, да, парень?  - спросил полковник, лучезарно улыбаясь. Сегодня у него явно хорошее настроение.
        - По какому поводу звали?
        Я вернулся из большого рейда полчаса назад. Ходили всей толпой и чуть не нарвались… Точнее нарвались и ещё как, но выжили и смогли отступить. Сунулись в мир, куда несколько раз заглядывали. Первые часы шло, как обычно, люди прокачивались, старшие товарищи скучали, а потом нагрянула орда жуков, количеством в пару тысяч. Как-то они сумели протащить матку в этот мир, размножиться и скрыться. Чтобы отбиться, я создал ров и круговую стену. Жуков это не остановило, но задержало. Страших магов бросил на искателей, которые оставались в стороне и направляли орду. Только вот от магов ветра не скроешься. Вместе с нами были и новенькие. Герман, Алиса и Марта. Они тоже внесли вклад, убив пару десятков врагов и неплохо так поднявшись по очкам. Закончилось тем, что устроили рейд и завалили матку.
        Уставшие, без сил, мы собирались возвращаться, но нарвались на залётный отряд богомолов. Какой-то не особо умный их представитель прихватил три десятка послушных собратьев и рванул, чтобы прикончить меня. Я, как никак, всё ещё враг их народа. Залётный он потому что слабо подготовился. То ли самоуверенный, то ли не знал, сколько нас здесь… В общем, отделавшись десятком ранений, мы отступили в наш мир и добрались до базы. Где Марта связалась с Михаилом и попросила перебросить к нам целителя. Хорошо, что тот не отказал.
        А там на связь вышел полковник и попросил-потребовал срочно к нему заглянуть. Не сам лично, а через связистов, но сути это не меняло.
        - Пора поставить точку в нашем вопросе.
        На эту фразу я ничего отвечать не стал, молча ожидая, что мужчина скажет. Улыбка у того постепенно сходила с лица, сменяясь оскалом.
        - Ты набрал себе новых учеников и опять не только из России. Как-то это не патриотично.
        - Все мы люди.
        - Речь не о человечности, а об интересах страны.
        - Я пока не услышал, что именно вы хотите мне сказать.
        - Ты играешь против своих же, парень. Это не шутки.
        - Полковник, вы опять за старое? Смените пластинку, надоело.
        - Сменить пластинку?! Легко!  - злорадно выпалил он,  - Тебе выдвинули ультиматум. Либо ты передаёшь нашим стихии, либо объявляешься вне закона и вся твоя организация тоже. Само собой, наши люди не будут приносить тебе клятвы. Так что исполни свой долг, сынок, и закончим на этом.
        - Никогда не думал, что придётся…
        Воевать со своими. Я хотел сказать это, но не успел. Меня прервала сирена, что взвыла, оглушая. Полковник побледнел и потянулся к рации.
        - Вражеская орда! Вражеская орда!  - донеслось из той.
        - На тебя рассчитывать?  - перевел на меня взгляд полковник.
        - Странно это спрашивать после угроз.
        - Не время для игр.
        - Вы сами начали эти игры, полковник.
        Благодаря Зевсу я уже знал, кто к нам пожаловал. Миносы выходили из своей грани, разбредались по перекрестку и захватывали территорию. Сотни и сотни миносов, вместе с маленькими коротышками, расползались, как большое темное пятно. Они тащили с собой палки с черепами, напоминающие тотемы, вбивали их в землю и когда по вражескому войску попали ракетой, та просто не взорвалась. Чтобы не задумали миносы, они подготовились.
        Полковник получал по рации те же самые детали. Я прямо чувствовал, как в его голове крутятся шестеренки. С одной стороны он только что собирался меня прогнуть, а с другой… Так уж сложилось, что у меня есть своё собственное неплохое войско, которое может сократить проблему, а то и вовсе её решить.
        Я же ждал, никак не показывая своего отношения. Почему-то казалось, что миносы пришли за мной, а значит мне и так придётся вмешаться. Но не говорить же об этом? Лучше подождать.
        - Так, парень, у меня нет времени с тобой возиться,  - прорычал полковник,  - Судя по всему, дело дрянь. Если откажешься помогать, лучше от этого тебе не станет.
        - Если вы и дальше продолжите мне только угрожать, то лучше вам от этого тоже не станет.
        - Как же ты достал… Из-за твоего упрямства наши люди сейчас пойдут в бой без стихий! В то время, когда стихии есть у наших врагов! Там, блин, целая армия!
        - Как хорошо, что у меня тоже есть своя небольшая армия.
        - Ну так направь её в бой, покажи себя.
        - Я устал слушать: покажи-покажи. Показал уже много раз. Но вы продолжаете угрожать.
        - Всё, у меня больше нет времени болтать с тобой. Уходи.
        В дверях уже стоял солдат, ждущий приказаний. Я кивнул и переместился на улицу смещением, сразу активируя полёт и направляясь в сторону башни.

* * *

        Минут через десять стало ясно, что миносы точно пришли за мной. Когда их набралось пару тысяч и они создали базу, то первое место, куда отправили разведчиков - была как раз моя башня. Может для остальных зрителей это выглядело иначе, но я чувствовал направленный интерес именно в мою сторону.
        А значит… Надо сделать так, чтобы скрыть их мотивы. Вместо башни я направился сразу к миносам и атаковал их. Если уж они всё равно пойдут за мной, то пусть остальные думают, что они так решили ПОСЛЕ того, как я на них напал.
        Я пролетел над всей их массой, закидывая в слабые места навыки. Маны не жалел, активно её поглощая из окружающего пространства. Миносы меня заметили, что-то кричали вдогонку, кидали ответные навыки. В один миг небо наполнилось взрывами. Меня пытались сбить, но для этого они слишком косые и медленные.
        Какой-то отряд захватил с собой волшебные сандалии и попытался меня догнать. Я отлетел подальше и дал им бой. Слишком самоуверенные ребята.

        ВЫ УБИЛИ СЕМНАДЦАТЬ ИСКАТЕЛЕЙ ВЫШЕ ЗВАНИЯ АДЕПТ
        ПОЛУЧЕНО 34 ОЧКА НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 34 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК
        ПОЛУЧЕН 83 УРОВЕНЬ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК

        Неплохо. Злобный маг ветра открывает счёт и вырывается вперед. Ревите, миносы! Злитесь и пытайтесь меня поймать!
        Сделав ещё один круг, я вернулся в башню.
        - Что происходит?  - встретила меня Мария.
        - Сама не видишь? К нам пожаловала орда миносов. Их на данный момент пару тысяч вышло.
        - И что делать будем?  - спросил Сафрон, подбегая.
        Мои офицеры залетали наверх. Вскоре забежал Герман, за ним запыхавшаяся Алиса и Марта.
        - Что делать будем?  - повторил я вопрос, когда команда собралась наверху,  - Убивать их, конечно. Пора вам повышать звания и навыки.
        - Но их же там тысячи,  - замешкалась Аня.
        - Да,  - кивнул я,  - Много врагов, которых надо убить. Действуем по схеме «злые пчёлы». Герман, с тобой сложнее всего.
        - Забрось меня не к самому сильному отряду и прикрой, дальше я разберусь.
        - Тогда по очереди. Сухопутные вы, блин,  - усмехнулся я,  - Марта, я тебе обещал прокачку? Как насчёт полетать?
        - Стой,  - влез Сафрон,  - Я могу взять девушку, а ты Германа. Если их двоих забросить на головы врагов…
        - А я их прикрою,  - уверенно заявила Алиса.
        - Похоже на план. Так, народ, слушай вводную. Врагов много, хватит на всех. Не жадничаем, прикрываем спины друг друга. Одни защищают, другие убивают и забирают бонусы. Потом меняемся. Схема: осторожные пчёлы.
        - Тогда уж пчёлы защитники охраняющие злую матку.
        - Пусть так,  - согласился я,  - Погнали. Людям внизу только скажите, чтобы не разбегались. Пусть готовятся держать оборону. Сегодня наш клан покажет, чего мы стоим.

* * *
        - Отпускаю!
        Герман вошёл в отрядом миносов, как стрела в податливую плоть. Нет, как граната во вражеский пехотный строй! Воин сразу начал с козырей, пуская в ход ультимативные навыки. Минотавры, которые заметили нас в последний момент, сильно удивились, но отреагировать успели… Почти.
        Герман разрубил ближайшего к нему на части, второму отрубил руку. Остальные удар выдержали. Эти парни были всего-то в районе пятидесятых уровней, далеко не самые сильные. Они отделились от основной орды на пару сотен метров и поэтому пали жертвой нашего выбора.
        Третий минос замахнулся секирой, чтобы ударить воина со спины, но не успел. Его атаковали те два десятка гоблинов, что находились здесь. Их взяла под контроль Марта, направляя против своих же хозяев.
        Когда один из них взорвался лайтовой версией того, что проделывал Оро, то есть пустил вокруг коричневую волну, я за секунду до этого поставил вокруг него круговую защиту. Герман метался от одного Миноса к другому, срубал им руки, вспарывал брюхо, отрубал ноги, сносил головы… Марта же разобралась с гоблинами, натравив их друг на друга. Слабые уровнем, без воли, они не смогли ей противопоставить ровным счётом ничего. Для меня бы эти твари были бесполезны, но для девушки самое то. У неё не такое высокое звание.
        - Раскидайте навыки и готовьтесь убегать,  - крикнул я им,  - Пчёлы, огонь по толпе, прущей на нас!
        Пчёлами я называл магов ветра за нашу любимую тактику. Подлететь, выпустить навыки, улететь. Желательно так, чтобы погибло как можно больше врагов и так, чтобы они не успели ответить. Что и проделали маги ветра. Я им помог, кинув бич молний и обнуляя защиты. Навыки магов пришлись в открытое «брюшко», собирая кровавую жатву.
        - Отлетаем, набираемся сил, распределяем бонусы!
        Поймав картинку от Зевса, я оценил масштаб происходящего. Разумеется, военные базы не остались в стороне. Они прощупали оборону миносов и выяснили, что вполне можно успешно бомбить тех, кто убежал далеко от тотемов. Тех самых палок с черепами, которых понаставили чужаки.
        Но и миносы не были уж совсем дураками. Они быстро разобрались, когда их убивает «смерть с небес» и теперь держались кучно, плавно смещаясь в сторону башню и неся с собой тотемы. Иногда отряды отделялись. Как тут не отделишься, если набежали земные искатели и закидывают их навыками со всех сторон. У военных всех стран тоже поднакопилось сильных искателей, способных причинить существенный вред толпе. Судя по тому, как отряды под разными флагами действовали, не мешая друг друга, какие-то договоренности между ними имелись.
        В этом замесе стихий хватало. Настоящее разнообразие и будь у нас мастера, они бы быстро распространились. Может кому-то в этом бою повезет убить мастера и тогда… Да, это изменит многое, поэтому я поглядывал на общую картину боя и отмечал сильнейших миносов, что руководили парадом.
        Я не смог выделить одного единственного лидера, их тут с десяток. У каждого своя ватага, которая держалась особняком от основной массы. Строй миносов был настолько запутан, что я прямо на ходу запустил моделирование, не забыв перед этим кинуть сканирование на особо выделяющихся уродцев.
        Не зря я это сделал. Всего миносов-лидеров было тринадцать. Сами они в районе девяностых уровней каждый. У них от сотни до двухсот искателей в подчинение. Всего я выделил три расы здесь. Классические минотавры с бычьими головами. Они отличались между собой размерами, формами рогов, амуницией и оружием. Почти у всех рядом кружили мелкие засранцы, размером с половину человека. Миносам они и вовсе были по колено. Но были ещё кое-кто. Какие-то старшие собратья мелких гоблинов. Размером с человека, со сморщенной серой кожей, именно они тащили костяные тотемы. Аналог шаманов? Скорее всего. В каждой ватаге их от трёх до пяти. У каждого по костяной палке. Держатся рядом друг с другой, далеко от лидера не отходят.
        Большие отряд под предводительством лидеров делились на отдельные десятки, у которых имелась своя иерархия. То, как миносы двигались, как прикрывали друг друга, как разделялись - я переводил на привычные мне понятия, выделяя сержантов, офицеров, щитоносцев и тех, кто отвечал за главный урон.
        Пока минотавры не пустили вход какое-то ультимативное оружие. Просто идут в сторону башни, отбиваясь от нападок, и захватывают территорию.
        Идут быстро, минут пять и выйдут на дистанцию дальнобойных умений. Засранцы, надо их как-то отвлечь.
        Пчелиный укус мы нанесли в стороне от башни и сразу же отступили. Мы не единственные, кто пытался потрепать миносов и не прошло минуты, как они перестроились, а те, кто убегал в разведку, вернулись к своим и прикрылись щитами.
        Чтобы увести их от башни, я улетел на другую сторону и замер там в небе, показываясь. Миносы заметили и ветер донёс, как они вызывают меня на бой. Только вот они не повелись. Один из больших отрядов отделился и направился в мою сторону, а остальные двинулись к башне. Сволочи…
        Ну щас я вам.
        Миносы далеко не самые сильные противники. Особенно те, кто находятся на средних уровнях. Без солдатской выучки, без правильных построений, со склонностью тянуть одеяло на себя… Это не самый легкий противник, но и не самый тяжелый. Я снова отлетел в сторону, заманивая большой отряд и, когда они оказались в зоне поражения моих людей, прыгнул прямо к главному минотавру.
        Тот умер раньше, чем понял, что происходит. Я вспорол его от брюха до подбородка. Выше не достал, слишком уж этот тип высокий. Меч трёх стихий резал толстую шкуру, почти не замечая её. Окружающие нас миносы только стали поворачиваться, а я уже прыгнул на шаманов. Один из них выставил костяной посох, блокируя меч, но… Моё оружие и в этой схватке победило. Шаман проиграл свою кисть и жизнь, когда я пустил меч вперед, проткнул ему грудь и провернул лезвие.
        Бросив неотвратимость в прыгнувшему на меня врага, я сбил его прыжок и скользнул к следующему шаману. Это явно какие-то маги, их разновидность. Характеристики ушли в интеллект и дух, пытаются что-то колдовать, но реагировать телом не успевают, ловкости не хватает.
        Я разрубил на две части второго, последнего шамана, когда он бросил какие-то черные стрелы. Стрелы улетели в бок, врезались в толпу миносов, всё ещё поворачивающихся в нашу сторону и разорвали их на части. Силён шаман… был.
        На всякий случай разломав костяную палку, я замедлился и оглядел противников. Те глазели на меня, выпучив глаза. Кажется, они словили ментальный диссонанс, увидев, как их лидера за пару секунд отправили к праотцам.
        - Он убил вожака!  - закричал один из миносов,  - Я отомщу и стану прекрасным!
        Твою же мать… Они все как один…
        Минос замахнулся топором и бросился на меня. В этот же момент мои люди атаковали эту толпу в спины. Пляски клинков обнуляли щиты, вакуумы разрывали тела. Я увидел Германа, который добежал до строя миносов и запрыгнул прямо в самую мякоть, сея хаос и смерть. Часть минотавров набросилась друг на друга, гоблины стали атаковать хозяев.
        Я отмахнулся от добежавшего до меня противника и прыгнул к следующей цели. Рядовые бойцы не интересуют. Нужны лидеры, те, кто способен превратить толпу в боевой отряд.
        В чём не откажешь минотаврам - так это в бесстрашие. Они бились до тех пор, пока оставался хотя бы один. Да и последний минос не бросил оружие, не молил о пощаде, не попытался убежать. Он яростно кинулся на Германа, но… Воин разделал его, как свежий стейк.
        На всё про всё у нас ушло минуты четыре. Тут было чуть больше сотни противников, большая часть из которых - слабые гоблины. Да и Миносы не самые сильные попались. Я подавлял очаги сопротивления, прикрывал своих людей, а те методично убивали противников, не давая им даже добраться до себя.
        - Копите силы, потом подтягивайтесь к башне,  - дал я приказ,  - Я пока пойду, отвлеку эту толпу.

        Глава 13. Уход

        Башню я поставил по середине между военной базой и той чертой, где заканчивался перекресток и начинались первые грани. Где-то по пол километра в обе стороны. Военная база это громко сказано. Скорее форт-пост, созданный за время изоляции, чтобы, когда твари и искатели всех мастей решат проникнуть на Землю, их было проще остановить.
        Со стороны башни форпост выглядел, как бетонная стена метров в десять высотой и метра четыре толщиной. Вдоль стены шли вышки, где несли дежурство солдаты. За стеной скрывались здания, не по всей длине, а с периодичностью в полкилометра. В зданиях дежурили и коротали время наряды, призванные для оперативного реагирования на любые угрозы. Также за стеной находились достижения всего современного вооружения и новых разработок, полученных от киборгов. Иначе говоря, при желание, армия могла устроить тут локальный апокалипсис и выжечь любого захватчика к чертям. Если он, конечно же, не поставит какую-то защиту или тотемы, нарушающие действие любой механики и высоких технологий. По крайней мере свойство магии минотавров я интерпретировал именно так. Как бы не работали тотемы, результат на лицо. Снаряды, запущенные с базы и должные взорваться, падали, как обычные куски металла.
        Это мощный плевок всему человечеству в лицо. Те, кто надеялся на технологии, сегодня серьезно обломались.
        Лишь к блокированию технологий защита гостей не сводилась. Также они держали по всем сторонам самые обычные искательские щиты. Достаточно сильные, чтобы легко выдерживать очередь из турели или атаку пулеметного гнезда. Военные предпринимали попытки обойти защиту, подрывы ракеты до вхождения в поле тотемов, но толку не было. Армия вторжения хорошо нас изучали и подготовилась.
        Когда миносы свободно дошли до башни, я понял - нас никто защищать не собирается и помогать тоже. Армейцы замерли, выжидая и скапливая силы у себя за стеной. Благодаря Зевсу я видел, как Михаил открывает десятки порталов, перебрасывая группы искателей. Кажется, там не только наши участвовать собираются, они и другие страны пригласили, что ещё раз подтверждает наличие договоров о совместных действиях. Договоров, в которые я никак не вписывался. Надо это, кстати, на заметку взять. Почему я, раз уж заявил об интернациональности клана, не наладил договор с другими странами? Хромает у меня дипломатия, ох как хромает. И я даже знаю, на кого повешу эту задачу. Но сначала нужно кое-что сделать.
        Минотавры, добравшись до башни, перешли в атаку. Пока не сильно, но достаточно, чтобы дать понять: они знают, что это моё место, что там мои люди и что они не собираются останавливаться. В переводе это означало приглашение. Иди сюда, хватит бегать, иначе мы убьём всех твоих людей.
        Отлично. Зря я что ли башню делал такой заметной?
        Судя по интенсивности ударов, десяток секунд она продержится. Стреляли по ней не самыми сильными навыками, я видел, что из башни даже огрызаются маги ветра, но… Их удары разбивались об усиленные щиты миносов. Дело дрянь, как не крути. У меня осталось не так много сил, на полное восстановление нужно хотя бы минут двадцать, старшие маги ветра тоже израсходовали запас, вояки никак помогать не планируют и, если верить интуиции, будут ждать, что произойдет. Если я разнесу миносов - то хорошо, им меньше работы. Более того, они не преминут ударить по ослабшему противнику и урвать свой кусок пирога. Если миносы снесут нас, то тоже хорошо, одной проблемой меньше. Да, потеря союзника, но… В этой орде есть мастера. Глядишь, кто-то из своих да получит новое звание.
        Я не видел полковника, но чувствовал, как в голове его крутятся шестеренки. Чувствовал, как вокруг башни и меня собирается опасность, как она наливается спелым алым цветом.
        Хорошо, что я подготовился. На тот случай, если за мной кто-то наблюдает, я показушно щёлкнул пальцами, ломая перегородки под миносами. Идиоты! Вы пришли на территорию повелителя земли! Который тут почти две недели оборону создавал!
        В один миг подпорки треснули и вся эта орда провалилась вниз. Я сохранил слой в пять метров земли, укрепил его и создал держатели, зачаровав их на взрыв по моей команде. Внизу я расчистил пространство на тридцать метров вниз. Этого хватит, чтобы создать проблемы противнику любого уровня, главное, чтобы он не умел летать и перемещаться в пространстве.
        Я раскидал несколько таких ловушек по всей территории вокруг и просто дождался, когда миносы вступят на нужное место.
        Упали не все. Процентов семьдесят, если навскидку. Но главное, что упали все лидеры миносов, остались мелкие отряды средней силы, которых выставили вокруг по принципу: не жалко. Я прыгнул к ним, порывами ветра скидывая вниз. Когда мана кончилась, активировал восстановление и довершил начатое. Через минуту все миносы оказались в гигантской яме.
        Сюда дошло почти полторы тысячи существ. Вставших плотным строем, чтобы не угодить под удар землян. За что и поплатились. Тридцать метров - это высота десятиэтажки плюс минус. Хватило, чтобы вышибить дух из самых крепких и покалечить слабых. Я не рассчитывал убить этим, миносы слишком крепкие и пережили падение. По крайней мере бонусов за награды мне не дали.
        Вокруг башни сейчас образовалась дыра в форме жирного полумесяца. Я активировал те места, где находились миносы. А они именно так и стояли, окружив башню на половину. Я глянул вниз, изучая, что там с ними происходит. Куча мала, присыпанная землей - вот что. Будущее кладбище с трупами, которые ещё не осознали, что они трупы. После сегодняшнего дня я перестану возмущаться, почему меня называют чудовищем и убийцей. Так и есть. Творческий убийца. Подходит к уничтожению вражеских армий творчески, используя на максимум свои возможности.
        Башня - она как маяк. Заявление всем - вон он я! Приходите! Да, у башни были и другие мотивы создания. Для магов ветра высокая точка это большое подспорье. Но в любом случае такая здоровая штука прямо рядом с перекрестком - это маяк для всех моих врагов. Глупо было не ждать, что рано или поздно они сюда нагрянут в большом количестве. И вдвойне глупо не подготовить достойный сюрприз. Приди маги земли и я бы ничего не сделал. Конкретно эта ловушка сошла бы на нет или сработала не так эффективно. Хорошо, что пришли самоуверенные миносы. Они просчитали людей, но не то, что окажутся все разом в гигантской могиле.
        А вот и кавалерия. Первыми до меня добрались старшие маги. Приземлились, глянули вниз и затихли. Следом добежал Герман. За ним едва поспевала Марта. Алиса же долетела или скорее допрыгала большими прыжками.
        За что я уважал Марту, так это за скорость принятия решений и готовность… идти по чужим головам. Она глянула вниз, оценила ситуацию, повернулась ко мне, поймала взгляд и спросила:
        - Можно?
        - Валяй. Там есть мастера. Если убьешь…
        - Поняла.
        Девушка миндальничать не стала и ударила серебристым серпом. Тем самым навыком, что получила от аватара, на которого звала меня охотиться. Ударив ещё два раза, она замерла, её глаза остекленели. Навыки распределяет, догадался я.
        - Что происходит?  - нервно выдала Алиса, поглядывая то на яму, откуда доносился хор миносов, то на Марту.
        - Там, внизу, наши враги, которые пришли убить всех нас. Я подготовил ловушку, в которую они и угодили. Рекомендую бить их всем, чем есть, пока они не додумались, как выбраться.
        Я не сомневался в том, что у самых сильных искателей это получится. Пока миносы копошились под землей, мешали друг друга, пытались выбраться и продохнуть - у нас было время разобраться с ними и собрать кровавый урожай.
        Следом ко мне из башни поспрыгивали младшие ученики ветра. Им я особого выбора давать не стал, приказав по мере накопления маны бить вниз самыми сильными навыками. Тут и офицеры включились. Я видел по их лицам сомнения. С одной стороны это массовая казнь сотен живых существ. С другой стороны это враги, которые сами пришли на нашу землю и атаковали наш дом. С третьей стороны, число противников уже начало сокращаться и раз их всё равно убьют, то не разумнее ли присоединиться?
        От наблюдений меня отвлек открывшийся портал, откуда сначала выскочил Пал со своей командой, а следом за ними сам полковник. Надо же, не постеснялся прийти. Искатели было сунулись к яме, но я создал щит ветра и преградил им путь.
        - Как это понимать?!  - взъярился полковник.
        Пал же молча отошёл в сторону. Я не видел у него желания нападать на меня.
        - Это моя добыча.  - ответил я полковнику,  - Не надо к ней лезть.
        - Парень…  - глаза полковника забегали, он судорожно просчитывал ситуацию,  - Что ты хочешь за то, чтобы мы… помогли тебе решить проблему?
        В переводе это означало, что ты хочешь за то, чтобы я натравил своих искателей на врагов и позволил им тоже прокачаться.
        - Клятву. Клятву лично от вас полковник, что вы приложите все силы, чтобы на меня не нападали свои же. Я не хочу больше слышать ни о каком давление от государства. Иначе… Я ведь могу и повторить то, что случилось с армией миносов. Если согласны, приносите клятву и вперед. Если нет, то проваливайте.
        Договаривать, что в следующий раз мы встретимся, как враги, если он уйдет, я не стал. На принятие решения у полковника ушло с десяток секунд.
        - Сучёныш,  - выдохнул он,  - Диктуй клятву.
        На это я улыбнулся оскалом прожжённого капиталиста.

* * *

        Бойня растянулась на час. Полковник с помощью Михаила организовал переброску сюда основных групп искателей. Пяти, если быть точным.
        Пока собиралась эта очередь на бойню, я копил силы, вытягивая ману из миносов. А заодно придавливая тех, кто готовился ударить, и вырубая самых интересных засранцев, ну и да, подавляя мастеров, проталкивая их каждый раз ниже и ниже, чтобы сверху не достали. Я, конечно, сегодня добр, но не настолько же. Самый спелый урожай собрали мои люди. Вон как глаза у многих горят. Радость от возросшей силы перекрывает мысли о только что совершённом массовом убийстве. Надо будет попросить Марту поработать потом с ними, чтобы в депрессию не впали. Сейчас девушке запрещено лезть им в голову, но если я дам добро, то станет можно.
        - Всё,  - сказал я, когда перестал ощущать обычных искателей,  - Больше врагов не осталось.
        - Точно?  - глянул на меня полковник, который тоже поучавствовал в этом, в меру своих скромных сил.
        Весь час люди методично долбили навыками, да изредка уворачивались, когда прилетал ответный удар.
        - Да. Можете спуститься вниз и проверить,  - усмехнулся я,  - С трупами я разберусь, не переживайте. Или они вам нужны?
        - Нет уж.  - покачал головой мужчина,  - Лучше их сжечь, а то некроманты… Сам знаешь.
        - Смолю в труху,  - пообещал я.  - Народ, мы возвращаемся, все в башню.

* * *
        - Зачем ты нас здесь собрал?  - спросила Мария, когда мы спустились на подземный этаж под башней. Остальных я отправил наверх.
        - Хочу дать вам возможность.
        - Какую?
        - Увидите.
        Я привел Марию, Германа и Марту вниз. Закрыв за нами проход, я убедился, что никто лишний сюда не придёт. После чего достал первого мастера из под земли. Он был едва живой. Со сломанными руками и ногами, но ещё дышащий. Здоровенный минос находился без сознания, и не представлял из себя какой-либо опасности.
        - Это…  - хотела спросить Мария, но Марта догадалась раньше.
        - Мастер. Это ведь мастер?
        - Да. Вы ведь все взяли звание иерарха и получили следующее задание?
        Я оглядел лица, которые завороженно смотрели на миноса. Всё же у людей подлая натура. А у тех, кто идёт по пути силы, вдвойне. Убить израненного врага - подлость. Убить врага, получить силу, защищать своих - доблесть. Как легко одно и то же действие в зависимости от смысла меняет свой оттенок.
        - Кто первый? Вы представители трёх разных стихий. Как разберетесь с этим мастером, я достану ещё двоих. Дальше вам самим нужно будет стать мастерами и продолжить дело нашего клана.
        - Можно я?  - как и до этого, Марта приняла решение первой.
        - Валяй,  - пожал я плечами.
        Девушка подошла к голове миноса, осмотрела его и приложила руки к вискам. Короткая вспышка силы и едва живой организм превратился в мертвый.
        - Я постаралась убить его без боли,  - зачем-то сказала она и отошла в сторону.
        Раздвинув землю, я отправил труп вниз. Чуть позже займусь перемолкой всех погибших. Не хотелось бы, чтобы мастера смерти подняли под башней армию нежити.
        Второй вызвалась Мария. Не ожидал от неё. Думал, Герман раньше решится. Но женщина удивила. Не первый раз в ней замечаю готовность убивать. Она сработала не так аккуратно, отрубив минотавру голову лезвием.
        - Дали мастера. Так легко перескочила за день на новое звание… Что не смог почти никто сделать до нас…  - покачала она головой.
        - В этом сила клана. Помогать друг друга.
        - Я запомню,  - серьезно кивнула она.
        - Герман?  - перевел я взгляд на мужчину, поднимая третьего миноса.
        Воин молча призвал меч и шагнул вперед. И когда люди так легко научились быть хладнокровными убийцами?

* * *
        - Я чувствую, что здесь убивали,  - заметил целитель, выходя из портала.
        - Вы правы. Вы пятый, кого я пригласил.
        - Зачем же?
        - Во-первых, пообещайте, что всё здесь сказанное останется между нами. Могу я рассчитывать на вас?
        - Секреты? Понимаю. Дальше меня информация не уйдет.
        - Спасибо,  - серьезно кивнул я,  - Я хочу вам предложить стать мастером.
        - Но для этого же надо убить мастера…  - нахмурился целитель,  - А, вот кого я ощущаю внизу. Про истребление армии миносов сейчас уже говорят все. Ты поймал несколько мастеров?
        - Да.
        - Пятерых? Удивительно. Почему я?
        - Вы целитель,  - ответил я очевидное,  - Само собой, такую силу я вам просто так дать не собираюсь.
        - Ага, сделка с дьяволом,  - улыбнулся он криво,  - Всё интереснее и интереснее.
        - Я потребую с вас клятву. Что вы не будете вредить мне или моему клану, как и всем моим людям. Что вы наделите своей стихией столько людей, сколько мне будет нужно. Само собой, оплату навыками они возместят.
        - И?
        - Без и. На этом всё. Я достаточно вам доверяю, чтобы не ограничивать другими условиями. Как дальше распорядитесь своей силой - сами решайте.
        - Вот так просто? Не боишься, что я дам стихию жизни военным?
        - Разумеется, вы это сделаете. Это усилит армию, даст шанс человечеству. Думаю, вы и сами понимаете обратную сторону этого. На вас будут давить и захотят подчинить. Если хотите, переходите ко мне в клан. Но, что-то мне подсказывает, что вы выберете другой путь.
        - Возможно.
        - Как бы там не было, вам решать. Если согласны…  - я указал рукой на последнее тело, которое поднял.
        - Согласен…  - ответил он спустя минуту, разглядывая минотавра.
        Если я хоть что-то понимаю в людях, то целитель последний, кто захочет играть в политические игры и пробираться на местный Олимп власти. Всё наше общение с ним я наблюдал, что он слеплен из другого теста. Думаю, не сильно ошибусь, если предположу, что в скором времени появится какой-нибудь орден целителей, задачей которого станет помогать людям.
        - А кто другие, если не секрет?  - поинтересовался новоиспеченный мастер, когда дело было сделано.
        - Мария - моя ученица, маг ветра. Марта, Герман и Михаил.
        - Разные стихии…  - покивал мужчина,  - Они все в твоём клане?
        - Михаил остался вольной птицей, но тоже принёс клятву.
        - Понятно. Он меня забросит обратно?
        - Забросит, никуда не денется.
        С Михаила я взял более строгую клятву. Главное отличие - всех, кого он захочет обратить в свою стихию, должны принести клятву не нападения на меня и мой клан. Так я избавляю себя от будущих конфликтов. Слишком уж маги пространства опасные ребята, которые сводят на нет сильные стороны магов ветра. А так всё тоже самое. Вскоре он должен будет обучить новых учеников и у меня появится свои «логисты».
        Ещё я с обоих мужчин взял обещание ближайшие пять дней, никого кроме моих людей не обращать. Так я получу фору для них. Изначально я и вовсе хотел закрыть доступ остальным, но… Потом решил, что слишком уж затягивать гайки не стоит. Пусть военные получат стихии, пусть отстанут от меня и усилятся. Как никак, мы общее дело делаем. Ну а если они решат сыграть против меня, то их ждёт неприятный сюрприз.

* * *

        На этот раз полковник встречал меня без улыбки. Никакой радости, лишь усталость человека, который оказался в не самом легком положение. Уверен, он десять раз пожалел, что дал мне клятву, но этого уже не изменить.
        - Садись, чего стоишь,  - буркнул он,  - Разговор не простым будет.
        Не сомневаюсь.
        - Долго я думал, что с тобой делать. Послушай, что скажу, а дальше сам решишь, как быть. Мы в курсе про то, что несколько народов назначили тебя своим врагов. И в курсе, что миносы пришли по твою душу. Это первый важный момент, который делает тебя проблемой, помимо всего прочего. Второй момент - недавно на нас вышли мастера из других миров и предложили обучение. За не особо высокую плату, с принесением клятву. Поэтому мы на тебя и хотели надавить, потому что ты перестал быть уникальной возможностью. Аналитик сказал, что ты наверняка про это в курсе. Так?
        Конечно так, но ответа ты от меня не дождёшься.
        - Когда неожиданным образом у нас появились два новых мастера,  - тут полковник хмыкнул,  - Стихии жизни и пространства, это снизило проблему и желание наших согласиться на предложение чужаков. То, что за этим стоишь ты, и то, что ты поимел с этого новых искателей - отдельный разговор, который добавляет тебе проблемности.
        Как мило.
        - Проблема в том, что поступившие предложения… Скажем так. Они поступили не только извне, но и из нашего мира. Улавливаешь, к чему я?
        К тому, что чужие мастера уже закрепились в нашем мире и хрен их выпрешь.
        - Речь про так называемых ангелов. Которые сначала предложили помочь с орками и болезнями, а потом стали собирать вокруг себя паству. Знаешь, что они потребовали? Чтобы их последователей из числа землян пропустили к перекрестку и дали возможность прокачиваться. По нашим данным, если это разрешить, тысячи людей устремятся сюда, кто-то из них погибнет, но остальные будут платить очками дань ангелам. Но это далеко не всё. Ангелы связаны с белой стихией. С той самой, мастера которого ты убил. Косвенно подтвердилась информация, что Дмитрий переметнулся и обрёл хозяев не из нашего мира. Так что тебе отдельная благодарность от меня за то, что прихлопнул паршивца.
        Ну же, полковник, переходите к сути.
        - Сложность в том, что представители чистой фракции, как они себя называют, потребовали выдать тебя и посох, который ты украл. Ангелы если и не состоят в этой фракции, то как минимум плотно сотрудничают и аналитик выдаёт прогноз, что из-за тебя может вспыхнуть скоро новый конфликт, где мы окажемся между молотом и наковальней.
        Давай, ещё чуть-чуть. Скажи уже, ради чего позвал меня.
        - Так и будешь молчать? Хорошо, пусть так,  - кивнул он,  - Плюс ты уничтожил две военные базы американцев, которые тоже назначили тебя врагом народа и сейчас угрожают полномасштабной войной, если мы тебя не выдадим. Ангелы, кстати, засели именно на американской земле, сформировав новую секту. Улавливаешь, к чему это идет? Если подвести итог, то ты стал той проблемой, которая породит в скором времени войну на уничтожение.
        Я промолчал и на это, уже зная, что полковник скажет дальше.
        - В общем, парень. Начальство приказало разобраться с тобой, чего я сделать не могу. Ты мне в какой-то степени нравишься. В гораздо меньшей степени, чем бесишь, правда, но не суть. Поэтому я хотел бы, чтобы мы с тобой нашли мирное решение нашего вопроса. Тебе есть, что сказать по этому поводу, сынок?
        - Зачем, если у вас и так есть предложение.  - ответил я равнодушно.
        - Что же… Предложение и правда есть. Можешь уточнить у своего знакомого аналитика, что оно оптимальное. Говоря прямо, то ты сделаешь нам всем большое одолжение, если… свалишь. Скройся куда-нибудь. Уйди в другой мир, не появляйся здесь, исчезни хотя бы на пару месяцев, а лучше на полгода. Дай нам тихо-мирно решить свои вопросы, укрепить силу, развить армию и тогда… Я буду рад, когда ты вернёшься.
        - А не много ли вы хотите?
        - Альтернатива - большая война. Конфликт с золотой армией покажется мелочью в сравнением с тем, что нас ждёт по прогнозам. Ты ведь далеко не всё знаешь. На нас давят со всех сторон, парень.
        - Меня и раньше не особо подкупали разговоры про патриотизм. Война это то, благодаря чему я столь силён. Предложите мне что-нибудь ценное, чтобы я заинтересовался.
        - Я обещаю не трогать твой клан, если они будут сотрудничать. Хотя бы немного!  - поднял он руки, увидев мой взгляд,  - Людей обеспечат всем, прикроют от всех проблем.
        - Звучит не очень интригующе.
        - Прости, но нам нечего тебе предложить. Деньги? Недвижимость? Ресурсы? Скажи, что ты хочешь и я посмотрю, что для тебя можно сделать.
        - Вы или государство?
        - Я,  - ответил полковник, пожевав губу.
        - Ясно. Как всегда, вы не особо умеете подкупать. Если я… соглашусь… То вы будете лично отвечать за мой клан. В том смысле, что если с ними что-то случится, без разницы, по чьей вине, то спрошу я первым делом с вас.
        - Я согласен. Я согласен на что угодно, только исчезни.  - сказал он прямо.
        - Не обещаю, но подумаю.
        - Надеюсь на твою мудрость.
        Надейся. Как никак, я хорошо потрудился, чтобы ты попросил меня уйти.

        Глава 14. Путешествие начинается

        Когда бог ветра дал мне задание найти его дочь и сопроводить её в какой-то удалённый мир, он не то, чтобы вдавался в подробности. Дал указания, в какую грань мне нужно войти, какой город и какую таверну найти. Ещё назначил день, когда эта девушка, а может женщина или старуха, будет ждать меня. О дочери я ровным счётом ничего не знал. Как и то, что это за мир, что меня там ждёт и что будет в конце путешествия. Бог лишь обмолвился, что это пойдёт мне на пользу. Во многих смыслах. Как в плане личной силы, так в плане обучения и… В вопросе понимания, в какой вселенной я живу и какое место в ней занимает перекресток.
        Прощание с кланом вышло… Скомканным. Если честно, то я ожидал более бурной реакции, но они восприняли это, как должное. Речь про моих магов ветра. Герман, Алиса и Марта отреагировали сильнее. Но не в плане удивления, а скорее теплоты. Общая реакция сводилась к словам Марты:
        - Эрнест, ты столько раз пропадал, что нас это не удивляет.
        Они просто приняли, что я исчезну на пару месяцев. Мотивы я скрывать не стал. Почти. Рассказал про ситуацию возле перекрестка, про белый народ, ангелов, давление на меня, моих врагов. Сказал, что хочу исчезнуть на какое-то время, чтобы подготовиться к битве с любыми противниками. Поставил задачи, которыми должны будут заниматься люди. Вроде я их достаточно подготовил и дал возможности, чтобы они справились, если не с любыми вызовами, то с большинством.
        Отдельно переговорил с Мартой.
        - У меня для тебя специальное задание будет.
        - Слушаю, о мой повелитель,  - отдала она мне честь.
        - Немного серьезности не помешает. Или радуешься, что начальство сваливает?
        - Как же без этого,  - усмехнулась девушка,  - Так что за задание?
        - Первая часть - тебе нужно восстановить отношения с военными. Они сильно обиделись, что ты сбежала?
        - Достаточно, чтобы с луны увидели, как у них бомбит. По сути сейчас военные остались без прикрытия от чужого психика.
        - Это плохо. Не то, что бомбит, а то, что без прикрытия. Передай им стихию. Единственное условие для всех - клятва не нападать на клан, меня и всех членов клана. Цену можешь сама назначить, но сильно палку не загибай.
        - Хорошо. Сама уже думала об этом.
        - Теперь вторая часть. У нас в клане есть люди из разных стран. Но у нас нет отношений с этими странами.
        - Хочешь наладить контакт?
        - А почему бы и нет? Как тебе идея? Ты лучше в политике разбираешься.
        - Если кратко, то это охренеть какая сложная дипломатическая задача. На тебя обидится Россия.
        - Россия или отдельные политики?
        - Отдельные.
        - Тогда не драматизируй. Предложи им стихию. Плату назначь низкую, но прямо скажи, что хочешь наладить отношения с другими странами. Можешь передать полковнику, что это мой личный приказ, а ты обязана его исполнять.
        - А обязательно низкую? Уж слишком хороший товар…
        - Марты, ты не дослушала,  - улыбнулся я,  - После того, как заявишь о намерениях, намекни полковнику, что если они предложат что-то интересное, то… В общем, сама подумай, как им продать возможность влиять на наши переговоры с другими. Тут ведь большой простор открывается. Можно выбирать одни страны и отказывать другим. Можно назначить любую цену за стихию и тем самым усилить себя, а политических противников ослабить. Можно передать стихию на неделю другую позже. Но не злоупотребляй. Я лично за то, чтобы стихия распространились на как можно большее количество земных стран. Иначе кто-то быстро займет вверх, а я не уверен, что это закончится чем-то хорошим.
        - Ещё как вариант сдавать наших психиков в аренду.
        - Просто так их никто к нам не подпустит. Если только давать ограниченную клятву. В принципе, мысль не плохая. Можно создать имидж наёмников. Обдумай эту идею, обсуди с другими клановцами, составьте план и начинайте реализацию. Надеюсь на тебя.
        - Постараюсь не подвести.

* * *

        Наконец, все дела в мире земли были завершены. Я собрал вещи, подготовил костюм для маскировки, он же одежда на все случаи жизни. Взял за образец одну из военных форм для боевых заданий. Пропитал её металлическими нитями, зачаровал и получился неплохой образец артефакторики. В пути доработаю и совсем конфетка будет. Также взял запас зелий, в первую очередь целебных. Мало ли, что меня ждёт. В хранилище поместил и металлы с камнями, тоже лишним не будет. В том числе драгоценных набрал. Вдруг сойдут за валюту там, куда я отправляюсь. Покупал их через того же завхоза, договорившись с ним по тихому.
        Отношения с ним наталкивали на мысль, что я могу общаться не только с государствами, а ещё и крупными компаниями. Уверен, нам есть, что предложить друг другу. На самом деле потенциал безграничный. Как насчет обработки стихией металла запускаемых в космос ракет? К этому ведь и магию пространства подключить можно. Занялся бы этим прямо сейчас, если не путешествие. К сожалению, моя ситуация такова, что либо я буду сильнее всех, либо вскоре умру. Поэтому в путь, на поиски силы, а перспективные идеи в запас.
        Закончив все дела и подготовившись, взлетел и двинулся в сторону перекрестка. Нужная мне грань ничем не отличались от других таких же рядом. Обычный проход. Единственное, я не видел, что находится с той стороны. Кто-то потрудился накрыть грань и скрыть, что там происходит. Уже любопытно.
        Я накинул невидимость и зашёл внутрь. Даже если там армия врагов поджидает, то как-нибудь первые секунды переживу.
        Внутри меня встретил… Энергетический купол. Компактного размера, достаточного, чтобы накрыть всю грань. Особо тут не разбежишься и не разгуляешься. За куполом смутно угадывалась каменная крепость. А если быть точным, то ещё один купол, но на этот раз каменный, большего размера. Я разглядел десятки балконов, вдоль которых росли лианы и виднелись искатели, несущие дежурство. Уровни в районе восьмидесятых у них.
        Я прощупал почву под ногами, но энергетический купол оказался сферой, перекрывающий путь во все стороны. Мысль преодолеть его с помощью смещения вызывала мурашки и чувство опасности. Серьезно здесь подготовились к незваным гостям, очень серьезно. И что делать? Доставать меч и рубить всех подряд?
        Обдумать этот вариант я не успел. Часть сферы разошлась в стороны, открывая дорогу в коридор, тоже покрытый энергетическим слоем, а следом камнем. Внутри ещё вдоль «тропы» лежали шипастые стебли. Уж точно не украшений здесь накидали. Что-то опасное из стихии природы.
        Открытие прохода - это что такое? Меня заметили и пригласили? Или случайность?
        Я остался стоять на месте, готовый в любую секунду среагировать, но ничего не происходило. Проход как стоял открытым, так и продолжал стоять. Интуиция насчет того, заходить или нет сбоила. Обычно так бывает, когда против тебя играет другой интуит.
        Ожидание затянулось на пару минут. Я просто не мог позволить себе зайти неизвестно куда, с неизвестно какими последствиями. Это противоречило здравому смыслу. Если ничего не изменится, придётся пробиваться, но… Я не спешил и нервы у другой стороны сдали раньше.
        - Долго ты там стоять будешь?  - раздался голос сразу со всех сторон.  - Мы тебя видим, если ты ещё не понял. Заходи или уходи. Это всего лишь пропускной пункт, а не ловушка.
        Так я вам и поверил, ага. Но делать было нечего. Мне нужно попасть в этот мир и что-то других путей я не вижу. Как вошёл в коридор, сфера за мной сразу закрылась, а впереди открылся новый проход. Шагов через двадцать я оказался в ещё одном «помещение», накрытым таким же куполом, как и до этого. И снова вокруг камень, побеги явно хищных растений и десятки искателей, внимательно наблюдающих за мной. Единственное отличие - в этот раз меня ждала троица… наверное людей. Внешне они вроде бы от рода людского ничем не отличались. Разве что сероватой кожей, с пепельным оттенком. Но выделяло их другое. Трое искателей с ровно сто двадцатым уровнем каждый. Охохох… Это князи? Или те, кому местные князи позволили жить? Если так, то даже не знаю, что думать. Ставить таких воинов на границу… Это мудрое решение или глупое? Не хватает понимания раскладов, чтобы сделать однозначный вывод.
        - Сними невидимость,  - сказал тот, что стоял на полшага впереди остальных,  - Мы тебя и так видим, прояви вежливость.
        - Ну раз вы так просите…  - ответил я, отключая маскировку.
        Сто двадцатый уровень говорил о том, что у них имеются навыки выше пятидесятого ранга. А значит мой меч не будет сильным преимуществом. Если вообще будет. Может так статься, что я этим ребятам на один зубок. Вот так начало путешествия. Прав был бог ветра. Я точно расширю представления о том, как устроена вселенная.
        - Зачем ты явился, маг?
        - У меня дела в вашем мире. Я не затеваю зла.
        - Ты из мира, который называется Земля?  - уточнил он.
        - Да. А это мир Амали, я не ошибся?
        - Не ошибся,  - ответил мужчина, разглядывая меня,  - Амали - наша верховная богиня. Будь добр всегда относиться к ней с уважением.
        - Как скажете,  - постарался я не усмехнуться. Воин внутри меня требовал сразиться с этими искателями, проверить свои силы. Остатки разума, которые я ещё не потерял от череды побед, тихо шептали, что я далеко не самый сильный парень в этом районе.  - Подскажите, как я могу пройти в ваш мир?
        - Ты должен заплатить.
        - Цена?  - прищурился я.
        - Сделать что-то полезное для нас.
        - Например?  - удивился я такой плате.
        - Зависит от того, что ты умеешь.
        Ах вот оно что. Сама формулировка дала ответ на то, в чем смысл такой платы. Меня банально хотят проверить, изучить способности и умения. Ещё и профит срубить. Неплохо…
        Только зачем такие сложности? Искатель справа выделялся из троицы тем, что носил повязку на глазах. Именно он создавал помехи на пути интуиции. Подозреваю, что у него запредельная чувствительность и возможно именно этот искатель учуял меня. А может все они вместе. Как никак, простыми существами их не назовёшь. Я кинул сканирование на каждого и потом обязательно их изучу, но сейчас опасался запускать моделирование. В переговорах с сильными противниками даже секунды хватит, чтобы тебе снесли голову.
        - Я маг ветра, молний, металла и земли. Немного умею в рамках этих стихий, но не знаю, чем могу быть полезен вам. Как вижу, с землей у вас и так неплохо.
        - Тогда можешь поработать, как маг металла,  - улыбнулся переговорщик.
        А я понял, что сейчас меня будут иметь в хвост и гриву.

