Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Пастырь Роман / Искатель Ветра: " №05 Ветер Одиночества " - читать онлайн

Сохранить .
Ветер одиночества Роман Пастырь
        Ветер [Пастырь] #5
        Герой оказывается заперт на перекрестке миров, отрезанный от своего мира.
        Ему нужно выжить, найти путь к силе, собрать последователей и убить походя какого-нибудь князя.

        Глава 1. Один в тылу врагов

        Давно я не испытывал чувства, когда сидишь и не знаешь, что делать. Год назад потолком моих желаний было поступление в институт. А потом погибла мать с сестрой, у меня открылись способности искателя и завертелось. Сидя на краю крыши полуразрушенного дома, глядя на развалины города и проходы в другие миры, на то безумие, что разворачивалось внизу, после разговора с богом, я невольно ударился в воспоминания и осмысление, кто я такой и куда мне двигаться дальше.
        Кровь, сражения и смерти. Вот чем выложен мой путь. Какую-то силу я получил. Большую силу, должен признать. Невероятную по прошлым моим меркам. По меркам студента первого курса умение летать, повелевать ветром и убивать это что-то из серии комиксов. Только вместо дяди Бена, погибшие мать и сестра. Вместо кодекса Бэтмена, готовность убить ради выживания и обретения силы. Хреновый из меня супергерой.
        Может я тогда злодей?
        Город, где я застрял, окружал золотой купол. Мерцающий, мутный, не разглядеть, что там с другой стороны. Я могу поставить щит, который прикроет меня. Если вложу побольше маны, то смогу прикрыть небольшой отряд. Но чтобы накрыть куполом город?! Наглядная разница в силе. Купол поставил один из князей, как я подозреваю, а то и богов. Значит пробить сможет только кто-то равный по силе. Иначе говоря, земляне это сделать не могут, потому что у них есть максимум мастера. Такие, как я.
        Возможно, с помощью артефактного меча, который мне недавно помогли создать, я и смогу проделать в куполе брешь, чтобы выбраться обратно к своим. Если бы не два нюанса. Первый: а что делать дальше и смогу ли я вернуться? После того, как бог ветра моими руками собрал тысячи граней по всему миру и стянул их в одно место, вся остальная планета, кроме этого места, лишилась возможности прокачиваться. Если я выберусь, тоже лишусь на неизвестно сколько времени. Останусь на прежнем уровне силы, потеряют темп и… Почему-то в этом случае воображение рисовало исключительно мрачные перспективы. Тлен, забвение, слабость, смерть… Мда, чудо, а не ассоциативный ряд.
        Второй нюанс: а хватит ли у меня сил применить меч и остаться после этого в живых? Один вид оружия вызывал в теле дрожь. Когда я брал его в руки, то чувствовал силу, скрывающуюся внутри. Как и ощущение опасности, что исходило от артефакта. Если уж я едва могу применять навыки пятидесятого ранга, то как справлюсь с артефактом семидесятого? Есть риск, что меня разорвет.
        Это не пустое опасение. Я уже пускал меч в ход, когда убегал от киборгов. Их князь решил прибрать к рукам столь полезного повелителя металла. Это ещё одна моя стихия, которая даровала столько возможностей, но и проблем подкинула. Да, тогда получилось свалить, вырваться из цепких лап тех, кто сильнее меня на голову, но… Это была одна атака. Я просто выпустил меч, один раз ударил, прорвал защиту и сбежал. Одна атака это никак не полноценное сражение. Тот случай до сих пор мурашки вызывает, а руки дрожать начинают, стоит только подумать о том, чтобы призвать оружие.
        Со мной явно что-то не так. Тело не выдерживает ту силу, которую я обрёл. С этим нужно отдельно разбираться и не уверен, что это получится сделать на изолированной от прокачки Земле. Нет там больше возможностей, чтобы решить мои проблемы.
        Так что совсем непонятно, как быть и что делать. Ладно бы купол. Сам по себе он не такая уж и проблема. У меня есть опыт выживания в тяжелых условиях, я смогу продержаться. Сложность в том, что купол накрыл пару тысяч граней - проходов в другие миры. Какие-то из этих миров пустынны и условно безопасны. Если не считать монстров и тварей, что там живут и не прочь полакомиться человеком. Другие миры населены, но цивилизации в них проживающие не представляют серьезной угрозы. В первую очередь потому что им плевать на перекресток. А может не плевать, но они не собираются сюда лезть.
        Другое дело те миры, которые уже лезут, причем активно. Это как представить границу, на которой стоит сотня дверей, через которые в любой момент может прийти враг с сильной армией. Пороховая ядерная бочка, как-то иначе я это назвать не могу.
        Словно этого мало, я успел обзавестись врагами. Киборги хотят меня поймать, потому что я повелитель металла, что для них сверх ценно. Золотая армия тоже захочет отомстить, потому что я многих солдат убил, ещё и ограбил дом знатного вельможи. Ах да, я убил несколько магов пространства, которые сами по себе ценнейший ресурс. Орки тоже на меня зуб точат, но их я опасаюсь меньше всего. Варвары, любители подраться, умеющие бить подло - как бы грозно это не звучало, но, думается мне, клыкастые наименьшая из моих проблем.
        Добавим в этот котёл фактор неизвестности, то есть всех тех, кто не прочь меня убить, но я пока о них не знаю, и получим ту ситуацию, в которой я оказался. Отрезанный от штаба, с непонятными перспективами, успевший многим перейти дорогу.
        Ещё и бог, который подкидывает отнюдь не простые задачи. Стань князем и тогда поговорим! Ха! В следующий раз, когда встречу его, пошлю в жопу! Хотя бы ради этого стоит остаться здесь и найти возможность обрести ещё большую силу. Определенно, я очень хочу послать бога в жопу. Как никак из-за него я разок умер. Тоже мне, Мориарти доморощенный.
        Самое раздражающее, что я и сам не прочь стать князем. А раздражает то, что этого от меня хочет бог. Хочется сделать ему что-то на зло, обломать планы, но… В этом случае я свои планы обломаю. Сука! Бесит!
        Смогу ли я выжить? Смогу ли проложить свой путь? Видимо, пора смириться с мыслью, что больше ни на кого надеяться нельзя и я теперь одиночка.
        Мир согласился со мной в этом. Как-то иначе не могу объяснить, почему именно в этот момент сзади хлопнула дверь, да так, что я чуть с крыши не свалился.
        Обернувшись, увидел, как из прохода выползает мощная фигура. Да ладно…
        - Человеческий маг!  - прорычал самый настоящий минотавр.
        Я уже понял, что среди бесчисленных миров каких только существ не встретишь. Спасибо буйной фантазии людей, которые за всю историю человечества кого только не описали. Я не уверен, что это существо само называло себя минотавром, но выглядел он именно так.
        Мощный голый торс. Кубики такие, что больше моего кулака. Бычья голова с рогами, которые запросто проткнут меня на вылет. Вместо нормального носа свиной пятак. Размах плечей - как два меня. Что надо жрать в детстве, чтобы вырасти настолько мощным?
        Уровень восемьдесят первый. Для сравнения, у меня шестьдесят пятый, что ровным счетом ничего не значит. Решают очки навыков и характеристик, которые охотно выдают за убийства искателей.
        - Я нашёл тебя!  - продолжала реветь эта голая мощь.
        Ветер донёс до меня запах пота и зверя. Он мыться пробовал? Амбре такое, что я поморщился и зажал нос. Ещё минотавр тяжело дыша. Пришёл он ко мне на крышу, пять этажей ножками ему пришлось проделать. Дыхалка слабая? Это хорошо, это мне на пользу.
        - Чего надо?  - спросил я, желая выиграть время на оценку противника.
        - Я Оро Красивый! Великий охотник рода Минос с Большим топором!
        - Что, прости? Не расслышал, повтори…
        Я перебил минотавра. Он набрал в грудь воздуха, собираясь продолжить речь, но тут я влез. Он замер с полной грудью, завис так на пару секунд, а потом повторил.
        - Я Оро Красивый, человеческий маг! Великий охотник…
        - Ты человеческий маг?
        - Нет, человече! Это ты человеческий маг!  - начал раздражаться минотавр,  - А я Оро! Красивый! Великий охотник рода Минос с Большим топором!
        - А где твой топор большой?  - прищурился я.
        - Так вот он!  - с гордостью продемонстрировал оружие минотавр.
        - Так разве это большой топор?  - подивился я.
        Секира в его руках была размером с меня, так что да, большой. Но когда встречаешь такого собеседника, который пришёл тебя убить, разве можно удержаться от подначек?
        - Самый большой!  - уверенно заявил он,  - Надо быть самым красивым миносом, чтобы совладать с таким!
        В ответ я призвал силу металла и быстренько создал топор гораздо больше. Запасы материала у меня есть, усилий требует не так уж много, так почему бы и нет.
        - У меня больше.
        - Ты!  - опешил Оро,  - Это не настоящий топор! Свой я добыл в бою, победив могучего врага!
        - Я тоже побежал могучих врагов. Мне пришлось убить сотню доблестных воинов, чтобы создать это оружие,  - между прочим, чистая правда. Навыки металла дорого стоят,  - Это настоящее оружие богов. Целых семь богов оплакали это произведение искусства и закалили в своей крови!  - ну а это уже наглое вранье.
        - Значит ты велик, человече!  - покивал своей здоровенной башкой минотавр,  - Но не сбивай меня! Я, Оро Красивый, из рода Миносов, пришёл сообщить, что мой народ объявляет тебя своим врагом! Нигде тебе больше не будет жизни и каждый мой родич сочтет честью убить тебя! Знай же, человече, слуга своего подлого бога! За его прегрешения, за гибель нашего бога, тебя ждёт лишь смерть!
        - Стоп-стоп,  - замахал я руками,  - Я тут причём? Кто-то убил вашего бога, а виноват я?
        - Не играй словами, человече,  - рассердился минотавр,  - Ты слуга бога и понесёшь кару за дела его!
        ВЫ НАЗВАНЫ ВРАГОВ НАРОДА МИНОС
        СОЮЗНИКИ НАРОДА МИНОС ТАКЖЕ НАЗВАЛИ ВАС ВРАГОМ
        Суки… Я им ничего лично не сделал, а целые народы назвали меня личным врагом. Ну бог ветра, ну сволочь…
        - С чего ты решил, что я его слуга?  - попытался я прощупать почву, зная, что в этом нет смысла. Мне вынесли приговор и сейчас хотят привести его в исполнение.
        - Тебе не отбрехаться, человече! Ты стал нашей целью и падешь, не смотря на своё коварство!  - Оро обвинительно указал на меня пальцем.
        - Нашей? Ты ведь пришёл один. Думаешь, справишься со мной?
        - Ты глуп, человече,  - оскалился минотавр,  - Я знаю, таких, как ты. Летающих и вечно убегающих. Но не в этот раз.
        Я едва не опоздал. Пространство вокруг меня давно стало наливаться опасным красным цветом, так интуиция предупреждала об угрозе. Сразу, как только минос залез на крышу. Я думал, что это от него исходит угроза и что атака его будет настолько сильна, что накроет разом всю крышу.
        Но оказалось, что ситуация хуже, чем я думал. Минос пришёл не один.
        Меня спасло то, что я сразу активировал смещение. Навык, позволяющий игнорировать что угодно, ниже тридцатого ранга. Меня атаковали с трех сторон. Справа бросили сеть. Слева выпустили черный луч энергии. А спереди Оро замахнулся и обрушил на меня топор.
        Повезло в том, что я ломанулся прямо в сторону луча и преодолел его смещением. Прошла лишь часть урона, доспехи справились. Сетка рухнула на крышу и моментально схлопнулась, хватая пустоту. Оро ударил следом и пробил дом.
        Он ударил так сильно, что крыша пошла трещинами.
        Я активировал полёт, не желая драться с неизвестным противником. Остальную команду не видно и кто знает, сколько их тут.
        Подпрыгнув, я ожидал, что улечу, но… Не тут-то было! Полёт сработал, но как-то тяжело, со скрипом, словно гравитацию резко увеличили раз в пять. Я летел слишком медленно, как беременная курица.
        Следующий черный луч попал мне точно между лопаток, посылая в свободное падение. Это не полёт и, видимо, подавление на него не действовало, потому что вниз я полетел быстро, с грацией тяжелого камня. На ходу обновив броню, от которой остались жалкие единицы прочности, я успел нормально приземлиться, потратив маны раз в десять больше, чем должен был.
        Какое-то подавляющее умение работает. Подавляющее, но не блокирующее полёт полностью.
        Мелькнула мысль, а сколько потребуется времени миносу, чтобы спуститься вниз? Пусть остаётся на крыше, а я пока свалю.
        Надежды на побег исчезли в тот момент, когда минотавр рухнул прямо передо мной. Ну как рухнул… На крышу он пришёл в сандалиях. Которые испускали воздушную энергию и позволяли ему свободно парить. Минос прыгнул с крыши, пролетел большую часть расстояния, чуть задержался перед приземлением и рухнул на асфальт, от чего тот потрескался. Прыгнул так, чтобы преградить мне путь к отступлению.
        Вы издеваетесь, что ли? Летающий минотавр?!
        - Мы подготовились, человече!  - прорычал он,  - Оро Красивый оторвет тебе голову, раздавит в своих руках и сожрет мозг!
        - Извращенец!
        Пока минотавр хмурился, думая, что ответить, я использовал своё главное преимущество. Запустил моделирование. Это всего секунда реального времени, в которую ужимаются пятнадцать часов времени внутреннего. Перед этим я успел снять параметры Оро, поэтому смог развернуть достоверную симуляцию боёв против него.
        Понял я следующее. Кто бы не пришёл вместе с этой хитрой грудой мышц, они вспомогательный отряд, цель которого не дать мне свалить. Именно эта группа поддержки замедляла полёт, кидала сети и сбивала меня. Всё, чтобы доблестный Красавец Оро самолично обезглавил врага народа.
        Для меня такой подход означал, что группа поддержки не покажется до самого финала и будет скрываться. Придётся как-то их найти, после чего убить. Кто это такие, как они выглядят и как их искать я с помощью моделирования определить не мог. Для этого нужно их увидеть вживую, активировать сканирование и тогда да, использовать в моделированиях сколько душе угодно. Пока же они для меня оставались неизвестной величиной.
        Что касается минотавра… Это непробиваемая, мощная, медленная туша, с которой так сразу и не поймешь, что делать. Ультимативных навыков он выдержит больше, чем я смогу применить. Его ульты такие, что легко разом разнесут пару домов, так что мне надо быть предельно аккуратным. Если применю меч трёх стихий, как назван мой читерский артефакт, то в тот же момент свалюсь. Да, минотавра убью. Как и ближайшие дома разнесу. Но сам едва жив останусь. Не та цена, которую я могу себе позволить заплатить. Помощники Миноса легко меня добьют. А если не они, то любой, кто окажется поблизости. Я на вражеской территории, в зоне повышенной плотности боевых действий, а не в кругу среди друзей.
        Как бы я не пытался пробить этого кретина Оро, он реагировал, как скала. Отбивал сильные атаки, игнорировал слабые. Но и сам меня толком зацепить не мог. Мне хватало ловкости, чтобы уворачиваться. А с помощью симуляций, я отработал противодействие на основные его приёму.
        Всему секунда реального времени, а я уже знаю, что и как мне делать. Не нужно думать головой, тело само разберётся.
        Выйдя из моделирования, увидел, как Оро заносит топор, продолжая говорить что-то убого-пафосное про то, как красиво полетит моя голова и украсит зал трофеев его хижины.
        Кидаю ему пробитие по глазам. У слабого искателя этот навык пробивает щиты. Этот же танк лишь зажмурился на пол секунды. Которую я использовал для того, чтобы улететь.
        И снова навалилась тяжесть, в меня полетела магическая сеть и ударил черный луч. Когда увидел его, сразу активировал ускорение и мир замедлился для меня. Достаточно, чтобы разглядеть, откуда пришла атака. Туда я и швырнул бешеную пляску, сразу же повторил и закидал площадь вокруг.
        Есть попадание! Какое-то низкорослое существо свалилось с руин и покатилось кубарем по обломкам. Ещё до того, как оно остановилось, я послал туда бич молний. Навыка хватило, чтобы искателя разорвало на части.
        Навыков мне не дали, а значит это даже не адепт.
        - Надеюсь, это была не твоя жена?  - приземлился я и спросил у минотавра, который полетел за мной следом.
        Всё же он медленно соображает. Сначала Оро приземлился, потом нахмурился, следом глянул в сторону убитого искателя. Мысли ворочались в его здоровенной башке, как ленивые котята. Пока он думал, я увернулся от ещё одной сети. Та формировалась прямо надо мной, так что нельзя было определить, где сидит второй невидимка.
        - Ты убил Грюка?!  - жалобно недоверчиво протянул Оро.  - Я уничтожу тебя, жалкий человече!
        Удивление от несправедливости мира мгновенно сменилось праведным гневом. А вот теперь прыжок, рывок и максимальное ускорение!
        От минотавра разошлась коричневая волна, что накрыла пространство в радиусе пятидесяти метров от него. Всё, что попало в радиус навыка в тот же миг раскрошилось. Навык, завязанный на усиление гравитации, будь неладен этот неправильный минотавр! Что у него за стихия такая?!
        Моя броня продержалась бы в этом коричневом облаке пару секунд и вырваться я бы уже не смог. Спасибо моделированию за знание того, что меня ожидает.
        Слабость минотавра в том, что после этого навыка он на пару секунд выдыхался. Это время я и хотел использовать, чтобы, не смотря на давление, улететь и свалить.
        Но что-то пошло не так.
        Оро выбросил секиру вперед и с ускорением полетел в мою сторону, как пушечное ядро. Да так быстро, что я ели успел выставить два щита ветра. Никак иначе увернуться не получилось. Эта тварь в любом бы случае меня догнала!
        От удара меня откинула назад, чему я был рад. Щиты пробило, но я их обновил и усилил, используя как платформу для толчка. Главное, что давление спало и я теперь мог свободно лететь.
        Активировав рывок, я оторвался от минотавра, но тот взмахнул секирой, которая вспыхнула огнём и разродилась подарком вдогонку. Коричневый болид полетел прямо в спину, меня траекторию вслед за мной.
        Инстинкты очень полезная вещь для выживания. Я интуитивно понял, что эта штука меня убьет. Не успев это осмыслить, я кинул пробитие и бич молний, чтобы дестабилизировать чужой навык.
        Рвануло так, что нас с минотавром откинуло в разные стороны. Вращаясь, я улетел куда-то вдаль, вращаясь над огрызками домов. Не так я представлял себе выход из боя….

        Глава 2. Новые проблемы Интерлюдия

        Эмиль лежал в горячей ванне, наслаждаясь, как наложницы массируют ему плечи. Они стоили каждого золотого, который был на них потрачен. Искательницы тридцатого уровня, вложившие характеристики в силу, выносливость и ловкость, специально обученные, они знали, как размять плечи могучему воину, прославленному рыцарю золотой империи.
        - Вина, господин?  - спросила третья наложница, склоняясь с кувшином.
        Эмиль благосклонно кивнул, подставляя кубок.
        - Это твоё вино выше всяких похвал!  - довольно крикнул один из гостей.
        Эмиль, он же золотой рыцарь, третий наследник, скосил глаза на говорившего. Тот довольно улыбался, щеки раскраснелись, а глаза блестели. Остальные от него не отставали. Дети элиты. Дети прославленных рыцарей и солдат, мастеров и генералов, чьи отцы сейчас направляют армии на захват перекрестка. Эмиль был далёк от всей этой военщины. Зато он неплохо разбирался в том, как хорошенько отдохнуть.
        Не потребовалось много времени, чтобы юноши разошлись и стали приставать к наложницам. Эмиль и сам был не прочь предаться разврату. Пусть отец говорит, что угодно, пусть братья читают нудные лекции, но и отдыхать же надо! Тем более, когда ты один из сильнейших рыцарей империи!
        Когда Эмиль притянул к себе наложницу, от чего та взвизгнула, но тут же приникла, старательно изображая благодарность. Рыцарь прекрасно знал, что эта лживая сука лицемерит, но его это устраивало. Мужчину будоражило брать силой то, что хочется.
        Внезапно створки купален раскрылись, ударившись об стены. Гневно бросив взгляд в ту сторону, Эмиль собирался наорать на идиоты, посмевшего прервать их отдых. Но слова как возникли, так и остались внутри.
        В дверях стоял первый помощник отца. Словно высеченный из камня, в черных одеяниях, он всем своим видом демонстрировал особые привилегия. Но не уступать же ему перед зрителями!
        - Чего тебе надо, слуга?  - бросил ему презрительно Эмиль, продолжая тискать наложницу, которая начала мелко дрожать при виде этого искателя в черных одеяниях.
        Назвать такого человека, которого боялись все, от младших лордов и до элитных воинов, слугой - изысканное оскорбление. Маленькая месть за то, что ворвался и испортил его праздник. Но первый помощник не был бы им, если бы его заботили такие мелочи.
        - Князь вызывает.  - сказал он холодно, осматривая молодёжь своими глазами цвета смерти.
        Эмиль знал, что с таким же выражением он докладывает князю и устраняет негодных, приходя к ним ночью и убивая, не смотря на уровни и силу.
        - Передай ему, что я приду через час.  - ответил Эмиль, демонстрируя гонор. Друзья довольно заулюлюкали. Вино ударило им в голову, а чувство причастности к дерзости в отношении такой фигуры пьянило ещё хлеще, чем алкоголь.
        - Немедленно,  - ответил также спокойно первый помощник.
        Эмиль понял, что праздник испорчен окончательно. Если князь сказал немедленно, то стоит не подчиниться, и помощнику станется силой притащить упрямца. И плевать, что это сын князя! Это идиоты-прихлебатели могли думать, что статус наследника подобен солнцу. Самому Эмилю братья как-то донесли, что детей у князя, жившего сотни лет, было много. И ключевое слово здесь - было.
        - Закончили!  - крикнул он своим дружкам. Если отдых испорчен, то пусть он будет испорчен для всех.

* * *
        - Отец, ты звал?  - спросил Эмиль резче, чем следовало.
        Ему пришлось полчаса ждать у входа в приёмный покой, перед тем, как его пустили. Его! Сына! К отцу!
        - Тебя что, из саун вытащили?  - глянул великий князь на мокрые волосы потомка.
        Эмиль, смотря на отца, в который раз задумался, почему тот выглядит, как… Как работяга из черни! Если бы не эта ауру мощи, не идеальная осанка, не взгляд, полный абсолютной уверенности, если бы не дорогие кольца на руках… То эти грубые черты лица, нос картошкой, густые брови могли бы принадлежать только мужику и пахарю! Эмиль радовался, что лицом вышел в мать. Та была прекрасна, о её красоте слагали легенды.
        Эти мысли пронеслись в голове мужчины, пока он сверлил отца недовольным взглядом. Князь на это усмехнулся и сразу перешёл к делу.
        - Мы захватили перекресток. Пришлось поставить городской купол и вложить туда собственных сил. Отправляйся туда. Найди всех землян и убей. Они убили твоего дядю и ограбили его личное хранилище. Это не должно остаться безнаказанным.
        Эмиль скривился. Вместо вечеринки от него потребовали отправиться скакать по мирам и выискивать каких-то землян. Это кто вообще? Что за название такое? Они копошатся в земле? Они грязные? Или что?
        Тем временем князь кивнул и маг пространства, сидящий в углу кабинета, открыл портал. С другой стороны виднелась оружейная. Эмиль вздохнул и зашёл внутрь. Надо было взять доспехи и меч, перед тем, как отправиться на охоту.

* * *

        Приземления бывают разные. Я в этом убедился на собственной шкуре. Но вот чего я не ожидал, так того, что буквально вылетев снарядом из одной драки, приземлюсь аккурат в другую.
        Недавно я понял одно. Если перед глазами мелькает слишком много золотого, жди беды. С этим подтвердилась и другая теория. Если личная броня ударяется о чужую защиту, они разрушают друг друга.
        Я влетел точно в строй золотых солдат, пробил их щиты и разметал, как кегли. Взгляд сфокусировался на до смерти удивленном воине, что никак не ожидал такой подставы.
        Рефлекторно потянувшись к металлу, я сжал его и бойца размазало. Он заорал, но ничего сделать не смог. Рядом ему вторили и другие крики. Когда оказываешься в окружение закованных в броню солдат, то бить по их доспехам самое то.
        Вскоре вокруг меня лежала гора трупа, а в руках я держал по металлическому копью, готовый метнуть их в следующего врага и послать следом молнию. Не понадобилось. После короткой стычки, когда воины в отчаянии бросались на меня и бесславно погибали, больше никого не осталось.
        ВЫ УБИЛИ СЕМЕРЫХ ИСКАТЕЛЕЙ ВЫШЕ РАНГА АДЕПТ
        ПОЛУЧЕНО 14 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 14 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК
        ПОЛУЧЕН 66 УРОВЕНЬ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК
        А вот и уровень. Который мне лучше не набирать как можно дольше. Оглядел быстро толпу мертвецов. Тут их штук тридцать, а наградили всего за семерых. Слабый отряд. Наверное прочесывал окрестности для главной золотой армии, что сейчас активно захватывала территорию вокруг своей грани.
        Я собирался улететь, но остановился и замер. Метрах в пятидесяти отсюда, между развалин двух домов, засел отряд… людей. Всего человек десять, они смотрели на меня, выпучив глаза. Ну мне так показалось, с такого расстояние детали не разглядишь особо.
        Это кто вообще такие? Одежда вроде земная, но кто знает. На перекрестке есть какие угодно миры. Не удивлюсь, если найдутся и похожие на нашу Землю.
        Махнув им рукой, активировал полёт и взмыл в воздух. Кажется, мне вслед раздался женский голос. Одна из искательниц кричала «Постой».
        Дура… У меня такие враги, что размажут их за секунду. Со мной банально опасно находиться рядом. Но что-то мне не дало улететь далеко. Это ведь и правда земляне, сомнения в этом таяли с каждой секундой. Я их бросил, но насколько это правильно?
        Найдя недалеко более менее уцелевшее здание, которых после всего пережитого городом, осталось не так много, направил Зевса, мою ручную магическую птицу разведчика, и вскоре поймал картину, что там с этим отрядом. Они что-то обсуждали на повышенных тонах, а потом двинулись отсюда. Правильно. К ним прямо сейчас другой отряд из золотой армии спешил. Ещё бы минута другая и новая стычка была им обеспечена.
        Я припомнил, какие уровни у этого отряда. Десятые-двадцатые. Одна из тех групп, что уходила на прокачку и не успела вернуться? Похоже на то. А они ведь наверняка подумали, что я их кинул… И что же делать?
        На всякий случай оглядевшись вокруг, убедился, насколько мог, что никто прямо сейчас меня убивать не собирается. Накинул на себя преломление, поставил Зевсу задачу следить не только за людьми, но и за мной приглядывать. А сам запустил моделирование.
        Слишком много всего произошло, требующего тщательного осмысления. Развратило меня моделирование, ох развратило. Я разучился принимать решения быстро. А нет, вру. К своим скромным годам я этого никогда и не умел. Поэтому раз уж научился неспешному анализу, то к нему и прибегну.
        Я нахожусь в замкнутом пространстве, где есть две тысячи дверей. Мои соратники вероятнее всего находятся по ту сторону купола. Множество искателей, целые народы, хотят меня убить. Бог ветра хочет, чтобы я стал князем. Для чего всего лишь надо убить другого князя и обзавестись сотней последователей.
        Прямо сейчас руины города заполняют солдаты золотой армии, которые тоже хотят меня прикончить. Ах да, с их армией наверняка пришёл целый князь. Кто, кроме него, мог поставить купол, накрывший весь город. То есть его сила такова, что я себе даже вообразить не могу. Совсем другая весовая категория, до которой мне, как до луны.
        Выводы напрашиваются не то, чтобы радостные. Надо уходить отсюда. Выбрать одну из граней, свалить подальше и искать безопасные способы развития. Может на год, может на все пять уйти, но мне нужно выиграть время.
        Ох… Никогда в жизни я ещё не планировал настолько далеко. Никогда ещё от моих решений не зависело моё выживание. Раньше мне казалось, что выбрать институт это серьезное решение. Ага, как же! Если вы так думаете, вас просто никогда не хотел убить минотавр.
        И свалить не так просто, как кажется. А как же люди? Как же Земля? Что с ней будет? Это приводит к вопросу, зачем князь вообще накрыл перекресток куполом. Почему он не пошёл войной на наш мир? С его то силой, это проще простого.
        Опасался ядерного оружия? Неизвестно, сможет ли оно пробить купол. Далеко не факт. Если не сможет, тогда он тем самым уберег это место от превращения в ядерную пустыню. Довод натянутый и не кажущийся логичным. Какие ещё причины могут быть, чтобы возвести купол?
        Причин я не знаю. Странно, что князь не послал мне письмо с объяснениями. Это было бы очень любезно с его стороны.
        Одно я знаю точно. Из-за купола земляне лишилась доступа к прокачке. Тут захватят миры и без них. Это значит, что мы как были отстающими в развитие, так и останемся, не сможем подготовиться, чтобы дать отпор захватчикам. Когда они разберутся между собой, то победитель получит всё. Власть над перекрестком, а чуть позже и власть над всей планетой.
        Быть может золотой князь другим путем пойдем. Откроет небольшую дверь и назначит плату за проход. Люди согласятся, никуда не денутся.
        В этой мутной истории мне остается решить, как быть. То ли убираться как можно дальше, то ли оставаться и ходить по краю ножа. Смогу ли я тут подготовиться к переходу на звание князя? Да. Если выживу. Да и с последователями непонятно, что делать. Нужна команда, что признает меня лидером. Где их взять?
        Тут я вспомнил, что только что видел группу людей в отчаянном положение. Начинающие искатели… Хм… А почему бы и нет?

* * *

        Тушу очередного чудовища, бегающего по улицам города, разнесло на атомы. Так бывает, если у тебя обнаруживается слабость к стихии молнии. Заряда хватило, чтобы кровь спеклась и не разлетелась, поэтому я сработал чисто. Может и зря.
        К моменту, когда отряд землян выбежал на меня, я стоял, прижав труп зверюги ногой. Шестьдесят третий уровень, между прочим.
        В отряде, который я успел изучить, всего десяток человек. В основном десятые-двадцатые уровни, в этом диапазоне. Один мужик, командир отряда который, бегал с сороковым уровнем. Иначе говоря, мертвый хищник у меня под ногой, который притаился в засаде как раз на пути отряда, в лучшем случае задержал бы их минут на десять. А в худшем - сожрал бы их.
        Заметив меня, люди остановились, как вкопанные. Вспыхнули щиты, но хотя бы искательские навыки не полетели и то хлеб.
        Что нужно сказать людям, чтобы они стали твоими последователями? Как я вскоре понял, сначала надо прояснить, что они сами думают по этому поводу. Да и что о тебе думают…
        - Рядовой Эрнест?  - вышел вперед командир.
        - Не рядовой,  - покачал я головой, получая картинку от Зевса,  - Вы, ребятки, куда бежите то?
        - Ты работаешь на армию, так что причислен к званию рядового,  - проигнорировал мужик мой вопрос,  - Как старший по званию приказываю сопроводить отряд до базы.
        Если честно, то я ждал, что они сами попросят о помощи. А я, такой хороший, в сияющих доспехах… На самом деле доспехи сейчас были серого цвета, чтобы не выделяться на местности, но при желание я могу активировать парадную форму. В общем, я ждал, что они сами захотят пойти ко мне под руку, учитывая ситуацию. Они слабы, а вокруг настолько много врагов, что удивительно, как земляне смогли до сих пор продержаться. Хотя почему удивительно… Последние минут десять я за ними присматривал и пару раз помог. Сначала с отрядом золотой армии, а позже с монстром, который мертвой тушей сейчас валялся рядом.
        Наглость мужика, его уверенность в своей правоте, требование подчиниться - это настолько разнилось с тем, что я себе придумал, что на меня напал ступор.
        Но я уже не тот слабый мальчик. Я скорее зашуганный боец с нервным тиком и готовностью в любой момент порубить противника на куски.
        - Мужик, ты не охренел часом?  - выдал я в ответ на его пассаж.
        Должен отметить, что благодаря высокому интеллекту и парочке пассивных бонусов, соображал я гораздо быстрее, чем обычный человек. Размышления о чужой наглости пронеслись в голове за пару секунд. Командир отряда только и успел, что в грудь воздуха набрать после своего заявления.
        - Отказ подчиняться будет приравнен к дезертирству! Нападение - к предательству родины!
        И столько жара в его словах! Что за день такой? То Оро Красивый, что любит себя восхвалять. То командир идиот. Чем он думает? А, понял… Догадка была простой и до обидного логичной. Мужик просто решил воспользоваться ситуаций. Героем хочет стать, который в критической ситуации вывел людей. Ещё и меня прогнуть. Да, за такое ему новые погоны обеспечены.
        - Ладно, я понял. Ты хронический идиот. Люди,  - обратился я к остальной группе, пока мужик, захлопнув рот, пошёл красными пятнами,  - Среди вас есть адекватные, кто понимает ситуацию и хочет выжить? И да, если у тебя с головой проблемы,  - глянул я на мужика,  - То риски дернуться и умрешь.
        - Ты не такого высокого уровня, чтобы угрожать! Не думай, что это останется безнаказанным!
        Я бы многое мог на это ответить. Например, лишить его доступа к воздуху или похоронить под землей. Но сдержался. Это просто глупый человек, преследующий свои интересы… Так что спокойнее надо быть. Спокойнее… Он всё же свой. Хотя с такими своими и врагов не надо.
        - С тобой всё ясно. Ну что? Со мной кто хочет отправиться? На условиях тотального подчинения и тирании в лице меня хорошего.  - я честно обозначил свои намерения.
        Изначально я думал, что приду, меня попросят о помощи, я соглашусь, уведу отряд и… Дальше мне это представлялось, как неспешный процесс сближения. Люди увидят мою силу и сами захотят за мной следовать. Но первые же слова разбили мои детские иллюзии. У людей есть свои взгляды, цели и понимание, что им делать. Поэтому проще сразу отсечь идиотов и выбрать тех, кто готов за мной пойти и без лишних прелюдий.
        Этот отряд был смешанным. Командир, ещё пять солдат в форме и четверка «гражданских». Две женщины, двое мужчин. Без обид, но слишком у них лица умные и интеллигентные, чтобы они были рядовыми армейцами. Скорее кто-то из научной братии, кто не побоялся отправиться прокачивать навыки. И кого рискнули отпустить, потому что светлые умы на вес золота.
        Сама возможность получить навыки и характеристики, которые в одну секунду могу изменить тебя и твой организм - как от этого отказаться? Лакомый кусочек, который проще изучать на собственном примере.
        Я видел, что солдаты полностью на стороне командира. А вот научники, как мне кажется, колеблются. Вроде я из них кого-то видел в лабораториях. Младший персонал… Да-да, точно. Раз так, значит они меня тоже видели. С учеными у меня отношения гораздо лучше. Как никак, я им столько сведений принес, что они меня чуть ли не на руках носили.
        Никто ничего не сказал. Люди поглядывали друг на друга, командир пытался решить, что ему делать. Быть может он прикидывал, применить силу против меня или нет. Хорошо, что инстинкт самосохранения у него возобладал. Какая никакая, но репутация у меня есть. Ага, массового убийцы…
        - Никто с тобой не пойдет. Если не хочешь нам помочь, то не мешай.
        - Если ты ещё не понял,  - резко ответил я,  - То мы все в западне. Пробиться наружу не получится. Нас всех накрыл куполом князь. Князь - это такой супер мощный хер. Он разве что богам уступает. Да-да, тем, которые лишь отголосками своей битвы этот город разнесли. И скажи мне, умник с гигантским самомнением и амбициями, как собираешься пробиваться через щит сверх мощного существа, способного разом накрыть весь город? Ну и на закуску. Сюда перебросили пару тысяч солдат на текущий момент. Скоро здесь полностью захватят территорию…
        - Мы не будем тебя слушать, предатель.  - перебил он,  - За мной!
        Черт, и почему мне обидно? Я пришёл помочь этим людям, а они все (!) пошли за командиром. Да, одна из женщин глянула в мою сторону с надеждой, но и всё.
        Как так-то? Они и правда считают меня предателем? Или настолько хотят выбраться, что готовы поверить во что угодно? Даже в пустую надежду, что выход есть?