* * *

        Когда я наконец-то выбрался в мир, то чувствовал крайнюю степень раздражения. Десять часов! Десять часов они меня использовали! Сначала провели в хранилище и заставили обработать всю их оружейную. На это ушло три часа! Потом вывели наружу, предупредив, что в радиусе сотни метров полёты на работают, могу даже не пытаться. Ещё три часа ушло на то, чтобы зачаровывать каменные сооружения вокруг грани. Следующие три часа меня поставили в спарринги на мечах против местных воинов, объясняя это тем, что обмен опытом - это тоже «что-то полезное». Ну и последний час меня кормили местными деликатесами, задавая ненавязчивые вопросы, больше походившие на скрытый допрос. Как относишься к силе? Что думаешь о пути искателя? Как давно встал на эту тропу? Везучий ли я парень, раз так далеко зашёл? А долго ли живут земляне? А что интересного есть в вашем мире? Расскажи какую-нибудь историю….
        Задолбали. Каждый из этой тройки отвечал за своё направление. Тот, что стоял при встрече в стороне и справа - был мастером-артефактором. Он и сам бы мог на порядок лучше обработать землю. Но не металл. Эта стихия ему была недоступна. Тот, который говорил со мной вначале оказался мастером мечником. Воином в высшем смысле этого слова. Я успел запустить несколько моделирований и убедиться, что я ему не ровня в ближайшие лет эдак пятьдесят. Третий был мастером интуитом и просто сильным магом, который повелевал неизвестной мне стихией, которую я так и разгадал.
        Три уникума, три сильнейших бойца. Остальные, кого я видел, были обычными солдатами, ничем не выделяющиеся. Нет, они хороши, но такое я уже видел, в отличие от этих ребят.
        Пейзаж, который встретился за пограничным пунктом, ничем особым не выделялся. Поля, куда не посмотри, да лесопосадки вдоль них. В паре километров видна деревня. Настоящая деревня, с деревянными избами, с поправкой на местную архитектуру. Которую я не стал разглядывать, поднялся в воздух и рванул в нужную мне сторону.
        Господа искатели любезно сообщили, куда мне нужно отправиться. Около тысячи километров от грани. Эти же господа были настолько любезны, что предупредили - над мелкими поселениями я могу спокойно летать, а что касается крупных городов… Лучше не рисковать. Я и так уже догадывался, что этот мир кое-чем отличается. Как минимум тем, что здесь есть искатели выше сотого уровня. Это говорило о совсем другом отношение между мастерами и князьями. Наверняка этих ребят связывают жесткие клятвы, но всё равно, момент показательный. Так что есть повышенный шанс нарваться на тех, кому не понравятся мои полёты.
        Дорогу спрашивать я не побоялся и не постеснялся. Это, конечно, упростило задачу.
        Поэтому я на всех порах рванул в нужную мне сторону и летел с час, после чего выбрал уединенное место и спустился, чтобы передохнуть и пройти серию моделирований. Надолго мои поединки против этой троицы не затянулись. При более вдумчивом рассмотрел я пришёл к той же мысли, что и до этого - я им не ровня. Навыки сильно выше пятидесятого ранга, характеристики выше пятисот… Насколько выше точно не знаю, но хватало, чтобы играючи уделывать меня. Завидно немного. Тоже так хочу. Второе, что я сделал - приблизил и рассмотрел те поселения, которые пролетал. Да и в целом пейзаж изучил.
        Чем-то это место напоминало благостное средневековье. Не те мрачные века, которые я видел в фильмах, а нечто светлое, чистое и пасторальное. Люди перетаскивали грузы на тележках, всадники разъезжали на лошадях, тысячи крестьян трудились на полях и в садах. Те крупные города, которые довелось увидеть издалека, отличались башнями разных высот. Между ними виделись обычные квадратные коробки домов. На этом всё, ничего выдающегося я не заметил.
        Зато когда добрался до нужного места… Не увидеть его было невозможно. Сначала на линии горизонта показалось белое пятно. Оно стало расти, разворачиваясь в город. Ещё чуть позже проступили очертания, показывая массивную стену и величественные храмы внутри. Башни тоже присутствовали и их там были тысячи. От этого места даже издалека веяло величием и я замер в небе, чтобы разглядеть детали.
        Стена оказалась не совсем стеной, а скорее скальным уступом. На большом расстояние трудно оценить перспективу, но это перепад как минимум в десятки метров. Я видел несколько дорог, которые уходили в скалы и выходили где-то в самом городе.
        Да уж, размах тут большой. Да и в архитектуре знают толк, иначе как объяснить настолько масштабные постройки, на фоне которых обычные домишки теряются, как теряются лилипуты на фоне гигантов.
        И как быть? Никто не давал инструкций, что делать в самом городе. У меня ещё целые сутки на то, чтобы найти дочь бога. Вышел я с запасом, закладывая на случайности. И правильно сделал! Чего только стоила задержка на «таможне».
        Что-то я сомневаюсь, что залететь в город будет правильным. Не зря же троица искателей предупредила, что это опасный вариант. Может они обманули, но интуиция говорит - нет. Она же говорит, что действовать надо аккуратно, смешаться с толпой и не чудить. Иначе местная система власти размажет тонким слоем и пикнуть не успею. Неприятное ощущение. Я привык, что политики ничего не могут мне сделать, а тут чувствую себя снова обычным.
        Подлетев поближе, я спустился вниз и только после этого скинул невидимость. Среди обычных местных я выделялся и сильно. Броню я настроил под вид доспехов, поэтому отдалённо напоминал фентезийного рыцаря. Правда, сомнительно, что здесь знакомы с понятием фентези, ведь они сами из такого мира. Кхм….
        На меня сразу же стали коситься. За десяток километров от города попадались лишь путники, которые брели либо в сторону города, либо оттуда. Многие на тележках и повозках, везли какие-то грузы. Я жадно вглядывался в них, с любопытством изучая, чем дышит этот мир. Что примечательно - все встречные были искатели. Самых начальных уровней, не выше десятого, но это уже их личное дело, меня же поражало то, что это мир, где все такие. Мир магии… Было в этом что-то будоражащее.
        Так я думал, пока не добрался до скального отвеса и не увидел там очередь. Сотни и сотни человек, стоящие снаружи. А сколько внутри?! Спешить я не стал. Пороть горячку тоже. Первые десять минут… А потом плюнул, потому что очередь не сместилась и на пару метров! Что за скорость такая ужасная?!
        - Простите,  - обратился я к ближайшему мужчине, которые косился на меня,  - Это единственный способ попасть в город?
        - Д-да,  - ответил он, запнувшись, и, сглотнув, добавил,  - Господин.
        - А очередь надолго?
        - Так на пару часов…  - взял себя в руки мужичок и даже распрямился,  - Но если заплатить, то можно быстрее.
        - Что стоит?
        - Десяток золотых ам.
        Он так и сказал: ам. Я не удержался и почесал голову, забыв, что там броня. Вышло глупо, но плевать. У меня же нет местных денег. Золото есть, но не монеты или что у них тут. Поблагодарив мужика, я вышел из очереди и пошёл в сторону ближайших деревьев, которых тут хватало, пусть и низких, где скрылся от чужих глаз и накинул невидимость.
        В жопу ещё одну таможню. Лучше по городу погуляю. С этой не самой умной мыслью я активировал полёт и вскоре залетел в город, где нашёл ближайшее укромное место и приземлился.
        После чего тут же замер, потому что моего горла коснулось что-то очень холодное и острое…
        - И кто тут у нас такой наглый?  - прошелестел голос прямо над ухом.
        Рефлексы полезная вещь. Но не всегда. Я вырвался из захвата смещением и выпустил меч трёх стихий. Где-то в этот же момент ворвалась мысль, что нельзя на чужой территории бойню устраивать и тем более массовые разрушения. А ещё я осознал, что чужое оружие легко преодолело мой доспех!
        - Наглый дурачок огрызается?  - спросил… воздух.
        Ну уж нет, на этих играх ты меня не поймаешь. Я отпрыгнул в сторону, уходя от зелёных пут и напряг всю чувствительность, выискивая противника. Тот едва различался по дыханию. Едва заметное, можно сказать, что он почти не дышал, но вот именно, что почти.
        - Кто бы ты не был, я не желаю с тобой драться,  - сказал я, видя, что и незнакомец нападать не собирается.
        - Думаешь?  - спросил он. Его голос доносился совсем из другого места, не там, где я его ощущал.
        Внезапно ощущение незнакомца исчезло и спустя секунду возникло в другом месте. Я дергаться и поворачиваться не стал, не собираясь выдавать свою степень контроля ситуации.
        - Неплохо,  - хмыкнул невидимка,  - Неплохо.
        После чего показался. Да, это был ящер. Сто двадцатого, мать его, уровня. Отключив невидимость, я выставил ладонь и приложил её тыльной стороной ко лбу, отставив ногу назад. Правильно было выпрямлять хвост, но чего нет, того нет.
        - Ого,  - оскалился ящер,  - Признаю, удивил.
        Этому приветствию меня научил тот мастер, у которого я брал уроки в скрытой базе. Никогда не думал, что это знание, как младший должны приветствовать старшего, мне когда-то пригодится.
        - Дыши свободно,  - сказал он ритуальную фразу и я расслабился.
        - Если это очередная проверка, то склоняю голову перед вашей системой контроля.
        - Тебе ещё учиться и учиться, мальчик,  - улыбнулся ящер, что в его исполнение выглядело, как улыбка кобры перед броском,  - Идём, отведу тебя, куда надо.

        Глава 15. Знакомство
        - Это она?
        - Да,  - довольно сказал ящер, прикладываясь к кубку с вином,  - Как тебе?
        - Вино или девушка?
        - То и та,  - хмыкнул мой новый знакомый.
        - Вино неплохое.
        - А она?  - допытывался он, бросая взгляды в сторону «объекта».
        - Ну…
        - Да не мнись ты так, человек. Этот разговор останется между нами.
        - Так я тебе и поверил.
        - Ты мне нравишься, человек. Умением выбирать слова в первую очередь. Все из твоего мира так умеют?
        - Нет. Только те, кто хотят выжить.  - он мне нагло льстил, но говорить об этом лишнее.
        - Правильно. То место, куда ты отправишься - там надо думать, что говоришь. Такие таланты как ты там на каждом углу толпятся. Куда не плюнь, везде уникумы.
        - Что это за место? Мне надо опасаться?
        - Ты же искатель!  - оскалился ящер,  - Нам всегда надо опасаться, если хотим выжить!
        - Зачем тогда девочку отправляют туда, если там опасно?
        - На то есть причины.
        - Расскажешь?
        За те часы, что я провёл в компании ящер, уяснил одно - спрашивать можно о чем угодно, а расскажет он или нет, сам решит. Перед тем, как меня привели в таверну «богатый путник», ящер устроил экскурсию по городу. Должен признать, что в этом городе было на что посмотреть. Десятки величественных храмов, садов, парков, площадей, тысячи статуй… В основном они изображали местную хозяйку. Богиню Амали. По моим прикидкам половина статуй приходилась на неё. Другая половина на прославленных искателей из истории этого королевства.
        Ящер в этих вопросах не скрытничал. Рассказывал, чем живет королевство, в чем особенность этого мира и какое кровавое прошлое скрывается за ним.
        - Это мир первого класса, человек. Ты ведь знаешь, что это значит?  - говорил он, приведя к очередному храму, чьё величие захватывало дух и заставляло чувствовать себя очень маленьким. Блестящие шпили куполов мелькали где-то высоко-высоко, подпирая небосвод.
        - Знаю.
        - А ты знаешь, что такие миры ценятся и за них часто вспыхивает борьба?
        - Это тоже знаю.
        - Ты не перестаешь радовать меня, человек,  - насмехался ящер, но я на его подколки не обращал внимание. Догадывался, что это часть теста, который мне устроили.
        - С тысячу лет назад здесь разразилась война, которая чуть не уничтожила мир. Остались жалкие клочки суши, пригодные для хоть какой-то жизни. Но это всё же первый класс. В той войне победила группа богов. Они так долго сражались, что устали от войны и решили остепениться.  - он замолчал, ожидая реакции.
        - Звучит, как красивая легенда.
        - Бывают и такие, представь себе. Ты ещё и не такое встретишь, если пройдешься по мирам, уж поверь мне.
        - Верю.
        Но проверю, хех.
        - Семь богов устали и решили начать новую жизнь.  - это прозвучало так по земному, что я чуть не рассмеялся, но удержал лицо,  - Они остались здесь и возродили этот мир, превратили его в цветущий рай, который ты видишь сейчас.
        Ящер не приукрашивал. Я нигде и никогда не видел настолько жизнерадостных людей. Нет, некоторые хмурились, грустили, думали о проблемах, но… Я здесь не видел нищих, попрошаек, мусора или навозных куч, которые можно было бы ожидать в средневековом городе. Здесь на каждому углу видна зелень и, такое ощущение, что жители домов соревнуются, кто лучше украсит своё жилище. Куда не глянь - везде красота и здоровые, в целом довольные люди, ведущие себя расслабленно. Возможно, здесь и есть гетто, окраины и районы с низким социальным индексом, но конкретно тут, на одной из центральных площадей, у меня возникло ощущение уюта, которое я нигде и никогда не встречал.
        - Что-то мне подсказывает, что эту историю ты мне рассказываешь не просто так.
        - Конечно нет, человек,  - довольно вывалил он язык. Впервые, когда я увидел это, подумал, что он меня дразнит. Но… как-то это несерьезно для столь могучего существа.  - Ты должен хорошо прочувствовать, в чьем мире оказался. Здесь живут добрые боги, заботящиеся о своём народе. Посмотри на Амали, чей город ты посетил, как прекрасен её лик. Но никогда не заблуждайся. Эта суровая тетка правит тут тысячу лет, а до этого топила целые миры в крови. Она добрая хозяйка, но скора на расправу, злопамятна и достать может любого.
        - Это нормально, говорить так о богине?
        - Лучше не повторяй,  - захрипел он, что, как мне казалось, олицетворяло смех.
        Это был один из разговоров. Постепенно меня погружали в местные нюансы и плавно накручивали на задание.
        - Скажем так,  - ответил на мой вопрос ящер, про то, куда нам надо отправиться,  - Эта девушка,  - он показал на неё пальцем,  - Не просто девушка. Понимаешь?
        - Дай угадаю, она чья-то дочка?
        - Ты угадал,  - стал серьёзным ящер.
        А я задумался, как именно он меня понял. То, что нас услышат - этого бояться не стоило. Ящер оказался мастером иллюзий, мороков и скрытности. Мастер экстра класса. Спрятать нас от взгляда девушки, да и всех остальных, ему труда не составило. Моя реплика про дочку была отсылкой на бога ветра, но… Я тоже иногда умеют думать. Перед глазами встало сказанное сегодня, как ящер углублялся в историю, рассказывал про нравы и в первую очередь про нрав богини. Уж не её ли дочка? Вывод очевидный, если подумать. Что тут скажешь, бог ветра ещё более ушлый тип, чем казался, если смог соблазнить далеко не последнюю богиню.
        - Тогда… почему?
        Почему, черт возьми, дочь двух богов сдают на руки какому-то левому типу?
        - О, это интересная история. Девушку, которую тебе надо сопровождать, скажем там… Всегда жила при дворе, в очень хороших условиях. В таких, где сильные воины не формируются. Понимаешь меня, человек?
        - Понимаю. У нас таких называют комнатными цветками.
        Я когда-то и сам таким был.
        - Комнатный цветок…  - задумался он над фразой,  - Цветы бывают разные, человек. Этот цветочек очень не простой. Её мать… Она бы не стала куда-то отправлять дочь. Но по каким-то причинам решила отправить, чтобы та… Повзрослела.
        Ох ё. Только этого мне не хватало.
        - Да-да-да!  - засмеялся ящер, видя моё скривившееся лицо,  - Тебе придется поработать нянькой. Разве это не чудесно?
        - Звучит так себе.
        - Но ты ведь почему-то пришёл сюда. К сожалению, я не знаю причин, но если ты расскажешь…
        - Если тебе твоя госпожа не рассказала, то и я не вижу смысла.
        Я до сих пор держал в голове мысль, что этот ящер может быть из стана противников и обманывать меня, поэтому не собирался выдавать лишнюю информацию. Совершенно непонятно, какую здесь роль играет бог ветра и что он задумал.
        - Мне надо что-то знать о подопечной?
        - Тебе велели передать, что головой за неё отвечаешь. Если с девчонкой что-то случится, то, поверь, тебя найдут в любом из миров.  - подмигнул ящер, совсем по человечески.  - От себя лично добавлю, что эта молодежь, которая не знает настоящей жизни - то ещё испытание. Про то, куда идти, девушка знает. Ей дали точные инструкции, так что узнаешь у неё. Можешь идти, принимать… груз.
        Я глянул на девушку, а когда повернулся обратно, ящера и след простыл. Чертов невидимка. Подходить мне не хотелось и совсем не от робости. Плевать, что подумает какая-то девица. Проблема в другом.
        Она бухала. Орала на прислугу то и дело, требовала всё нового вина, сорила деньгами, скандалила и бухала, как портовый грузчик. Пока я болтал с ящером, она бутылки три приговорила. Почти без закуски.
        Каменный посох, по которому бог ветра сказал, что я узнаю девицу, был заброшен в угол и никак не использовался. Сама девушка выглядела… Как может выглядеть дочь богатых родителей из эпохи возрождения. Изысканное, хоть и помятое платье, парочка золотых браслетов с камнями, золотые серьги, ожерелье, брильянтовая заколка в волосах. Эта девица носила на себе небольшое состояние. На неё поглядывали местные путешественники, а как я успел узнать, здесь собирались в основном они: те, кто проезжал через город по своим делам. Но никто не рисковал к ней приблизиться, лишь бросая косые взгляды. Никакой охраны, кроме охранников таверны, я не увидел, не почувствовал и никак не смог засечь. Сама девушка с виду выдающейся боевой единицей не выглядела. Всего-то двадцатый уровень… Это просто несерьезно. Если она дочь богини, то ей могли влить очки навыков и характеристик до максимума, но даже так, ещё нужны годы практики, чтобы научиться сражаться.
        В общем, моя цель - бухающий комнатный цветочек.
        Делать нечего, отступать некуда, да и чего это я? Как никак, это даже не вражеский мастер. Справлюсь как-нибудь. Быстренько доведу её до нужного места, разузнаю, что там за обучение есть, а потом вернусь на землю и продолжу развивать клан.
        Я встал из-за стола и твёрдой походной направился к нужному столу. Где отодвинул стул и уселся напротив девицы, уставившись на неё.
        Два карих глаза в ответ уставились на меня. Недобро так уставились. Также недобро брови поползли вверх, собрались домиком, как два мрачных коршуна. Девица набрала в грудь воздуха и выдала:
        - Что ты себе позволяешь! Трактирщик! Почему твой слуга сел за МОЙ стол?! Плетей ему!
        В зале повисла гнетущая тишина. Трактирщик выбежал из-за стойки и склонил голову.
        - Госпожа, это не мой слуга. Я не знаю, кто он.
        - Так пусть тогда проваливает! Выбросьте его отсюда! Поживее!
        Она дережировала бокалом, как шпагой, расплескав добрую половину жидкости, которая там плескалась. Ещё и трактирщика облила. За спиной у того нарисовались охранники и он приободрился, строго глянув на меня.
        - Господин… Не будете ли так любезны покинуть общество леди?
        - Не буду,  - проигнорировал я его, разглядывая девицу.
        Глаза той постепенно трезвели. Ага, ускоренный метаболизм и повышенная устойчивость к любым отравлениям, в том числе алкогольным. Значит характеристики у неё точно подняты, но не до конца. Иначе бы она вообще не пьянела или ей бы пришлось выпить бочку.
        - Но…  - замялся трактирщик, не ожидая такого ответа.
        Его можно понять. Охранники пусть и выглядели внушительно, но уровни у них низкие. Как и у самого толстяка. Возможно, они даже мой уровень не видят и не знают, чего от меня ждать. Да и выглядел я странно, не как местный.
        - Нам с девушкой надо поговорить,  - бросил я ему,  - Не оставите нас наедине?
        - Наедине?!  - закричала она,  - Да как ты смеешь! К утру тебя казнят за такие слова!
        Создав щит, я отодвинул трактирщика вместе с охранниками, закрывая им доступ.
        - Чего разоралась?  - грубо спросил я девушку.  - Ведешь себя, как хабалка.
        Это чудо захлопало глазами, не понимая, что произошло. Почему-то мне кажется, ей никогда в жизни не грубили.
        - Трезвей, хватай посох и пойдем. Я не собираюсь терять время.
        - Никуда я не пойду,  - икнула она.
        - Усложняешь?  - прищурился я,  - Разве твои родители не отправили тебя в путешествие?
        - А…  - округлила она глаза,  - Так это ты должен меня сопровождать?
        - Да. Так что идём.
        - Нет,  - снова она икнула,  - Я не хочу.
        Мне потребовалось три секунды, чтобы взять себя в руки. Эта особа сумела выбесить меня больше, чем все предыдущие враги вместе взятые. А ещё я оценил шутку бога ветра. Сплавить на меня эту особо… Ну бог, я тебе это припомню, козёл.
        - Боюсь, у тебя нет выбора. Мне сказали тебя доставить и я сделаю это.
        - Я буду сопротивляться!  - выдала она, качнув бокалом и сделав ещё один глоток.
        Когда она потянулась к бутылке, я ускорился и выхватил у неё сосуд.
        - Хватить пить. Где твои манеры и достоинство?
        - Не тебе говорить мне про манеры, холоп!
        Она явно сказала другое слово, но система перевела именно так. Да уж, никогда не думал, что буду спорить с настоящей… аристократкой.
        - Ты так отправишься или тебе надо вещи взять?
        - Никуда я не поеду!
        - Слушай, у меня нет желания спорить. Либо ты идешь добровольно, либо я спеленаю тебя и оттащу, куда надо.
        - Ты не посмеешь!
        - Посмею и ещё как.
        Девушка решила пободаться со мной взглядом, но не выдержала и отвернулась.
        - Мне нужно привести себя в порядок и взять вещи. Жди здесь. Можешь заказать себе еды.
        Сказало это было с той долей холода, которой хватит повернуть глобальное потепление вспять. Дочь богов встала, но уперлась в мой щит. Я хмыкнул и снял его, когда она гневно зыркнула на меня. Таверна по прежнему прибывала в тягучей тишине. Трактирщик смотрел на нас из-за прилавка, весь бледный и встревоженный.
        Девушка же быстрым шагом дошла до лестницы и вбежала куда-то наверх. Я направил Зевса, который присмотрит за тем, чтобы она не сбежала. Да и другими способами я не пренебрегал, держа во внимание, куда этот ходящий ювелирный магазин побежал. Почему-то мне казалось, что леди обязательно попытается умыкнуть.
        Но я не ожидал того, что произошло дальше. Кто-то сильный толкнул створки, те ударились о стену и внутрь вбежал… юноша со взором горячий. Ох чую проблемы будут.
        - Где госпожа?!  - рявкнул он с порога.
        - Ушла на верх,  - проблеял трактирщик, начиная догадываться, что мирно сегодняшний вечер не закончится. Он указал наверх и юноша стремглав метнулся туда, скрывшись на лестнице.
        Час от часу не легче. Он спустился ровно через полторы минуты. С перекошенным лицом, злой и красный, он замер посередине зала, нашёл меня взглядом и обвинительно выставил палец.
        - Ты! Ты оскорбил госпожу!
        - Кто такой будешь?  - спросил я его.
        - Я Сэр Энтони из благородного дома Света,  - напыщенно продекларировал он.  - Я не позволю похитить леди! Сейчас ты пройдешь со мной…
        - Или что?  - перебил я его.
        - Или я тебя убью!  - призвал он шпагу из… чистого света.
        Любопытно.
        - Слушай, ты, конечно, само очарование, наверняка тебе эта леди и правда симпатична, но играть в ваши детские игры я не собираюсь. Так что бывай,  - махнул я ему рукой.
        - Стой…
        Этот придурок, держа в одной руке шпагу, второй бросил в меня какой-то подавляющий навык… Попытался бросить. Я смещением выскочил на улицу, прямо перед леди, которая спрыгнула из окна и собралась дать деру.
        - Сударыня, ваши манеры не перестают восхищать,  - отвесил я ей шутливый поклон.
        Тут эта дура окончательно психанула. Она выставила руку и призвала посох, который забыла на первом этаже. Артефакт пробил деревянную стену и метнулся ей в ладонь, но что последует дальше я выяснять не собирался. Оказавшись в плотную к ней, я схватил её за талию и активировал «полёт на максималках». А это, замечу, как резко выпрыгнуть из самолёта и включить тройное ускорение. Она даже взвизгнуть не успела, как мы оказались за черной города, уносясь вдаль.

        Глава 16. Начало пути
        - Сволочь!
        - Ага.
        - Урод!
        - Да пожалуйста.
        - Я тебя ненавижу!
        - Ты мне тоже не понравилась.
        - Тварь!
        - А сама то.
        - Сволочь!
        - Повторяешься!
        - Урод!
        - Леди не умеет ругаться.
        - Нена…. Сволочь!
        Леди стояла вся красная, с растрепанной прической, волосы торчали во все стороны, словно её током ударили. Кажется, леди было слегка не по себе. Хотя вроде ничего такого не случилось. Подумаешь, пятнадцать минут я нёс её на максимальной скорости. Подумаешь, её минут пять тошнило, когда мы приземлились и я выпустил её из рук. Подумаешь, она заблевала себе платье. Право слово, разве такие мелочи должны выводить настоящих аристократок из себя?
        Сначала она пыталась вернуть себе равновесие и вспомнить, как стоять на земле. Когда чуть оклемалась, стала костерить меня на разный манер, часто повторяясь. После этого началась третья стадия. Девушка попыталась меня убить. Она пустила в ход магию земли, но… Без боевого опыта её высокие навыки ничего не стоили. Я легко задавил любые её попытки, молча наблюдая, когда же истерика закончится.
        - Ничего!  - протянула девушка победно,  - Моя мать тебя казнит!
        - Разве не она отправила любимую дочурку в путешествие?
        Есть попадание. Девушка смутилась. Больше всего её смутило слово «любимая». Потому что по-настоящему любимых и дорогих дочерей не отправляют черт знает куда, черт знает с кем.
        - Успокаивайся что ли. Приведи себя в порядок, а то выглядишь… Плохо выглядишь. Потом нам надо поговорить.
        К сожалению, я знал лишь следующую точку, куда нам надо прибыть. Один из городов этого мира. Что там, зачем нам туда - неизвестно. Никто не спешил делиться подробностями, но вроде как эта особа должна рассказать, что и как.
        - Если не успокоишься, прокачу ещё раз,  - предупредил я, когда она собралась снова кричать. Сработало. Рот захлопнулся.  - Я тебе не враг. Нормально общаться ты не захотела. Ещё какого-то дурачка на меня натравила. Тебе разве плевать на его жизнь?
        - Причем тут его жизнь?  - буркнула она.
        - А разве ты его не на смерть послала?
        - В смысле?  - её глаза округлились.
        - А, так его не надо было убивать…  - пошутил я, но, судя по тому, как она побледнела, шутка оказалась не очень.
        - Ты его… убил?
        - Тебя это смущает?
        Не то, чтобы мне нравится играть чувствами других, просто интересно, что за человек передо мной. Пока выходило, что не самый лучший.
        - Так я и думала. Папаша прислал какого-то вшивого мясника.  - озадаченность сменилась презрением.
        - Жаль, он не сказал, что за особа его дочь.  - ответил я ей симметрично,  - Так что, говорить будем или продолжим ругаться?
        - Нам не о чем говорить.
        - Как минимум я хотел бы узнать, куда именно мы отправляемся и с чем столкнёмся.
        - Ты и этого не знаешь?! Отлично! Тогда я тебе ничего не скажу!
        - И что дальше?
        - Ничего!
        - То есть ты отказываешься отправиться в путешествие?
        - Отказываюсь!
        - Фух… Ну хорошо. Бывай тогда,  - помахал я ей рукой и развернулся.
        Мне потребовалось пройти десять метров, чтобы она закричала:
        - Стой! Ты куда?!
        - Домой,  - ответил я, обернувшись,  - Нянчиться с тобой мне и за все деньги мира не надо. Если ты не хочешь, так тому и быть. Возвращайся домой, расскажешь матери и отцу, почему не захотела. Мне плевать.
        - Но… Ты вернёшь меня домой?
        - И не подумаю. Доберёшься как-нибудь,  - пожал я плечами и снова зашагал.
        - Стой! Погоди! Ну куда ты!
        Так я понял, что девица не самая умная. Будь она смышленее, то поняла бы, что желай я реально уйти, то улетел бы, а не ножками пошёл.
        - Чего тебе?
        - Не бросай меня! Раз похитил, так возвращай!
        - Зачем мне это? Ты даже вести себя нормально не умеешь, а хочешь от меня чего-то.
        - Что значит не умеют себя вести?!  - возмутилась она,  - Я благородных кровей! Дочь боги…
        Тут она запнулась, видимо догадавшись, что не обо всём стоит кричать неизвестно где.
        - Я в курсе, чья ты дочь. Твою мать я не знаю, зато с отцом немного знаком. Из-за него я раз погиб. Так что… Поверь, расшибаться в лепешку ради его истеричной дочурки не собираюсь.
        - Подожди. Мне надо подумать и привести мысли в порядок,  - ответила она спустя минуту игр в гляделки.
        После чего уселась прямо на землю и уставилась в одну точку. Я парень не гордый, могу и подождать… Интересно даже, до чего это чудо додумается.

* * *
        - Как тебя зовут?  - вышла из продолжительной задумчивости девушка.
        - Эрнест. А тебя?
        - Для простоты пусть будет Саша.
        - Саша?
        - Что тебе не нравится?  - нахмурилась девушка,  - Если хочешь официально, то Сашаливаентела.
        - Пусть будет Саша. Просто такое же имя есть и в моём мире, поэтому удивился.
        Ну и имечко у неё. Прям как у моего друга, который погиб. Какая ирония.
        Сейчас девушка выглядела не как истеричка алкоголичка, а как загнанный зверек, который растерян и не знает, что делать.
        - Ты можешь вернуть меня домой?
        - В принципе, могу,  - ответил я осторожно.
        - Но вернуться я не могу,  - ответила она очень логично, но, заметив мой взгляд, пояснила,  - Мать дала строгий наказ, чтобы в ближайшие десять лет, пока не освою стихию, я не возвращалась.
        - Десять лет? Не хило.
        Надеюсь, бог ветра не думает, что я все десять лет её караулить буду. А то ещё поступлю в какую-нибудь магическую академию и… Нет, тьфу-тьфу, не надо мне такого счастья.
        - Именно!  - обрадовалась она моему пониманию,  - Взяли и вышвырнули! Разве это нормально?!
        - Ни в коем случае,  - покачал я головой, стараясь удержать серьезное лицо.
        Если бы меня год назад на десять лет куда-то… кхм… выгнали, я бы тоже истерику закатил.
        - Я ведь ещё ребенок! Как я справлюсь?!  - спросила она, ища во мне поддержки.
        Я прямо ощущал её желание излить мне душу, пожаловаться на жизнь, на своих родителей и на тяжелую судьбинушку.
        - Ребенок?  - окинул я её взглядом,  - А выглядишь, как взрослая тётка. Сколько тебе?
        По земным меркам ей лет двадцать пять.
        - Такие вопросы не вежливо спрашивать у девушки.  - вспыхнула она.  - И никакая я не тётка!
        - Понятно. Саша, расскажи про то место, куда мы направляемся. С какими опасностями там столкнемся?
        - С опасностью разориться,  - поджала она губы и отвернулась.
        Ага, обиделась, что я не стал для неё жилеткой. Как же легко её эмоции читаются. И это аристократка?
        - А что там за валюта? Я пришёл из другого мира…
        - Валюта там одна - очки навыков.
        - О как.
        Если подумать, то логично. Там, где есть маги, способные творить настоящие чудеса, оплата труда соответствующая должна быть. Но это что же за место такое, где навыки используются, как валюта? Ведь, по идеи, должен быть постоянный прирост денежной массы…
        - Нам надо попасть в мир гор через город тысячи поворотов. Ты знаешь дорогу?
        - Знаю. Нам до города не долго осталось. Ты быстро летаешь,  - ответила она, ничуть не скрывая обиду ещё и на стремительный полёт.
        - Зато протрезвела быстро,  - не остался я в долгу.
        - Только я не взяла вещи, умник!
        - Возвращаться не будем. У тебя был шанс отправиться с комфортом.
        - Ты правда считаешь, что я отправлюсь в другой мир так?  - указала она на своё потрёпанное платье.
        - Если этот вариант тебя не устраивает, придумай, как решить вопрос по пути.
        Саша вздохнула. Вздохнула тяжело, полной грудь, закатив глаза и, видимо, молясь своей матери. Или кому молятся местные, когда надо то ли обрести смирение, то ли вызвать молнии на голову обидчика?
        - Пойдем к городу, там решим,  - наконец выдала она спустя пару минут душевных страданий.
        - Пойдем или полетим?
        - Пойдем!
        Ох уж этот взгляд, полный злости. Чуть дырку во мне не прожгла.

* * *

        До города было километров пятнадцать, не меньше. Я видел впереди массивную каменную стену, видел башни и верхушки некоторых зданий по ту сторону. Ещё видел сотни бредущих разумных. Их было настолько много, что когда мы вышли на просторную дорогу, то чуть не угодили в пробку. Езжай мы на телеги, точно бы застряли. У какого-то торговца, который вёл караван, сломалась повозка, что привело к коллапсу всего дорожного трафика.
        Когда проходили мимо, я заметил, что проблема в сломанной оси между колёс. Она была сделала из металла, но старость обошлась с ней беспощадно: конструкция не выдержала и сломалась. Хозяин этого балагана орал на помощников, которые пытались что-то сделать, но, интуиция и наблюдательность мне подсказывали, что затянется это надолго.
        - Уважаемый,  - обратил я к караванщику,  - Помощь нужна?
        - Чего надо?  - рявкнул он, оборачиваясь, но замер, стоило ему разглядеть меня,  - Простите господин, что вы сказали?
        Тут он разглядел Сашу, в помятом платье, с дикой прической и совсем растерялся.
        - Помощь, говорю. Я маг металла. Могу починить вашу телегу. Сколько заплатите?
        - Эм…  - его глаза забегали, а разум попытался осознать происходящее,  - Если вы точно справитесь, то один ам!
        - Маловато будет,  - вмешалась Саша, бросая на меня недовольный взгляд,  - Пять ам. Золотых!
        - Но…
        - Или мы пошли,  - схватила она меня за локоть и попыталась утащить.
        - Хорошо! Но работа вперед!
        - Да легко,  - улыбнулся я и щёлкнул для показухи пальцами.
        Весь металл под тележкой растекся, выделяя из себя лишнюю ржавчину. Я немного добавил из своих запас, а то слишком тонко получалось. Воссоздал, как всё было, ещё и телегу из ямы вытащил. В конце наложил свойство крепкости.
        - Теперь она сломается, если только сильным навыком ударить. С вас пять ам.
        - Ага…  - заторможено сказал он, глядя на результат работ.
        Но потом отмер и кивнул помощникам, чтобы те проверили качество. Сам же он достал из кошеля оплату и боязливо передал мне. Кивнув ему, я зашагал дальше в сторону города.
        - Зачем?  - догнала меня Саша.
        - Хотел глянуть на ваши деньги,  - ответил я, разглядывая монеты.
        Ничего обычного. Просто золото с изображением, как я понимаю, богини. Если постараюсь, то смогу создать такие же из своих запасов.
        - Мог бы сказать, я бы показала.
        - Ты мне не показалась общительной. Последние десять минут шагаешь, бросая в меня злые взгляды и думаешь, как бы огреть по голове и сбежать.
        - Откуда…?  - её глаза расширились,  - Ты читаешь мысли?!
        - Не исключено,  - рассмеялся я.  - Ладно, выдохни. Нет, не читаю. А если бы читал, то не сказал бы. Идём?
        Пока она стояла, открыв рот, я обогнул её и зашагал дальше. На самом деле от неё не только злостью фонило. Эта дуреха шла в платье. Платье! И туфлях! По пусть и дороге, но всё же далеко не самой удобной. Тут вам не дорожка для туристов. Тут суровое средневековье с лепешками дерьма от лошадей. Да и не только лошадей.
        В девушке боролось два противоречия. Ей хотелось попросить меня доставить её полётом сразу в город, но при это она этого боялась, стыдилась, возмущалась и злилась. Злилась как на меня, так и на себя, что вообще думает об этом, и снова на меня, за то, что злилась на себя. Даа… прокачанная интуиция это зло, когда дело касается молоденьких женщин…
        Сам я не предлагал ей пролететься, потому что хотел пройтись и поразглядывать тех разумных, которые шли здесь. Кого тут только не было. Много людей и почти людей с какими-то особенностями, типа серой кожи, длинных ушей, вытянутых черепов и прочего. Встречались и совсем отличающиеся, вроде разумных котов, сидящих на телеге, одетых во всё пестрое и дымящих, как паровозы. Зрелище то ещё.
        - Что нам делать в городе?  - спросил я Сашу, когда она поравнялась со мной.
        - Найти хорошую таверну и помыться.
        - А потом?
        - Найти мне одежду.
        - А после этого?
        - Поесть и отдохнуть.
        - Дальше?
        - Ты всегда такой невозмутимый?
        - Не исключено,  - хмыкнул я.  - Нам же к порталам? В этом городе есть проходы в другие миры? И почему он называется город тысячи поворотов?
        - Потому что это большой перекресток. Как можно этого не знать?
        - Ты знаешь, кто такие черепашки-ниндзя и почему они любят пиццу?
        - Пиццу? Кто это такая?
        - Не кто, а что.
        Нахмуренные брови были мне ответом.
        - Я поняла.  - сдалась она,  - Думала, тебя лучше готовили, раз отправили со мной.
        - Встретишь папочку, скажешь ему это. Меня никто не готовил. Сказали лишь найти тебя и отвести, куда надо.
        - Наверное, ты прославленный маг.
        - Нет. Я обычный парень.
        - Тогда это даже звучит оскорбительно.
        - Считаешь, обычный парень ниже твоего достоинства?  - глянул я на девушку, которая придерживала юбку и старалась никуда не вляпаться.
        - Могу же я рассчитывать на надежного охранника?
        - Пока я скорее курьер.
        - Смешно,  - процедила она и отвернулась от меня.
        Но надолго её не хватило.
        - Из какого ты мира?
        - Земля. Так что это за город? Я всё ещё жду ответа.
        - Я же сказал. Это перекресток.
        - Я тоже прибыл с перекрестка, но это никак не объясняет, что нас ждёт впереди.
        - Здесь несколько десятков проходов в другие миры, так понятнее? Нам надо в один из них. Потом ещё один переход и мы на месте.
        - Всего то?
        - Мне говорили, что дорога не сложная, если вести себя аккуратно.
        - А ты умеешь?
        - Что?  - нахмурилась она.
        - Вести себя аккуратно.
        Саша отвернулась с поистине королевским достоинством, сверкнув идеальным подбородком потомственной аристократки. То, что сказала девушка, подтвердилось. Я наблюдал через Зевса за округой и увидел, что находится по ту сторону городской стены.
        Больше всего этот город напоминал… большой склад. Если представить сотни складских помещений, которые не особо отличались архитектурой, разбавить их мощенными широчайшими проспектами, добавить робкие домики, прячущимися между складами, то получится приблизительно то, что я увидел.
        Получается, это мини версия перекрестка из моего мира? Центральный узел в веере миров? Интересная картина вырисовывается. Проходы - это всегда деньги. А мой мир сильно пошатнул всех, поломав вековые логистические цепочки. Как бы это к проблемам не привело. А ещё до жути интересно, какая настоящая причина, зачем меня сюда направил бог ветра. Что-то нехорошее предчувствие.
        В этот раз в город зашёл без проблем. Саша на входе показала какой-то медальон и нас пропустили без лишних вопросов, ещё и сопровождающего выделили, который дошёл с нами до ближайшей «приличной» таверны. Интересно, чтобы сказала девушка, если бы увидела достижения моего мира в вопросах комфорта? Нет, тут тоже было симпатично. Эдакая заделка под старину. Здание каменное, но вместо электричества - свечи. Запаха и вони никакого не было, я чувствовал магию ветра, которая обеспечивала климат-контроль, но всё равно, насколько вижу, магия не во всех вопросах заменяет технологии.
        - Тебе хватит двух часов, чтобы собраться и закупить вещи?
        - Нет, конечно!
        - Тогда лучше поспеши. Через два часа выходим.
        - Но…
        - Без но. Я не хочу останавливаться в каждой забегаловке и терять время.
        Девушка нахмурилась, но ничего не сказала, убежав наверх. Я же заказал еды. Пять монет, которые заработал до этого, хватит на нормально поесть, но не больше. Расценки, конечно, лютые. Принесли мне вина, мяса и что-то похожее на картошку с овощами. Сытно и вкусно. Самое то, чтобы скоротать время.

        Глава 17. Граница
        - Здесь есть цивилизация?  - спросил я, глядя на мрачный пейзаж, больше похожий на постапокалипсис, а не на цветущий мир.
        Стоило перейти на другую сторону, как контраст сразу же бросился в глаза. Здесь не было высоток разрушенных домов, зато хватало обгоревших трупов обычных зданий. Кто-то явно постаралась здесь всё разрушить, сжечь и сравнять с землей, лишь немного не доведя дело до конца. Ещё и погода подкачала. Свинцовые тучи затянули небо и где-то высоко в небе пробегали раскаты грома.
        Пейзаж, откровенно говоря, напрягал. Саша ёжилась и с тревогой всматривалась в открывшийся пейзаж. Ещё и стражник этот… Когда подошли к порталу, нас остановил десяток бойцов. Да не простых: у рядовых уровень в районе девяностого, а у их командира - сто двадцатый. Пока сюда добирались, я никого столь же серьезного и не видел. Что заставляло задуматься: а зачем именно здесь такая оборона?
        - Вы уверены, что хотите отправиться туда? На границе сейчас не спокойно,  - спросил старый усатый воин, оглядывая меня с ног до головы и хмурясь.
        - Да,  - сказала Саша и даже не запнулась, хотя я чувствовал её волнение.
        - Как знаете,  - покачал головой искатель и отошёл в сторону.
        Вскоре мы оказались по ту сторону и разрушенные здания сподвигли меня задуматься, а куда мы, собственно, залезли.
        - Здесь хватает разумных. Это ничейная земля, граница, вольные земли, земли анархии и сражений. Выбирай название, какое нравится.  - ответила девушка на мой вопрос.
        Как мило.
        - А чему обязаны такие красочные названия?
        - Потому что здесь нет государств. Лишь варвары. Это они разрушили город. Сколько мы не пытались построить здесь крепость, каждый раз её разрушали.
        - Здесь настолько сильные войска?
        - Да уж не слабые. Но не войска. Ватаги.
        - А почему граница?
        - Ты и это не знаешь?  - повернулась она ко мне, впервые оторвавшись от мрачного пейзажа.
        - Считай, что я ничего не знаю.
        - Это граница между двумя веерами,  - сказала она, как что-то само собой разумеющееся.
        На пару секунд я подвис. Что она сейчас сказала? Между ДВУМЯ ВЕЕРАМИ? Веерами миров?! Видимо степень офигивания на моём лице была столь высокой, что Саша догадалась уточнить.
        - Ты же не думал, что веер один? Их несколько. Мы идем в соседний.
        - Так, стоп.  - замотал я головой. Надо было ей допрос в таверне устроить, а не сидеть и жрать, думая, что я с любыми трудностями справлюсь,  - Что ты подразумеваешь под веером? Набор миров?
        - Не просто набор миров.
        - А что?
        - Это… Это же настолько очевидно, что я не знаю, как объяснить,  - нахмурилась она.
        - Ты постарайся. Потому что мне очень не нравится, что я вижу.
        Интуиция буквально вопила, что здесь хватает опасностей и надо быть осторожным. Очень осторожным.
        - Мы живем в веере системы…
        Она не договорила, а мой мозг уже сделал сальто, переворачиваясь перед черепушкой. Система что, есть НЕ везде?!
        - А тот веер, куда мы направляемся, называется веером магии.
        - Веер системы и веер магии,  - повторил я, пробуя слова на вкус,  - И во втором веере нет системы? А как же обстоят дела с навыками?
        Эмоции по поводу этих открытий приходилось давить, чтобы продолжить разговор. Я хотел уйти в моделирование, но удержался. Очень уж интересно, что девушка скажет дальше.
        - У искателей они работают. Но там ты не сможешь развиваться привычным тебе способом. Только по законам того веера.
        - Час от часу не легче. А зачем тогда туда идти?
        - Потому что это веер магии!  - разозлилась Саша на мои вопросы,  - Нигде не учат лучше, чем там. Наш мир уникален,  - указала она нам за спину, где виднелась грань,  - Он находится рядом с границей. Это одно из немногих мест, откуда можно туда попасть. И может мы уже пойдем? Что-то мне не по себе.
        - Тогда уж полетели. Если тут так опасно…
        - Полёт привлечет внимание. Да и гроза на небе.  - указала она,  - В нас точно молнией ударит.
        - У меня есть стихия молнии, так что не бойся,  - прикинул я этот сценарий.  - Полетим снизу, на максимальной скорости. У тебя же есть броня? Артефакты? Активируй всё, чтобы нас случайным попаданием не убили. Я поставляю дополнительную защиту. Главное, указывай дорогу.
        - Ты уверен?
        - Да. Выбирай. Либо я тебя на руках несу, либо ты мне на спину цепляешься. Во втором случае сможешь наблюдать, что внизу и направлять меня.
        Саша отчетливо побледнела. Перспектива полёта её пугала. Но она глянула в сторону сожженных строений и кивнула. Правильный выбор, девочка. Я это чувствую.

* * *
        - ААА!!!
        - Держись!
        Я погасил полёт, проваливаясь вниз и активируя импульс в другую сторону. Первые минуты мы летели и проблем не знали. А потом со всей дури влетели в анти полётное пространство. Дурь нас и спасла. Скорость была такая, что мы преодолели это место, чудом разминувшись с головой какой-то твари, которая уже открыла пасть, чтобы то ли сожрать нас, то ли выдохнуть зловонное пламя в след.
        Стоило способности летать вернуться, я вывел нас из под удара и свалил подальше от этого монстра. Если не ошибаюсь, у него был двухсотый уровень и это существо до ужаса походило на динозавра.
        То, что лететь пусть и рискованное решение, но правильное, я убедился окончательно. Если здесь такие твари гуляют, то что-что, а встречаться с ними на земле я не собираюсь. Нам надо было преодолеть около пятисот километров, для меня это минут двадцать полёта. Мог бы и быстрее, но приходилось держать щит, да и груз на спине сказывался. Саша вцепилась, как клещ и даже по несколько единиц прочности выдавливала каждую секунду.
        Кроме суровых монстров этот мир особо чем-то не выделялся. Разве что унылостью, бурей в небесах, каньонами, да острыми скалами. Каких-то интересных подробностей я не разглядел, сосредоточившись на том, чтобы не попасть в чьи-то угодья и ни в кого не врезаться. Здесь хватало и всякого рода крылатых тварей, некоторых из них успевали на нас среагировать, но не успевали догнать.
        В конце пути ждала почти такая же грань, из которой мы вышли. Нашёл я её по останкам города. Когда-то здесь тоже пытались возвести укрепления, но кто-то пришёл и тщательно всё разрушил, только грань и осталась. Саша оторвалась от меня, указывая в нужное место, я приземлился и мы забежали внутрь, где и столкнулись с пропускным пунктом.
        - Стоять!  - наставили на нас копья,  - Кто такие будете?!
        По привычке я кинул сканирование, запомнил противников и на секунду запустил моделирование. Если говорят, значит убивать сразу не будут. Поэтому грешно не воспользоваться шансом как следует обдумать ситуацию.
        Говорившая была женщиной девяносто девятого уровня. В стальных доспехах, покрытых рунами, она напоминало ходящий танк, скрещенный с грацией гепарда. Уж слишком эта дева легко и плавно двигалась в тяжелых доспехах. Остальные из её группы, а это девять бойцов-мужчин, уровня не имели и были обычными людьми. Почти людьми… У двоих из них кожу покрывала густая растительность, делая их похожими на зверей. К сожалению, сканирование на них не сработало и это первое, что поставило меня в ступор. Сама дева была мастером, довольно сильным. Легко бы я с ней справиться не смог. Опытная, матерая и жесткая тетка. Остальные остались загадкой, но не думаю, что караулить переход с границы поставили бы слюнтяев.
        - Меня зовут Саша. Вот мой пропуск. Этот господин со мной.  - вышла вперед девушка, протягивая какую-то брошь.
        Женщина просверлила нас взглядом, осмотрела протянутое, а потом… забрала. И не вернула. Чтобы это не было, это нужно сдать.
        - Как добрались?
        - Нормально.  - ответила Саша спокойно.
        В этот раз, благодаря тому, что я держал щит вокруг нас, её волосы не истрепались. Да и одежду она подобрала себе походную, которую просто так не помнешь. Кожаный костюм в обтяжку, с десятком артефактов внутри. Не сильных, но наверняка делающих жизнь комфортнее.
        - За вами нет погони?
        - Нет.
        - А ты что скажешь, маг?  - глянула она на меня.
        - Погони нет.
        - Проблемы были?
        - Встретили зверушку двухсотого уровня,  - поделился я.
        - И выжили?  - недоверчиво глянула она.
        - Повезло.
        - Не сомневаюсь,  - взгляд как был колючим, так и остался,  - Запрещенное что-то есть?
        - Нет,  - ответила Саша.
        Тут женщина сказала что-то на незнакомом языке и один из мужчин достал… В общем, он что-то достал, направил на нас и спустя минуту кивнул.
        - Правила знаете?
        - Знаем,  - снова дала ответ девушка за нас двоих, хотя я никаких правил не знал.
        - Тогда идите. Транспорт отходит через час. Как раз успеете, если поторопитесь.
        - Спасибо,  - поклонилась Саша.
        Я до поклона не дошёл. Не знаю местного этика, а пытаться что-то городить без понимания не видел смысла.
        Пройдя через мимо охраны, попали во двор, огороженный стеной. На стенах толпились воины и лучники, недобро на нас поглядывающие. От десятков взглядом чесалась спина и приходилось контролировать себя, чтобы не показать расшатавшиеся нервы. Мы подошли к воротам, но те были закрыли и один из солдат махнул рукой. Недалеко открылась неприметная дверь, нас поманили и провели через стену. Я машинально отметил, что толщина внушительная.
        С той же стороны… Да ничего особенного там не было. Какой-то вшивый потрепанной жизнью городишка, словно мы оказались на диком западе. Здесь сновали разумные, кто-то спешил по своим делам, кто-то прогуливался, а кто-то и пил, рассевшись возле таверны.
        - Здесь задерживаться не будем,  - сказала Саша,  - Раз уж быстро добрались, предлагаю сразу отправиться на транспорт.
        - Лучше полётом.
        - Нет!  - сказала она слишком резко и замолчала, поняв, что это лишнее,  - Едем как все. Не надо привлекать к себе внимание. Да и как ты найдешь нужное место?
        - Да как-нибудь найду.
        - Не будем рисковать. Это другой веер, тут всё иначе, помни об этом.
        Пока особых отличий я не заметил. Кроме того, что здесь искателями были в лучшем случае каждый двадцатый, остальные системой никак не помечались.

* * *
        - Ты серьезно? Мы полетим на этом?
        - Что тебя не устраивает?  - вспыхнула Саша.
        - Да как-то…. Не думал, что встречу здесь дирижабль.
        Превратности судьбы, не иначе. Чтобы добраться до транспорта, нам пришлось пройтись и подняться вверх по склону, где в конце поджидала станция отправления. Здесь то я и увидел дирижабли. Гигантские посудины, с надутыми шарами и прицепленными гондолами к низу. Или я всё напутал?
        - Мне говорили, что они нас за пару часов доставят, переживать не о чем.
        - Я не из-за этого переживаю, хотя и пару часов терять не хочется. Просто не ожидал здесь увидеть такое.
        - В твоем мире нет такого транспорта?
        - Есть, но он гораздо… совершеннее.
        - Не суди строго. Ты пока всего не видел,  - улыбнулась Саша, словно знала что-то, чего не знаю я.
        - Как скажешь. Тогда с тебя билеты.
        Тут её улыбка поблекла, но возражать она не стала. Мне банально нечем было заплатить. Сомневаюсь, что за проезд возьмут очки навыков, да и не собираюсь я их за такое отдавать. Лучше уж посмотрю, в какую сторону отправится нужный транспорт и сам туда долечу.

* * *
        - Как тебе? Разве оно того не стоило?
        - Что именно?  - с ленцой глянул я на девушку.
        - Комфорт!
        - В целом нормально.
        - Ты какой-то странный.
        - Потому что предпочитаю эффективность комфорту?
        Саша сидела в кресле, напротив меня. Между нами стоял столик, куда уже принесли напитки. Какие-то заваренные травы, обещающие согреть и взбодрить. Лично мне было и так тепло, а вот девушка напиток заказала с радостью. Я же смотрел на него с безразличием, больше думая о том, как быть. Это если общаешься с искателями, то система автоматически переводит. Здесь же это не работало. Саша знала язык, её хорошо готовили, а я - нет. Когда она покупала билеты, когда делала заказ - я ни слова не понял. Если в городе, куда мы летим, такая же ситуация, то с обучением возникнут проблемы. Да со всем возникнут проблемы. Но ничего, придумаю что-нибудь. Сначала надо прояснить ряд вопросов.
        - Расскажи о своём мире. Ты аристократ?  - поинтересовалась она, проигнорировав мои предыдущие слова.
        Я оглядел её. Волосы цвета меди, тонкие черты лица, она напоминало обожженную глину. Глину, из которой слепили красивую вазу, с идеальными чертами. Саша красива. Какая-то часть меня отмечала это, а другая игнорировала. Потому что нафиг-нафиг даже думать о дочери двух богов. Целее буду.
        - Нет, я обычный человек. У нас нет аристократии. Это пережиток прошлого.
        - Но как же тогда устроено ваше общество?  - удивилась она,  - Кто правит?
        - Официально - те, кого выбрал народ. Это демократия называется.
        - А не официально?
        - Как и везде. Самые ушлые, предприимчивые, решительные и беспринципные.
        - Такие, как ты?
        - Нет, я всего лишь удачливый убийца.
        Один раз, но чашка в её руках дрогнула.
        - Кто был тот парень? Который прибежал в таверну спасать тебя.
        - Почему ты спрашиваешь?  - прищурилась она.
        - Интересно.
        - Это… мой знакомый.
        - Жених?
        - Нет. Воздыхатель.
        Я едва удержался, чтобы не заржать. Воздыхатель было сказано так… Так избалованно… С ноткой высокомерия, полного осознания своей популярности у мужчин, довольства от этого… Она слово с подружкой болтала и хвалилась, что мужики за ней бегают. Мне же это было смешно. Девушка это заметила и залилась краской. Плохо я умею держать эмоции, надо бы поучиться.
        Жаль, что моделирование имеет свои ограничения. Я бы мог создать званный вечер или игру в покер… Но это не даст никакого толка. Разумом то я буду понимать, что это симуляция. Нет никакой мотивации действительно что-то делать. С боями совсем иначе. Там цена ошибки вполне реальная боль.
        Поэтому я сейчас ловил один социальный диссонанс за другим. Какая то часть меня смутно помнила, каким я был раньше. Уж точно не циничным параноиком. Я прошлый пялился бы во все глаза. Да хотя бы на ту парочку пятнистых людишек с большими носами, которые чавкали на весь «ресторан», хлебая местный чай. Кают здесь не было, кстати. Дирижабль, куда мы взяли билеты, считался элитным транспортом и богатым путникам предлагали скоротать дорогу за трапезой. Напитки, еда, курительные смеси. Для меня же это выглядело, как не самое лучшее кафе, с ограниченным количеством блюд.
        Но речь не об этом. Я сначала и правда рассмотрел других пассажиров, да и сам дирижабль. Но вместо того, чтобы впитывать детали, прикидывал, как и кого убивать, куда отступать, где пробиваться на выход, сколько металла в конструкции, сколько в него магии вложено, кто здесь опасный и как сесть так, чтобы всех контролировать.
        Профессиональная деформация на лицо. На девушку я смотрел схоже. Какие проблемы она может доставить, какие доставит обязательно, какие у неё цели, какие подлянки ждать, какую информацию от неё можно получить, какая она в бою… Я не на сиськи её пялился! Не на задницу в обтягивающих штанах, а оценивал на предмет проблем, выгод и опасностей. Дожил… А ведь прошлый я залип бы на эту девчонку. В ней чувствовалась порода, она была реально красива, но я заметил это только сейчас, когда чуть расслабился, сидя в мягком кресле.
        - Он жив?  - спросила она, разбивая затянувшуюся паузу.
        - Да.
        - Не врешь?
        - Зачем мне тебе врать?
        - Не знаю…
        - Лучше расскажи, почему хотела сбежать и бухала, словно ты работяга, а не леди.
        - Я…  - девушка снова залилась краской,  - Ты не поймешь!
        - Куда мне, варвару из отсталого мира,  - фыркнул я.  - Давай сыграем с тобой в игру. Ты любишь пари? Есть в тебе азарт? Я расскажу, почему ты хотела сбежать. Если угадаю, то ты ответишь на все мои вопросы. Если не угадаю, то я отвечу на все твои. Как видишь, ничего страшного, обычный разговор. Согласна?
        - Надо же нам как-то убить время. Так что почему бы и нет,  - ответила она с улыбкой, фоня уверенностью в том, что её уникальную душу никто не сможет прочитать.
        Пол вздрогнул, отвлекая меня. Оглядевшись, увидел, что мы наконец-то отправились в путь. Саша тоже отвлекалась, встала и подошла к окну, разглядывая пейзаж. Я же уже успел насмотреться, выпустив по тихому Зевса и отправив его далеко в небо. А то ещё решат, что птица шпионит и собьют. Кто знает этих магов.
        - Так что, будешь угадывать?  - поинтересовалась она с вызовом, вернувшись в кресло.
        - Да. Так… дай подумать… Ты жила не тужила, в твоей жизни не было проблем. Стой,  - выставил я руку, когда она собралась меня перебить. Не хотела она соглашаться с оценкой, что жила без проблем,  - Ты никогда не убивала, чтобы выжить. Ты не хоронила близких. Ты не думала, на что жить и где достать еду. Если я прав, то у тебя не было проблем. Кто и как на тебя посмотрел, какие сплети гуляют - это не проблемы, а пустое прожигание жизни.
        - Да как ты смеешь!  - взорвалась она. Никогда не видел, чтобы кричали шепотом.
        - Я угадал или нет?
        - Да!  - выплюнула она,  - Хоть и исказил всё!
        Какая же ты… маленькая. Я вспомнил себя. Год назад тормозящая игра на компе или плохая оценка в школе казались мне большой проблемой. Поступление в институт - так и вовсе, главным жизненным испытанием. Сейчас я понимаю, какая же это ерунда.
        С какими трудностями могла столкнуть девочка, живущая в золотой клетке? Ей на обед подали не семь блюд, а шесть? Поправилась на два килограмма? Её насиловал дядя-педофил? Последнее точно нет. Интуиция молчала на этот счет, да и не чувствовалось в девушке какого-то надлома.
        - Тогда поехала дальше. Ты жила своей беззаботной жизнью, варилась в собственном соку, упивалась вниманием мужиком, насмехалась над подружками, менее знатного происхождения, чем ты. Что-то в таком духе, да? А потом, нежданно негаданно, в твой уютный мирок ворвался… приказ отправиться в другой мир. Бросить все свои детские игры. Отложить интриги. Вырваться из родительского лона и встать на собственный ножки. Вместо баллов и сплетен - учеба в другом веере. Какие-никакие, но вызовы и опасности. Разумеется, леди, которая не привыкла к отказам это не понравилось и она взбунтовалась. Но не прокатило. Пришлось идти в таверну и ждать сопровождающего. Алкоголь - это бунт. Побег - попытка обмануть, обхитрить. Словно он бы что-то изменил.
        Саша смотрела на меня, как на самого лютого врага. Отборная ненависть юной леди, ух. Я же думал, нахрена это сказал. Чтобы испортить отношения? Тогда поздравляю себя, это удалось.
        - На какие вопросы ты хочешь получить ответы,  - подчеркнуто холодным голосом спросила она.
        - О, вопросов будет много. Не забывай хлебать свой чай, а то горло пересохнет.
        Молодец, Эрнест. Ты просто гроза девушек.

        Глава 18. Новый мир

        Сбылись мои самые худшие опасения. Саша оказалась сомнительным источником информации. Я задавал ей сотни вопросов, анализировал сказанное, выстраивал общую картину, что-то домысливал с помощью интуиции, но насколько бы не был прокачан мой интеллект, он не мог побороть скудность данных.
        Веер миров это отдельная вселенная? Я не знаю,  - говорила девушка. Веер это веер. Даже в этом ответе скрывалась боль… Боль перевода. Потому что Саша говорила на своём языке, а система подбирала близкое по смыслу слово, не факт, что идеально передающее суть. Из того, что она рассказала, мне это представлялось группой миров, объединенных по какому-то признаку, территориально и логистически. Если эти слова вообще применимы в данном случае.
        Два мира могут быть магическими. Там даже могут жить схожие расы, те же самые люди, к примеру. В этих мирах может быть схожий климат, одинаковое количество континентов и могут быть одни и те же проблемы у населения. Но если в один мир попадают только через «Миры системы», а во второй только через «Магические миры», то значит они в разных веерах находятся. Это как города в странах. Если хочешь попасть в другую страну, будь добр сначала пересечь границу.
        А кто создал систему? Я не знаю,  - хлопала глазами Саша. Кажется, она этим вопросом никогда не задавалась.
        Я ни от кого не слышал, что есть и другие вееры. Не слышал, что есть миры, в которых нет системы. Как мог, расспросил Сашу об её мире, какое место он занимает среди остальных и пришёл к выводу, что специфическое. С одной стороны это удаленный мир, находящийся на окраине веера, а с другой… В нем живёт десяток сильных богов, есть тринадцать своих проходов в другие миры, и это мир первого класса.
        Недоступной информации про вееры объяснил себе тем, что земля, по сути, новичок. Мы мало что знаем, мало с кем общались и эта информация банально не успела до нас дойти. Или только до меня. Правительства уже могут знать, но что-то сомневаюсь. Почему-то кажется, что рядовым гражданам всех миров вместе взятых как-то глубоко насрать, что где-то нет системы. Так какой-нибудь электрик из провинции не интересуется нанотехнологиями. Зачем? Для его жизни это лишняя информация.
        Дальше было хуже.
        - Если на границе такие суровые монстры и там так опасно, то что с торговлей?
        - Я не знаю,  - закатила глаза Саша.
        Она уже успела отойти и воспринимала мои вопросы, как особо жестокий допрос. На многое она не знала, что сказать и её это бесило. Кому понравится расписываться в собственном невежестве, особенно, если привык считать себя умным.
        - Но что-то ты слышала?
        - Да все слышали. Караваны регулярно ходят между мирами. Часто туда отправляются путники. Получить образование в этом веере считается особым шиком. Также на границу часто бегут преступники и те, кому нет нормальной жизни в других мирах. Поэтому это не самое лучшее место. О границе не принято говорить.
        - Ты никогда не интересовалась жизнью за пределами своей золотой клетки?
        Подкалывать девушку доставляло мне изощренное удовольствие.
        Саша пересказала, какие ей наставления давали. Запомнила она не много… Да и не особо хотела слушать. Я так и представлял, как девушка сидит надутая, а ей пытаются читать лекции и подготовить. Мда…
        Когда наше путешествие закончится, мы окажемся в мире гор. Об этом месте говорил бог ветра. Именно месте. Слово мир здесь… В общем, возникла небольшая путаница. Как утверждает Саша, это место сосредоточие стихий, школ, институтов, академий, мастеров, артефакторов и прочих.
        Чтобы попасть туда, надо высадиться, добраться до следующего портала и… Всё. Путешествие закончено. Останется найти народ земли, живущий, о неожиданность, в горе. Судя по описаниям, нас ждал скалистый мир, но я даже не представлял, как это будет выглядеть.

* * *

        Признаю, местные организовали контрольно-пропускной пункт довольно оригинально. Или им пришлось так организовать, потому что переход между мирами находился где-то в сотне метрах от земли, а если быть точным, от горы. Потому что мы оказались на верхушке одной из местных достопримечательностей.
        Стоило перейти черту, задул холодный ветер, приветствуя. Я знал, что он холодный, но не чувствовал этого, броня надежно защищала. Сашу тоже, но она всё равно поёжилась, осознав, где мы оказались.
        - Господа, не задерживаемся, подходим ко мне!  - замахал нам какой-то мужчина.  - Вы по какому делу прибыли в обитель знаний?
        Так и сказал. Ещё с таким пафосом, что иначе, как с заглавных букв величать нельзя: Обитель, ещё и Знаний, а не шарашкина контора.
        - Приобщиться к мудрости,  - ответила ему Саша в тон.
        Этот тип, донельзя напоминающий продавца-консультанта, имел тридцатый уровень и я понимал его речь. Ну слава богам. Здесь есть те, кого я пойму.
        - Какое направление?  - закивал мужчина, улыбаясь во все тридцать два.
        - Земля.
        - О, госпожа повелительница земли?  - подмигнул он ей.
        - Пока нет.
        - Понимаю, понимаю. Вы направляетесь к народу земли, так?
        - Да.
        - Тогда вам на ту платформу,  - указал он рукой,  - Она спустит вниз, дальше найдете тех, кто вас отвезет. Есть ли ко мне какие-то вопросы?
        - Нет, уважаемый,  - Саша незаметно передала ему золотую монету, на что «уважаемый» улыбнулся ещё шире.
        - Рекомендую кареты братьев Хород. Они отправляются всегда в срок и едят быстрее других.
        - Спасибо за совет.
        Указанная платформа выглядела, как диск диаметром четыре метра. Хватит, чтобы встать группе людей, но не сильно большой. Здесь отсутствовали перелила и стоило нам взойти, как платформа двинулась вниз. Магический лифт? Забавно.
        Я глянул на прощание на то место, откуда мы стартовали. Тоже диск, но диаметр уже больше, метров сто. Там осталось несколько консультантов, сортирующих поток из десятка порталов. По кругу шло четырнадцать платформ, они спускались вниз, где прибывшие сходили и дальше отправлялись, куда им надо.
        - А если бы ему не заплатила, он бы не дал совет, кого выбрать для путешествия?
        - Да,  - кивнула Саша,  - Или дал бы плохой совет. Мне говорили, что если хочешь нормального отношения к себе, то готовься платить.
        - Лично мне это напоминает грамотно налаженный бизнес по выжиманию денег из туристов.
        Саша промолчала, не оценив иронию, а я переключился на изучение открывшихся просторов. Если коротко описать пейзаж, то это горы. Справа горы, слева горы. Спереди и сзади тоже горы. Под ногами тоже горы. Ну хоть наверху небо. Та гора, куда нас отправили, выглядела черной и от неё поднимались в небо десятки темных столбов. Что же там жгут так активно? Справа от нас, ближе всего к «земляной» горе, находился настоящий вулкан. Когда увидел, то глазами не поверил. Но нет, это реально вулкан, я даже потоки магмы вижу. Это вообще нормально?
        Словно издеваясь над здравым смыслом, с противоположной стороны виднелась ледяная гора. С белыми вершинами, мерцающими синевой льда. Остальные же горы на фоне перечисленных ничем не отличались.
        Благодаря Саше я уже знал, что увижу. Имею ввиду по содержанию, а не форме. Туда, куда мы направляемся - это территория стихии земли. Возможно и металла, но Саша не знала, её эта стихия не интересовала. Именно на этой горе собираются лучшие учителя, мастера и артефакторы. Именно там лучшая школа стихии земли. Если хочешь приобщиться к этой стихии, то топай смело туда. Сможешь заинтересовать учителей и поступить в школу - считай, жизнь удалась.
        Про остальные горы девушка тоже ничего не знала. Лишь обмолвилась, что они связаны с другими стихиями. Не трудно догадаться какими. Огонь и лед тут точно есть. Может и ещё что-то найдется. Я выпустил Зевса, тот улетел повыше и передал образ. За теми горами, которые мы видели, скрывались и другие.
        Когда увидел, кто нас должен отвести - рассмеялся. Больше всего они походили на таксистов. Пару десятков карет, телег и лошадей. Транспорт на любой вкус, качество и комфорт. Рекомендованных братьев тоже увидели и Саша направилась к ним. Искателей среди них не было, так что о чем они говорят я не понял. Надо срочно учить язык. Только как этот процесс лучше организовать?
        - Эрнест!  - возмущению Саши не было предела, когда она вернулась - Это грабители, а не извозчики!
        - Сколько?
        - Пятьдесят золотых хотят! Пятьдесят! Да за эти деньги я куплю все их телеги!
        Вот тебе и добрый совет за один золотой.
        - А ты узнала, куда нам нужно попасть?  - покосился я на ухмыляющихся братьев, ну или на их работников. Увидели девушку с дорогими украшениями и решили развести на деньги. Как банально.
        - Если это дорого, они предложили прогуляться пешком вон до той крепости!  - продолжала гневаться Саша.
        - Ясно. Ну тогда полетели? Чего ждать.
        - Полетели!
        Надо же, сразу согласилась. Я подхватил её и взмыл в воздух до того, как она успела среагировать и возмутиться. Не хочу больше на спине катать, это не очень удобно. Впрочем, на руках тащить тоже не очень.
        Через пару минут добрались до нужного места. Не узнать его было трудно. Крепость, вырезанная прямо в горе, с размахом настолько эпичным, что я будто в фильме о властелине колец оказался. Величественные гранитные колонны, да статуи, изображающие преимущественно суровых бородатых мужиков.
        По центру перед горной крепостью, на главной площади, размером со стадион, гостей встречала самая массивная статуя. Куда там памятникам Ленину.
        - Знаешь, что за дядька?
        - Нет. В смысле имени не знаю. Никто не знает. Так изображают дух гор. Суровое, беспощадное отражение стихии, воплощенное в безмолвие камня.
        - Звучит поэтично. Сама придумала?
        - Нет,  - зло процедила Саша.
        - Нам куда? Внутрь?
        - Да…  - злость сменилась неуверенностью,  - А это кто такие?
        Перед статуей стояли людей. Да и нелюди тоже. Существ тридцать всего. Не искатели, они о чем-то кричали, походя на митингующих.
        - Что они кричат?
        - Не могу разобрать… Я другое наречие учила, общий язык, а это какой-то местный диалект.
        - А приблизительно?
        - Что-то вроде… Долой страдания…  - неуверенность достигла апогея и Саша зависла, с ужасом смотря то на кричащих, то на крепость, куда нам надо было идти.
        - Плевать,  - сказал я, хватая её за локоть,  - Пойдем, отправлю тебя учиться.
        - Это кто кого ещё отправит!  - возразила она.

* * *

        Конечно же я слышал о таком явление, как подземные города. Что-то я и сам строил, так что в целом не удивился. Почти… Всё же открывший вид поражал… Своей противоречивостью. Нас никто не встретил. Никто не преградил дорогу. Мы подошли к скальном отвесу, который обтесали умелые мастера, зашли в тоннель и вскоре оказались… Наверное, это можно назвать пригородом. Не сам город, но большая пещера, где есть сотня другая домов, улицы, магазины и с полтысячи разумных. Самих разумных я не видел, но получал отклик от стихий. Земля и камень шептали, рассказывая, чего тут ждать, металл показывал, сколько существ носит что-то металлическое, воздух тихо рассказывал, сколько разумных дышит.
        С воздухом тут беда. Он спертый, затхлый, с привкусом горечи. Хорошо, что мне, как магу воздуха, не грозит умереть от отравления или удушья. Связь со стихией и навыки автоматически очищали воздух в пределах моей брони. Чего не скажешь о Саше. Она закашлялась и сморщилась. На её лице так и был написан вопрос: меня что, отправили учиться сюда?!
        - Куда дальше? Спросишь дорогу?
        - Нам… Нам нужно найти школу. Она глубже. Надо сначала найти жилье, обычно приём учеников занимает несколько дней, а то и недель. Зависит от того, как договоришься. И сколько заплатишь,  - добавила она, подумав.
        - Как мило.
        На нас никто не обращал внимания. Плевать, что мы прибыли из другого мира, который по местным меркам находится черт знает где. Пара косых взглядов - это всё, что мы заслужили. Эх, ну здравствуй, великая магическая академия.

* * *
        - Чего вызвал, молокосос? Старой Подкове нормально сиделось в забытье вечности!  - брызгал на меня слюной старик.
        - Вызвал за тем же, зачем и все. Учиться хочу,  - сказал я отражению мастера, за которое пришлось заплатить целых десять очков навыков. На нижнем уровне колонн никого подходяще найти не удалось, а этот оказался самым дешевым из тех, кто был выше.
        - Ну разумеется,  - дернул он бороду,  - Вижу, вижу. Поднял навыки до максимума, но как был бездарем, так и остался. Даже не знаю, чего хочешь ты? Научиться? За одни сутки? Такой заявкой ты горы не насмешишь.
        - Тогда научите, чему успеете. Хотелось бы ещё узнать про порядки, царящие в школе земли, что в мире гор.
        - Добрался до подземного народа?  - оживился старикан,  - Хорошо-хорошо. Научить я тебя не смогу. Рассказать про основы, как поступить и как не облажаться - смогу. Устроит?
        - Меня устроит получить максимум от встречи.
        В прошлые разы, когда покупал уроки, понял кое-что. Мастера разные бывают. Кому-то интересно учить, кому-то нет и информацию из них приходится вытягивать. А ещё очень грамотно формулировать запросы. Предложение старика далеко не факт, что является тем максимум, что он может мне дать.
        - Хитрый.  - прищурился он, продолжая дергать бороду,  - Это в горах не поможет. Там правит спокойствие, сила, решительность, твердость. Есть это в тебе?
        - Может и найдется.
        - Уж постараться тебе придется. Слушай, ученичок, слушай и мотай на бороду… Ах да, бороды у тебя то и нет. Сопляк,  - скривился он так, что его морщины стали походить на древние борозды, словно это поверхность луны, испещренная метеоритными дождями, а не лицо.
        - Все маги земли такие ворчуны?
        - Поговори мне,  - рявкнул он.
        А потом всё же начал обучение. Я этого мастера выбирал по принципу, чтобы у него был реальный опыт прохождение через это место. Нашёл, как ни странно. Стоило нам заселиться в таверну, Саше уйти в свою комнату, а мне в свою, я прилег на секунду и ушёл в моделирование, чтобы найти ответ на скопившееся вопросы.
        Старикан за сутки поведал много чего. Настолько много, что я себя десяток раз отругал, что не изучал стихии более плотно. Когда наше время кончилось, я ещё несколько раз запускал моделирование, раскладывая сказанное по полочкам. Старик был плохим рассказчиком, да и делился сведениями неохотно, поэтому пришлось напрячься, чтобы разобраться в сказанном.
        Для начала я узнал, насколько популярно ходить в этот веер миров. Оказалось, что очень даже популярно. Это делали все, кто хотел достичь настоящего мастерства в магии. Не того мастерства, что давала система, а то, что ковалось изучением стихий, должным обучением и большой практикой. Два веера на этом попроще активно сотрудничали. Сам старик отправился туда бог знает сколько столетий назад, всё могло поменяться, но общие принципы, как я надеялся, сохранились.
        Как я понял с его рассказов, переведя на привычные мне понятия, мир гор - это учебный кластер. Так уж исторически сложилось, что именно туда стекались большинство как учителей, так и учеников. Это место славилось и котировалось в тысячах мирах. Получить там образование считалось по настоящему престижным. Не так, когда ты получил диплом и повесил в рамочку в туалете. А так, что получил реальную силу и обрел возможность уделать почти любого, особенно, не такого образованного, как ты.
        Так в чем же уникальность этого места, кроме толковых учителей?  - спрашивал я. Тут-то и выяснились очень любопытные нюансы. Старик рассказал, что в мирах системы за магию отвечают навыки, которые ты можешь купить, выполняя условия системы. В мире магии совсем иначе. Там нет этих примитивных костылей, делающих «магических пользователей» тупыми.
        - Мастер земли из веера системы способен создавать те навыки, которые купил и развил. Ограниченный набор. Если у него высокий контроль, то он может изменять эти навыки. Мастер из веера магии может создать любое аналогичное навыкам заклинание и придумать ещё сотню. Прочувствовал разницу?
        Старик не забывал демонстрировать сказанное. Он легко создавал знакомые мне умения. Булыжники, шипы, гранитные стены, призывал голема.
        - Внешне неопытный искатель не отличит разницы. Оно ведь на одно лицо, да?  - хохотнул дедок,  - Но в одном случае потенциал ограничен, а в другом - бесконечен. Поэтому многие, кто поумнее, отправляются учиться, тратя на это десятки лет. Некоторые из них достигают подлинного мастерства.
        Первая особенность этого места в том, что здесь учили принципам. Той самой возможности создавать любой заклинание. Этому, конечно, учиться и учиться, но сама возможность имеется. Перестать быть ремесленником и стать настоящим творцом.
        Вторая особенность заключать в родстве со стихией.
        - Это не какая-то метафорическая характеристика и не то, что можно поднять очками. У тебя довольно низкая связь со всеми четырьмя стихиями, которые ты нахапал себе. Когда ты развивал навыки, поднимал их ранги и уровни, система всё делала за тебя, поднимая уровень родства, но… Система никогда не делала это хорошо. Повелитель земли из магического мира вообще не будет тратить сил, чтобы делать с камнем, что угодно. Более того, камень сам будет помогать, если признает в нем повелителя. Уловил?
        Как тут не уловишь. Для меня это пока было абстрактным понятием, но идею я понял. Что-то такое я пытался делать. Учиться управлять стихиями напрямую и даже получалось, но… По заверениям старика этого было очень мало.
        Особенность же в том, что за счет практик и ритуалов, страждущий мог поднять родство со стихией, познать её суть и тем самым выйти на новый уровень. Что невозможно сделать в каких-то других местах. Нужна внешняя помощь, источники стихий, а это те ещё места, особенные скажем так. Старик отказался отвечать, сказав, что давал клятву, поэтому не может выдать детали. Так что мне придется самому узнать, что и как.
        Всё это меня заинтересовало, глупо было бы отрицать. Так что бог ветра, возможно, дал мне хорошую возможность, а не снова подставил.
        Старик рассказал о том, как принимали в его время. Надо было показать, что хоть как-то владеешь стихией и пройти ряд испытаний. Чаще всего предлагали сразиться желающим между собой и показать, что уже умеешь.
        Дальше, в зависимости от успехов, тебе открывались двери… Те или иные. Ничего не умеешь? Слабак? Тогда ты получишь доступ только к слабому мастеру, за очень большие деньги. Что-то умеешь? Получишь доступ к более менее нормальным мастерам… за очень большие деньги. Силен и могуч, талантлив? Тогда есть шансы получить предложения и условия поинтереснее.
        Если думаешь, что самый умный и сильный, то не думай. Миров много. Желающих пройти обучение ещё больше. Спрос гораздо выше, чем предложение. Во времена бородатого старика, когда он поступал, каждый день приходили новые ученики. Если так случалось, что претендентов было мало, то выходили для поединков те, кто уже занимался. И обычно вкатывали в землю страждущих. В буквальном смысле вкатывали. Это же маги земли.
        В других горах у других стихий схожая обстановка. Учиться много кто хочет, но мало кто пробивается. Старик посоветовал мне не спешить лезть в другие места. Моделирование, конечно, это неоспоримое преимущество и поможет быстро учиться там, где другие будут корпеть годами. Но оно не даст родства со стихией, не поможет развить и другие параметры. Мастер многое рассказал. Про ауру, поглощение маны, тотемы, ритуалы… Настоящая магия, а не эта урезанная поделка от системы.
        Да и обычное обучение нельзя пробежать с помощью моделирования. Мы разобрали несколько практик. Как насчет взять камень в руки и сидеть месяцами медитировать, постигая его суть? А тренировка восприятия, когда берешь тот же самый камень и учишься выделять, из чего он состоит? Я это и так умел… Точнее не умел, за меня это делала система. На примитивном уровне, который мог показаться выдающимся только такому варвару из технологического мира, как я.
        Лучше всего медитировать в месте силы. А места силы земли как раз у народа земли. Но попробуй туда ещё получить доступ. Медитировать хотят все, это одна из основных практик, с сотней вариаций. Доступ сильно ограничен и либо её дают за успехи в учебе и заслуги, либо за большие деньги.
        В конце провели ряд спаррингов с мастером. Он наглядно показал, в чем между нами разница. Старик мог выставить себе любые параметры и поставил такие, как и у меня. Иначе говоря, уровни его навыков и количество маны стали такими же. Что сказать… Я даже что-то создать из земли не смог. Он просто разрушал любые мои попытки. Да, у меня не было боевых навыков, но базовое умение пятидесятого ранга и, как оказалось, против мага-мастера это ничего не стоит. Неплохой такой щелбан по моему самолюбию.
        Из моделирования я вышел в смешанных чувствах. Столько всего открылось… Надо идти разбираться и в живую смотреть, что здесь и как. Но сначала… Я вернулся в пространство мастеров и нашёл того, кто хорошо знал местный язык. Его специализация меня не волновала, чем я мастера удивил. Не ожидал он, что ему придется учить кого-то языку.
        Что можно сделать за сутки? Обычному человеку немного. Но мне, чей мозг запоминал всё сказанное и мог это воспроизвести в моделирование, удалось освоить язык если не идеально, то достаточно сносно, чтобы начать понимать, о чем говорят. Спасибо бонусам на обучение и хорошей памяти, выручают.
        Спустя пятьдесят дней внутреннего времени я отправился наружу. Надо найти Сашу и идти искать, где здесь поступают.
        Ах, чёрт. Прошло же меньше минуты. Уже успев дойти до двери, я резко развернулся и отправился обратно на кровать. Отдохну, что ли. В потолок посмотрю.

        Глава 19. Отборочные
        - Вдвоем участвовать будете?  - спросил равнодушно юноша, бросив на нас ленивый взгляд.
        - Ты будешь участвовать?  - спросила меня Саша, думая, что я не понимаю, о чем речь.
        - Да.
        - Вдвоем,  - переадресовала она ответ.
        - Тогда проходите. Мастера придут через час. Тогда же начнутся поединки.
        - Только поединки будут?
        - А вы что, из этих? Кто против насилия? Если так, то лучше помалкивайте, иначе про обучение забудете,  - подмигнул парень симпатичной девушке. Он заметно оживился, когда рассмотрел её.
        - Против насилия? Что это значит?
        - А, так вы не местные. Тогда не важно. Бывайте, не задерживайте очередь. Если есть вопросы, то… Мы можем с тобой встретиться вечером и я расскажу, что здесь и как,  - заулыбался паренёк.
        Я не удержался и шагнул вперед, ловя взгляд и переводя внимание на себя. Улыбка медленно сползла с его лица. То-то же.
        - Ты всех будешь распугивать вокруг меня?  - прошипела Саша, когда мы отошли.
        - Этот парень думал, что ты очередная дурочка, которую отправили учиться. Хотел напоить тебя и трахнуть. Прости, если помешал этому.
        - Что?!  - вспыхнула она. Даже не знаю, от чего именно. Задерживаться я не стал и прошёл к арене, усаживаясь на одну из трибун.
        Здесь уже ютилось несколько человек. Никого с уровнями, а значит обычные маги. Судя по виду, маги начинающие и желающие поступить также, как и мы. Сама арена единственное, чем выделялась, это слоем земли в три метра, а так ничего особенного. Если забить скамьи, стоящие вдоль неё, но несколько сотен человек поместит. Не больше тысячи.
        Я прикрыл глаза и вспомнил, чему научил старик. В вопросах поединков, когда встречаются два мага одной стихии, итог зависит от нескольких факторов. Сила магии, запас маны - всё это понятно и очевидно. Но есть ещё кое-что важное. Как мне рассказали, в идеале, используя ауру, некое поле, которое является продолжением физического тела, но на другом уровне, маг захватывает окружающее пространство, где собирается сражаться. Не всё пространство, а скорее землю, в случае это стихии. Как он это делает? Благодаря пропитки воплощения стихии аурой и благодаря высокому восприятию. Если по простому, то надо подружиться с землей, если собираешься сражаться с помощью неё.
        Чем я и занялся, уйдя в себя и пытаясь настроиться на стихию. Ауры у меня нет. Или есть, но я не умею её чувствовать и тем более использовать. Но хотя бы попытаться настроиться есть время. Глядишь, какой-то результат это даст. С ветром же получается. Мы с ним почти общаемся и иногда хорошо понимаем друг друга.
        - Эрнест…  - позвала меня Саша, сбивая концентрацию,  - Ты почему с закрытыми глазами сидишь?
        - Настраиваюсь. Тебя как-то готовили?  - почувствовал я волнение,  - В смысле, ты в дуэлях участвовала?
        - Нет…
        - Серьезно?  - удивился я.
        - Что тебя удивляет? Я же леди.
        - Быть леди значит быть слабым существом?
        - Видимо,  - буркнула она, но не раздраженно, а скорее с горечью, а потом выпалила признание,  - Я совсем не умею драться!
        - Только не паникуй. Справишься, как-нибудь.
        - Вот именно, что как-нибудь! Если я плохо себя покажу, то знаешь, сколько мне обучение стоить будет?!
        - Так тебе его оплатят всё равно.  - пожал я плечами.
        - В том то и дело, что нет. Я разузнала, какие тут порядки. За всё надо платить. За жилье, пока учишься. За доступ к библиотеке, за часы с наставниками, за практику, за материалы… Ты, кстати, думал, как будешь оплачивать это всё?
        - Нет. Ты же говорила, что тут платят очками навыков.
        - Не совсем… Ты можешь их обменять на местную валюту у искателей. Сотни очков хватит на пару месяцев, это если хорошо себя покажешь.
        - Сколько?  - опешил я от расценок. Сотня очков это очень много. Не уверен, что готов платить столько.
        - Ты не ослышался. Здесь всё очень дорого. Особенно, если нет связи с домом и ты из другого веера.
        - Разберемся как-нибудь. В крайнем случае всегда можно вернуться.
        - Это будет провалом.  - вздохнула Саша.
        - Разве ты не хочешь вернуться?
        - Если убрать все эмоции, то меня отправили не просто так, на то были причины. Поэтому возвращаться мне нельзя.
        Это что за причины такие? Взросление?
        Девушка замолчала, а я снова погрузился в медитацию, стараясь разобрать в тех ощущениях, которые поступали. Вроде чувствую землю вокруг… Если приглядеться, даже состав виден, но… Это всё работа системы, а не моя. Чтобы самому прочувствовать землю, надо изучить её, ощупать вдоль и поперек, понять то, из чего она состоит. Да уж… Это в моделирование не сделаешь, тут нужна реальная практика.

* * *

        Я и не заметил, как быстро пролетело время. Казалось, только погрузился в себя, а уже Саша пихает меня в бок и шепчет, что началось. Открыв глаза, увидел двух первых кандидатов, вышедших на арену.
        - А правила не будут объяснять?
        - Объяснили уже. Ты всё пропустил.
        О как. Неожиданно.
        - Расскажешь?
        - Если кратко, то сейчас не испытание даже, а преддверие его. Утром на арену приходит наблюдатель. Он присматривает за тем, как всё проходит. Надо победить пять раз и показать владение стихией, чтобы тебя одобрили и пропустили к мастерам.
        - То есть сейчас не мастер вон там сидит с важным видом?
        - Нет, всего лишь ученик. Его задача отсеять слабаков.
        - Мне тут нравится с каждым часом всё больше. А что делать, если сегодня по пять побед не набьем?
        - Ты можешь прийти завтра, послезавтра и ходить сколько угодно. Если слаб, то можешь с другими здесь же тренироваться, вдруг получится прорваться.
        - Ясно. А как поучаствовать в бою?
        - Просто встань, когда они закончат. Ученик тебя позовет.
        - Ты когда пойдешь?
        - Я пока посмотрю.
        - Хочешь совет?
        - Какой?  - напряглась девушка. Она во всю смотрела на двух мужчин, вставших друг напротив друга, но от моих слов напряглась ещё больше.
        - Выкинь нахер свою слабость и неуверенность. Иначе рано или поздно тебя размажут без мамкиной сиськи под боком.
        - За такие слова тебя в моем мире казнят.
        - Мы не в твоем мире,  - ответил я с безразличием,  - Ставлю на чумазого.
        Один из кандидатов выглядел, как потомственный трубочист, которого родили прямо на работе. А потом его забывали кормить, зато не забывали тянуть за ноги и голову в противоположные стороны. Поэтому он вырос худым, костлявым и не потрудился умыться, перед тем, как прийти сюда. Второй же его противоположность. Упитанный мужичок, с кустистой бородой и розовыми щечками.
        На чумазого я поставил, потому что ощущал, что он захватил земли гораздо больше, чем его оппонент. Этот интересный момент открылся в медитации. О нём предупреждал старик, а сегодня я на практике ощутил. Когда маг начинает захватывать стихию вокруг себя, то может напороться на такого же мага. Если они равны по силе, то упрутся друг в друга. Если один сильнее, то он перехватит власть над стихией и задоминирует оппонента.
        Саша не успела согласиться на пари. Чумазый победил ровно за пятнадцать секунд. Крепыш призвал землю, окутал ею кулаки и рванул в бой, а его противник раскрыл перед ним провал, который мужичок перепрыгнул. Чтобы угодить в следующий провал и застрять в земле. Оставшиеся десять секунд он пытался выбраться, а чумазый меланхолично за этим наблюдал, демонстрируя, что его власть над стихией в разы выше.
        - Ставлю на то, что это местная звезда.
        - Что значит звезда?  - заинтересовалась Саша, впечатленная скучным поединком.
        - Алмаз, драгоценность, лучший из тех, кто есть. Наверняка парень метит попасть к лучшим учителям.
        - С чего ты решил?
        - Он ощущается, как самый опасный.
        Тем временем поединок закончился и черныш отошёл в сторону. Пухляшу пришлось выбираться самому. Я встал и направился вниз, давая понять, что тоже хочу выступить. К сожалению, от моделирования сейчас особого толка не было. Стихию я так не прокачаю, противников сканировать не могу. Да и просто хочется попробовать свои силы, проверить, чего я стою.
        Надо же было такому случиться, что против меня вышла единственная девушка из здесь присутствующих, кроме Саши. Как-то неловко её мочить будет.
        Девица оказалась с гонором. Черные, как смоль волосы, туго заплетенные в косу, ещё более черный корсет, украшения из камней. Артефакты, между прочим. Явно не простая дамочка, за её спиной чувствуются поколения магов.
        Аристократка против выскочки? Это будет вдвойне интересно. Особенно после её высокомерного взгляда в мою сторону.
        - Начали!  - дал отмашку ученик.
        Чтобы сформировать пылевое облако и толкнуть в меня, ей понадобилась секунда. Ещё секунда, чтобы подхватить ком земли, укрепить его и метко бросить в то место, где я был.
        На эти детские трюки я призвал земляную стену перед собой. Облако и ком врезались в неё и сползли вниз. Девица что-то закричала и запустила каменную стрелу. Пробила, молодец, но только безбожно промазала. Я топнул ногой, заставляя землю под ней дрожать.
        Девица закачалась, её заклинание сбилось и теперь уже я закрутил землю вокруг неё. Она бросила свои силы на защиту, стараясь перехватить контроль, но дури во мне было больше. С арены она уходила злая и недовольная. Прикинув, сколько маны потратил, остался стоять, глядя на ученика.
        - Тебе не надо восстановиться?  - спросил он с любопытством.  - Как знаешь. Эй, кто хочешь поставить на место выскочку?
        А этот парень умеет разжечь внимание толпы.

* * *

        Через три поединка, я встал напротив черныша. Никто так меня победить и не смог. Та девица оказалась сильные остальных претендентов и, если бы не их гонор, против меня бы никто не вышел. Думал, хуже будет, но нет, вроде моих сил хватает, чтобы справляться с местными абитуриентами.
        Видели бы меня сейчас на Земле. Эрнест, гроза врагов, победитель армий, мистер главная заноза в заднице, сражается даже не со студентами, а с теми, кто стоит на ступеньку ниже. То есть никем.
        Черныш ничем кидаться не стал и зашёл с козырей. Я ощутил, насколько он стремительно перехватывает землю вокруг меня. И шанса нет сделать его на этом поле. Поэтому я бросился вперед, пользуясь своей скоростью и ловкостью, на ходу поднимая землю и бросая в него. Главное удержаться и не пустить в ход другие свои навыки. А то ещё зашибу мальца…
        Так я думал, пока земля не ушла из под ног, отправляя меня в полёт. Да так сильно, что я чуть не врезался в стену, вовремя успев затормозить полётом. И тем самым раскрыв другую часть моих возможностей.
        Когда я приземлился, победу отдали чернышу. По правилам, если тебя вытолкнули за арену, то ты проиграл.
        - Наконец-то,  - заулыбался довольно ученик,  - Так я и знал, что тебя сделают. Приходи завтра, парень. Может и попадешь к мастерам.
        - Сегодня больше нельзя?
        - Какой смысл? Ты разобрался со всеми, с кем мог.
        - А он?  - бросил я взгляд на уходящего черныша.
        - Он всё. Заслужил проход. Талант.
        Последнее было сказано со скрытой завистью.
        Я кивнул и вернулся на место. Сегодня состоялось ещё три поединка, ничем не удививших. Скорее это походило на слабые потуги впечатлить ученика, который откровенно скучал.
        Саша так и не вышла.
        - Ты чего тянешь?
        - Анализирую противников,  - ответила она официальным тоном, выпрямляясь.
        - Боишься?
        - Боюсь,  - плечи поникли и она сжалась.
        - Пойдем тогда. На сегодня в любом случае всё. Завтра придем. Но дам тебе ещё один совет. От того, что тянешь - сильнее не станешь. Лучше выйти и проиграть, зато узнать свой реальный уровень, чем сидеть здесь и тухнуть.

* * *

        Вернувшись в таверну и зайдя к себе, я прямо по середине комнаты увидел сундук и листок бумаги на нём. Выглядело подозрительно, но ничего опасного я не ощущал. Интуиция подсказывала, что этот сундук сулит проблемы. Он породит новые трудности, но и поможет в чем-то. Странно ощущение, но интригующее.
        Раскрыв листок, увидел текст на русском языке. До того, как начал читать, я уже догадался, кто это написал.
        «Позаботься о ней. Обеспечь ей поступление. Научи драться и выживать. Защити от убийц. Загляни в сундук, поможет смирится.
        Твой бог»
        Да пошёл ты, козлина. Тоже мне, бог выискался!
        Не смотря на рубленный фразы, сарказм и насмешка так и читались между строк. Надо же. Обучи! Обеспечь поступление! Ещё и от убийц спаси! Ну супер! Просто замечательно!
        Злой и раздраженный, я открыл сундук и увидел там… Ну да, это были точно такие же штуки, какие Саша отдала за проход через мирами. Золото с драгоценным камнем посередине. Я взял одну штуку, покрутил в руках, разбирая ощущения. Настоящий-мини артефакт с возможностью заливать в него ману. Размером с пять рублей всего, но ценность эти штуки имеют.
        Неужто бог ветра собрался меня банально купить, подкинув денег на оплату обучения? Сволочь.

* * *

        От размышлений о дальнейшей судьбе прервал стук в дверь. Эх, не выдержала девчонка. Я всё гадал, через сколько она заглянет.
        - Эрнест…  - прошептало это чудо, опустив глаза, когда я дверь открыл.
        - Чего?
        - Научи меня…
        - Что? Не слышу?
        - Научи!  - выдала она, подняв глаза и распаляясь.
        - А разве это не уронит твоего достоинства? Леди благородных кровей обращается за помощью к варвару?
        - В нашем государстве звание мастера автоматически приравнивается в младшему аристократическому статусу. Так что ты - благородный.
        Я глядел на девушку, на её попытки удержать лицо, видел все её сомнения, отчаяние, готовность попросить о помощи, убежденность, что ей эту помощь должны предоставить и опасение, что варвар и послать может. Хах… Ну и комок чувств.
        - Ты уверена, что оно тебе надо? Я не твоя подружка. Я выжму из тебя все соки, заставлю страдать, проливать пот, кровь и слезы. Я буду методично выбивать всю дурь из тебя и растить убийцу. Такого же, как и я сам. Уверена ли ты, что хочешь этого и не захнычешь, как девчонка через пару минут?
        - Вообще-то я и есть девчонка… А насколько плохо будет?
        - Очень плохо. Ты возненавидишь меня ещё больше.
        - Я леди,  - нашла она в себе силы ответить с достоинством,  - Леди из моей семьи не сдаются!