* * *
        - Купол работает на полную мощность?  - спросил Эмиль, заходя в полевой штаб.
        Никто ему не поклонился. Группа мистиков стояла вокруг стола, на котором отображался купол и то, что находилось под ним. С запозданием Эмиль вспомнил, что согласно уставу на войне мистики не обязаны кланяться тем, кто старше по званию. Но он ведь наследник! Могли бы и уважить!
        - Да, господин,  - ответил один из них, не поворачивая головы.
        Долбанные мистики. Сонастроились с куполом и делают вид, что их ценности нет предела.
        - Мне нужны земляне. Найдите всех, кто остался под куполом,  - приказал золотой рыцарь.
        - Это займет время.
        - Так поспешите!
        - Я займусь,  - поспешно ответил мистик, тот, что стоял с другой стороны от стола.
        То-то же. Пока не накричишь, никто работать не хочет. Пусть пашут. Так хоть какая-то польза от купола будет. Отцу пришлось сильно раскошелиться, чтобы его сюда поставить. Купол штука дорогая. Даже Эмиль это знал, хотя никогда не интересовался тем, сколько стоит война. Зато у него были старшие братья, которые охотно это рассказывали.
        Деньги для золотой империи всегда были важны. Всё измерялось в деньгах. И то, что отец раскошелился на купол, говорило о многом. Он настолько опасается землян? Нет, это смешно. Хочет установить торговый контроль? Возможно. Или наказал землян за то, что те напали первыми? Не исключено. Надо будет поймать одного из них и устроить допрос. Может хоть это поможет сбросить напряжение.
        - Я нашёл! Одна группа, низкие уровни, замерли возле грани и боятся выйти,  - отчитался мистик.  - Вижу ещё один отряд, в другой стороне города. Их прижали наши солдаты.
        - Давай координаты первых, я разберусь с ними. Солдаты должны справиться с этими варварами и сами.
        Получив желаемое, Эмиль отправился на охоту.

* * *

        Мария бежала. Спотыкалась, давно сбила дыхание, но продолжала бежать. Мозг лихорадочно выискивал малейшую опасность, ждал нападения монстров или вражеских солдат. Не так себе представляла женщина вылазку в другой мир…
        Нет, она никогда не ждала, что будет легко. Не ждала, что обойдется без крови. Более того, она этого хотела. Получить и применить силу, выплеснуть накопившуюся боль и страх, почувствовать хоть какую-то опору в стремительно изменяющемся мире.
        Но то, что показалось хорошей идеей там, у себя в квартире, после похорон… На практике оказалось совсем другим. Сотни проверок безопасников, десятки собеседований, бессонные ночи, сдача анализов и безвозвратно утраченные нервные клетки. Она прошла через это. Прошла там, где многих завернули. Не смотря на опасность, многие люди науки хотели попасть к выходам в другие миры.
        Другие миры! Другие расы! Магия! Уже одно это заставляло мозг женщины забыть о личной трагедии. Пусть на время, но забыть, попытаться решить задачу, над которой бились лучшие умы человечества.
        Оказалось, что она не самая умная и именитая в группе исследователей. Многие свалили подальше от граней, после того, как раса, прозванная орками, разрушила несколько баз. Исследования исследованиями, наука наукой, но далеко не все хотели класть жизни на её алтарь.
        И хорошо,  - думала тогда Мария. Хорошо, потому что люди нужны были и здесь, рядом, на передовой. Часть из них ушла, освободив места для тех, кто готов рисковать. Так она смогла попасть лаборантом. А потом и просочиться в тестовые группы, которые отправились в другой мир. Целей у отряда хватало: сбор всех возможных данных и поднятие уровней. Ученые активно изучали, какое влияние оказывают характеристики и навыки на человеческий организм. Пытались эти изменения засечь и понять, в чем разница. Это попахивало новыми открытиями. Кто знает, быть может вскоре люди научатся изменять организмы и без вмешательства системы.
        Благие цели, благие намерения. После отправки заявки, Марию включили в группу и две недели гоняли. Без подготовки и сопровождения никто не собирался отпускать людей на враждебную территорию. Потом накал страстей спал, орки притихли, наступило затишье… Первый рейд, второй, третий… На нём-то всё и случилось.
        Уже возвращаясь на базу, группа обнаружила, что город накрыло силовое поле цвета золота.
        - Что за дьявольщина?  - озвучил тогда мысли группы их командир.  - Вы что-то скажете?  - его взор уперся в ученых, но те покачали головами. Никто не понимал, что происходит.
        - Граница там, видите?  - указала рукой Аня, вторая женщина в отряде.
        - Птицы, они не могут пролететь,  - заметила Мария.
        Стая птиц металась вокруг купола. Они галдели, мельтешили, атаковали купол, но пройти не могли. Деталей из-за дальности было не рассмотреть, но общий смысл угадывался. Купол не пропускал живую материю.
        - Что делать будем?  - спросил хмуро один из солдат.
        - Возвращаемся на базу, там расскажут, что и как.  - ответил Павел.
        Мария поморщилась. Против Павла, как военного, она ничего не имела ввиду. Он верно вёл их весь поход, сберегал, прикрывал, направлял… Но вот с точки зрения адаптивности психики и способности посмотреть правде в глаза… Он только что подвёл весь отряд.
        Они двинулись в сторону базы. Не прошли и сотни шагов, как на них выбежала группа зверей. Отбились, но с трудом, растратив всю ману. Ещё и внимание привлекали. Откуда не возьмись появились солдаты в золотых доспехах. Выглядело это так, будто Ланистеры пожаловали. Смешная шутка, если бы не серьезность ситуации и то, что противник чуть первым же ударом не положил всю группу.
        - В укрытие!  - рявкнул Павел, прикрывая их отход.
        Марию трясло. Она спряталась за обломком здания, а мозг услужливо подкидывал данные из исследование. Ту часть, которая изучала площадные навыки. Сейчас она умрёт, сейчас умрёт…
        Со стороны врага послышался взрыв, а следом крики боли и умирающих людей. Позволив себе поднять голову и высунуться, женщина увидела, как золотые солдаты умирают один за другим. Не прошло и минуты, как чужой отряд погиб, а среди трупов остался один из искателей.
        Не узнать его было трудно. Пусть и в крови, пусть он и выглядел, как демон, но Мария этого человека видела десятки раз. Эрнест, маг ветра, один из сильнейших земных искателей. Почему-то он не стал к ним подходить. Когда парень взлетел, женщина крикнула постой, но это его не остановило.
        - Кто это?  - схватил её за локоть Павел.
        - Эрнест,  - ответила женщина заторможено.
        - Он нас бросил?  - голос Ани дрожал. Девушка была близка к панике.
        - Видимо, он больше не с нами,  - заявил Павел,  - Уходим! Хватит стоять на месте! Нужно добраться до базы!
        Больше отряд по прямой бежать не стал. Стараясь прятаться за обломками и выбирать места, скрытые от чужих глаз, они бежали в сторону базы. У Марии горели легкие, пот застилал глаза. Но она не позволяла себе остановиться. Надо бежать, иначе - смерть. Рядом споткнулась Аня. Один из солдат ей помог подняться и потащил, подставив плечо.
        Несколько раз они видели вдали солдат. Не только из золотой армии и это пугало. Противников много и они легко убьют их. Встречались и монстры, но удавалось их обходить стороной.
        Когда впереди показался Эрнест, Мария растерялась. А дальнейший разговор выбил женщину из колеи ещё больше. Весь этот день только и занимался тем, что лишал способности ясно мыслить.
        Выбор. Эрнест предложил выбор. Отправиться с ними или самим решать свои проблемы. Павел назвал его предателем и повёл отряд дальше, но… Уже через десяток метров женщина проклинала себя, что не пошла вслед за магом. С ним точно больше шансов выжить. Дура! Где твой хвалёный ум, которым ты так гордилась, дорогуша?!  - кричала она на себя мысленно,  - Где твоя жажда мести, которая завела сюда?! Не было этого. Мария понимала, что ведёт себя, как глупая курица, но сказать что-то вслух сил не оставалось. Надо было бежать и надеяться, что Павел знает, как выбраться. Может я ошибаюсь,  - пыталась успокоить себя женщина,  - Может прав Павел. Он ведь командир, должен разбираться во всём этом.
        Эти мысли разбились, когда они добрались до купола. Непроницаемая пленка, с золотистым оттенком встретила их, лишая надежд.
        - Мы не выберемся?  - обреченно спросила Аня, дыша так, что, казалось, сейчас её легкие выпрыгнут, врежутся в золотой купол и медленно сползут вниз.
        Павел занервничал. Он ударил навыком, но толку не было. С таким же успехом можно пытаться разбить мухобойкой бетонную стену.
        - Надо было идти с парнем,  - шепнул Сафрон. Один из мужчин ученых, что был в их отряде,  - Купол нам не пробить. И войскам тоже не пробить. Я уже подсчитал.
        Что он там подсчитал и как смог на глаз точно определить Мария не хотела думать. Слишком сложные расчеты, когда колит бок и хочется сдохнуть. Нужно было думать о другом. Как, мать его, выжить?!

* * *

        В следующие минуты я наблюдал за отрядом и тем, как действует золотая армия. Люди смогли добраться до золотого купола. Им от места нашей последней встречи немного оставалось. Добрались, уставились на золотую пленку, что не давала пройти и зависли там. То ли пытались родить план, то ли выйти на связь, то ли ещё что.
        Я, убедившись, что с ними всё в порядке и никто из врагов в их сторону не спешит, перенаправил Зевса на слежку за золотыми. Там было на что посмотреть.
        Даже такой дилетант в стратегии, как я, понимал, что захватить перекресток миров во всех смыслах не тривиальная задача. Сам формат местности, когда заявиться может кто угодно, создаёт столько проблем, что один лишь факт того, что золотые на это решились, стоит уважения.
        Сначала они подогнали войска к грани со своей стороны. Им это не так сложно, ведь у них имеются маги пространств, а следовательно возможность перебрасывать войска из любой точки мира. Хорошо, что путешествия между мирами не так легки. Иначе бы заброска шла прямо сюда, к нам. А так сначала надо ножками перейти через грань. Но всё равно, маги пространства сильное преимущество. Удивительно, что они так долго собирались и сразу не явились сюда. Это уж точно связано не с логистикой, а скорее с политическими моментами и общим планированием. Надо разведать, что происходит, прикинуть риски и выгоды, собрать людей, договориться с кем надо… Ну, это я так себе представлял. Как на самом деле не знаю.
        Следующим шагом золотые явились на сам перекресток. А вместе с ними, по всей видимости, заявился целый князь, который и накрыл куполом это место. Не хочу с ним встречаться. Если увижу хоть малейшие шансы на встречу, то дам такого деру, что меня никто не найдёт. Несколько десятков вариантов, куда свалить, я себе уже прикинул.
        Золотистые разделялись на сотни и планомерно обследовали ближайшие к ним грани. В часть из них они заходили и там пропадали. В часть зайти не могли, потому что с той стороны были свои войска. Где-то расходились мирно, а где-то вспыхивали бои.
        О, да, лично меня это радовало. Каждый раз, когда на перекрестке вспыхивала драка, это означало, что лично мне внимания достанется меньше. Не то, чтобы я так всем нужен, но при встрече меня точно попытаются убить.
        По всему выходило, что в течение суток золотые обследуют всю территорию. Что-то я не вижу конца их войск, которые продолжают прибывать. Значит, у меня не так много времени, чтобы определиться с дальнейшей судьбой.
        Судьбой…
        После облома с отрядом людей, который не хило меня так задел, я ушёл на долгие часы в моделирование. Эмоции то ладно, они быстро испарились, но те вопросы, которые породили последующие размышления никуда деваться так легко не собирались. Для себя я вынес несколько моментов.
        Первый: я устал действовать под чужую дудку. Требование подчиниться от какого-то вшивого вояки меня взбесило. Я с трудом тогда сдержался, чтобы не ударить. Да и после ещё час отходил, пока не перестал фантазировать, как разбиваю лицо этому дураку с неуместными амбициями.
        Последний раз, когда я исполнял чужой приказ, мы убивали золотых солдат и ограбили человека князя. Что скорее всего и спровоцировало его заглянуть сюда. Быть может именно поэтому он закрыл доступ землянам. Страшная месть, если понимать трудности искательского пути. Без доступа к гранями и развитию, люди где были, там и останутся. А потом получат под боком нового правителя перекрестка.
        Вот будет ирония, если князь за право доступа потребует выдать всех, кто участвовал в нападение на его земли.
        Военные и глупые командиры - всё это было на самом деле мелочью. В моей жизни был персонаж и пострашнее. Бог ветра, что тоже играл мною, как пешкой. И это неприятное чувство, как я заметил. Думаешь, что живешь свою жизнь, а оказывается, что ты просто часть чьего-то плана. Бесит
        Второй момент: я как излишне активная рыба, которая, не смотря на свою активность, плывет только по течению.
        Разве я сам выбрал путь искателя? Нет. Мать и сестра погибли, я оказался в отчаяние и ухватился за этот путь, как за соломинку. Последующие события были в основном реакциями на внешние раздражители. Я реагировал, но не сам выбирал судьбу.
        И это тоже бесит.
        Третий момент, самый раздражающий. Несмотря на то, что мне противела мысль следовать плану бога ветра, по всему выходило, что другого варианта то и нет.
        Есть много врагов, которые чудом ещё меня не убили. Совсем недавно и вовсе, целые народы личным врагом назначили. Вот это достижение так достижение! Повод для гордости, не иначе.
        Если я хочу выжить, мне придется набирать силу. Но я не хочу стать обычным мясником. Не хочу прославиться, как убийца. В стычке с командиром у меня мелькали мысли его убить. Просто потому что могу. Моя сила это великое искушение и мне повезло, что я это хотя бы замечаю.
        Вот такие моменты я обнаружил. Печально, что я не знаю, что с ними делать. Никому служить не хочу, хочу выбирать свой путь, свою судьбу. Сам выбирать, а не реализовывать чужие планы.
        Осталось придумать, как это сделать. Где та мудрость, сила и знание, что помогут мне справиться с теми вызовами, что бросает судьба? Я не знал.

        Глава 3. Салки

        Золотая лента вскрыла череп, разделила голову на две части, растягивая их в стороны. Эмиль убивал медленно, давая остальным прочувствовать, что их ждёт, если они и дальше не подчинятся.
        - Вы грязь под моими ногами,  - цедил он слова,  - Ничто. Жалкие варвары, которые лишь прикоснулись к силе. Посмотрите на себя! Вы, ничтожества! Ваш народ посмел напасть на нас, великую империю! Убить моего дядю! Украсть то, что вам не принадлежит! Как вы это сделали, отвечайте!
        - Если твоего дядю убили варвары, то и остальных уделаем,  - сплюнул солдат кровью, гордо подняв голову.
        Эмиль посмотрел на него и снёс эту голову. Золотая лента оставила идеальный разрез на шеи, перехватила башку и стала махать ею, как дворовая собака машет костью. Кровь брызгала во все стороны, заливая оставшихся искателей.
        - Кто ещё хочет умереть?  - обвёл он взглядом пленников.
        Жалкие, ничтожные существа. Эмилю и секунды не потребовалось напрягаться, чтобы сломить их. Они не смогли оказать никакого сопротивления. Тужились, пытались, не понимая, какая пропасть их разделяет. За что и поплатились. Эмиль ломал кости, разрывал мышцы и связки, калечил и мучил, пока любое сопротивление не прекратилось.
        Но он до сих пор не получил ответа. Плевать на дядю. «Дядя» - это слишком громко сказано. У великого князя было столько родственников, что и дня не хватит, чтобы пересчитать. Эмиль даже не знал, сколько их точно. Этих дядей было, как черни. Многие занимали важные должности, а тот, кого убили, был чуть полезнее других. Мало того, что он был магом пространства, так ещё артефакты делал. Вполне неплохие. Доспехи, в которых сейчас стоял Эмиль, были сделаны именно им.
        Плевать на его смерть. Умельцев в золотой империи хватало. Эмиля беспокоило другое. Надо было постараться, чтобы проникнуть в их мир, найти дом дяди и убить его. Как эти варвары справились? Золотой рыцарь не видел серьезных противников. Слабые и беспомощными, какими и должны быть молодые искатели.
        - Я жду ответы на свои вопросы,  - повторил Эмиль,  - Как вы проникли в наш мир? Кто вам помог?
        Золотая империя велика. И врагов у неё хватало. Пока Эмиль добирался сюда, много думал о том, с кем может столкнуться.
        - Говори!  - закричал он на солдата, хватая его золотыми лентами,  - Отвечай!
        - Не знаю! Не знаю! Не знаю!  - завыл он, как сумасшедший.
        Раздался треск, следом звук разрываемой плоти и верхняя часть тела отделилась от нижней. Подхватив следующего пленника, Эмиль задал тот же вопрос. Ничего. Этот тоже не знал. Боялся до ужаса, обмочился, но ничего не сказал. Третий солдат плюнул ему в лицо. Не попал, но разозлил рыцаря. Умирал он особенно долго и мучительно.
        Когда Эмиль закончил, происходящее яснее не стало. Это был ничтожный отряд, ничего не знающий. Надо найти других землян и того, кто убил дядю. Он точно знает ответы.

* * *

        Я видел то, чего не видел командир. Отряд людей не стал задерживаться на одном месте и двинулся вдоль купола. Бесполезная идея, потому что он на всей протяженности одинаково крепок. Иначе какой смысл? Создать не купол, а дуршлаг? Если это так, то я первым порадуюсь и всерьез задумаюсь, раз уж пошла такая пляска, отправиться убивать князя. Почему бы и нет, если он дурачок.
        Но на том уровне, в силу требований, дурачки оказаться не могут. Нужно быть умным, хитрым и сильным, чтобы подняться так высоко. Поэтому командиру в тщетной попытке найти выход ничего не светит.
        Имейся у него птица разведчик, он бы увидел, что прямо к ним направляется отряд золотой армии. Идут широкой полосой, всего-то сто человек, с уровнями от сороковых до шестидесятых. Идут целенаправленно, не спеша и плавно поворачиваясь по мере того, как люди уходили в сторону.
        Землян как-то отследили и собирались с ними разделаться. Хорошо, что я предполагал слежку и позаботился о собственной скрытности и безопасности. Я не раз и не два за последние минуты сменил место, засекая, как воздух вокруг меня сгущается и наливается красным. Так интуиция показывала, что в меня кто-то целится и собирается убить. Чем краснее и темнее цвет, тем выше опасность.
        У меня было накоплено сорок четыре очка навыков. Двадцать очков закинул в преломление.
        ПРЕЛОМЛЕНИЕ ДОСТИГЛО ДВАДЦАТОГО РАНГА
        НАВЫК «ПРЕЛОМЛЕНИЕ» ИЗМЕНЕН НА «МИМИКРИЯ»
        МИМИКРИЯ
        РАНГ 20. БОНУС +200 %
        УРОВЕНЬ: 8
        МИМИКРИЯ: 100 %
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 190 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 100 МАНЫ
        ВНИМАНИЕ! СТО ПРОЦЕНТОВ МИМИКРИИ ВОЗМОЖНО ТОЛЬКО ПРИ ПОЛНОЙ НЕПОДВИЖНОСТИ! ПРИ ДВИЖЕНИЕ МАСКИРОВКА РАЗРУШАЕТСЯ!
        О как. Не смотря на ограничение, всего равно неплохо. Надо проверить, чтобы убедиться в эффективности. При базовом значение у навыка всего двадцать процентов мимикрии, но из-за всех моих бонусов, в первую очередь за звание мастера, показатель настолько высок. Хорошо быть мастером, что тут скажешь. А князем ещё лучше.
        Если навык окажется годным, стоит задуматься, чтобы совместить его и броню воздуха. Может ещё и с металлом совместить, тогда совсем что-то хорошее и маскирующее должно получиться.
        С навыком я разобрался до того, как золотые открыли охоту за отрядом. Сейчас я сидел на обломках здания, в тени развалин и наблюдал через Зевса за разворачивающейся трагедией. Для кого это станет трагедией, для землян или золотых - зависит от… Да от многого зависит.
        Я прикинул несколько вариантов развития событий. Можно сначала ещё раз поговорить с отрядом, можно дать им столкнуться с золотыми и спасти, а можно самому перебить золотых. В первом случае есть риск, что меня пошлют. Во втором случае есть риск, что кто-то погибнет из наших, чего я всё же хочу избежать. В третьем случае я просто всех убью, да и то, не факт, при этом никак не налажу контакт с отрядом.
        Может они уже дозрели, чтобы говорить, как адекватные люди? Я решил дать им шанс и активировал полёт. Меньше минуты и приземляюсь прямо перед ними, пустив непроизвольно волну ветра. Командир рефлекторно прикрыл глаза и, проморгавшись, зло уставился на меня. Какой он медленный… Пожелай я их убить, то просто ударил бы издалека и никто не успел бы среагировать. Вся надежду на личную броню, которой у слабых игроков по определению быть не может.
        - За вами идёт золотая сотня,  - без лишних слов сказал я,  - Даю последний шанс уйти со мной. Я собираюсь проникнуть в одну из граней и скрыться в каком-нибудь не особо населенном мире. Решайте прямо сейчас, кто хочет со мной. У вас не больше пяти минут.
        А то и меньше, если золотые чуть ускорятся.
        - Нам помощь дезертира не нужна,  - сразу же ответил командир.
        Кажется, он ответ дал раньше, чем в полной мере осознал, что именно я сказал. Мужик обернулся в сторону золотых, а не трудно догадаться, откуда они идут, ведь с противоположной стороны непроходимая стена купола. Скулы командира напряглись, лицо пошло красными пятнами, одновременно с этим кожа побледнела. И как он две реакции разом совместил?
        - А вы что?  - глянул я на остальных,  - Так сильно хотите умереть?
        - Что ты собираешься делать в другом мире?  - вышла вперед одна из женщин.
        Судя по тому, как остальные ученые смотрели на неё, именно она главная среди них.
        - Кто пойдет со мной, узнает. Чтобы не было недопонимания, вы все - балласт. Слабые, беззащитные, не привыкшие драться и убивать. Не умеете летать, скрываться и давать отпор врагу. Одному мне будет проще в сотню раз. Но я готов вам помочь, при одном условии. Вы меня слушаетесь беспрекословно. Куда скажу, туда и пойдете. Где скажу, там и будете спать.
        Я почти тридцать часов внутреннего времени потратил, вспоминая фильмы и книги, чтобы составить эту речь. Как выглядеть суровым и внушающим я тоже тренировался много часов. Надеюсь, этого хватит и получится заранее отсечь сомневающихся и не готовых следовать на моих условиях.
        - Условия не очень, но мы согласны,  - кивнула женщина,  - Что делаем?
        - Что значит согласны?  - рявкнул командир,  - Отставить!
        - Уймись, пока цел,  - бросил я зарвавшемуся мужику и повернулся к искательнице,  - Мы - это кто? Как вижу, не все обладают благоразумием.
        - Это я и мои коллеги. Насчет солдат не знаю.
        Женщина тянуть не стала и перешла на мою сторону, встав рядом. Её коллеги, девушка и мужчина, последовали за ней. Успели обдумать и решить, значит. Это хорошо… Второй мужик, которого я причислил к учёным, остался с солдатами. Он нервничал, поглядывая то на меня, то на женщину, то на командира. Настолько нервничал, что ноги подрагивали, словно он хотел пойти к нам, но не решался.
        - А вы что?  - глянул на солдат.
        - Нам нельзя нарушать приказ,  - ответил один из военных, за что получит от начальства уничтожающий взгляд.
        - Приказ этого?  - кивнул я в сторону красно-бледного мужика. Краснота побеждала в нем. Вон какой напряженный стоит,  - Он ведет вас к смерти ради своих амбицией. Вы способны вшестером победить профессиональную армию искателей? Их сотня. У них выше уровень и они давно варятся в этом дерьме.
        - Иначе мы не можем,  - ответил второй солдат.
        - Похвально, но глупо,  - кивнул я.  - Что же… Вас как-то выследили. Золотые идут целенаправленно за вами, не смотря на то, что вы смещаетесь в сторону. Скрыться не получится. Только отступить в какой-то мир. Рядом есть грани, где это возможно. Желаю вам удачи. Бывайте,  - махнул я им рукой и развернулся к ученым.  - За мной.
        Когда мы отошли метров на десять, командир не выдержал.
        - Стой!
        Я медленно обернулся, ожидая от него удара в спину. Кто знает, что там у человека в голове. Атака нанесла бы ему вреда больше, чем мне, но он об этом не в курсе. У меня настолько сильная защита, что отражает навыки слабых искателей. Ну, почти всегда отражает… С неплохим шансом… Которого достаточно, чтобы самоубиться об меня, даже если я буду ничего не делать.
        - Мы идем с вами!  - заявил он вместо нападения.
        - Неправильно.  - покачал я головой.
        - В смысле?  - удивился мужик.
        - Не «Мы идем с вами», а «Возьмите нас, пожалуйста, с собой, уважаемый Эрнест. Обещаю быть послушным и не мешать».
        Мужик скрипнул зубами так, что почти челюсть себе проломил.
        - Мы будем подчиняться. Я буду подчиняться. Главное, защити людей.
        - Ловлю на слове. За мной.  - повернулся я и направился отсюда подальше.
        - Куда идём?  - спросила женщина, пристроившись рядом.
        - Как и говорил, в один из миров. Я там бывал, рядом с гранью никого не было, есть шанс, что получится скрыться.
        - А мы когда-нибудь вернёмся?  - спросил один из мужчин-ученых, что бежал в очках.
        Я сразу задал темп и перешёл на бег, попутно отслеживая через Зевса, как будут реагировать золотые.
        - Не знаю,  - честно ответил парню,  - Возможно уже сегодня мы умрем. Возможно наша жизнь будет полна страданий и лишений. Пока не проверим, не узнаем.
        - Звучит не обнадеживающе,  - заметила вторая женщина, хотя это скорее девушка, лет двадцати пяти.
        - Ну, если найдешь предложения получше, скажи, я с радостью ими воспользуюсь. Берегите дыхание! Бежать придется много! Тебя как звать?  - обратился я к командиру.
        Тот сначала пристроился рядом, пробежал метров двадцать, а потом ответил.
        - Павел я.
        - Паша, значит, хорошо. Ты местность в округе знаешь?
        - Знаю.
        - В курсе про грань, где альпийские луга?
        - Да про неё все в курсе. Туда наши регулярно на вылазки ходят. Сегодня там простой был…  - Паша перевёл дыхание и оглянулся по сторонам, выискивая противника,  - Чтобы твари собрались.
        - Как думаешь, там сможем выжить?
        - Ну, это лучше, чем бегущая лава или ядовитые туманы.
        - Согласен. Если дорогу знаешь, веди отряд. А я пока слетаю золотых отвлеку, а то эти сволочи ускорились.
        В подтверждение моих слов в небе мелькнула вспышка золота и в нас врезался магический болид. Я вовремя успел поставить щит ветра и отразить атаку. Отряд впечатлился и ускорился. Павел вырвался вперед и повёл людей за собой. Я же активировал полёт. Требовалось выиграть время.

* * *
        - Мне нужны ещё земляне!  - потребовал Эмиль, входя к мистикам.
        Те не ответили. Глянув на стол, рыцарь увидел отражение десятков сражений, развернувшихся по всему городу.
        В одной из точек, где шёл особо крупный прорыв, Эмиль распознал фигуру старшего брата. Тот сеял смерть и разрушения, как и положено наследнику. То, что он первый в списке на престол ничуть не уберегло его от необходимости находиться на передовой. Это ещё раз напомнило - у князя много сыновей и новых сделать не сложно.
        Открылся портал, оттуда выбежал вестовой. Получив данные от мистиков, он скрылся в портале обратно. Прошло не меньше пяти минут, когда они сподобились ответить.
        - Земляне вон там! Столкнулись с нашим отрядом!
        - Что это?  - присмотрелся Эмиль к указанному месту.
        Солдаты стали внезапно умирать один за другим.
        - Вражеский маг. Сильный. Мастер,  - ответили мистики, считывая полученную от купола информацию.
        - Вот ты и попался!  - довольно потёр руки наследник,  - Где маг пространства! Немедленно забросьте меня туда!
        - Это было две минуты назад,  - заметил один из мистиков.
        - Идиоты!  - рявкнул на них рыцарь.
        Две минуты задержки! Тупицы! Да за две минуты он мог скрыться куда угодно! Эмиль постарался взять себя в руки. Он знал, что мистики не могут контролировать столь большое поле боя сразу во всех местах. Нет, они получали информацию только из тех мест, куда обращали внимание.
        - Засекли!  - довольно крикнул мистик, показывая на фигуру.
        Он ещё и летает,  - недовольно покачал головой рыцарь.
        - А это что?  - спросил Эмиль, разглядывая изображение.
        - На него вышла группа-поддержки. Они ему дожмут!  - азартно крикнул мистик.
        Эмиль не различал, кто из них говорит. С его точки зрения, они что выглядели одинаково, что говорили.
        - Дожмут…  - повторил он, разглядывая, как на поле боя показалась новая фигура. Ещё и эти высокомерные идиоты! Что они здесь делают?!  - Наводка работает? Подавите его, чтобы не ушёл!
        - Но…  - опешил мистик,  - Число зарядов ограничено!
        - Давите! Это приказ!
        Выпустив золотые ленты, Эмиль показал, что лучше его послушать. Мистик кивнул и запустил подавление.
        - И кто этот проклятый маг портала?!  - проорал рыцарь,  - Закиньте меня немедленно туда!

* * *

        Я ударил сзади с краю. Если умеешь летать, то это неоспоримое преимущество. Ударил - это значит нанёс серию ударов по противнику, чтобы запутать его.
        Три гнева металла полетели в оба края построения, а третий зашёл точно в центре. Навык особо хорош против тех, кто носит доспехи из металла. Я ожидал, что он и в этот раз как минимум покалечит солдат, но что-то пошло не так.
        Навык сработал, но от силы на половину. Солдат повело, у кого-то разрушилась броня, кого-то порезало металлическими частицами. Но воины устояли, среагировав в тот же момент. Весь строй расцвел вспышками массивных щитов. Люди сбились в группы и призвали свои умения, чтобы расправиться со мной.
        Только вот они не знали точно, где я нахожусь. Полёт, скорость, маневры и частично работающая мимикрия совместно с броней, что меняла свой цвет по моему усмотрению… В общем, я оказался за спинами у врагов и швырнул в спины бич молний. Навык пятидесятого ранга, такие я часто применять не могу, но оно того стоило.
        Бич молний прошёлся, как косой. Золотые доспехи притягивали заряд, а тот, едва добираясь до плоти, разрушал тела.
        ВЫ УБИЛИ СЕМЕРЫХ ИСКАТЕЛЕЙ ВЫШЕ РАНГА АДЕПТ
        ПОЛУЧЕНО 14 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 14 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК
        Убил я гораздо больше, чем написали. Не смотря на большие потери, солдаты и в этот раз среагировали на отлично. Воздух надо мной накрылся золотым маревом и быть мне пойманным, если бы не способность смещаться в пространстве сквозь объекты.
        Я отпрыгнул и улетел в сторону, скрывшись за домами. Зевс прислал картинку, как противники сбились в плотный строй, перестроили щиты и послали в небо сигнал.
        Мне нужно выиграть хотя бы десять минут. Всего десять минут и тогда мой отряд добежит до грани, пройдет через неё и скроется с другой стороны.
        Выйдя из боя, потратил десяток секунд, чтобы закинуть очки навыков в мимикрию и повысить шансы на успех. Текущий её уровень меня не устраивал, нужно что-то большее, чтобы скрываться. Минус тридцать очков и навык выходит на новую планку.
        НАВЫК «МИМИКРИЯ» ДОСТИГ ТРИДЦАТОГО РАНГА
        НАВЫК «МИМИКРИЯ» ТРАНСФОРМИРОВАН В НАВЫК «МАЛАЯ НЕВИДИМОСТЬ»
        МАЛАЯ НЕВИДИМОСТЬ
        РАНГ 30. БОНУС + 300 %
        УРОВЕНЬ: 8
        НЕВИДИМОСТЬ: 100 %
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 240 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 150 МАНЫ
        ВНИМАНИЕ! СТОПРОЦЕНТНАЯ НЕВИДИМОСТЬ МОЖЕТ БЫТЬ ДОСТИГНУТА ТОЛЬКО ПРИ ПОЛНОЙ НЕПОДВИЖНОСТИ! ЛЮБОЕ ДВИЖЕНИЕ СНИЖАЕТ НЕВИДИМОСТЬ! КАЧЕСТВО НЕВИДИМОСТИ ЗАВИСИТ ОТ СМОТРЯЩЕГО. ИСКАТЕЛИ С ВЫСОКИМ ВОСПРИЯТИЕМ И СПЕЦИАЛЬНЫМИ НАВЫКАМИ СМОГУТ ВАС ВЫСЛЕДИТЬ. ПРИ СТОЛКНОВЕНИЕ С БОЛЕЕ СИЛЬНЫМ ПРОТИВНИКОМ АВТОМАТИЧЕСКИ АКТИВИРУЕТСЯ ПОДДЕРЖКА НЕВИДИМОСТИ И УВЕЛИЧИВАЮТСЯ ЗАТРАТЫ МАНЫ.
        Столько информации, которую совсем нет времени обдумывать. Накинул невидимость и собрался снова атаковать отряд, но обстановка меняется. Рядом с вражеским строем открылся портал и оттуда вышла шестерка искателей.
        То, что это не рядовые бойцы сразу бросается в глаза. Доспехи темно-красные, а не позолоченные, как у всех. Золото и у них присутствует, но как отдельные детали. Уровни у каждого от восемьдесят девятого до девяносто первого.
        Попал так попал. Не удержался, кинул на старшего из них сканирование и запустил моделирование. Да эти ребята настоящие монстры! Они просто на голову меня превосходят в умениях, навыках, опыте и слаженности работы. Чтобы я не делал, они каждый раз побеждали. Жесть… Давно я не видел настолько сильных противников.
        В мире прошла всего секунда, а эти товарищи уже определили, где я нахожусь и сорвались с места. В бой лезть не стал, рывком ушёл в сторону и снова попал под давление. Сначала я подумал, что у них схожий навык как у минотавра, но реальность преподнесла сюрприз.
        Я вылетел прямо на встречу Оро, который летел на своих волшебных сандалях и уже заносил секиру, чтобы приголубить меня.
        Резко затормозив, ушёл в сторону и разминулся с лезвием.
        - Человече, ты не скроешься от меня!  - поприветствовал меня искатель с головой быка.
        - Оро!  - крикнул я в ответ,  - Знаешь, что ты самый страшный урод, какой только может быть?!
        - Что?!  - взревел минотавр.
        А теперь ещё раз увернуться, кинуть пробитие ему по глазам и… Оро применил свой коронный удар. Свободная рука засветилась коричневой грязью и на меня обрушился навык, размером с дом.
        Я этот приём знал и уже научился от него защищаться. Главное броню успеть обновить и тогда успею вынырнуть. Так и случилось. Я буквально вывалился из образовавшегося торнадо, обрушившегося на землю. В нем метром тридцать ширины и вся эта махина, которая сначала закрутилась над головой Оро в виде маленького смерча, обрушилась на меня.
        Ну и на то, что было у меня за спиной. Или скорее на тех… Золотая шестерка как раз выскочила к моменту атаки Оро. Атаку они отбили, их это задержало не дольше, чем на пару секунд. После чего мгновенно ответили на нападение.
        Золотая стрела врезалась минотавру в грудь, пробила его насквозь и откинула далеко назад. Самое удивительно, что Оро остался жив. С меня спало давление, я активировал рывок и улетел, но успел увидеть, что рана моментально закрылась. Мутант с бешеной регенерацией, блин.
        Далеко улетать не стал. Замер на предельной дистанции в пятьсот метров и приземлился, ожидая, что будет дальше. Отряд, который я изначально атаковал, спешно бежал на место драки. Оро сцепился с золотой шестеркой и выяснял, кто из них сильнее. Мой же отряд почти добежал до грани. Им ещё метров двести.
        Но недостаточно просто зайти. Нужно ещё скрыться достаточно далеко, чтобы нас не выследили. У врагов ведь есть маги пространства, с которыми расстояние не проблема.
        Чуть ранее я думал, зачем золотой князь создал купол. Заглядевшись на чужую драку, я пропустил начало, когда ответ сам решил явиться мне. Просто в какой-то момент вокруг меня стало светлее. Но я, дурак, не сразу это заметил!
        А когда заметил, чуть было не стало поздно. Гравитация резко усилилась и я охнул от давления. Тут же заметил, что вокруг меня наливается золотое свечение. Инстинктивно активировав полёт, я едва смог взлететь, настолько было тяжело.
        Подумал, что меня опять давят, но тут Зевс прислал картину меня же, от которой внутри поплохело. Прямо из купола в меня бил золотой луч! Сволочи!
        Активировав игнорирование, я на пару секунд сбросил с себя чужое влияние и рванул на всех парах в сторону спасительной грани. Ну его к черту, больше здесь я оставаться не хочу.
        Развив максимальную скорость, за несколько секунд добрался до цели и чуть не врезался в спины забегающим искателям. В тот же момент меня попытались подбить на лету и…
        Я успел поставить стену воздуха, в которую и врезалась взрывная волна. Врезалась, снесла щит и повалила всех людей, не успевших добежать достаточно далеко.
        Вот так мы покинули мир земли.