* * *
        - Ай! Так нечестно!
        - Ненавижу!
        - Сволочь!
        - Тебя казнят!
        - Я больше не могу!
        - Эй! Я же сказала хватит!
        Прошли первые двадцать минут обучения. Адски превозмогая, Саша пыталась сделать хоть что-то, но терпела фиаско за фиаско. Мы занимались в гордом одиночестве. Когда вернулись на арену, здесь уже никого не было. Если студенты и собирались заниматься, то явно не сейчас.
        Начать я решил с тренировки ловкости. Замерший на месте маг - мертвый маг. Может это и не уместно настолько же для представителей других стихий, но я был убежден, что актуальность, пусть и в меньшей степени, сохраняется для всех. Поэтому и создавал небольшие комья земли, да кидался ими в Сашу, заставляя ту отбиваться любым способом или отпрыгивать в сторону.
        Так и выяснил, что она… Ничтожество. В любом серьезном бою её убьют за секунду. Втопчут в грязь, снесут башку раньше, чем она поймет, что происходит.
        Слова же её… Это те реакции, который она выдавала каждый раз, когда получала болезненный удар по самолюбию. Создав купол вокруг нас, чтобы никто не подслушал, остановил избиение младенца.
        - Сколько в тебя очков влили?
        - Не важно…  - отвернулась она обиженно.  - Ай!
        - Если ты хочешь, чтобы я тебя учил - отвечай на все вопросы. Не устраивает - проваливай.
        - Ты со всеми такая сволочь?
        - Я могу убить тебя одним ударом. Да чего там, тебя любой ребенок одним ударом прикончит. Старуха древняя, с палкой тебя отделает. Да я даже представить не могу существа слабее, чем ты. Я в курсе, что в твоей жизни сила не котировалась. Но ситуация изменилась.
        Твой батя попросил сделать из тебя человека, а ещё за тобой идут убийцы, уж не знаю почему.
        - Я думала, что обучение выглядит как-то иначе!  - застонала она.
        Я прикрыл глаза, вздыхая. Дура… Почему она такая дура… Почему не понимает важности уметь постоять за себя… Я словно… Словно себя старого увидел. Жалкого слюнтяя и неудачника.
        - Когда тебе переломают кости, прибьют к земле и начнут насиловать, скажешь им тоже самое: я думала, в сражениях иначе!  - передразнил я её слова.
        Черт, кажется переборщил… Вон как опешила, глаза на лоб полезли, а лицо дернулось.
        - Послушай… Давай я скажу один раз, а ты постараешься понять. Мир, имею в виду всё многообразие миров и всю жизнь, не ограничиваются тем, к чему ты привыкла. Знаешь, в чем для меня ирония сейчас? Год назад я был таким же жалким существом, как и ты. Да-да, не надо на меня так смотреть. Я знаю, кто твои родители. Те, кто окружил тебя мягкими подушечками, чтобы их кровиночка ни в коем случае не поранилась. Я также жил. Может, ещё хуже, чем ты. В комфорте, но абсолютно без вызовов. Почему-то твои родители изменили своё мнение и отправили дочурку во взрослую жизнь. К которой ты абсолютно не готова. Мой личный путь начался с того, что погибли мать и сестра. Единственные близкие люди. Потом у меня на руках умер мой друг, с которым мы вместе ходили сражаться с тварями. Такое дерьмо иногда случается. Представь, что ты никогда не вернешься домой. Представь, что у тебя появятся враги. Не те дуры, с которыми ты сплетничаешь и конкурируешь за внимание мужиков. А настоящие враги, которые снесут тебе голову, разрушат твой дом, убьют близких. Представила? Представь, что прямо сейчас я соберусь тебя убить. Потому
что могу. Кину в тебя один навык, который разворотит твою грудную клетку. Сердце выскочит наружу, будет хлестать кровь, а ты как скотина на бойне, будешь хлопать глазками, удивляясь, как так вышло. Представила? Скажи мне, что ты будешь делать в этом случае? Как будешь справляться, если в твою жизнь придут реальности трудности?
        Речь мне не удалось закончить. Саша не выдержала и расплакалась. Кажется, хреновый из меня мотиватор. Я вздохнул, убрал купол и пошёл на выход. Как бы не была полезна оплата бога ветра, придется её вернуть. Здесь я бессилен…
        - Стой!  - окликнула меня Саша, когда я дошёл до границы круга.
        - Что?  - оглядел я зареванную девушку, утирающую сопли.
        - Я буду сражаться! У меня получится!
        Сказано это было, с подвываниями и слезами. Дерьмо.

        Глава 20. Мастер
        - Послушай меня. Если ты не сделаешь этого жалкого неудачника, я тебе устрою настоящую тренировку.
        - А вчера что было?  - испуганно спросила Саша.
        - Вчера была разминка. Втопчи его в грязь, уничтожь, выложись на тысячу процентов, но победи. Поняла?
        Саша неуверенно кивнула и вышла на арену. Напротив неё встал пухлый парень с лысиной на голове. Он видел неуверенность девушки и усмехался. А ещё он видел её красоту и ладную фигурку, поэтому усмешка шла вкупе с похабным взглядом.
        Неуверенность Саши испарилась, стоило начаться бою. Этого парня я вчера видел. Он из себя представлял чуть больше, чем пустое место. Единственное, что умел: собирать землю и кидать её. Обычного человека это может и проймет… Но Сашу, усиленную характеристика и навыками - нет.
        Как только в неё полетел снаряд, она закричала, отпрыгнула с линии удара, сформировала булыжник и швырнула в толстяка. Тот ловкостью не блистал и поймал снаряд пузом. Следом в него ещё тройка каменюк врезалась и он свалился, крича от боли.
        Неплохо.
        Насчет её характеристик я узнал. Оказалось, их подняли не до максимума, а всего лишь до половины возможного. Со словами, что сначала надо доказать право владеть силой, а уж потом и остальное получить. Если подумать, то в этом есть резон. Зачем тратить драгоценный ресурс на того, кто не планирует сражаться? Как я понял, Саша недавно подняла статы и не успела с ними до конца освоиться.
        Тоже самое касается навыков. У неё имелся свой арсенал: вся линейка из ветки земли. Навыки, поднятые до десятого ранга, но совсем не прокачанные, то есть первого уровня.
        Вчера я признал, что начал занятия не совсем верно. Я почему-то решил натаскивать хрупкую девушку сразу на максимальную эффективность, но не учёл, что разрыв между моими представлениями о том, как нужно драться и тем, кем являлась Саша по факту - колоссальна. А ещё не учёл, что ближайшая её задача победить слабых представителей стихии, а не убить опасного врага.
        Уйдя в моделирование, провёл расчет, который сразу должен был провести. Плохой из меня тренер. Пока что. Витаю в облаках и не учитываю те ресурсы, которые имеются.
        А что имеем? Есть девушка, с хорошей родословной, которой богатые родители проплатили способности. По характеристикам она быстрее и сильнее хорошо развитого, но обычного человека. И уж точно быстрее, чем большинство поступающих. По крайней мере из тех, кого я видел утром и днём на арене. Её реакции должно хватать, чтобы реагировать на любые их действия. По навыкам почти также. Она ими не умеет пользоваться, но и другие тоже не особо блистают, если не брать в расчет таланты.
        Если взглянуть на ситуацию трезво, то задача решается легко. Надо натаскать Сашу на применение одной способности. Так, чтобы она била максимально точно и быстро. Чем мы и занимались оставшееся время. Сначала она палила по стоячей мишени, то есть по мне, потом по движущейся, потом я стал ей мешать. Как итог, она научилась сносно применять один навык и подняла его на несколько уровней. А сейчас показала, что мы не зря тренировались.
        Но меня беспокоило другое. Чем же думали её родители, отправляя неоперившегося птенца в другой веер миров? Да ещё с одним мною. Чем больше узнаю, тем более странным это кажется. То, что сначала виделось поездкой абитуриента в университет, начинает представляться чем-то опасным. Впрочем, это же дочь бога ветра и его задание, в котором фигурируют убийцы. Разве такое может быть НЕ ОПАСНЫМ? Пфф…
        - Молодец,  - похвалил я девушку, когда она вернулась,  - Повтори ещё четыре раза и мы уйдем из этого болота.
        - Постараюсь,  - улыбнулась она до ушей, наслаждаясь своей победой.
        Как бы ей голову не вскружило. Прям как мне в своё время, хех.

* * *

        Мастера выглядели… Разношерстно. В вопросе расы они ничем не отличались. К нам пришло пять мужчин-людей. Разве что они выглядели более крепкими, плотными и низкими, нежели среднестатистический человек из моего мира. Трое носили бороды разной степени длины. Двое брились под чистую, сверкая мощными подбородками. Зато у них свисали косы по обе стороны головы. У каждого в волосах были вплетены металлические кольца, с драгоценными камнями. Я их ощущал, как артефакты. Не простые это штуки, явно с какими-то сюрпризами.
        Попали мы к ним спустя три дня, как пришли в этот подземный город. Для этого нам пришлось идти в другую его часть. То, где мы жили, считалась тамбуром, местом для приезжих. Во внутреннюю часть получали доступ только те, кому выдали приглашение, ну и местные жители, само собой.
        Пройдя через внушительный коридор, оказались в большой пещере, где с ходу начинались жилые дома. Прошли по улице и оказались в следующей пещере. Так и гуляли, пока не добрались до так называемой школы. Чем-то особенным она не выделялась. С внешней стороны это просто скальная стена. Главное скрывалось внутри, но туда есть доступ только поступившим. Это нам рассказал ученик, который собрал десяток кандидатов и повёл их на встречу с мастерами.
        Нас выстроили в шеренгу и сказали ждать. Ждать пришлось полчаса и я успел заскучать. Мастера явно не спешили найти себе новых учеников… Это было видно не только по тому, что они задержались, но и по тому, что почти не смотрели на нас, когда пришли, общаясь между собой.
        Настоящая практика на смирение для меня. Я привык драться, действовать, бить так, чтобы враги умирали. А тут знай себе, стой и показывай учтивость, чтобы не задеть тонкие чувства каждого из них. Может это моя предвзятость, может гонор, а может интуиция, но я отчетливо чувствовал, что ни у кого из этой пятерки учиться не хочу.
        Наконец, спустя ещё минут десять, эти никуда не спешащие люди обратили на нас внимание и посыпались вопросы. Кто, откуда, из какого мира, из какой страны, кто родители, есть ли в роду потомственные маги.
        - Мы из другого веера,  - ответила за нас двоих Саша и на этом вопросы в нашу сторону закончились.
        В один миг к нам потеряли интерес. Как мило.
        На тридцатой минуте этой пустой траты времени появился и шестой мастер. Он не выглядел, как мастер. Скорее как работяга, в трудовой одежде, с пятнами и грязью. Худой, без колец и украшений, без лоска и высокомерия на лице, он выглядел, как нищий, который случайно зашел на собрание уважаемых господ. На него бросали взгляды, но ничего не говорили. А значит… Он мастер. Да и ощущения намекали, что так и есть. Мастер и не из последних.
        Я поймал его взгляд и не стал отводить. Так мы смотрели друг на друга несколько минут, а потом я почувствовал, как земля подо мной насыщается его силой. Мужик решил проверить меня? Я напрягся и выдал то, чему учился в последние дни. Постарался перехватить контроль и не позволить раскрыть подо мной яму.
        Никто из мастеров даже не заметил этой игры. Они продолжали болтать, а вскоре я перестал на них обращать внимания, настолько увлекся противостоянием. Чтобы я не делал, мастер был всегда на шаг впереди. Он давил, но не подавлял, позволяя мне проявить себя.
        Ну если ты так хочешь… Я вложил ещё больше сил, делая резкий рывок. Звание системного мастера, опыт боёв, воля и контроль, закаленный характер и высокие навыки что-то всё же значат. Да и моделирование, пусть и не помогало изучать стихии, зато развивало вспомогательные навыки. Такие как управление вниманием и концентрация.
        Я увлекся настолько, что не заметил, как поступающие рядом со мной попадали. Земля от давления задрожала, пошла ходуном и в стороны стали расходиться трещины.
        - Что вы себе позволяете!  - закричал один из мастеров,  - Прекратите! Немедленно!
        Да пошёл ты в жопу! Я вложил всю силу, словно от этого зависела моя жизнь. Бесят эти пустые разговоры. Я боец! Драка - моя стихия и просто так я сдаваться не собираюсь!
        Самое обидное, что пока я стоял напряженный, по моему лицу тек пот, мой противник даже не пошевелился, продолжая смотреть, как ни в чем не бывало.
        В наше схватку вмешался другой мастер. Он попытался перехватить контроль, но я… В общем, отбросил его, как досадную помеху и даже не понял этого. В тот момент меня полностью поглотила битва.
        Всё закончилось так быстро, что я не успел среагировать. Мастер улыбнулся и я отлетел назад, кувыркаясь. Мага ветрам таким не пронять, но у него и не было этого в планах. Незнакомый мужик решил закончить битву и дал это знать, чтобы я успокоился.
        Когда он махнул мне рукой, чтобы я подошел, мелькнуло беспокойство, как бы из-за меня не возникло проблем у Саши.

* * *
        - Мастер,  - поклонился я мужчине, отойдя с ним в сторону.
        - Откуда будешь?  - спросил он, без капли вежливости.
        - Из другого веера.
        - Зачем пришёл?
        - Постичь стихию.
        - Угу, конечно,  - осмотрел он меня,  - Ты прямо с войны, что ли?
        - Можно сказать и так.
        - Плохо. Хорошо,  - ответил мастер неопределенно,  - Пойдем, расскажу, что и как.
        - Мастер, простите… Со мной девушка, тоже из веера…
        - Я видел. Она слаба. Не интересно.
        - У неё есть потенциал. Я с ней занимаюсь… Выбью слабость.
        - Вот как,  - обернулся он и оглядел меня, поджав губы,  - Строптивый, самоуверенный, думающий, что знаешь что-то лучше того, к кому пришёл учиться. Мы с тобой говорим меньше двух минут, а ты уже мне не нравишься.
        - Простите, мастер, но в мои обязанности входить защищать её.
        - Она тебе кто?
        - Никто. Подопечная.
        - Хм…  - нахмурился он, после чего обошёл меня и позвал Сашу.
        Та, не ожидавшая этого, сначала растерялась, а потом подбежала.

* * *
        - Слушаете. Запоминаете. Делаете всё в точности, как я сказал. Уяснили?
        - Да, мастер,  - ответил я с максимальной почтительностью.
        Саша чуть промедлила, но изобразила полупоклон. Нас ответили вглубь школы, куда-то на нижний ярус. Оказались мы… на арене. Миниатюрной её версии, метров десяти в диаметре. Из достопримечательностей здесь находился метровый слой земли и камней.
        - Что вы знаете об этом мире?
        - Ничего,  - снова ответил я первым, чувствуя, что надо говорить правду и только правду.
        - У тебя ужасная речь,  - покачал головой мужчина,  - Исправь это.
        - Сделаю, мастер.
        - Ко мне обращайтесь мастер или мастер Го. Что вы знаете о магии?
        - Ничего. В нашем веере другие принципы.
        - А ты, юное недоразумение?
        Саша вспыхнула, но ответила.
        - Знаю общие принципы. Что есть язык магии, аура, родство со стихией.
        Я это тоже знал, но решил, что лучше не умничать. Тем более, мои знания расплывчаты и я не хотел палиться перед Сашей ещё больше. Она и так косилась на меня, удивляясь, когда я язык выучить успел.
        - Ужасно.  - вынес вердикт мастер,  - Если вы думали, что я буду с вами нянчиться, то ошибаетесь. Для этого запишитесь в общую школу, если хотите терять время. Может лет за двадцать чему-то и научитесь. Мои принципы обучения иные. Самостоятельность и полная самоотдача. Есть какие-то предубеждения по этому?
        - Никак нет, мастер,  - вытянулся я.
        Мужчина выглядел непрезентабельно, но в нём ощущалось столько скрытой силы, что хочешь не хочешь, а уважение и почтение так и перло.
        - А у вас, леди?
        - Я приложу все силы,  - постаралась она сказать с уверенностью, но я так и чувствовал её сомнения.
        Мастер же посмотрел так, что стало сразу понятно - он ни капли не верит.
        - Слушайте первое задание. Найдете библиотеку, возьмите там книги для учеников за первый подготовительный курс для искателей. Для тех, кто пришёл из другого веера, у нас есть специально подготовленная литература. Изучите. Даю вам на это неделю. Потом проверю и,  - тут он глянул на меня,  - Ты ответишь за свои слова.
        После этого мастер развернулся и ушёл.
        - Что это было? Куда мы попали?  - выдала сразу же Саша волнение.
        - Мы попали к кому-то интересному.
        - Выглядит он ужасно.
        - Ты правда так думаешь?
        - А ты сам этого не видишь?  - удивилась она.
        - Этот мастер сильнее всех тех, кто опрашивал студентов, вместе взятых. Если тебе важнее одежда, чем реальная мощь и сила, то, походу, зря я за тебя поручился.
        - Ты за меня поручился?  - опешила она.
        Девушка выглядела… Как выглядит девушка, которая выпала из привычного мира, оказалась совсем в непривычном, не зная, что её ждать дальше, ещё и впутавшись куда-то, что не вписывалось в её представления о нормальности. Крайне простого вида мастер в её системе координат впечатления не производил. Не удивлюсь, если она сейчас думает: этот глупый варвар, который ничего не понимает в реальной жизни, сломал мне жизнь и привёл к какому-то неудачнику, которому нельзя даже рядом сидеть с настоящими мастерами.
        - Да. Так что теперь мне придется выбить из тебя слабость и научить хоть каким-то основам.
        - Ох…  - вырвался из неё тяжкий вздох.
        Если прислушаться, то можно услышать треск рвущихся шаблонов. Удивительное зрелище. Ещё никогда я не видел настолько потерянных людей.
        - Сюда мастер нас не просто так привел, кстати. Именно здесь и будем заниматься. Но сначала заглянем в библиотеку. Ты умеешь читать?
        - Умею. А вот откуда ты знаешь их язык?  - нахмурилась она, продолжая морщиться от выпавших на неё событий.
        - Я быстро учусь.
        - Только не говори, что выучил его за эти дни. Не поверю.  - хмурость выросла на пару градусов.
        В её взгляде читалось: я хочу, я очень хочу поймать тебя на лжи, чтобы убедиться, что ты дурак. После этого дверь откроется, оттуда выйдет слуга, который проводит меня в личные покои, подобающие моему статусу, а лучше мастера школы будут бороться за то, чтобы взять в ученицы.
        - Не переживай, не скажу.  - усмехнулся я, гадая, насколько мои предположения о её мыслях верны,  - Поможешь мне его подтянуть? Я научу тебя быть сильный, а ты научишь меня складно говорить.
        - Чувствую, я об этом пожалею…
        Она всё же бросила взгляд на дверь, из-за которой слуга так и не появился. Я же постарался удержать лицо и не заржать. Дитё, как есть дитё.

* * *
        - Есть два тарифа. Абонемент на месяц или единоразовое посещение.
        - А сколько стоит?  - поинтересовалась Саша.
        - Единоразовое посещение - одна младшая брошь. Абонемент - две средних.
        Судя по тому, как замерла девушка, цены ей не понравились. Библиотека нашлась легко. Стоило остановить какого-то студента и вежливо спросить, где она находится, как нам, о чудо, также вежливо объяснили кратчайший путь.
        Всё же подземный народ умел строить. Библиотека находилась в центре большой пещеры. Здание занимала где-то треть пространства и выглядела, как… Черный квадрат. С точки зрения эстетики, это просто черный квадрат. Вообще без ничего. Только один вход выделяется на равномерном матовом покрытие. Но если перейти на восприятие земли и камня… То почувствуешь, сколько сил вложено в это здание. Мне захотелось остановиться рядом со стеной и пристально её изучить, но я подавил этот порыв.
        Внутри, сразу за входом, оказался пропускной пункт. Зайти внутрь можно только, если у тебя есть допуск. Купить его можно тут же, если есть, конечно, чем платить. За каменной стойкой сидел скучающий студент, читающий книгу, который смачно зевнул, а потом соизволил нам рассказать, что и как.
        В ценах я уже разобрался. Брошь - это та самая штука, сундук которых мне подогнал бог ветра. Есть младшие броши, есть средние, есть старшие, а есть великие. Но последние очень редки и ценны, их ещё попробуй достать. Малая брошь стоила одно очко навыков или характеристик. На эти деньги мы сняли номер с трехразовым питанием на неделю. А тут всего одно посещение библиотеки. Причем, если ты зашёл, вышел через час, то всё, посещение закончилось. Средняя брошь равнялась десяти малым. То есть выгоднее брать абонемент, потому что здесь месяц длился сорок два дня. Экономия почти в два раза. Но даже так, это около пяти месяцев жизни в таверне с питанием.
        А ведь мы ещё не добрались до материалов, дополнительных занятий, доступа к источникам… Да никуда не добрались.
        - Подскажите,  - обратился я к студенту,  - Как здесь зарабатывают?
        - Обычно семьи помогают,  - ответил он, но осекся, заметив мой недобрый взгляд,  - Есть всякие подработки в большом городе. Но надо что-то уметь. Так-то там и своих работников хватает. Учитесь хорошо и сможете зарабатывать. Когда-нибудь…
        - Ещё варианты?
        - Если с деньгами совсем туго, то заключите контракт. Школа оплатит ваше обучение, но потом придётся отработать. Обычно лет за двадцать управиться можно.
        Что-то мне подсказывает, что двадцать лет это отнюдь не прохлаждаться придётся. А пахать, чуть ли не в рабстве. Вариант точно не для меня.
        - Нам два абонемента на месяц,  - достал я из внутреннего пространства оплату и протянул парню.
        Тот хмыкнул и спрятал местную валюту куда-то под прилавок, достал две пластинки и передал их нам.
        Броши выглядели… Не как монеты. Младшая состояла из простого металла, что-то вроде стали, а в центре неё находился не самый чистый драгоценный камень. Я не мог определить, что это такое, потому что никогда такие не видел. Средняя брошь по сути выглядела так же. Но металл уже лучше, серебро, а внутри чистый камень. Самое интересное, что броши работали, как накопители маны. В среднюю я смог влить пятьсот очков. Очень даже не плохо. Учитывая, что я, как маг, мог прятать металлы и драгоценности в пространственный карман, то это получался неиссякаемый источник маны… Почти. Потому что младшие и средние броши держали ману плохо, быстро истощались, да и вытягивать было сложно. Абсолютно непригодная штука в бою. Что касается старших… Их бог ветра подкинул не так много. Всего пятьдесят штук. Они уже впитывали тысячу единиц маны, расход был минимальным, а отдача в разы лучше. Такие и в бою можно использовать, если выпадет минутка передышки.

* * *

        Вдыхая запах книг… Пыли… Затхлости… окидывая взглядом бесконечные стеллажи… Мне на ум приходили слова: пусти козла в огород. За заветными дверями нас встретила ещё пара студентов, девушка и парень, которые рассказали правила.
        - Огонь зажигать нельзя. Книги портить нельзя. Кричать нельзя. Если вам в голову взбредет мысль нарушить эти правила, то лучше сразу убейтесь,  - на полном серьезе говорила девушка, с растрепанными волосами и большими очками,  - Книги выносить тоже нельзя. Читать только здесь. Еду приносить нельзя, особенно напитки.
        Смешно звучит.
        - Нам нужны наборы для искателей.
        - Наборы?  - фыркнул парень,  - Ты что, в магазине? Набор всего один. Сами решите, как по нему заниматься. Варвары…
        Последние слова он добавил очень-очень тихо. Девушка тем временем протянула листок бумаги, где был написан ряд цифр.
        - Запоминайте. Этаж, секция, стеллаж, полка. Если не сможете найти, то делать вам здесь нечего,  - ответила она на невысказанный вопрос Саша, проводят нас или нет.
        Как мы видели, когда шли сюда, библиотека представляла собой квадрат. Этажей тут штук десять, не меньше. Может ещё часть вглубь уходит, тогда десять плюс бесконечность. А уж сколько секций… Да, не хватает им цифровых технологий. На то, чтобы найти нужно место нам потребовалось минут двадцать. Да и то, большую часть этого времени мы просто шли. Лично я ещё и на корешки книг заглядывался, пытаясь разобраться, что они скрывают.
        - Это оно?  - неуверенно глянула девушка на ряд книг.
        - Видимо да.
        - Нам это надо прочитать за неделю?
        - Зачем спрашиваешь очевидное?  - ответил я, глядя на двадцать одну книгу.
        Вытащив первую, я открыл её и увидел незнакомые буквы. Ну да, письменность то я не учил…
        С тем, что цифровых технология не хватает я погорячился. Им тут ещё нормальной печати не хватало. Буквы крупные, кажется, написанные от руки. Хорошо, что почерк разборчивый. Я пролистал книгу, страницы плотные, их не много нашлось.
        - Всё проще, чем кажется. Книги небольшие.
        - Ну не знаю.
        - Не любишь читать?
        Саша на этот невинный вопрос промолчала и спряталась за стеллажом, сделав вид, что её что-то заинтересовало в другом месте… Подхватив всю стопку разом, молясь, чтобы эта пирамида не рухнула, я отправился в зону для чтения. Они находились рядом с входом к стеллажам на каждом этаже. Стол, вокруг него кресла и светящиеся камни, вместо нормального освещения. Но не скажу, что света мало. Камень светил мягко, по глазам не резал, щуриться, чтобы разглядеть буквы тоже не надо. Комфортно, одним словом.

* * *

        Саше понадобилось десять минут, чтобы рассказать мне алфавит и показать, как выглядят буквы. Писать нам было не на чём, что не дело и это надо исправить, но я не собирался уходить отсюда просто так. Поэтому она показывала на книгах, тыкая пальцем в нужные буквы. Десять минут на рассказ и одни сутки в моделирование, чтобы закрепить материал. Ещё час ушёл на то, чтобы она рассказала основные моменты, связанные с грамматикой. Правила построения фраз, особенности, подводные камни…
        - В твоем мире все так быстро учатся?
        - Нет, я особенный.
        - Мне полгода понадобилось, чтобы изучить основы. А ты прямо на лету схватываешь.
        Ну да, прямо на лету, как же. Просто я в перерывах запускал моделирование и закреплял изученное. Хватило двадцати суток наедине с книгами, чтобы изучить всё то, что нам задали и научиться бегло читать. Но о том, что я закончил, говорить не стал. Саша и так удивлялась, зачем я листаю книги. Их ведь читать надо. Хех.
        Пока Саша добивала первую книгу, я отправился вдоль стеллажей. Меня беспокоил вопрос, есть ли здесь слежка за новыми студентами и если да, будут меня ругать за то, что листаю книги или нет. Но удержаться было выше моих сил. Теперь я понимал, что написано на стеллаж и корешках. Мы оказались в секции истории различных миров. Ради любопытства прочёл несколько томов, словив ассоциацию, что читаю эпическое фэнтези, с предательствами, борьбой за власть и бесконечной войной.
        Для меня это ценности не представляло, поэтому отправился гулять дальше. Натыкался и на других студентов. Но их больше волновали книги, чем ещё один страждущий знаний.
        Бродить бесцельно вскоре надоело и я вернулся вниз, чтобы спросить у администраторов, где искать нужную литературу.
        - Надеюсь, ты пришёл не потому что испортил книгу,  - посмотрела на меня строго женщина.
        - Нет. Я хотел спросить, где находятся книги по основам магии.
        - Да тут половина библиотеки про это,  - засмеялся её напарник.
        - Тогда меня интересуют самые азы. Что проходят в первую очередь те, кто только начал учиться?
        - Есть книги первого курса, второго и так далее. Что именно тебя интересует? И ты разве закончил с предыдущим списком?
        - Он в процессе. Я быстро читаю.
        Четыре недоверчивых взгляда в ответ чуть не просверлили во мне дырку.
        - Держи,  - всё же дала мне женщина новый листочек,  - На этой полке самые основы. И не забудь вернуть книги на место!
        - Спасибо.

* * *

        Спустя два часа я испытывал легкое чувство разочарования. Предложенные книги по большей части оказались всё той же историей магии, да философскими размышлениями о её природе. Я прочитал больше сорока книжек, но все они говорили об одном и том же на разный лад.
        По земным стандартам… Во-первых, из-за крупного шрифта, больших отступов и толстых страниц, объем текста не большой. У меня уходило меньше часа на одну книгу. Это при том, что я ещё не идеально читал. Во-вторых, в книгах было много воды. То есть той информации, которую никак нельзя применить, чтобы стать сильнее. Зачем мне знать про короля, который захватил власть с помощью магии и потом построил на этом философское течение? Нет, если бы там было про то, как именно он захватывал, в чем суть философии, да хотя бы какие приёмы он использовал - тогда да. Но ничего такого не было. Возможно, эти книги использовались как опора на занятиях с мастерами или кто здесь лекции читает. В книгах общие сведения, а знания получишь от наставника. Но я всё равно не мог понять, зачем бумагу переводить? Тем более, если видно, как сложно здесь с производством книг. Ещё был вариант, что надо мною подшутили или банально не захотели давать студенту, который первый раз в библиотеке, доступ к чему-то по-настоящему стоящему.
        Не скажу, что чтиво совсем уж бесполезное. Я стал лучше понимать окружающий мир, но… Ожидал то увидеть какие-то конкретные советы, как развивать магические способности! Хрен там!
        Единственное, что вынес - это расширение кругозора.
        Изначально миры были разделены и варились в собственном соку. Так продолжалось, пока одна раса, которую прозвали открывателями, не развилась до уровня межмировых путешествий. Тогда то и началось самое веселое. Тысячи лет открытия новых миров, их заселения и завоевания. Без войн, само собой не обошлось.
        Тогда же появились отдельные вееры. Кластеры миров, объединенных чем-то или… Кем-то. В пример приводился кластер системы и, тут я немного впал в ступор, кластер демонов. Веер хаоса, разрушений и демонов. Так его называли в книгах. Для авторов это место было чем-то привычным, поэтому они не вдавались в подробности. Между строк я видел, что это место считается неким источником бесконечных проблем и опасностей.
        Войны между тремя известными веерами тоже описывались. Даже мелькнуло утверждение, что систему создали для противостояния демоническим отродьям и врагам. В чем-то задумка удалась, потому что позволило быстро готовить магов и воинов, в конечном счете остановив вторжение. Правда, автор тут же писал, что путь системы убог на длинных отрезках. Настоящая магия - вот в чем сила! Что и доказывал их веер, сдерживая демонов тысячи лет.
        Кто такие демоны и правильно ли я перевел слово - не знаю. Тут требовалось обсудить это с кем-то знающим, а пока я находил слова, близкие по смыслу, чтобы хоть как-то разобраться в написанном.
        Под эти истории подводилось утверждение: хочешь выжить и защитить как себя, так и свой мир - будь добр постигать стезю мага. Сквозь все книги шло внушение, что магом быть круто, престижно и так далее. Пустой пафос.
        Нашлось кое-что и о природе магии. Ничего особо нового. Есть универсальная энергия, пронизывающая все миры. Есть стихии, энергия с примесью, отражающее определенное физическое явление, будь-то ветер или камень. Нашёл описание всех терминов. Но я и так их знал. Аура, родство, мана и прочее. Скукота. Где смачные подробности?
        Больше на сегодня я ничего читать не стал, готова и так гудела от информации. Шесть десятков книг за три часа реального времени и многие сутки внутреннего. Тут кто хочешь устанет.

        Глава 21. Учёба
        - Ваша задача - разломать камень. Один ломает, другой держит. Сами определитесь, как разделиться. Если кто вырвется вперед, то остальные объединяются против него. Если через неделю не удивите меня, то лучше не приходите.
        Мастер вышел из учебного зала раньше, чем кто-либо успел спросить: а вы будете спрашивать, что мы изучили в библиотеке? Ладно, это спросить хотела только Саша, но у неё хватило ума промолчать.
        - Ну что,  - сказал я,  - Будем знакомиться? Меня Эрнест зовут.
        - Моё имя переводится, как Черное Крыло,  - ответил тот самый парень, который уделал меня на учебной арене,  - Можно сокращенно: Черн.
        - А я Саша.  - поклонилась наша леди, на что Черн покосился на неё с непередаваемым взглядом, мол, что ты здесь забыла, девочка.
        Девушка в долгу не осталась и смерила парня взглядом: знай свой место, ничтожество. Да уж, гонору нашей леди не занимать. Да и новый знакомый прекрасно умеет смотреть на окружающих, как на гавно. То есть с высока. Немного комично наблюдать за ними в одном помещением. Оба смотрели друг на друга свысока, отчего выглядели глупо.
        С момента посещения библиотеки прошла неделя. Я и не заметил, настолько быстро эти дни пролетели. Так бывает, когда чему-то отдаёшься с полной самоотдачей. Да и трудно заметить обычное течение жизни, когда для тебя прошёл год. Год, за который я изучил несколько тысяч книг. Ну почти изучил… Большую часть я лишь пролистал, да мельком глянул, что в них находится.
        Книги - моя отдельная персональная боль. Я привык к другому. Вводишь в поисковик нужные слова и тебе выдают ссылки на лучшие источники. Машина сама думает за тебя, что показать. А тут какой-то сплошной артхаус с налетом древности. Древности не в лучшем смысле этого слова. Многие книги были не в лучшем качестве. С ними надо было обращаться очень аккуратно, чтобы они не рассыпались прямо у тебя в руках.
        Я узнал, что для тех, кто хотел сократить стоимость посещения библиотеки, предлагалась подработка: переписывать книги. В ручную. Для чего нужно в совершенстве владеть языком, а лучше несколькими, хорошо знать материал, иметь идеальный почерк и… подружиться с начальством библиотеки. Я этот вариант для себя сразу зачеркнул. Делать мне нечего, как заниматься такой ерундой. Лучше узнаю, почему они до сих пор не додумались до принтера или книгопечатного станка. Хотя я не видел здесь электричества. Всё сделано на магии. Освещение - магия. Проход через турникеты - магия. Канализация - магия. Но не верю я, что нельзя собрать магический аналог печатного станка. Скорее причины в другом. Из того, что я прочитал за эту неделю в книжках по истории, первое впечатление - тех, кто хорошо разбирается в магии больше интересует поиск ещё большего могущества, а не печать книг. Наука же, как отдельное направление… В общем, я не видел и не слышал про ученых. Вместо них есть маги. Наверня нормальные ученые есть в более технологически развитых местах, но почему не произошёл культурный и технологический обмен - тайна,
покрытая инерцией мышления и традициями.
        Надо обдумать идею принести сюда фотоаппарат, нанять десять голодных студентов, заставить их отснять всю библиотеку, потом рвануть в свой мир, зайти в типографию, отсыпать им пару килограмм золота и запрячь печатать книжки. А ещё лучше всё это систематизировать, выделить все факты про магию и создать единую модель. Как выдастся лет десять свободного времени, обязательно этим займусь и создам свою школу, с блекджеком и нормальными книжками.
        Пока же я читал то, что есть, выделял факты, думал, как их применить на практике и параллельно систематизировал у себя во внутреннем пространстве книги. Там ведь что угодно создать можно. В том числе представить перед собой все пролистанные книги, добавить к ним хештеги, вывести оглавления, а дальше… Сиди часами, выстраивай взаимосвязи, делай выводы, читай самое интересное. Главное слишком сильно не нервировать других посетителей библиотеки. А то на меня уже косятся и недовольные взгляды кидают. С их точки зрения я псих, который читать не умеет, зато любит картинки разглядывать. Наивные…
        Я пролистал пару тысяч книг. Это всего то двенадцать стеллажей. Которых здесь сотни. Так что я освоил очень малую часть того, что здесь есть.
        Саше приходилось сложнее. Два часа она тратила на чтение, два часа на тренировку со мной и так по кругу, до тех пор, пока девушка с ног не валилась. Спешить нам теперь некуда было и я взялся за её обучение основательно. Учил двигаться, терпеть боль, выкладываться и чувствовать стихию. Она стонала, но продолжала заниматься.
        Когда срок подошёл к концу, мастер заглянул в тот же самый зал, где мы с ним говорили в прошлый раз. Ещё и знакомого парня привёл. Видимо тот тоже оказался достаточно талантливым, чтобы оказаться под его патронажем. Что ещё раз доказывало, что мы попали далеко не к простому человеку.
        - Начнем?  - предложил я,  - Кто хочет первым?
        - Я готов,  - Черн говорил глухим, тихим голосом, смотря исподлобья куда-то в сторону. Выглядело, как высокомерие и заносчивость, но я ставил на то, что парень всего лишь необщительный.
        - Могу и я,  - тут же вызвалась Саша, глянув на меня.
        Она что, решила соперничать с Черном? Как ребенок, ей богу. Тьфу ты. Про богов лучше не надо.
        Я улыбнулся и кивнул обоим. Спокойствие Эрнест, только спокойствие.
        Суть задания до ужаса простая. Двое становятся друг напротив друга и меряются тем, у кого понимание стихии выше. Для тех, кто не в теме, может показаться, что здесь надо как можно сильнее напрячься, чтобы победить. Но благодаря взятым урокам в моделирование, я знал, что фишка совсем в другом. Не только в голой силе дело, но и в мастерстве, в точности, в изящности управления стихией. Толку, если вложишь все силы, а соперник отведет удар в сторону. Весь потенциал уйдет в никуда и ты проиграешь. О таком искатели даже мечтать не могут. У них совсем другие принципы сражений. Кто применит быстрее и точнее сильный навык, тот и победит.
        Саша уселась, скрестив ноги перед собой. Парень сел также, да и я присоединился, сев напротив них. Получился треугольник. Черн поднял волей камень из земли и поставил его между ними. Саша надавила, попыталась раскрошить булыжник, но закономерно ничего не получилось.
        - Можешь присоединится,  - бросил он мне спустя пару минут, когда стало понятно, что девушка над ним верх не возьмет. Та на это вспыхнула, залилась краской до ушей и стала давить с удвоенным напором, но… Как и сказал, сила здесь далеко не главное.
        Поэтому я ударил точечно, не думая разрушить весь булыжник, а желая пробить его малую часть. Не ожидавший такой подставы, Черн пропустил атаку и камень раскололся на две части. Наконец-то парень оживился, заинтересованно на меня посмотрев. Он тут же срастил камень и больше на такую уловку не попадался.
        Хорошо, что я кое-какие наставления в библиотеке нашёл. Да и старикан в моделирование дал подсказки, на какие моменты обращать внимание. Я резко поднял два новых булыжника и ими раздавил первый камень. У Черна аж глаза на лоб полезли. Он ждал противостояние силы, а не хитрости. Но цель была достигнута. Я разрушил камень, а значит победил. Черн вернул форму камню, укрепляя его ещё больше и захватывая окружающую нас стихию. Чего я и ждал. Распылив внимание, он утратил часть влияния и я, кивнув Саше, нанес с ней слаженный удар.
        Да, развлекаться мы тут долго будем.

* * *
        - Останься,  - сказал мне мастер,  - Остальные свободы.
        Прошла ещё неделя и состоялся полноценный урок, когда мастер уделил нам больше, чем пять минут. Проверил, что изучили, заставил драться между собой, попутно задавая вопросы по изученному материалу. Сложнее всего пришлось Саше. Она пока не научилась владеть стихией настолько естественно, чтобы ещё и разговор поддерживать. Но ничего, месяц-другой и втянется. Я уже сейчас видел, что она пусть чуть-чуть, но окрепла.
        - Слушаю, мастер,  - склонил я голову, когда остальные вышли из зала.
        - Пришло время поговорить про оплату.
        - Я весь во внимание.
        Про оплату мы с ним ещё не говорили. Я ждал этого момента и опасался. Цену заломить могли любую.
        - Убери эту свою показную любезность,  - раздражённо бросил он,  - Я вижу, что внутри ты смеешься, когда так говоришь.
        Вот черт. Как он раскусил? Я и правда воспринимал свою вежливость, как игру и практику на смирение.
        - Деньги меня не интересуют. Я давно заработал больше, чем могу потратить. Единственная моя страсть - искусство. Как думаешь, почему я выбрал тебя?
        - Не могу знать.
        Я и правда не знал. До сих пор не в курсе, какое место занимает в иерархии этот мужчина. Я посвящал всего себя учебе и тренировкам, ни с кем не общался, сплетен и новостей не знал, от остальных держался отстраненно. Может и зря.
        - Ты ведь боец, так?  - усмехнулся он той самой кривой усмешкой, за которой следует предложение пролить кровь.
        Твою же мать… Что, и здесь, что ли? Неужели у меня карма такая, сражаться везде, куда бы я не попал?
        - Не кривись так,  - хмыкнул мастер,  - Ничего криминального. Мне нужны ингредиенты для работы. Самому носиться по горам времени нет, да и желания. Поэтому мне нужен кто-то, кто может убить тварь и принести нужное.
        - Что нужно сделать?  - внутренне вздохнул я, понимая, что учебу придется отрабатывать добычей, а вовсе не оплачивать.
        - Здесь список мест, целей и описание тех ингредиентов, которые мне нужны.  - достал он небольшую книжечку, до этого находящуюся в одном из безразмерных карманов на его одежде,  - Изучи, запомни, потом вернешь. Там же написаны расценки.
        - Расценки за что?
        - За знания, конечно. Ты ведь из тех, кто ищет настоящую силу? Я тебе её дам, если ты окажешься по-настоящему полезным.
        - Мне мало пяти минут в неделю. Сколько нужно притащить, чтобы вы начали учить по-настоящему?
        - Бросаешь мне вызов?
        Камни бывают разные. Есть те камни, которые лежат в спокойных местах и собой ровным счетом ничего не представляют. А есть те камни, которые являются воплощением угрозы. Сейчас мастер стал походить именно на такие камни. Опасные, способны тебя раздробить и смять.
        - Цены найдешь внутри. Справься сначала хоть с чем-то, а там поговорим.
        - Мне нужно добывать одному?
        - Там, куда ты отправишься, придется сражаться. В основном с монстрами.
        - Есть и другие противники?
        - Конечно. Это здесь, в школе, проливать кровь запрещено. А вне школы многие захотят тебя уничтожить.
        - Причины?
        - А они важны?
        - Хотелось бы знать, по каким поводам меня придут убивать.
        - Ты из другого веера, ты выскочка, ты нагло ведешь себя, ты мой ученик, ты изучаешь стихию земли. Да полно причин. Выбирай любую.
        - А если я кого-то убью? Какого-то другого ученика?
        - Тогда спрячь труп и не оставляй свидетелей.
        Да уж, мой мастер точно не добрый человек.

* * *

        Любопытный список мастер дал. Очень любопытный. Настолько любопытный, что я и не знал, за что хвататься. Для примера: надо принести сердце огненного голема. Которые обитают рядом с вулканом. На территории огненной школы. В книжечке шло подробное описание, где их лучше найти, в какое время, чем и как привлечь, какие слабости и какие сильные стороны. Также описывалось, как именно выглядит сердце. Даже рисунок не забыли приложить. Рядом шло описание, как это сердце вырезать и сохранить. Ничего сложного. Надо оторвать голему руки и ноги, обездвижить, а потом вырвать сердце, зафиксировав силой земли, чтобы не потухло и не распалось. В конце стояла приписка мелким почерком, что огнепоклонники очень не любят, когда убивают их големов и поэтому лучше им не попадаться на глаза. В лучшем случае поймают и будут несколько дней поджаривать ноги. В худшем - скинут в вулкан.
        Самое же прекрасное во всём этом - расценки. Одно сердце - пять минут общения с мастером. Он так и написал. Сердце - пять минут. Десяток сердец - заклинание. Что это значит, даст он мне общую схему, покажет на личном примере или ещё что, написано не было. Просто заклинание стоило десять сердец. Доступ к источнику для развития единения - пятьдесят сердец. Урок по рунам, чтобы это не было - десяток. Ритуал пробуждения ауры - пятьдесят. Урок по развитию ауры - десяток.
        Кроме сердец голема были и другие задания. Где-то надо кого-то убить и добыть из них ценности, где-то надо собрать материалы, отбиваясь от тех тварей, которые обитают рядом. Где-то место выполнения находится рядом, а в некоторых случаях надо отправиться на другой конец мира или и вовсе, заглянуть в другой мир. Были задания и на посещение границы между веерами. Кости монстров двухсотого уровня стоили особо много, но я даже пытаться не буду. Пока что. Помню я размеры такого монстра. Кости у него соответствующие и как их доставить, не имею малейшего представления. Надо снаряжать караван, нанимать людей и транспорт, охрану… Слишком сложно и муторно. Но перспективно. Цена за кости неприлично высокая.
        Идею взять Сашу я отбросил сразу. Была мысль потренировать её, но… Уж не знаю, на сколько мастер продумал этот момент, но для большинства заданий я подходил идеально. Умею летать, быстро перемещаться, скрываться в невидимости и драться. Что касается девушки… Она станет обузой. Пока не изучу сам, как именно выполнение заданий на деле выглядеть будет, лучше её с собой не тащить.
        Но и оставлять её надолго не хотелось. Я помнил слова бога про убийц и старался поглядывать по сторонам. Если кто-то рядом и замышляет что, то на глаза он мне пока не попался.

* * *

        Когда вышел от мастера, собирался найти Сашу. Та нашлась в компании студентов. Я услышал её смех издалека и замер. Что-то новенькое. Не то, чтобы я с девушкой проводил всё время, вовсе нет, но когда она успела найти друзей?
        Взяв себя в руки, всё же вышел из коридора и увидел её. Рядом стояли двое парней и ещё одна девушка. Они живо общались и обсуждали какие-то сплетни, совершенно мне непонятные. Хм…
        План предупредить её о том, что я на несколько часов отойду был отменён. Если ей есть, чем заняться, то не буду отвлекать. С этой мыслью я направился на выход. Пора навестить вулкан.

* * *

        Никогда не думал, что проявление стихии может оказаться настолько стремным. До вулкана долетел быстро, тут сложно ошибиться с направлением. Как никак, дым, исходящий от него, устремляется далеко в небо. Опустился я на самом краю. Том самом, когда сделай шаг и отправишься в полёт, прямиком в магму.
        Зрелище завораживало. Огненно-красное озеро, из которого били фонтаны магмы. Говоря озеро, я не имел ввиду круг. Скорее это вытянутый овал по форме, с десятками ответвлений. В одном месте магма выливалась наружу и медленно текла вниз.
        Что удивительно, я увидел и других магов, занимающихся своими делами. Большинство из них бегали вокруг текущей магмы и что-то делали.
        На краю обрыва по мне проходил урон, снимая единицу прочности у доспеха в секунду. Восстанавливался он быстрее, но если спуститься вниз… Я не удержался и провёл эксперимент. Очень уж интересно взглянуть на магму вблизи. Не смотря на защиту, я чувствовал сильнейший жар, но вполне был способен его терпеть.
        Внизу урон возрос ещё больше и стало труднее держаться в воздухе. Не знаю, с чем это связано, может с тем, что из-за сильнейшего жара он выгорал или стихия огня вытесняла стихию воздуха. Не став рисковать, я вылетел обратно, сделав пометку, что когда-нибудь здесь можно устроить тренировку брони.

* * *

        Големы выглядели, как ожившие куски магмы. Я нашёл целое стадо, которое паслось в одной из ям. Рядом находился ещё один спуск в вулкан, через который они и выбирались. Непонятно, чем они тут занимаются. Если окинуть взглядом всю картину, то складывалось впечатление, что это… ферма. Ферма по выращиванию големов, а следовательно ценных ингредиентов. За этим кто-то должен стоять. Сильные маги, других кандидатов нет. А значит, если залезу на их территорию, то огребу себе проблем. Если они узнают, что это я, конечно…
        Потенциальные опасности меня не смущали. Не в первой, разберусь как-нибудь. Я минут десять наблюдал за тем, что делают големы. Некоторые лежали, другие двигались, а третьи дрались между собой. Бесит, что моделирование не работает. Отвык я действовать без него, как без руки себя ощущаю. Да и уровня големов не видно. Сильно нервирует отсутствие привычного индикатора опасности. Слепым себя ощущаю.
        Прицелился и нанёс первый удар, кинув ослабленную неотвратимость в ногу голема. Те имели полу стабильную форму, их тела состояли из застывшей и жидкой магмы. Застывшие куски выполняли функцию частей тела, а жидкая работала, как смазка, позволяя этим грудам двигаться.
        Навыка хватило, чтобы оторвать ногу первой жертве. Ага, значит, будет не очень трудно. Так я думал, пока големы разом не посходили с ума и не стали швыряться в меня магмой. Магические существа, они как-то чувствовали, где я и с меткостью у них всё было хорошо. Повезло, что с умениями не очень. Только и могли, что кидать раскаленные камни, которых здесь хватило.
        Ускорившись, я сблизился с ними и принялся кидать навыки. Бил не только неотвратимостью, но ещё и стальными кольями, вбивая их в сочленения и отрывая лишние конечности. Мне потребовалось минуты три, чтобы обездвижить всех, кто здесь находился. Около пятидесяти разорванных тел набралось.
        Теперь самое сложное… Я подошёл к первому телу, нащупал силой земли сердце и дернул его на себя, сразу же накидывая свойство крепкости. Сложность в том, что одно свойство стоит две тысячи маны. Я подряд могу шесть раз применить. Тут повышенный магофон, восстановление тоже ускоренное, особенно вместе с поглощением, но даже так, пока я их всех обработаю, пройдет изрядно времени, а значит есть шанс, что меня спалят. В буквальном и переносном смысле.
        Но делать нечего. Иначе я пока не умею. Убедившись, что сердце можно скрыть в хранилище земли и с ним ничего плохого не произойдет, я выдернул следующее и повторил обработку.

* * *
        - Сколько здесь?  - нахмурился мастер, когда я вывалил перед ним груду сердце.
        - Сорок семь.
        - Ты издеваешься?
        - Что-то не так?
        - Хах. Да как сказать,  - посечал он подбородок,  - Я думал, ты начнешь скромнее. Проблем несколько. Первая - огненным ублюдкам не понравится, что всех големов уничтожили. Знаешь, как их создают? Впрочем, откуда. В стае должно быть с десяток големов, чтобы они размножались. Тогда почти не надо тратить силы на их создание. Сами всё сделают. Ты ведь всю стаю перебил?
        - Да.
        - Плохо… Надо было оставить десяток. Теперь старым хрыщам придется поднять зад, спуститься в жерло и угрохать кучу сил, чтобы создать новых тварей. Тебя заметили?
        - Нет.
        - Уверен?  - строго глянул мастер,  - Если нет, тогда хорошо. Не так плохо, как могло бы быть. Вторая проблема тоже решаема. Найду, как сердца использовать. Знаешь, для чего они?
        - Нет.
        - А это плохо. Раздражает твоя необразованность.
        Эй, чувак, а я сюда зачем пришел?
        - Что хочешь за сердца?
        - А что мастер посоветует?
        - Пробудить ауру. Она у тебя подавлена. Системный огрызок. Дальше руны начинай учить. Так, сейчас…
        С мастером я говорил в его мастерской. В той части, где ничего не было, кроме кресел для переговоров. Подозреваю, что самое интересное находится за дверьми, но меня пока туда никто пускать не собирался. Го достал листок бумаги и быстро что-то там набросал, протянув мне.
        - Это список книг, которые ты должен прочитать. И ученик, до меня дошли слухи… Ты зачем книги листаешь?
        - Читаю их.
        - Читаешь или листаешь?
        - Читаю.
        - Так быстро? Сколько книг прочитал?
        - Больше двухсот.
        - А сколько мог бы?  - прищурился он,  - Если хочешь нормального обучения, то говори, как есть.
        - То, что я нашёл сам - бессмысленный шлак.  - сказал я прямо.  - Нет, для общего развития оказалось полезно. А кое-где и забавно. Но информация из серии, какой император в каком мире какую войну устроил или философские размышления о сути магии - это пустое. Конкретные советы и практики найти не удалось, лишь намеки на них. Так бы прочитал гораздо больше.
        - Это не ответ на вопрос, а какое-то нытье. Дальше говори только по делу. Если так быстро читаешь, то изучи всё, что будет на этих полках,  - кивнул он на листок в моих руках,  - С памятью как?
        - Близка к идеальной. Запоминаю с первого раза.
        - Очень хорошо.
        Плохо, хорошо или очень хорошо он говорил с одним и тем же выражением лица застывшего камня.
        - Приходи, как закончишь, проведем ритуал.
        - Спасибо, учитель.
        Мастер уже не слушал меня. Он смотрел на сердца, прикидывая, что с ними делать.

        Глава 22. Урок
        - А этот мужик, который с тобой ошивается, он кто?  - поинтересовался студент, подливая Саше в бокал вина.
        - Да никто,  - отмахнулся она, хихикнув.
        - Это как?  - спросила вторая девица, сидящая рядом.
        - Он случайный попутчик.
        - А я думала, он твой парень.
        - Что вы,  - засмеялась Саша,  - Как такое в голову пришло?!
        - Он вроде ничего,  - поддела её подруга.
        - Чего?  - возмутился второй парень,  - Это сейчас что было?  - изобразил он ревность.
        - А что такое?! Я девушка свободная!
        - Так кто он такой? Мрачный весь такой ходит,  - снова поинтересовался первый студент.
        - Да чего вы всё о нем и о нем? Я его сама знаю всего чуть-чуть.  - нахмурилась Саша.
        - Пыль с ним!  - поднял бокал парень,  - Давайте лучше пить!
        Я стоял в двух метрах от них и тихо офигевал… Эта дура… Нет, эта идиотка! Решила нажраться! Причем она совсем не умела пить! Или ей что-то подмешивали эти парни, слишком у них взгляды были… специфические. Я прямо кожей ощущал, что что-то назревает. Вовремя вернулся, ничего не скажешь. Сначала искал Сашу у нас в таверне, где мы остановились, но там не обнаружил и решил прошвырнуться по пригороду. Мест тут не много, поиск быстро закончился.
        Каково же было моё охреневание, когда вместо того, чтобы застать Сашу за учебника, я застал её за бокалом вина. Да ещё в хрен пойми какой компании. Девицу банально спаивали, не забывая подливать, а сами пили гораздо меньше, чем она. А та и рада. Глаза блестят, щёки красные, Улыбается сразу двум парням, не замечая, что вторая девушка поглядывает на неё как… Как на дуру и поглядывает.
        Устраивать сцену я не стал. Заметил их издалека, сидящих на улице возле питейного заведения. Отойдя в сторону, накинул невидимость и вернулся, желая разузнать, что происходит. Слова про убийц щекотали нервы и толкали сохранять бдительность. Мне бы через неделю другую отправиться на Землю, чтобы проверить своих, а оставить девушку одну, когда ей грозит опасность не видится возможным. Если с ней что случится, мне же бог потом голову оторвёт.
        Пьянка надолго не затянулась. Слово за слово, ребята договорились пойти к одному из них смотреть конспекты по особо интересным лекциям. Парни пели, как соловьи, обещая девушкам что-то познавательное. Угу, конечно.
        Может зря я лезу? Ну хочет Саша потрахаться, её дело. Кто я такой, чтобы ей морали читать? Если бы не интуиция, которая кричала об опасности, то забил бы и отправился в библиотеку.
        Компания расплатилась и отправилась куда-то во внутренний город. Один из парней хвастался, что заслужил право там жить, получив доступ к городу. Неплохое достижение, кстати, признаю. Я бы и сам не отказался перебраться туда. Да и девушку надо перевезти. А то в эту часть любой желающий пройти может. В ту уже только профессиональные невидимки проберутся, что хоть как-то ограничивает круг потенциальных угроз.
        Пока шли, я понял кое-что. Эта компания была не единственной, кто развлекался. То и дело попадались студенты, которые занимались тем же самым. Общались, смеялись и пили. Сегодня что, выходной какой-то?
        Либо Саша и правда дура, либо… Как бы я не старался, других вариантов найти не смог. Она реально ничего не понимала, видимо считая, что бессмертная. Когда они подошли к дому и зашли в подъезд, то вторая девушка как-то незаметно отделилась и отправилась по своим делам. После этого я точно уверовал, что дело нечисто и отправился следом за тройкой молодых людей.
        Приметив, в какое жилье они зашли и что находится по ту сторону, переместился смещением.
        - А где Хана?  - спросила Саша, наконец-то заметив, что их стало меньше.
        - Да она чуть отстала, друзей встретила на улице. Сейчас будет. Ещё вина? У меня и закуски есть!  - радостно сообщил парень, бросив колючий взгляд на своего друга.
        Боже, Саша… Ты же дочь богов… Они что, забыли выдать тебе мозги? Или ты реально хочешь окунуться в блуд? Если они сейчас к ней приставать начнут, а та и рада будет, то свалю. Но вышло совсем иначе.
        Саше налили ещё, достали закуску, они минут десять посидели, переместились на диван. Про конспекты давно было забыто. Тот, что сидел слева от Саши, положил ей как бы невзначай руку на колено. Она её мягко убрала, но… Второй тоже начал её трогать.
        Сначала девушка улыбалась и мягко их отстраняла.
        - Ну чего ты… Мы ведь взрослые…  - говорил какую-то типичную охинею один из парней.
        - Мальчики, успокойтесь,  - чуть нервно сказала девушка.
        Интересно, а чего она ждала, напиваясь с двумя мужиками и идя к ним домой? Я бы, наверное, пожалел их, если бы тут-то всё не началось. Один парень вспылил и залепил ей пощёчину.
        - Заткнись, дрянь! Поиграть хочешь?! Так мы тебя сейчас проучим!
        От такого пассажа даже я прифигел. Не, я догадывался, что происходить будет, но чтобы настолько резко? Что за херня?
        - Вы чего…  - испуганно выдала Саша, не до конца догоняя ситуацию.
        - Заткнись!  - снова заорал на неё парень.
        А второй отошёл к стене, коснулся её и я ощутил волну силы. Магию какую-то задействовал. Звуки глушить будет?
        Дальше началось шоу. Девушку прижали к дивану и попытались изнасиловать. Саша сначала дрожала от страха, потом стала отбиваться и визжать, за что и получила. Магию в ход она тоже попыталась пустить, но два насильника оказались сильнее.
        Я не спешил вмешиваться. Иногда, чтобы повзрослеть, надо хлебнуть дерьма.
        - Помогите!  - забилась девушка в истерики.
        Полная потеря контроля над собой. Да она же как минимум не слабее их физически! Но действует так тупо, поддавшись панике, что даже не знаю… Бестолковое существо.
        Я вмешался, когда с неё содрали верх и парни взялись за штаны. Жесткое уроки полезны, но не до такой же степени, чтобы некоторые из них доводить ко конца.
        - Кхм,  - снял я невидимость,  - А весело у вас тут.
        Насильники отпрыгнули столь резво, что на олимпиаде получили бы пятерки. Они ещё и в прыжке заклинаниями в меня бросит умудрились. Сняв аж по пять сотен единиц прочности с брони.
        - Неплохо-неплохо. Привет, Саша. Как твои дела?  - глянул я на девушку,  - Ты бы прикрылась.
        Эта испуганная лань вскочила и бросилась мне за спину. Ну хоть это сделала правильно.
        - Кто такие будете?  - перевёл я взгляд на переглядывающихся парней,  - И кто вас послал?
        - Так ты знаешь?  - спросил тот, что был слева,  - Думаешь, что самый умный?
        Пока он болтал, второй нанёс удар.
        Всё же, это было логова магов. Здесь нашлись запасы родной стихии. Откуда-то сбоку в меня прилетел каменный кинжал, но, право слово, не на того они напали. Активировав ускорение, я перехватил кинжал и метнул его в пах уроду справа. Рывок и я всем телом врезаюсь в того, что слева. Не ожидавший такого, он улетел в стену, по которой и сполз вниз. Подняться ему уже было не суждено. Грудная клетка всмятку, да и позвоночник, кажется, треснул. Второй же заорал от боли. Ух, жесть… Грустно, конечно, когда член на две части разрубило.
        - Я сохраню тебе жизнь, если ты расскажешь, кто послал.
        - Ааа!  - продолжал орать он.
        - Заткнись!  - схватил я его за плечо и сдавил, дробя кость,  - Если не замолчишь, я тебе этот кинжал ещё глубже засуну. А потом прижгу, чтобы ты подольше мучился.
        - Сука!
        - Кто тебя послал?
        - Да я их не знаю! Не знаю! Сука! Как же больно!
        - Как они вышли на тебя? Как наняли?
        - Это стандартный заказ!
        - И часто вы таким промышляете?
        - Иди в жопу! Отвали урод! Ааа!  - заорал он, когда я ему второе плечо сломал,  - Редко! Деньги нужны!
        - На что заказ был?
        - Убить тебя и девицу, тварь, чтобы ты сдох!
        - Насиловать зачем собрались?
        - Эта шлюха сама напросилась! Жопой виляла, глазки строила! Нет!  - закричал он, когда я снова потянулся ему что-нибудь сломать.
        - Где найти нанимателя?
        - Я не знаю! Клянусь!
        Призвав молнию, я встряхнул засранца.
        - Не знаю…  - зарыдал он,  - Заказы передают в сердце гор… Через трактирщика…
        - Это таверна?
        - Питейный клуб… Отпусти… Не убивай… Молю!
        - Я же обещал, что не убью тебя.
        - Спасибо…спасибо… спасибо…  - рыдала эта пародия на человека.
        Я встал и обернулся, уставившись на Сашу.
        - Протрезвела? Всё слышала?  - та закивала,  - Тогда убей его.
        - Что?  - они сказали это одновременно. Девушка и будущий труп.
        - Убей.  - повторил я,  - Если хочешь, переломай ему кости для начал. Отрежь член до конца. Глаза выколи. Что хочешь делай, но он должен сдохнуть.
        - Я не могу…  - замотала головой девушка.
        - Их наняли тебя убить. Если бы не я, они бы изнасиловали тебя. Трахнули во все дырки, избили бы, надругались, а потом порезали на куски и скинули в канаву. Уверена, что не хочешь ответить на это?
        - Я…
        Ждать, пока девушка решится, пришлось две минуты. Она смотрела на двух парней, не мигая и что-то внутри себя решала. Решилась наконец. Призвала силой злополучный кинжал, поймала рукой и вогнала его прямо в глаз незадачливому насильнику.
        - Молодец,  - похвалил я,  - Добро пожаловать во взрослую жизнь. Второго тоже добьешь? Ладно, я сам.
        Выпустив металл, я превратил второго парня в труп, а то он ещё трепыхался. Надо что-то теперь делать… Запустив моделирование, я обдумал ситуацию. Есть те, кто хочет убить Сашу, ещё и со мной за компанию разобраться. Действовать они решили через дилетантов, которых вполне могло хватить. О чем это говорит? Они не знают, кто я такой. А значит это либо из окружения самой девушки и её мирка, либо привет от папочки. Но никак не мои враги.
        Вторая девушка, которая Хана, тоже участвовала в деле. Зуб даю, что она помогала парням завлечь жертву, но в самом убийстве участвовать не захотела. В самом простое случае, она случайный персонаж в этой истории. Помогла друзьям, может даже не зная, что именно они собираются делать. В худшем случае, она ждёт где-то в стороне, чтобы зафиксировать смерть девушки и доложить. Либо засечь, как та выйдет и предупредить, что дело сорвалось. Если так, тогда она одна из нитей, которая может привести меня к заказчикам.
        Остаётся решить, насколько глубоко я хочу погружаться в это дело. Я только что убил двух студентов. Ладно, одного из них, но убийство есть убийство. Любая правоохранительная власть должна обратить на это внимание. Исчезновение парней скоро заметят и это не составит труда связать с девушкой. После этого, если её враги имеют здесь власть, они смогут… Да многое, наверное. Может запрут где и по-тихому прихлопнут, может казнят. Сложно ли выставить девушку виновной во всех грехах? Или меня обвинят и тогда придётся вырываться с боем, чего не хотелось бы. Мне тут нравится и я только подбираюсь к настоящей учебе, а не вот этому всему, с чтением бессмысленных книжек.
        Если против нас играют какие-то внешние силы, не местные, тогда ситуация проще. Надо их выследить и убить. Сомневаюсь, что удастся добраться до самой верхушки, но хотя бы до тех, кто прибыл сюда - можно попытаться. Но хватит ли сил? Вдруг там какой-нибудь мастер.
        Другая проблема - не выйдет ли так, что я столкнусь с местным криминальным миром. Ох… Понимал бы я ещё в этом что-то. Надо было устроить более тщательный допрос. Рановато я от парней избавился. Слишком уж впечатлился от увиденного. Захотел их прикончить.
        Ещё и Саша. Она тоже проблема. Девушка избежала изнасилования и только что убила человека. Если у неё начнется истерика… Ситуация станет в разы хуже. Надо думать, как вывести её отсюда, куда спрятать трупы и как разобраться с заказчиками. Выйдя из моделирования, я подошёл к Саше и заглянул ей в глаза.
        - Слушай внимательно. Пока не знаю кто, но кто-то тебя хочет убить. Он решил привлечь местных, чтобы устранить глупую девицу, но ошибся, не учёл мои силы и то, что я за тобой присматриваю. Понимаешь, что это значит? Саша, соберись, дело серьезное. Ты слышишь меня?
        - Слышу,  - заговорила она, когда я её встряхнул.
        - Хорошо. Проблема в том, что у нас здесь нет власти. Мы - чужаки. Если вскроется, что мы убили двух студентов, будут проблемы. Тебя, скорее всего, посадят или казнят, как-то используют ситуацию, чтобы разобраться с тобой. Это понятно? Если хочешь выбраться из передряги, тебе надо собраться и делать то, что скажу. Для начала избавимся от трупов…
        Я выпустил металл, подхватил им тела и запаковал в шар. После чего выпустил туда молнию, испепеляя трупы. Потребовалось несколько минут, чтобы магия превратила их в ничто. Осталось убрать следы крови и для этого я использовал магию земли и камня, разрушая заляпанные стены и создавая их заново. Наверняка сильный маг вычислит мою уловку, но для этого ему надо сюда прийти.
        Последнее от чего я избавился - от всех окровавленных вещей, превратив их также в ничто. Может настоящая молния и не смогла бы разрушить до основания плоть и предметы, но магическая вполне справилась, оставив лишь немного пепла. Придётся его забрать с собой.
        - Теперь слушай, что от тебя требуется. Во-первых, поправь одежду. По тебе видно, что случилось что-то нехорошее. Во-вторых, тебе надо выйти на улицу, как ни в чём не бывало. Улыбайся, изображай, что ты выпившая, можешь заговорить с кем-нибудь, если встретишь знакомых. Вернись к нашей таверне, закажи там еды и спокойно сядь отдыхать. Никуда не беги, не суетись, никуда и ни с кем не ходи.
        - А ты что?  - забеспокоилась она.
        - Хана. Она в деле. Специально отстала, чтобы оставить тебя наедине с парнями.
        - Но зачем ей это?  - блеснула слезами девушка.
        - Сейчас нельзя плакать. Пока ты будешь отдыхать, я прослежу, не следят ли за тобой. Если следят… Постараюсь решить проблему. Так что дождись меня. Если в течение трёх часов не вернусь… Значит, ты сама по себе. Попробуй сбежать. Не знаю, куда тебе в этом случае податься. Если пробьёшься в свой мир, то это будет чудом.
        Саша вздрогнула от этих слов.
        - Как вариант, попроси мастера о защите. Он мне немного должен, в качестве оплаченного проси, чтобы он тебя где-то спрятал. Но, думаю, всё будет хорошо, так что не волнуйся.
        - Ты точно вернёшься?
        - Глупый вопрос,  - усмехнулся я,  - Всё, давай, покажи настоящую леди. Вас же учат владеть лицом?
        Надеюсь, её таланта хватит, чтобы спокойно добраться до таверны.

* * *

        Как и ожидал, Хана нашлась недалеко от дома. Она стояла в тени здания, накинув платок на лицо и думала, что замаскировалась. Этого вполне хватило для Саши, которая спокойно вышла из дома и, изображая слегка напряженную, пьяную девушку, расстроенную неудачным вечером, отправилась восвояси. Я же вышел заранее и под невидимостью отыскал наблюдательницу. Та проводила взглядом Сашу и отправилась в другую сторону.
        Минут через двадцать она зашла через задний вход в какую-то таверну. Я на успел найти вывеску, а может её здесь и не бело. Место это находилось на окраине города, прямо у края пещеры, здесь было темно и сыро, да и в целом ощущение мрачности возникало.
        Эта шпионка носила на себе металлические изделия, так что я легко ощущал, где она находится, да и где другие разумные скрываются, поэтому легко переместился сквозь закрытую дверь.
        - Девка ушла,  - сказала Хана, войдя… Наверное, это был склад. Десятки мешков, бочек, посуда. И какой-то сурового вида мужик, в потертой одежде и с длинной, грязной бородой неопределенно цвета.
        - А парни что?
        - Не знаю. Зашли они вместе, вышла только она. Хотя не должна была.
        - За ней кто-то следил?
        - Я не заметила.
        - А тот ученик? Он что?
        - Если верить этой дуре, то он никто, случайный попутчик.
        - Ясно. Вернись и найди её. Узнай, где она и что делает.
        - А парни?
        - Я пошлю своих проверить, почему они облажались, если сами в ближайшее время не объявятся.
        Девушка кивнула и отправилась на выход, Она и не заметила, что прошла рядом со мной. Мужик, дождавшись её ухода, подхватил один из кувшинов и отправился наружу. Я прошёл за ним следом и увидел обычную таверну. С поправкой на то, что была она не самого лучшего качества, а разумные здесь…. тоже не самого лучшего качества. Так и бросается в глаза, что здесь нет чистых на руку. Татуировки, вызывающее поведение, дешевая одежда, спрятанное оружие. Причем не благородные мечи, а ножи, заточки, кастеты и прочие штуки, которые легко спрятать и достать в нужный момент.
        Нападать я не спешил. Сначала вышел наружу и убедился, что это та самая таверна, про которую рассказал парень. Значит, не обманул.
        Вернулся к моменту, когда трактирщик дал распоряжение двум мелким парням прогуляться в сторону квартиры неудачливых насильников. Мелких в плане возраста. Они были из местной шпаны. Как-то я не ожидал, что в этом магическом городе найдется преступность. Но нашлась. Это мы с Сашей жили в маленькой «деревушке». А то место, где я находился, тянуло уже на небольшой город, где жили несколько тысяч разумных. Таких городов под землей несколько. В других горах, да и по всему миру также, как я успел узнать.
        Там, где собираются разумные в больших количествах, неизбежно начинаются расслоения. Я видел богатые дома в центре города, видел дешевые хибары на окраинах. Видел дорогие рестораны с идеальным сервисом, но были и злачные места, такие, в каком я сейчас находился. Не удивительно, что в этом городке нашлись преступники, беспризорники и нищие.
        Жаль, что мне не хватает понимания местных законов, как официальных, так и скрытых. И жаль, что не хватает опыта решения таких конфликтов. Боец внутри меня требовал прижать трактирщика и выбить из него нужные ответы. Этот боец говорил грубым, сильным голосом, заполняя большую часть головы. А вот осторожность говорила тихо, едва слышно и нашептывала, что трактирщик просто так не расколется, а пытать его не тоже самое, что солдат золотой армии в уединенном месте, где никто не услышит и не помешает.
        В итоге я отказался от поспешных действий. Раз уж меня никто не видит, надо пользоваться этим. Минут через тридцать вернулись мальчишки и доложили, что в квартире студентов никого нет. Куда они пропали - никто не знает. Как зашли к себе, так и не выходили. Трактирщик покивал и отправил их найти Хану, да узнать у неё, что и как.
        Ещё где-то через полчаса они вернулись и рассказали, что передала девушка. Саша сидела у нас в таверне, ужинала и не подавала виду, что произошло что-то плохое. После этого трактирщик нахмурился ещё больше. Если он давно в этом деле, наверняка у него есть чутье на неприятности. Старый лис чувствовать, что пахнет жареным и даже не подозревал, насколько.
        Следующий час ничего не происходило. Трактирщик, как ни в чем не бывало, продолжал обслуживать гостей. Кто-то рассказывал ему сплетни, кто-то спрашивал про работу. Иногда он уходил с гостями в подсобное помещение и там обсуждал очередное дело. По всему выходило, что трактирщик - связующее звено, не больше. На дело не ходит и сам никого не заказывает. Вопрос в том, как узнать, кто заказал Сашу и где он находится.
        Смирившись с тем, что ничего узнать прямо сейчас не удастся, я скорым шагом отправился к Саше и нашёл её у себя в комнате. Девушка уже паковала вещи и готовилась бежать.
        - Эрнест?  - вздрогнула она, когда я появился в её комнате,  - Напугал!
        - Ты как?
        - Нормально. Насколько вообще может быть нормально в этой ситуации.
        - Смотрю, вещи собрала. Правильно сделала. Но пока никуда не беги.
        - Удалось что-то узнать?
        - Нет. Я ещё не нашёл того, кто заказал тебя. Сейчас отправлюсь следить дальше. Постарайся выспаться, завтра иди на учёбу. Надеюсь, к утру вернусь и вместе пойдем.
        - А ты можешь не уходить? Мне страшно…
        - Если проблемы откладывать, то они никуда не денутся,  - улыбнулся я, глядя на это испуганное недоразумение.
        Куда только подевалась гордая и строптивая леди? Сейчас я видел испуганную девушку, которая не знала, что делать. Тут мне вспомнились её слова, что я никто, пустое место для неё и как-то тошно стало. Зачем я напрягаюсь так?
        - Я пошёл,  - спрятать испорченное настроение не удалось и Саша заметила, как изменилось моё лицо. Но не факт, что поняла, по какой именно причине.
        Я сместился обратно к себе в комнату, накинул невидимость и вышел наружу. Сюда я пришёл вполне официально, показав всем заинтересованным, что вот он я, вернулся и отправился спать. Время как раз ночное. Приличные люди уже как час в своих постелях лежат, а чуть менее приличные вот-вот ложиться будут.

        Глава 23. Заказчик

        Мне повезло на второй день слежки. Пришлось пожертвовать занятиями с Черном и Сашей, чтобы следить за трактирщиком, но оно того стоило. Первый день он никак не реагировал. Убедился, что парни пропали и отправил подручных мальчишек следить за Сашей. Но ту я отправил на учебу и она до вечера пропадала в школе, куда юным шпионам ходу не было. Вечером же я забрал её и проводил в таверну, где не поленился создать ей доспехи. Оружие у неё и так было. Тот самый каменный посох оказался «Подарочком от папули», как с сарказмом пояснила девушка. Мощная штука, дающие серьезные бонусы к стихии земли. Я покрутил посох в руках и остался впечатлён. Плюс десять к рангу и плюс пятьдесят к духу - это мощно. С этой штукой я таких дел наворотить могу… Но штука не моя, поэтому отдал обратно и отправился следить за объектом дальше.
        Никогда не задумывался, что слежка настолько скучное занятие. Ночью трактирщик занимался самым банальным занятием во всех мирах - беззаботно дрых. Я, чтобы не терять время зря, изучал в моделирование те книги, которые мне рекомендовал мастер. А в перерывах размышлял над прочитанным. Так и убил два дня.
        На следующий вечер, наконец, явился тот, кого я искал. Вышла довольно забавная ситуация. Он тоже обладал сильной скрытностью, не такой сильной, как я, но достаточной, чтобы проникнуть в спальню трактирщика. У того здесь находилась кровать, шкаф, кресло и рабочий стол. Никаких бумаг и записей. Если мужик и фиксировал где-то все заказы, то только в голове.
        Неизвестный маг появился у него в комнате под вечер. Ирония в том, что я находился здесь же и увидел, как он старательно принимает важную и угрожающую позу в кресле. Ещё и тенями себя накрыл, чтобы его не сразу заметили.
        Старик, к его чести, когда зашёл и увидел, что не один, даже не вздрогнул. Стальные нервы.
        - Заказ пока не выполнен,  - ответил он спокойно магу.
        Тот выглядел… Не примечательно. Обычная одежда, такая же, как и у жителей города. Бледная кожа, ну да тут никто загаром не щеголяет. Единственное, что его выделяло - чувство опасности, которое шептало, что этот тип не так прост, как хочет казаться. Ах да, у него семьдесят шестой уровень.
        - Я знаю,  - ответил мужчина,  - Она должна была умереть вчера.
        - Кто-то помешал моим ребяткам.  - ответил равнодушно старик, не шевелясь.
        - Кто?
        - Её знакомый. Больше некому. Либо кто-то её прикрывает, но тогда вы сообщили нам не всю информацию.
        - Ты знаешь достаточно,  - подался вперед маг, придавливая мужчину аурой холодной силы,  - Вам надо было разобраться с обычной девчонкой. Когда это будет сделано?
        - В ближайшую седмицу.
        - Слишком долго.
        - Не устраивает, обратитесь к другим.
        А у старика чугунные яйца, если он так легко дерзит тому, кто сильнее его. Или он просто устал жить?
        - У меня есть идея получше.
        Маг встал с кресла. Старик ничего не сказал. Его парализовало. Маг повёл рукой и раздался треск ломаемых костей. Чтобы он не сделал, это убило старика в одну секунду. Дальше в ход пошла магия, а я, наконец-то, понял, какая стихия у этого товарища. Смерть. Ощущение загробного холода и запах гнили, вот, чем несло от его стихии. И я даже догадываюсь, что он делает. Перерождает трактирщика. Создаёт убийственную тварь.
        - Завтра найдешь девчонку. Убьешь. Веди себя, как раньше, не попадись,  - дал маг приказания.
        Мужчина снова окутался черной пеленой и отправился на выход. Мертвый человек остался на месте. Если он и пойдет на дело, то позже, возможно с утра, чтобы подкараулить девушку на выходе. А значит его можно оставить и проследить за магом.

* * *
        - Эти тупицы облажались,  - доложил маг старшему коллеге.
        - Ожидаемо,  - ответила ожившая мумия, с обтянутым кожей черепом.  - Ты отправил прислужника?
        - Да. Утром он с ней разберется. Надо собираться.
        - Ты останешься здесь. Убедишься, что девчёнка мертва.
        - Как прикажите,  - склонил голову маг.
        - Можешь идти,  - махнуло ему существо, которое так и хотелось назвать личем.
        Маг развернулся, но ему было не суждено уйти. Кто бы не были эти ребята, с обнаружением невидимок у них плохо дела обстояли. Я выпустил меч трёх стихий и пронзил мумию. Дернув клинок вверх, разрушил грудную клетку, пробил сердце и развалил мозг на две части. Выдернув клинок, развернулся и обрушил оружие на обернувшегося мага. Тот успел среагировать, призвал какое-то заклинание, черное облако в ладонь, но применить не успел. Я разрубил его от правой скулы и до бедра, заставив тело развалиться на две половинки.
        Но это был не конец. Интуиция продолжала кричать, что опасней здесь хватает. Снова развернувшись, я пустил молнию в поднимающийся и восстанавливающийся труп.
        Меня спасло то, что бил я концентрированной молнией и отпрыгнул назад. Остатки плоти окутались серым облаком, от соприкосновения с которым всё вокруг начало разрушаться, превращаясь в прах. Прощальный подарок от мастера смерти? Сместившись за пределы здания, я убедился, что вышел из под удара. Что не скажешь о той гостинице, где жили маги. Часть крыши осела, раздались крики, началась суета. Отлично, пусть теперь местные разбираются с тем, что здесь делали повелители смерти. А мне надо остальные следы замести. Осталось вытащить Хану из её норы, да закинуть к мертвому трактирщику на обед и тогда можно будет выдохнуть.

* * *

        Саша открыла дверь на треть, глянув через узкую полоску. В этом мире ещё не додумались до дверных глазков, а зря. Полезная штука.
        - Эрнест?
        - Да. Идешь на тренировку?
        - Иду. Как дела?
        Вопрос обычный, но Саша вложила совсем не общепринятый смысл.
        - Вопрос решен. Можешь чуть-чуть расслабиться.
        - Чуть-чуть?
        - Рано или поздно они вернутся. И нам надо с тобой поговорить о том, что произошло.
        - Я… Эрнест, прости!
        - За что?  - удивился я.
        - Они спрашивали про тебя… А я наговорила… Лишнего…
        - Это не важно,  - ответил я сухо, не так, как надо было.
        - Хорошо…  - Саша замялась, не зная, что ещё сказать.
        Она так и не поняла, что я наблюдал за ней задолго до того. С её точки зрения спаситель явился в последний момент. Иначе зачем ему было допускать, чтобы насильники набросились на неё?

* * *

        Через час, когда позавтракали и добрались до учебного зала, я начал урок.
        - Сегодня изменим правила. С сегодняшнего дня буду учить тебя драться. По-настоящему. То, как ты это делаешь… А скорее не делаешь… Позорище.
        - Что не так?
        - Представь, что на тебя напали несколько злодеев. Что делать будешь?
        Я не хотел здесь прямо говорить и обсуждать детали того вечера. Кто знает этих магов. Не исключено, что здесь установлена прослушка. Вероятность этого очень низка, но отрицать её было бы опрометчиво.
        - Я бы применила магию?  - неуверенно спросила девушка.
        - Ответ неправильный. Ты бы вела себя, как овца, которую скоро принесут в жертву. А надо действовать совсем иначе. Использовать все, слышишь? Все возможности! Создать из камня шип и вонзить в шею противнику. Разрушить опору у него под ногами. Призвать артефакты. Наложить на себя защиту. Да сотни вариантов есть, которые ты не использовала бы.
        - Уж прости, что я не привыкла убивать!  - грубо бросила она.
        - Простить? А у кого ты будешь просить прощение, если тебя изнасилуют и убьют?  - вспыхнул я раздражением.
        - Да пошёл ты…  - отвернулась она, пряча слезы.
        Да твою же мать… Комнатный цветочек блин. Да и я хорош. Умею расстроить девушку.
        - Если тебе что-то не нравится, то говори прямо. А лучше обрати свои чувства в агрессию. Давай, атакуй меня всем, что есть. Применяй любые навыки, любые подлости и ухищрения. Убей меня, если сможешь.
        Саша сжалась, а потом резко распрямилась, посылая в меня шипы со всех сторон. Неплохо. Минус триста очков прочности на броне. Так дерутся злые котята.
        - Это всё? Какая же ты слабая.
        - Аа!
        Бешено заорав, девушка принялась выплескивать всю свою боль. Она успокоилась, только когда свалилась от усталости, без капли маны внутри.

* * *
        - Если успокоилась, то начнем нормальную тренировку,  - минут через десять сказал я, дав девушке накопить сил.
        - Да пошёл ты…  - простонала она вяло, валяясь на земле.
        - Боюсь, у тебя нет выбора. Если потребуется, то я заставлю тебя заниматься.
        Даже если мне придется применить силу,  - подумал я.

* * *
        - Мастер Го, я хотел бы оплатить пробуждение ауры и за свою подопечную.
        - Рано ей,  - качнул головой мужчина,  - Ты это должен и сам понимать.
        - На будущее спрашиваю. Это возможно?
        - Почему нет? Но подтяни её сначала, она совсем бестолковая.  - равнодушно ответил он,  - Подойди сюда. Что видишь?
        К мастеру я пришёл в назначенное время. Он нашёлся в дальней комнате, которую мне, наконец-то, показали. Здесь находился большой верстак и сотни различных камней. Как самых обычных, так и магических. Настоящий склад.
        Мастер указывал на сердце голема, которое я ему добыл. Только не дикое, а уже обработанное.
        - Вы с ним что-то сделали.
        - Это очевидно.
        - Я не понимаю что.
        - Плохо. Тебе ещё и восприятие надо тренировать. Чтобы ты знал, эту плашку можно встроить в доспех и получить резист к стихии огня. На рынке она стоит пять средних брошей. Что тебе ближе? Денежная ценность или военная?
        - Любая ценность, которая помогает выжить.
        - Только выжить?
        - Ещё победить.
        - Интересный ты,  - впервые за время разговора глянул на меня мужчина,  - Иди за мной. Проведем ритуал.
        Он прошёл во вторую комнату, которая находилась с другой стороны и чтобы попасть в неё, пришлось долго идти по круговой лестнице вниз. Спустившись, оказались в просторном зале. Каменная коробка, без мебели, лишь голые стены, да холодный воздух.
        - Сюда ложись,  - указал мастер на нишу в центре комнаты.  - Я тебя замурую. Не бойся. Это почти безопасно.
        Глянув со скепсисом на нишу, я с трудом заставил себя туда залезть. Не думаю, что мастер захочет меня убить. Это противоречит логике. Если, конечно, его мотивы резко не изменились.
        - Держи. Положи на грудь,  - протянул он мне каменный диск,  - Эта штука начнет создавать в тебе центр ауры. Твоя задача почувствовать её. Процесс болезненный. Чем дольше длится, тем больнее. Постарайся быстрее нащупать ауру. Я погружу тебя глубоко под землю. Это нужно для того, чтобы ты сонастроился со стихией. Постарайся расслабиться и не бояться. Страх помешает.
        - Сколько продлится ритуал?
        - Нет ответа. Если быстро почувствуешь ауру, постарайся продержаться как можно дольше. Когда боль станет совсем невыносимой, выбирайся. С помощью стихии земли это сделать не сложно. Если долго не сможешь почувствовать, также. Как больше не сможешь терпеть - вылезай.
        - А что даст, если долго пролежу?
        - Качество инициации ауры влияет на её силу, будущий потенциал и то, как быстро ты будешь её развивать. Поверь, пару дополнительных секунд сэкономит тебе многие часы практик. Не разочаруй меня, ученик. Надеюсь, ты умеешь терпеть боль.

* * *

        Если выходцу из земли сказать «магический ритуал пробуждения сил», то он представит что-то в зависимости от своей гиковости.
        Только вот я никогда не был любителем фентези. Как-то оно обошло меня стороной, поэтому я имел смутные представления, что меня ждёт. Ну не распределяющая же шляпа и сова с письмом?
        Как и обещал, мастер погрузил меня глубоко под землю, метров на десять, надежно запечатав. Я успокаивал себя мыслью, что легко смогу выбраться, да и броня есть, если что. Правда, её пришлось отключить, иначе бы эффект от пластины, лежащей на груди, ушёл бы в пустоту.
        Повезло, что благодаря высокому интеллекту, я хорошо контролировал мыслительный поток и не допустил паники. А паниковать хотелось! Быть погребенным заживо то ещё удовольствие.
        Постаравшись переключиться на усиленное восприятие, заметил, как пластина стала нагреваться. Словно тысячи мелких иголок, пока ещё едва тёплых, впились мне куда-то в область солнечного сплетения. Сплетение… какое подходящее слово. Именно это и рисовало моё воображение, показывая, как эти иголки сплетают что-то внутри меня.
        Пока не больно, но тенденция удручающая. Не хотелось бы здесь орать, как скот на бойне.
        Постепенно тепло сменилось жаром. Жар перетек куда-то ближе к температурам раскаленной магмы. Я стиснул зубы, стараясь не закричать. Куда уж тут концентрироваться на ощущениях. Не выдержав, запустил моделирование, надеясь, что это никак не помешает ритуалу. Первый час отдыхал, отвыкая от боли. А потом наоборот, создал себе такие же условия и принялся тренироваться концентрироваться на ощущениях, не смотря на боль.
        Всё же практика великая вещь. Когда я вернулся, то, что казалось невыносимым, стало вполне терпимым. Сосредоточившись на внутренних ощущениях, принялся выискивать ту самую ауру. Нашёл. Как ни странно, но нашёл.
        Перед внутренним взором встал отчётливый образ комка… чего-то. Тысячи иголок и правда пытались трансформировать этот комок во что-то путное и, действуя на интуиции, я постарался этому помочь. Не сразу, но получилось. Скомкав сгусток в шар, я уплотнил его и направил туда ману, подпитывая. Сработало и процесс пошёл охотнее.
        Минут через двадцать шар окончательно оформился во что-то вполне материальное. То, что я ощущал внутри себя, как дополнительный орган. Не уверен, что такой и правда появился у меня на физическом уровнем, но на магическом - точно родился.
        Дальше началось самое интересное и болючее. Шар принялся генерировать… облако. Ну да, больше всего это походило на облако, слабое и вялое, которое очень робко пыталось выползти за пределы шара. Снова я попытался помочь этому процессу, чувствуя, как каждый миллиметр отвоёванного пространства вызывает жгучую боль.
        Терпеть придётся, мастер, да? Что же… В чём-чём, а в этом я хорош.
        Не знаю, сколько продолжалась эта пытка. Боль то утихала, но приходила с новой силой, наглядно показывая, что нет предела совершенству. Постепенно аура заполнила грудь, живот, добралось до ног, вышла за руки, проникла в голову. Ещё через час вокруг меня сформировалось плотное облако ауры, проникая в камень.
        Но этот лоскут выглядел слабым. Как кусок теста, который раскатали слишком тонко. Стянув его обратно, я укрепил шар ещё больше и повторил процесс несколько раз. Раскатать, скатать, повторить. Помогло, но лишь отчасти. Лоскут стал чуть крепче, но дальше процесс застопорился и чтобы я не делал, ничего кардинально не менялось. Да и боль была такая, что я едва удерживался, чтобы не потерять сознание.
        Решив, что сделать больше ничего не смогу, потянулся силой земли к камню и раздвинул их в стороны. Сверху ждал мастер, который и подхватил под руку, когда я приземлился и пошатнулся.
        - Неплохо, ученик. Очень даже неплохо. Может мы и сделаем из тебя великого мастера.

        Глава 24. Руны
        - Ты узнал, что такое руны? Своими словами расскажи.
        - Это сосредоточенная аура, которой придали форму символа.  - дал я ответ, как его понимал.
        С момента обретения ауры прошло пять дней. Про эти дни нечего рассказать, кроме того, как я отдыхал, восстанавливался, изучал ауру и учился ею пользоваться.
        - Ты научился сосредоточению? Создай круг.
        Выпустив ауру, сделал то, что сказали. Этот простой трюк у меня получался достаточно неплохо. То, что местные называли аурой, по сути своей было дополнительным органом, полностью магического происхождения. С помощью ритуала он сформировался внутри меня, а дальше с ним началась работа, как с обычной мышцей. Рост зависел как и в случае физического тела, от нагрузки, отдыха и питания. Нагрузка давалась за счет практик. Аурой можно напитывать окружающее пространство, прощупывать его и… заниматься средоточием или, если по простому, то сосредотачивать и уплотнять ауру, предавая ей форму.
        Если переусердствовать с тренировками, то почувствуешь усталость. Эти дни я особо не усердствовал, потому что мастер предупредил, что новорожденная ауру слабая и ей надо окрепнуть.
        Что касается питания… Здесь гораздо интереснее. На подпитку шла мана. У меня её запасов много, а благодаря навыку поглощения, я мог обеспечить почти непрерывную подпитку. Что давало изрядную фору против обычных магов. Там, где они шли медленно, я пробегал со скоростью гепарда. В потенциале, это поможет мне достичь максимальных высот гораздо быстрее. Не за десятки лет, а за года.
        Не всё так радужно, как хотелось бы. У ауры есть ограничения на рост. Иначе говоря, я могу найти место, насыщенное маной, обеспечить непрерывный процесс и… В этом не будет смысла. Тут как с питанием. Если очень много жрать, особенно калорийной пищи, то килограммы на весах будут неумолимо расти вверх. Но суть ведь не в том, чтобы стать жирным? Нужна ещё хорошая нагрузка и чем больше питаешь ауру, тем больше её надо нагружать. Что не так-то легко и отнимает кучу времени.
        Благодаря всем своим возможностям я мог выстроить идеальный процесс развития. За счет большого запаса маны постоянно насыщать ауру. За счет развитых физических возможностей почти не уставать от тренировок. Да я даже спать мог меньше, тратя время на занятия. Ну и за счет развитой воли и контроля, эти тренировки проходили в разы продуктивнее.
        Надо бы узнать, как занимаются обычные ученики, чтобы сравнить разницу в скорости и понять, где я нахожусь в иерархии талантливости.
        Когда разбирался в этом всём, возник закономерный вопрос: нафига такие сложности? Ответ прозаичен. Чтобы маги не делали, они это делали ради могущества. Аура давала неоспоримое преимущество. Вплоть до того, что я смогу полностью блокировать искательские навыки или усиливать в несколько раз свои, пока они будут находиться в поле моей ауры. Так что это направление стоило любых усилий.
        Мастер Го, в качестве награды за успешное открытие ауры, показал, как это выглядит, предложив мне кинуть в него любой свой навык. Я мастера уважал достаточно сильно, чтобы не тушеваться и ударить всерьез. Кинул молнию ради разнообразия. Она буквально застряла рядом с ним, не достигнув тела. При этом я не видел «магии». То есть мастер даже не шелохнулся.
        - Молния?  - усмехнулся он,  - Очень хороший выбор. Мало кто из магов сможет остановить её аурой. Чуть позже ты научишься её видеть, оценивать потенциал и прикидывать свои шансы.
        Го скомкал молнию в тугой светящийся шар, который превратился в пшик и развеялся. Впечатляет. Но это было на следующий день после того, как я получил ауру. Сейчас же шёл совсем другой урок.
        Повезло, что в моделирование, после того, как у меня пробудилась ауру, я мог с ней работать, формируя базовые навыки. Ничего сложного. Контроль сознания у меня и так высокий, воля тоже есть, а остальное дело практики. Которую я себе и обеспечил, устроив в эти дни марафон. В моделирование то силы не тратятся и аура не напрягается. Там я её не могу прокачать, но базовые умения наработать могу.
        Поэтому когда мастер попросил создать круг, я создал. Без особого напряга и всего за пару секунд. Основная сложность в том, что нужен и правда очень высокий контроль. Малейшая лишняя мысль и фигура расплывается. Если ты беспокоишься о чем-то другом, взволнован, у тебя хаос в мыслях и нет десяти лет практики, то и простейший символ не создашь.
        - Неплохо,  - кивнул Мастер,  - Тогда сегодня изучишь первые десять рун. Сколько тебе нужно времени на это?
        - Надо попробовать. Может день-два.
        - День?  - рассмеялся он. Впервые вижу, чтобы мастер смеялся. Знаковое событие, между прочим,  - У обычного ученика уходит в лучшем случае месяц на один символ.
        - Не попробовав, не узнаю.
        - Тоже верно. Тогда смотри. Запоминай и пробуй сразу повторить, буду подсказывать.
        Мастер повёл рукой, проявляя в воздухе десяток символов. Я про них читал и даже видел схематическое изображение в книгах. Эта десятка была золотым стандартом. То, чем обязаны владеть все маги. Руны вообще довольно важная вещь. Они применялись в заклинаниях, в артефактах, да везде, с чем взаимодействовали маги. Первая руна выглядела, как крест в кругу. Она отвечала за повышение прочности любого объекта, на котором размещалась. Вторая руна выглядела просто как крест, без круга. Отвечала за ослабление. Круг с жирной точкой на одной стороне - за взрыв. С помощью этой штуки можно что-то взорвать.
        По сути, руны особо не отличались от тех свойств, которые я и так мог накладывать. Разница в деталях. Руны стоят гораздо дешевле. Накладываются с помощью маны и ауры. Из них можно составлять цепочки. Я пока не знал для этого достаточно рун, это первые, которые вижу, но… Вдруг тут есть потенциал для программирования?
        - Неплохо,  - заметил мастер, глядя на то, как я создал первую руну,  - А остальные сможешь повторить также быстро?
        Я обошёл руны, запоминая детали. Они были объемными и тут каждый миллиметр важен. Об этом где только не писалось. Чем точнее символ, тем он стабильнее и меньше тратит сил. Увидев руны со всех сторон, прикрыл глаза и запустил моделирование. Для мастера прошла всего секунда, а для меня - сутки.
        Поведя рукой, я создал три руны. Создать сразу все пока сил не хватило. Дождавшись кивка, по очереди воспроизвел и остальные.
        - Удивительно.  - выдал он новую оценку,  - Лучший результат, про который я знаю - это неделя. Тот маг стал архимагом и знатно перетряхнул миры лет двести назад.
        - В моём мире это не является чем-то выдающимся. Нас ещё в школе учат работать с объемными объектами.
        Ну, почти. По крайней мере я занимался черчением и умел считать в уме.
        - Да? Любопытно. А ты сможешь рассказать, как именно вас обучают? Если результат столь хорош…
        - Не уверен. Могу поискать учебники, но они на другом языке. Придется пересказывать.
        - А когда ты собираешься в свой мир?  - от мастера почувствовался разгорающийся интерес.
        - Как раз об этом хотел поговорить. У меня в своём мире остались обязательства. Надо вернуться, думаю, максимум на неделю. Но я не могу оставить просто так подопечную.
        - Говори прямо.  - кивнул он поощрительно.
        - Вы сможете её куда-то… кхм… спрятать?
        - Зачем?
        - У неё хватает недругов.
        - Любопытно.
        Бесит, когда он так говорит. Мастер, мягко говоря, был не особо хорош в выражение эмоций. Лицо как камень - это про него. Хорошо, удивительно, любопытно - это те скупые оценки, которые он выдавал с одним и тем же равнодушием, почти с одной и той же интонацией.
        - Я слышал, что на днях убили двух поклонников смерти.  - отмер он, что-то обдумав,  - Они разнесли таверну и устроили бойню. Ты что-то про это знаешь? Любопытно…
        Ему мой ответ не требовался. Может он сам эмоции и не выражал, но ответы улавливал раньше, чем я о них успевал подумать.
        - Это ты их убил? А ты, оказывается, проблемный. Или скорее это твоя подопечная проблемная?
        Что тут скажешь? Я развел руками, признавая его правоту.
        - Я смогу за ней присмотреть.  - сказал он,  - Дам практику, да запру под землей. Тебе это будет дорого стоить.
        - Учебники из моего мира устроят?
        - Если переведешь их,  - усмехнулся он.
        Любое подобие улыбки смотрелось на нем противоестественно. Мастер иногда улыбался губами, но никогда - глазами.
        - Договорились. Но я сначала хотел бы изучить остальные руны.
        - Их тысячи. Сколько ты хочешь изучить?
        - Все.
        - В вашем мире скромность не в чести?
        - В чести, но скромность не моя добродетель.
        - Оно и видно. Освой сначала этот десяток. Думаешь, раз сумел воспроизвести, то чему-то научился? Пойдем за мной. Я покажу тебе реальную жизнь.