        Глава 4. Беглецы

        Вскочив, я огляделся и оценил последствия взрыва. Весь отряд снесло и только часть из них сейчас поднималась. Явно контуженные, они не понимали, что происходит. Один солдат орал, держась за ногу. Я подскочил к нему, на ходу доставая зелье жизни. Даже к киборгам я отправлялся, беря с собой рюкзак, где держал запасы на все случаи жизни. Мне одного раза хватило, когда бог ветра забросил черт знает куда и десять дней пришлось путешествовать по чужому, отнюдь не дружелюбному миру.
        - Тише,  - сказал я раненому,  - Сейчас легче станет.
        Плеснув зелье на рану, убедился, что та зарастает и ожоги уходят. Остальные в это время поднимались, осматривали друг друга и приходили в себя.
        - Вставайте скорее и ходу отсюда! За нами погоня! Если кто ранен, подходим ко мне! Павел, у вас запас исцеляющих зелий есть?  - запоздало подумал я, что у отряда тоже должны быть запасы.
        - Потратили уже. Нам всего пять склянок на поход выдают.
        - Плохо. Собери людей и бегите отсюда. Все целы?
        Оказалось, что не все. Одного из солдат разнесло на части. Он шёл последний и не успел. Вздыхать и оплакивать времени не было. Я уже видел, как на той стороне грани собирается отряд.
        Этот мир не просто так назвали альпийскими лугами. Здесь очень красиво, будто оказался в рекламе. Сочная трава, потрясающе пахнущая. Деревья, что эстетично высились с правой стороны от нас. Горы, как художественные шедевры нависали с левой стороны. Но мне сейчас было не до красот. Поглядывая то на спины убегающих людей, то на проход в родной мир, откуда вот-вот ворвутся недоброжелатели, я пытался найти выход.
        Улететь одному самое простое. Но тогда отряд точно убьют. Они не смогут на своих двоих далеко убежать. Тем более уставшие, потрепанные чередой боев и последним взрывом.
        С другой стороны, если сюда явится шестерка золотых, то сначала захватят меня, а потом всё равно убьют отряд, как бы далеко они не убежали. На стороне золотых маги пространства, их наличие любой побег обрекает на провал. Мне надо их убивать в первую очередь, если я хочу выиграть для нас шанс на жизнь.
        Золотой армии потребовалось две минуты, чтобы собраться и перейти на эту сторону. Грань - это как ворота, шириной достаточной, чтобы проехал джип. Но недостаточной, чтобы отряд под сотню человек вошёл разом. Сначала они создали на проходе щиты, потом двинули их вперед. Я в этот момент лежал в сотне метров, под слоем земли и наблюдал через Зевса, которого отозвал и призвал в этом мире.
        Первыми зашли искатели с самыми крепкими щитами. Следом появились воины. Щиты плавно расходились в стороны, вражеские солдаты явно не спешили подставляться и бесславно помирать.
        Убегающий отряд землян они тоже заметили. Те успели убежать достаточно далеко, но до ближайшей лесополосы им ещё пару километров. Сейчас они бегут по прекраснейшему лугу, который, сука этакая, просматривается во все стороны.
        Я нанес свой удар, когда среди толпы пришедших солдат показался мужчина в серебристом одеяние. Не в доспехи, а в чем-то тканевом, отдаленно напоминающем монашеских балахон. Именно он открыл портал, ведущий к людям.
        Тут бы история побега и закончилась, но за две минуты я успел подготовиться. А конкретно - создать в почве полоски металла, которые вели прямо ко мне. Ещё и наделить их свойством усиления молний. Таким не хитрым способом я создал возможность закинуть бич молний прямо под ноги вражескому строю.
        Бич молний - навык пятидесятого ранга. Он не просто силен, он ещё сошёл с рук мастера, то есть с моих рук. С точки зрения конечного результат это означало, что обычным искателям было нечем ответить на такой удар. Тем более, когда он приходится снизу, прямо из под ног, откуда не ждали. И тем более, насколько я знал, рядовые солдаты золотой армии сдавали очки навыков, как налоги. А поэтому были слабее, чем нужно для того, чтобы пережить мою атаку.
        Бич молний проскользнул под землей и вырвался на свободу. Он жадно набросился на врагов, терзая и испепеляя их тела. Строй распался, часть щитов рухнула и прямо в бреши я закинул два гнева металла. Это добавило хаоса ещё больше. Искатели дохли, как тараканы, один за другим.
        Жаль, что недостаточно быстро. Солдаты, крича и завывая от боли и шока, разбились на группы, окружили себя щитами, но… Рядовые воины меня особо не интересовали. А вот маг пространства… В него я запустил неотвратимостью, точно в ту секунду, когда он растерялся и не успел среагировать. Мужик в серебристых одеяниях и та группа, что его прикрывала, разлетелись ошметками дымящегося мяса. Ух, как всё же страшны последствия от применения сильных навыков.
        Следующие события иначе, как бойней, я назвать не могу. Я выбрался из укрытия и бросился в бой. Закидав солдат бешеной пляской, обнулил их щиты. И без этого разбитые, они не смогли мне ничего противопоставить. Сильных то искателей я выбивал в первую очередь. И тех, кто держал щиты тоже.
        Отступить обратно за грань смогли человек двадцать. Остальные остались здесь.
        Вы убили двадцать семь искателей выше ранга адепт
        Получено 54 очка навыков
        Получено 54 очка характеристик
        Получен 67 уровень
        Получено 1 очко навыков
        Получено 1 очко характеристик
        Уровень это плохо. Чем ближе я к сотому уровню, тем охотнее за меня возьмутся князи. Для них убить мастера хороший способ прокачки, насколько я знаю.
        После короткого боя осталось много трупов в доспехах. Я не дал материалу пропадать и пустил его на переплавку, создав вокруг грани железный занавес. Никого серьезного он не удержит, зато предотвратит появление невидимок.
        А теперь нужно ещё немного удачи… Мне и так повезло, что та шестерка в красных доспехах не заявилась. Неужто их минос задержал? Надеюсь, что так. Пусть друг друга терзают, а меня не трогают.
        Активировав полёт, я быстро оказался рядом с убегающим отрядом землян. Потные, испуганные и уставшие, они только сейчас добежали до леса и скрылись под ближайшими кронами деревьев.
        - Стой!  - крикнул я им.
        Сначала люди дернулись, прячась за деревья, а потом уже развернулись и посмотрели, кто там им орёт. Ну, реакция у них правильная, хоть это радует.
        - Эрнест? От нас отстали?  - последовал вопрос от Павла, который выглянул из-за дерева.
        - Даже не думайте.  - сказал я, подходя к ним ближе,  - Так, подходи по одному, я буду вас перебрасывать.
        - Это как?
        - Увидите. Давайте быстрее. Ты первая - кивнул я на самую молодую девушку.
        Не слушая возражений, подхватил её и рывком сорвался в небо. Скорость такая, что уши закладывает. Девушка прооралась и, когда я скинул её через пару километров на поляне, выглядела ошарашенной и до ужаса напуганной.
        - Стой здесь и никуда не убегай!  - приказал ей и улетел обратно.
        Следующей я забрал вторую женщину. Люди смотрели на меня хмуро, но я двигался слишком быстро, чтобы услышать их возражения.
        - Молодец, не кричала,  - похвалил я её.
        Не уверен, что эта женщина, вцепившаяся в меня так, что сняла тройку процентов прочности с брони, услышала сказанное. Глянул на вторую, та жива-здорова, вроде никто не пытается её сожрать, и отправился за следующим пассажиром.
        Через пять минут отряд полностью был собран.
        - Что дальше?  - спросил командир, тоже бледный, как и остальные. Никому полёты со мной почему-то не понравились. Сложнее всего было с мужиками. Кое-кто из них даже попытался убежать от меня.
        - За нами пока никто не пришёл. Сколько у нас времени в запасе я не знаю. Сейчас двигаемся в свободном темпе подальше от прохода. Дальше по обстоятельствам.
        - Может ещё раз нас перекинешь?  - предложил командир, сам не веря, что говорит это.
        - Мне надо восстановить силы. Через десять минут.
        Лес представлял собой ухоженный парк. Никто на самом деле за ним не ухаживал (или мы их не видели), но впечатление создавалось именно такое. Некой искусственности, лощенности и прилизанности.
        Земля, покрытая мхом, пружинит, поддерживая усталых беглецов. Деревья раздают утешающую прохладу, смывающую усталость и дарящую надежду, что сверху нас из-за густых крон никто не увидит. Эх, это место можно назвать идеальным, если бы не те причины, по которым мы здесь оказались.
        - Павел,  - позвал я бывшего командира,  - Пока есть минутка, расскажи, какие у группы навыки. Что умеете, чем владеете. И ещё вопрос, связь установить с нашими получилось?
        Они минут десять просидели у стены купола, должны были проверить связь первым делом.
        - Не работает,  - подтвердил мои мысли мужчина,  - У меня только один навык десятого ранга.
        Удивительно, но этот мужчина, который хотел меня нагнуть меньше часа назад, сейчас демонстрировал открытость и готовность к сотрудничеству. Он замялся на пару секунд перед тем, как рассказать про отряд, но потом четко и по делу расписал ситуацию.
        - Навык защитный. Поэтому меня и отправили как куратора группы, чтобы прикрыл в случае чего.
        - Почему только один навык? Стихии нет?
        - Нет.  - скривился он,  - Здесь её ни у кого нет.
        - А что Дмитрий? Который на голову двинутый, белый маг.
        - А что он?  - не понял Павел.
        - Так вроде он умеет стихию передавать, не?
        - Если и умеет, то я об этом не в курсе.
        Да ладно… Я по новому взглянул на Павла. А ещё на себя. Дело в том, что он принадлежит к армии, а я нет. Скорее наоборот - я вольная птица, молодая, наглая и глупая, чхавшая на иерархию. В силу своего положения я был в курсе про многие вещи, не задумываясь о том, что есть «рядовые» люди, не знающие, что и как. То, что Дмитрий может передавать навыки наверняка знало начальство. Что не означает, что они это всем подряд рассказывали.
        - Покажешь?
        Павел создал щит. Ну… обычная защита, такую же Алиса ставит. Если попытаться описать, как выглядит щит, то это будет пленка из некой универсальной силы. Стихии это тоже сила, но там есть специфический привкус.
        Неплохое умение у вояки. Жаль, что очень слабое. Он сорокового уровня, а имеет всего один навык десятого ранга. Да, он им и сражаться может, но не то, чтобы эффективно. Мужику надо было реально вкалывать, чтобы до своего уровня с одним навыком добраться. Или действовать сугубо в команде.
        С этой точки зрения становится понятно, почему так легко убивать золотых солдат. У отдельного взятого бойца ограниченных набор умений, не факт, что есть стихия. Много ли они навоюют с таким арсеналом? Если сравнивать их с собой, то у меня множество навыков на все случаи жизни. Могу летать, исчезать и очень сильно бить. В этом моё неоспоримое преимущество, которое нужно усиливать.
        - Давайте ещё раз вас переброшу. Заодно отдохнете,  - остановил я людей, когда восстановился.
        Те прямо попадали на землю. Вроде шли последние десять минут, но до этого им уже пришлось выложиться. Не все отошли. Хорошо, что пока есть время на отдых. Я следил за гранью через Зевса и пока никто с той стороны не прошёл. Надо воспользоваться шансом и перебросить отряд как можно дальше. Если за нами пустят погоню и у них будут следопыты, то такое перемещение должно запутать любые следы.
        По отработанной схеме забросил отряд километров на пять. Времени ушло нормально, но чем большее расстояние нас разделяет с гранью, тем больше шансов уцелеть. Я двигался в сторону обширного леса. Насколько вижу с высоты полёта, он тянется далеко, в сторону гор. А ещё там мелькает река. Вода нам точно нужна, да и в лесу как проще скрыться, так и найти кого-то питательного.
        - Привал, господа и дамы. Павел, сколько нужно отряду времени на отдых?
        Я, если честно, понятия не имел, как управлять отрядом. Также я не знал, сколько люди выдержат и как их устроить в лесу, без привычных удобств цивилизации. Поэтому мне либо импровизировать на ходу, пытаясь изобрести велосипед, либо спросить совета у более опытного товарища.
        - Я бы выбрал двигаться дальше,  - ответил он.  - Чем дальше уйдем, тем больше шансов уцелеть.
        - Не факт.  - покачал я головой,  - Нам главное остаться незамеченными. У них есть маги порталов и стоит им выяснить, куда мы подевались, сразу же откроет проход прямо к нам.
        - И что нам делать?  - спросила женщина.
        - Пока ждать.  - ответил я.
        - Чего?  - нахмурилась она.
        - Я сейчас слежу за гранью. Пока за нами больше никто не прошёл. Надеюсь, что так и дальше будет. Как бы там не было, нужно скрыться. Потом закрепиться в этом мире. Может создать базу или хотя бы временное укрытие. Решить вопрос с едой и водой. Ну и да, нужно будет заняться вашей прокачкой. А то из-за вашей слабости у нас мало пространства для маневра.
        - Мы не виноваты в своей… слабости,  - процедила она последнее слово.
        - Я вас не виню. Говорю очевидные факты. Будь вы сильнее, мы бы свалили гораздо дальше. Умей вы хотя бы летать и никакой противник нам бы не был страшен.
        - Не всем так повезло,  - не удержался от комментария один из солдат.
        - Тебя как звать?  - глянул я на него.
        - Пётр,  - не отвёл он взгляд.
        - Петя, значит. Ну да, мне повезло. Охренеть, как повезло. Сначала сестра и мать погибли. Потом способности получил, которые по такой цене мне не сдались. А дальше на моём пути были одни сражения, тренировки, убийства, снова тренировки и так далее. День за днём, день за днём. Но ты всё равно прав. Это везение. Ведь я стал сильнее и до сих пор жив.
        Правда, у меня тысячи врагов, но упоминать этот нюанс сейчас не к месту.
        - Не всем удалось выжить,  - тихо добавил Пётр.
        - Не всем,  - вспомнил я, что они совсем недавно потеряли товарища,  - Но мы живы и, думается мне, должны постараться и дальше сохранить наши жизни.
        - Но какая цель?  - вмешалась женщина.  - Я хочу понять, к чему это всё. Закрепимся здесь, а дальше что?
        - Сама как думаешь?
        Она была лет на десять старше меня, но никакого пиетета перед её возрастом я не испытывал. Здесь и сейчас решает сила и умение выживать, а не то, кто и сколько годков мирной жизни прожил.
        - Я хочу вернуться.  - уверенно заявила она.
        Ну как уверенно… Вижу, что губы дрожат, руки трясутся, тело напряжено так, что спичку поднеси и пламя вспыхнет.
        - У тебя наверняка для этого есть много причин,  - кивнул я ей,  - Я тоже хочу вернуться. Для этого надо выжить и придумать, как обойти купол князя. Я пробовал пробить - не смог. Вашего друга, кстати, подстрелил именно князь. Или сам купол, который он создал. Без разницы. Купол умеет наводить золотые лучи на цель, придавливать их к земли и бить так сильно, что мы едва с вами выжили. Снаряд достал нас, не смотря на то, что я поставил несколько щитов. Иначе говоря, стоит нам сейчас сунуться обратно и нас тупо размажут тонким слоем.
        - Но мы ведь сможем вернуться?  - спросила та девушка, что помладше.
        - Надеюсь, что да. По крайней мере я приложу для этого все силы.
        - А это правда, что ты работаешь на киборгов?  - внезапно спросил один из солдат.
        - Ты что, идиот?  - сделал я удивленное лицо,  - Как звать?
        - Макс.
        - Сам подумай, Макс, нахрена мне на них работать. Не скрою, я с ними общался, но это было взаимовыгодное сотрудничество. Тебя ведь Мария зовут, так?  - повернулся я к женщине,  - Можешь рассказать этому дураку, сколько наши получили от моего общения с киборгами?
        - Много,  - серьезно ответила она, глянув на парня.
        - Я бы сказал, что дохрена. Павел, у вас еда есть?
        - Небольшой запас остался.
        - Плохо. Тогда ешьте, пока есть возможность. Дальше придумаем что-нибудь.

* * *
        - Как вы посмели его упустить?!  - орал Эмиль на отряд поддержки.
        - Кого?  - хмуро спросил их командир.
        - Мага ветра! С которым вы так бездарно сцепились! Он же слабее вас, идиотов!
        - Не знаем никакого мага ветра, господин,  - ответил мужчина без капли почтения, за что Эмилю захотелось оторвать ему голову,  - Мы явились на сигнал о помощи. Вступили в бой с неизвестным противником, столкнулись с миносом. Он оказался силён и задержал нас.
        - И где он?! Где этот тупорылый минос?!
        - Ушёл,  - ответил также спокойно гвардеец, но рыцарь видел, как он сжал кулаки, как сильно злиться.
        - Значит, вы упустили и рогатого тупицу! Что он, спел вам сказку о своём величии?! Меня окружают одни идиоты!
        - Если я правильно понимаю, то этот минос охотился за интересным вам магом ветра. Он нам не враг.
        - Кто? Маг ветра или минос?  - раздраженно бросил Эмиль,  - Приведите мне миноса! Найдите и приведите! Раз он помешал поймать мага, пусть исправляет и отрабатывает!
        - Как скажите, господин,  - ответил гвардеец снова без капли подчинения.
        - Идите!  - махнул рыцарь. Сегодня был явно не его день.

        Глава 5. Западня

        Благодаря моделированию у меня всегда есть время подумать. Поэтому я могу осмыслить ситуацию и избежать многих подводных камней, увидев их заранее. Таких как то, что я не смогу пробиться обратно к себе в мир, оставаясь слабым. Мне нужно стать настолько сильным, чтобы суметь как минимум выдержать пару атак князя, а это не так-то уж легко.
        Лично для себя я сформировал ряд задач. Первая: помочь выжить отряду. Раз уж взялся их оберегать, то нужно довести начатое до конца. Если получится сделать их последователями, то это приблизит к конечной цели - стать князем. Если не получится, то я как минимум получу опыт управления людьми. Вторая: нужно добыть много очков навыков и характеристик. Развить такие умения, которые помогут мне в любой передряге. Третья: нужно освоить меч трёх стихий, который мне помогли сковать киборги. Сейчас он слишком силён для меня. Четвертая: в идеале отбить охоту у всех существ связываться со мной и преследовать.
        И так уж вышло, что часть способов решить мои проблемы совпала с тем, что враги наконец-то перешли через грань. Это случилось, когда мы удалились на пару километров с последнего места, куда я перебросил людей.
        Зевсу приходилось держаться на предельной дистанции от меня и то и дело летать туда-обратно, чтобы присматривать за проходом. Так я и увидел, как железный занавес снесли напрочь, взорвав его изнутри.
        А потом сюда явился… Оро. Эту мощную фигуру с бычьей головой я сразу узнал. Чтоб его… Выжил, мерзавец. Но хуже того, пришёл он не один, а в компании ещё четырех миносов. За ними следом прошмыгнули твари поменьше, минотаврам от силы по колено. На каждого нового миноса по два мелких засранца. А вот у Оро был только один помощник. Это и есть тот, кто скрывался в невидимости?
        Следом за отрядом быкоголовых пожаловала та самая золотая шестерка, против которой у меня нет шансов. Настоящие профи, не чета обычным солдатам золотой армии. Ух, плохо дело. Враги объединяются. У меня и против Оро шансов то нет. Чем бы я его не лупил, он заращивал раны. Лучшая стратегия против него на данный момент - держаться подальше. Тем более, когда он привёл друзей.
        Минотавры сразу отошли от грани, шестерка тоже отошла, но в другую сторону. Потом из прохода повалили золотые солдаты, окружили грань и начали возводить защитные сооружения. Среди них нашлись маги, что с помощью навыков поднимали каменные стены прямо из земли. Пройдет несколько часов и выйдет хорошо укрепленная база.
        И почему я не удивлен, что Оро направился из всех возможных сторон точно ко мне? Как-то он меня определяет, тут без вариантов.
        - Павел,  - позвал я мужчину, который и не подозревал о проблемах,  - Веди группу прямо, пока не упретесь в реку. Дальше топайте вдоль неё налево. Я вас найду.
        - Ты куда?
        - Пойду портить жизнь тем, кто явился за нами.
        На самом деле явились за мной, но в рамках повышения мотивации я счёл лишним уточнять детали. Почему-то мне казалось, что создавать проблемы, а не решать их, плохая стратегия для обращения группы на свою сторону. Врать, конечно же, приходится, но моя совесть это как-то переживёт. Оставив людей одних, взлетел над кронами деревьев и отправился на рандеву с врагами. Не спеша, так, чтобы Оро, если он и правда как-то чует меня, не догадался, что я резко ушёл в другую сторону. Иначе есть шанс, они нагрянут к отряду, чего надо избежать. То, что пришли за мной не означает, что людей, если подвернётся случай, не убьют. Поэтому опасность для них них и они правильно делают, что бегут.
        Я искал подходящее место, чтобы дать бой. Бой, выиграть в котором так мало шансов. Нужно использовать всё, чтобы удивить своих врагов. В надежде, что это поможет мне скрыться, закинул сорок очков в малую невидимость, поднимая её до следующей планки.
        «МАЛАЯ НЕВИДИМОСТЬ» ДОСТИГЛА СОРОКОВОГО РАНГА
        НАВЫК «МАЛАЯ НЕВИДИМОСТЬ» ИЗМЕНЕН НА «НЕВИДИМОСТЬ»
        НЕВИДИМОСТЬ
        РАНГ 40. БОНУС +400 %
        УРОВЕНЬ: 8
        НЕВИДИМОСТЬ: 100 %
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 340 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 200 МАНЫ
        Внимание! Сто процентов невидимости могут быть достигнуты только при полной неподвижности! Качество навыка зависит от восприятия противника! В невидимости вас теперь сложнее заметить любыми поисковыми навыками, меньшего ранга!
        Да! Именно на это я и надеялся! Едва удержался, чтобы не активировать навык. Надо сначала улететь ещё дальше, чтобы увести след от отряда. Оро с командой уже сместились в нужную сторону. Хорошо, что летят они не особо быстро. Мой полёт сильно отличается по скорости от их артефактных сандалий. Но может им скорость и не нужна? Ощущение, будто этот Оро неутомимая машина. Шестерку золотых пережил, договорился с ними, пришёл за мной в другой мир, ещё и друзей прихватил. Будь он на моей стороне, я бы его уважал за такую выдающуюся целеустремленность.
        Золотая шестерка пока оставалась у грани, но если они приведут мага пространства, то переместиться ко мне им труда не составит. Надо исходить из того, что так и будет. Оро меня найдет и послужит маяком для наводки. Значит, драться надо быстро и свирепо, чтобы противники не успели среагировать.
        Сместившись достаточно далеко, я полетел в сторону гор, ускоряясь. Мне нужно минут пятнадцать выиграть, чтобы подготовиться.

* * *

        Повезло. Всего за полчаса нашёл подходящее место для драки. Надеялся найти пещеру, но вместо этого обнаружил расщелину среди скал. Не идеальный вариант, но хоть что-то. Десяток секунд ушёл на то, чтобы загонять себя. Раз за разом я запускал симуляцию грядущих боёв. Против Оро, против его дружков, против золотой шестерки, против их всех сразу.
        Я отрабатывал на максимальной сложности один вариант за другим. Что на меня нападут все разом, что придут маги пространства, что явится армия или ещё какие-то неизвестные враги. Десять секунд в реальной жизни для меня равны ста пятидесяти часам симуляций. Хватит, чтобы отработать самые безумные варианты, понять, что шансы мои крайне низки и родить сумасшедшие сценарии, как выбраться из передряги живым.
        Найдя узкую нишу в расщелине, достал из подпространства запасы металла и сформировал ловушку. Схема та же самая, что и в прошлый раз. Мне нужна система, что усилит мои навыки. Металлические жгуты, которые благодаря моей стихии металла плавились, как мне угодно, я вбивал прямо в скалы, прошил им всё в округе и в итоге сделал так, что куда не ударить, молния доберётся до всех мест. Ну или я в любой момент смогу призвать металл на помощь.
        Когда врагам оставалось до меня с километр, активировал невидимость. Оро в тот же момент остановился и замер в воздухе. Он переговорил о чем-то с командой, после чего они отправились ко мне. Медленнее, чем до этого. Перестал чувствовать, рогатый урод?
        Твари, летящие вместе с миносами, своих сандалей не имели. Похожие на волосатых карликов с большими ушами, с ужасно мерзкими рожами, они сидели на плечах своих старших товарищей. Когда их группа подлетела к месту, где я последний раз находился без невидимости, то этих карликов сбросили на скалы, после чего они сразу же исчезли.
        А вот и разгадка, как действуют помощники…
        Я много думал, как выследить невидимых сволочей. Ответ оказался простым, как раз в рамках моих способностей. Надо всего лишь попросить ветер показать, где и кто дышит воздухом…
        Коротышки оставляли отчетливый шлейф. А ещё от них дурно воняло потом, что выдавало их с головой.
        - Человече!  - прокричал Оро,  - Выходи и прими свою смерть! Твой конец неизбежен! Искупи часть грехов, что совершил!
        Что у него в голове происходит, что он такую чушь несёт? Ему бы с Дмитрием, повернутым на истребление всякой нечисти познакомиться. Хотел бы я это зрелище увидеть. Но шутки шутками, а действовать пора.
        Ударил я наверняка. Выпустил бич молний по коротышкам. Те имели невысокие уровни и явно были узко заточены на помощь миносам. Иначе говоря, им ровным счетом нечего противопоставить разрушительной силе молний.
        Это место я выбрал не просто так. Им пришлось держаться рядом друг с другом, потому что встать то особо некуда. Либо обрыв, либо скалы. Коротышек накрыло, разнесло на атомы, а остатки удара прилетели в спину одному из Миносов. Того от этого разве что качнуло и бросило вперед, но он быстро выровнял полёт.
        - Нет!  - заорал Оро, когда до него дошло, что я сделал,  - Как ты смеешь, человече! Нет тебе прощения! Подлый урод!
        Наверное, от существа, который называет себя Красивый, слово урод особо лютое оскорбление.
        Дальнейших действий я не стал ждать. Активировал ускорение ловкости и пошёл в атаку. Уничтожить миносов я и не надеялся. Очень уж они крепкие, но вот…
        В мгновение ока я оказался рядом с Оро. Точнее под ним, и ударил неотвратимостью прямо по сандалиям.
        Навык я не отпускал от себя, держал его в кулаке и вбил его, словно клин. Силы удары хватило, что артефакт буквально взорвало. Нога миноса обуглилась, Оро споткнулся и полетел вниз, а я рывком переместился к следующему минотавру.
        В чем слабость этих тупых голов, так в том, они медленно реагируют. Медленнее, чем я под ускорением. Вся четверка лишилась своих артефактов и рухнула вниз, прямо в подготовленную для этого расщелину. Я её специально ещё глубже сделал и любые шансы подняться обрубил. А ещё подточил скалы, чтобы их обрушить.
        Но Оро, тупая его башка, имел на собственное на этот счёт. Когда он рухнул вниз, а тут метров сорок между прочим! То применил свой уже показанный навык. Минос взорвался и выпустил волну грязи во все стороны! Он накрыл своих собратьев, расщепил ближайшие скалы и мои заготовки, но ровным счетом ничего не добился. Коричневое облако взмыло вверх, к небесам, мимо меня.
        Я же ударил по ослабевшим скалам, опрокидывая куски весом в тонну. Да, заготовки он уничтожил, но ёмаё. Здесь скалы, а у меня есть стихия земли. Найти и скинуть булыжники потяжелее труда не составило. Ещё и бич молний закинул им туда, вниз.
        Один из минотавров создал защиту, по которой и пришёлся удар. Достаточно крепкую, чтобы они выжили и даже дискомфорта не почувствовали. Я знал, что так будет. Поэтому принялся с помощью силы земли тягать булыжники и кидать их вниз.
        Я вам, суки, такую могилу сейчас устрою, что задолбаетесь выкапываться!
        Не смотря на эмоции и жгучее желание разделаться с сильным противником, я не переставал контролировать пространства, зная, что в любой момент откроется портал. Так и случилось. Недалеко от меня вспыхнула золотая точка, но, будучи готовым, я закинул туда бешеную пляску ровно в тот момент, когда проход раскрылся на половину. Этого хватило, чтобы дестабилизировать его и сбить магу каст. Портал схлопнулся и золотая шестерка не смогла ко мне пробиться.
        Но маг пространства просто начал открыть портал чуть дальше, так, чтобы я не дотянулся. Это дало мне несколько секунд…
        Я успел забросать миносов на пару десятков метров скальной породой. Настало время второго шага. Собрав остатки маны, влил их в бич молний и запустил его по металлу, которого всё ещё хватало в скалах. Прекрасно чувствуя землю под собой, я направил удар прямо в миносов. Под давлением скал, вынужденные обороняться, им пришлось несладко, когда заряд достиг цели.
        Три секунды бодания и я активирую полёт, чтобы вынести себя в последний момент из под удара золотой шестерки.
        ВЫ УБИЛИ ТРОИХ ИСКАТЕЛЕЙ
        ПОЛУЧЕНО 6 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 6 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК
        О, да. Трое миносов сдохли! Знать бы, кто из них остался, но плевать. Одна из проблем только что стала в четыре раза меньше!
        У меня на пути попытался открыться ещё один проход, прямо в небе, но я легко от него ускользнул. Знаем, проходили. Этими трюками меня не удивишь. Вытянув ману из браслета, накинул на себя невидимость и ушёл вниз, ближе к земле, чтобы скрыться от чужих глаз.

* * *

        Стоило мне приземлиться, как портал снова открылся прямо рядом со мной. Оттуда вылетела золотая стрела и я чудом с помощью рывка увернулся, улетая ещё дальше. Но история повторилась. Стоило мне замедлиться, как рядом открывался портал.
        Маг пространства как то смог на меня настроиться или пометить, и плевать ему было на невидимость. Его навык обнаружения явно выше. Я не мог остановиться, не мог вернуться к отряду, ничего по сути не мог. Хорошо, что мана восстанавливается быстрее, чем уходит на полёт.
        Следующие полчаса я летал, уворачивался от атак и думал, что же делать. Если хочу скрыться, надо повысить навык невидимости, но у меня не хватает очков навыка. Надо кого-то убить…
        Зато очков характеристик у меня много накопилось, больше сотни, поэтому я вкинул их в дух.
        ДУХ ПОВЫШЕН ДО 500
        ОТКРЫТА СПОСОБНОСТЬ «ПОГЛОЩЕНИЕ». ПОГЛОЩЕНИЕ ВЫТЯГИВАЕТ МАНУ ИЗ ОКРУЖАЮЩЕГО ПРОСТРАНСТВА И МАГОВ. СКОРОСТЬ ПОГЛОЩЕНИЯ ЗАВИСИТ ОТ СИЛЫ ПРОТИВОДЕЙСТВИЯ.
        Неожиданно. Я знал, что мне дадут новый бонус, но чтобы настолько крутой? Походу, я только что взял новый уровень на пути силы. Не игровой уровень, а тот, что дарует могущество и новые возможности.
        Разогнавшись, прямо в полёте запустил моделирование, чтобы проверить способность. Кажется, у меня появился новый план…

* * *

        Поглощение не оказалось панацеей. При её активации требовался контроль. В том смысле, что требовалось сознательное усилие. Это не так-то просто сделать оказалось, но ничего, с помощью виртуальных и реальных тренировок я быстро освоил умение на достаточном уровне, чтобы почти не затрачивать усилий.
        Скорость поглощения была равна где-то плюс единице в секунду. Не то, чтобы много, но это в низкой плотности маны, когда я летал высоко в небе. Если спуститься ниже, то скорость вырастала до двух единиц. А если рядом будут маги слабее меня, то я буду вытягивать где-то по три единицы из них, итого пять. Слабее - тут сложный вопрос. Скорость и вообще, смогу ли что-то вытянуть, зависело от общего уровня, звания и развитости духа. Минут за пять я смогу обнулить искателя сорокового уровня, с духом в сотню и званием адепта. Да, бои обычно столько не длятся, но если я попаду в толпу, то… Стану почти бессмертным существом. Читерская способность, ничего не скажешь.
        В который раз я замечаю разницу между собой и обычными солдатами. Они могут ходить с аналогичным уровнем, но что такое шестидесятый или даже семидесятый левл? Это по шестьдесят-семьдесят очков характеристик и навыков. Ещё часть можно получить за счет больших нагрузок. Но и с этим, у обычного солдата дух будет в лучшем случае в районе сотни. Это в ущерб остальным характеристикам, хотя я ничего не знаю о армейской подготовке золотой армии. Из того, что я наблюдал, мои характеристики значительно выше.
        Не все были слабыми. Тот же Оро тоже уникум. Он медленный, неповоротливый, но очень крепкий, с бешеной, почти моментальной регенерацией и сильными навыками. Хрен убьешь такого. Не смотря на всю мою силу, надо постараться, чтобы убить этого минотавра. Почему-то мне казалось, что именно он выжил в той скальной могиле и мы с ним ещё встретимся. Если это так, то он пережил обрушение скалы себе на голову и последующую атаку ультимативным навыком. Это наглядно говорило об его исключительности. Обычно искатели умирали гораздо быстрее.
        Я прилетел прямо к грани и завис в небе, на расстояние в километр от них. Здесь меньше маны, но и достать зато меня не могут. Маг пространства открывал порталы, но я постоянно кружил и они не могли в меня попасть.
        А теперь самое интересное… Подлетев ещё выше, я развернулся и с рывком бросился вниз, на ходу формируя бич молний и вливая в него все запасы маны. Ну почти все… Перед тем, как бросить свой подарок, я запустил несколько бешеных плясок и пробитий, чтобы, если кто-то активирует абсолютное отражение, мой удар не пришёлся в пустую.
        Золотая армия готовилась. Они к этому моменту возвели настоящую крепость, которую было так просто не пробить. Но я и не искал легких решений. У меня семь тысяч маны и из них я шесть вложил в бич молний, навык пятидесятого ранга.
        Защиту активировали. Над крепостью вспыхнул ячеистый купол с отражением. Пляски и пробитие разбились о него, а вот бич… Он сделал то, что я и ожидал. Прошил купол и устремился вниз. Молния такая штука, что легко находит обходной путь. Стоило шару коснуться крыши крепости, как он разлетелся на части, выпуская десятки черных молний, что сами находили себе цели.
        Золотой армии, раз уж они пришли охотиться на меня, давно было пора отказаться от доспехов или придумать что-то с заземлением. Впрочем, им бы это не помогло.
        Единственные, кто смог защититься - это золотая шестерка. Мало того, что они отразили свою часть молний, так ещё и контратаковать умудрились. Их совместная атака выглядела, как золотые цветы, что хищно набросились на меня и чуть не поймали в свои сети. Я ушёл смещением в последнюю секунду, пролетев между стремительно закрывающими лепестками.
        Но это было лишь частью атаки. Из-за лепестков я не увидел следующий навык. Золотой луч врезался мне в грудь, пробил доспех, разворотил плечо и… Я полетел, как криво брошенный снаряд. Скорость была такая, что мир превратился в одну сплошную американскую горку: меня крутило, вертело, вращало. Повезло, что к моменту удара я летел уже параллельно земле.
        За мгновение до жесткого приземления, я успел обновить броню. Что не сильно помогло. Меня протащило по земле, выбивая дух. В своих моделированиях и не через такое довелось пройти, какую-то часть сознания я умудрился сохранить. Я на правильно развитых рефлексах тянул ману из браслета и, не смотря на боль и болтанку, поглощал энергию из окружающего пространства.
        Когда я смог подняться, держась за кровоточащее плечо, на дрожащих ногах и с мутью в голове, то увидел, что золотая шестерка уже бежит сюда, формируя золотые сети.
        Попытавшись разорвать дистанцию полётом, я снова ощутил давление на плечах и едва смог вытащить себя из под удара. Одного удара… Второй меня подбил и я повторно улетел куда-то в чащу леса.
        Зевс кружил в небе, исправно показывая мне картинку. Золотистые перемещались очень быстро и пройдет секунд десять, когда они окажутся рядом.
        Вставай, сука! Соберись!
        Когда в голове звенит, каждый вдох даётся через боль, а одна рука не слушается, то даже взлететь подвиг. Я попытался, но… Чужие сети всё же накрыли меня, придавливая к земле.
        Неужели это всё?
        Зевс прислал ещё один образ. Который поставил меня в ступор, не смотря на моё состояние. Рядом, всего в сотне метров, находился отряд. И, если не ошибаюсь, это отряд наших военных. Не тот, который пришёл со мной. Кто они, как здесь оказались и что делают я в тот момент сообразить не смог.
        Золотая шестерка окружила меня, наставляя свои мечи.
        - Попался!  - крикнул один из них довольно,  - От нас ещё никто не скрывался!
        - И чего вы ко мне прицепились?  - прохрипел я, пуская кровавые пузыри.
        - Заткнись! Ты убил сотни наших!  - один из них замахнулся на меня мечом, но другой остановил его.
        - Спокойно. Мы должны доставить его наследнику.
        В эти три секунды, что они болтали, я думал только об одном. Это точно наш отряд рядом или я жестоко ошибаюсь? В любом случае, стоя посреди леса, окровавленный, с тяжелыми ранами, в плену… У меня оставался только один выбор.
        Когда боец в красным доспехах шагнул ко мне, чтобы схватить, я выпустил меч трёх стихий. Тот сформировался меньше, чем за секунду, пробив врагу шею. В мече было столько силы, что башка раскололась на две части, забрызгав всё вокруг кровью и мозгами.
        Поведя оружием вниз, я разрезал путы и сместился в сторону. Красная теперь уже пятерка, отреагировала молниеносно. В меня полетели навыки, вокруг них вспыхнули щиты… Это не имело смысла.
        В деле искателей важную роль играет ранг навыка. Мой меч равнялся семидесятому, хотя в его описание указывалось, что пятидесятый. Для золотой пятерки это означало, что им нечего противопоставить моей мощи.
        Первые чужие навыки я принял на лезвие и просто их смахнул. Сработал аффикс парирования. Один из искателей попытался ударить меня клинком, я встретил его своим оружием и чужой меч раскололся на части. Мой же удар продолжил путь и разрубил тело противника на два мертвых куска.
        Когда бьешься с профи, главное действовать быстрее, чем они успеют сообразить, что ситуация изменилась. Я срубил ещё одного искателя, а в оставшихся выпустил вложенные в меч навыки. Бич молний и неотвратимость, сложенные вместе.
        Силы было столько, что рядом стоящие деревья повырывало с корнями из земли, расщепило на атомы, а макушки раскидало по округе. Тройка же искателей разом отправилась в мир иной.
        Красивого боя не вышло. Сегодня решила голая мощь.
        Клинок сам собой исчез. Я успел увидеть, как мигнуло сообщение о награде.
        ВЫ УБИЛИ ТРИДЦАТЬ ЧЕТЫРЕ ИСКАТЕЛЯ ВЫШЕ РАНГА АДЕПТ
        ПОЛУЧЕНО 68 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК
        ПОЛУЧЕНО 68 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        Рухнув на колени, я тупо уставился перед собой. Ну вот и допрыгался. С этой мыслью я рухнул лицом вниз и отключился.