* * *
        - Мастер, какая честь,  - склонился работящий мужик, стоило ему увидеть, кто к нему зашёл,  - Что вас привело?
        - Ученика привёл,  - кивнул он на меня,  - Загрузи его работой. Пусть обрабатывает твою продукцию.
        - Оплата?  - оживился мужчина.
        - Часть продукции он испортит, часть усилит. То на то и выйдет. Оплата пойдет в счёт ущерба. Не стесняйся ему выдать всё. Он парень работящий.
        - Как скажет мастер,  - поклонился мужчина, бросив на меня взгляд.
        В нём так и читался вопрос: сколько я ему прибыли и убытков принесу, что перевесит в итоге.
        - Слушай задачу, ученик,  - отвел меня в сторону мастер,  - Будешь применять все руны на те изделия, что тебе выдадут. Все.  - выделил он это слово,  - Твоя задача на реальном деле проверить, чего стоят твои навыки. Пробуй вливать разное количество силы, с разной скоростью. Изучи, что ещё влияет на качество. Через неделю жду от тебя доклад. Эти дни проведешь здесь. С подопечной я твоей разберусь, не переживай.
        - Хорошо.
        Мастер ушёл, а я остался наедине с мужиком. Почти наедине… За его спиной скрывался… Наверное, это можно назвать цехом. Стоял шум и грохот, десятки работяг на заднем фоне ваяли какую-то продукцию. Приглядевшись, увидел в основном обычную посуду.
        - Как звать?  - спросил меня мужик.
        - Эрнест.
        - Чужак? Оно и видно. Дикий ты. А я Мохром. Так и обращайся, если что. Руны накладывал уже?
        - Нет.
        - Эх, надеюсь, ты не весь товар испортишь. Мастера я уважаю, но обидно будет. Пойдем, дам тебе то, что с браком.
        Дальше мне показали целый склад, заваленный разного качества изделиями.
        - Мастерская делает посуду в основном. Тарелки, ложки, вилки, ножи. Мы много куда её поставляем. Наше качество славится во многих мирах. Но на производстве без брака не бывает. Потом беднякам это сбываем. Если улучшишь, то хорошо.
        - Посмотрю, что можно сделать,  - взял я первую попавшуюся тарелку, сделанную из какого-то дешевого сплава.
        Как оказалось, земля и металл в этом мире родственные стихии. Их не особо то и разделяли. Но уклон всё же был на работу именно с камнем. Мастер знал, что мне знаком и металл. Мы с ним обсуждали эту тему и он говорил, что руны для металла также прекрасно работают, как и для камня, поэтому нет разницы, с чем работать.
        А вообще интересный момент. Искательская система чётко делила на стихии, выдавая ограниченный набор умений. Здесь же ты мог двигаться в любых направлениях. Звание повелителя камня означало, что маг долго изучал именно камень, наладил с ним связь и это проявление физического мира лучше других слушается его. Что и называется связью со «стихией». Но стихия - это мой убогий перевод того, как на самом деле дела обстоят.
        Если обратиться к местным учебникам, то там говорилось приблизительно следующее: мир един, но его можно разделить на части и с этой частью наладить контакт. Это моя вольная трактовка многих страниц философских рассуждений. Интересно здесь то, что можно налаживать связь отдельно с камнем, с металлом, с драгоценными камнями или вообще, с каким-то конкретным проявлением. Маг земли общего профиля сможет работать с алмазами, но тот, кто посвятил себя именно алмазам, сможет работать на более высоком уровне.
        Классическое развитие мага - определиться с направлением, углубиться в общую стихию, а потом развивать частности, в зависимости от своих целей.
        Делается это до ужаса раздражающим меня способом - медитацией. Есть целые талмуды, как лучше медитировать, где это делать, в какое время, десятки практик… Короче целое отдельное знание, как прокачивать связь. Бесит же меня это, потому что нельзя медитировать в моделирование, а значит в этом вопросе я на общих условиях, то есть буду долго и упорно устанавливать контакт.
        Я по привычке удалил примеси из посудины, от чего тарелка заблестела, создал руну укрепления и наложил прямо в центр. Полыхнуло, запахло кислятиной и на тарелке появилось… выжженное пятно. Н-да… Я ожидал несколько другого эффекта.
        - Ничего, бывает,  - поддержал меня начальник цеха,  - Ты, главное, быстро освойся.
        Получив в ответ злой взгляд, мужик, улыбаясь, поспешил свалить и заняться работой. Я же окинул взглядом большую кучу тарелок и постарался понять, в чем ошибка. Как там говорил мастер? Качество руны, количество влитой энергии, скорость её подачи… Ещё десяток раз попробую и отправлюсь в моделирование, надо разрабатывать методологию наложения рун.

* * *

        Часа через три я знал, что конечный итог, примет материал руну или нет, зависит от его качества. Если структура слабая, то наложить что-то можно, но это что-то должны быть с минимальный эффектов. В качестве тренировки сгодится, а в качестве практического смысла нет. Но меня это не останавливало. Я обрабатывал одну посудину за другой, учась высчитывать, сколько силы выдержит та или иная штука. Несколько десятков изделий загубил специально, применяя на них разрушающую руну.
        Ничего страшного, цех от этого не сильно потеряет. Я как минимум половину изделий сделал на порядок лучше. Жаль, что мана тратится быстрее, чем я восполняю её. Надо озаботится ещё парочкой вместительных хранилищ, а если быть точным, то заряжать броши перед серьезной работой. Сейчас меня хватает на полчаса, а потом надо минут двадцать отдыхать или сбавлять темп.
        К концу первого дня я уже на глаз определял, как надо впечатывать руны в предмет. Затраты тоже сократились, а скорость работы, наоборот, увеличилась. Когда вернулся в таверну и убедился, что Саша тоже пришла, живая и невредимая, запустил ещё ряд моделирований, чтобы отточить навыки работы. На следующий день я пахал, как конвейер и обработал несколько тысяч изделий, дойдя до того, что накладывал сразу по пять рун за раз.
        К концу дня я накладывал по несколько рун на одно изделие, превращая их в небольшие шедевры. Теперь этими тарелками драться можно или отбить слабое заклинание. Надо было видеть лицо начальника, когда он оглядывал, насколько улучшилось качество его товара и как он жадно потирал руки, думая, что его никто не видит.
        На четвертый день я не пришел. Больше здесь мне делать было нечего.

* * *
        - Чего так рано? Столкнулся с трудностями?  - поинтересовался мастер, стоило мне к нему зайти. Поинтересовался со скрытой издевкой. Мол, только не говори, что ты закончил.
        - Я закончил. У него закончился товар, который можно обрабатывать.
        - Закончил?  - нахмурился Горн,  - Удивительно.
        Опять эти его скупые реакции.
        - Тогда расскажи, чему научился.
        - Лучше покажу. Я составил таблицу.
        Я решил выпендриться и сделать небольшую научную работу, перенеся на бумагу точные данные. Многих вещей я не знал, поэтому пришлось изобретать их с нуля. Такие как коэффициент прочности материала. Мастер вчитался в мои записи и нахмурился ещё больше.
        - Очень любопытно…
        О, что-то новенькое. А когда будет: очень-очень любопытно?
        - Вроде не вижу ошибок. Правда, ты зря старался. Это уже описали десятки мастеров до тебя. Но я ещё не видел, чтобы кто-то сделал это настолько лаконично. Ты знаешь, что с этими записями вполне можно начать преподавать?
        - Хотелось бы избежать подобной участи,  - хмыкнул я.
        - Ну да, ты у нас из другого камня. Ладно, ученик, признаю. Ты меня удивил. В который раз. Смотри, не загордись. Чего хочешь теперь?
        - Узнать остальные руны.
        - Я же говорил, что их тысячи. Где твой предел?
        - Сам не знаю. Вы покажите, а там разберемся.
        - Это как минимум будет любопытно.
        Начался новый виток учебы. Ещё никогда в этой школе не обучались настолько быстро.

* * *
        - Какая твоя цель? Чего ты хочешь достичь в ближайшее время?  - поинтересовался мастер, спустя часов пять, когда закончил показывать вторую сотню рун.
        Показать, как оказалось, недостаточно. Ещё требовалось объяснить, что это за руна, как она сочетается с другими, на какие материалы её лучше накладывать, а где не стоит. Мастер буквально разразился потоком ценнейшей практической информации, не забывая давать ссылки на книги. Он больше не писал номера стеллажей, зная, что я и так запомню.
        - Повысить свои боевые качества. Выживание - приоритетная цель.
        - А дальше что?
        - Мне нравится изучать магию.
        - Смешно,  - ничуть не рассмеялся мастер, но на меня глянул с повышенным интересом.  - Я могу помочь тебе с первой частью. За несколько месяцев поднять твой боевой потенциал. Я кое-что знаю о пути искателей. Тебе надо наработать ауру, научиться ею сражаться, усилить родство со стихией, развить свою броню и набор боевых и защитных заклинаний. С твоей скоростью обучения хватит двух месяцев, чтобы это сделать. Дальше надо перевести теорию в практику и наработать боевой опыт. За этим можешь обратиться к заданиям. Там хватает интересных целей, чтобы ты мог отточить боевые навыки.
        - Я с радостью, мастер. Но мне бы наведаться к своим, а там ситуация напряженная. Если возможно, я бы хотел взять в ближайшую неделю максимум, который поможет мне выжить в любой ситуации.
        - Хорошо. Приходи завтра и начнём. На сегодня хватит… С нас обоих.
        Я поклонился и ушёл. Надо бы ещё подопечной своей заняться, а то она как была беспомощным существом, так и остаётся.

* * *
        - Зачем?
        Вопрос от Черна прозвучал, как одиночный выстрел. Этот парень был из тех, кто не раскидывается словами. Я и не помню, чтобы он что-то рассказал. Вся его речь за прошедшее время сводилась к: готовы? Начинаем? Кто первый? И так далее.
        Сейчас же он пришёл в зал и увидел, как я учу Сашу драться. У девушки были простые правила. Она должна использовать все свои силы, чтобы нанести мне максимальный урон. Есть мана? Бей заклинаниями. Мана на исходе? Создай дубину, меч, кинжал, да что угодно и бросайся в бой. Даже на это сил нет? Дерись кулаками, бей ногами, грызи зубами, но уничтожь противника.
        Если Саша останавливалась, я добавлял ей мотивации, обеспечивая легкую форму удушья. Должен сказать, что наши отношения, и без того никакущие, охладели ещё больше. Я не хотел лезть к человеку, который считает меня случайным попутчиком и легко сливает в угодно пьянке с будущими насильниками. Саша тоже не особо горела желанием раскрыться перед тем, кто, по её мнению, издевался над ней.
        Но при этом она каждый день приходила на тренировки и старалась выкладываться. По большей части мы выбирали такое время, когда в зале никого не было, но сейчас то исключение, когда Черн решил заглянуть.
        - Учу выживать,  - ответил я, отводя кулак Саши в сторону и толкая её в бок, от чего она отлетела.
        Иногда, если она била правильно и удачно, я позволял ей попасть в себя, подкрепляя мотивацию. Но это было редко. С другой стороны, гораздо чаще, чем в самом начале.
        - Полезно,  - согласился Черн.
        - Ты случаем не родственник мастера?
        - Нет. А что?  - в его голосе послышалось удивление.
        - Да говоришь так же, как и он. Скупо и лаконично.
        - Разве это плохо?  - напрягся парень.
        - Если только тебя устраивает одиночество,  - прорычала Саша, бросаясь на меня.
        Она кинула мне ком земли в глаза, шип в ногу и врезала ногой по яйцам. Я на это посмеялся и легко оказался у неё за спиной, отвешивая пинка по божественной жопе.
        Бросив взгляд на Черна, увидел… смущение. Внезапно. Так значит парень беспокоится из-за того, что у него нет друзей? Я никогда его не видел в чьем-то кругу. Он либо занимался, либо сидел за книгами, либо где-то пропадал. В этом мы с ним похожи.
        - Меня больше интересует учеба,  - ответил он, гордо подняв подбородок.  - А что касается ваших занятий… Ей не помешает практический опыт. Отведи её в каменоломню вечером. Там есть противники.
        - Что за каменоломня?
        - Подпольные бои. Можно заработать и получить… опыт.
        Я усмехнулся, вспомнив, сколько раз видел сбитые костяшки у парня. Вот как он зарабатывает на обучение? Неплохо. Он полон скрытых достоинств.
        - Эй, малая, хочешь на каменоломню?  - бросил я с вызовом Саше,  - Представь, какая это будет ирония. Благородная леди махается с суровыми мужиками. Черн, туда женщинам то можно?
        - Любой желающий может прийти. Как обычный разумный, так и маг.
        - Покажешь нам, что там и как? Ты ведь разбираешься?
        - Покажу.
        - Договорились.
        - Эй, я не согласилась!  - возмутилась Саша, пытаясь ещё раз достать меня, на этот раз каменным копьем.
        Я наложил на него руну разрушения и вся конструкция обратилась в пыль. С удержанием формы заклинаний у Саши плоховато пока. А у меня со скоростным наложением рук хорошо. Я тоже тренировался, пока занимался с ней. Учился с помощью ауры контролировать обстановку.
        - Считай, это продолжением наших занятий. Если что-то не устраивает, то спешу обрадовать, у тебя нет выбора,  - ответил я мрачно, откидывая её назад.
        Саша рухнула на задницу и посмотрела на меня зло и раздраженно. Леди не нравилось, что с нею делали, что хотели. Но у леди не было силы, чтобы возразить.

        Глава 25. Каменоломня
        - Ты здесь часто бываешь?  - спросила Саша.
        - Несколько раз был,  - ответил Черн туманно.
        - А из какого ты мира?
        - Далекого.
        - А чем занимается твоя семья?
        - У них свой удел.
        - Большой?
        - Маленький и бедный. На границе, где приходится постоянно драться.
        - Они тебе помогают?
        - Нет. Я должен сам научиться быть сильным и помочь им.
        Я слушал этот разговор в пол уха, поглядывая по сторонам. Каменоломня находилась вне горы, не там, где жил подземный народ. Надо выйти, пройти с километр, спуститься в большую яму, где в одном из ответвлений и скрывались местные бои без правил. Народа здесь не то, чтобы много, но хватало. Люди собирались в группы, пили, торговали, обсуждали новости, ну и шли в сторону арены. Я нагло их подслушивал, пытаясь проникнуться местной «жизнью».
        Саша же, скрывая неуверенность, насела на парня, за раз решив выведать все подробности его жизни. Тот отвечал неохотно и это очевидно, но девушку не остановить. Она насела на него, и если с таким же энтузиазмом выступит на арене, то хорошо себя покажет.
        Я её туда хотел выпустить не чтобы поиздеваться, как могло ей показаться. Цель другая. Дать ей других соперников и возможность победить. Так-то Саша по физическим кондициям на уровне сильных мужчин. Характеристики делали своё дело. Да и в последние дни она чуть окрепла, перестала быть неповоротливой клушей. Если ей кто-то попадется слабый, то есть все шансы победить. Что, как я надеялся, позитивно скажется на её уверенности и мотивации.
        Психология от меня так же далека, как звезды. Да и опыта подходящего нет. Единственный опыт - мой собственный. То, как менялся я, через что проходил и как это закалило. Возможно, мой подход в отношение девушки не верный. Но другого то нет. Саша не в курсе, что наши с ней отношения строятся методом проб и ошибок. Моих проб и ошибок. Насколько бы сильно она разозлилась, узнай, что я ставлю на ней опыты?
        Идея с каменоломней, которую так удачно предложил Черн, состояла в том, чтобы помочь девушке подружиться с агрессией. Она ведь далеко не слабая. В плане магической мощи сильнее большинства начинающих искателей, спасибо родителям. В плане психологической устойчивости чуть хуже, но она быстро оклемалась после неудачной попытки изнасилования и убийства. Продолжает ходить ко мне на занятия, хотя ей это не нравится. И сюда тоже пошла. Угрозы угрозами, но воспротивься она и я бы ничего не стал делать.
        Я верил, что в Саше есть стержень. Пусть слабый, но закалить его - дело времени. Лишь бы не забила. Но иногда девушка омрачала мою веру в неё. Как сейчас.
        - Как-то здесь мрачно,  - ныла она, совсем не походя на того, кому скоро суждено побеждать,  - А ты во многих мирах был?
        - Нет. Мне было не до путешествий.  - сухо ответил Черн.
        - А давно ты магией занимаешься?
        - С раннего детства.
        - Когда-нибудь думал отправиться за границу вееров и получить системы способности?
        - Ты про что?  - удивился он.
        - Эм… Так ты не в курсе?
        - Нет. Что за система?
        - Это она про такую штуку, которая помогает развиваться,  - вмешался я,  - Мы с ней из другого веера миров. Поэтому не удивляйся.
        - Да, про это я слышал… Что вы чужаки.
        - Ты нас так воспринимаешь? И что, есть какие-то предубеждения? Я замечала, что люди, да и нелюди тоже, напрягаются, стоит им узнать, откуда я.
        - Просто каждый знает, что в другом веере живут подлые существа.
        - Даже так?  - оскорбилась Саша,  - То есть, ты хочешь сказать, что я подлая?
        - Нет…  - растерялся парень.
        Всё, хана ему.
        - Это общеизвестный факт, а не моё мнение.  - нашёлся он с ответом,  - Я не думаю, что ты подлая. Я недостаточно тебя знаю, чтобы так думать.
        - А если бы узнал, то обязательно бы подумал? Ну спасибо!
        Кажется, Саша решила вынести ему мозг. Неужто в отместку за то, что он рассказал про каменоломню?
        - Покажи такое же рвение на арене и тогда победа у тебя в руках.  - сказал я ей,  - Черн, не обращай на неё внимания, она просто трусит.
        - Не трушу!
        Разговор сам собой прекратился, когда перед нами открылась арена. Там уже кто-то во всю дрался. Два здоровенных мужика наседали друг на друга. Вид открылся с площадки наверху Чтобы попасть на саму арену, надо спуститься вниз. Гомон стоял ужасный: люди кричали, делали ставки, ругались и развлекались на полную катушку.
        - Саша, может на тебя поставить? Не подведешь?  - подначил я девушку.
        - Поставь,  - зло бросила она.
        Хитрая какая. Если выиграет, то будет молодцом. Если проиграет, то мой проигрыш доставит ей моральное удовольствие.
        - Черн, как здесь записаться?
        - Надо подойти к распорядителю. Он выпустит девушку между основными боями.
        - А как тут всё устроено?
        - Есть любимчики. Те, кто дерется хорошо, кого давно знают. Есть новички. Их выпускают между серьезными поединками.
        На то, чтобы записаться, ушло не больше десяти минут. Всё организовал Черн, прекрасно зная, к кому тут надо подойти. Сашу вызвали через двадцать минут и три боя. Я по глазам местного заправляющего увидел, что красивые девушки на арене не частое зрелище. Уверен, он сразу же придумал, как на этом поднять денег.
        Перед тем, как принять её, он уточнил, как она собирается драться.
        - Леди наверняка великая магесса?  - лучезарно улыбался крепко сбитый мужик. По виду он и сам любит пустить в ход кулаки.
        - Я недавно начала учиться.
        - Первый курс?  - покивал распорядитель.
        - Да.
        - Принимается. Простите мне мою бестактность,  - изобразил он манеры,  - Но вынужден предупредить. Нельзя занижать свою силу. А ещё нельзя использовать артефакты. Поверь, милый цветок, лучше не нарушать эти простые правила. У нас здесь приличное место и всё строится на доверие. Вы поняли меня?  - оглядел он нас двоих. Черн отошёл в сторону, правила он и так знал.
        - Поняли,  - ответила Саша.
        - Тогда какой формат предпочтете? Магической бой?
        - А какие ещё есть?  - спросил я.
        - Два режима. Магический поединок и рукопашный. Но, думаю, леди выберет магический.
        - А смешанные форматы есть?
        - Магический и есть смешанный,  - оскалился мужик,  - Если силы кончились, то вход можно пустить и то, чем природа одарила.
        - Тогда магический,  - решил я за Сашу.
        - А вы, простите, кто?  - прищурился он.
        - Её учитель.
        - Неожиданно. Сами не думаете выступить?
        - Не интересно.
        - А чего так?  - нахохлилась Саша, но получила такой взгляд, что быстро заткнулась.
        - Жаль-жаль,  - покивал распорядитель, заметив наши переглядывания,  - Но дело ваше. Я позову, когда придет ваше время.
        Закончив разговор, протиснулись к первым рядам. Если честно, то меня это тестостеронистое зрелище не впечатлило. Нет, здесь нашлись серьезные бойцы. Но серьезные по меркам планки «мужики любят подраться». Работяги, студенты, обычные любители выпустить пар. Архимагов, повелителей магии, настоящих профессионалов я здесь не увидел. Может они и есть, но наверняка выступают редко.
        Противник, а точнее противница, Саше досталась интересная. Особая песня, как зазывала объявил о бое.
        - Господа!  - кричал он,  - Сегодня у нас новенькая! Настоящий цветок, благородных кровей, решившая испытать себя! Поприветствуйте нашу гостью! Покажем ей, насколько мы гостеприимны!
        Толпа заголосила, улюлюкая.
        - Выйди и порви её,  - шепнул я Саше на ушко и подтолкнул на арену.
        Та вышла и её приветствовали. Свистом, криками, сальными шутками. Народ развлекался, как мог и был готов растоптать нежный цветок.
        - Против неё выступит…  - ведущий взял эффективную паузу, нагнетая интригу,  - Большая Жо!
        Ну и имечко,  - подумал я, а потом увидел… Бабищу. Прям реально бабищу. Если во вселенной и есть женщины шпалоукладчицы, то Большая Жо их праматерь. И имя то какое подходящее! Эта особь женского пола шире большинства мужиков. Не жирная, а плотно сбитая, с пудовыми кулаками, усами над губой и бычьим взглядом из под густых бровей. Если бы не здоровенные сиськи, плотно обтянутые тканью, я бы никогда не подумал, что она женского рода.
        - Саше не повезло,  - рядом со мной встал Черн,  - Жо сильная противница. Многих мужиков укладывает.
        - Ну значит будет ей уроком.
        - Жестоким. Жо не любит красивых девушек. Постарается избить её так, чтобы испортить красоту.
        - Тогда у Саши больше причин показать себя.
        - Ты за неё не переживаешь?
        - А надо? Переживать за неё, это не уважать её способность справиться с трудностями.
        Тем временем дали отмашку и Жо бросилась на девушку. Саша призвала земляной шар и запустил ей в грудь… Жо его даже не заметила и врезалась в Сашу плечом, отчего девушка отлетела назад и жестко приземлилась, кувыркаясь. Ух…
        Поднималась Саша, сплевывая кровь. Жо на неё не смотрела. Она занималась тем, что ревела, подбадривая толпу. Крики: растопчи эту смазливую суку, были самыми мирными из всего остального. Давай, Саша, покажи себя. Не заставляй меня вмешиваться.
        - Я же говорил, волноваться не о чем.  - сказал я, поняв, что будет дальше.
        Саша, утерев кровь с губ, приложила руки к земле и пустила волну. Жо слишком опрометчиво отвернулась и не заметила, как под ней дыра раскрылась. Провалившись туда по пояс, женщина зацепилась за края и тут ей прилетел удар ногой в голову. Не знаю, кому больнее пришлось. Саша явно отсушила конечность и атаку повторять не стала, вместо этого сомкнув яму.
        Только Жо была не такой просто, как казалось. Она напряглась и легко вырвалась наружу. Следующий её удар чуть не пробил Сашу насквозь, хорошо, что успела увернуться. Уж что-то, а двигаться и уходить от ударов я учил её первым делом.
        Началась битва Давида с Голиафом. Жо наступала, пытаясь поймать в захват Сашу. Та в ответ бегала вокруг, отпрыгивала в последний момент, да ставила препоны с помощью магии земли.
        - Саша, хватит быть хорошей девочкой! Покажи ей!  - крикнул я во всю мощь легких, перебивая рёв толпы. Черн рядом поморщился и отошёл бы на пару шагов, но некуда. Слишком плотная толпа собралась.
        Неизвестно, услышала Саша меня или нет, но действовать стала жёстче. Уже не боясь покалечить или убить человека. В Жо стали врезаться десятки острых шипов. Побежали первая кровь. Площадка арены быстро превратилась в перекопанные руины и Жо пришлось замедлиться, потому что любой шаг мог привести к тому, что она провалится.
        И всё же Саша пропустила удар. Жо сначала замедлилась, а потом резво рванула вперед и схватила девушку за волосы, когда та попыталась увернуться. По инерции тело занесло вперед и Жо, дернув назад и вниз, приложила её головой об землю.
        Я почувствовал первое волнение. Как бы очередной урок не закончился слишком трагично. Если Саша погибнет, придется податься в бега и скрыться где-то между чужими мирами. Но рано я Сашу списал. Она призвала на помощь землю и залепила Жо лицо. Та не захотела отпускать волосы, но пришлось. Как дышать то, когда слой земли перекрывает дыхательные пути? Жо отступила, Саша развернулась и открыла под ней очередную яму.
        Девушка выглядела, как настоящая воительница в этот момент. Глаза горят, лицо и голову заливает кровью, а сама она слетела с катушек, рычит и хочет прикончить обидчицу. Когда Жо оказалась по шею под землей, хрипя и суча руками, раздался гонг и распорядитель заорал, что леди выиграла.
        Но леди не собиралась останавливаться. Она давила и давила, собираясь прикончить Жо. Я выждал пару секунд и когда на арену выскочили охранники, создал вокруг Саши купол воздуха, а с Жо снял землю, перехватывая власть над стихией.
        Перепрыгнув ограждение, оказался рядом с девушкой и поймал её за руки.
        - Тише-тише, ты победила. Всё кончилось.
        Она уставилась на меня, не понимая, что происходит. Если бы я не перехватил контроль над землёй, она бы нанесла по мне удар. Но не вышло. Пару секунд она хлопала глазами, потом перевела взгляд мне за спину, увидела едва дышащую Жо, которую вытаскивали из ямы, вздрогнула и… отключилась.
        Я поймал её, не дал упасть. Хитрая зараза. Теперь ей не придется до таверны пешком идти. Перехватив девушку поудобнее, активировал полёт и свалил с арены. Дальше тут и без нас разберутся.

* * *
        - Эрнест?  - очнулась Саша и уставилась на меня,  - Где я? Что случилось? Почему я у тебя в спальне?!
        - Потому что здесь у меня запас исцеляющих зелий,  - хмыкнул я,  - Если ты думаешь, что я воспользовался ситуацией, то лучше взгляни на себя сначала,  - повёл я рукой, создавая зеркало из запасов металла.
        Оно не как обычное зеркало вышло, но достаточно хорошо, чтобы разглядеть себя. Разглядеть комья волос, которые спеклись от засохшей крови. Разглядеть кровоподтеки на лице, алые пятна на одежде и грязь. Увидеть всю себя потрепанную и чумазую.
        - Что со мной?!  - у Саши сдали нервы,  - Я проиграла?!
        - Ты победила и чуть не убила свою противницу,  - хмыкнул я,  - После отключилась и я доставил тебя сюда, чтобы обработать раны. Можешь не благодарить. Драка для тебя обошлась без последствий, красота не пострадала.
        - Мне надо привести себя в порядок,  - девушка вздрогнула всем телом, ощупывая себя и находя всё новые грязные последствия.  - А потом мы поговорим!
        - Твой номер рядом, иди. Горячую воду я тебе уже заказал.
        К сожалению, в этом мире отсутствовала нормальная ванная, с кранами и подачей воды. Если хочешь помыться, будь добр заказать у обслуги бадью. Тебе принесут большое ведро. Если доплатишь, то и целую бочку наберут, в которой сможешь посидеть, а если доплатишь ещё, то и спинку потрут. А может и не только спинку. Несколько раз я ловил служанок на том, что они не против уважить господина будущего мага. Жаль, что вместе с отсутствием нормальной сантехники и удобств, здесь также отсутствовала культура здорового питания, фитнес центров и спа процедур, иначе я бы мог и согласиться.

* * *
        - Зачем?  - набросилась на меня Саша, когда вернулась через час. С мокрыми волосами, в чистой одежде, она выглядела как уточка, которая вернулась с войны,  - Зачем ты постоянно издеваешься надо мной?! Я чуть не погибла! Эта стерва чуть не уничтожила меня!
        - Сядь,  - кивнул я на кресло,  - Если хочешь серьезный разговор, то успокойся для начала и ведите себя как взрослая, а не как истеричка.
        Саша собралась продолжить на меня кричать, но тут у неё за спиной появилась служанка, которая принесла напитки и еду. Специально заказал, чувствуя, что девушка обязательно наедет на меня. В ней копилось-копилось, а сейчас вырвалось.
        - Ешь, пей, успокаивайся. Если будешь кричать, то отложим разговор.
        - Я спокойна,  - процедила она, хватаясь за кружку с травяным напитком.  - Но всё равно хочу услышать ответы на вопросы.
        - А сама как думаешь? Я ведь тебя не заставляю. Ты сама каждый раз приходишь на занятия.
        - У меня есть право отказаться?  - удивилась она.
        - Разумеется. Ты же не в плену.
        - Тогда я отказываюсь!
        - Хорошо,  - ответил я спокойно.
        - Что, вот так просто?  - удивление и напор сменились настороженностью.
        - Да, так просто.
        - В чем подвох?
        - Никакого подвоха.
        - Врешь,  - выставила она в мою сторону палец.
        - Всего ли пытаюсь относиться к тебе, как к взрослой. Как к той, кто сама может отвечать за свою жизнь. Хотя ты всячески мешаешь тому, чтобы я к тебе так относился.
        - Почему это?
        - Саша, ты совсем дура?  - не выдержал я.
        Девушка нахмурилась и замолчала. Внезапно она почувствовала зверский аппетит, судя по тому, с каким энтузиазмом набросилась на еду. Заговорила она минут через десять.
        - Объясни нормально. Я хочу понять, ради чего страдаю.
        - Скажи, почему тебя отправили сюда?
        - Чтобы я постигла магию.
        - Тебя к этому готовили с детства или решение приняли недавно?
        - Мне об этом сообщили за полгода до отправления.
        - Кто? Лично мать?
        - Если бы! Я свою мать видела всего пару раз. Думаешь, я единственная дочь? У бессмертного существа, живущего тысячи лет?  - в её словах так и сквозила обида.  - Мне передали информацию слуги! Поставили перед фактом и принялись учить!
        - А в связи с чем тебя решили отправить сюда? Только не говори, что пришло время дочурке научиться чему-то путному.
        Саша принадлежала к расе людей. С поправкой на то, что её родители - боги. Как я узнал, ей сейчас двадцать восемь лет. Взрослая женщина по меркам Земли, и юная девушка по меркам бессмертных существ. Живя в идеальных условиях, не видя никаких трудностей, у неё никогда не было причин взрослеть по настоящему. Да и зачем? Кому защищать есть. Кому рожать - тоже. Лет двести молодости в запасе у неё имеется. Куда спешить то? Некуда. Но почему-то решили это изменить внезапно. А то, что решение было внезапным, я уверен.
        Саша на мой вопрос не ответила, в силу незнания, поэтому я задал другой.
        - Твой отец что? Ты его видела?
        - Несколько раз. Он всегда появляется внезапно, когда хочет. Кажется, я его разочаровала.
        - Чем же?
        - Он всегда насмехался над тем, какой пустой жизнью я живу.
        - Поэтому он отправил тебя в путешествие?
        - Наверное,  - пожала она плечами,  - Кто же мне расскажет?
        - Тебе что-то или кто-то угрожал в своём мире?
        - Если и угрожал, то я не в курсе.
        - А зачем тебя хотели убить? Есть догадки?
        - Нет.
        Говорить или нет?
        - Что ты знаешь про своего отца?
        - Знаю, что он бог и не тот отец, о котором я мечтала.
        Не густо.
        - Ладно, вернемся к твоему вопросу. Тебе понравилось то чувство бессилия, когда тебя чуть не убили?
        - Конечно, нет!
        - Тогда почему спрашиваешь, зачем «издеваться» над тобой? Сегодня ты победила первый раз в жизни. Эта женщина не матерая убийца. Она обычная тетка, у которой укрепленное тело и которая любит подраться. Но смогла бы ты её сделать месяц назад?
        - Нет…
        - Вот тебе и ответ, зачем наши занятия. Они работают. Превращают тебя в самостоятельного бойца. Мне скоро придётся уйти. На неделю-две.
        - Что?  - её глаза округлились,  - Но… как же я останусь одна?
        - Я уже договорился с мастером. Он даст тебе практику и спрячет где-нибудь. Но всё равно, ты должна уметь выживать сама. Я не буду присматривать за тобой всё жизнь. Что будет, если я уйду и не вернусь? Тех парней послали два мастера смерти. Возможно, ты слышала, что они разнесли гостиницу.
        - Слышала…
        - Это случилось уже после того, как я их убил. Они собирались послать к тебе умертвие, которое разорвало бы тебя на части утром. Чтобы ты делала в этой ситуации?
        - Я не знаю,  - плечи девушки опустились,  - Но почему так всё происходит? Кто желает моей смерти?
        - Если ты не успела за свою жизнь разозлить поклонников смерти, то думай, кто это мог сделать.
        На самом деле я знал, тут не сложный вопрос, но и сдавать бога ветра как-то не хотелось.
        - У матери хватает врагов,  - задумалась Саша,  - У отца, наверное, тоже. Но зачем я им?
        - Кто знает? Если нельзя дотянуться до них, то могут пытаться дотянуться до их близких.
        - Смешно. Не уверена, что мои родители заметят, если я умру.
        - А может заметят, откуда ты знаешь? Твой отец нанял меня, попросил охранять. Разве это не проявление его любви?
        - Ты настолько для него важен?  - прищурилась она, а я нахмурился.
        Хороший вопрос.
        - Не думаю, что важен. Уж точно не важнее дочери.
        - Тогда ответ очевиден, почему мы здесь. Маленькие винтики в больших планах,  - фыркнула Саша.  - Наверняка он хочет меня как-то использовать.
        - Ну это уже ваши отношения. Пока тебе другим вопросом надо задаваться. Что делать именно тебе, чтобы выжить? Подумай над этим и начинай сама планировать свою жизнь. Если честно, то мне надоело водить тебя за ручку.
        Надеюсь, этого разговора хватит, чтобы Саша сделала правильные выводы.

        Глава 26. Заклинания

        Когда я задумывался о том, что же такое заклинания, то представлял себе какие-то узоры. Ну не волшебные же слова? Оказалось, что и такое имеет место быть.
        - Если смотреть в суть, то заклинание,  - рассказывал мастер,  - Это сопряжение магических сил определенным образом, в определенной последовательности. Так как для большинства магов, особенно в начале пути, создавать сопряжение усилием воли непосильная задача, то используются костыли. Ритуалы, чертежи, слова, пасы руками и так далее. Ты с описанием этих подходов мог ознакомиться в книгах.
        Более того, я не только книги изучил, я ещё под невидимостью заглядывал на лекции и практические занятия к другим студентам старших курсов. И несколько разочаровался в том подходе, который там проповедовали.
        Любая магия это следствие нескольких развитых дисциплин. В этом плане система имела неоспоримое преимущество, за счет характеристик и навыков выводя возможности обычного разумного на новый уровень.
        Не, серьезно. Разница настолько очевидна, что рейтинг крутости магического веера в моих глазах несколько упал. Начинающий искатель может применять навыки почти мгновенно. Или без почти, если потренируется и поднимет уровни. Классическому же магу-новичку нужно время на подготовку. То есть в реальном бою у него нет и шанса. Правда, это если брать совсем новичков, да и чего уж, бездарей. Тот же Черн не считался опытным магом, но вполне умел драться. Уверен, выстави его против среднего искателя и сразу так не скажешь, кто победит.
        У меня накопилось достаточно статистики наблюдения за другими студентами, чтобы сделать кое-какие выводы. Связанные не только с силой. Для многих чтение было недоступно, пока они не попали себя. Шутка ли, но здесь имелись отдельные факультативы, где учили писать и читать. Школа предоставляла воистину обширный перечень дисциплин, на любой запрос и была готова подтянуть любого бездаря.
        А теперь немного математики. Если поступившей не умеет читать, ему понадобится как минимум несколько месяцев, чтобы освоить это. А потом ещё несколько месяцев, а то и лет, чтобы научиться читать быстро. Само по себе это уже требует серьезных усилий, которые далеко не каждый готов приложить. Меня поначалу удивляло, почему так много студентов на курсах по чтению. А потом дошло, что они пришли не из технологически развитых миров с налаженной системой образования, а из примитивных, где печать книг является далеко не распространенной технологией. Зато магические науки могли быть на высоте, так что нельзя сказать, что это совсем уж убогие цивилизации. Но тут слишком мало данных, я не так много видел таких миров, лишь продукт их деятельности - абитуриентов.
        Чтение - одна из мелких деталей. Если ты умеешь читать, то сможешь быстрее продвигаться, изучая материалы библиотеки. Если у тебя плохая память, то твой путь растянется. Если память натренировал, то сократится. В моём же случае я читал очень быстро, да и запоминал с первого раза почти идеально. А в моделирование мог легко воспроизводить любую мельком увиденную информацию.
        Там, где у одного студента проходил день, для меня проходило пятьдесят. Мой мозг работал совсем на других скоростях.
        Важную роль играют и другие навыки, такие как объемное мышление, контроль мыслей, сила воли, запас маны, скорость её восполнения. Условно, слабый студент потратит несколько дней на то, чтобы понять, как выглядит руна или заклинание. Несколько недель, а то и месяцев у него уйдет, чтобы её воспроизвести. Ещё несколько месяцев на то, чтобы отработать навык до идеала.
        Те десять рун, которые показал мастер, золотой стандарт, изучали целый год. Год! Местный год, который, между прочим, длится дольше земного.
        Смотря на списки факультативов, программы занятий, а главное стоимость нахождения здесь - у меня невольно закрадывалась мысль, что мастера может и могли бы учить быстрее, но не особо то хотят. Чем дольше студент находится в школе, тем больше денег он приносит. Жилье платное. Вход в библиотеку платный. Урок у мастеров тоже платные. Всё платное. Если ты из бедной семьи, но имеешь заметный талант, то тебя возьмут. Но придется отрабатывать. То есть заплатят все. Не деньгами семьи, так своим трудом и службой. Не скажу, что такая система плохая. Мне, если честно, плевать. Но себе я пометочку сделал, что если решу захватить какой-нибудь мир и создать своё государство, то начну с системы образования.
        Мне же повезло. Я запоминал показанное с первого раза, в полном объеме. В моделирование оттачивал это знание и сходу его применял. Потом шлифовал, тоже в моделирование. Благодаря очень богатой практике, прокачивался ещё и мой мозг. Если сравнивать меня сегодняшнего и годичной давности, то скорость всех процессов в голове возросла на порядки. Я не только быстро читал и запоминал, я ещё и понимал увиденное, с ходу выстраивая взаимосвязи.
        Поэтому мне были не нужны все вспомогательные техники, которые сначала надо заучить, а потом отучиваться, изучая прямое управление магией.
        - Расскажи мне, как формируется магия и чем она отличается от прямого управления воплощением стихии,  - сказал мастер.
        - Прямое управление стихии - это когда я притягиваю землю, придаю ей форму.
        - По каким законам это происходит?
        - Сила воздействия равна затрачиваемым усилиям.
        - Как обойти этот закон?
        - За счет родства со стихией, высокого мастерства и многочисленной практики. Чем эффективнее действуешь, тем меньше расход и выше результат.
        - Продолжай. В чем отличие от создания заклинаний?
        - Заклинание создаётся на чистой энергии. Это как сценарий, по которому должна сработать стихия.
        - В целом верно.
        На самом деле, многие магические законы, про которые я читал, пересекались с тем, что нам рассказывали на уроках физики в школе. С поправкой на местную философию. Один из законов описывал закон сохранения энергии. Нельзя что-то запустить в движение, не потратив соответствующее количество усилий. Сокращение издержек тоже вписывалось в философию магов. Они считали, что мастерство - это такое же усилие, как и мана.
        - Я тебе обещал боевые заклинания. С них и начнём. Основа всегда щит и меч. Смотри, как создаётся защита.
        Мастер показал несколько вариаций на тему, как защититься магу земли. Первое заклинание поднимало стену перед тобой. Второе также поднимало стену, но создавало из неё диск, которым можно управлять и принимать на него удары. Мастер показал, как легко диск двигается за ним. Он создал ещё несколько и те повисли с разных направлений.
        - Обрати внимание, что такое можно создать как с помощью голой воли, так и с помощью магии. Разница для непосвященного не очевидна.
        Мастер убрал щиты, оставив один и рядом с ним создал из чистой энергии и ауры заклинание. Выглядело это, как светящиеся линии, с металлическим оттенком.
        - Это место отвечает за притяжение воплощения стихии,  - указал он пальцем на центральное пятно,  - Его надо наделить свойством притяжения и родства. Общий контур создаёт форму. Здесь прописываются условия, какой материал ты хочешь притянуть. Можно добавить фильтры по уровню крепости, но это опасно. Если рядом ничего подходящего не останется, то силы уйдут в пустую. Сюда можешь добавлять руны, укрепляя защиту. Запомнил?
        - Вроде да…  - неуверенно сказал я.
        Я недавно обдумывал, насколько превосхожу других учеников, но, кажется, столкнулся с тем, что не могу решить с наскока. Наверное… Мозг заработал по накатанным рельсам, раскладывая задачу на составляющие. Первый базовый навык: выпустить ману и ауру из тела. Я не зря считал, что аура отдельный орган или мышца. Именно она помогала лепить из чистой энергии то, что нужно.
        А про чистую энергию и вовсе интересно вышло. Мана, которой у меня дофига, это и есть чистая энергия. Как уже говорил, это вписывается в общепринятую философско-магическую парадигму. Мир пронизан универсальной энергией. То, что называют стихиями - частный случай. За счет ауры и сродства со стихией, маг может направлять движение энергии в стихии, тем самым управляя ею. Подозреваю, что когда разовью ауру, то смогу разрушать навыки искателей. Что тогда будет, ух.
        Второй навык: придание энергии формы и свойства. Заклинание не выглядело, как рисунок. Оно выглядело как… Сосредоточие. Нет, определенное сходство с рисунком присутствовало, но не с четкими выверенными линиями, а скорее с акварельной размашистостью. Пятна в центре с виду просто пятно, но в него заложено мастерство. Тут недостаточно выплеснуть ману. Нужно сделать так, чтобы эта энергия вытянула из окружающего пространства нужный материал.
        - Неужели нашлись задачи, которые ты не можешь решить сходу?  - усмехнулся мастер, бросая мне вызов.
        Ну сам напросился… Я прикрыл глаза, уходя в моделирование. Почему-то в нём нельзя было работать со стихиями, зато можно оттачивать базовые навыки и работать с маной. Этим я и занялся, воспроизводя форму заклинаниями и стараясь его повторить раз за разом. Когда вышел обратно, у меня получилось создать что-то похожее и даже притянуть землю.
        - Выглядит убого,  - сказал мастер,  - Но ты меня опять удивил, создав заклинание меньше, чем за минуту.
        То ли ещё будет.

* * *

        К концу этого вечера я изучил по два варианта классических заклинаний. Массивный и малый щит, каменное ядро и каменный шип, что вырывался из земли.
        - Тебе этого хватит на ближайшее время. Видишь потенциал?  - сказал мастер в конце нашего урока.
        - Вижу. Постараюсь освоить его на практике.
        Любой искатель с прокачанной веткой навыков в стихии земли над тем, что я изучил лишь посмеется. И правильно сделает. На текущем этапе развития я затрачивал гораздо больше усилий, чем потратит искатель на тот же эффект. Но это сейчас. Когда искатель применяет системный навык, он ничего не тренирует. Это как в играх. Нужно лишь нажать кнопочку, чтобы сработало. Те, кто умнее, пытаются за счет контроля улучшать навыки. Поднимают их уровни и кпд растет. Возможно, есть те, кто достигает на этом пути больших высот. Но что-то мне подсказывает, что подавляющее большинство не запаривается и просто юзает то, что даёт система. Основный принцип развития - это вложение очков навыков, которые ещё надо добыть. То есть то, насколько сильно ударишь зависит от вложенных очков, а они зависят от того, насколько хорошо играешь по правилам системы. Как не крути, но это ограниченный путь. Если же у искателя нет навыка, то и вовсе, он ничего не сможет сделать. Если не считать тех случаев, когда завязан на прямое управление стихией. Как моё изменение земли и металла. Но у меня нет изменения воздуха или молнии, что как бы
наталкивает на подозрение, что такие умения редки.
        То, что предлагали в веере магии, отличалось принципиально. Теоретически я могу развить любую связь со стихией. Базовая предрасположенность играет большую роль. Это здесь называют талантом. Но, вроде как, если приложить достаточно усилий, то подключить можно к чему угодно. Без активации стихии через систему! И без вложения очков навыков!
        На начальном этапе система в разы эффективнее, потому что без обучения искатель получает силу. Но в потенциале, там, где мои конкуренты-искатели застрянут в силу ограниченности навыков, я обойду из за счет знания основ и возможно творить любые заклинания.
        Потенциал, про который говорил мастер - это потенциал усиливать заклинание как угодно. Я могу создать небольшую стену, с себя размером, а могу посоперничать с великой китайской стеной, бесконечно её укрепляя и за счет рун добиваясь выдающихся результатов. С практической точки зрения, я могу взять обычный шип, который мы изучили, наделить его разными свойствами и заставить, например, взорваться, когда он кольнет противника. Для аналогичного эффекта искателю надо потратить две тысячи маны на наложение свойства, что запредельно расточительно.
        - Когда уходишь?
        - Думаю, больше смысла нет оттягивать. Завтра и выйду. Как насчет списка?
        - Я подготовил,  - кивнул мастер и отправился к столу, достал из ящика книжецу, куда записал всё, что ему могло быть интересно.
        Мы с ним уже несколько раз обсуждали, чем ему может быть полезно моё путешествие. Как-то так повелось, что наше общение изначально строилось в формате: чем мы можем быть полезны друг другу. Я этот подход ценил, не смотря на его циничность. Мастер получил бойца, который ему таскал ценных материалов. А я получил мастера, который готов обучать по нестандартной программе. К заклинаниями, рунами и развитию ауры большинство студентов пристают только на втором году обучения, до этого изучая историю, общую магическую философию, учатся читать, писать и занимаясь другими бесполезными лично для меня вещами. Так что мне повезло.
        В книжке нашёлся список. Книги из моего мира, эссенции, материалы, ценные ингредиенты из тварей и прочее. Не то, чтобы я собирался заняться добычей, но если представится возможность, то почему бы и нет.
        - Сашу прикроете?
        - Как договаривались. Иди с легким сердцем.
        Поклонившись, я отправился в путь.

* * *

        Странное это чувство, когда снова надо отправляться, пробираться между мирами. Я отсутствовал полтора месяца, за которые для меня прошла отдельная жизнь. Снова это ощущение, когда проблемы земли кажутся чем-то отдаленным, давно позабытым и отложенным на дальнюю полку.
        Мне понравилось учиться. Понравилось погружаться в древние книги, пусть в них и было много воды. Понравилось учить руны и думать, в какие безумные цепочки их можно составить.
        Сильно ли возросло моё мастерство? Не особо. Не смотря на свою скорость обучения я прикоснулся лишь к основам, заложил фундамент. Пройдет десяток лет, пока я смогу назвать себя настоящим мастером. Я собирался обязательно сюда вернуться и закончить начатое.
        Но сначала надо проверить клан и убедиться, что дела у них идут неплохо.
        Без Саши путешествовать было в разы проще. Не надо сдерживать себя и можно летать на максималках. Я забрал броши, чтобы оплатить переходы туда и обратно, благо они скрывались во внутреннем кармане, ещё прихватил немного запасов и отправился налегке, планируя за сутки добраться до дома.
        С первой частью плана сложностей не возникло. Перешёл через несколько порталов, добрался до границы, а там, выжимая всю доступную скорость, вскоре оказался в мире Амали.
        На ту сторону меня пропустили свободно. А вот дальше… Стоило мне вылететь из города, как пространство вокруг меня схлопнулось и я оказался совсем в другом месте. Судя по тому, что меня окружали мраморные полы, стеллажи с книгами, статуи и прочие элементы роскоши, убивать не планируют.
        - Спокойно, маг. Я хочу поговорить,  - сказала женщина, сидящая за столом.
        Обычным таким массивные деревянным столом. Одета она была в полупрозрачное платье, вполне удобное, чтобы заниматься работой, а не блистать на подиумах. И да, она была дьявольски красива. Или правильно говорить: божественно?
        - А вы с ним похожи,  - бросил я, спокойно глядя на женщину.
        - С кем?  - приподняла она бровь, выражая легкую степень недоумения.
        - С отцом Саши.
        - Аккуратнее, а то сочту это оскорблением.
        С некоторых пор на любые угрозы у меня выработалась одна реакция: усмешка. На этот раз я с трудом удержался, чтобы не выдать её, попутно думая, что с моей психикой что-то не так. Я совсем перестал бояться смерти. Богиня могла убить, но меня это никак не трогало.
        - Как моя дочь?  - спросила она, не дождавшись каких-либо слов,  - И как ты объяснишь, что оставил её одну?
        - У меня и своих дел хватает.
        - Ты правда не боишься смерти? Пыток тоже?  - прищурилась она.
        Господи, как же трудно сдерживать дерзость. А может и не надо?
        - Если вы меня убьете, то Саша останется одна,  - пожал я плечами,  - Я немного подготовил девочку к трудностям, но если за ней придут настоящие мастера, то она не продержится и секунды.
        Женщина, чьим именем был назван этот мир, забарабанила пальцами по столешнице, разглядывая меня.
        - Тогда мне вдвойне интересно, почему ты не рядом с ней. Не думаешь же ты, что какие-то дела могут быть важнее жизни моей дочери?
        В переводе это означало: если с ней что-то случится, я уничтожу тебя и тогда ты пожалеешь о своей беспечности.
        И снова я сдержался, чтобы не высказать своё мнение о воспитание детей. Если хочешь, чтобы они выжили в мире, где их хотят убить, то надо учить драться.
        - Лучше другое расскажите. Кто её хочет убить и почему?
        - Это я должна отвечать на твои вопросы? Ты ничего не путаешь?  - опешила богиня.
        - Если хотите, чтобы я хорошо исполнял свою работу, то да. Буду признателен за прояснение ситуации. А то не дай бог, пропущу следующих мастеров смерти, которые придут за ней.
        Сказать не дай бог при живой богине напротив - это очень тонкое издевательство, которое, я надеюсь, она не поймет.
        - Ты бы лучше эти вопросы задал её отцу. Именно из-за него нашей дочери угрожают. Он тебе не рассказывал о своих грандиозных планах?
        - Намекал.
        - Тогда и я не расскажу. Спроси у него. Чтобы защищать мою дочь, эта информация не обязательна.
        - Тогда непонятно, зачем задерживать меня. Чем раньше закончу со своими делами, тем раньше вернусь.
        - Так ты не решил сбежать?
        - Нет. Мне понравилось учиться.
        Богиня прищурилась. Опасно так, прикидывая, не грохнуть ли меня. По уму она могла послать своих слуг, чтобы они прикрывали её дочь. Но почему-то не сделала этого. А может и сделала, но я об этом не знаю. Зачем-то бог ветра отправил именно меня вместе с ней. Видимо он имел на Амали, древнюю сильную богиню, какое-то влияние, раз смог убедить её в этом.
        Кто же он такой? И что хочет?
        - Сядь,  - приказал она, пододвигая ко мне стул силой воли. Усадила она меня также,  - А теперь подробно расскажи, чем живет моя дочь, какие у неё трудности и мечтания.
        Вариант, где я откажусь, она, видимо, не рассматривала.