        Глава 6. Уход
        - Парень! Парень! Как там тебя? Эрнест, да? Давай, очнись! Слышишь?
        Из темноты я вынырнул под чьё-то настойчивое бормотание. Этот кто-то был настолько назойлив, что не постеснялся хлестать меня по лицу. Это он зря… Не надо контуженного человека, который отключился после сложного боя, пусть и короткого, трясти и будить.
        Я перехватил руку, сжал и услышал вскрик. А когда открыл глаза, то увидел наглеца. Это оказался молодой парень, в военной земной форме, без всяких золотых доспехов. Уже хорошо.
        - Тише, бля!  - рявкнул мужик постарше, что сидел рядом.
        А нет, не сидел. Он опустился на одно колено передо мной. Но не для того, чтобы зафиксировать своё почтение, а скорее чтобы убедиться, что я ещё не сдох.
        - Вы кто?  - спросил я.
        - Команда спасения, мля,  - выругался мужик,  - Очнулся? Сражаться можешь?
        Когда вас спрашивают про сражаться, это означает только одно. Где-то рядом проблемы и враги. Слушать новых знакомых я не стал, вместо этого потянулся к Зевсу и получил от него образ. Так, мы в лесу… Ага, противник в полукилометре, идёт сюда широкой полосой. Всего под сотню золотых солдат набежать успело.
        Почему без порталов? И почему мы всё ещё живы?
        - Сражаться пока не могу,  - ответил я, прислушиваясь к ощущениям в теле.
        Применение убер меча не то, чтобы совсем невозможно. Но каждая секунда - это микроразрушения в организме. Сравнить можно с очень тяжелой штангой. Да, может я её и могу сдвинуть, но справиться без последний уже нет. Мне нужен час или два, а лучше сутки, чтобы полностью прийти в себя и вернуться в строй.
        Поднявшись и оглядевшись, увидел, что тут приличная группа искателей. Всего семнадцать человек, включая тех двух, что будили меня. Выглядят они так, будто их выдернули прямо с передовой. Тяжело дышат, от них разит потом, взгляды испуганно-злые, косятся в сторону наступающих вражеских солдат. Ещё я вижу следы ранений. У кого-то одежда разорвана, у кого-то следы крови, часть из солдат и вовсе перевязана.
        Меня только одно порадовало в увиденном - уровни у них в районе сороковых у всех. У командира, который рядом со мной на колене стоял, сорок девятый.
        - Не знаю, что вы тут делаете, но предлагаю валить. Враг близко. Через минуту здесь будет.
        - Гадство!  - сморщился командир,  - Ходу отсюда!
        - Не туда,  - поправил я его,  - Вон туда.
        - Откуда знаешь?  - глянул он на меня остро и раздраженно.
        - У меня есть возможность следить за окрестностями. Поэтому точно знаю, что тот путь уже отрезан. Надо валить строго туда,  - указал я направление рукой.
        - Веди тогда, раз такой умный!
        - Легко.
        Так… Я встал, прошёлся, прислушиваясь к ощущениям, и перешёл на легкий бег, поняв, что быстрее пока не смогу. Рану мне чем-то обработали, но её до сих пор жгло. Из повреждений у меня раздроблено плечо, рука не работает, ребра треснули или того хуже, сломались, в глазах двоится, но двигаться могу, и то хлеб. Мой рюкзак отсутствует, как и зелья жизни. Либо потерял, либо их уже применили на меня.
        - Есть восстанавливающие зелья?  - спросил у солдат.
        - Нет,  - последовал резкий ответ от командира,  - Нас догоняют?
        - Да.
        Это и правда так. Дистанция уже почти такая, что ещё чуть-чуть и нам в спины полетят навыки. Проверил, что там с очками… Ага… Закинул пятьдесят очков характеристик в выносливость. Может и не самый лучший выбор в перспективе, но сейчас мне эта характеристика нужна, как никогда. Эффект не заставил себя ждать. Полегчало и, такое чувство, дышать легче стало. А ещё ребра хрустнули, то ли вставая на место, то ли срастаясь.
        Мы бежали минуты две, пока ситуация не стала хуже. Зевс показал, как за преследующим нас отрядом открылась портальная арка и оттуда вышло подкрепление. Да не просто, а на, мать их, лошадях! Сука, ну что за день такой отвратительный!
        - Эй, командир!  - позвал я,  - Всадники пожаловали. Бегите вперед, а я попробую их отвлечь.
        - На тебе живого места нет, парень.
        - Это так. Зато я умею летать.
        - Погоди, какая обстановка в городе?  - остановился он,  - Что там происходит?
        - Вы не знаете? Там полная жопа. Искатель в ранге князя накрыл весь город непробиваемым куполом. Земля отрезана. Мы тоже. Я сюда пришёл с другим отрядом. Они сейчас, надеюсь, в безопасности, идут вдоль реки. Она там,  - показал я направление,  - Всё, валите, а то нам сейчас в спину ударят.
        Я остановился, посмотрел пару секунд, как отряд убегает и развернулся. Вот же жопа. Сил нет, любое применение навыка сделает мне ещё хуже, но и деваться некуда. Надо выиграть время, как угодно, но выиграть.
        У бешеной пляски дистанция попадания около восьмиста метров. Её я и кинул, как только увидел просвет прямо до солдат. Воздушная капля пролетела между деревьями, чудом никуда не врезавшись, и раскрылась рядом с показавшимся противником. Ну как чудом… Это я её направлял, выведя точно в цель.
        В голове от этого простого действия зашумело, меня чуть не вырвало, но цели я своей достиг. Искатели окутались щитами и замедлили ход. Я же не спеша направился в сторону, ничуть не скрываясь. Главное, чтобы враги потеряли основной отряд, а я уж как-нибудь выберусь.
        Когда десяток всадников приблизился слишком близко, накинул на себя невидимость и пробежался вдоль кустов, дальше перейдя на медленный шаг.
        Лес, что царил вокруг, как я замечал раньше, можно было с легкостью назвать ухоженным. Не знаю, почему именно так, но тут отсутствует бурелом. Образцовая трава и мох покрывали землю. Ну или не мох, но что-то очень похожее, темно - зелёное. Максимум неухоженности - это следы опавшей листы, которой не так уж и много. Сами деревья высокие, ничуть не уступают земным, а то и превосходят. Ближайшие ветки на высоте метров пяти, поэтому когда идешь, то ни за что не цепляешься. Эту картину разбавляли редкие кусты, растущие в просветах между деревьями. Всаднику здесь проскочить проще простого.
        Отдельно стоит сказать про невидимость. Меня предупреждали, что в движение она работает хуже, но я настроил доспех под зеленую маскировку и тех шестидесяти-семидесяти процентов невидимости хватило, чтобы всадники, прискакав на место, никого не обнаружили.
        Я же зажмурился, вздохнул пару раз и кинул ещё одну пляску по основному строю, что виднелся между деревьями.
        И снова всадники было ускорившись, остановились, заозирались по сторонам и попытались меня найти. Натравил на них Зевса. Птица спикировала с неба и ужалила молнией. Никого не убила, но внимание привлекала. А это мне и требовалось. Чтобы они чувствовали, что враг где-то рядом.
        Сам я засел на дереве и замер в ожидание. Без понятия, какой у них устав и как они должны действовать, но золотоармейцы стали зачем-то прочесывать лес. Их речь я не понимал. Слышал, что говорят между собой, отдают приказы, но что именно - непонятно. Наверное это связано с тем, что обращались не ко мне и система не переводила автоматически речь.
        Так мы играли в салочки ещё минут пятнадцать. Стоило золотой армии собраться идти дальше, как я наносил удар. Жалил всегда по командирам, заставляя их нервничать. Щиты их защищали, но менее спокойными от этого солдаты не становились. Да и замедляло их, постоянно защиту держать.
        Всё закончилось так неожиданно, что я и сам не понял. В какой-то момент протрубил рог, открылся портал и солдаты, чертыхаясь, свалили. Так просто?
        Заинтересовавшись, почему они ушли, направил Зевса в сторону грани и увидел донельзя удивительно зрелище. К проходу между мирами подошло чудовище настолько же титанических размеров, насколько и ужасающе омерзительное. Размером выше деревьев, с гигантской дубиной в руке, оно почти успело добраться до крепости. Попытки солдат остановить тварь не увенчались успехом. Любые примененные навыки отскакивали от даже на вид толстой шкуры.
        Больше всего это существо напоминало нечто среднее между троллем и циклопом. Лысое, огромное, отдалённо напоминающее человека, но вместо одного глаза целых три, что смотрели по разным сторонам.
        И да, у этой хреновины не было одежды. Зато был здоровенный член, болтающийся между ног. Твою же мать… Как мне это теперь развидеть то?

* * *
        - Опа!  - остановился командир отряда, увидев меня,  - Живой?
        - Почти,  - буркнул я,  - Ща, дайте посижу и вместе с вами пойду.
        - Что с погоней?
        - Золотые свалили к грани. У них там своя веселуха нарисовалась. Вода есть у кого?
        - Есть, да мало её,  - покачал головой мужчина,  - На, держи.
        Он протянул мне фляжку и я жадно присосался, выпив всё до дна.
        - Не смотри на меня так. Как в себя приду, я вам воду найду.
        - Погони точно нет?
        - Если и есть, то преследователи в невидимости. Лично я их не вижу и не чувствую.
        - Рискованно, но ладно. Бойцы! Привал десять минут!
        Большая часть бойцов тут же попадала на землю. Кто-то прямо так рухнул, кто-то прислонился к дереву. Но расслабились далеко не все. Парочка искателей разошлась в стороны и потерялась в лесу. Караульные? Дозорные? К своему стыду я не знал, как именно называются те, кого оставляют присматривать за подступами.
        - А ты, парень,  - сел рядом со мной командир,  - Расскажи, что случилось.
        - Успеется. Лучше ты мне расскажи, что было после того, как я отключился. И что вы тут делаете? Вроде сегодня в этом мире никого быть не должно.
        - Это тебе кто сказал?
        - Тот командир, чей отряд я спас и увёл сюда.
        - Далеко они?
        - Да километров семь, не меньше.
        - Ясно… Когда ты с теми красножопыми схлестнулся, то после боя отключился. Так уж сложилось, что мы рядом оказались. Увидели тебя, узнали… Решили прихватить. Далеко уйти не смогли, тут толпа золотых солдат набежала. Следующие двадцать минут мы от них улепетывали с твоим телом на горбу. Двое наших погибло, парень, чтобы тебя спасти.  - закончил он мрачно.
        - Сочувствую. Спасибо, что помогли. Пришлось идти на крайние меры, чтобы грохнут этих… Как ты их назвал? Красножопые? За красные доспехи? Ну пусть будет так. Гавнюки недоделанные.
        - Чем ты их таким интересным приложил? Мы вас вскользь видели, а когда громыхнуло, так и вовсе, подали, чтобы под раздачу не попасть. На месте боя кратер образовался и несколько десятков деревьев снесло. Мы вроде не сильно по уровню отличаемся, но у меня настолько мощных навыков нет.
        - Убей пару сотен искателей и появятся,  - буркнул я раньше, чем подумал над правильностью такого ответа.
        Мужик прищурился, оглядел меня ещё раз, что-то в своей голове переосмысливая, а потом кивнул.
        - Что с гранью? И что вообще происходит? Хотелось бы узнать подробности.  - вернулся он к своему вопросу.
        - Вы тут давно охотитесь?
        - В дальний рейд ходили. Три дня тут провели. Поэтому не в курсе, что в мире происходит.
        - Ну, что происходит, я уже рассказал. Большие силы подтянулись и перекресток захватили. Накрыли весь город непроницаемым куполом. Связь не проходит, навыками имеющимися у меня пробить не получилось.
        - И что, совсем без шансов? Мы вернулись из рейда как раз к моменту, когда вокруг грани крепость возводить начали. Слегка удивились,  - криво усмехнулся командир.
        - Может шансы и есть,  - устало сказал я,  - Ты знаешь, что такое перекресток. Это две тысячи дверей, ведущие в разные места. Их нельзя закрыть, даже если это грань твоей стихии. Их нельзя дестабилизировать, проходы неуязвимы. Хотя нет, могу ошибаться. Нельзя закрыть теми силами, что есть у людей на текущий момент. Какой-нибудь князь или бог вполне может справиться.
        - Насколько знаю,  - заметил мужик,  - Случаев закрытия граней не зарегистрировано.
        - О чем и речь. Вот и представь. Две тысячи дверей накрыли непроходимым куполом. Это не просто барьер, это, сука, барьер с системой отслеживания и отстрела. В том отряде, который я сюда пришёл, одного солдата тоже убило. Сверху нас ударом при переходе накрыло. Бьют очень сильно. Всю мою защиту снесло.
        - Полный контроль над территорией внутри получается?
        - Да. На перекресток князь явился. А это, я тебе скажу, сила. Вопрос в том, через сколько припрутся другие князья вместе со своими армиями.
        - Думаешь, большой махач начнётся?  - догадался он, о чем я хочу сказать.
        - Да. Может под шумок они купол и разнесут. Только для людей в этом ничего хорошего не будет. Если появится новый царь горы, то пока это случится… Нам ведь закрыли доступ к прокачке, понимаешь? Возможно, мы сейчас единственные, кто может развиваться.
        - Звучит паршиво,  - сплюнул мужик.
        - О чем и речь.
        - А насчет грани что? Как там сейчас?
        - Туда заявилось чудовище сотого уровня. Похож на тролля, размером с трехэтажный дом, с гигантским членом между ног. Видели таких?
        - О, да,  - хмыкнул командир,  - Эти прирожденные порноактеры тут часто гуляют. Они как местные хранители. В светлое время суток бродят, а по ночам прячутся.
        - Я то думал, здесь альпийские луга, птички поют, бабочки летают. Откуда такая мерзость?
        - У тебя устаревшая информация, паря.
        - И почему мне кажется, что я сейчас услышу что-то плохое?
        - Потому что так и есть,  - заявил он мрачно. Судя по лицам других солдат, что бросали на меня такие же, сурово-обреченные взгляды, сейчас и правда будет дерьмо,  - У этого мира светлое время длится четверо суток по земным стандартам. Потом ещё на трое суток наступает ночь и альпийские луга заканчиваются. Наступает гребанный апокалипсис.
        - Насколько всё плохо?  - поморщился я.
        - Настолько, что нам лучше прямо сейчас убраться из этого мира.
        - Золотые удержали грань. Смогли убить тролля.  - покачал я головой,  - Через них не пробиться.
        - Тогда нам всем конец,  - вынес вердикт командир.
        А я подумал, что мои приключения не заканчиваются. В этот момент с ближайшего дерева упал первый пожелтевший лист.

        Глава 7. Чернеющие листья
        - Это что? Осень?  - выдал я, уставившись на опадающие деревья.
        - Хуже.  - ответил командир,  - Наши здесь ставили датчики и запись вели. Ну, попытались… Первая группа разведчиков, когда всё началось, драпала так, что пятки сверкали. Половина из них погибла. Камеры потеряли. Думали, что собранные данные утеряны, но как-то уцелели. Через несколько дней группа вернулась и смогла найти записи.
        - И что? Чего нам ждать?
        - Да я сам не знаю,  - отмахнулся раздраженно мужик,  - Информацию засекретили. Нам дали четкие инструкции, когда можно заходить, когда нельзя. Я тебе рассказываю со слухов, что гуляют вокруг этого места.
        - Что говорят слухи?
        - Что день и ночь различаются так, как ад и рай. Угадай с трех попыток, что нас сейчас ждет?
        - Ясно. Как быстро темнеет?
        Благодаря Зевсу я видел, что солнце уже клонится к закату. Совсем недавно было светло, как в середине дня, а сейчас наступили сумерки.
        - Час-два у нас есть. Потом… Надо готовиться к любой жести.
        - Тогда идём.  - встал я.
        - Куда?
        - Будем обниматься.
        - Чего?  - не понял моего юмора командир.
        - Того. Я подхватываю по одному бойцу и полётом перебрасываю ко второй группе. Надеюсь, выдержу этот марафон. Пока летаю, никуда не разбегаться, а лучше выйти на открытое пространство. Вон там ближайшая поляна,  - указал я направление,  - Ну, кто первый? Давайте самые тяжелые вперёд, пока у меня силы есть. Или лучше раненые и кто не может сам бежать.
        - Ты собираешься нас переносить?  - откровенно затупил командир.
        Блин, достали.
        - Боец, иди сюда!  - указал я пальцем на одного из ближайших солдат.
        Он попытался отшатнуться, но от меня не скроешься. Подскочив к нему, схватил покрепче под руки и активировал полёт с рывком. Эх, не выдержал боец, заорал что-то матерное. Пусть кричит, лишь не вырывался. Чтобы найти первый отряд, пришлось поплутать. Впустую. Сразу я его не нашёл. Сначала высадил бойца у реки, сказал ждать и вернулся за остальными.
        Вроде успел отдохнуть, полёты давались легко… Так я думал первые шесть ходок. Потом стала резко накапливаться усталость и тяжесть во всём теле. Странное ощущение, когда кажется, что будто ещё чуть-чуть и твой организм просто рассыпется, как куча сухого песка.
        Я нешуточно рисковал, нагружая себя, но деваться было некуда. Либо справлюсь, либо получится горстка трупов. На восьмом бойце, когда перебросил половину, сделал перерыв.
        - Пять минут идёт пешком, мне надо отдохнуть,  - объяснил я командиру.  - Там дальше ещё одна плешь в лесу будет, до туда доберемся и продолжим.
        - А что мои бойцы?
        - Ну, пять минут они одни продержатся? Что здесь, кстати, с тварями? Много монстров?
        - Да уж хватает. Но на ночь глядя они разбегаются и прячутся по норам.
        - Значит, нападения пока ждать не стоит.
        Как добрались до следующей точки, продолжил переброску. Последним тащил командира. Ох и тяжелый мерзавец, килограмм сто, не меньше.
        - Худеть надо,  - процедил я, сбросив его на землю. Приземлиться нормально не получилось. Я рухнул и ноги мои подкосились,  - Мужики, кажется я всё.
        - Вот дерьмо!  - рявкнул командир. То ли потому что я выдохся, то ли потому что я его с высоты двух метров сбросил,  - Хватайте наш ценный груз и вперед! В какой стороне первый отряд?
        - Влево должны были уйти.
        - Ты их не видишь?
        - Пока нет. Но там деревья густые, под ними плохо видно. Да и не рассматривал толком.
        Теперь моя очередь пришла поработать грузом. Два бойца подхватили под руки и шустро потащили. Я не сопротивлялся. Прикрыл глаза и постарался успокоиться. Время… Мне просто нужно время прийти в себя.
        Нормально отдохнуть не получилось. Я направил Зевса вперед, выискивая отряд. Нашёл. Они были километрах в пяти от нас, успели далеко вперед уйти, молодцы. Направил к ним птицу, та приземлилась рядом с Павлом. Люди испугали, но птица не нападала, а показала крылом в нашу сторону. Выглядело это дико, но мой питомец довольно разумен и хорошо меня слушается. В итоге получилось донести послание.

* * *
        - Свои!  - крикнул я, когда мы нагнали отряд. Те, хвала здравому смыслу, убегать не стали от Зевса.
        - Эрнест?!  - раздалось из кустов.
        - Да! Я не один, со мной ещё отряд!
        - Мы уж думали, что ты всё…
        - Не дождетесь!
        Что такое пять километров по ухоженному парку? Не такая уж и сложная прогулка. Но не тогда, когда этот парк буквально на глазах мертвеет. Словно из него все краски вытягивают. Пока шли, листва полностью опала, трава тоже пожухла и втянулась, а солнце коснулось горизонта.
        Альпийские луга, мать их. С легким привкусом разложения.
        - И что дальше?  - спросил командир второго отряда, когда мы встретились и искатели уставились друг на друга.
        - Надо найти убежище.  - изрёк я очевидное решение.
        - Есть что поблизости?
        - Нет. Но у меня есть идея. Она либо сработает, либо станет могилой для нас всех.
        - Что за идея?  - спросил мужик.
        - Могилой?  - переспросил нервно Павел.
        - Что происходит?  - задала вопрос Мария.
        - Объясните им кто-нибудь,  - махнул я рукой,  - А я пока делом займусь.
        Ну что, стихия земли, пришло время тебе сослужить мне службу. Я прислушался к ощущениям и прошёлся в сторону от реки, в поисках подходящего участка. Мне нужна плотная земля, в которой я смогу создать укрытие. Здесь недалеко есть скалы, километров десять до них, но добраться не успеем. Слишком стремительно меняется окружающая природа. Не хорошо меняется, грядущие проблемы прямо так и кричат, что надо поторапливаться.
        Сначала я раздвинул землю метров на десять вниз. Получился спуск под углом шириною достаточной, чтобы самый крупный боец из нашего совмещенного отряда проскользнул. Дальше выпустил собранный металла, укрепил этот свод и создал горку. Прыгнул вниз, скатился и принялся формировать убежище. Нужно что-то крепкое, вместительное, но компактное, незаметное для любых неприятностей сверху. Самое ужасное, что я точно не знал, с чем придется столкнуться. Если это стихия, то хватит просто того, что мы углубимся. Если какие-то ядовитые туманы, то это совсем другая проблема и не факт, что с ней получится справиться. Я могу притянуть воздух, очистить его от примесей, но при условии, что воздух здесь в принципе будет. Если же нет, то… Впрочем, зачем думать о плохом, если других вариантов всё равно нет. Я то смогу выжить. Моя броня и не такое выдержит. Третий вариант, что может случиться - это монстры. На смену дневным тварям придут ночные и попробуют нас сожрать. В этом случае десяток метров твердой почвы должны уберечь. Наверное…
        Решения лучше у меня не было, поэтому я шаг за шагом утрамбовывал землю внизу. Убирал лишнее, разрезал металлом корни, дробил камни. Потом создал облицовку из металла. Получился эдакий бункер, который не выдержит никакой серьезной атаки. Металлическое укрытие мне нужно было за другим. Я наложил свойство скрытности, пряча нас от чужих взоров. Не бог весть какая защита, но это лучше, чем ничего.
        Помня о том, что у отряда есть нужды, создал ещё несколько дополнительных тоннелей. В одном пустил металлический желоб и наполнил созданную ванну запасом воды. Тоже сомнительное решение, но это лучше, чем ничего. Как закончил, то закрыл доступ к реке. Её ведь может отравить… Второй тоннель вёл в отдельную комнату. Там я уже на совсем провел проточную воду, создав рукотворный ручей, чтобы люди могли ходить в туалет. Не гадить же нам самим на себя.
        - Я всё. Кто смелый, прыгайте вниз,  - показал я на металлическую трубу в земле, отряхивая руки. Вылезти было не так просто. Меня трясло, на лбу испарина выступила, а в глазах двоилось. Если у меня и есть черта допустимых нагрузок, то я её перешёл. Ещё час назад как минимум.
        - Что там?  - подошёл командир.
        - Шанс на спасение. Низкий шанс, но какой есть. Давайте смелее, а то на улице совсем жутко становится.
        - Бойцы, вперед! И не задерживайтесь у спуска!
        С помощью криков, угроз и приказов командир быстро организовал людей и спустил их вниз. Последним отправился я, закрыв за собой проход.
        - Что с воздухом? Не задохнёмся?  - спросила Мария.
        - Пока я с вами, то нет.  - ответил я женщине. Буду притягивать воздух через толщу земли, на это моих способностей хватит.  - Устраивайтесь, не мешайте и постарайтесь отдохнуть. Разделите еду поровну между друг другом. Вода вон там. Не знаю, насколько чистая, но другой у меня нет.
        - Я маг воды,  - признался старший командир, чем несказанно удивил,  - Воду уже проверил, она чистая, пить можно.
        - Ну хоть это хорошо. Ладно, потом с вами обстоятельно поговорим. Вы как хотите, а мне нужен отдых.
        С этими словами я завалился на специально созданный лежак и моментально отрубился. Надо будет через час только проснуться, чтобы воздуха сюда пригнать… А то задохнёмся ещё во сне…

* * *
        - Лейтенант, ты живой?  - потрепал за плечо Борис мужчину.
        - Так точно, товарищ капитан.
        - Тише-тише, не шуми. Разговор есть. Пойдем в уголок отойдем.
        Не то, чтобы здесь хватало углов. Люди набились под землю, как рыбины в бочку. Плотно, тесно, душно. Единственная возможность уединиться, это в сделанный на скорую руку магом туалет. Отнорок, куда люди ходили гадить.
        - Расскажи, что видел,  - потребовал капитан,  - Я хочу знать, в какую жопу мы угодили. Это правда, что город куполом накрыт? Маг сказал, что его не пробить.
        - Про купол правда. И то, что в городе жарко тоже правда. Мы ели ноги унести. Что касается пробить… Не знаю, не знаю,  - покачал головой мужчина, что в темноте едва угадывалось.  - Если честно, товарищ капитан, этому магу я не доверяю.
        - Причина?
        - Вы и сами должны знать. Про него разные слухи ходят. Он сотрудничает с потенциальным врагом, как минимум, себе на уме и начальство его не жалует.
        - Есть такое. Но он нас спас и сейчас спасает.
        - Может и так,  - вздохнул Павел.  - Но с нас он потребовал абсолютное подчинение. Увёл в этот мир, где без него не выжить. Почему не в другой? Были же варианты.
        - Если он пошёл не сюда, то мы бы погибли, наверное. Если верить в то, что купол и правда есть, а в городе жарко.
        - Может уже и нету. Я вот что думаю,  - с жаром заговорил Павел, переходя на ещё более тихий шёпот,  - Если купол поставили с помощью навыка, не может же он действовать вечно? Не может! Мы не знаем таких примеров! Весь город, капитан! Весь город! Это сколько же сил жрёт эта штука?! Рано или поздно она должна выдохнуться. Может прямо сейчас выдохлась и путь свободен. Только вот мы застряли тут и далеко ушли от грани. Заперты.
        - Интересные ты вещи говоришь, лейтенант. Но не вижу смысла парню уводить нас всех сюда.
        - Кто знает. Может он убить нас хочет? Навыки получить.
        - Хотел бы убить, уже сделал бы это. Я видел, как он дерется. Мы ему не ровня.
        - Пока ему было, кого убивать, он и не трогал. А так, мы как банка консервов, всегда под рукой.
        - Не неси чушь, лейтенант!  - рыкнул Борис,  - Это уже совсем какая-то херня.
        - Может и так,  - сразу сдал Павел,  - Может и так. Только странно это всё. По уму надо к своим пробиваться, а не в этот жуткий мир уползать дальше и дальше.  - в подтверждение его слов где-то наверху завыло и загрохотало.
        - Когда у тебя на хвосте вражеская армия, то не до изысков,  - устало ответил Борис, поглядывая наверх и думая, пронесёт или нет.
        - Согласен. Но за кем она идёт? За ним или за нами?
        - А вот это хороший вопрос,  - задумался капитан,  - Ладно, свободен. Иди к своим людям. Позже ещё поговорим.

* * *

        Выспался я с трудом. Часов пятнадцать провалялся в тревожном бреду. Никак не расслабишься, когда на поверхности творится… такое.
        Присматривать за нами сверху я оставил Зевса. Тот летал по округе и отправлял мне образы. То ещё удовольствие получать их, когда спишь, но мозг каким-то чудом умудрялся обрабатывать информацию и запоминать. Да и я просыпался почти сразу, потому что абы что Зевс не скидывал.
        Когда солнце окончательно скрылось за горизонтом, с другой от него стороны явилась… буря. Выглядело это жутковато. Черная стена, состоящая из клубов тьмы, что с бешеной скорость надвигалась на нас. На самом деле не на нас, она просто двигалась вслед за солнцем, но спросонья я воспринял это именно так. Что мир мертвых гонится за миром живых и настал черёд забрать пожрать наши души.
        Тогда я не на шутку перепугался. Захотелось вырваться из под земли и улететь, наплевав на людей. Не знаю, что меня удержало. Надеюсь, что мужество и чувство ответственности, а не слабость в теле.
        Черная стена добралась до нас и оказалось, что это не совсем буря. Да, это был ураган, с густым туманом, но главная его начинка - духи. Именно они прятались в стене бури, что опоясывала собой весь мир.
        Что было дальше и чем занимаются духи я не узнал. Пришлось отозвать Зевса, чтобы его не сожрали. Судя по звукам, которые подняли на уши весь отряд, на поверхности творилось форменное безумие. Я приготовился дать бой, но… Прошла минута, вторая, десятая, прошёл час… Сверху сквозь толщу земли то и дело доносились то чьи-то стоны, то визги, но к нам так никто и не заглянул.
        Устав дрожать от страха и притянув новую порцию воздуха, а вместе с ней и прохладную свежесть, для чего пришлось на пару минут проделать щели в нашей защитной «скорлупе», я отправился спать дальше. Между прочим, это был самый опасный момент. Но то ли повезло, то ли духи были неспособны почувствовать нас - следующие три дня мы провели, никем не тронутые.
        Когда полностью оклемался, то крепко задумался, что со мной происходит и за что такие откаты. Почему-то на ум приходили слова бога, что разные стихии разрывают неподготовленное для этого тело. Если подумать, то в этом была доля правды. Ради проверки я запустил моделирование ситуации, где у меня прибавляется десяток другой стихий и я пытаюсь ими сражаться, да ещё на максимальных рангах. Догадка подтвердилась. Я просто не смог вести бой. Тело отказывало и я умирал.
        Убрал металл и молнии, оставил себе ветер и отправил в бой. Сам же мысленно наблюдал за стороны, отслеживая то, насколько тело справляется со стихией. Сука! Оно справлялось! Да, было тяжеловато закидывать одну неотвратимость за другой, но я мог это делать!
        Как же меня это расстроило и взбесило! Я столько грешил на то, что просто слаб уровнем, а причина оказалась совсем в другом! Что за подстава…
        Полез разбираться, как справиться с этой дрянью. Запустил ряд симуляций и ответ был найден. Я проверял, что будет, если повысить уровень, отдельные характеристики, если отказаться временно от применения всех стихий подряд… Наибольший профит дало обычное время. Остальное тоже способствовало, но лучше всего поможет время. То есть, бог ветра сказал правду. Мне нужен год другой, чтобы сродниться со стихиями и, так сказать, адаптироваться по всем фронтам, нагулять магический жирок.
        Как же это печально! Впервые я столкнулся с тем, что меня так сильно ограничивает банальное время! До этого проблемы решались очередной дракой и вызовом, а тут надо просто ждать. Ладно, не просто, это я погорячился. Надо много тренироваться, осваивать полученные навыки, поднимать их уровни… Да и свои уровни тоже поднять. Много-много работы предстоит.
        Печально же то, что эта ситуация для меня означала, что в ближайшие года я не смогу добраться до звания князя. Не то, чтобы я сильно рассчитывал на это. Будто это так просто, раз и скакнул на вершину. Но видимо какая-то часть меня в это продолжала верить. Та часть, которая уверовала в мою избранность, удачливость и исключительную талантливость. А вот хер! Давай как все. Взрослей постепенно, а как не как бешеный гепард, которому жопу наскипидарили.
        Разобравшись с этим моментом, чтобы поднять себе настроение, решил раскидать навыки. Наконец-то я заранее вспомнил, что сразу много вкладывать лучше не надо, тем более я в критичном состояние, поэтому закидывал по десять очков в моделирование, пока не довёл его пятидесятого ранга.
        НАВЫК «ГЛУБОКОЕ МОДЕЛИРОВАНИЕ» ДОСТИГ ПЯТИДЕСЯТОГО РАНГА
        НАВЫК «ГЛУБОКОЕ МОДЕЛИРОВАНИЕ» ИЗМЕНЕН НА «ВЫСШЕЕ МОДЕЛИРОВАНИЕ»
        ВЫСШЕЕ МОДЕЛИРОВАНИЕ
        РАНГ 50. БОНУС +500 %
        ВНЕШНЕЕ ВРЕМЯ: 1 СЕКУНДА
        ВНУТРЕННЕЕ ВРЕМЯ: 24 ЧАСА
        УСКОРЕННОЕ ИЗУЧЕНИЕ НАВЫКОВ И УМЕНИЙ: +50 %
        ОТКРЫТА ВОЗМОЖНОСТЬ «СКРЫТАЯ БАЗА ДАННЫХ»
        ПОЖИЗНЕННЫЙ ДОСТУП К БАЗЕ: 5 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        ЖЕЛАЕТЕ ОТКРЫТЬ?
        Что-то новенькое. Жаба душила разбрасываться очками, но я счёл это как минимум интригующей инвестицией.
        ОТКРЫТ ДОСТУП К СКРЫТОЙ БАЗЕ ДАННЫХ. ЖЕЛАЕТЕ ПОДКЛЮЧИТЬСЯ?
        Догадываясь, что я на время отключусь, притянул ещё воздуха, убедился, кто к нам никто не прорывается и дал согласие.
        Это было сродни тому, как активируется моделирование. Только в этот раз я оказался не в своём пространстве, а каком-то ином. Я не сразу понял, что вижу, а когда дошло, то присвистнул.
        Если это было помещение, то настолько большое, что конца его не вижу. Мраморный пол, с серебристыми прожилками. Не поленился, нагнулся и убедился, что стыков нет, это единый кусок мрамора. Что не так уж и удивительно, если исходить из того, что я в виртуальном пространстве.
        Куда не глянь, здесь везде торчат башни. Или не башни, а гигантские столбы, уходящие в небо или к потолку. Нормального неба здесь не было. Наверху находился молочный туман, скрывающий верхушки башен.
        Я подошёл к ближайшей из них. В диаметре настолько широкая, что так сразу и не обойдешь. Мне потребовалось пару минут, чтобы вернуться откуда начал. Вдоль стены башни шли изображения… Искателей. Ну а кто это ещё мог быть? Я специально сказал искателей, а не людей, потому что здесь присутствовали и другие расы. Если приглядеться к картинам, висящим прямо на стенах, то высвечивалась надпись.
        Первым изучил ящера. Некоего «Тихого Вона». Примечателен он был не именем, а титулом. Мастер скрытности. В качестве доказательства шёл список его навыков. Большая часть из них находилась на пятидесятом уровне. Не только ранге, но и уровне!
        Ранг ты получаешь, когда вкладываешь очки навыков. С первого по десятый ранг по одному очку. С десятого по двадцатый - по два очка и так далее. Иначе говоря, чтобы поднять хоть один навык до пятидесятого ранга, надо перебить кучу искателей. Других путей нет. Того, что дают за поднятие уровней, не хватит.
        Есть уровень игрока. У меня шестьдесят седьмой. А есть уровень навыка, который отображает то, насколько хорошо ты умеешь им пользоваться и как часто использовал. Чтобы получить первый уровень навыка, надо всего лишь несколько раз применить его. Для более высоких значений надо применять в бою. Чем выше уровень навыка, тем сложнее его поднять. Тут нужна реальная практика, а не просто вбрасывать очки.
        Чем отличается навык первого уровня от навыка десятого? Качеством исполнения. За каждый уровень система давала скромную надбавку, но, что гораздо важнее, как по мне, росло само мастерство. Если на первом уровне это топорное применение навыка, то на десятом - качественное и профессиональное исполнение.
        И вот я встретил существо, у которого навык пятидесятого и ранга, и уровня. Иначе говоря, этот Тихий Вон потратил несколько лет и адски потрудился, чтобы достичь воистину великого мастерства в скрытности.
        Самое интересное было дальше. Высветилась надпись.
        ЖЕЛАЕТЕ АРЕНДОВАТЬ ОТРАЖЕНИЕ ТИХОГО ВОНА?
        СРОК: 24 ЧАСА
        СТОИМОСТЬ: 5 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        СИМУЛЯЦИЯ В РЕАЛЬНОМ ВРЕМЕНИ ЗАЙМЕТ 1 СЕКУНДУ.
        ВНИМАНИЕ! ИМЯ И ВНЕШНОСТЬ ИСКАТЕЛЯ МАСТЕРА НЕ ЯВЛЯЮТСЯ НАСТОЯЩИМИ!
        ВЫ МОЖЕТЕ ТОЖЕ ПРЕДЛОЖИТЬ ОСТАВИТЬ СВОЙ СЛЕПОК, КОГДА ДОСТИГНИТЕ ВЫСШЕГО МАСТЕРСТВА В КАКОМ-ТО УМЕНИЕ.
        Ага… Вот оно как…
        Следующие часы я просто ходил вокруг, изучал отражения искателей, что они предлагают и чему у них можно поучиться. Тут есть стихии и специализации всех направлений. Мастера тактики, скрытного убийства, боя на мечах, ножах и всех видах оружия, даже тех, о существование которых я не подозревал.
        Я мог получить двадцать четыре часа тренировки с любым из них, всего лишь заплатив. Должен признать, потребовались серьезные усилия, чтобы не схватиться за эту возможность. Глаза разбегались, так хотелось попробовать. Но я не спешил. Сначала надо изучить, что предлагают.
        Обнаружил, что первый этаж - это всего лишь начало. На нижнем уровне находились самые дешёвые мастера по пять навыков за урок. Их всех объединяло то, что навыки находились в районе пятидесятого уровня. Я нашёл лестницы, ведущие наверх башен и там ситуация оказалась интереснее. Тоже мастера, но урок с ними стоил уже по двадцать очков, а навыки их начинались от шестидесятых уровней. Оказывается, и такое возможно.
        В этом месте был реализован ненавязчивый поиск. Если пройти вокруг любой башни, то не встретишь тех искателей, которые тебя ничем не заинтересовали. Но если вспомнить кого-то и отправиться искать его целенаправленно, то он попадется у ближайшего столба.
        Я обязательно возьму себе несколько уроков, но не сейчас. У меня, как никак, то ли выходной, то ли больничный. Лучше другим заняться. Наладить что ли контакт с теми людьми, с которыми нас свела судьба.

        Глава 8. Рассвет
        - Командир,  - позвал я мужчину,  - Спишь?
        - В пол глаза,  - ответил тот тихо.
        - Расскажешь про свой отряд? Как вас всех зовут то? Что умеете? Нам, по всей видимости, выживать вместе, было бы неплохо познакомиться нормально.
        - Бойцы, кто не спит. Подайте голос и представьтесь господину магу,  - при слове господин он отчетливо фыркнул, на что я улыбнулся.
        У отряда был фонарь, который изредка включали. Сидеть в темноте часами далеко не самое интересное занятие. Люди общались, обсуждали какие-то свои темы, перешёптывались. Два командира, Борис и Павел, тоже переговорили и часть их разговора я услышал. Павел без лишнего трепета «сдал» меня по всем фронтам. Не напрямую, но повёл разговор так, что выставил меня захватчиком. Я в этот момент находился в полуобморочном состояние, между болезненным сном и явью, но разговор запомнил, а потом в моделирование его переслушал и разобрал. Про банку с консервами было особенно смешно и грустно.
        Переслушал их разговор пару раз. Да и остальные разговоры тоже. Оказалось, что мозг даже в бреду запоминает то, что слышат уши. Разговор двух вояк неожиданно пробудил обиду. Не, ну как так можно? Ты рискуешь, спасаешь людей, а тебе за спиной вслед плюют. Уроды… Так я думал в первые часы, сидя в моделирование. Потом успокоился, занялся делом, разобрался с навыками и узнал, что могу нанимать мастеров.
        Позже, перед тем, как начинать диалог, ещё раз обдумал ситуацию и пришёл к простым выводам. Мне нужны последователи, но это не повод цепляться за первых встречных. Само название «последователи» подразумевает, что люди за мной следуют. Маловероятно, что под принуждением.
        Если я правильно понимаю, что ждёт мастера, то выглядит это приблизительно так. Хочешь стать князем: будь добр умудриться по-тихому набрать уровни и навыки, ещё и людей вокруг себя собрать. Минимум сотню, но лучше больше. Сотня искателей - это грозная сила. Настоящий боевой отряд с отдельными подразделениями. Да это мини-армия! А то и без всяких мини. Особенно, если грамотно подойти к прокачке «коллектива».
        Что получаем на выходе… Нужно собрать людей. Для этого им надо предложить что-то ценное. Сделать так, чтобы они сами захотели пойти за тобой. Дать им навыки, поделиться опытом и создать условия для развития. Ещё желательно снабдить их хорошей экипировкой, благо в этом плане у меня есть неоспоримое преимущество в виде магии металла.
        Если честно, то первые мои фантазии о том, как буду собирать людей несколько отличались от того, что я думал сейчас. Ну типа спасу отряд, поставлю им жесткие условия, а там они втянутся. Ещё и клятвой свяжу, если они захотят приобщиться к моей стихии. Но, поразмыслив в моделирование, я понял, настолько это глупый план.
        Если людей принудить, то где гарантии, что они не подставят, не подведут, не ударят в спину? Нет гарантий.
        Мне вспомнился Дмитрий и его фанатики. Чем он их таким подкупил, что они пошли на ним? А лидер, за которым я следовал? Что в нём нашлось такого, что я подчинялся ему? Насчёт Дмитрия я не знал, а лидер… Он создавал ощущение человека более сильного, опытного, мудрого и ответственного, знающего, что и когда делать. Ещё он сильно помог каждому члену отряда, вылечив их родственников. Всё это и сотни других нюансов сформировали преданность команды.
        Как бы мне так переложить его опыт на себя? Я ведь как был зелёным пацаном, так и остался. Я не знаю, что делать абсолютно в любой ситуации. Я даже не знаю, что нужно, чтобы содержать отряд. Твою же мать, как много я не знаю… Приступ паники как пришёл, так и ушёл. Оставив понимание, что мне многому предстоит учиться.
        Как бы там не было, силой держать людей я не собираюсь. Достаточно вспомнить, как сам реагировал на любую попытку принуждения. Крайне плохо. С нулевым и даже отрицательным эффектом для той стороны, которая принуждала. Так что если Павел хочет свалить, скатертью дорога.
        Эти мысли пронеслись, пока я слушал, как люди представляются. А дальше командир коротко рассказал, что их отряд может. Ничего секретного в этом не было.
        - Так значит стихия только у тебя есть?  - подвёл я итог.
        - Да. Повезло получить способности, когда ещё ядра стихий выпадали.
        - Значит ты из старой гвардии, первой волны.
        - Ага.
        - А какое звание, если не секрет?
        - Иерарх.
        - Неплохо. До мастера далеко?
        - Как до луны.  - хмыкнул он.
        Я мастера получил благодаря помощи бога ветра. Как бы он меня не бесил, не собираюсь принижать его заслуги. Эта сволочь буквально меня впихнула в ситуацию, когда мне пришлось взять мастера. Убив другого мастера. Остальное было делом времени.
        - Почему никто стихию не взял? Сколько у нас мастеров вообще есть?  - спросил я.
        - Насколько знаю, двое. Ты и Дмитрий Белый.
        - Его так теперь называют?  - хмыкнул я.  - Куда катится мир.
        - Он тебе чем-то не нравится?  - поинтересовался Борис.
        - Много чем, даже если не считать того, что он несколько раз пытался меня убить. И не только меня. Самое ироничное, что мы с ним в начале пути дрались плечом к плечу, но потом… А, ладно, не важно это сейчас.
        На этом как-то темы для разговоров кончились. У меня. Так-то люди продолжали между собой общаться, убивая время болтовней.
        К концу второго дня я рискнул выпустить Зевса на поверхность. Количество духов значительно снизилось, но всё равно, куда не глянь, найдешь минимум парочку. В последующие часы наблюдений я заметил уровни от десятого до семидесятого. Духи просто носились по лесу, дрались между собой и в конечном итоге сваливали дальше, вслед за ночью.
        На третий день плотность духов снизилась настолько, что стало трудно их найти. Уже можно было бы выйти, но я не хотел рисковать. Ситуация резко изменилась, когда вернулось солнце.
        И выглядело это чудесно. Через Зевса я разглядел этот момент во всех подробностях. Сначала показался алый краешек. Он выглянул робко, осветил макушки деревьев и небосвод, а потом… Со стороны солнца пришла гигантская волна чистой энергии.
        Не сразу разобрался, что это именно энергия, и что она «чистая», а не разрушительная. Лес, который выглядел после ночи мертвым, стоило пройти через него волне, ожил на глазах. Трава росла, как сумасшедшая. Деревья оживали и распускали листья. В небе появились птицы и первые звери выбрались наружу.
        - Ночь закончилась,  - сказал я отряду,  - Кто хочет наружу, размяться и убить кого-нибудь съедобного?
        Еды у нас было катастрофически мало и к этому моменту каждый испытывал сильное чувство голода. Если бы солнце не явилось, пришлось бы выбираться так и искать себе пропитание.
        Я раскрыл проход на поверхность, создал ступени и первым направился наружу. О, да! Наконец-то можно потянуться, размяться и вдохнуть свежий воздух, не пропущенный через толщу земли!
        - Я на разведку,  - сказал Борису, когда тот выбрался,  - Не разбегайтесь.
        Взмыв в воздух и накинув на себя невидимость, я полетел исследовать, что происходит вокруг и где мы вообще оказались. Первое впечатление от этого мира сильно изменилось за последние три дня. Сразу к грани направляться не стал, чтобы если за мной уже следят, они не вышли на оставленный отряд. Когда добрался до прохода, то нашёл там пустующую крепость. Её частично разрушили и никто не собирался восстанавливать. Я вообще искателей там не нашёл. Призвал элементаля и направил его в проход. Прожил он две секунды. Значит, нас караулят с той стороны. Ожидаемо на самом деле.
        Округа ничем интересным не выделялась. Поля, леса, немного скал вдалеке. Где-то там выжил один из минотавров. Надеюсь, он сдох ночью.
        Я вернулся к своим и рассказал про увиденное.
        - Золотая армия ушла?  - спросил Борис первым делом.
        - С этой стороны да. С той стороны моего элементаля уничтожили сразу же, стоило ему заглянуть.
        - Но шанс выбраться имеется?
        - Выбраться куда?  - удивился я его логике,  - Под купол, где вас сразу же поймают, захватят в плен или убьют?
        - Ну, может к этому времени купол сняли. Надо проверить.
        - Ты сейчас серьезно?  - наклонил я голову, разглядывая мужика.
        Павел стоял недалеко и когда я на него глянул, отвернулся. Ага, ясно-понятно. Спелились голубки.
        - Да. Мы должны вернуться.
        - Понятно…  - протянул я,  - Ну, удачи.
        - Ты с нами не пойдешь?
        - Нет. Зачем мне тратить время на глупости? Один бы я смог улететь и вырваться в любой момент, а если попрётесь толпой, то шансы ваши откровенно низки.
        - А как же помочь своим?
        - В чем? В откровенной глупости? Если ты хочешь сказать, что я недостаточно помогаю, то значит у тебя память хуже, чем у рыбки. Последние три дня вы выжили только благодаря мне.
        - Я не отрицаю твоих заслуг и не обвиняю,  - сдал назад Борис,  - Но и ты пойми, что мы должны вернуться. Возможно прямо сейчас наши бьются и умирают.
        - Или сидят у купола и грустят, что их не пускают к главному веселью. А может наоборот, радуются, что не попали под тот замес, который там точно начнётся, а может уже идёт полным ходом. В общем, Борис, я не любитель болтать ни о чем. Хотите идти - идите. Павел тебе наверняка уже нажаловался, какие условия моей помощи. Следовать за мной и подчиняться. Силой я никого не держу. Все, кто хочет пойти с вами - пожалуйста. Может я вам даже помогу. Может даже этой помощи хватит, чтобы вы снова отступили и следующие три дня мы играли в салочки с золотыми. А может вы все тупо сдохните, даже не дойдя до грани. Ваши жизни - ваши риски.
        Борис кивнул и отправился к своему отряду. Для него всё было решено заранее. Он считал правильным идти к грани и пробиваться к своим. Я же собирался здесь задержаться в любом случае. У меня свой план развития и ближайший месяц я не откажусь провести в уединение, в относительно спокойном мирке.
        - Куда ты дальше отправишься?  - Мария в отличие от солдат не пошла за командиром.
        - Найду подходящее место для базы, сделаю логово, а дальше буду тренироваться до посинения.
        - Если мы отправимся с тобой, ты поможешь нам с развитием?
        - Помогу,  - кивнул я, разглядывая эту женщину.
        Я видел, что она колеблется. Её мозг взвешивает не простую ситуацию. С одной стороны отряд взрослых мужиков и солдат. С другой стороны непонятный пацан, от которого неизвестно, что ждать.
        Но так уж вышло, что этот пацан сильнее всех остальных вместе взятых. Она это наверняка понимает разумом, но какая-то часть, отвечающая за предрассудки, толкает пойти всё же за командиром.
        - Тогда я с тобой.
        - Ты одна или твои птенцы тоже?
        - Я пойду!  - заявила Аня, вторая девушка. Девятнадцатый уровень, её умение - формировать энергетический сгусток. Базовое умение, которое даётся много кому. Так себе последователь, но других всё равно нет.
        - Да и я с вами,  - ответил Сафрон, отделяясь от военных. Двадцать пятый уровень, у него тоже шаблонный навык, но чуть получше. Выглядит как стрела. Да и называется также.
        - Это все?  - обвёл я взглядом толпу.
        - Я бы пошёл,  - ответил один из солдат Бориса,  - Но это будет равно нарушению приказу и дезертирству. Нас потом за это так вздрючат…
        - Рот закрой!  - рявкнул Борис.
        - Чего так?  - улыбнулся я, глядя на командира,  - Пусть выскажется. Как никак, речь о его жизни и будущем идёт. Парень, тебя ведь Матвей зовут, да?  - припомнил я имя,  - А если я тебе скажу, что победителей не судят? Если ты поднимешься хотя бы до пятидесятого уровня, то суровые дяди с большими погонами будут тебя на руках носить. В крайнем случае, мне придётся вытрясти из них душу, чтобы не шалили.
        - Парень,  - зло прошипел Борис,  - Ты понимаешь, что творишь?!
        - Разлагаю вашу дисциплину? Ну может и так. Заметь, я никого не удерживаю силой. Наоборот, я предлагаю свою помощь в выживание и развитие.
        - Это бесполезный разговор,  - пришёл к «выводам» Борис,  - Я не хочу с тобой ссориться.
        - Удачи вам. Не хотелось бы, чтобы вы бессмысленно погибли. Сильные бойцы ещё пригодятся человечеству.
        Борис, как ни странно, кивнул в согласии. А потом всё же увёл отряд. Он по званию был выше Павла, так что легко взял над ним шефство. Тот солдат, что завал вопрос, тоже с ними пошёл. В принципе, правильно сделал. Кем бы он стал, уйдя? Предателем? Пойти против армии, друзей, соратников и командира - это тот ещё вызов, как подозреваю.
        - Ну что, голубки,  - повернулся я к тем, кто остался. Всего три человек. Один из ученых выбрал отправиться с основной группой,  - Предлагаю для начала найти еду.
        Мою речь прервал рёв. Где-то рядом, с той стороны, куда увёл людей Борис, раздалось рычание, а следом донеслись крики сражающихся людей. Я поймал картинку от Зевса и увидел, как на отряд набросился какой-то хищник. Пятидесятый уровень, напоминает нечто среднее между медведем и кротом.
        - Что там?  - испуганно спросила Аня.
        - А там злой мишка напал на людей,  - поделился я наблюдениями,  - Ещё к ним десяток монстров бежит с округи. Кажется, не только мы хотим поесть после долгой ночи. Стойте здесь, я для нас пару туш захвачу.
        Ну и заодно помогу этим крайне самоуверенным людям, которые решили, что легко доберутся до грани.

* * *
        - Вам помощь нужна?  - крикнул я бойцам, что пытались забить монстров, выбежавших на них.
        - Сами разберемся!  - крикнул Павел.
        Борис промолчал, сосредоточенно поднимая из речки сгустки воды и превращая их в острые стрелы. Эти навыки наносили хоть какой-то урон. Остальная же толпа… Ну, это была толпа. У части из них имелись защитные навыки, которые не особо работали против монстра пятидесятого уровня. В итоге всё свелось к тому, чтобы бегать вокруг твари, отвлекать её внимание слабыми ударами и молиться, чтобы монстр их не сожрал.
        И это я ещё убил тех, кто бежал сюда на шум! Пожав плечами и отнесясь с уважением к желанию людей самостоятельно справиться с проблемой, я выпустил металлические прутья, пробил тушу выбранного монстра и потащил его к оставленной группе.
        - А вот и наш будущий обед,  - сказал я им, когда добрался.
        Тут метров сто, не больше, но левитировать массивную тушу не так просто.
        - Солдаты в порядке?  - спросила Мария.
        - Да. Сбились в толпу и отбиваются от зверей. Я им предложил помочь, но они отказались.
        - Мужчины,  - фыркнула Мария.
        - Что-то имеешь против мужчин?  - прищурился я, разглядывая её.
        - Кроме того, что они иногда упертые бараны?  - ничуть не смутилась она,  - Нет, не имею.
        - Хорошо. У кого есть идеи, как развести костер? Хотя нет, отбой. К нам тоже твари решили заглянуть. Значит так, слушай команду. Я вас страхую, а вы убиваете всех, кто к нам заглянет.
        - Но…  - Аня, стоящая рядом, откровенно растерялась.
        - Не стесняйтесь, лупите монстров всем, что есть. Я прикрою.
        На нас выбежала тройка зверей, в районе тридцатых уровней, отдаленно напоминающих волков. Размерами такие же, острые зубы из пасти торчат, зеленоватые шкуры. Когда они дружно прыгнули на людей, я выставил перед ними стену воздуха, в которую твари и врезались. Убрав защиту, я дал возможность трём ученым проявить себя.
        Первой среагировала Мария. Между её ладоней сформировался сгусток по форме и размерам с кулак. Он врезался в голову левого монстра, но серьезного ущерба не нанёс. У Сафрона получилось лучше. Он пустил кровь. Аня ударила таким же кулаком, как и у старшей коллеги, но с ещё худшим результатом, чем у неё.
        Кажется, это затянется надолго…

* * *
        - Да ну его нахер!  - орала Мария,  - Эрнест! Я тебе готова отдаться прямо тут за стихию!
        - Не раньше, чем добьете остальных тварей,  - равнодушно ответил я.
        Шел третий час… Назвать это побоищем язык не поворачивается, поэтому назову медленной пыткой. Всего на нас сбежалось десятка три тварей. Что-то их тут пугающе много оказалось. Возможно они после ночи проголодались, а тут свежее человеческое мясо разгуливает. Вот и набежали радостные.
        Всех новых монстров я сажал в клетки из металла и камня. Оставлял только одну тварь на свободе, чтобы её трое моих «подопечных» убивали. Убивали это громко сказано… Медленно пытали своими слабыми навыками. Нет, втроем они неплохо справлялись. Минут за пять могли прикончить тварь тридцатого уровня. Уйдя по запасам маны в ноль… На ходу им пришлось учиться распределять силы так, чтобы подстраховывать друг друга. И много чему другого пришлось учиться.
        Где-то спустя полчаса Мария спросила, на что нужно согласиться, чтобы я наделил её стихией. Я подумал и ответил, что обсудим это после того, как они закончат. Мария замолчала минут на пятнадцать, потом повторила вопрос. Я сказал, что стоит это пять очков навыков и не потому что я такой жадный, а потому что это реальная цена. Себе же я ничего не беру. Разве что клятву в верности, в не нападение и другие нюансах, которые обсудим позже, если она и дальше захочет. Ещё через час, когда эта тройка задолбалась в край… Больше от монотонности и собственной слабости, чем от реальной тяжести… Так вот, Мария на эмоциях потребовала, чтобы я поделился силой. Я снова отказал и сказал, что пусть сначала перебьют тварей. Сейчас она дошла до точки кипения и и была согласна на всё, чтобы я им помог.
        - А зачем вы мне такие слабые нужны?  - ответил я ей,  - Или ты думаешь, что я просто дам стихию и на этом всё? Нет уж. Стихию я дам только своим ученикам-последователям. Иначе говоря, ваши жизни станут моими. Я вас буду гонять, заставлять пахать, превращу жизнь в ад. Вам придется проливать кровь, как свою, так и врагов. Оно вам надо?
        - Ну Эрнест, ты же хороший!  - жалобно протянула Аня.
        Будь я прежним восемнадцатилетним неудачником и заговори со мной таким голосом двадцати пятилетняя аппетитная женщина, то повелся бы. Сейчас же я скривился и посмотрел на неё, как на дуру. И как прикажете восходить к вершинам могущества с такими последователями?
        - Анечка, а с чего ты взяла, что я хороший?  - сказал я ей елейный голосом, от чего девушка вздрогнула и обернулась,  - Вы, походу, не догоняете, с кем связались. Я убийца. Я убил столько искателей, что задолбаешься считать. Я их толпами убивал, десятками, а то и сотнями. Это та цена, которую пришлось заплатить, чтобы стать сильным. Многие меня ненавидят. За мной идёт охота. Я настолько достал сильных искателей, что они отправляют настоящих профи по моему следу. Находиться рядом со мной - значит подвергнуть себя нешуточной опасности. Девяносто процентов, что если вы захотите и дальше оставаться, это закончится нашей общей смертью.
        - А десять процентов?  - спросил Сафрон, когда у него закончилась мана и он отошёл устало в сторону,  - Что в этом случае будет?
        - Я стану князем и отобью желание любых ушлепков преследовать меня.
        - Князь звучит амбициозно. Что ждёт людей князя?
        - Думаю, они будут жить хорошо,  - улыбнулся я парню,  - Но об этом так рано говорить, что не вижу никакого смысла.
        - Хреновый из тебя продавец,  - усмехнулся мужчина.
        - Возможно. Ладно, хватит с вас. Надо поесть и отдохнуть.
        Я убил оставшихся монстров, подхватил две туши самых перспективных и пошёл отсюда подальше. Не здесь же привал устраивать. Тут теперь небольшое кладбище агрессивных животных.

        Глава 9. Суровые будни выживальщиков
        - Прям как шашлык. Жаль, соли нет. И пива,  - заметил Сафрон, вгрызаясь в кусок мяса.
        Чтобы развести огонь, потребовалось изгаляться с помощью ювелирной работы со стихией молний. Но ведь победителей не судят? А то, что я больше часа мучился, это так, мелочи.
        - Радуйся, что вообще еда есть,  - буркнула Аня, беря уже третью порцию.
        - Смотрите не перешьете,  - попыталась притормозить их двоих Мария,  - А то после голодовки кишки завернутся.
        - Так говорить не научно!  - парировала девушка.
        - Зато жизненно.
        Я глянул на свой кусок мяса, прислушиваясь к ощущениям. Вроде нормально организм реагирует, он у меня и не такое переварит, думаю.
        - Эрнест,  - обратилась ко мне Мария,  - Ты присматриваешь за вторым отрядом?
        - Да,  - ответил я неохотно,  - Они недалеко ушли. Им где-то ещё две трети пути до грани. Через каждые пятьдесят метров на них новая тварь выходит.
        - Все целы?
        - Пока да. Но не уверен, что это долго продлиться. Золотая армия уже пересекла грань и закрепилась в этом месте. Сейчас крепость обратно отстраивают.
        - А мы куда дальше?  - поинтересовалась Аня, рыча и чавкая. Хоть бы прожевала сначала… Всего ничего на природе, а уже в дикарей превращаемся.
        - К скалам. Там закрепимся, я создам подходящую базу, чтобы можно было и обороняться и жить. Думаю, переброшу вас полётом. Рядом с гранью опасно находиться. Чем ближе, тем выше шансы, что нас выследят.
        - Долго мы так скрываться будем?  - спросил Сафрон,  - Что, если купол снимут через пару дней, а мы тут застрянем?
        - Такое может случиться,  - согласился я,  - Но ты только за сегодня получил два уровня. Чем плохо?
        - Тем, что это особо не меняет ситуацию. Хочу стихию,  - заявил он.
        - И ты туда же. Вы разве меня не слышали? Взять у меня стихию, это как сделка с дьяволом. Если честно, то я не уверен, что выдержите.
        - Ты настолько низкого о нас мнения?  - нахмурилась Мария. Да и остальные тоже прореагировала. Аня аж жевать перестала и губы обиженно поджала.
        - Поймите меня правильно. Драться вы худо бедно умеете. Но вот именно, что худо и бедно.
        - Эрнест, хватит вилять. Условия ты озвучил, подумать мы успели. Скажи прямо. Дашь нам стихию или нет?
        - Вы готовы отдать за это пять очков навыком, дать мне клятву и делать всё, что я скажу?
        - Дай подумать,  - сделала Мария вид, что и правда задумалась,  - На земле происходит черт знает что. Открыты проходы в тысячи миров, откуда прут тысячи вражеских армий. Мы застряли хрен знает где на хрен знает сколько. Да даже если бы мы сейчас сидели на уютной военной базе, то, думаешь, твое предложение настолько плохое? Чтоб ты знал, Дмитрий требует десять очков навыков и пятидесятый уровень у искателя. Полная преданность ему тоже идёт обязательным пунктом. В своих требованиях ты не уникален.
        - Вот как…  - принял я информацию к сведению,  - Значит, продешевил.
        - Не смешно,  - цыкнула Мария языком.
        - Через месяц вы научитесь смеяться над любыми мелочами,  - пообещал я,  - Ладно, леший с вами. Если согласны, если реально подумали, передам стихию прямо сейчас.
        - Где расписаться кровью?  - отложила Мария мясо в сторону и приняла серьезный вид.

* * *

        Передача стихий прошла… буднично. Из интересных моментов: у меня был выбор, какой стихией наделить. Ветер, молнии или металл. Почему-то земля отсутствовала. Наверное это связано с её общей низкой развитостью. Поразмыслив, решил ограничиться только ветром. Это моя любимая стихия, с ветром я на ты. Он как верный собутыльник. Себе на уме, но иногда приходит на выручку.
        Передать навыки просто. Надо всего лишь изъявит желание. Как мои первые добровольцы сделали это, обсудили с ними клятву. Если в общих чертах: то ни бездействием ни действием не вредить мне, исполнять любые приказы. Про приказы их это особо смутило, но цена непослушания, как по мне, справедливая. Если нарушат приказ, то лишатся стихии ветра и вложенных туда очков навыков.
        Как клятвы были произнесены, я передал им стихии.
        - Не спешите забрасывать очки навыков. Сначала обсудите это со мной, узнайте, что за навык, чем он полезен. Далеко не всё из того, что вам открылось, пригодится в дальнейшем. Вам в любом случае нужно что-то атакующее, личная защита и желательно полёт. Это идеальное средство, чтобы свалить от превосходящих сил противников.
        Пока неофиты ветра читали описания навыков, я ушёл на двадцать дней в моделирование и там принялся играть в солдатиков. В смысле создавал разное количество последователей ветра, с разными наборами навыков и бросал их в разные ситуации, чтобы посмотреть, какой толк выйдет.
        Почти сразу же отказался от идеи делать регулярную армию. В том смысле, что маги ветра и плотный строй это не самое лучшее решение. Зачем, если ветер это идеальный ребёнок хаоса? Прилететь, ужалить, скрыться, больно ударить из засады, навалиться толпой со всех сторон, в том числе с неба - вот удел магов ветра, в этом они особо хороши. Там, где обычный искатель будет вынужден выкладываться и бежать, маг ветра просто пролетит. Гигантское преимущество, которое было бы грешно отрицать и не использовать.
        Но это были только мои мысли. Есть ещё соображения самих людей, их предпочтения и виды на то, в кого они хотят вырасти.

* * *
        - Я хочу элементаля!  - возмущалась Аня.
        - Не самый лучший вариант.  - покачал я головой.
        - Но я хочу!
        - Он тебя сожрет.
        - В смысле?  - опешила девушка.
        - Элементаль не твой домашний питомец. За призыв и контроль отвечает характеристика воля. Она же отвечает за сопротивление любым ментальным воздействиям. У кого-то есть эта характеристика?
        - Нет,  - мотнула Аня головой,  - А как получить?
        - Ну, лично я получил, когда мне по мозгам давили основательно. Но сейчас у нас с вами такого ресурса нет.
        - А есть и другие характеристики, да?  - заинтересовался Сафрон.
        - Я как минимум знаю о контроле и интуиции. Сила, ловкость, выносливость и дух - это основа. Остальные как бонусы. Открываются при определенных обстоятельствах.
        - Круто,  - кивнул мужчина,  - Так что берем? Элементаль, значит, не тащит?
        - Он у меня есть,  - призвал я элементаля, на которого Аня уставилась завороженно,  - Иногда он нужен, это да. Но большая часть драк проходит без него. Если у противника воля окажется сильнее, он легко захватит элементаля и натравит на вас. Потом взять можете, но сейчас он для вас бесполезен будет.
        - Что тогда брать?  - спросила Мария,  - Пулю?
        - Как начальный навык она не плоха,  - вздохнул я,  - Но со временем теряет свою актуальность.
        - Тогда что?
        Хороший вопрос.
        - Погодите, но ведь навыки, что выше пули закрыты,  - заметила Аня.
        Да? Ах блин, точно. Я вспомнил с чего начинал. Это после смерти я мог активировать любые навыки, которые изучал до этого. А так, если идти стандартным путем, без принесения себя в жертву ради планов бога, то развитие ступенчатое.
        - Точно. Я и забыл про этот нюанс, давно это было. Тогда вопроса и нет, как такового. Берите пулю, доспех и полёт. Это вам будет стоить три очка навыка. Больше ничего не вкладывайте. Сначала просто освойте умения. Там дальше понятнее станет, в какую сторону двигаться.

* * *

        Место под будущую базу я нашёл минутах в десяти лета на предельной для меня скорости. Оно идеально подходило под мои ожидания. Среди скал, рядом лес и монстры в районе тридцатых-сороковых уровней бегают, а главное - река пробегает рядом. Не та, вдоль которой мы до этого двигались, а одно из ответвлений, что шло со стороны массивных гор на горизонте.
        Пешком до этого места было никак не добраться, поэтому я перекидывал людей с помощью «обнимашек». Удовольствия им это не доставило, но деваться было некуда. Самый опасный момент - когда человек оставался один. Чтобы избежать проблем, я двух последних на высокое дерево закинул. Монстры не заберутся. А если понадобится быстро спуститься, так у них теперь полёт есть.
        Нам повезло, обошлось без происшествий. Что не скажешь о втором отряде. Они добрались до грани, сунулись из леса, но увидели золотую армию. Что-то между собой обсудив, двинулись обратно, вглубь лесов, к тому месту, где мы с ними попрощались. Никак решили вернуться? Если так, то у меня для них плохие новости. Нас то там нет.
        Помогать этим людям, пока ситуация не стала критичной, я не собирался. Более того, я и не мог это сделать, потому что был занят другим. Требовалось обустроить базу: прорыть пещеру, разрушить подступы, по которым можно к нам забраться. В общем, я заботился о безопасности.
        - Это точно не пятизвездочный отель,  - прокомментировала пещеру Аня.
        - Наберем листьев или мха, будет тебе постель мягче, чем перина,  - ответил я ей.
        - Сомневаюсь.
        - Ну ты это, визуализируй там. Или что делают люди, чтобы настроиться на благочестивые волны?
        - Ээ… Это что-то из тупых пабликов для домохозяек?  - заломила девушка бровь,  - У меня высшее образование, между прочим! Я человек науки! Ну, лаборант, но это не меняет сути.
        - Тогда прояви научный подход и придумай, как сделать нашу жизнь комфортнее на ближайший месяц.
        - Надеюсь, это закончится раньше,  - вздохнула девушка.
        - Не надейся,  - оскалился я.  - И вообще, что-то вы долго отдыхаете. Кто навыки будет тренировать? Слушайте первое задание. Активируете броню и стреляете пулями друг в друга по очереди. Задача тренировать навык, пока не свалитесь от усталости.
        - Есть, босс!  - козырнула Аня.
        Мария нахмурилась, Сафрон принял задачу философски. Так началась их первая тренировка под моим присмотром.

* * *

        Отряд бежал. Отряд рвал жилы, чтобы выйти из кольца золотой армии. Отряд спотыкался и в конечном счёте нарвался. На них выскочила группа монстров, задержала, а сзади поджимали враги.
        Я увидел эту драку, когда, обустроив базу и проверив окрестности, отправился ко второму отряду глянуть, что там с ними происходит. Дураки… Сами полезли, куда не надо, вот и нарвались.
        Лезть прямо к отряду я не стал. Закрепился на дереве над золотым войском, которое спешно бежало к землян и ударил по ним бешеной пляской на полную катушку. Маны у меня много, я её ещё теперь и вытягиваю, поэтому преимущество в плотности огня за мной.
        Полной гибели войска не случилось, но я заставил их остановиться и спешно прятаться за деревьями, активируя щиты. Что слабо помогало, потому что у них низкие ранги в стихии, а у меня звание мастера. Я тупо подавлял мощью, пока не подошли те, кто посильнее и не снесли макушку дерева, где я сидел.
        Отлетев в сторону и приземлившись с противоположной стороны от земного отряда, продолжил закидывать противника пляской. Другие навыки я опасался использовать, решив, что пока не прижмут, буду использовать только родную стихию ветра. Чем и занимался, собирая внимание противника полностью на себя.
        Что интересно, никто сверхсильный за мной не пожаловал. Даже порталы открывать не стали. Убедившись, что отряд землян смог отступить и разорвать дистанцию, я отлетел к крепости у грани и вдарил по ней, обрушивая неотвратимостью стены. Тогда-то золотая армия и свалила из леса, вернувшись через порталы на базу. Пусть там и сидят.
        К Борису и остальным не полетел. Направил к ним Зевса, чтобы тот дорогу показывал. Захотят, пойдут следом. Не захотят - ну и плевать. Кто-то назовёт это мелочностью и обидой, ведь я бы мог спуститься, переговорить, перенести в безопасность раненых, но… Тупо не хотел. Если уж они выбрали этот путь, то пусть несут за него ответственность в полной мере.
        Какое-то время я присматривал за ними издалека. Даже подошёл в невидимости и послушал, что люди говорят. Услышанное порадовало. Пару бойцов тихо шептались, что зря не остались со мной и что переться сюда было глупой затеей. Другая часть бойцов тихо паниковала, что они в полной жопе и выхода нет. Борис орал матом и требовал людей двигаться дальше, таща на себе раненых.
        Надо запомнить этот момент. Чтобы всегда держать в голове, чего стоят неправильные решения.