        Глава 27. Дом, милый дом

        Приятно возвращаться домой. Ох уж это зарево пожаров, отблески применяемой магии в разных частях города, тучи пепла и пыли, поднимающиеся до самого неба. Это было первое, что я увидел.
        Второе - две выросшие цитадели. Одна сверкала белизной, от другой фонило смертью. Казалось, что это один громадный трупешник, который собрался прорасти прямо до небес. Но главное - я увидел свою башню. Она стояла там, где и оставлял её. Вроде целая, но насколько именно только предстоит узнать.
        Сразу показываться я не стал. Под невидимостью долетел до башни и приземлился на крыше, выпуская Зевса. Что сказать… Какие-то военные базы успели разрушить. Другие наоборот, укрепить. За той стеной, которую так старательно возводили военные, тоже хватало явных следов сражений. Со стороны городка, где я набирал людей, поднимались клубы дыма. Судя по всему, там какое-то время назад произошло что-то серьезное.
        Клановцев я тоже осмотрел. Они находились здесь же, в башне. Внизу, на земле, Герман проводил тренировку, уча людей драться. Марта вела отдельное занятие на третьем уровне, собрав вокруг себя двадцать искателей от пятнадцатого до тридцать второго уровня. Сама же она добралась до семидесятого, явно не теряя время зря.
        Больше никого я из офицеров не увидел и это несколько нервировало. Хотелось бы увидеть все знакомые лица в полном составе, а не навещать их могилы. Если, конечно, могилы будут и осталось, кого хоронить… Тьфу. Хватит тянуть, надо узнать новости.
        Спустившись вниз, я появился за спиной Марты, снимая защиту. Девушка отреагировала моментально. Перенеслась в сторону, создавая несколько своих иллюзий и бросила в меня копье, наполненное ментальной силой.
        - Неплохо, неплохо,  - похлопал я ей,  - Смотрю, ты рада меня видеть.
        - Эрнест? Ты вернулся?
        Успокаиваться и убирать иллюзии девушка не спешила, вглядываясь в меня. Остальные её ученики тоже времени даром не теряли, повскакивали и призвали свои силы, чтобы атаковать меня.
        - Хватит!  - вложил я в голос силу. Как маг и как лидер клана.
        В тот же миг все навыки потухли. Всё же клятва великая вещь. Сразу уберегает от многих глупостей.
        - Это и правда ты,  - улыбнулась Марта и… бросилась мне на шею.

* * *
        - Где остальные?  - спросил я, когда добрался до кабинета. Из руководящего состава здесь присутствовала только Марта, да Герман, который сразу поднялся, как узнал, что я вернулся. То, что за время моего отсутствия появился настоящий кабинет, с дорогой мебелью было интересным, но не настолько, как прочие дела.
        - Они в рейде. Военные скинули заказ на диверсию в тылу золотых.  - ответила девушка.
        - Мы с ними до сих пор воюем?
        - Да сейчас все со всеми воюют. Вовремя ты вернулся. Теперь нам легче будет.
        - Я не надолго.
        - Как?  - возмутилась Марта.
        - Нам бы помощь не помешала,  - добавил Герман.
        - Так, давайте по порядку. Что с кланом, сколько людей приняли, есть ли погибшие, какая обстановка.
        - Я расскажу,  - переглянулась девушка с мужчиной,  - Сейчас в клане триста человек. Михаил поставил нам магов пространства, двадцать человек, как вы с ним и договаривались. Целителей тоже двадцать появилось. А моих учеников ты видел. Я тридцать набрала. Остальные все маги ветра, земли и металла.
        - То есть в тех направлениях особо новичков не прибавилось?
        - Нет.
        - Мы и так не знаем, что с этими то делать,  - сказал Герман,  - Поднять такую организацию это не самое простое дело.
        - Вы не сказали главного, что по потерям? Они есть? Или всё настолько радужно?
        - Одиннадцать человек погибло,  - помрачнела девушка,  - Погиб Сафрон… Остальные из новичков.
        - Как он умер?  - я почувствовал, как к горлу подступает ледяной комок.
        - Прикрыл отход. Их прижал отряд смерти. Почти все тогда и погибли.
        - Вот как…
        Даже не знаю, плохо это или хорошо. С одной стороны то, что клан до сих пор цел и продолжает развиваться однозначно хорошая новость. С другой стороны, когда твои люди умирают, это печальная новость.
        Марта с Германом замолчали, давая мне время обдумать сказанное.
        - Их удалось похоронить?
        - Нет. Это же армия смерти. Кто пал от их рук, обращается в нежить.
        - И? Что дальше стало с телами?  - напрягся я.
        - Отошли к доминиону смерти,  - ответил Герман, смотря на меня колючим взглядом,  - Это произошло две недели назад. Мы думали, как отомстить, но не нашли таких вариантов, чтобы избежать лишних потерь.
        На секунду мне стало стыдно. Если бы я не ушёл… То развязалась бы ещё большая война,  - одернул я себя. За мной послали бы убийц всех мастей и, рано или поздно, окружающие меня люди пострадали.
        - Рассказывайте дальше. Я хочу знать всё.
        История вышла занимательной. Первые дни, когда я ушёл, ничего особо интересного не происходило. Появление новых мастеров резко усилило клан и дало возможность говорить совсем на других условиях со всеми. Что с врагами, что со своими. А появление мастеров целительства и порталов, которые были готовы обращать для российской армии солдат, так и вовсе, снизило давление. Как никак, эти две стихии очень интересные. На их фоне даже воздух с прочими моими направлениями смотрится блекло.
        Поэтому, спустя несколько дней, началась массовая инициация. Мастера, как и обещали, сразу палиться перед вояками не стали и сначала обеспечили наш клан обещанными новичками. После чего моя команда взялась за их срочное обучение и поднятие уровней. Так мы получили неоспоримое преимущество и не отстали в этой гонке.
        Но перерыв длился не долго. С новыми силами армия обратила внимание на перекресток и тоже отправилась за новыми высотами. То ли это спровоцировало новую волну насилия, то ли враги и так были готовы, в общем, разразилась нешуточная битва.
        Сначала заявились поклонники смерти и смогли отбить несколько граней, а ещё возвести цитадель, которую я видел. В ней была главная проблема. Цитадель генерировала какое-то поле, не дающие применять военную технику. Любые снаряды превращались в бесполезный мусор.
        Чуть позже подтянулась армия ангелов. Идеалистическое представление о посланниках бога, быстро сменилось на реальное понимание дел. Ангелы не какие-то добрые парни, сеющие добро за просто так. Эти существа, с белоснежными крыльями, относились к людям и любым разумным, как к кормовой базе. На данный момент это понимали все, кто не продал свои мозги в угоду различным сектам, которые росли, как на дрожжах, почему-то называя себя религией новой эры.
        - На самом деле всё сильно хуже, чем ты можешь себе представить,  - рассказывала Марта,  - Вторая башня - это доминион белых. На ней всегда базируется несколько ангелов и если эти ребята отправляются в бой, то лучшая стратегия - бежать от них подальше. Они какие-то нереальные сильно.
        - У них жесткие терки с армией смерти,  - добавил Герман,  - Те на пернатых ходят только большой толпой и мастеров пачками стягивают.
        - Самое веселое было, когда они одного ангела в нежить обратили. Тот вернулся к своим и знатно народу накрошил. Во время боя разрушили половину белой цитадели, а следом разнесли одну из европейских военных баз.
        - Пока не слышу ничего ужасного. Одни наши враги бьют других. Как по мне, ситуация хорошая.
        - Это ты не дослушал,  - покачала головой Марта.
        - Расскажи ему, что в мире происходит.
        - Две поехавшие стороны. Одни сходят с ума и бегут поклоняться ангелам. Те каким-то образом собрали под свои знамена миллионы людей. Слышишь? Не тысячи, а миллионы! Они прут сюда со всех сторон. Незаконно пересекают границы, нарушают все запреты, нападают на солдат, если те пытаются их остановить. Ангелов поддерживают на самом верху в некоторых странах. Дошло до того, что когда толпам фанатиков мешали особо сильно, ангелы пригрозили наказать всех, кто в этом участвует. Наказали. Разнесли пару военных застав на пути сюда.
        - Как на это отреагировали?
        - Утерлись. Все разом,  - мрачно хмыкнула Марта,  - Ангелы - это сила. Она дали всем желающим приобщиться к их белой магии. На их стороне миллионы верующих, которые радостно бегут уничтожать тварей. Гибнут тысячи, выживают единицы, которые потом сдают очки навыков и характеристик, во славу великому замыслу.
        - Иначе говоря, они развернули не хилый бизнес, как выкачивать из глупых людей ресурсы,  - прокомментировал Герман.
        - Подозреваю, что это не все плохие новости…
        - Со стороны фракции смерти ситуация зеркальная,  - кивнула Марта,  - Только они предлагают не прекрасное посмертие, а вечную жизнь здесь и сейчас. Стоит говорить, что методы те же? Идите к нам, сражайтесь и сдавайте очки, а если умрете, мы вас вернем, потому что смерть это выдумка, её придумали плохие белые.
        - Много сторонников у этого бреда?
        - Не миллионы, но тысячи.
        - Да ладно,  - удивился я,  - Неужто так много людей готовы умереть?
        - Многие люди необразованны и невежественны,  - жестко припечатал Марта,  - Об предложение мертвых знает уже весь мир и каждый день сюда прибывают толпы желающих обратиться в нежить.
        Это оказались не последние новости, которые вывалили на меня. Первая часть рассказов сводилась к тому, кто и с кем воюет. Если коротко, то основной состав не изменился. Периодически мелькали представили и других рас, но не то, чтобы часто. Ангелы и их прихлебатели, фракция смерти и все, кто в неё входил, вылазки золотой армии, которые пытались наладить торговые пути и урвать свой кусок, орки, которые просто заглядывали на огонь, чтобы набить очков, миносы, которые вели себя также, как и орки. На перекресток лезли все те, кто хотел подраться и подняться наверх в иерархии искателей.
        В тоже же время шёл активный захват земель: неосвоенных или полупустых миров. Искатели дрались за добычу ресурсов и за базы для прокачки. Параллельно им худо бедно налаживалась торговля. Как я уже знал, перекресток нарушил многие логистические цепочки и теперь ушлые ребята пытались использовать ситуацию для своего обогащения. По статистике как минимум половина конфликтов приходилась как раз на случаи нападения на обозы.
        В этом всём адском котле мой клан пытался занять нишу военной организации.
        - Мы тоже сбор навыков организовали,  - призналась Марта, заглядывая мне в глаза.
        - Как же?
        - Водим желающих к граням и даём им поднять несколько уровней. Люди готовы рисковать. Воевать не готовы, но недельку провести здесь, чтобы получить способности - да.
        - Это вынужденная мера,  - вставил Герман,  - Этим так или иначе все занимаются. Чисто на своих ресурсах мы быстро в конце списка останемся.
        - И много уже собрали?
        - По паре сотен очков.
        - Шустрые какие,  - хмыкнул я,  - Какая система распределения?
        - Делим поровну между всем офицерским составом.
        Обходя мимо главу клана,  - подумал я про себя.
        - Пока ругать не буду. Пойдемте, устроите мне показ, что наворотить успели. И когда вернутся остальные?
        - Сегодня должны,  - ответила Марта, поднимаясь.

* * *
        - Ты вернулся?  - первым делом спросила Мария, приземляясь на крыше. Именно туда я созвал людей, чтобы устроить смотр и проверить, чему они научились, да и просто вопросы позадавать.
        - Да. Как прошло?  - оглядел я женщину, облитую кровью.
        - Бывало и хуже,  - поморщилась она,  - Есть что важное? Если нет, то мы в душ.
        - Идите,  - кивнул я. За её спиной стояла и остальная часть команды. Многие изменились.
        Сама Мария подстриглась. Выбрила левую часть черепа, а остальные волосы заплетала в тугие косы. Выглядело брутально и воинственно. Аня тоже изменилась и не уверен, что в лучшую сторону. Лицо стало злым, суровым, взгляд колючим. Она глянула на меня исподлобья, кивнула, но ничего хорошего не сказала.
        Если я и рассчитывал на бурные приветствия, то лучше про них забыть по всей видимости.
        Остальные солдаты тоже по большей части отнеслись к моему появлению равнодушно. Явился и явился. Судя по их виду, они вырвались как минимум из жестокой бойни. У половины группы одежда разорвана, а значит их броню пробивали. Когда они подлетали, я заметил, что одного человека несут маги ветра, подхватив его под руки. Два и два сложить не трудно, это наверняка целитель. Сорокового уровня между прочим, быстро его раскачали.
        Проводив отряд взглядом, вернулся к молодым искателям. Мне требовалось оценить, что они умеют, чтобы скорректировать план обучения.

* * *

        Ночью я пришёл на крышу, чтобы посидеть в одиночестве и обдумать свою жизнь. Не ожидал я, что вернувшись, почувствую себя… ненужным. Так рвался сюда, отложил учебу, оставил Сашу одну, переживал, что у клана, да и всех землян дела плохи, а вышло вон как. Оказывается, они тут справляются неплохо и без меня. Более того, каждый из них со скрытой враждебностью отнесся к моему возвращению.
        Никто об этом не говорил прямо, люди в целом показывали доброжелательность, но я чувствовал одно и тоже в каждом из них. Зачем он вернулся и какие проблемы принес с собой?
        Как иронично. Я создал клан, дал этим людям возможности, сделал некоторых из них мастерами, а теперь они опасаются меня, что я влезу в их устаканившийся мирок. Связь с военными они наладили и ни в каких поставках не нуждались. Уровни прокачали, очки навыков собирать научились, боевую мощь подтянули и могли дать отпор недоброжелателям. Никаких таких серьезных проблем, в которых они рассчитывали бы на меня - не было. Люди успели привыкнуть опираться только на себя, перестали ждать меня и… Вполне справлялись с теми задачами, которые стояли перед ними.
        Вроде надо радоваться, но почему-то я чувствовал грусть. Не ожидал, что окажусь ненужным.
        - Грустишь?  - спросил до зубовного скрежета знакомый голос. В этот раз я не ощутил его присутствие и не почувствовал, что эта встреча произойдет. Интуиция не так уж хороша или в прошлый раз он позволил себя ощутить?
        - Ну, привет,  - обернулся я и разглядел бога ветра, который сегодня для разнообразия явился в серых доспехах. Потертых, старых, выглядящих… рабочими.
        - Привет-привет. Как это ты додумался оставить мою дочь одну?
        - Справится, не переживай.
        - А я вот переживаю, представь себе.
        - Для отца, который появлялся всего пару раз в её жизни, ты слишком заботливый.
        - Что, дочурка жаловалась на меня?  - улыбнулся он.
        - Разумеется.
        - Как она тебе?
        - В каком смысле?  - не спешил я отвечать на опасный вопрос.
        - Во всех.
        - Мой ответ тебе не понравится.
        - Обещаю не убивать тебя.
        - Она слабая.
        - Ты тоже был слабым. Разве в этом нет иронии?
        - Если ты хотел показать то, какой путь я проделал, то спасибо, оценил,  - хмыкнул я.
        - Как её успехи?
        - Жива. Учится. Научилась немного драться.
        - Ты научил?
        - Да. У меня вопрос.
        - Спрашивай,  - по барски махнул он рукой.
        - Чем ты насолил фракции смерти?
        - Они одни из моих главных противников. Которые остались.
        - Угу,  - кивнул я,  - Мне нужны подробности. Я хочу разобраться, что происходит, какие у тебя планы и какую роль в них ты отводишь мне.
        - Рано.
        - Нет. Пришло время. Или сам играй в свои игры.
        - Опять ерепенишься?  - рассмеялся он.
        - Это ты ерепенишься, а я хочу знать расклады. В чем заключается ваш конфликт с мертвяками?
        - Личная неприязнь.
        - А ещё?  - не повелся я на скупой ответ.
        - Борьба за власть, конечно.
        - Ты можешь говорить так, чтобы не приходилось задавать сотню уточняющих вопросов?
        - Как мне тогда издеваться над тобой? Ладно-ладно,  - рассмеялся бог ещё громче, видя моё лицо,  - Мы боремся за создание нового веера миров.
        - Ого,  - вырвалось у меня,  - А ты не мелочишься, да?
        - Я когда-то сказал, что ты не поймешь мои цели. Сейчас, возможно, это изменилось. Как ты себя почувствовал, вернувшись?
        - Ненужным.
        - А есть мысли, почему?
        - Нет,  - признался я.  - Как раз думал над этим.
        - Что для тебя значит слово дом?
        Бог смотрел серьезно. Он ни капли не шутил. Как ни странно, я его понимал. Когда-то он мне сказал, что его мир был разрушен. Если у каждого бога есть место, где он базируется, то где это место у бога ветра? И есть ли такое?
        - Ты хочешь создать место, которое назовешь домом?
        - Да,  - кивнул он.  - А тебе предлагаю присоединиться.
        - В качестве кого?
        - Это уже от тебя зависит. По силе твоей, будут и дела твои.
        Я задумался над тем, каково это, иметь место, которое называешь домом. У меня была квартира, где я жил большую часть жизнь. Можно ли назвать это место домом? Нет. Я уже и забыл про неё. Имущество перестало меня волновать. Единственное, что я бы забрал оттуда - фотографии мамы и сестры. Но, по правде говоря, мне это не казалось слишком важным. Сколько для меня уже лет прошло? Десять? Двадцать? То, что раньше имело смысл, быстро его утратило.
        Так где же мой дом? Где то место, где я буду нужным? Где та тихая гавань, куда я смогу возвращаться и меня там будут ждать? А ещё лучше, где то место, откуда не нужно будет уходить?
        - Расскажи мне про этот план. Я хочу знать, что нужно сделать и кого победить.
        - Я расскажу,  - пообещал бог,  - Слушай.

        Глава 28. Откровения
        - Чего ты здесь сидишь, весь такой грустный и одинокий?  - спросила Марта, поднявшись на крышу.
        Я в это время наблюдал, как в городе мелькают всполохи от очередной схватки между искателями. Там регулярно вспыхивало. Раз в полчаса минимум.
        - Думаю,  - ответил я, не оборачиваясь.
        - Несколько часов?  - до меня донеслась её усмешка.
        Несколько недель, если быть точным. То, что рассказал бог… Там определенно было, над чем подумать.
        - Увлекся,  - повернулся я и улыбнулся.  - Присядешь? Смотри, какой вид.
        - Я на эти виды успела насмотрелась. Опять кто-то дерется?
        - Да. Тебе не кажется, что это напоминает биение жизни? Вечный конфликт в миниатюре.
        - Оу, плохо дело. Эрнест подался в философию. Тебя так задело, что мы не рады тебя видеть?
        За что я люблю Марту, так за её прямолинейность.
        Я бы мог сказать ей, что нет. Это и правда было так. Сейчас меня волновало уже совсем другое, то, что я не собирался рассказывать. Поэтому я кивнул, чтобы избежать лишних вопросов.
        - Ты так изменился, но не научился врать,  - хмыкнула она,  - Так что же тебя беспокоит на самом деле?
        Черт. Забыл, с кем общаюсь.
        - Лучше расскажи, как твои дела? Ты довольна своим положением?
        - Переводишь тему? Как наивно, Эрнест. Что же тебя так беспокоит и что ты хочешь скрыть? Я то думала, что вернувшись, мы устроим ещё один секс-марафон.
        - Заманчивая идея,  - ответил я, стараясь не думать о том, о чем думал последние дни, проведенные в моделирование.
        - Ладно, шутка не прокатила. Так что с тобой? Ответишь?
        - Сказал же, думаю.
        - О чем?
        - О том, как развязать новую бойню.
        - Оу.

* * *

        Бог ветра не посвятил меня во все свои планы, но кое-что и правда рассказал.
        Жил был обычный парень, в мире, чем-то похожим на мой. Неплохой технологический уровень, минимум магии, которая у них всё же имелась, но скорее на уровне фокусов, нежели на уровне повелителей стихий, способных взглядом сдвигать горы.
        Как-то раз в этот мир пришла система. Сценарий тот же самый. Открылись десятки граней, ведущие к тем или иным стихиям. Здесь стоит отступить и рассказать, как устроен веер миров. Веер - это кластер. В нём есть миры с разным уровнем качества. От первого до четвертого, где первый - идеальный мир, с высоким уровнем маны и кучей ресурсов, а четвертый - безжизненный шар, с нулевым уровнем маны. Такие миры если и используют, то для различных не магических экспериментов. Проводили бы и магические, но маны нет, сильно там не разгуляешься.
        Есть обычные миры, а есть миры стихиальные. Но нельзя сказать, что они разделены, как белое и черное. В каких-то мирах есть слабо выраженное присутствие стихии, а в какие-то настоящие пристанища стихий. На заре своей карьеры, когда ещё ходил под началом целителя, мы выбирались с ним в мир стихии жизни. Где сумасшедшие условия, живые организмы постоянно мутируют и размножаются. Такой мир не пригоден для жизни. Какое-то время находиться там ещё нормально, устраивать рейды тоже, а жить - нет. Не заметишь, как сам мутируешь.
        Это если верить расскажу бога ветра, который настолько расщедрился, что объяснил мне устройство мира, приводя в примеры те места, где я бывал. Что наводило на подозрения. Откуда он об этом знает? Не слишком ли много внимания моей персоне? Но по мере рассказа этот вопрос отпал. Не слишком. В самый раз. За породистыми лошадями надо присматривать.
        - Тот мир, в который ты проходил через грань ветра - имеет среднюю выраженность стихии и не является колыбелью. В основном мире ветра тебе бы не понравилось.  - усмехался он тогда,  - Без до пределов развитого полёта и высокой брони там лучше не появляться.
        - Почему тогда грань называлась гранью ветра?
        - Потому что мироустройство сложнее, чем ты можешь представить. Вы, земляне, ошибочно называете обычные проходы между мирами гранями, хотя грани - совсем другое. Это грани соприкосновения мира и мира стихии. Щель, через которую распространяется мана, стихия и информация. Если в том же месте открылся проход ещё куда-то, это не значит, что ты попадешь в мир стихии.
        - От твоих пояснений проще не становится.
        - Ты слишком мало знаешь. Надо было подналечь на учебники в школе.
        Как смешно,  - поморщился я. В школе земли не было никаких таких упоминаний.
        - Какую роль играют стихии в веере миров? И как это работает в магическом веере?
        - Воспринимай стихии, как отдельных игроков. Есть те, кто считает, что стихии - это древние боги. Настолько древние и сильные, что стали воплощением стихий. А может всегда ими были.
        - Звучит дико.
        - К сожалению, мало известно о том, кто создал миры и всё это,  - он повертел рукой, подразумевая все вееры вместе взятые.
        Теорию большого взрыва он не рассматривает?
        - Тогда такой вопрос. Как мир попадает в новый веер? И что будет, если магический веер откроет новый мир? Какова роль системы?
        - По непроверенной теории, как ты уже мог узнать, систему создали для быстрой подготовки воинов, чтобы сражаться с демоническим царством. Только не путай. К вашему фольклору демоны не имеют никакого отношения. Их веер работает совсем по другим правилам и пока их не встретишь, никакой фантазии не хватит представить это безумие.
        - Ты на вопрос ответь. До демонов ещё доберемся.
        - Как скажешь,  - рассмеялся бог, забавляясь моим неведением.  - Ты правильно догадался. В разных веерах разный алгоритм подключения мира в общую сеть. Я подозреваю, что каждый новый мир - это не случайность. Есть какие-то скрытые механизмы поиска. То, что есть механизмы интеграции - очевидный факт. Ты мог наблюдать этот процесс.
        - Сначала появились грани,  - припомнил я, как всё развивалось.
        - Да, но именно грани, а не проходы в другие миры. В мир хлынула мана, начался первый шаг интеграции. Появились искатели и духи, на которых они могли прокачаться. Стихии разбрасывали своё семя, чтобы обращать искателей.
        - Но стихию ветра ты мне дал?
        - Не совсем. Я, как и ты, всего лишь пользователь этой стихии,  - усмехнулся бог,  - Продвинутый,  - усмешка стала больше,  - Стихии сами по себе занимаются рассеиванием. Или оплодотворением нового мира, называй как хочешь, за всю известную историю придумали много названий, как поэтичных, так и не очень.
        - А когда ты приметил меня?
        - Когда ты стал делать успехи и выделяться на общем фоне. Так что не льсти себе. Ты далеко не избранный. Не был им, пока не открыл моделирование,  - уточнил бог.
        - Так в нём всё дело?
        - Ты и сам уже понимаешь, какое большое это преимущество.
        - Откуда ты про него знаешь?  - заподозрил я кое-что.
        - Догадайся,  - подмигнул он мне.
        Да ладно… У бога тоже есть моделирование?
        - Зачем оно? Почему моделирование не дают всем подряд?
        - Ты забыл про главную цель? Готовить воинов в больших количествах. Но ты не понимаешь, что это такое - демонические отродья. Весь твой клан обычному демону - как легкая закуска. Архидемон разнесет тут всё и вся, захватит весь ваш мир и никакое оружие не будет способно ему навредить. Оценил масштаб?
        - Тогда зачем… А, понял. Постоянная конкуренция. Звания - это мотивация и попытка отобрать лучших из лучших, так?
        - Это один из путей. Звания, очки, уровни - всё это для того, чтобы приучить искателей сражаться и вырастить из общей массы тех, кто будет способен отразить угрозу. Моделирование - один из путей, как обрести силу. Им награждают некоторых искателей.
        - По каким критериям?
        - Система не настолько щедра, чтобы выдавать свои тайны.  - развел руками бог.
        - Ясно. Когда отправляться бить демонов?
        - Расслабься. Последние пару тысяч лет война с ними стихла, поэтому система действует в пассивном режиме, тихо накапливая силу.
        - А есть и не пассивный режим?
        - Я читал хроники и если им верить, то да.
        - Как в этом фигурирует сердце мира, на котором ты принес меня в жертву?
        - Да ладно тебе. Сколько можно дуться? Это ведь была стопроцентная вероятность, что ты воскреснешь.
        - Тогда чего же ты меня заранее не предупредил?
        - Потому что тогда бы ты поступил иначе. Ещё спасибо мне скажешь, что прошёл через этот опыт.
        - Сомневаюсь. И ты не ответил на вопрос.
        - Сердце мира - это один из этапов. По мере насыщения мира магией и инициации искателей, к миру открывается всё больше доступа. Уже могут заглянуть другие искатели, боги поглядывают издалека и вербуют новичков. Начинается стандартная борьба за власть. Системе невыгодно, чтобы новый мир растерзали, поэтому она подготавливает его и только потом бросает в горнило войны, на потеху другим. Если же в мире нет цивилизации, то сотню другую лет он пропитывается маной, появляются монстры, они развиваются, а дальше получается неплохая база для прокачки. Сердце же служит способом регулировать, у кого окажется доступ. Это тоже часть общей конкуренции.
        - Спасибо за лекцию. Кое-что стало понятнее. Но это не объясняет, что ты задумал, причем тут я и Саша.
        - Ты же уже мог догадаться, что я задумал.
        - Хотелось бы услышать это от тебя.
        - Я хочу создать дом. Моего меня лишили. Я говорил об этом.
        - Твой мир пал и…? Что ты хочешь? Захватить какой-то мир? Землю?
        - Это слишком мелко.
        - Оу…  - догадался я.  - Ты хочешь создать отдельный веер миров?
        - Как у вас говорят? Бинго!  - улыбнулся он,  - Да, хочу. Что касается тебя и моей дочери… Столь масштабные цели не достигаются в одиночку. Я собираю команду.
        - Не ожидал, что ответ будет настолько банален. Команда из двух начинающих искателей?
        - Не будь таким наивным,  - глянул на меня строго бог,  - С чего ты решил, что вас всего двое?
        Ни с чего. Но мне любопытно, как далеко проникли твои щупальца, старый ты хер.
        Это было не единственное, что мне тогда рассказал бог ветра. Но и далеко не всё, что я хотел бы узнать. Весь план он рассказывать не стал. Обозначил общую цель, обозначил ряд проблем и способов решения.
        Задача первая банальна до зубовного скрежета. Надо набрать силу. Не мне. Точнее не только мне. Речь про бога ветра. Он кое-что поведал о бытие богов. Есть несколько путей, которыми они идут. Большинство - захватывают какой-то мир или страну, если слабые. Подчиняют там людей, те строят им храмы, поклоняются, ну и платят дань в виде очков навыков и характеристик. Бог намекнул, что расценки у них совсем другие и сила зависит от того, сколько веков бог собирал дань и как далеко распространилось его влияние.
        Из этого пути следует, что боги особенно сильны на своей территории. Их почти невозможно там грохнуть, ну или надо привести большую толпу других богов, чтобы это провернуть.
        Второй путь, каким вроде как шёл бог ветра, бури и войны - это собирать силу… кхм… Если честно, я так и не понял, что конкретно он в этот путь вкладывает. С его слов это путь… странствий. Бог не сидит на одном месте, не пускает корни, а путешествует, постигает мироустройство и, конечно же, сражается.
        С этим и связана одна из задач. Богу требовалось убить несколько своих коллег. Чудесным образом, фракции конкурентов как раз сейчас закрепились на перекрестке. Да-да, речь про армию смерти и ангельские полки. Отсюда и попытки убить Сашу. Конфликт между богом ветра и этими двумя фракциями шёл на многих уровнях. Один из которых - убивать всех, кто следует за богом ветра. А дочка, генетический продукт двух божественный существ, это ценный актив.
        Напоследок бог ветра, не иначе как в приступе великой щедрости, поделился ещё кое-какой информацией. Один из вариантов, как стать князем, я уже знал. Система любезно его сообщила. Во время войны князей призывали на войну с демонами. Последователи же должны были снабжать князя, чтобы тот справился со всеми тяготами. То есть по меркам войны с демонами - князь всего лишь рядовой воин, что заставляет задуматься и как следует запомнить, что от демонического доминиона надо держаться подальше.
        Второй способ - убить врага народа. Тут тоже есть сложности, так как нужен, во-первых, целый народ, а это не тысяча человек. Во-вторых, нужно, чтобы этот народ массово возненавидел кого-то. Наверное, когда система придумала этот вариант, она не знала о таких технологиях, как массовое манипулирование сознанием. Иначе как объяснить, что американцы назначали меня врагом? Ну да плевать на них.
        Есть и третий вариант. Надо стать правителем государства, в котором больше миллиона человек. Причем нельзя стать князем таким способом, если в мире живет хотя бы ещё один князь. Даже если он отшельник и забился в пещеру, но находится в том же мире, то всё, этот путь закрывается. Поэтому не стоит даже пытаться стать князем на земле. Сюда в любой момент зайдет кто угодно и этот вариант обломится. Не говоря уж о том, что надо сначала захватить какую-нибудь страну и чтобы она признала тебя законным правителем. На фоне этого убить вражеского князя звучит как-то проще.
        Но самое интересное, это то, как становятся богами. Мне рассказали о трёх путях. Первый - убить другого бога.
        - Система таким образом чистит ряды от слабаков. Для войны с демонами нужны лучшие из лучших. Если бог опустился, перестал быть бойцом, то зачем он нужен? Пусть его место займет кто-то более боеспособный,  - пояснил бог ветра, зачем убивать богов и князей, если их на войну отправляют.
        Второй способ, попахивающий безумием: надо уничтожить архидемона. В переводе это означает, что надо грохнуть бога, но просто вражеского.
        - В чем опасность этих демонов? Ты так говоришь, будто они абсолютное зло.
        - Не в том смысле, в каком ты это воспринимаешь. Мирское зло - это когда сосед хочет тебя ограбить, берет топор и проламывает твою голову, насилует твою жену и убивает детей. Это пример зла, как его понимают люди. Демоны - они не хотят ничего от тебя. Им не нужны твои ресурсы. Они просто… другие. Противоестественные привычным нам формам жизни. На их фоне даже фракция смерти с их несмертью выглядит милашками. Против демонов плохо работает магия, навыки тоже. Обычный удар не пробьет их шкуру. Нужно особое оружие и способности, развитые до запредельного уровня, чтобы нанести какой-то урон. Чем дольше ты сражаешься с демоном и находишься в их мире, тем больше слабеешь. Они отравляют всё вокруг самим фактом своего существования. Единственная причина, почему они не захватили нас полностью - стоит перейти демону в другой веер, он тоже ослабевает. Но это временно. Пройдет месяц, два, он адаптируется и войдет в полную силу. По легендам раньше в веерах было гораздо больше миров. Сотни были утрачены в последней войне.
        В общем, полная жесть.
        Третий способ выглядел чуть более мирным, но был недоступен лично для меня. Богом не так просто стать. Точнее обычному искателю это невозможно сделать. Слишком уж большие силы доступны богам, которые обычные тело не способно выдержать.
        Но есть способ, как это обойти. Потомки, правильные гены, селекция и эволюция. У меня нет шансов стать богом естественным путем. Но если я стану сильным князем… А потом в идеале найду женщину-князя и у нас родятся дети… И они тоже пройдут путем искателя до звания князя… Таким образом, через несколько поколений, начнут рождаться дети достаточно сильные, чтобы вместить в себя божественность.
        А уж если это дети двух богов… То прийти к божественности им в разы проще, благо родители постарались. В контексте этой информации действия бога ветра выглядели совсем иначе. Сколько веков он плодится и размножается? Сколько у него детей? Сколько князей, мастеров и прочих сторонников завербовано по всем мирам?
        Я тут с кланом намучиться успел, думая, как его обеспечить. А если цель создать отдельный веер миров, то даже не знаю, что для этого нужно. За пару лет никак не управишься.
        Если честно, то немного обидно. Пусть я пока и не стал князем, но в глубине души верил, что это вскоре у меня получится. А там и богом стану, почему нет? Оказывается, нет. Завалить бога задача непосильная. Не в ближайшие лет сто уж точно, в этом-то я могу себе честно признаться. Ну или это будет какой-то рояль. Иду я себе, значитца, а тут бац, и бог валяется. При смерти, страдает бедняжка, и просит его завалить. А я же хороший парень, не могу отказать, когда просят… Бред. Феноменальный бред.
        По всей видимости выходит, что мне надо работать на перспективу. Всё же стать князем, развить клан, а потом… Кто знает. Вдруг я решу окончательно перейти в стан бога ветра, а из его затеи что-то да выйдет. Пожалует мне какой-нибудь мирок, или на худой конец страну… Тоже звучит бредово, но хотя бы походит на план. Там, глядишь, и потомками обзаведусь, помогу им продолжить восхождение.
        Эта новая мысль поставила меня в ступор. Пахать не ради себя, а ради потомков? Никогда об этом не задумался и пока не решил, как к этому относиться. Это же жену надо искать… Минимум княжну. Где же я такую возьму? Или искать дочь богов…
        Твою же мать… Что-то задание от бога стало выглядеть не так, как я его видел изначально.

        Глава 29. Интуиция
        - Интуицию поднял до максимума на своём уровне, а мастерства никакого не приобрел.
        Это были первые слова, которые мне сказал мастер. Между прочим, стоил он целых пятьдесят очков навыков и был единственным, кто владел интуицией в совершенстве! Либо интуиция настолько редкая штука, либо тех, кто поднимал её до высоких значение и получал доступ к скрытой базе почти и не было.
        Мастер выглядел как старик, который давно забил на мирскую жизнь. Лысый, с длинной седой бородой, в штанах-шароварах, без какой-либо другой одежды.
        - За этим и пришёл.
        - Что такое интуиция?  - с ходу спросил он.
        - Повышенная чувствительность?
        - Это малая часть ответа,  - нахмурился он,  - Как ты хочешь идти этим путем, если даже не знаешь, что это такое?
        - Так объясните,  - ответил я, успев смириться с разношерстными характерами мастеров.
        - В мои времена проводились испытания, которые определяли, достоин ученик или нет. Ты проходил такое испытание?
        - То, что я здесь нахожусь, лучше всего говорит об этом.
        - Умно,  - хмыкнул он,  - Тогда приступим. Расскажи о своём опыте. Что получается, что нет, к каким выводам пришёл.
        И этот туда же. У него есть доступ к моей памяти, но он всё равно задает вопросы, не желая выдавать поток информации. Не он первый так делает. Ретроград чертов.
        - Я чувствую опасность. Иногда чувствую, какие вероятности сплетаются. Иногда интуиция молчит и я не вижу, что будет дальше.
        - Разумеется, не видишь. Единственный раз, когда тебе удалось заглянуть далеко - падение золотой армии, так?
        - Да,  - признал я то, что нам было известно обоим.
        - Интуиция опирается на несколько вещей,  - наконец-то перешёл он к уроку,  - Тебе нужно запомнить их как следует, ученик. Первая - это то, что ты назвал повышенной чувствительностью. Чем лучше ты чувствуешь биение жизни, тем выше точность твоих ощущений. Недавно ты открыл в себе ауру. Её можно совместить с интуицией, но для этого надо развить ауру до больших масштабов. Учись синхронизироваться с природой, стихиями, разумными, со всем, что тебя окружает. Это тот навык, который надо развивать всю жизнь. Может к старости и научишься чему-то.
        В этот момент его усмешка была далека от любви.
        - Если повезет, то откроешь и другие органы чувств.
        - Органы чувств?  - заинтересовался я, услышав что-то новое.
        - Да. Восприятие зависит именно от органов чувств. Слух, зрение, аура, чувство маны, стихиальное восприятие. Если повысишь характеристику выносливости до тысячи, то сможешь перенастраивать тело. Если найдешь великих целителей, то они помогут тебе в этом. Тогда твоё восприятие вырастет в сотни раз.
        - А много князей развивает восприятие до высоких значений?
        - Некоторые развивают,  - насмешка сменилась благодушием,  - Ты ведь уже понял, что к таким на твоём уровне развития лучше не соваться?
        - Понял.
        - Хорошо. Это подводит нас ко второму пункту, на что опирается интуиция. На знание.
        - Знание?  - послушно переспросил я, когда он замолчал.
        - Да, знание. Ты смог прочувствовать золотую армию и грядущие вероятности, потому что допрашивал многих солдат, наблюдал за их действиями, изучал, узнавал планы. Ты вложил в это много сил и получил результат. В другом веере, где ты ничего не знал, не знал о врагах, их планах и даже том, кто они, ты не не смог почувствовать, что твоей подопечной грозит опасность. Эти две ситуации показывают, как влияет знание на конечный итог.
        Неожиданный пункт. Очень неожиданный.
        - Поэтому тот, кто хочет стать настоящий интуитом, обязан постоянно развиваться. Но не заблуждайся. Важно именно развитие, а не имитация развития. Чем глубже ты проникнешь в суть вещей, тем лучше научишься их понимать и чувствовать. Если ты постигнешь суть камня, то сможешь увидеть его будущее.
        Звучало, как настоящая магия, даже по меркам стихий.
        Урок с этим мастером оставил двоякое впечатление. При такой цене я ожидал большего. Хотелось каких-то мгновенных результатов, чтобы применить уже сейчас, а не ждать долгие года, пока разовью мастерство до должного уровня. С другой стороны, полученные знания неоценимы и в перспективе не раз окупятся.
        Да, трудный я путь выбрал. Трудный он в первую очередь потому, что надо достаточно прожить, набраться жизненного опыта, познать мир. Это не сделать с помощью моделирования, то даёт ограниченный опыт. Я теперь понимаю, почему так мало искателей развивают интуицию. Результаты неизвестно когда будут, развивать её непонятно как, а если и понятно, то не так-то просто.
        Мастер также дал конкретные практики на закрепление результата. Но все они сводились либо к развитию восприятия, либо к медитации, либо к познанию мира.
        - Самый лучший совет, который я тебе могут дать,  - говорил он,  - Живи. Влюбись, заведи семью и друзей, похорони их, развяжи войну, убивай, создай что-то хорошее, разрушь это, создай что-то плохое и это тоже разрушь. Чем больше оттенков жизни ты познаешь, тем лучше научишься понимать её. В этом главная трагедия интуитов. Мы должны постоянно жить, а одна из основ жизни - конфликт.
        Обнадежил так обнадежил. Жизненный опыт так важен по простой причине. Если я испытаю опыт отцовства, как удачного, так и нет, то это даст лучшее понимание, что чувствуют другие разумные. Что чувствует воин, у которого за спиной его семья и ему нельзя дать пройти врагу? Что чувствует наёмник, который убивает, чтобы отослать родным деньги и они не голодали? Это лишь два вопроса из того бесконечного списка, которые может поставить жизнь перед разумным существом. Без такого опыта, моё понимание и восприятие априори ограничено, а значит и прогнозы не точны.
        - В конце тебя будет ждать разочарование,  - предупредил мастер,  - Если ты проживешь многообразие жизни, то обычные вещи перестанут волновать.
        - Разве это плохо?
        - Не проверишь, не узнаешь.
        Самое обнадеживающее напутствие, какое я получал.
        Этот урок я взял не просто так, а по наставлению бога ветра. И теперь понятно, почему. Он поставил простую, но кровавую задачу. Я должен устроить очередную бойню, геноцид армии мертвых, а если получится, то и ангелов потрепать.
        В этом плане скрывалось несколько смыслов. Первый - чем больше сил отвлечется на перекресток и бой со мной, тем меньше шансов, что отправят ещё один отряд к Саше. А они обязательно отправят. Этого не случилось только потому, что обычные разумные, не умеющие так быстро летать, как я, добираются до того мира месяцами. Новости о неудачном покушение ещё не успели дойти.
        Если смотреть в целом на ситуацию, то Саша - тоже способ отвлечь часть сил.
        Второй скрытый смысл - знание. Мне нужно получить опыт сражения с армией мертвых, чтобы научиться их лучше чувствовать. Это поможет и в будущих столкновениях, которые обязательно случатся. И в защите дочери бога.
        Третий смысл - добавить хаоса на перекресток, чтобы никакие фракции не закрепились. Слишком активно они набирают силу, а это не нужно богу ветра. Как он рассказал, война идёт и в других мирах, не только здесь, поэтому абсолютно все силы никто сюда не бросит. Если я хоть что-то понимаю, то бог ветра обязательно озаботится созданием проблем своим врагам и в других местах. Я же был одной из его фигур, которую он направлял в нужное место.
        Поэтому я готовился к битве. Взял урок не только у мастера интуиции, но и на других мастеров потратился. Доучил руны, как земли, так и металла. Выучил пару десятков заклинаний на все случаи жизни. Тактика, стратегия боя, стихия ветра и молний… Суммарно я потратил сто семьдесят очков и после разговора с Мартой два дня просидел в медитации, разбирая полученный массив знаний. Как иронично. Я свалил из магической школы, чтобы продолжить учиться.
        К сожалению, много времени на это выделить не мог, мне скоро возвращаться. Поэтому пришлось нарушить свой лимит и запускать моделирование по сто раз за день, вместо пятидесяти.
        В эти дни иногда я отвлекался и выходил к ученикам, давал им уроки, выстраивал обучение, присматривал за тем, как проходят занятия. Искательскими навыками жизнь не ограничивалась, это я знал точно. Я ставил перед собой задачу совместить наработки двух вееров и подготовить людей.
        Кто знает, может кто-то из них захочет отправиться в другой веер, где системы не будет. Тогда универсальные знания им пригодятся.

* * *
        - Так это правда, что ты хочешь развязать бойню?  - спросила Мария.
        Когда она вошла в зал, то взяла один из стульев, стоящих у стены, подтащила к столу и плюхнулась на него, показывая всем своим видом крутой нрав. Вслед за ней в помещение зашли и остальные. Марта, Герман, Алиса, Аня и один из бывших солдат, по совместительству сильнейший маг воздуха. Успел парень вырваться вперед и прозвище получил говорящее: Буря. Аркадий Буря, если полностью.
        Пока меня не было, здесь выстроили свою систему менеджмента. Были те, кто отвечал за обеспечение, связи с военными, организацию поставок. Были те, кто водил отряды. Аналоги сержантов, лейтенантов и капитанов. Отдельные люди занимались обучением. Сейчас никого из нового состава здесь не присутствовало. Я хотел поговорить со старой гвардией, обсудить с ними дальнейшие планы.
        - Правда,  - спокойно ответил я, разглядывая Марию и пытаясь определить, за она или против.
        - Кого убивать будем?  - спросил Буря.
        - Мертвецов.
        - Хорошее дело,  - кивнул он.
        - А остальные что скажут? Я же вижу, как много у вас вопросов. Смелее.  - махнул я рукой.
        - Сначала ты пропадаешь, потом приходишь, два дня занимаешься непонятно чем и не отвечаешь на вопросы,  - процедила Мария,  - А потом хочешь, чтобы мы радостно шли в бой за тобой?
        Ух, горячо. Не ожидал, что она прямо сразу пойдет в атаку. Чувствовал, что будет конфликт, но… Не видел, с кем именно. Зато сейчас, когда он вскрылся, моё знание увеличилось и ощущения полились полноводной рекой, обнажая подоплеку.
        Мария не выдержала. У неё двинулась крыша. Женщина осатанела от крови, убийств и того, как быстро растет во время войны сила. Я не обижался на неё. Слишком хорошо понимал. Сила развращает. Особенно, если она даётся так легко, нужно всего лишь убивать…
        Повезло, что я прекрасно знал, как латать психозы.
        - На следующий час я разрешаю тебе атаковать меня любыми способами, абсолютно без последствий.  - сказал я официальным тоном и Мария вздрогнула. Клятва отозвалась в ней.  - Ну же, давай, смелее. Чего ждешь? В тебе же так много злости и самоуверенности. Так хочется пустить в ход силу, не так ли?
        Наши взгляды скрестились, как шпаги. Не только гордыня разъедала девушку. Ещё жажда власти. Она хотела командовать другими людьми и у неё это получалось. Многие шли за ней. Проблема в том, что она не одна такая в клане.
        Пока меня не было, накопилось напряжение. Слово за слово, бывшие соратниками подошли опасно близко к тому, чтобы стать врагами. Мария с каждым днём всё больше давила, хотела контролировать всё и вся. Но она тут не единственный мастер. Германа и Марту подмять не получилось. Они сами кого хочешь подомнут. Зато магов ветра получилось. Так и случился конфликт с Сафроном. Подробностей мне не рассказали, но общий смысл я уловил. Слово за слово, выяснили, кто сильнее и, новоиспеченный мастер победил, уверовав окончательно в свою правоту.
        На следующий день после этого Мария отдала приказ, который привел Сафрона к гибели. Но вместо того, чтобы успокоиться и поумнеть, она уверовала, что нужно ещё больше контроля.
        Часть этих событий мне Марта скинула образами. Другую часть я услышал от членов клана, когда ходил в невидимости между ними. Третью часть узрел, сидя в медитациях и разбирая те потоки информации, что приходили тем больше, чем больше я узнавал. Сейчас же я получил последние кусочки общей мозаики.
        Остальные собравшиеся незаметно отошли. Бог ветра, когда мы с ним говорили, дал один совет.
        - Не пытайся дружить с подчиненными. Добром это никогда не заканчивается.
        Сначала я не воспринял эту мудрость, а потом принял, что от существа в ранге бога советы по менеджменту надо принимать, как святую истину.
        Я видел по глазам Марии, как она колеблется. Снять ограничения - это дать возможность ей убить меня, а значит освободиться от клятвы. Стать свободной. Делай, что хочешь, больше никто не будет тебе начальником. Какой-то мальчишка, на десяток лет её младше, уйдет в историю. Благодарность за то, что спас, вытащил и дал силу? Одно другому не мешает. Может даже она когда-нибудь пустит слезу и пожалеет, что так поступила.
        На войне очень легко потерять любые моральные ориентиры. Я это понимал и не винил.
        Когда темная сторона победила в женщине, она ударила неотвратимостью. Таким знакомым мне навыком…
        За минуту до этого я выпустил ауру и насытил ею пространство вокруг, захватывая контроль. Её навык завис в воздухе и я, полюбовавшись на него несколько секунд, сжал и поглотил вложенную силу. Это был один из трюков, которому научили меня мастера.
        Мария больше ничего не кидала. Не могла. Я полностью парализовал её тело, лишая возможности моргнуть или вздохнуть.
        - Неужто вы могли подумать, что стали сильнее меня?  - обвёл я собравшихся взглядом,  - Может кто-то ещё хочет бросить вызов? Разрешаю. Валяйте. Есть тут глупцы, которые уверовали, что сильнее всех?
        - Если ты закончил, то могу я себе налить кофе?  - спросила Марта, вызывая улыбку,  - Мы с тобой уже один раз выяснили отношения. Мне больше не надо. Как и остальным. Некоторые хотели бы попробовать, но не такие дураки. Если разрешишь, я и этой поехавшей мозги вправлю.
        - Лучше на пару недель в отпуск её отправим,  - сказал я.
        Марию я отпустил, когда она отключилась.