* * *
        - Они отступают. Двигаются в нашу сторону,  - ответил Марии, которая вышла встречать, когда я вернулся.
        - Ты их не перенесешь?
        - Не сейчас. Если и правда решат прийти к нам, то помогу. Часов через шесть.
        - Им придется тяжело,  - тихо сказала женщина.
        - И что? Это их выбор и его последствия.
        - Жестко.
        - Жестко быть дураком,  - качнул я головой,  - Или ты забыла, как меня называли? Предателем и дезертиром, кажется? И почему? Потому что Паша хотел прославиться, получить новые погоны и самоутвердиться?
        - Да в жопу их,  - грубо вмешалась Аня,  - Павел тот ещё самоуверенный придурок. Достал руки распускать.
        Я покосился на девушку. Столько злости в её словах… Неужели Павел позволил себе лишнего?
        - Хочешь его убить?  - наклонил я голову и уставился ей в глаза.
        - Хм… Вот так просто?
        - Ну если он тебе не нравится, то почему нет?  - пожал я плечами.
        - Пожалуй, откажусь,  - неуверенно ответила она.
        - Славно. Не люблю лишнюю кровь. Но если он станет для тебя проблемой…
        - Я поняла!  - смутилась девушка и от чего-то покраснела.
        И чего я сейчас наговорил?

* * *

        Когда измученный отряд вывалился на поляну, я спокойно сидел на срубленном дереве. Варварство, конечно, так с природой поступать, но оно и так после ночи покосившееся на соплях держалось, так что я просто закончил начатое.
        Борис вышел вперед. Остановился, скомандовал привал.
        - Ты был прав,  - сказал он.
        - В чем именно?
        - В том, что идти к грани было глупой идеей.
        - Ага,  - с безразличием ответил я,  - Сколько?
        - Двое. Пятеро ранены.
        - Ясно.
        Двое убитых, как и видел. Прилети я чуть раньше, смог бы их спасти. Не настраивай Павел Бориса против меня, быть может они и вовсе бы не пошли туда.
        - Мы хотим вернуться,  - сказал Борис.
        - Куда?  - приподнял я бровь.
        - Под твою руку.
        - За кого ты говоришь? За себя? За подчиненных? Или за людей, что следовали за тобой?
        - За всех. И за людей, и за подчиненных,  - посмотрел он на меня недобрым взглядом.
        - Правила знаете. Не спорить, не оспаривать мои решения и приказы. Если имеется что сказать по делу, я выслушаю, но последнее слово за мной. Устроит?
        - Да,  - кивнул он.
        - Тогда как насчет обнимашек? До новой базы придётся лететь, она далеко.
        Почему-то это предложение ни у кого радости не вызвало.

* * *

        Возвращение блудных детей вышло забавным. Стоило мне перекинуть первого солдата, а ему увидеть летающих новоиспеченных магов… Почти летающих. Скорее высоко прыгающих. Как до парня дошло, что это значит и какие это возможности открывает. Не для него, а для них.
        Пока я таскал остальных, люди успели пообщаться, поделиться новостями и обсудить важные для них моменты. Я на это спокойно смотрел. Пусть общаются. Первые трое учеников у меня появились и пусть даже с ними ничего не получится, я получу необходимый мне опыт.
        Больше ничего интересного не случилось. Отряд повалился отдыхать, Мария занялась обработкой ран, Аня ей помогала. Сафрона и самых целых бойцов поставили на готовку. Я же летал по округе и изучал, что здесь находится. Не стеснялся улетать далеко, за десятки километров. Признаков цивилизации не обнаружил. Зато зверья и монстров было просто завалились. Будет на чем навыки тренировать.
        В одном из заходов нашёл, где обитают тролли-великаны. Они жили в ущелье, километрах в двадцати от грани. Днем разбредались по округе и добывали себе еду, донельзя разрушительным способом. Их дубины - это грубо обтесанные стволы деревьев. Вот их тролли и метали в живность, если та оказывалась в их поле зрения. Выглядело внушительно и устрашающе. Меткости этим монстрам не занимать и каждый раз, когда они при мне бросали снаряд, это заканчивалось попаданием. Пока смотрел, находился в невидимости и её хватило, чтобы остаться незамеченным.
        Одна из задач облёта - я искал для себя подходящие цели. Заглянув в пространство мастеров, в скрытую базу данных (странное название), я задумался о том, что уровни моих навыков низки. Пока это так, нет особого смысла покупать себе сутки обучения. Надо сначала самому заняться тем, чем могу заняться. А конкретно - устроить себе месяц живой практики. Не только в моделирование, но и ручками поработать, отточить рефлексы, уровни навыков поднять.
        Проблема в том, что общий уровень мне поднимать не хотелось. Чем дальше я от сотого, тем спокойнее жить будет. Поэтому нужен кто-то, очень толстый и не убиваемый, но при этом, чтобы сам меня не убил. Тролли на эту участь вроде бы подходят, но надо проверить. Толстые, трудно убиваемые, каждый в районе сотого уровня.
        После того, как высплюсь, отправлюсь в их угодья и открою охоту. Учеников же найду, чем заняться. Я ведь им обещал весёлые денёчки.

        Глава 10. Тренировки
        - Вчера у вас была задача опробовать приобретенные навыки,  - говорил я, собрав учеников после отдыха и сна,  - Сегодня задача усложняется. Раз уж вы взяли стихию ветра, то вам нужно научиться быть как ветер. А это значит больше двигаться, летать, уворачиваться и больно жалить. Насчет жалить пока не уверен, но двигаться я вас научу.
        - Что нужно делать?  - поинтересовался Сафрон. Он единственный из троицы, кто новую тренировку воспринял с энтузиазмом. Мария и Аня, обе с кругами под глазами, выглядели сонными и уставшими. Справедливости ради скажу, что второй отряд, поселившийся с нами, сейчас почти в полном составе дрых.
        - Ну, если у вас есть ко мне претензии, можете их высказать,  - ухмыльнулся я,  - Не словом, а делом. На ближайшие два часа я ваша цель. Моя задача - уворачиваться. Атакующую магию применять не буду, защитную по минимуму. Ваша задача в меня попасть. Вас трое, я один, так что на вашей стороне преимущество.
        - Попасть пулей? И всё?  - уточнил Сафрон.
        - Ага. Можете начинать,  - улыбнулся я поощряюще.
        Дистанция между нами метра три всего. Я остался стоять на месте, ожидая, что они будут делать. Самое ужасное, что вся троица замялась, робела и не нападала, переглядываясь.
        На это я откачал воздух вокруг них. Лица учеников побледнели, они попытались вдохнуть, но у них не получилось.
        - Ах да,  - заметил я, смотря, как они корчатся,  - Если вы будете тупить, медлить и сомневаться, то буду наказывать. Дам подсказку на первый раз - достаточно отойти метра на два в сторону, чтобы начать дышать.
        Троица дружно бросилась из зоны без воздуха, издав три синхронных вдоха во все легкие. После этого пули в меня наконец-то полетели. Сафрон смотрел зло и с вызовом, когда свой навык активировал. Мария смотрела с прищуром, старалась вернуть эмоции под контроль. Аня же продолжила робеть, ещё и тряслась от страха, но втянулась, когда остальные пошли в атаку.
        Мужчина формировал навык за две секунды. Мария за две с половиной. Аня за три. Неужели и я когда-то был таким медленным? Мой мозг прошёл через несколько изменений. Скорость восприятия и мышления увеличилась в разы. Да и в интеллекте было пятьсот единиц, а это о чем-то говорило. Для меня их попытки атаковать выглядели как неуклюжие движения малыша, что вроде на ноги встал, но со скрипом, падает через раз, а уж о беге и речи идти не может.
        Я просто шагал в сторону, чтобы пропустить мимо себя очередной навык и качал головой. Нет, я знал, благодаря моделированию, с какими скоростями они действовать будут, но всё равно, увидев это в живую, несколько разочаровался. Это не искатели, это посмешища.
        Досчитав до десяти и убедившись, что они не собираются сходить с места, окружать меня и вообще не предпринимают никаких маневров, снова откачал воздух. На этот раз они тупить не стали. Задержали дыхание и выскочили из ловушки. Только вот я останавливаться не стал и принялся их гонять. Нужно чередовать. То пули выпускать, то полётом в стороны отходить.
        Их хватило минут на пять медленного боя, после чего они подняли руки и сдались.
        - Мана кончилась!  - объяснил Сафрон.
        - Это жопа, ребятки. Это полная жопа,  - покачал я головой,  - Вы такие медленные, что я чуть не уснул.
        - Что с этим делать?  - по деловому спросил мужчина.
        - А что об этом говорит научный подход? Надо сформулировать задачу. Потом разбить её на составляющие. Разработать подходящую методику. У вас до боли мало маны. Вы тупите и не двигаетесь, не используете главное своё преимущество. По сути вы действуете, как стадо баранов. Если вдруг слова кажутся обидными, то…
        Я шагнул вперед, задействуя свою ловкость. Никакой магии, голые физические навыки. Характеристик хватило, чтобы толкнуть Сафрона в сторону. Мужчина полетел и развалился на земле. Если женская часть думала, что их эта участь обойдет стороной, то… Они ошиблись. Я толкал, больше ничего не делал, но и этого хватило, чтобы они оказались на земле.
        - Может вы и умные. Но бесполезным сейчас, в наших условиях. Вас очень легко убить. Вот, что будет на самом деле обидным. Сдохнуть глупой смертью. Слушай приказ. Сегодня продолжаете тренировки сами. Старайтесь увернуться и попасть друг в друга. Каждое попадание - очко. Потом расскажете, кто победит в соревнование. Если узнаю, что прохлаждались, а я узнаю… В общем, лучше не злите меня.
        - Ты уходишь?  - спросила Мария раздраженно, поднимаясь.
        - Да. Думал позаниматься с вами пару часов, но в этом нет смысла. Вы пока как дети малые.
        - А это обязательно?  - поморщилась она.
        - Тренироваться?
        - Оскорблять.
        - Так где здесь оскорбления? Хочешь сказать, что моя оценка не верна?  - заглянул я в её глаза. Женщина не выдержала и отвела взгляд, покачав головой,  - То-то же. Часа через три вернусь. Развлекайтесь.

* * *

        Этот тролль выглядел особо уродливо. Морщинистый, старый и до чертиков злой. Он когда меня увидел, своим снарядом просеку создал в лесу. Я увернулся, а деревьям досталось. Теперь тролль решал задачу, что делать. То ли на меня побежать и растоптать, то ли за дубиной вернуться.
        Он выбрал третий вариант. Откуда-то достал камень и швырнул в меня. Я снова увернулся и тролль взревел. Он раззявил пасть, сорвался с места и выбрал второй вариант - раздавить. Его здоровый член бился о колени и, кажется, являлся дополнительным оружием. Морально-угнетающим. Как же развивалась в этом мире эволюция, что породила такое создание?
        Я кинул пробитие ему в колено. Ноль эффекта. У тролля сто десятый уровень и шкура, пусть и старая, но до жути крепкая. Пробитие имело двадцатый ранг. Простой навык стихии воздуха. То, что мне и нужно сейчас. Его стоимость всего тридцать очков маны. На мои семь тысяч запаса без браслета и поглощения, это очень много атак.
        Пошла жара… Я старался бить каждую секунду, не забывая смещаться полётом и уходить от разъяренного тролля. Тот ревел, преследовал меня и игнорировал тот факт, что мага воздуха крайне сложно догнать. В его тупой башке эта мысль отказывалась рождаться и он гонялся за мной.
        Я выпускал по десятку пробитий, отлетал назад, продолжая атаковать и так раз за разом. Успокоился я, только спустив ману в ноль. Разорвал дистанцию, активировал поглощение маны и передохнул. Тролль потерял меня из виду, стоило накинуть невидимость. Разочарованный вопль, полный досады, огласил округу. Надеюсь, он не заработал психотравму.
        Мой план как две копейки: неказист и банален. Раз уж корежит от использования разных стихий, то надо сократить разброс и сосредоточиться на чём-то одном. Когда я только начинал свой путь искателя, то как-то всплыло сообщение, что от повышения уровня навыка усиливается связь со стихией. Исходя из этого я и составил план.
        За одну стычку с троллем навык сильно не вырос, но это было только начало. Отдохнув и восстановившись, я вернулся к явно невезучему троллю. Увидев меня, он радостно взревел и метнул дубину, которую успел подобрать. Промахнувшись, радость в его рёве сменилась обидой.
        Не спеши, дружок, мы с тобой только начали играть.

* * *

        Как-то раз я слышал, что лень - двигатель прогресса. Насчет лени не знаю, но скука уж точно. Задолбавшись гонять троллей… Да-да, именно троллей. На крики первой жертвы заглянула тройка его собратьев. Стало интереснее, но не особо. Методичное повторение одних и тех же приёмов измотало, какие бы я задачи не придумывал. Старался попасть в конкретную точку, запускал сразу несколько навыков, бил на скорость и на количество навыков выпущенных в минуту. Результатом трехчасового марафона стал четырнадцатый уровень навыка. Это при том, что и в ходе других приключений он успел подрасти, а сегодня я заполнил остатки шкалы.
        Простой расчет показал, что потребуется минимум полгода, чтобы поднять основные навыки до двадцатого уровня. Но это надо сделать, чтобы получить преимущество. Я это называл подтянуть хвосты. Получив силу и мощь, оказалось, что я к ней не готов. Не могу реализовать потенциал на сто процентов. Поэтому и скучал, занимаясь отнюдь не веселым занятием.
        Скука и породила мысль, что ненависть троллей, которая с каждым часом становилась больше по отношению ко мне, можно использовать. Задача то простая… Есть тролли, довольно сильные монстры. А есть крепость золотой армии, блокирующая грань. Почему бы их не подружить?
        Сразу действовать я не стал. Операцию проверну в середине четвертого дня, часов за шесть до ночи. Этого времени хватит, чтобы разнести крепость к чертям. А потом, если что, уйти от погони. Золотые уже раз показали, что не остаются с «ночёвкой», может и в этот раз от меня отстанут, если что.
        До часа икс было ещё полтора дня, которые, несмотря на скуку, я посвятил отработке навыков. Эх, как бы это так делегировать, чтобы самому не мучиться…

* * *
        - Чем порадуете?  - спросил я, приземлившись рядом с учениками.
        - Взяли пятые уровни у пули и полёта,  - отрапортовала Мария.
        - Неплохо. Проблемы были?
        - Солдатики доставали вопросами,  - пожаловалась Аня.
        - Безобидными? Или серьезно достали?
        - Да не,  - махнула она рукой, чуть побледнев,  - Они безобидные.
        Неужели думает: чуть что, я убивать пойду? Пусть думает, я не против.
        - Повторим вчерашнее занятие. Схема та же. Ваша задача в меня попасть. Ну и не опозориться при этом,  - сказал я задумчиво, вспомнив, насколько плохо вышло в первый раз.
        Повторили. На этот раз неофиты действовали чуть лучше. Они перестали стоять на месте, заходили с разных стороны и пытались перекрыть варианты отступления. Да и скорость навыков чуть выросла. Где-то на пол секунды у каждого.
        - Уже лучше!  - сказал я им, когда у них мана кончилась.
        - Нам бы сил больше,  - заметила Аня,  - Может вкинуть очки?
        - Нет. На первых порах характеристики и сами неплохо расти будут. Не спешите. Восстановитесь, отдохните, через полчаса на охоту выйдем.
        - Монстров убивать?  - уточнил Сафрон.
        - Да.
        Оставив троицу, я отправился к недалеко сидящему Борису. Тот разместился на камне и наблюдал за нашей тренировкой.
        - Как люди?  - спросил я его.
        - Живы. Постепенно в себя приходят.
        - Проблемы есть? Пожелания? Предложения?
        - Мы не можем отсюда спуститься.
        - Хм… И? Что хочешь то?
        - Нам нужно пополнять запасы еды и воды. Да и раз уж тут застряли, надо уровни поднимать.
        - Если я вам лестницу сделаю, по ней враги смогут подняться,  - задумался я над проблемой,  - Или это будет вертикальная лестница. Но как бы не сорвались…
        - Не хотелось бы. Тут метров двадцать высоты, больно падать будет,  - улыбнулся вяло мужчина.
        Выглядел он бледным и уставшим. Не отошёл ещё после похода к грани?
        - Сегодня я еду притащу. Как и воду. Пока, насколько вижу, вам не до охоты. Восстановитесь, отдохните, придите в себя. После следующей ночи решим вопрос.
        - Хорошо. Они теперь твои ученики?  - кивнул он в сторону отдыхающей троицы.
        - Ты ведь уже выяснил, что хотел, зачем спрашиваешь?
        - Хочу понять, куда это всё идет.
        - Туда, где у одних шансов выжить больше, чем у других,  - пожал я плечами.
        - Это угроза?
        - Угроза чего?  - развеселился я,  - Думаешь, буду силой вас затаскивать к себе в рабство? Да нахрен вы мне сдались?
        Не став ждать, скажет что-то в ответ Борис или нет, ушёл за водой. Создал ковш из запасов металла и набрал из реки. Дело-то нехитрое, даже спускаться не пришлось.

* * *
        - Кто рискнет прыгнуть?  - оглядел я учеников.
        Те стояли на краю обрыва, с лицами цвета мела и дрожащие.
        - Да как-то страшновато,  - ответила Аня.
        - Вы же вроде освоили полёт, разве нет?
        - «Вроде» и на «сто процентов» это разные вероятности выжить,  - профессорским тоном заметила Мария.
        - Мне вас что, столкнуть?  - поинтересовался я,  - Проще всего прыгнуть вниз и затормозить в последний момент. Так ману сэкономите. Помню, я как-то прыгнул с крыши москва-сити. Весёлое было время.
        - Была не была…
        Это сказала Аня, прервав мои воспоминания. Перекрестившись, она шагнула вниз и с визгом всю часть пути пролетела до земли. Под конец мана кончилась и она рухнула. Надеюсь, броня уберегла от травм.
        - За смелость пять, за исполнение двойка,  - прокомментировал я,  - Пока девчонка вас уделала. Так что, будущие великие маги, продадите своё величие страху высоты?
        - Чем дольше думаешь, тем страшнее.
        Мария зачем-то зажмурилась, перед тем, как упасть головой вниз. Дура… Нет, она не забыла активировать полёт, но с закрытыми глазами не заметила, куда именно летит, ударилась о скалу, завертелась и врезалась в землю.
        - Мне начинает казаться, что вас проще убить и прикопать, чтобы никто не узнал об этом позоре,  - вздохнул я.
        Сафрон посмотрел на меня, как на предателя и тоже прыгнул вниз. Полёт он активировал на середине. Я бы похвалил мужчину, но он был настолько напряженным, что спустившись вниз, я увидел пугающе перекошенное лицо.
        - Надеюсь, у тебя сердце не разорвется?  - с жалостью спросил я.
        Какой-то хреновый из меня тренер. То оскорбляю, то издеваюсь…
        - Идем вперед. Ману восстанавливайте, что дальше делать знаете. Отдыхать не вернемся, пока себе уровень не набьете. А лучше все два. Давайте, чтобы интереснее было, тому, кто два уровня получит, я доспехи создам. Настоящие, металлические артефакты.
        - Артефакты?  - заинтересовал Аня. Она первая сошла вниз и первая же пришла в себя.
        - Ага. Я ещё мастер металла, если вы не в курсе. Могу создавать артефакты и наделять их свойствами. Прочность, самовосстановление, самоочистка, отражение магических атак.
        А ещё ускорение регенерации, блин. Что-то забыл я об этом. Надо будет для солдат артефакты создать, чтобы быстрее восстановились.
        Артефакторика интересная наука. Начинающий маг ничего интересного создать не сможет, но благодаря киборгам мои навыки металла были развиты до пятидесятого ранга. А ещё они меня на совесть учили, много знаний я почерпнул. Правда, не всё так радужно, как хотелось бы.
        В случае доспеха я могу создать одно выраженное свойство. Или несколько слабых, если накладывать эффекты на отдельные части брони. Ещё качество зависит от металла. Я до сих пор ношу с собой запас магического материала, но не могу с ним работать, так как нужен ранг повыше. Чего не достичь до сотого уровня. Но даже так, со всеми ограничениями, если постараться, то можно создать веское подспорье для отряда.
        Артефакторика точная наука. При желании можно заморочиться и рассчитать точный эффект. Мой ранг навыка, его уровень, качество металла, синергия наложенных эффектов - это то, что определяло качество. Если я создам защитный доспех, то его результативность будет зависеть ещё и от вражеской стороны. Если в доспех попадёт удар мастера, то он окажется не крепче бумаги. Если же моим ученикам встретится кто-то равный им, то броня заиграет красками и вполне может оказаться тем аргументом, что принесет им победу. Надо ещё оружие создать, чтоб полностью их подготовить.
        - А вот и первая зверушка,  - предупредил я, контролируя подступы к нам через Зевса.
        Из-за ближайших кустов показалась местная разновидность волка. Тридцатый уровень всего, большая скорость, внушительные клыки и готовность разорвать тех, кто окажется медленным. Ученики среагировали моментально. Стоило зверю прыгнуть на них, как они отскочили в сторону полётом и принялись обстреливать зверя пулями. Неплохо-неплохо.
        - Старайтесь бить по уязвимым местам!  - подбадривал я их,  - Выбейте твари глаза и она потеряет половину своей опасности.
        Да, жестоко, но куда деваться. Это не милый кролик, это свирепый хищник к нам пожаловал.
        Убедившись, что отряд справляется, я скользнул в моделирование. Раз уж решил создать броню и оружие, то надо провести расчеты.

* * *

        Ученики возвращались уставшие, но как победители. Каждый взял по два уровня, а суммарно они штук пятьдесят зверей накрошили. Они и сами охотно на шум сбежались. Удивительно, насколько здесь много тварей обитает.
        Я закинул десяток туш на базу и сказал Борису, чтобы тот готовку организовал и запасы на ночь обеспечил. Голодать, как в прошлый раз не хотелось. После этого мы завалились спать. Параноик во мне никому не доверял, всегда обновлял броню и элементаля призывал. Ещё и Зевс в небе летает, если заметит кого опасного, сразу предупредит.

* * *
        - Мне дали бонусы!  - прыгала Аня.
        Странная девушка. В том плане, что она выглядела, как типичная ботаничка. Ей бы ещё очки и тогда образ станет завершенным. Может я и предвзят, зная, что она лаборант, но не могу отделаться от этого ощущения. Этой девушке место за учебниками, а не в бою. Тем не менее, какой-то характер у неё имелся. Она выкладывалась, дралась, убивала тварей. Первая со скалы прыгнула. Пока это мало о чём говорит, до матерого бойца ей далеко, но давно ли я сам был таким новичком? Кажется, что в прошлой жизни.
        - Дух подняли?  - уточнил я.
        - Не только,  - поделилась она,  - Ещё ловкость, выносливость и интеллект. Всего по паре единиц, но так много мне ещё никогда не давали.
        - О чем я и говорил. При правильной нагрузке характеристики и сами будут расти. Но до определенного уровня. Пока есть возможность, собирайте очки навыков и характеристик. У вас что?  - обратился я остальным ученикам.
        Эти двое тоже порадовали выданной прибавкой. От чего их глаза горели, несмотря на недавнее пробуждение. По себе знаю, что это чертовски приятно, когда ты получаешь награду за свои старания.
        - Сегодня у вас новая задача,  - обрадовал я их,  - Раз обещал доспехи, то создам прямо сейчас. Нужно, чтобы вы их носили в течение дня, даже если это будет неудобно. Кто первый?
        - Я!  - вызвался Сафрон и шагнул вперед, чем заслужил недовольные взгляды от девушек.
        Я усмехнулся. Похвальное рвение. Глянул мужчине за спину и увидел, что пара солдат вышла за нами следом. Стоят, пялятся, любопытство утоляют. Не будем разочаровывать зрителей.
        Выпустив из внутреннего кармана запас металла, собранный с трупов золотой армии, я принялся за работу. Все расчеты давно сделаны, поэтому акт творчества много времени не занял. От идеи создавать полноценный доспех я отказался. Ограничился кирасой, наручами и шлемом. Пусть привыкнут к этому весу, а там посмотрим. Иначе это слишком заморочено получится. Как им снимать полноценный доспех? Как ходить в туалет? Да и килограмм двадцать веса выдержать не так просто.
        В усиление я добавил сбор маны. Получились слабые накопители. По моим меркам слабые. Для учеников же это как минимум удвоение их резерва.
        В этом заключалась ещё одна сложность артефакторики. Если я хочу создать полноценное хранилище, то и металл нужен специальный. Может им свой браслет отдать на время? Не, я не настолько щедрый.
        Закончив с Сафроном, перешёл к девушкам. Пять минут и доспехи готовы. Создавал я их прямо на них, не церемонясь.
        - Попробуйте снять. Пройдитесь, пробежитесь, полетайте. В общем проверьте быстренько доспехи во всех возможных ситуациях.
        Когда тесты закончили, я внёс несколько правок, рассказал про накопление маны и поставил задачу на день. Сам же отправился на долгожданную охоту. Пора напомнить о себе золотой армии.

        Глава 11. Нападение

        Никогда не думал, что встречу ухо размером с себя. Да ещё буду за него держаться, молясь, чтобы не сорваться вниз, прямо под ноги этим ожившим горам. Шершавое на ощупь, с торчащими волосами, незабываемым амбре, исходящим от основной туши - я почти сразу пожалел, что решил прокатиться на этих существах.
        Первая часть оставшегося дня ушла на то, чтобы подманить троллей к базе золотой армии. Как она показалась в зоне их видимости, я улетел ближе к крепости и ушёл в невидимость. Тролли существа злопамятные и инертные. Раз они шагать, куда мне надо, то и продолжили шагать. Довольно резво, между прочим. Обычному человек за ними не угнаться. Будь здесь рядом мои ученики ученые, они бы наверняка придумали какой-то новый термин, типа «Троллий бег, грязные жопы врагов».
        Потому что трудно сохранить мужество, когда на тебя бежит четверо этих монстров.
        Когда я разрабатывал план, то рассматривал несколько вариантов. Сначала хотел остаться в стороне и когда начнётся главное веселье, нанести удар. Потом задумался, что было бы гораздо круче вломиться в крепость на тролле… Не потому что это супер пафосно и слегка безумно, а потому что так я смогу оказаться внутри базы, никак себя не проявив. Если меня не спалят, то это откроет очень интересные возможности.
        Скрывшись от троллей, я дождался, когда они доберутся до меня и запрыгнул к одному из них на спину. Да, пожалел об этом, но… Я же маг ветра. Отчаянный маг ветра, хех… Приноровился, за волосню на плече зацепился и замер, высматривая, что будут делать золото армейцы.
        Те удивили. Они явно учли прошлый опыт общения с троллями и подготовились. Моя конница пробежала половину пути, когда часть стены разошлась в стороны и показались две массивные пушки. Ну хоть не золотого цвета, а вполне себе обычного, чугунного.
        Первая из пушек выстрелила, когда троллям оставалось до крепости метров сто. Слишком медленно золотая армия готовилась… Зато продемонстрированная мощь впечатлила. Ядро вырвалось с оглушительным взрывом, врезалось в тролля слева от моего и снесла его напрочь. Не убила, но откинула на десяток метров назад. Тваре пару минут потребуется, чтобы восстановить силы и оклематься.
        Когда готовился, я, к сожалению, заранее не мог угадать, с чем столкнулись. Слишком много неизвестных переменных. Я рассматривал варианты, начиная с того, что на пару с троллями разрушу базу полностью, и заканчивая тем, что монстров убьет ударом какой-нибудь особо сильный мастер, который караулит меня. В реальности оказалось нечто среднее.
        Вторая пушка тоже отработала, чудом не сбив меня. Я уже приготовился улететь, но повезло. Параллельно этому искатели поливали монстров магией и, должен признать, у них неплохо получалось. Два оставшихся тролля замедлились, снизили темп и если так дальше пойдет, они тупо свалятся возле стены, после чего их дружно запинают.
        Я сместился за голову монстру, повис на его гриве и через Зевса под ускорением наблюдал за разворачивающейся битвой. Надо что-то предпринять, иначе мой план пойдет насмарку. Эх, скрытное проникновение отменяется, а жаль.
        Пожалуй, я несколько тысяч битв моделировал против армий. Успел выяснить один важный момент. Рядовой солдат опасен, когда он, во-первых, находится в строю, а, во-вторых, у него есть мана или энергия, если это воин. Строй хорош тем, что искателей делили на специальные отряды, где бойцы дополняли друг друга. Кто-то отвечал за щиты, кто-то за атаку, кто-то за поддержку и так далее. Чем-то это напоминало игры, там тоже есть разные классы с разными специализациями.
        Если в армии есть толковые командиры, то они чередуют отряды. Кто выпустил запасы маны отходит назад, перезаряжается, пьёт зелья восстановления, получает помощь от целителей и всё прочее, что способствует быстрому возвращению отряда в общий строй. Золотая армия знала эту схему на отлично.
        Она работала, как хорошо отлаженный механизм и усиливалась тем, что в этот раз они пригнали отнюдь не рядовых бойцов. Кого-то сильных, кто в основном и сдерживал троллей на подступах. Их было всего пару десятков, а всего солдат вышло на стену около сотни. Может ещё есть в резерве, но я не видел, так как крепость они построили с крышей. Это был скорее каменный пятиугольник, чем замок из средневековья.
        За последние пару дней я запускал моделирование раз семьдесят, чтобы научиться воевать в таких ситуациях. И нашёл ключик, как ни странно. Первый раз, когда оказываешься перед вражеской армией, то тебе это кажется хаосом. Непреодолимым и разрушительным, который легко тебя сметет. А потом…
        Сейчас через Зевса я видел командиров, с их отличающимися доспехами. Видел особо сильных бойцов по тем навыкам, которые они применяли. Видел, кто не активировал щиты, чтобы сэкономить ману. Видел, у кого мана уже заканчивается и они вот-вот отступят в тылы.
        Когда ты не один, а в строю, то потратить все силы очень легко. А чего опасаться, если знаешь, что тебя прикроют? Поэтому можно выложиться, нанести максимальный урон противнику и отступить.
        Стоило троллям окончательно затихнуть, а золотой армии выдохнуться, я сделал свой ход. Сегодня у меня по плану очередная тренировка. Я буду практиковать неотвратимость. Её стоимость - четыреста очков маны. Я могу запустить легко пятнадцать штук и запас сил ещё останется.
        Раньше бы меня это убило, но я отдохнул, почти не практиковал другие стихии, укрепил связь с ветром… Иначе говоря, золотую армию ждал очень неприятный сюрприз. Первые два удара пришлись аккурат по пушкам. Те взорвались, рядом стоящие отряды разметало. Следующие удары пришлись по главным командирам и тем отрядам, которые оказались в данный момент наименее защищены. Я хотел собрать кровавую жатву с максимальной эффективностью, напрочь забыв о морали и любви к разумным существам.
        Когда мастер наносит удар одним из своих самых мощных навыков - это впечатляет. Большую часть строя разметало, стена обрушилась, а крепость наполнилась криками паники, боли и ужаса.
        Для меня точно место в искательском аду забронировали.
        Закинув на остатки маны бешеную пляску, я спрыгнул с тролля и замер, давая невидимости заработать наполную. Вовремя, да не совсем.
        Вы убили двадцать два искателя выше звания адепт
        Получено 44 очка навыков
        Получено 44 очка характеристик
        Вы получили 68 уровень
        Получено 1 очко навыков
        Получено 1 очко характеристик
        Отвлекшись на сообщения, я не заметил, как на поле боя нарисовалась новая фигура. Двигалась она настолько быстро, что я лишь заметил размытый силуэт, полыхающий золотом. Искатель спрыгнул с обломков стены и пролетел добрую сотню метров, оказавшись рядом со мной, и плевать ему было на невидимость.
        Перед ним сформировалась светящаяся руна, вспыхнула ярким светом и врезалась мне в грудь. Я за миг до этого активировал полёт и хотел улететь, но не успел. Точнее я улетел, но не по своей воли, а получив хороший пинок от врага.
        Стоило мне замереть в воздухе, как меня резко дернули вниз и приложили со всей дури об землю. Одновременно я восстановил броню и активировал восполнение маны, способность, доступную раз в сутки.
        Вывернувшись из пут смещением, на секунду снова оказался свободен, но меня тут же поймали золотые нити. Они исходили из искателя десятками и за одно мгновение преодолевали десятки метров, разделяющие нас.
        Не собираясь мириться с участью пленника, задействовал на полную тягу и применил рывок. Золотого воина дернуло за мной и он повис в воздухе, болтаясь, как сопля, пытаясь одновременно меня сдавить и удержать на место. Но не тут-то было. Я выжимал всё, что было, чтобы улететь как можно выше.
        Меня хватило метров на сто. А потом это надоело противнику, он дернул за путы, тормозя меня, а сам прыгнул вверх. Как у него это получилось - отдельный вопрос. Но он смог и почти схватил меня, но в последний момент, игнорируя гравитацию, я ушёл в сторону и он пролетел мимо, получив от меня в бок неотвратимостью. Ух как он полетел. Путы разорвались и искатель рухнул вниз, приложившись о землю.
        После чего встал, отряхнулся и уставился на меня. С такого расстояния не увидеть его выражения лица, тем более, он был закован полностью в золотой доспех, но почему-то по спине мурашки побежали. Ох не добрым взглядом он смотрит, ох не добрым.
        Рядом с ним открылся портал, из него выпрыгнул маг в серебристом балахоне, рыцарь указал на меня и… Я свалил ещё выше, опасаясь, что рядом откроют проход и золотые нити поймают меня. Это точно мастер пожаловал. Уровень у него девяносто шестой и чудо, что он не поймал меня.
        Опасения оправдались. Я пытался улететь, но рядом открывались проходы и золотые нити вылетали одна за другой. Причем этим двоим было плевать, как далеко и быстро я улетают. Они действовали на опережение, открывая едва заметные дыры в пространстве. Часть золотых полос достала меня и пришлось выпустить меч трёх стихий, чтобы разрубать их. Мне пока всё ещё тяжело обращаться с этим оружием, но если не задействовать встроенные в него навыки, то выдюжу.
        Пока я петлял в небе, как бешеный заяц, плод любви зайчихи и Пегаса, мозг лихорадочно просчитывал варианты, как свалить. Нужно сбросить след, но как… Невидимость! На ходу я вкинул пятьдесят очков в неё и довел до максимального ранга. Не читая описания, активировал навык и, вуаля, порталы исчезли. Больше никто меня не преследовал.
        Ух… Кажется выпутался.

* * *

        Не выпутался. Стоило невидимости закончиться, как тут же рядом со мной открывался портал. Без разницы, насколько далеко я сваливал, кажется магу пространства на это было плевать. Первый раз он отреагировал с задержкой. Я специально завис в воздухе, когда действие невидимости закончилось. Около четырёх минут потребовалось моим врагам, чтобы снова попытаться меня достать.
        Проверил, как именно навык изменился.
        Навык «Невидимость» достиг пятидесятого ранга
        Навык «Невидимость» изменён на «Высшая невидимость»
        Высшая невидимость
        Ранг 50. Бонус +500%
        Уровень: 8
        Невидимость: 100%
        Длительность: 440 секунд
        Стоимость: 250 маны
        Вас нельзя заметить поисковыми умениями рангом ниже.
        Одна маленькая строчка, меняющая если не всё, то многое. Жаль, что видимо существуют поисковые умения, игнорирующие расстояние. Получается, если ты не понравился магу пространства высокого уровня, то скрыться от него не получится. Да это же читерская способность!
        Ага, как и моделирование, невидимость и любые другие навыки, поднятые достаточно высоко, чтобы начать представлять собой настоящую магию, а не какие жалкие фокусы, типа пуль моих учеников.
        Невидимость, которая почти не спадала при движение! Которую нельзя обнаружить навыками меньшего ранга! Да я отныне могу проникнуть почти куда угодно. Если, конечно, там не найдется какой-нибудь мастер или князь. К князям точно лучше не соваться. Они просто обязаны заботиться о своей безопасности и либо сами меня легко засекут, либо рядом будет кто-то, кто предотвратит нападение.
        Ладно князи, что мне делать то? Нельзя лететь на базу, пока я на мушке. Стоит невидимости спасть там хотя бы на секунду и… Люди умрут. Этот золотой воин перебьёт их секунд за десять и никто не скроется.
        Я обдумывал различные варианты, но гарантированного не находил. Каждые семь минут активировать навык заново - это издевательство. Я может и продержусь пару суток без сна, но где гарантии, что случайно на минутку не задержусь? Магу портала достаточно дежурить где-то рядом с гранью и, когда засечет, не смотря на ночь и полчища духов перебросить матерый отряд, который поставит финальную точку в нашем противостояние.
        Пролетав с час и не найдя решения, я пошёл на отчаянный шаг. Обновил невидимость, нашёл в горах уединенное место и перенесся в скрытую базу данных. Видел я там искателей, специализирующихся на маскировке. Пришло время раскошелиться и получить консультацию.

* * *
        - Господин! К крепости приближаются четверо троллей!
        - И ради них ты меня побеспокоил?  - лениво ответил Эмиль, прихлебывая вино.
        Поимка мага затянулась. На попытку вернуться домой, чтобы ночевать в нормальной постели, к наследнику зашёл первый помощник и поинтересовался, как успехи. Услышав, что успехов пока нет, он также поинтересовался, что тогда Эмиль делает здесь. Тогда чуть до скандала не дошло. И в этом конфликте проиграл наследник, что не прибавило ему настроения.
        Сидя в крепости, он откровенно скучал. Пить вино надоело ещё сутки назад, но выбор не было. Больше здесь делать нечего. Появление троллей было хоть каким-то разнообразием, но… Вставать и разбираться с этими уродливыми тварями было лень.
        - Вы велели докладывать обо всех странных событиях,  - напомнил вестовой, вытянувшись по струнке и усердно смотря на стену, вместо того, чтобы посмотреть на наследника.
        - Велел… Пойдем тогда, проверю солдатскую удаль.
        Раздражение Эмиль собирался выплеснуть на тех, кто попадётся под руку. Пусть только попробуют подпустить монстров к стенам и дать их разрушить. Наследник им такую взбучку устроит, что мало не покажется!
        Эмиль подошёл как раз к тому моменту, когда раздался первый выстрел. Не совсем идиоты,  - вынес вердикт наследник, поднимаясь на стену и вглядываясь, что происходит. По всему выходило, что зря пришёл. Снесли второго тролля, остальных двух замедлили. Эмиль собирался развернуться и уйти, но тут, внезапно, солдаты стали умирать. Взорвались пушки, которые, между прочим, пришлось постараться, чтобы сюда доставили. Разнесло стену, несколько отрядов захоронило под обломками.
        Когда рыцарь понял, что происходит, он улыбнулся. Это не просто тролли, это пришёл вражеский маг!
        - Найдите мне его!  - заорал рыцарь на магов пространства, которые находились здесь же, рядом с ним.
        Те послушно закрыли глаза, прощупывая, где находится вражеский маг и вскоре выдали наводку. Золотой рыцарь сорвался с места, желая поквитаться с врагом. Найти его было проще простого. Его маскировка была близка к полной невидимости, но не совсем. Развитое восприятие рыцаря уловило едва заметные колебания и Эмиль без раздумий нанёс удар туда. Рядом стоящие тролли и заметить не успели, что прямо у них под ногами развернулся бой.
        Начал Эмиль с руны удержания. Вложив силу, рыцарь снёс невидимость врага. От его вида мужчина презрительно скривился. Сразу видно, плебей, да ещё с отметкой стихий. Набрал силы по быстро, а стабилизировать не успел. Это и отличает варваров от цивилизованных искателей!
        Рыцарь собирался поймать мага, переломать ему кости и доставить к отцу, для публичной казни, но тот оказался прытким. Рванул полётом вверх, но не тут-то было. Эмиль выпустил золотые ленты и поймал его. Маг как-то смог вырваться, но далеко не улетел и дальности навыка хватило, чтобы снова оплести врага.
        Только тот сдаваться не собирался. В невежестве своём, он решил устроить состязание силы и… Смог поднять рыцаря в небо. Эмиль от этого растерялся на пару секунд. В его понимание маг уже должен был быть пленён. Взяв себя в руки, Эмиль дернул путы и рванул прямо к противнику.
        Рыцарь уже предвкушал победу, но… Внезапно, игнорируя все законы, маг увернулся, ещё и в бок ударить успел. Эмиль неожиданно для себя обнаружил, что падает. Контроль был потерян всего на секунду, но этого хватило, чтобы золотые ленты разорвались и рыцарь отправился в свободный полёт.
        Когда Эмиль поднялся, он чувствовал… пустоту. Маг наверху и его нет шансов достать. Чужак одурачил его, третьего наследника! Да над ним теперь вся империя смеяться будет!
        Как-то же Эмиль в тот момент ненавидел этого человека…
        - Метку! Поймай его!  - закричал рыцарь, когда рядом открылся проход и оттуда вышел мастер пространства,  - Немедленно!
        Когда проходы стали открываться один за другим, Эмиль ударил всем, чем мог бить в этой ситуации. До жути верткий противнику ему попался. Запас сил неумолимо падал, а тот и не собирался подставляться.
        - Ненавижу!  - шептал мужчина так, чтобы маг портала не услышал.
        Это был позор. Золотая армия и наследник не могли справиться с каким-то варваром… Когда при дворе узнают…
        - Он пропал,  - остановился маг пространства.
        - Как?  - разъярился Эмиль.
        - Я его больше не чувствую. Каким-то образом он скрылся.
        - Но ты же мастер! У тебя развиты навыки метки!
        - Значит, у него развиты навыки скрытности,  - ответил спокойно старик.  - Больше я здесь ничего сделать не смогу.
        Если бы при дворе увидели лицо Эмиля в этот момент, оно было стало абсолютной сенсацией и главной сплетней. Как и главным позором.

        Глава 12. Мастерство

        Я задумчиво смотрел на отражение мастера. Пять очков навыков и неизвестно какой профит. Две с половиной смерти, вот цена урока у искателя. Помявшись и ещё раз взвесив все за и против, дал согласие и отправил пять очков навыков. Была-не была.
        В тот же момент ящер ожил и выпрыгнул из своего образа. Он встряхнулся, потянулся и осмотрелся. Причем на меня он посмотрел в последнюю очередь.
        - Сколько здесь сижу, ничего не меняется,  - поделился он, а потом резко повернулся ко мне,  - Ну, чего встал?
        - Так а что делать?
        - Человек, молодой,  - обошёл он меня и понюхал. У ящериц как с нюхом то вообще? Как бы не было, он отчетливо втянул воздух, склонив надо мной голову. Выглядело это жутковато.
        Ящер хоть и выглядел как человек… В смысле две руки, две ноги, но при этом человеком не был. Гладкая чешуя, как у настоящей ящерицы, совсем другое строение глаза. На ум приходили кошки, с их вертикальным зрачком. А ещё движения. Плавные, очень плавные, настолько плавные, что ящер перетекал, а не двигался. На фоне него я почувствовал себя очень закостенелым увольнем.
        - Знаешь, в чем подстава с этими отражениями?  - задал неожиданный вопрос ящер, стоя у меня за спиной. Я обернулся и не увидел его. Он исчез,  - В том, что, прообраз продолжает жить полноценной жизнью, а отражение застревает здесь.
        Я хотел спросить, является ли он полноценной личностью, но удержался. Язык к нёбу прирос. Этот ящер почему-то пугал до усрачки. Его тихий, вкрадчивый голос, который доносился сразу с нескольких мест… жутковато.
        - Так что, увалень?  - он сказал вполне обычное земное слово, но это было всего лишь переводом. Какая-то часть моего мозга на периферии восприятия слышала шипящую речь, оригинальную.  - Твои очки навыков, не спорю, можешь и дальше молчать, если хочешь.
        - Для начала я хотел бы узнать, как строится процесс обучения?
        - Ты спрашиваешь, я отвечаю.
        - И всё?  - разочаровался я.
        - А что ты ещё хочешь?  - лицо ящера возникло передо мной, оскалившись и показав раздвоенный язык. Голос его при этом доносился откуда-то у меня из-за спины.
        - Ну, отработка навыков, передача мастерства.
        - Ты первый раз, да? Понятно, новичок. Сильный новичок. Немного укравший силы, но быстро понявший, что её маловато будет. Что ты хочешь узнать?
        - Я столкнулся с проблемой. У меня много врагов и они слишком легко находят меня. Маги пространства, чтоб им икалось.
        - Они тебя достали, ты злишься,  - констатировал он очевидный факт,  - Это плохо. Эмоции в нашем деле мешают. Сам думал, как решить твою проблему?
        - Думал. И раз я здесь, то значит верного решения не нашёл.
        - Я дам тебе ответ. Он так же очевиден, как и то, что ты глуп. Совмести невидимость с бронёй. Да, я вижу твои навыки. Это ускоряет процесс обучения, согласись?
        Я был готов поклясться, что он говорит мне это прямо на ухо. Но сам ящер показался метрах в десяти, усевшись на обломок скалы. Стоп, откуда здесь взялась скала? Как только я задался этим вопросом, то осознал, что нахожусь совсем в другом месте. Среди развалин древнего города. Внезапно…
        - Этого хватит?
        - Чтобы решить твою проблему - да. Незаметность для поиска станет встроенной. Невидимость - по желанию. Как-то так.
        - Это всё, чему вы можете меня научить?
        - Нет, конечно,  - фыркнул ящер, что в его исполнение выглядело, как шипение змеи.
        - Тогда я бы хотел научиться всему, чему вы можете научить. Хочу, чтобы вы дали мне максимум за отведённое время.
        - Уверен, что оно тебе надо?  - ящер смотрел на меня, не мигая. То есть он вообще ни разу не моргнул, пока я наблюдал за ним.
        - Да.
        - Тогда начнём.
        В следующие двадцать четыре часа я прочувствовал, как себя ощущали мои ученики. Только раз в двадцать более жесткую версию. Ящер выдавал тонну информацию, но это было малой частью, лишь теоретической. Он учил меня ходить, двигаться, дышать. Он учил использовать ландшафт и рассказывал про восприятие разных видов разумных. Он на пальцах объяснял особенности психологии, как невидимки, так и тех, кого надо обмануть.
        По его мнению, ранги были далеко не самым важным. Уровень навыка отображал количество затраченных усилий. Но при желание можно тупыми повторами довести его до высоких значений.
        - До двадцатого уровня, если быть точным,  - рассказывал ящер,  - Делая одно и то же, понятное дело в боевых и опасных ситуациях, навык поднимется до двадцатого уровня. Всё, что выше - отражение реального мастерства. Тебе придется выискивать непростые задачи и непростых противников. Тебе придётся реально познать суть мастерства, чтобы подняться до высот.
        Чем дольше я слушал ящера, тем охотнее с ним соглашался. Он разобрал мою ситуацию с нападением на крепость. Разнёс её в пух и прах. Зачем городить сложности с троллями, если с помощью невидимости можно прокрасться тихо внутрь? Дождаться ночи, когда искатели свалят, а перед рассветом залечь там. Под землей, как вариант. В нужный момент вылезли и… Сделать можно что угодно. Устранить командиров, особо опасных противников или выбраться на перекресток. Ящер легко оперировал той информацией, что доступна мне. Из-за этого я беспокоился о конфиденциальности, но приходилось мириться, потому что в этом месте отсутствовала такая штука, как администрация и книга жалоб.
        - Большинству вещей тебе придётся учиться самому. Я могу показать путь, а как далеко ты зайдешь по нему - зависит от тебя. Главное в скрытности - хладнокровие. Если ты нервничаешь, тебе конец. Лучше даже не суйся на базу противника, если не умеешь держать эмоции в узде. В идеале если ты остаёшься полностью безмятежным. Ни ненависти, ни азарта, ни страха. Прокрадывайся и убивай легко. Иначе сам быстро погибнешь.
        Казалось, если ты можешь любой разговор разобрать на части в моделирование, то за двадцать четыре часа обучить можно чуть ли не всему. На самом деле это не так. У нас только на правильную ходьбу ушёл час отработок. Ящер, сколько бы он не говорил про хладнокровность, крыл меня матом и называл редкостным бездарем. Ну да, эмоций он при этом сильных не показывал, отчитывал холодным голосом, но мне от этого легче не было.
        - Ещё тебе нужно обзавестись подходящим инструментом. Разве этот твой меч подходит для скрытого убийства?  - насмехался над великим артефактом ящер,  - Кинжалы, шило, яды, удавки, придумай что-нибудь получше и зачаруй. У тебя интересный набор способностей. Если правильно подойдешь к развитию своих умений, то миры искателей ещё услышат про тебя не раз.
        Из его уст это была почти что награда. За всю тренировку он меня не хвалил. Да и сейчас это не похвала, а скорее указание того самого пути, моего потенциала, то, что я могу реализовать, но ещё не реализовал.
        - У нас осталось пятнадцать минут.  - сказал я в конце,  - У меня есть один вопрос.
        - Валяй, ученик,  - махнул он лапой.
        - Что это за место? Оно всем искателям доступно?
        - Хороший вопрос,  - показал он свои острые зубы.  - Нет, не всем. Как ты думаешь, много ли у мира шансов, когда к нему приходит система? Шансов выжить под ударом других, более развитых в этом вопросе миров.
        - Смотря что за мир.
        - Это да, но всё же.
        - Немного,  - согласился я.
        - Думаешь, это нравится самому миру? Новичкам система даёт неявный бонусы. Выбирает самых активных искателей, щедро отсыпает им наград. Потом это сходит на нет и ценную награду можно получить только за подвиг, что-то выдающееся.
        - А в чем смысл пути искателя?
        - Мой тебе совет, не забивай себе голову поиском ответа на этот вопрос,  - хмыкнул ящер,  - Никто точно не знает.
        Или ты не хочешь говорить.
        - Спасибо вам за урок, учитель.
        - Мне от твоей похвалы нет толку. Я размялся, разбавил вечность в пустоте не самым интересным уроком. Прощай.
        Искатель растворился, а я снова осознал себя стоящим перед его портретом. Необычный опыт вышел…

* * *
        - Эрнест!  - вышла Мария из пещеры, когда я показался.  - Ты жив!
        - Потеряли меня?  - улыбнулся я, стараясь показать, что всё в порядке.  - Все целы? Ничего плохого не случилось?
        - Нет,  - покачала головой женщиной.
        - Хорошо. Тогда заходите, пора нам скрыться на ночь.
        Я успел в последний момент. Солнце едва видно на горизонте. Сначала, когда выбрался из моделирование, сделал то, что сказал ящер. Совместил два навыка. Броню и невидимость. Заплатил за это ещё пять очков навыков, но оно того стоило.
        Общее название навыка теперь броня невидимости. Описание почти не изменилось, только стоимость подросла. Отныне сокрытие от навыков обнаружения шло в пассивном режиме и ничего мне не стоило. Пока броня активна, меня никто не найдет. Если, конечно, его умения не окажутся выше. Надо поднять уровень брони. Чем он выше, тем и скрытность лучше. А ещё лучше создать себе амулет для создания помех в обнаружение. Хорошая идея, которую подкинул мне ящер. Как он сказал, в деле скрытности любые нюансы важны.
        Зайдя внутрь пещеры, я запечатал вход и спустился к остальным. У них ситуация никак не изменилась. Люди обсуждали, что опять сидеть взаперти. Ну, большинству и правда сидеть придётся. Мои же ученики продолжат заниматься. Я подготовил для них просторную пещеру, которую открою чуть позже.
        Убедившись, что «люки» задраены, враги к нам не подкрадываются, я прилег отдохнуть и открыл сводку статов. Сейчас весь перечень выглядел так:
        Уровень 67
        Дух 500 (7000 маны)
        Интеллект 500
        Выносливость 150
        Сила 200
        Ловкость 200
        Контроль 64
        Воля 53
        Интуиция 100
        Очки характеристик: 68
        Очки навыков: 32
        Пробитие
        Ранг 10. Бонус +100%
        Уровень: 13
        Урон: 359,48
        Дальность: 70 метров
        Стоимость: 30 маны
        Бешеная пляска клинков
        Ранг 20: Бонус +200%
        Уровень: 14
        Урон: 831,6
        Дальность: 321 метра
        Стоимость: 90 маны
        Неотвратимость
        Ранг 50: Бонус +500%
        Уровень 12
        Урон: 12705
        Дальность: 1000 метров
        Стоимость: 400 маны
        Бич молний
        Ранг 50: Бонус +500%
        Уровень: 18
        Урон: 3270
        Дистанция: 300
        Стоимость: 300
        Количество целей: 50
        Пробивающее копье (стихия металла)
        Ранг 10. Бонус +100%
        Уровень: 7
        Урон: 484
        Дальность: 341 метр
        Стоимость: 50 маны
        Гнев металла
        Ранг 30: Бонус +300%
        Уровень% 12
        Урон: 5512
        Дальность: 600 метров
        Стоимость: 250 маны
        Гранитная темница
        Ранг 20. Бонус +200%
        Уровень: 4
        Урон: 1296
        Дальность: 294 метра
        Стоимость: 150 маны
        Слухач
        Ранг 0
        Очистка воздуха
        Ранг 0
        Ловкач
        Ранг 0
        Устойчивость земли
        Ранг 0
        Ощущение земли
        Ранг 0
        Ощущение металла
        Ранг 0
        Усиление земли
        Ранг 0
        Уровень: 2
        Усиление: 72%
        Продолжительность: 70 минут
        Стоимость: 100 маны
        Высшее усиление металла
        Ранг 50: Бонус +500
        Уровень: 17
        Усиление: 1000%
        Стоимость: 300
        Изменение земли
        Ранг 20: Бонус +200%
        Уровень: 2
        Стоимость: 10 ед маны в секунду
        Высшее изменение металла
        Ранг 50: Бонус +500
        Уровень: 17
        Стоимость: 1 ед маны в секунду
        Деформация
        Ранг 0
        Уровень: 2
        Дистанция: 70 метров
        Стоимость: 20 ед. маны/ секунду
        Полет
        Ранг 40. Бонус +400%
        Уровень: 15
        Расход маны: 2 ед/сек
        Вихрь ветра
        Ранг 10. Бонус +100%
        Уровень: 8
        Шанс отразить обратно атаку равного уровня: 30%
        Отвод атак: 70 % искажения
        Длительность: 1 час
        Стоимость: 50 маны
        Стена воздуха
        Ранг 10 % Бонус +100%
        Уровень: 9
        Защита: 400,33
        Длительность: 5 мин
        Стоимость: 30 маны
        Броня невидимости
        Ранг 50. Бонус +500%
        Уровень: 13
        Защита: 7990
        Стоимость: 300 маны
        Крепость
        Ранг 20. Бонус +200%
        Уровень: 6
        Защита: 1944
        Длительность: 400 минут
        Стоимость: 150 маны
        Земляной столб
        Ранг 0
        Уровень: 2
        Защита: 172,08
        Длительность: 60 минут
        Стоимость: 100 маны
        Высший элементаль воздуха
        Ранг 10: Бонус +100%
        Уровень: 9
        Урон: 390
        Длительность: 6 часов
        Стоимость: 150 маны
        Меч трёх стихий
        Ранг 50 % Бонус +500%
        Уровень: 20
        Урон: 2000-5000
        Буревестник
        Уровень 15
        Абсолютное моделирование
        Ранг 50 % Бонус +500%
        Продолжительность внутреннего времени: 24 часа
        Продолжительность внешнего времени: 1 секунда
        Скорость усвоения любых знаний и навыков: +50%
        Стоимость: 300 маны
        Оценка противника: 50 маны
        Суммарное количество рангов: 550

        Глава 13. Интерлюдии

        Оро очнулся и ощутил, что почти не может дышать. Не сразу он осознал, где находится. Погребенный заживо, под толщей камней, он выжил благодаря своим высоким характеристикам. Кое-как удалось освободить руки, упереть их в камень и оттолкнуть его. Скала сдвинулась, но не дала полностью освободиться. Минос вздохнул свободнее и постарался разобраться, где оказался и что происходит.
        По всему выходило, что ничего хорошего. Оро тихо рычал, чувствуя, как затекают мышцы. Держать на руках камни, что обрушил на них нечестивый маг было трудным даже для него. Трудным, но реальным. Оро тихо рычал и ждал, когда откатятся навыки и он сможет выбраться. А пока это не случилось, думал, как маг смог заманить их в ловушку.
        Добыча оказалась не такой простой, как думал Оро. Минос по праву считал себя самым красивым, умелым и могучим охотником племени. И он собирался стать ещё красивее и могучей, разобравшись с врагом народа. Много кто кричал и требовал мести за убийство бога, но только Оро взял и отправился в странствие, чтобы добыть его голову… О, да. Оро Красивый собирался отрезать голову этому подлому магу, забальзамировать и повесить у себя в зале трофеев. Лучшие самки рода миноса будут приходить и любоваться, а враги Оро удавятся от зависти и склонят головы. Это поможет собрать миносов вокруг себя и приблизиться к званию князя…
        Но сейчас Оро было с каждой минутой всё труднее думать о мечтаниях о возвышение. Камни продолжали давить. Оро почувствовал, как трое его родичей погибли. Горькая утрата… Которая сделает его подвиг ещё более значимым. Мало доблести победить слабого мага. Много славы победить мага сильного и коварного. Да, Оро точно расскажет, каким подлым был этот мастер-чужак.
        Когда навыки восстановились, Оро активировал силовую волну и разрушил камни вокруг себя. Часть упала ему на голову, но миноса это не остановило. Он стряхивал с себя булыжники и лез наверх, пока не выбрался и не увидел небо.
        Подлый маг исчез. Испугался Оро Красивого и бежал, как трус. Испугался честной драки, только и горазд, что устраивать ловушки. Но больше Оро на это не купится.
        Минос отряхнул с себя землю, почистил шкуру и оружие, которое пережило обрушение скал, проверил сандали. Подлость мага не знала границ! Он уничтожил возможность летать, что осложнило задачу. Но чем труднее задача, тем выше слава.
        Оро огляделся, принюхался и активировал поисковое умение. Что-то изменилось. Минос чувствовал общее направление, где скрывается маг, но не точное его местоположение. Враг народа спрятался. Оро глянул на приближающуюся ночь. Посмотрел в ту сторону, где скрывалась золотая армия. С ними получилось договориться о проходе, но они не были друзьями. Если бы не его большая цель, Оро с удовольствием посносил бы голову каждому встречному человеку и золотой армии тоже. А потом вырвал бы их сердца и сожрал! Да, это было бы славное деяние!
        Последний раз бросив взгляд на могилу родичей, Оро отправился в путь. Он собирался закончить начатое. Найти и убить подлого мага.

* * *
        - Отдыхаешь?
        - Чего тебе, Боря?  - оглядела Мария подошедшего мужчину.
        - Да так, поговорить хочу. Я присяду?
        - Все стулья к твоим услугам,  - фыркнула женщина.
        Сама она сидела на голом камне, и правда отдыхая. Это был один из тех редких перерывов, что они себе позволяли. Стульев же рядом в радиусе сотни километров, как думала женщина, никогда не было.
        - Смешно,  - ничуть не улыбнулся Борис,  - Как дела?
        - Ты по делу спрашивай. Мы же не на свидание.
        - Так я по делу и спрашиваю. Точнее про дела. Не устала от тренировок?
        - Устала. Зато от жизни не устала,  - ответила женщина прохладно.
        - Что-то не клеится у нас разговор…
        - А как ему склеиться? Ты всё вокруг да около ходишь, вопросы прямые не задаёшь, время моё тратишь.
        - Не жалеешь, что под руку парня ушла?  - наконец прямо спросил Борис.
        - Пока для сожалений он поводов не давал.
        - Репутация у него не очень.
        - Репутация у кого?  - Мария поймала взгляд мужчины,  - У вояк? У твоего начальство? Наша братия к нему хорошо относится. Кто-то так и вовсе, на руках готов его носить.
        - Он не контролируем, себе на уме, общается с потенциальными врагами. И ты пошла t такому человеку по сути в рабство.
        - Пошла и пошла, тебя это так беспокоит? Слушай, Боря, мы ведь с тобой даже не знакомы. Я бегала не в твоём отряде и мы с тобой максимум пару раз на базе пересекались.
        - Павел тоже с подозрением относится к парню.
        - Паша дурачок,  - спокойно ответила Мария, пожав плечами.
        - Ты о нём невысокого мнения.
        - Мы из-за него чуть не погибли. Он хорош там, где надо сделать что-то простое и понятное. В нестандартной ситуации он меняется, а глазки загораются от алчности и предвкушения новых погон.
        - Это тебе Эрнест сказал?
        - Это мои личные наблюдения. Можешь так Павлу и передать, если хочешь.
        - Он не переживёт,  - улыбнулся мужчина.
        - Тем хуже для него,  - безразлично ответила Мария.
        - Оно того стоило?
        - Что?  - женщина сделала вид, что не поняла о чем речь.
        - Пойти под руку к нему.
        - Хочется, но колется, да?  - прищурилась искательница.  - Знаешь, когда я решила, что это хорошее предложение? Когда город накрыли куполом, а потом нас подбили снарядом и один из солдат погиб. Мы этого даже не заметили сразу. Потом пересчитали и поняли, что случилось. В тот момент до меня окончательно дошло, что как прежде - не будет. Я ученый, а не солдат. Ну или хочу им стать, не важно… Один из постулатов - искать истину. Для чего как минимум надо отказаться от иллюзий. Это и в жизни срабатывает. Когда прежние установки отказывают, а ситуация с каждым днём всё хуже и хуже, то либо ты меняешься, либо погибаешь. Ни больше, ни меньше.
        - И что?
        - И то, что парень предложил возможность измениться. Получить реальную силу. Ещё и с обучением помогает. Разве это плохая сделка?
        - Предложение хорошее,  - не стал спорить Борис,  - А что насчет цены?
        - Пожизненное рабство? Ну, я всегда могу отказаться от стихии и вернуться к тому, с чего начала. Только не хочу.
        - Сомнительные условия.
        - У тебя есть лучше?
        - Надо вернуться на базу, к нашим. У нас рано или поздно появится больше мастеров. Вместе с ними и выбор.
        - Угу,  - ничуть не заинтересовалась словами женщина.
        - Не веришь?!  - с обидой встал мужчина и уставился на неё,  - Думаешь, у наших не получится?!
        - Ничего не думаю. Меня интересуют только факты. Факт номер один: мы в чужом мире, без привычных благ цивилизации. Факт номер два: мы отрезаны от нашего мира силами, которые не то, что преодолеть не может, а даже осмыслить то до конца не смогли. Факт номер три: либо мы сами позаботимся о себе прямо здесь и сейчас, либо сдохнем. Сколько ты людей потерял, решив поиграть в бравого командира и отправившись к грани?
        Мужчина сжал кулаки и со злостью уставился на Марию. Та встретила его взгляд спокойно. В душе она знала, что ей ничего не угрожает. Даже если искатель её ударит, то первый удар броня выдержит, а дальше… Как никак, у неё есть теперь могущественный учитель и пусть они вопрос защиты не обсуждали, но что-то подсказывало женщине, что в стороне парень не останется. Как бы это не привело к горе трупов,  - подумала Мария и смутилась. Но продолжила смотреть так же спокойно, лишь сделав себе пометку, что не надо обострять и без того непростую ситуацию.
        Борис он… Он смотрел зло. Желваки набухли, лицо пятнами пошло. А потом как-то сдулся и ушёл. Скатертью дорога. Мария за свою жизнь, пусть и не особо долгую, насмотрелась на всякое. В том числе на игры в коллективе и борьбу за власть. Происходящее сейчас не несло в себе каких-то высших идеалов. Просто одни люди не хотели уступать свою власть какому-то парню, вот и всё. Грустно и глупо это, легко приведёт к лишним потерям, но ничего тут не поделать. Такова человеческая природа.

* * *
        - Ну что она?  - спросил Павел, когда Борис вернулся после разговора.
        - В порядке,  - ответил мужчина прохладно.
        - Совсем их сученыш запугал,  - процедил мужчина.
        - Сдается мне, херню ты несёшь,  - Борис не стал присаживаться, разглядывая «коллегу».
        Ранее они уже несколько раз говорили. Павел рассказал презабавнейшая историю, как один наглый пацан захватил власть путём угроз и шантажа. Борис поверил в это процентов на девяносто. Ну не любило начальство парня и мужчина был в целом с этим согласен. Неуправляемый, неизвестно где пропадающий, несколько раз «опаздывающий» на важные сражения, когда базы разносили чужаки. Сколько людей погибло, потому что парень задержался у киборгов? Это попахивало если не предательством, то как минимум недоверием. Ему и не доверяли, не раз и не два обсуждая, что с ним делать. В том числе привлекая Бориса, как искателя с высоким уровнем и стихией. Даже один раз тренировка проводилась и разбор возможностей мага, на случай противостояния.
        Поэтому нет ничего удивительного, что Борис поверил, услышав, что маг ветра решил захватить власть над людьми. Кто знает, что у него на уме. Сила кружит голову и тем, кто старше, а тут зелёный пацан.
        Когда Павел намекнул, что угроза золотой армии переоценена, а купол не больше, чем фальсификация… Что парень вроде как отправлялся в мир золотой армии и что, о чудо, сразу после этого они создали купол… В общем, командир небольшого отряда вроде и слишком надуманные вещи рассказывал, но легли они на благодатную почву. Как итог - Бори повёл отряд к грани, где они чуть не сдохли. Ну не мог он себе представить, что какой-то купол мог накрыть целый город и что военные с этим ничего не сделают! На момент появления купола он с отрядом находился в дальнем рейде и понятия не имел, что там происходит.
        Что-то решать, когда информации мало и она звучит слишком фантастически всегда сложно. Но ошибка есть ошибка и у неё есть цена. Минус два бойца и сомнительные перспективы.
        Борис откровенно терялся в том, кому верить. Он никогда не был мастером интриг. Его удел - вести небольшой отряд в бой. Павел же, как подозревал мужчина, был слеплен из другого теста. Там слово, здесь намёк и вот, окружающие уже делают то, что ему нужно. А нужно ему понятно что - как можно скорее вернуться на базу, под защиту, где всё понятно и знакомо. Да и награду можно получить за то, что вывел отряд из опасной зоны. Павел намекал, что Борис, как маг воды, может что-то придумать и пробить купол. Они то не смогли, потому что стихий у них нет.
        Сейчас Борис понял, что это бредовый аргумент. В армии хватает искателей со стихией. Если бы могли, то уже разнесли купол. Один из ученых, который отправился с ними к грани, из тех, что раньше был с Павлом, поделился, что они видели. Непробиваемую защиту, которую пытались разнести авиацией, но ничего не вышло.
        Плохо дело. Перспективы туманны. Без мага ветра они не выживут. Под руку к нему тоже чревато идти, потому что это равнозначно дезертирству и предательству родины. Большие начальники не оценят, что группа искателей стала полностью подконтрольна столь «неблагонадежному» и «трудноуправляемому» элементу.
        Но как бы там не было, с парнем надо дружить. Это мужчина понимал и за помощь был благодарен. Только вот надо приструнить одного болтуна.
        - Послушай, Паша,  - продолжил говорить Борис,  - Будешь интриги плести, восприму это как саботаж. Со всеми вытекающими.
        - А что я?  - сразу напрягся он и забегал глазками.
        - Ничего. Говорю же, слишком много херни несёшь и одеяло на себя тянешь. У нас есть задачи поважнее, чем в эти игры играть. Если мы тут сдохнем… В общем, нашим от этого легче не станет. И без того силы ограничены. Так что просто заткнись и делай то, что должен.
        Борис не надеялся, что лейтенант примет его слова и сразу исправится. Поэтому он решил за ним присмотреть. Не так уж много в их условиях возможности воду мутить.

        Глава 14. Социальное напряжение
        - Если вы думали, что будете отдыхать, то сильно ошибались,  - обрадовался я своих учеников,  - Айда заниматься.
        - Так ночь же на дворе!  - рискнул возмутиться Сафрон.
        Его слова я проигнорировал. Пока что в наших отношениях не дошло до прямых приказов. Я просил, а не приказывал. Это совсем разные вещи. В случае приказа они либо подчиняются сразу же, либо теряют приобретенную стихию. В случае вежливой просьбы у них есть пространство для маневра. Слишком сильно закручивать гайки я не хотел. Пока что не вижу для этого повода. Люди стараются, делают, что говорю, а то, что позволяют себе вольности - так это и не плохо, пока не мешает делу. По крайней мере я в это верил, проверим, насколько окажусь прав.
        Пройдя мимо солдат, я не смотрел на них, но прекрасно чувствовал направленное внимание. Разве что на Павла глянул. Тот сидел в углу, хмурый и недовольный, зыркая исподлобья на меня. Не смотрел, а именно зыркал, словно лучи смерти посылал. И что ты будешь делать с этим человеком? Благодаря мне у него есть защита и еда, а он недоволен. Неблагодарная скотина.
        - Чем займемся, босс?  - спросила Аня по деловому, спустившись во вторую пещеру.
        Следом за ней проскользнули и остальные. В проёме было показалась голова солдата, что тоже решил сюда заглянуть, но я улыбнулся ему и захлопнул проход перед его лицом. А нечего совать нос в производственные секреты.
        - Сегодня у вас практика на смирение.
        - Это как?  - с подозрением спросила Мария, оглядывая пещеру, которая ровным счётом ничем не отличалась от первой.
        - Это проверка на вашу переносимость боли,  - улыбнулся я,  - Заодно прокачаете выносливость.
        - Звучит не очень…  - заметила Аня.
        - Так и есть. Встаёте друг напротив друга, броню не активируете и стреляете пулями.
        - Оу,  - вырвалось синхронно у женской части.
        - Вас что-то смущает?  - прищурился я.
        Вопрос с освещением я решил элегантно, стоило задуматься над теми возможностями, которые есть в наличие. Свойство «свет» на брусок металла и вуаля, вопрос со светом решён. Поэтому я отчетливо видел, как скривились лица учеников. Им явно не понравилось задание.
        - Я и сам через это проходил. Практика, проверенная временем. Так что вперед, покажите, что можете.
        Я бы и сам показал, но нельзя снимать доспех. В нём же это не имеет смысла.
        - Сафрон, чур ты первый,  - уверенно заявила Аня,  - Как мужчине, тебе принимать удар на себя.
        - Что за дискриминация?  - возмутился он.
        И тут же получил пулю в живот, от чего скрючился и чуть не рухнул на пол. Я подошёл к нему, осмотрел и фыркнул.
        - Что это было? Удар же по броне пришёлся!
        - Да как-то всё равно неприятно,  - распрямился он, засунув руку под доспех и потирая пострадавшее место.
        - Снимайте доспехи с себя и вперед. Если не хватает мотивации, представьте, что вашу броню пробили. Вражеский навык ранил, сломал ребра, вспорол брюхо, оторвал руку. Что делать будете? Умрете от болевого шока? Будете скулить и молить о пощаде? Или соберетесь, обновите броню и убьете врага? Потом и до целителя добежать можно будет.
        Надеюсь, это не очень бредово прозвучало. Я бы сам так смог, получи настоящую рану? Да, смог бы. После того, как меня орки распяли, мой болевой порог значительно снизился. Да и в моделированиях я испытывал вполне реальную боль, пусть это и виртуальное пространство.
        - Как закончится мана, падайте и отжимайтесь. Устанете отжиматься, приседайте.  - дал я следующее указание, пока ученики снимали броню, вставали друг напротив друга и обменивались ударами.
        - Зачем нам физические нагрузки?  - спросила Аня, потирая ушибы после града пуль. Ну как града, всего семь попаданий девушка перенесла.
        Если верить реакциям, то на текущим уровне их пули работают, как добротный удар кулаком. Не профи удар, а обычного человека.
        - Будем считать, что я не слышал этот глупый вопрос,  - ответил я ей,  - Неужели вы забыли, как улепетывали по городу? Беги вы чуть быстрее и кто знает, может тот бы солдат и не погиб.
        После этих слов возражений не нашлось. Ученики занимались даже с каким-то неистовством. Я от них не отставал. То, что я их мастер не означало, что мне физическая нагрузка не нужна. Да и давно я не проверял, на что способно моё обновленное тело, поэтому гонял его до тех пор, пока мышцы не отказали.
        Удивительно, как много можно успеть, если не залипать в телефоне и интернете…
        Через пару часов постучались солдаты. Я не особо толстую перегородку создал, при желании её легко выбить, но сам факт того, что они не выдержали и вежливо постучались вызвал у меня усмешку.
        - Случилось чего?  - спросил я Бориса, что ждал с той стороны.
        - Нет. Вы чем тут занимаетесь?
        Вопрос прозвучал несколько нагловато и я нахмурился, прикидывая, не послать ли. Но вроде человек улыбается, с реальным интересом поглядывает, да и в целом выглядит дружелюбно. Ну или хочет таким казаться.
        - Тренируемся, как видишь,  - отошёл я чуть в сторону, показывая учеников, которые в этот момент на новый круг обстрела друг друга пошли. С единственным изменением, им теперь можно было уворачиваться. Не скакать по всей пещере, а отпрыгивать либо влево, либо вправо. Не успел, будет больно. Боль это прекрасная мотивация, между прочим.
        - Ай!  - раздалось у меня из-за плеча. Сафрон словил пулю в прыжке, споткнулся и навернулся. Позорище…
        - Вы навыками друг в друга стреляете?  - удивился Борис.
        - Да. Ты что хотел?  - спросил я грубо, не желая вдаваться в подробности.
        - Да хотел попросить присоединиться к вам.
        - Ну, задание ты увидел. Организуй бойцов, пусть друг друга избивают.
        - Это же опасно.
        - Да,  - не стал я отрицать.
        - Но…
        - Лично я приучаю своих учеников к опасности и боли. Что тебе делать с твоими,  - выделил я это слово интонацией,  - солдатами, сам решай.
        - Я хотел попросить создать тебя доспехи и нам… Чтобы снизить риск травмы…  - неуверенно проговорил он.
        - Ты представляешь, сколько надо металла, маны, времени и сил, чтобы вас всех обуть?
        - Нет,  - помотал он головой.
        - Много. С чего мне напрягаться?
        - Да нет причин,  - выпрямился он и посмурнел,  - Хотел просто так попросить. В одной лодке же живём.
        Ага. Только эта лодка не общая, а моя. И живут они, потому что я их пустил, защищаю и решаю вопрос с едой. Но сказал я совсем другое.
        - Могу создать облегченную, съемную версию. Всё равно вы все разом не сможете заниматься. Будете меняться.
        - Спасибо,  - кивнул Борис.
        - Продолжайте,  - бросил я ученикам,  - Сафрон. Не позорься больше так. Если падаешь, то падай нормально.
        - Дык, как умею…
        - Хм…  - остановился я,  - Борис, я придумал, чем ты можешь быть мне полезен. Умеешь учить новобранцев падать?
        - Не только падать,  - ухмыльнулся он.
        - Тогда давай так. С меня нормальная броня. Не полный доспех, но как на моих учениках сделаю. Корпус, наручи, на бедра защиту и шлем. Ещё и зачарую. С тебя занятия с этими неумехами, а то позорище. Научи их падать, стоять и хоть немного драться.
        - За короткий срок не научу.
        - Научи, чему сможешь. Слышали, ученички? У вас начинается новая весёлая веха в обучение.
        - А сам не хочешь?  - предложил командир, поглядывая на меня с интересом.  - Размяться. Как насчет спарринга?
        - Дай руку.
        Мужчина протянул недоверчиво ладонь и я поймал её раньше, чем он успел отдернуть руку. Медленно сжимая, я смотрел ему в глаза. Мужчина крупнее и старше меня. Не тюфяк, к тому же военный, а это априори хорошая физическая подготовка. Но я легко его переборол. Тупо за счет характеристик.
        - Если ты не мастер рукопашного боя, то не интересно. Без обид.
        Мне и и правда было не интересно. Благодаря моделированию я имел очень обширную практику, сражаясь с сотнями противников. Это не заменяло тренировок в реальности, но в том-то и дело, что я от них не отказывался. Меня тренировал Герман, потом инструктора на военной базе. Остальное я дотачивал моделированием. Просто подраться не интересно. Схлестнуться с реальным профи, да ещё хорошим педагогом - это да, я только за. Но Борис, к сожалению, таким не являлся, о чем и сказал. А жаль.