* * *
        - Если мерение херами закончилась, то может перейдем к делу?  - сказала недовольно Аня, пододвигая себе стул и усаживаясь.
        - Она так и останется лежать?  - бросил взгляд Герман на Марию, тоже присаживаясь.
        - Да, пусть отдохнёт.  - ответил я.
        - Тогда перейдем к делу,  - сказал Буря.
        - Что за бойню ты хочешь устроить? И по какому поводу?  - уточнил Герман.
        - Вы и сами знаете, что две новые фракции активно набирают силу, проникая в наш мир. Ни армия мертвых, чья цель обращать идиотов в нежить, ни фракция ангелов, которые собирают дань с религиозных фанатиков - никто из них не является приемлемым вариантов для земли.
        - Согласна,  - кивнула Марта.
        - Но сил у нас не хватит, уничтожить две фракции,  - нахмурился Буря.
        - Это и не нужно. Надо потрепать их силы, разрушить оборону и заставить потратить ресурсы. В идеале - стравить их между собой ещё больше, чем сейчас. Нам главное тянуть время. С каждым прожитым днём у земли всё больше шансов на независимость.
        - Если тронуть любую из этих фракций, то против нас ополчатся многие. У них слишком много фанатов набралось за прошедший месяц,  - заметила Алиса.
        - У меня есть план.
        - Какой же?  - подалась женщина вперед,  - Мы все хотим его услышать, Эрнест.
        - Сейчас… пару мгновений.

        Люди уставились на меня, а я сохранял спокойствие. Где-то через десяток секунд сработала рация. Передавали боевую тревогу. Следом до нас донесся шум сирены с ближайшей военной базы. Марта достала телефон и прочитала сообщение.
        - Только что был уничтожен город,  - побледнело её лицо.
        - Какой?  - опешила Алиса, да и остальные напряглись.
        - Европейский… Так, сейчас… Блять… Мертвяки уничтожили целый город, мать их!  - выпалила Марта.
        Шок от новости длился недолго. Взгляды скрестились на мне.
        - Ты об этом знал?  - прямо спросил Герман.
        - Деталей - нет. Просто чувствовал, что произойдет важное событие. А теперь, раз уж мы собрались, пора спланировать карательную акцию, чтобы подать всем пример, как земляне будут реагировать на вторжение чужаков.

        Глава 30. Возмездие

        Мы вышли через час.
        Каждую минуту поступали новости и подробности. Каким-то образом армия смерти смогла проникнуть в город и провести там ритуал, который обратил целый город в мертвецов. Город небольшой, всего-то тысяч на пятьсот жителей. Реализовался тот сценарий, который я когда-то предотвратил, не позволив нежите вырваться из метро.
        Военные засылали дронов, вели наблюдение со спутников, маги пространства открывали проходы и перенаправляли туда разведчиков. За разведку у нас отвечала Марта. Именно через неё приходила вся информация и стоило только удивляться, как и когда девушка сумела наладить собственную сеть осведомителей.
        Постепенно восстановили картину произошедшего. В какой-то момент искатели-личи вышли на улицы и принялись массово убивать людей, тут же поднимая нежить. Через десять минут была собрана толпа, которая ловила других, пока что живых людей, которых вскоре собрали в одну большую яму и пустили под нож. Дальше из ямы вырвалась волна смерти и настигла всех, кто находился в городе.
        Сейчас нежить активно собирала из трупов курганы, строила баррикады и возводила зиккураты. Никто так и не отдал приказ атаковать город с воздуха. Это был европейский город и видимо у их правительства не хватило мужества действовать жестко и решительно. Я чувствовал, что атака бы всё равно не принесла смысла. Искатели из других миров быстро поняли, как именно надо защищаться от землян.
        Тем временем, военные стояли на ушах. На базах протрубили тревогу, стягивались силы и люди готовились, сами не зная к чему. Когда настал нужный момент, я велел клану отправляться к перекрестку. Участвовать будут все. Благодаря магам пространства не летающие искатели тоже могли сражаться и быстро отступать в случае чего.
        Армия смерти, не будучи дураками, тоже выставила свои силы и укрепила оборону. Зевс показывал, сколько их там скопилось. Они ещё не знали, какой сюрприз их ждет.
        Когда фигуры были расставлены, я сделал свой ход. Пора показать, чему я научился в другом веере миров. Подойдя в невидимости к щитам армии смерти, я выпустил ауру, легко проходя ею через линии обороны. Я захватывал метр за метром, пропитывал землю, воздух, защитные доспехи мертвецов, их тела. Когда аура развернулась на полную, я пустил волну разрушений. Через секунду зиккураты-вышки резко ушли под землю, давая понять мертвым, что их оборона далека от идеальной.
        Зиккураты - это как опорные точки для массивных щитов, которые использовали для защиты от любых внешних атак. Они не давали открывать порталы, защищали от тяжелой артиллерии, да и от сильной магии тоже. Пробить можно, но надо постараться и у обороняющихся в любом случае будет время, чтобы среагировать.
        Этот метод прекрасен против таких же искателей, но не того, кто учился в другом веере. Запустив откачку маны, я быстро восполнил силы и продолжил сеять разрушения, утаскивая под землю мертвых-предводителей. Когда щиты пали, в тот же момент появилась моя ударная группа магов ветра. Они налетели со всех сторон и нанесли удар по слабым местам.
        Мне не надо было видеть противников, чтобы чувствовать, где и кто умирает, где надо ослабить оборону, чтобы мои люди отработали максимально эффективно. Здесь, вокруг десятков граней, собралось несколько тысяч мертвых. От рядовых скелетов, на которых лоскутами висела иссохшая кожа, до мастеров-смерти, которые лучше всех пережили наши атаки. Пережили - это не значит, что они смогли вступить в бой. Это крайне трудно сделать, когда ты проваливаешься под землю. Нужно время, чтобы выбраться.
        Но нашлись и уникумы, способные противостоять мне. Использовав аналог смещения, проигнорировав любые препятствия, они выскочили на меня, походу откинув магов ветра. Один из мастеров бросил ударную волну и летающих искателей отнесло куда-то далеко. Если пострадали, их быстро порталами забросят обратно на базу, где за дело возьмутся целители. Главное, пережить удар, а там придет помощь.
        Эти мысли пронеслись у меня в голове, когда я выпустил меч и принял на него удар льдистой косы. Настоящий скелет, в темном дымящемся балахоне, насел меня. Ростом он был, как полтора меня, глаза его полыхали зеленым, а силы столько, что я едва устоял под натиском.

        Кинув ему по пробитию в глазницу, наложил прямо на кости руны ослабления. А ты как хотел, придурок? Кость это такой же материал, который можно использовать для настоящей магии.
        Образование - великая вещь. За счет ауры я контролировал окружающее пространство и всех, кто попадал в мои сети. Я мог проигнорировать броню и через ауру доставить подарки в виде наложения рун. Скелет так и не понял, что с ним произошло. Я отпрыгнул, отбивая атаку второго мастера, который выглядел, как просто черный балахон, под которым скрывалась живая тьма. Когда скелет снова напал на меня, то двигался раза в два медленнее, за что и поплатился. Воспользовавшись ускорением, я отрубил ему сначала руку, а потом и голову. Отрубал надежно, силой меча разнося конечности на атомы.
        Когда балахон запустил в меня лучи смерти, явно ультимативный навык, я ушёл в сторону и накинул на себя невидимость. Этот товарищ не обладал способностью засекать невидимок, поэтому растерялся. В последний момент он успел среагировать, разворачиваясь и взрываясь облаком смерти, но я укрепил защиту и разрубил его мечом. Два ноль в мою пользу.
        А теперь самое интересное. Вырвать сердце дважды мертвому, прижать его к броне, закрепляя и прыгнуть в сторону портала, ведущий в мир мертвецов. Бог ветра рассказал, кое-какие их секреты. В том числе систему безопасности. Надо быть мертвым, чтобы попасть в тот мир.
        И, как говорил бог, я буду ему благодарен за то, что разок умер из-за него. Как сейчас, когда сердце плюс опыт смерти, дали мне право проскочить на ту сторону, прямо к их нежному брюшку.
        Мир смерти встретил серым, убогим пейзажем, в котором отсутствовал хотя бы клочок зелени. Сразу же бросились в глаза курганы. Они были настолько высоки, что подпирали небеса. А вдоль них, развешенные, словно гирлянды, висели мертвецы. Сами курганы по форме как конусы с основанием в километр. Сколько же там мертвых вокруг них собрано? И зачем?
        Я отлетел в сторону и поднялся в небо, чтобы даже если враги засекут меня, то не атаковали. Курганы больше всего напоминали склады. Только вместо припасов, там немертвые солдаты. Сколько не вглядывайся по сторонам, везде они. Гигантские муравейники, торчащие до самого горизонта.
        Между ними скрывались и ямы. Я подлетел ближе и увидел, что в них создают костяных драконов и прочих тварей. Здесь же рядом нашлись стройные ряды, где лежали эти монстры всех мастей.
        Я достал камеру и принялся снимать. Если в мире нарастает тренд, что долой жизнь, полную страданий, переходи на сторону немертных и обрети бессмертие, то надо людям показать, чего стоят эти призыв. Ну станешь ты бессмертным, что очень сомнительно. Какой в этом толк, если свою нежизнь ты провисишь на крюке, рядом с такими же неудачниками? Я не поленился и заснял подробности, улетая далеко в мир мертвых. Я то приближался, снимая прибитых мертвецов, то отдалялся, чтобы заснять масштабы. Пусть на земле пересрутся, когда увидят это.
        Через пару минут, как я прибыл сюда, мертвые направили отряд к грани. Не иначе хотят восстановить потери, а то не ровен час, потеряют контроль. Мы там перебили далеко не всех, но несколько сотен искателей точно. Рядовую нежить, которая как слабые монстры по силе, я в расчет не брал. Та дохла пачками и её никто не считал. Мне, кстати, за тот бой по тридцать шесть очков упало. Давно я их не получал, успел отвыкнуть.
        Ещё где-то через восемь минут, вокруг меня стало сгущаться красное марево. Так интуиция говорила, что опасность и дальше оставаться здесь повышается. Как-то меня чувствовали, но не могли точно определить, где я нахожусь. Ещё через минуту мертвые подняли в воздух крылатых тварей и отправили их патрулировать вокруг курганов. Да и к грани стянули много высшей нежити. Отрезают пути к отступлению.
        Что же… Пора пустить в ход мою новую задумку. Когда-то я отказался от развития навыка создания каменных големов, считая их медлительными и неповоротливыми. Правильно сделал. Благодаря изучению рун и тем урокам, которые я взял у мастеров земли, мне открылось знание, как создавать големов. Да не простых, а с начинкой.
        Приземлившись на один из курганов, я проделал дыру и оказался внутри него. Там была пустота. Курган по конструкции напоминал плетеную корзину. Я чувствовал, как вокруг него закручиваются потоки энергии смерти и в этом определенно был какой-то смысл. Может так сохранялись тела солдат, может ещё что.
        Для меня важно другое. Я на несколько минут остался прикрыт от чужих глаз и принялся за дело, поднимая из земли каменного воина. Несколько тонн камней, укрепляющие и пробуждающие разум руны, простой алгоритм действий. От голема требовалось одно - крушить всё подряд.
        Отдав приказ вступить в бой, я дождался, когда моё детище проломит стену, а сам вылетел с другой стороны и уставился на дело рук своих. Мозг фиксировал происходящее, раскладывая по полочкам, как действует армия мертвых, как они атакуют, какие навыки применяют, кто у них командует и как они реагируют на разрушение одного из зиккуратов.
        На голема бросили не так уж много сил. Он прошёлся по рядам обычных мертвяков, затоптал несколько десятков и тут в него полетели ульты. На это я и рассчитывал. На последнем издыхание голем взорвался, разбрасывая булыжники по округе и поднимая тучу пыли. В эту тучу я и влетел, выпуская меч и проходясь по командирскому составу, который подошёл слишком близко. Когда облако осело, я находился совсем в другом месте, а от отряда смерти остались обычные мертвецы, да и то, в малом количестве. Пока не прибежали другие маги смерти и не взяли их под контроль, они вели себя, как самые тупые зомби, зависнув и ни на что не реагируя.
        Я не просто так устраивал провокации и рисковал, забираясь на территорию врага. Я копил знание. Чем больше информации впитывал об армии смерти, чем больше изучал их мир, тем сильнее активизировалась интуиция, начиная не просто предупреждать об опасности, что и дураку было бы понятно, а выделяя наиболее вероятные угрозы и их грядущую форму.
        За короткий бой мне упало всего по четыре очка навыков. Какие хитрые мертвяки. Они поняли, кто к ним пожаловал и направили тех, кого не жалко. Ещё одна деталь, которая отправилась в копилку знания. Настоящие повелители смерти любят действовать, находясь за чужими спинами. Но где же вы прячетесь? Как бы вас выманить?
        Я пролетел над другими курганами, минируя землю под ними. Маны уходило много, но тут её столько, с этими сооружениями, что восполнить не проблема. Чувствовалось, что за мной наблюдают, но кто это такое восприимчивый оставалось загадкой.
        Вернувшись к грани, уставился на тот отряд, который поджидал меня. Пробиться сложно будет, поэтому… Если бы у меня были часы, я бы посмотрел на них, для пущего эффекта. Но их не было, зато я и так чувствовал, когда мои закладки сработают.
        Сначала развалился один курган, через тридцать секунд следующий, чуть дальше от грани, потом третий и четвертый. Мертвяки снова забегали, выискивая меня. В этот момент я и нанёс удар.
        Мертвых нет смысла пугать воздухом. Нет их смысла бить металлом, потому что мало кто из них его носит, предпочитая костяные наросты. Молнии им тоже не особо страшны. Хорошо бы сработало пламя, но чего нет, того нет.
        Пришлось действовать землей. Я просадил землю на пару метров под мертвяками, создавая наклон. Часть моих врагов скатилась вниз, другая часть, что посильнее, удержалась. По этой куче я ударил всеми ультимативными навыками разом, выпуская один за другим, а последним нанёс удар из меча, сдвоенным заклинанием. Этого хватило, чтобы наделать шуму. Подняв волну пыли, я рванул вниз, мечом срубая самых активных, активировал ускорение и пробился на ту сторону.
        Дальше оставаться было слишком опасно. За меня бы взялись всерьез и уйти бы уже не удалось. Увидел я достаточно для первого раза, чтобы повысить качество прогнозов. Дальше бой пойдет на перекрестке, где всегда есть, куда отступать.
        Но не тут-то было. С той стороны меня тоже ждали. Сначала встретили обычные мертвые и старшие личи, которые восстановили щиты и оборону. Часть их войска даже успешно отбивалась от одного ангела, который заглянул в гости.
        Первый слой обороны я снёс и не заметил. А дальше остановился, потому что мертвяки расступились и… Показали одну из своих тайн. Оказывается, у них есть свой, секретный способ перемещения, о котором я никогда не слышал. Прямо в воздухе соткалась тьма и оттуда шагнул отряд старших искателей, чьи уровни приближались к сотне.
        Почему-то когда я увидел старого знакомого, стоящего впереди них, то ничуть не удивился.
        - Ну здравствуй, Эрнест,  - сказал он, глядя прямо на меня. Невидимость ему ничуть не мешала найти, куда смотреть,  - Давно не виделись.
        - Привет, Виталик,  - кивнул я, не снимая маскировку,  - Как жизнь? Исполнил свою мечту? Удалось двух девок завалить?
        По тому, как сузились его глаза, я понял: сейчас будет что-то интересное.

        Глава 31. Старый знакомый

        Виталик с последней нашей встречи если и изменился, то совсем немного. Лицо тоже самое, словно время его не касалось, застывшее в воске. Волосы стали длиннее и почернели. Как крыло ворона, испачканное в прахе.
        - Ты помнишь, как начался мой путь,  - проговорил он,  - Как это очаровательно.
        И почему мне попадаются люди, которые говорят об эмоциях, но никак их не выражают? Команда поддержки мага смерти осталась у него за спиной, смотря на меня немигающими взглядами. От них тоже не стоило ждать эмоций.
        - Такое забудешь. Ты драться пришёл? Как Дмитрий, поехал крышей?
        - Слышал, он погиб. Не без твоей помощи.
        - Было такое. Продался белым и создал секту.
        - Он слишком заигрался в ложь.
        - А ты?  - окинул я его взглядом, бросив сканирование и на секунду запустив моделирование. Маг только открыл рот, а я уже знал… Что моделирование не сработало. По спине пробежал холодок. Что за чертовщина?
        - Сканирование?  - улыбнулся Виталик.  - Не работает?
        Откуда он знает? Догадка была настолько неприятной, что я не решился её озвучить, даже для себя.
        - Не работает,  - не стал я отрицать очевидное нам обоим. Если не работает в отношение него, значит и в отношение меня не должно работать.  - Чего хочешь? Ты ведь не просто так пришёл?
        - Хочу предложить тебе союз. Нам незачем воевать. Когда-то мы были на одной стороны.
        - А потом ты ушёл к нашему врагу и те времена прошли. Не вижу, каким может быть наш союз.
        - Эффективным. Зачем эта пустая вражда? Мы ведь оба понимаем, что всё ради одного и того же. Лозунги разные, а цели одинаковые.
        - Ты про что?  - спросил я, прекрасно зная, что он имеет ввиду.
        - Не делай вид, что не понимаешь,  - холодно сказал тот, кого раньше звали Виталиком. Сейчас он дохлый Дарт Мол, а то и вовсе, Дарт Вейдер.  - Всё это ради того, чтобы набрать силу. Если мы объединимся, то сможем дать отпор пернатым и установим контроль над перекрестком. Это прямой путь, чтобы стать богом!
        Наконец-то эмоция появилась. И эта эмоция - неутолимая жажда власти и силы. Неужели я такой же? Неужели я смотрю таким же безумным взглядом, когда иду к могуществу? Если так, то это мерзкое зрелище.
        - А ты хотя бы князя получил?  - выразительно глянул я на его девяностый уровень.
        - Это всегда успеется.  - уверенно кивнул Виталик.
        Я никак не мог понять, зачем он со мной говорит. Армия нежити никак не реагировала. Собралась кружочком и стоит себе. Все мои чувства не могли засечь, где готовится ловушка и готовится ли вообще.
        - Ты думаешь, что я пешка. Что за мною стоят другие искатели,  - продолжил говорить Виталик.
        - А разве это не так?
        - Нет!  - с жаром сказал он, делая шаг ко мне,  - Кто по твоему это всё организовал? Именно я! Я наладил оборону! Обеспечил популярность нашей фракции! Именно я придумал схему со сбором дани!
        - Красивую ложь ты себе придумал,  - хмыкнул я,  - Будь это так, ты бы давно стал князем.
        - Я близок к этому. Мне нужны сильные союзники, чтобы сделать этот шаг. Если ты присоединишься ко мне, я сделаю тебя князем. Когда сам стану богом,  - уточнил он тихо.
        - Я только что из твоего мира. Как-то там мрачновато. Если ты хочешь и другие миры в такое же превратить, то в жопу твою фракцию.
        - Ты дурак. Неужели ты думаешь, что мы и правда живем там? Что ты видел? Военную базу? Запасы армии? Так не путай рабочую зону с жильем!  - презрительно скривился Виталик.
        - Складывается такое чувство, что тебе очень хочется оправдаться в своих глазах, что ты не мудак.
        - Ясно,  - вздохнул он,  - Жаль. Я думал, ты благоразумнее.
        - Я тоже был когда-то о тебе лучшего мнения. В мире смерти я пробыл достаточно, чтобы понять кое-что о вашей фракции. Вы - трусы. Посылаете в бой рядовую нежить, а те, кто наверху, держатся от угроз подальше. Слишком боятся потерять свою нежизнь. Ты ведь не такой дурак, чтобы отрицать это? По глазам вижу, что согласен. Но никогда не думал, что если в бой идёт пушечное мясо, а ты находишься здесь…
        - Заткнись!  - заорал Виталик, выпуская из руки костяной клинок, от которого смердило концентрацией смерти.  - Я долго наблюдал за тобой. У тебя нет и шанса.
        Это он так на моделирование намекает. Виталик переместился ко мне мгновенно. Ударил подло, стремительно, точно в горло. Его меч удлинился и отделил бы мне голову, не уйди я в сторону и не отведи оружие своим мечом.
        - Для интеллигента неплохо. Много уроков фехтования брал?  - бросил я ему, разрывая дистанцию.
        - Ты не представляешь сколько,  - хищно оскалился он.
        Кожа обтянула череп, пошла трещинами. Он направил меч на меня, угрожая атакой, но ударил совсем с другой стороны. С левой руки сорвались ядовито зеленые лучи, которые врезались в то место, где я находился. Пятидесятый ранг, не меньше. Ультимативный навык.
        Я бросил в ответ неотвратимость, он отразил щитом, кинул ещё десяток лучей и пошёл обмен ударами. Наше оружие скрестилось, мы отбрасывались друг друга, прощупывая оборону. Бой шёл на сверх скоростях. Виталик, как и я, успел поднять характеристики до максимума и держался уверенно.
        - Обломался?  - фыркнул я.
        Мне не нужно было смотреть по сторонам, чтобы увидеть последствия нашей битвы. Ближайшие ряды мертвецов разнесены. Я кидал навыки так, чтобы если Виталик увернется, то заряд попадал в кого-то другого. Да и его навыки тоже врезались в своих же. Несколько мастеров, которые пришли с ним, успели отойти, а остальным досталось.
        - Ты…  - прорычал Виталик, заметив, что мы натворили.
        На секунду его взгляд дернулся в сторону. Этот момент я и выбрал для атаки. Рванув вперед, бросил серию навыков и нанёс сдвоенный удар мечом. Виталик часть заклинаний отвёл, часть принял на меч. Где-то он тоже раздобыл сильный артефакт.
        Но кое-чего маг не учёл. Всё это время я насыщал пространство аурой, подчиняя его. Земля вспучилась, обхватывая ноги, дробя их и ломая. Воздух превратился в острейшие лезвия, срезая обвисшую кожу. Руны впечатались в кости, выжигая в них слабость.
        В то же время я давил и давил мечом, вытягивая ману. Он тоже её тянул, но у него отсутствовала аура, поэтому я делал это лучше.
        И всё же ему удалось вырваться из западни. Он ушёл в черные тени и вышел из них в сорока шагах от меня. Дымящийся, порезанный и шатающийся, он был живым и быстро заращивал раны.
        - Неплохо,  - мрачно сказал он,  - Но это ещё не конец.
        Виталик сжал кулак, выпуская темную волну во все стороны. Нежить, которую я накрошил в бою, стала собираться во что-то совсем несуразное. Активировав ускорение, я рванул к магу, не желая давать ему возможности реализовать задуманное. Но тот ушёл в тени, или ещё куда-то и пропал с поля зрения. Я тоже на всякий случай накинул на себя невидимость и рванул в небо, не желая подставляться.
        Вовремя. Чтобы там не задумал Виталик, ему помешали. Откуда не возьмись спикировал ангел и запустил пылающий белизной шар в собирающееся чудовище. Рвануло, полыхнуло, брызги белизны разлетелись по округе, снося заградительные сооружения.
        В тот же миг армия мертвых сдвинула свои прогнившие шестеренки и сотни навыков полетели в пернатого засранца.
        Поле боя представляло собою дырявый круг. Там, где мертвые успели восстановить защиту, они уцелели и выдержали атаку ангела. Именно эти мертвецы и нанесли по нему удар, заставив закрыться крыльями и отлететь в сторону.
        Там, где самой первой своей атакой на укрепления, я разнес зиккураты и оборонительные сооружения, остались плеши в ранее налаженной обороне. Один из флангов ещё мои маги потрепали. А я сам, на пару с Виталиком, разнесли оборону вокруг грани в мир мертвых, куда и спикировал ангел, добавляя жару.
        Всё же ангелы настоящие машины для уничтожения всех подряд, будь-то живые или мертвые. Не знаю, в чем здесь заслуга, но один ангел успешно уворачивался от атаки целого войска под его ногами. Чем-то он мне меня же напоминал. Такой же верткий, крепкий и… подлый.
        Но сколько бы дури в нём не было, один он не мог противостоять армии тех, кто наловчился убивать их сородичей. Поэтому, когда ангела стали теснить, я нанёс удар по самым активным очагам сопротивления, снижая натиск.
        Этот шанс ангел не упустил. Когда зиккураты просели под землю, он рванул в ближайшую толпу, призвав две пылающие огнем сабли. Ох, что там началось. Он сражался всем телом. Рубил саблями врагом на части, крыльями делал тоже самое. Бился сразу во всех направлениях, смещался к разбегающимся мертвым, отбивал атаки и крошил любое сопротивление. Хорош, очень хорош.
        Виталик куда-то пропал и я воспользовался ситуацией, чтобы передохнуть и восстановить силы. Нашёл и своих людей. Зевс показал, где они засели. Сейчас старшие маги помогали добивать младшим товарищам тот отряд мертвецов, который послали за ними. У каждого есть дело на войне.
        Старый знакомый объявился внезапно. Вышел из черноты за спиной у ангела и пробил ему мечом спину на вылет. Борьба длилась несколько секунд, на которые оба противника скрылись во сполохах черноты и света. Когда они развеялись, Виталик стоял на ногах, а мертвый ангел поднимался и расправлял крылья, стремительно мутируя.
        Помню, что после обращения эти твари ещё свирепее становятся. Хорошо, что сюда летит ещё тройка его собратьев.
        Их заметил и Виталик. Он отдал приказ и мертвый ангел рванул навстречу троицы, принимая и отражая их слаженный удар. Пошла жара…
        Пока маг смерти отвлекся на это, я ускорился и обрушил на него град заклинаний. Мои старые закладки продолжали действовать, ослабляя его. Не так сильно, как мне бы хотелось, но достаточно, чтобы он не успел среагировать.
        Метил мечом в голову, но Виталик дернулся и удар пришёлся в плечо, пробивая защиту и разрубая кости. От мага смерти мало что осталось живого. Он всё больше походил на оживший скелет.
        Я собирался закончить начатое, но не тут-то было. Этот хер подготовил ловушку. Стоило нам столкнулся, как он перехватил мою руку. Заклинание смерти чуть не разворотило мне лицо. Пришлось выгнуться, пропуская его мимо и теряя преимущество. Тут ещё и другие мертвецы среагировали, обрушивая на нас заклинания. Они били, не глядя, но, в отличие от меня, Виталик легко принимал на себя заклинания родной стихии. Кажется, они его ещё и усиливали.
        Я активировал смещение и вырвался из ловушки. Разозленный, собрал цепочку рун и бросил её в землю. Та вздрогнула, разошлась трещинами, ломая строй противников. Я нанёс добивающий удар по их рядам и рванул отсюда, чтобы выйти из под фокусировки.
        Ух, это было жарко. Давно я так по краю не ходил.
        И снова я замер далеко в небе, наблюдая, что дальше происходить будет. Тройка ангелов запинала их мертвого родича. Но и сами они лишилась одного. Их это не сильно остановило. Вдвоем они обрушили свою мощь на потрепанные ряды смерти, тесня их. Магия ангелов взламывала щиты, разрушала зиккураты и мертвецы стремительно теряли территорию.
        Виталик принял командование на себя, собирая остатки сил вместе и выстраивая новую оборону. Он один умудрялся отражать некоторые из атак и сдерживать ангелов, давая своим время.
        Я же… просто наблюдал, впитывал и черпал знания большой ложкой, выстраивая в голове дальнейшие события.
        Свой ход сделали и военные. Я не заметил, с чьей именно стороны прилетело, но отработали на славу, обнуляя ослабшие щиты и перемалывая рядовых мертвецов.
        Но Виталик был хорош. Очень хорош. Если скелета разламывало, он тут же его поднимал, совмещал с такими же кусками и получалась злобная зверюга, которая возвращалась в бой. Если ничего не оставалось, он поднимал голодных духов, сращивал их и рождал ещё более злобную зверюгу. Он колдовал столько, что я диву давался, почему у него до сих пор мана не кончилась. Нет, я уже догадался, что он дух до максимума развил, но у всего должны быть пределы.
        Ангелам на пару с военными, которые продолжили обстрел, понадобилось минут пять, чтобы проредить остатки мертвых и загнать их прямо к своей грани. Все остальные проходы были утеряны и если так дальше пойдет, то на перекрестке останутся лишь ангелы.
        Они уже дали понять, что лично со мной у них мира нет. Скорее война и личные счеты, так что они с радостью избавятся от меня при встрече. Но одно дело претензии лично ко мне, а другое дело атака на клан, когда пострадают мои люди. Поэтому я и не нападал на ангелов, хотя очень хотелось.
        Надо действовать тоньше и выждать правильный момент…
        Когда казалось, что всё, мертвецы проиграют, Виталик сделал что-то совсем невероятное. Он поглотил чернотой обоих ангелов и… Ну да, обратил их двоих в нежить. Да что он за монстр такой? Откуда столько дури?
        А дальше началось следующая часть акта. Виталик спустил ангелов на землю и принялся наращивать им костяную плоть, собирая прах всех тех, кто погиб. Пару тысяч жертв и их останки струями собирались, чтобы укрепить две машины смерти. Словно этого было мало, из прохода повалило подкрепление. Выходили личи, искатели высоких уровней, мастера… За ними шли костяные чудовища, химеры и драконы.
        Не прошло и десяти минут, как мертвые отвоевали всё, что потеряли и двинулись дальше. У меня была сотня возможностей напасть на них, но… Пока не время.
        Глянул, что получил за бой. Неплохо. По сто двадцать очков навыков и характеристик. Ещё и два уровня прибавилось, а я и не заметил.
        У всего этого мероприятия, которое я активно разжигал, было несколько скрытых целей. Одна из них - поднять уровни. В идеале до девяносто девятого уровня. Сотый я пока брать не собирался, не хочу становиться лакомой целью для князей. Сначала закончу учебу в школе, возьму максимум от других миров, а дальше сделаю этот шаг. Но вернуться я хотел с тем максимумом, что мне доступен.
        Проблема в том, что сотый уровень, как оказалось, не так-то легко получить. Попробуй ещё найди подходящих монстров, а если найдешь, то не факт, что их популяции хватит на быстрое развитие. Могут уйти месяцы и годы, чтобы путем истребления тварей подобраться к заветной сотне. Другое дело - война. Когда враги сами поставляют тебе противников в промышленных масштабах, то грех этим не воспользоваться, чтобы прокачаться.
        Но не я один такой умный. Другие делали тоже самое. Виталик тому пример. Он без лишних сомнений пустил целое войско на усиление себя. Пустит и ещё.
        Ему потребовалось минут пятнадцать, чтобы добраться до белой цитадели и атаковать её. Там уже собралось несколько ангелов, да и другие искатели мелькали. Поэтому, когда в цитадель полетели черные сгустки, переплетения навыков армии смерти, там нашлось, кому дать отпор.
        Разве это не прекрасно, когда у твоих врагов есть амбициозные лидеры?  - подумал я, наблюдая за разгорающейся битвой.
        Должен признать, что сильный маг смерти при поддержки двух мертвых ангелов - это что-то с чем-то. Когда пятерка пернатых обрушилась на Виталика, он натравил на них свои новые игрушки и… С помощью перемещений через темноту быстренько прикончил ещё двух ангелов, пополнив свою коллекцию.
        Если так дело дальше пойдет, то у него целая армия пернатых появится и тогда всем хана. Понимал это не только я. Белая армия тоже понимала. Цитадель запылала, выдавая потоки белого свечения. Виталик из-за этого прямо из воздуха вывалился в реальный мир, до этого уйдя в черноту. Отлично, его перемещения заблокировали.
        Следом из цитадели вырвался гигантский белый молот. Такой кидал Дмитрий, но на фоне этого, его поделки смотрятся жалкими потугами. Сейчас заклинание накрыло всю армию разом. Не убило, но щиты просадило. Дальше пошла обычная борьба искателей, которые обменивались залпами и стремительно сокращали численность друг друга.
        Мертвые подготовили удар и их темный луч смог разрушить основание цитадели. Та удержалась, но часть этажей просела, разрушая цельность обороны. Из ворот цитадели стали выбегать белые маги, рожденные явно не в этом мире. Настоящие паладины света, блин. Со стороны это выглядело, как сражение армии добра и тьмы, только вот я прекрасно понимал, что тут всего лишь два конкурирующих бизнеса, не больше.
        Возникло равновесие. Усиленная армия смерти не смогла сходу снести цитадель белых, а те не могли отогнать врагов. Возможно, ход могли бы переломить земляне, но что-то я здесь не видел искателей. Наверное свалили разбираться с разрушенным городом и зачищать там прорыв смерти.
        Впрочем, это было не важно. Равновесие меня не устраивало, поэтому я сделал свой ход, ударив в спину мертвым. Они смогли наладить поток подкреплений, что выходили из мира. В него я и врубился, выискивая искателей и почти не трогая обычных монстров.
        Поток сбился, я воздвиг стену из земли и принялся сокращать поток врагов. Если Виталик и заметил, что происходит, то отреагировать не успел. На него наседали пернатые и там шла полнейшая жесть. Я добрался до основных порядков мертвых. Они заняли прошлую территорию, воздвигали там зиккураты и сейчас накапливали массу. От этой массы шёл непрерывный ручей подкрепления, по которому я и прошёлся. Ворвавшись в плотный строй, я снова опрокинул спешно возведенные укрепления и открыл к ним доступ.
        В этот момент вернулись мои люди. Весь клан в полном составе явился. Открылись порталы, оттуда вырвались маги ветра, следом шагнули маги металла и земли. Пока армия смерти отвлеклась на меня, они не заметили, как у них за спиной появился новый противник.
        Развязалась ещё более жестокая битва. Я по прежнему действовал своей излюбленной тактикой. Выбивал командиров и сильнейших искателей. Разрушал основные очаги сопротивления и не давал по нормальному взяться за моих людей. Те действовали методично и слаженно. Маги земли создавали барьеры, маги ветра сеяли хаос, появляясь то тут, то там.
        Это длилось несколько минут, пока мана у моих не закончилась.
        - Уводи людей!  - крикнул я Буре.
        Тот в этот момент махался с личем. Он не показал, что услышал меня, но ускорился, снёс противнику голову и прыгнул назад, командуя отступление.
        Я же снова вернулся в самую гущу, прикрывая своих щитами и сбивая построение врагам. Когда мои отступили, я тоже отлетел, выдыхая. Ух, жестко вышло. Мои высокие навыки далеко на панацея. Несколько раз меня приложили довольно сильно. Броня дымилась, а укрепленный доспех под ней кое-где треснул.
        Пока мана восстанавливалась, а тело регенерировало, огляделся, что происходит. Виталик уводил остатки армии. У него осталось всего два мертвых ангела, которые сейчас прикрывали отход. Ещё пару десятков искателей и разная нечисть, которую не было смысла считать. Они всего лишь разменная монета.
        Проверил, что получил за этот бой. Всего по тридцать шесть очков навыков и характеристик, да новый уровень. Хорошо идёт.
        Бойня на этом не закончилась. Мертвые подвели новые войска, Виталик добрался до них и стал наводить порядок. Ох чувствую, сегодня будет долгий день.

        Эпилог

        Марта выдернула кость из бока, прижала рану и попыталась блокировать вытекающую кровь. Вражеский мастер сдох, но на подарок одарил частичкой себя. Чертов мертвяк! Взорвался, стоило ему сжечь мозги.
        Нежить уже подступала и девушка махнула рукой, создавая иллюзию. Прямо над мертвецами появился ангел и те среагировал моментально, бросаясь на него. Только вот прошли сквозь, ничего не добившись.
        Марта же завалилась в открывшийся портал, не забыв показать мертвецам напоследок средний палец.
        - Цела?  - бросилась к девушке помощница и подставила плечо,  - Целитель! Немедленно сюда!
        - Я в порядке,  - процедил Марта.
        - Да я вижу, как ты после себя кровавый след оставляешь,  - зло бросила женщина.
        Подбежал один из целителей, оторвавшись от других раненых. Он на ходу скастовал навык и приложил сияющую руку к боку Марта. Та вскрикнула… Древний мертвец оставил двойной порядок, не забыв пропитать трупным ядом. Проблема не новая, с этим уже сталкивались, целитель спешно достал из сумки зелье и вылил половину на неохотно срастающуюся рану. Остальную часть он отдал Марте и та выпила кислую гадость залпом.
        - Ненавижу войну…  - прошипела она.
        - А не надо было в самую гущу лезть!  - язвительно заметила помощница.
        - Цири, не трави душу. Весело же получилось.
        - В жопу такое веселье. Мы уже третий день непрерывно сражаемся…
        Рядом открылся ещё один портал. Туда забежал отряд воинов, неся половину своей группы. Последним заскочил Герман. Весь дымящийся, в ошметках плоти, его буквально вынесло, приложив напоследок чем-то убойным. Воин рухнул, целители бросились к нему на помощь. Марта на это никак не прореагировала. Она чувствовала, что воин жив, волноваться не о чем. То, что они получают раны - суровая обыденность. Тело давно покрылось шрамами, которые даже целители не могли свести и это была та цена, которую приходилось платить за силу.
        Эх, а как всё хорошо начиналось. Марта попала в клан к Эрнесту, получила возможность прокачиваться, стала мастером… После этого её навыки вышли на новый уровень. Девушка пошла по пути парня, развила невидимость и способности быстро устранять врагов, путая следы. Иллюзии и невидимость, убойная разрушительная сила, настоящая смерть для любого разума - вот чем стала Марта, развлекаясь последние месяцы и собирая очки, которые сразу же вкладывала в развитие и становилась ещё опаснее.
        Сейчас же творилось какое-то форменное безумие, даже по меркам последних месяцев. Незнамо как, две вражеские армии посходили с ума и набрасывались друг на друга.
        Семь раз! Уже семь раз то армия смерти, то армия белых доходила до граней друг друга и устраивала там геноцид. Дошло до того, что подтянулся архангел. По предположениям аналог князя. Он прошёлся гребенкой по мертвецам, разнес их армию, которая почти вторглась в мир белых, после чего напал на вражескую грань, где и… Пал. С той стороны тоже пожаловал кто-то запредельно сильный и разнес архангела в клочья.
        Казалось бы, это станет поводом остановиться, но нет. Мертвые решили развить успех. Как и до этого решали каждый раз, когда побеждали. Как минимум два князя отправились к грани белых, ведя за собой бесконечный поток мертвецов.
        Кого только за эти дни Марта не видела. Летающие драконы из костей стали чем-то обыденным и привычным. Это вам не костяные змеи, которые вырываются из под земли и утаскивают за собой.
        Придя в себя и отдышавшись, Марта отправилась в штаб. В ближайший час-два она группу не собирается вести. Хватит пока что. Слишком она устала, да и люди тоже. Вероятность ошибок и потерь возросла настолько, что кидаться снова в бой глупо.
        Подумав, Марта изменила план и вместо штаба направилась на самый вверх. В штабе сидели те, кто с высоты башни наблюдали за обстановкой в городе и оперативно поставляли информацию. Там же составляли планы операций и выискивали места, куда забросить людей, чтобы больно ужалить противников.
        Марта хотела узнать новости, общую картину на поле боя, но вместо этого поднялась на крышу, где стоял Эрнест. Ну как стоял… Должен был стоять. Под невидимостью Марта его не видела. Что не помешало ей подойти туда, где вероятнее всего он должен был находиться.
        - Это стоило того?
        - Да,  - раздался голос из пустоты спустя минуту, когда девушка стала думать, что ошиблась.
        - Ты доволен?
        - Доволен настолько, насколько можно быть довольным войной,  - ответил серьезный голос.
        - Как тебе это удаётся?
        - Что именно?
        - Быть… даже не знаю… перцем в заднице? Ну, знаешь, когда сделать с тобой ничего нельзя, но при этом ты всех раздражаешь и провоцируешь убивать друг друга.
        - Ты меня переоцениваешь,  - усмехнулся Эрнест.
        Марта знала, почему он не показывается. Один его вид мог спровоцировать обе армии на нападение. Один раз армия мертвых вчера атаковала их башню. Зря они так… Ангелы этим воспользовались и ударили им в спину.
        Воспользовались - это громко сказано. Если не знать, что реально происходило на поле боя, то складывается именно такое впечатление.
        Эрнест как-то умудрялся появляться именно там, где нужно, и убивать тех, кого нужно, чтобы ни одна сторона не брала верх. Уровень ненависти друг к другу у них дошёл до того, что его вмешательство особо больше и не требовалось. Они и сами хорошо справлялись.
        - Что думаешь делать?
        - Ждать.
        - Чего?
        - Пока они выдохнутся. Две армии истощили друг друга. Разве не прекрасно?
        - Надо быть сумасшедшим, чтобы радоваться стольким смертям.
        - Но ты рада?
        - Рада.  - вздохнула Марта.  - А дальше что? Это ведь скоро закончится?
        - На самом деле они уже сбавили темп. Бьются из принципа, потому что слишком много гордыни.
        - Ты уйдешь?  - догадалась Марта.
        - Да. Меня ждут другие миры и другие дела.
        - Надолго?
        - Не знаю. Я тут недавно узнал, что веер миров очень большой и он не один. Но это секрет, хорошо?
        - Не один? Ты про что?
        - Может как-нибудь и расскажу. Как вернусь.
        - Когда это будет?
        - Если бы я знал. Как пойдет.
        - Не хочу, чтобы ты уходил.
        - Врешь,  - рассмеялся Эрнест,  - Хочешь. Без меня здесь всё… спокойнее.
        - Что верно, то верно,  - не стала отрицать девушка,  - Но ты всё равно возвращайся. Нашему болоту иногда нужны встряски.
        - О, это я тебе обещаю. В следующий раз, когда вернусь, станет ещё веселее.
        Марта промолчала. Она не знала, радоваться этому или бояться.

* * *

        Предводители белой армии и мертвецов не догадывались, насколько они похожи. Гордыня - один из главных грехов. Это понимание открылось мне во всей красе. Грех не в том смысле, что после смерти ты попадешь в какой-то ад и тебя там будут наказывать. Нет, возмездие придёт здесь и сейчас.
        Виталик, в своём безумие, которое расцвело на почве безграничной тяги к власти и могуществу, переоценил себя. Он придумал сказку для дураков, что существование после смерти лучше, чем обычная жизнь. Может так для него и было. Когда мы только встретились, он не произвел впечатление успешного человека. Скорее неудачник, который упустил большинство возможностей и по глупому умер. Смерть его изменила. Когда мы встретились во второй раз, мне казалось, что к лучшему. Он окреп, стал серьезным, внушающим уважение. Но сейчас я увидел, что бывший маг льда… обезумел.
        Он действительно неплохо всё подготовил. Только не понял, что ему позволили это подготовить. Настоящие владыки смерти дали карт-бланш новичку. Пусть резвится, благо фракция смерти так устроена, что способна быстро создавать новых солдат, особенно, если рядом идёт война и нет дефицита свежих трупов.
        А дальше Виталик развернулся, собрал очки навыков и характеристик, прокачал их до максимума, ещё и моделирование как-то заполучил. Что оно даёт я прекрасно знал. Его мастерство росло, как на дрожал и старые владыки смерти должны были этим обеспокоиться. Зачем им сильный конкурент? Проще его и дальше удерживать внизу. Пусть воюет, укрепляет влияние их фракции. Справится? Хорошо. Убрать вовремя его проблемой не станет. Не справится? Так ничего не теряют, не о чем волноваться.
        Виталик разыграл свою роль, как надо. Сначала со мной схлестнулся и… отогнал. Как он подумал. А я, без ложной скромности скажу, имею кое-какую репутацию главного мага земли. Победив меня, пусть и в своём воображение, Виталик ещё больше уверовал в свои силы и попер мочить ангелов. Успешно, между прочим.
        Когда я ему первый раз помешал и он отступил… Эффект упущенной выгоды. Когда победа и величие так близко, когда ты это уже присвоил, посчитал своим, а тут, в ходе случайности, этого лишаешься… Обидно, очень обидно.
        Может и не так всё происходило. Может мотивация и подоплека последующих событий совсем иная. Но факт есть факт. Я разворошил гнездо. Сначала уничтожил армию смерти, потом подключились пернатые. Следом Виталик нагнал новую армию и потрепал цитадель белых. Какой-никакой, но успех. Дальше ему пришлось отступать, но смогли отбиться, перебили ещё несколько ангелов. Пока укрепляли позиции, злые ангелы нагнали армию и разразилась очередная бойня. Когда она закончилась, трупов было много с обеих сторон. Виталик развернулся и наклепал себе новое войско, которое снова погнал в сторону цитадели. Потрепав её ещё раз, ему пришлось отступать. Не без моей помощи, конечно. В смысле я снова ударил подло, расшатывая его положение. Так обмены шли несколько часов. То одна сторона нападала, то другая. Напали и на мою башню. Но когда к нам заявились толпы мертвецов, ангелы вмешались. Я так и не понял, что это было. То ли неявная благодарность, что я им несколько раз помог и вроде как на общей стороне выступал, то ли они просто воспользовались случаем потрепать врага. Не важно. Как итог, равновесие снова качнулось и
ангелы почти захватили грань мертвых. Вроде как даже несколько крылатых проникли на ту сторону.
        Попутно на перекрестке разворачивались сотни других боёв. То один мир, то другой, исторгал порции искателей, которые хотели урвать свой кусок от общего веселья. Это добавляло хаоса, что было мне на руку.
        Когда я брал урок у мастера интуиции, он научил одному трюку. Частично я об этом уже знал, но он показал, как использовать это на продвинутом уровне.
        Когда два интуита сходятся друг против друга, то лишаются возможности просчитывать ситуацию. Если, конечно же, они равны.
        Разумеется, что у армии смерти, что у белых искателей были свои прорицатели и те, кто отвечал за аналитику. Фишка в том, что если с другой стороны кто-то вмешивался, такой как я, то их усилия сводились на ноль.
        Но если я отступал и никак не вмешивался… Их способность просчитывать ситуацию снова возвращалась. Таким образом, то одна сторона, то другая сторона, видела реальные возможности победить. Просто не учитывала, что я могу смешивать им карты, добавляя хаоса.
        Так и получилось, что шёл уже третий день, а никто так и не взял верх. Убили одного архангела-князя. Потом завалили скелета-князя. С обоих сторон ещё мелькали князья, но они быстренько свалили, увидев, что случилось с их коллегами. Если ты бессмертен, то не захочешь умирать.
        Да, славные деньки вышли… Обе армии слили впустую кучу ресурсов. Это охладит их пыл на некоторое время. Даст время как землянам, так и мне.
        Глянул, что там за бои набежало:

        УРОВЕНЬ 91
        ДУХ 500
        ИНТЕЛЛЕКТ 500
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 500
        СИЛА 500
        ЛОВКОСТЬ 500
        КОНТРОЛЬ 200
        ВОЛЯ 200
        ИНТУИЦИЯ 500
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 587
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 1204

        Да, неплохо-неплохо. Есть, куда ещё расти, но веселье закончилось. Виталик куда-то пропал, активность мертвых снизилась. Может старый знакомый погиб, неизвестно. Тут такая жара царила, что за всем было не углядеть.
        Стоя на крыше, я вглядывался вдаль и пытался уловить, что же ждёт впереди. Мне пора было отправляться в новое путешествие. Что там и как сложится, куда это заведет - я не знал. Может меня год не будет, а может все десять. За спиной я оставляю горы трупов и первый в мире клан, который чего-то стоит.
        Как меня встретят, когда я вернусь? Будут ли рады или нет?
        Этого я тоже не знал. Но не печалился. В одном я был уверен точно. Впереди меня ждёт интересная жизнь.

* * *

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к