* * *

        Солдаты в тренировку втянулись быстро. Особенно когда Борис прошёлся по тому, что они вроде как военные, а их обходят ученые, традиционно далёкие от спорта. Мои ученики эту речь прекрасно расслышали и она не прибавила им любви к «воякам». Зато прибавила мотивации уделать зарвавшихся «мужланов». Ну эта формулировка относилась к женщинам, а Сафрон просто не хотел ударить в грязь лицом.
        Пока я создавал броню, командир споро организовал процесс. Разогнал людей, высвободил место, поделил на двойки, объяснил условия, не позабыв поинтересоваться у меня, в чем смысл.
        - В том, чтобы прокачать характеристики. Если сильно выкладываться, не щадя себя, то есть шанс, что после сна они поднимутся. Надо проспать больше четырех часов, чтобы эффект был.
        Когда закончил объяснять, то заметил, что Мария, когда мана закончилась, отошла к своему углу и достала блокнот с ручкой. Куда и записала что-то. Я заинтересовался и не постеснялся спросить, что она делает.
        - Веду записи,  - спокойно ответила женщина,  - Я же ученый. В наши обязанности входит собирать все интересные факты.
        - Много удалось узнать?
        - Материала хватит на диссертацию, а то и парочку.
        - Покажешь?
        - Не уверена, что тебя там что-то заинтересует. Моя специализация биология. Я вела заметка о природе, зверях и монстрах этого мира. Собирала данные для последующего анализа.
        - Есть какие-то интересные наблюдения?
        - Да хватает,  - улыбнулась она,  - Этот мир одна сплошная загадка. Вот как здесь строится суточный цикл? Как при таком дне и ночи вообще хоть что-то живое существует?
        - Я думаю это из-за волны маны. Её эффект сродни стихии жизни. Наполняет энергией всё живое после долгой ночи.
        - Что за волна?
        - Ах да, ты же не видела, что наверху происходит… Когда солнце заходит, приходит волна грязной энергии. Вместе с ней движется бесчисленное количество духов. Они как монстры, у них есть уровни, но они не совсем материальны. Когда солнце возвращается, то приходит другая волна, оживляющей энергии. После этого потрепанный мир расцветает на глазах.
        - Хотела бы я это увидеть,  - задумчиво проговорила она,  - А ещё лучше с приборами замерить, что именно здесь происходит. Понять бы, как животный и растительный мир к этому адаптировались. Знаешь, чего мне сейчас больше всего хочется? Кроме нормальной техники? Хочу препарировать местных тварей и посмотреть, что у них внутри.
        - Что мешает?
        - Нужны инструменты, а лучше лаборатория. Так я могу только на глаз оценить.
        - Думаю, одним из следующих навыков вы возьмёте лезвие. Тебе тогда отдельной задачей будет освоить его, чтобы как скальпелем оперировала.
        - Хм… А уже можно взять?  - загорелась она идеей.
        - Нет,  - улыбнулся я.  - В пещере лезвие бессмысленно. Иди лучше заниматься, хватит болтать.
        - Сам подошёл,  - фыркнула женщина, но встала и отправилась к остальным.
        Я же переключился на создание заготовок для брони. Потом надо будет её подогнать под людей и готово.

* * *

        Ночь пролетала на этот раз быстрее, чем в прошлый. По времени тоже самое, но с субъективной точки зрения, когда не валяешься полуживой, а занимаешься чем-то, то минуты отсчитываются гораздо быстрее.
        Стоило появиться солнцу, я выбрался наружу и слетал к грани. Там ничего не изменилось. Солдаты уже вернулись и охраняли проход. Если они такие крепости вокруг каждой грани возводят, да по сотне искателей туда нагоняют, то это же минимум надо двести тысяч человек. Надо попытаться пробраться на ту сторону и разузнать, что происходит. Но не сейчас, а чуть позже, когда подниму уровни умений и освою то, что передал мне ящер.
        Вернувшись, я огорошил людей новостью, что уходим на новое место.
        - А это чем не нравится?  - спросил Борис.
        - Тем, что чем дольше мы сидим на одном месте, тем больше шансов, что нас обнаружат. Достаточно любому из вас попасть в поле зрения мага пространства и всё, от нас не отстанут.
        Чудо, что это до сих пор не случилось. На меня почему-то метку повесили, а на остальной отряд нет.
        - Пойдем вдоль реки?  - смирился с неизбежным командир.
        - Да. Я уже присмотрел новое место. Дня за два дойдем.
        - Это сколько же нам идти?
        - Километров пятьдесят, плюс минус,  - пожал я плечами,  - Но вы можете остаться.
        На мою улыбку и щедрое предложение мужчина почему-то сморщился, как перезрелый авокадо.
        - На нас зверьё толпой попрёт. Сможешь создать оружие?
        - Какое?
        - Рогатины,  - задумался Борис,  - Копья с с поперечиной. Чтобы монстров сдерживать.
        - Штук десять могу сделать,  - прикинул я запасы,  - Выбери самых крепких, остальные пусть навыками тварей закидывают.
        - А нам что делать?  - подошла Мария.
        - Охотиться, конечно. Задача за эти два дня перебить как можно больше тварей. И да, берите лезвия воздуха, пора вам что-то новенькое освоить.

* * *
        - Держи суку!  - кричал Борис.
        - Справа ещё двое!  - орал Павел.
        - Сдерживайте их!
        - Твари!
        Это странное ощущение, когда рядом с тобой люди сражаются из последних сил, балансируя на грани смерти, а ты стоишь и ничего не делаешь. Нет, если будет надо, то я вмешаюсь. Зафиксирую тварей и оставлю их дожидаться своей участи. Но не любил я это. Если вмешиваюсь, то часть опыта группе срезалась. Он и так по капле падал на каждого в этой толпе. Лучше всего себя чувствовали те, кто меньше уровнем. А это мои ученики и группа Павла. Там, где они брали по два уровня, солдаты Бориса в лучшем случае один. Так они все в районе сорокового, а мои ученики только к тридцатому подбираются. Ничего, за месяц я из них сделаю людей.
        За тройку часов мы в лучшем случае продвинулись километров на пять. Зато перебили под сотню тварей. Те как с ума посходили, прут и прут. Пока нас не было, они между собой часто дрались, но стоило им услышать или почувствовать чужаков, как вражда прекращалась и хищники устремлялись жрать людишек. Без разницы, одного они вида были или разных: нет чужаков - дерутся между собой, есть чужаки - сразу же объединяются. Ещё одна странная особенность этого мира.
        Хорошо, что твари шли не равномерным потоком. Иногда возникали передышки и люди успевали накопить ману. Иначе бы мне пришлось работать гораздо больше.
        Сам же я занимался тем, что уходил на секунду в моделирование. Уйду, вынырну, пару минут посмотрю, что происходит и снова в обучение уйду. Пару минут я тратил на то, чтобы переключиться. Когда ты сутки проводишь совсем в другом месте, а потом выныриваешь в реальность, то нужно адаптироваться. Это для окружающих ничего не менялось. А я уже и позабыть успевал, что тут происходит. Для них всего пара часов прошла, а для меня уже больше месяца. Я выставил себе лимит. Не больше двух месяцев в сутки, а то крыша поедет. Слишком много занимаюсь и слишком большой разрыв между виртуальностью и реальностью.

* * *
        - Пришли!  - крикнул я людям,  - Это наш новый дом.
        - Не сильно отличается от того, что было до этого,  - заметила Аня.
        - Так и есть. Нам ведь нужно просто крепкое убежище в недрах скал.
        Этот участок находился ближе к той огромной горе, что маячила на горизонте. За время нашего пути она ещё больше выросла, но до неё было по прежнему идти и идти.
        Убежище я создал за пару часов, ничего нового не выдумывая. Люди залезли туда, чтобы как следует отдохнуть. Поход вымотал всех. А особенно моих учеников, которых я заставлял пахать даже тогда, когда солдаты валились с ног. Ничего, как говорится: тяжело в учение, легко в бою.
        Как закончил, отправился развивать свои навыки. На оставшееся время до ночи у меня был запланирован полёт. Мой самый любимый навык, дарующий поистине выдающиеся возможности. Благодаря моделированию и сотням сражений против крылатых противников… А ещё против магов пространства и систем пво, я точно знал, какие именно умения надо развивать. Скорость, маневренность, фигуры пилотажа…
        Жаль, что навыки поднимаются так медленно. За оставшиеся два дня я взял всего пару уровней. А потом мне пришла в голову мысль, что на этом останавливаться не стоит.

* * *
        - Ты, конечно, главный, но уверен?  - спросила Мария. Да и остальные ученики поглядывали с тревогой.
        - Уверен. Или вы думаете, что я только вас гоняю? Себя тоже,  - улыбнулся я,  - Может через пару недель вас тоже наверх возьму. На духах довольно неплохой кач выходит.
        - Но как мы тут без тебя?  - беспокоилась Аня.
        - Далеко улетать я не буду,  - не факт, конечно, но эти слова я придержал при себе,  - К тому же, у вас теперь есть лезвия. Они вполне способны ранить любого духа. Если какая тварь залез сюда, то отобьётесь.
        - Если она не будет сотого уровня,  - мрачно заметила Мария.
        - Это да. Тогда вы умрете мучительной смертью, если я не приду вовремя.
        Сказал и понял, что шутка не очень удачная.
        - Ладно, я с вами птицу оставлю и элементаля, не переживайте.
        - Как тут не переживать, если сидишь в каменном мешке,  - вздохнула женщина.
        - Чтобы не накручивать себя, займитесь делом. Развивайте броню и навыки. Да вы и сами знаете задачи. Всё, я пошёл.
        С учениками я отдельно объяснился. А Бориса просто поставил перед фактом, что эту ночь они проведут без меня. Не сказать, что ему это понравилось. Народ ощутимо заволновался, но я просто свалил. Тоже мне, нашли мамку себе. Мне нужно развиваться, а это всегда связано с риском. Ну почти… В данном случае точно связано.

* * *
        - Вот видишь,  - зашипел Павел, схватив Бориса за локоть и уведя в сторону,  - Мальчишка нас бросил и кинул! Ты знаешь, куда он направился?
        - Паша…
        - Что Паша?  - завёлся мужчина,  - Я тебе говорил! Сам подумай, он всё дальше нас уводит от грани. Зачем? Вот зачем? Нам и на прошлом месте неплохо сиделось. Чем дальше уходим, тем сильнее от него зависим.
        - Паша…  - сказал громче Борис.
        - Да что?! Наверняка он сейчас направился с кем-то договариваться. Продаст нас или сам убьёт и навыки получит!
        - Паша, заткнись!  - рявкнул командир.  - Кончай паниковать и завали хлебало! Это приказ!
        Павел сглотнул, надулся, но замолчал. Борис же огляделся и увидел, что все присутствующие в пещере люди смотрят на эту сцену. Плохо… Слова этого придурка заставят людей задуматься. Страх и неопределённость сделают своё дело.
        - Чего смотрите?  - рявкнул Борис,  - Сил много? Так я сейчас вам ещё одну тренировку устрою!

        Глава 15. Волна

        Я смотрел на надвигающуюся волну духов и чувствовал дрожь по всему телу. Страшно. Очень. Не переоцениваю ли я себя, собираясь ворваться в эту лавину?
        Броня воздуха - это тот навык, от которого зависит моя жизнь. Тем более сейчас, когда я встроил в него функцию невидимости и сокрытия от чужих поисковых умений. Поднять ранг ещё выше я не могу, он и так пятидесятый. Это лимит до сотового уровня. Остаётся повышать уровни, а для этого нужно много урона. Очень много урона по моей броне, да желательно от сильных противников. Это условие автоматом исключало слабых монстров, которых мы встретили по пути к новой базе. Во-первых, они все, как один, хищники. Ждать, пока меня будут грызть так себе перспектива. Во-вторых, чтобы нанести серьезный урон по моей броне, требуется аналогичное умение высокого ранга. Но тогда это опасно будет. Так ведь и пробить могут. Поэтому нужен кто-то чуть слабее, чтобы я держал удар, но при этом активный и часто бьющий.
        И, надеюсь, я получу нужные условия, когда лавина духов доберется до меня.
        Та уже выросла настолько высоко, что заполонила собою весь горизонт. Жуткое зрелище… Почему-то напоминает те образы, что показывал бог ветра, когда описывал конец света.
        Первое, что врезалось в меня, было не духами, а волной сырой, грязной и омертвляющей силы. Броня просела сразу на половину и прочность быстро убывала. Что хотел, то и получил, усмехнулся я, борясь с потоком. Меня откинуло метров на десять назад, но мага ветра не так просто уронить.
        Через секунду после того, как я обновил доспех, мне в грудь врезался жирный дух. Он сработал, как таран, отправляя в ещё один полёт. Ух, хорошо… Треть брони разом. Скорость восстановления маны выросла в пару раз, я активировал поглощение и понял, что следующие три дня выйдут крайне веселыми.

* * *

        Рывок, крутое пике, выровнять полёт, снова рывок и на максимальных скоростях уйти от орды духов, преследующих меня.
        Шёл второй час… А может первый или десятый, трудно сказать. Подумать о чем-либо непозволительная скорость, потому что от меня требовалась полная отдача. Стоило основной массе духов добраться до меня, как все те, кто находился в радиусе сотни метров решили прикончить наглого человека.
        Большинство из них мелкотня, которая высекала за раз по десять-двадцать единиц прочности. Но этой мелкости тут сотни. И они все пулялись в меня синими сгустками, трудно заметными в этом буйстве стихии. Остановись на секунду и броню в момент обнулят.
        Помимо мелочи были и твари посерьезнее, снимающие за раз по две-три сотни прочности. Хорошо, что их меньше. Но они быстрее, свирепее и злее. Очень неудобные противники, наступающие мне на пятки.
        Но хуже их всех вместе взятых были духи в районе сотых уровней. Эти твари размером с дом, они в единичном экземпляре могли доставить мне проблем. А их сейчас десяток накопился. Ещё и магия у них настолько гадкая, что действовала как кислота, от которой не скрыться. Если ты попал в поле зрения такого духа, то всё, изволь получать непрерывный урон. Если же кто-то из них догонит тебя, то смело заказывай панихиду и радуйся, если успел составить завещание.
        Поэтому я тренировал не только броню, но ещё и полёт, на практике выдавая то, чему учился предыдущие дни. Ни продохнуть, ни расслабиться, ни снизить хотя бы на мгновение концентрацию. Если ещё раз мне в голову придёт мысль устроить подобную тренировку, тресну себя по дурной голове, в которой рождаются явно суицидальные мысли.

* * *

        Первые два часа я ни о чем не думал. Следующие два часа жалел о том, что ввязался в это и старался держаться на границе волны, потому что тут выше скорость восполнения маны. Потом я осознал, что слишком вымотался. Движение на пределе возможностей изматывает и скоро я могу ошибиться. Рванув в обратную сторону, я крайне обломал духов, не ожидающих такого финта. Вся орда развернулась и помчалась за мной, увлекая новых сторонников, до этого не подозревающих, какое веселье тут происходит.
        Кажется, лететь назад было не лучшей идеей.
        Духи сторонники чистого хаоса. Они могли вынырнуть откуда угодно, а чаще всего пойти на таран со всех сторон. Абсолютно без инстинкта самосохранения, тупые, как боевой снаряд, они проносились мимо, а мне приходилось закладывать виражи.
        По мере удаления от передовой этого цунами, скорость восстановления маны падала. Но это не проблема. Духи магические существа и я вытягивал их запасы. Столько, что мана не успевала падать. Стоило мне обновить броню, как траты тут же восполнялись.
        Идеальные условия для прокачки.

* * *

        Ещё часов через пять, я понял, что на пределе. Больше не могу. Но скинуть орду духов, преследующих меня, не получалось. Те гнались и гнались, не собираясь отставать. Я уже подумывал лететь строго назад, пока не настигну следующий день, но как-то это слишком. Да и зачем, если нашлась идея получше.
        Над крепостью золотой армии я пролетел три раза, разнося крышу. Какие-то артефакты маги вложили туда, потому что та не особо хотела разрушаться. Более того, в крепости обнаружился дежурный отряд, который укрывался от полчища духов за стенами. Когда я разнёс одну такую, то твари охотно рванули за новым мясом.
        Я же активировал невидимость, дал пару кругов вокруг, собирая тварей побольше и ухнул прямо в дыру крепости.
        Это был самый опасный момент. Потому что мне надо моментально сориентироваться, найти проход, выскочить на перекресток и если надо, пробиться через заставу, чтобы проложить для духов путь. Задача воистину титаническая. Я запустил ускорение, мир привычно замедлился.
        Ухнув в пролом, я оказался во дворе крепости. Здесь уже шла драка и золотые искатели заливали духов своей магией. Я не обратил на них внимание, сосредоточившись на воротах, что поставили на том месте, где находилась грань. Ударив неотвратимостью, проделал в них щель и добавил ещё пару раз, чтобы проскочить.
        С той стороны нашлись такие же ворота, но они оказались разломаны от первой атаки. Рывком я сорвался с места ровно в тот момент, когда духи нанести удар. Какая-то особо мощная тварь ударила чем-то ультимативным, создав во дворе крепости кратор, а заодно перебив половину солдат.
        Когда прорвался, солнце резануло по глазам. А здесь день, оказывается. И я снова в крепости, только по ту сторону грани и тут нет крыши. Видимо в том мире её от меня сделали. Не помогло.
        Под ускорением я видел, как солдаты, находящиеся во дворе, только начинают реагировать. Головы медленно поворачиваются в мою сторону. Чьё-то лицо искажается, а в легкие поступает воздух, чтобы издать мощный крик и предупредить о нападение. Не удержался, потянул воздух обратно и человек закашлялся, не в силах и слова сказать. Для меня это выглядело размазанным, кашель мужчины только начинался, а я уже двигался дальше.
        Интересно, что они увидели? Я выгляжу как размытая тень, скрываясь в невидимости. Это духам на неё почему-то плевать, они легко меня находят, а люди? Да и не было у них времени, чтобы распознать едва заметный силуэт. Потому что за мной сразу же рванула орда духов, снося всех, кто попался им на пути.
        На остатках ускорения облетел крепость, выделяя главное. Золотой купол на месте и никуда не делся. Золотая армия возвела под сотню башен по всему городу, блокируя грани. Недалеко от себя заметил штук пять патрулей, марширующих по городу. А ещё увидел бой и всполохи магии, что шли где-то в центре. Чтобы здесь не происходило, золотым дают прикурить и дела у них идут не идеально. Хотя размах их захвата поражает.
        Ускорение кончилось и безумная гонка с духами продолжилась. В крепости открылся портал и оттуда повалили солдаты. В том числе вылетел золотой рыцарь, что стал разрывать тварей золотыми лентами. Сука, слишком много золота, бесит.
        Вместе с ним и другие искатели подвалили, но их было слишком мало на те тысячи духов, что я привёл за собой. И твари явно хотели поквитаться со мной, далеко не всех заинтересовали вкусные золото армейцы.
        Срань… Я снова набрал максимальную скорость, уходя от погони. Ветер свистел, ликуя и поддерживая меня. Сверху из купола дали серию залпов, подгоняя. Или по мне били, или по орде духов, я так и не понял.
        Чтобы посеять ещё больше хаоса, оторвался от духов и приземлился за спинами ближайшего патруля. Тут их человек пятьдесят, во все оружие, заметили толпу духов и пялятся на неё, как на второе пришествие. Орда летела за мной и солдаты оказались у неё на пути. Вспыхнула магия, строй разрядил навыки в эту лавину, переключая на пару секунд внимание на себя.
        Если представить пожарный шланг, из которого ударили по муравейнику во всю мощь, то выйдет приблизительно то, что я наблюдал. Гигантский, просто титанический поток духов, что как наковальня свалился на солдат.
        Они выдержали. Первые щиты рухнули, солдаты поставили вторые, сработала индивидуальная защита, зачарованные доспехи снизили урон. Но давление были непрерывным. Солдаты выдержали лишь первые три секунды, а когда их силы дали сбой, я сделал то, чему очень хорошо научился. Ударил ровно в тот момент, когда они не могли отразить мой удар.
        Бил неотвратимостью, сжав её контролем и волей между ладоней, и выпустив косой смерти, что легко вспорола остатки защиты и располовинила людей.
        Духи набросились на уже мертвые тела, терзая их, вкушая остатки жизни и маны. На меня тоже бросились, прижали к земле и протащили. Это какая-то особо свирепая тварь постаралась, когда чуть меня не заглотила живьем. Я ушёл смещением, телепортировался прямо из её пасти и активировал рывок.
        Вы убили сорок семь искателей выше звания адепт
        Получено 94 очка навыков
        Получено 94 очка характеристик
        Получен 68 уровень
        Получено 1 очко навыка
        Получено 1 очко характеристик
        На элитный отряд нарвался. Никого ниже звания иерарха. У всех уровни в районе семидесятого были, так что не удивительно, что мне столько отсыпали. Тройку же искателей убили сами духи, урвав свой небольшой кусок. И, кажется, их это ещё больше разозлило. Теперь они ещё и воют, гоняясь за мной.
        Я увернулся от очередного болида с верхушки купола, обновил доспех и отправился выискивать следующую жертву. Это мой кровавый налог. А нехрен мага воздуха запирать. Мы ребята дикие. Ну или я дикий. И безумный…
        Повторил схему со вторым отрядом, третьим, четвертым… Попробовал атаковать крепости-башни, эдакие цитадели, что возвышались на пять-шесть этажей и контролировали округу. Но там оказалась защита на порядок лучше и я счёл идею бесполезной.
        С каждой минутой золотая армия адаптировалась к угрозе. Духов убивали сотнями и так бесконечно продолжаться не могло. Я старался посеять максимальный хаос. Во всех встречных искателей кидал пляску или неотвратимость. Система закидывала сообщениями, но я не успевал их считать.
        Переломный момент случился, когда орду атаковал кто-то сильный. Треть духов разом замерла в воздухе и попадала вниз, как перезревший виноград. Они не были убиты, а всего лишь парализованы, но какая разница. Беспомощную жертву убьют легко и быстро.
        Пора возвращаться, пока не стало слишком поздно. Мана здесь утекала гораздо быстрее, так как я атаковал, да и восполнялась в разы медленнее. Когда орда духов растеклась по округе, я окончательно потерял главное преимущество в почти неиссякаемом источники маны.
        Через десяток секунд я завис над крепостью, где продолжал сражаться золотой рыцарь. Он перемалывал тех духов, которые продолжали лезть сюда. Он и ещё десяток бойцов поддержки. Этот убер отряд был настолько хорош, что почти не пускал новых тварей в мир.
        Когда дерутся искатели высоких уровней, одна секунда - это небольшая вечность. Хватит, чтобы применить три разных навыка, в том числе из серии ультимативных. Что способно в корне изменить расклад боя.
        Но я позволил себе эту задержку, чтобы запустить моделирование. Надо было выдохнуть, собраться с мыслями, изучить логи боя и награды. Я получил ещё по сто два очка навыков и характеристик, взял новый уровень. Накопился солидный запас и я хотел понять, хватит ли этого, чтобы разыграть ситуацию в свою пользу.
        На текущий момент золотой рыцарь с командой поддержки разделает меня секунд за десять. Им всем достаточно активировать ульты. Да этого хватит, чтобы половину города снести, не то, что одного меня прихлопнуть.
        Единственное, почему я ещё жив - это моя невидимость и то, что столь серьезный противник занят. Возможно они ещё не догадались, кто виновник беды.
        Когда отведенная секунда закончилась, а для меня прошли сутки, я сделал следующее. Закинул пятьдесят очков в выносливость и поднял её до двухсот. За что получил бонус в виде повышенной регенерации и способность переносить слабые атаки. Ничего критично важного, но выносливость поможет мне пережить любые испытания.
        Дальше я закинул по пятьдесят очков в ловкость и силу, доведя их до двухсот пятидесяти каждую. Ничего за это не получил, но я и не ради этого вкладывался. Ещё тридцать шесть очков ушло в контроль, который давно перестал расти сам. Бонусом за сотню дали продвинутую способность управлять навыками и изменять их. Не особо заметно-полезное умение, но дьявол в мелочах. Даже если я смогу быстрее трансформировать навыки хотя бы на полсекунды, в серьезном бою это может принести победу. Последнее вложение ушло в волю. Сорок семь очков и бонусом за сотню дали полный иммунитет к слабым ментальным воздействиям. Бесполезный для меня бонус, но волю я брал для другого: чтобы лучше себя контролировать, держать в узде и вести бой с полной самоотдачей. Я специально замерял в моделированиях, как характеристики влияют. Воля это воля. Если она у тебя есть, ты сможешь побеждать там, где шансов нет.
        Из навыков я вложил только в полёт, наконец-то доведя его до пятидесятого ранга. Бонус за это дали сочный. Я и не сразу понял, что он значит, на пару секунд выпав из реальности и натурально зависнув. Брал я полёт не ради бонуса, понятия не имея, какой он будет, а ради скорости и маневренности, чтобы меня не смогли подавлять и блокировать. Ну или врагам для этого понадобится навык пятидесятого ранга.
        Бонус звучал так: моментальное погашение скорости и возможность выпустить поглощенный импульс. Действуя больше на интуиции, чем на реальном понимание, я рванул вверх, под самый купол. О, да, скорость раза в два выше, а маневрировать так легко, что просто сказка.
        Духи, которые почти добрались до меня, раздосадованно щелкнули своими челюстями. Замерев в верхней точки, я бросился вниз, активируя рывок и максимально ускоряясь. Может я и не пробил скорость звука, но, кажется, был близок к этому.
        Погашение инерции задействовал за десяток метров до золотого рыцаря. В один миг вся моя скорость пропала и я просто упал вниз, мягко приземлившись. Рыцарь среагировал моментально. Десятки золотых лент устремились ко мне, чтобы блокировать и пленить.
        Но я уже стоял с выпущенном мечом, который дрожал от вложенной в него силы. Как бы не был хорош рыцарь, но пока он перенаправил ленты на меня, я успел нанести удар, вкладывая в него весь поглощенный импульс от полёта. Меч буквально выстрелил, удлиняясь и выпуская разрушительную энергию.
        Ленты снесло. Рыцарь выставил руку. Её отрубило, а сам искатель исчез в золотой вспышке. Щиты его группы поддержки разрезало, будто их и не было. Кого-то убило сразу, кого-то искалечило.
        Я же, пошатнувшись и едва удержавшись на ногах, переместился вперед, прямо в гущу духов и врубился в снижающийся поток. Выбраться было трудно. Меня то и дело атаковали, обнуляя щит, но восполнение маны снова вернулось, поэтому я не опасался. Почти… Броню обновлял каждые две секунды, настолько быстро её разрушали.
        Несколько ударов я пропустил. В крепости по ту сторону притаились особо мощных духи, которые и поприветствовали меня радостно, едва не отправив на тот свет. Но я вырвался, а победителей, как говорится, не судят.
        Осталось оторваться от новой орды и отдохнуть. Тогда эту тяжелую ночь можно будет назвать удачной.

* * *
        - Сын, ты разочаровываешь меня.
        Эмиль Третий склонил голову, чтобы скрыть досаду на лице. Как бы он не старался, чувство стыда и позора удержать не удалось. Да и Великий Князь Солнечной империи не то существо, которого можно обмануть.
        - Отец…
        - Молчи. Тебе дали простое задание. Покарать того, кто убил твоего дядюшку. Найти и пленить всего лишь какого-то варвара из нового мира! Где его голова, спрашиваю я тебя, сын мой?
        - Отец…  - поднял голову Эмиль, но чужая сила придавила его и не дала пошевелиться.
        - Я сказал молчи.  - голос князя потяжелел.  - Какой-то маг одиночка перебил наших солдат больше, чем вражеские армии. А сколько магов пространства погибло? Ты ведь знаешь, сколько они стоят. По казне нанесён существенный удар, а я очень не люблю пустые траты. Больше них я не люблю только репутационные потери. Если про этот провал узнают наши враги, они не будут оттягивать большую войну и ворвутся сюда, чтобы захватить перекрёсток. Понимаешь ли ты сын, как подвел меня?
        Эмиль дёрнулся, чтобы хоть что-то сказать, но князь и не думал прекращать давить силой.
        - Молчишь,  - покачал мужчина головой,  - Настолько слаб, что и слова сказать не можешь. Позор… Ты точно мой сын? Может тебя лишить официального статуса? Отправить странствовать по мирам, чтобы ты, как презренный варвар, набрал силу? Раз уж этот противник тебе оказался не по зубам.
        Тот, кого называли Золотым рыцарем призвал всю свою силу, чтобы вымолвить хоть слово. Не получилось. В последнем бою он потерял руку и часть своей команды. Руку уже пришили, но на восстановление уйдет десять дней. У него! У Эмиля! Десять дней! Не может обычный мастер иметь в своём арсенале настолько разрушительные навыки, чтобы так травмировать другого мастера. Да ещё чтобы мастера-целители ничего не смогли сделать.
        - Раз не умеешь сражаться, поработаешь послом.  - вынес князь вердикт,  - У этого мага много врагов. Несколько народов объявили ему вечную войну. Найди всех, кто заинтересован в его смерти. Стряси с них плату за проход к угодьям, где обитает этот выскочка. Понял, что ты должен сделать? Раз понял, то убирайся.
        Князь чуть повысил голос и Эмиля, словно он дворовая собака, вынесло за пределы приёмных покоев. Когда отпустило, рыцарь выпрямился, стараясь не показать ярость. На него смотрели слуги, придворные и любому дураку понятно, что через час весь золотой город будет знать, что третий сын князя впал в немилость. Потребуется много лет, чтобы смыть этот позор. Если вообще получится…
        В тот момент Эмиль Третий, уже не факт, что официальный наследник, ненавидел вражеского мага, как никогда.

        Глава 16. Конфликт
        - Живые?  - бодро поинтересовался я, совсем не чувствуя бодрости.
        - Эрнест?  - вздрогнула Мария.  - Ты здесь?
        - Здесь,  - снял я невидимость, о которой совсем позабыл.
        Меня не было пару суток. Запас еды и воды я оставил, систему подачи воздуха настроил, проблем возникнуть не должно было, но… Совсем иначе я представлял себе вылазку. Думал, что выберусь максимум на сутки и то, если всё пойдёт слишком плохо. А оно вон как вышло. Пока количество духов не спало, пока они от меня окончательно не отделались, пока удалось сбросить хвост… Время шло и шло. Залететь то давно мог, но тогда бы духи спалили, где именно я исчез и кто знает, к чему бы это привело.
        Переместился я в заранее приготовленное место, с помощью смещения, преодолев кусок скальной породы. Место готовил так, чтобы никого и ничего в нём не оказалось. По сути это была отдельно запечатанная пещера, спуск к которой я не поленился отметить сверху.
        - Эрнест!  - воскликнула Аня, увидев меня.
        - Жив?  - более спокойно поинтересовался Сафрон, оглядывая с ног до головы.
        - Жив-жив. Вы тут как? Проблемы есть? Срочная информация?
        - Да вроде нет.  - покачала головой Мария.  - Если не считать того, что сидеть под землёй до смерти скучно.
        - Хорошо. Тогда я спать, а вам персональное задание: никого сюда не пускать.
        Встретились мы в тренировочной пещере, которая как-то сама собой закрепилась за моими учениками. В проёме уже показался Борис, сунувший свою любопытную голову на шум, но я отмахнулся и возвёл вокруг себя перегородку, чтобы лишние звуки не мешали.
        Всё потом. Сейчас я настолько хочу спать, что готов за это убить.

* * *
        - Борис, иди нахрен! Мы тебе сто раз уже сказали, что не пустим! Как проснётся, так сам выйдет к вам!
        - Да сколько дрыхнуть можно? Уже пятнадцать часов прошло! Нам вылезать наружу пора!
        - Да хоть сто часов!  - Мария явно завелась не на шутку,  - Сказано сюда никого не пускать, значит не пустим.
        - Даже если мы силой войдем?  - этот вопрос прозвучал тихо, но я расслышал сквозь дрёму.
        - А ты попробуй,  - воинственно заявила женщина. Но уже другая, это Аня голос подала. Если верить ощущениям, то она реально готова в драку полезть.
        - Сафрон, может хоть ты своих баб уймешь?
        Это Борис зря сказал. Ох зря… Послышался хлопок, вскрик, а следом вопль возмущения. Я растворил часть перегородки, активировал невидимость и вышел наружу. Какая интересная сцена открылась.
        Кажется Мария врезалась Борису в нос, а у того не была активирована личная броня. Как итог - разбитый нос. Вояка тоже в стороне не остался и, не знаю, чем он думал, в общем кажется ударил в ответ. Только вот у Маши есть броня, поэтому его удар рукой прошёл в пустую. Тут и Аня подключалась, залепив военному пулей в живот. Тот согнулся и призвал водяную стрелу. Да и другие вояки подключились, набежали с копьями… Это они зря.
        Копья предали их. Превратились в сети, оплели всех перевозбужденных и пригвоздили к стенам и потолку. Половину группы, не меньше. Остальные замерли в дальнем углу и не знали, что делать.
        - Ну и какого лешего здесь происходит?  - спросил я, снимая невидимость.
        - Хозяин, приказ исполнен! В покои никто не допущен!  - рявкнула воодушевленно Аня.
        Твою мать… Какого хрена, а? Девушка отвела глаза, в которых плескался страх и неуверенность. Она что, на нервах психанула и ляпнула, чтобы это скрыть?
        - Так, вы помолчите пока,  - оглядел я воинственную троицу,  - Борис, а вот ты скажи. Зачем на женщину руку поднял?
        Мага воды я спеленал особо прочно. Каждый пальчик оплел и в разные стороны развёл. Наверное, это больно. Немного. Вон как морщится, подвешенный вниз головой под потолок. Ни двинуться, ни пошевелиться не может, настолько хорошо я его спеленал, как самого опасного.
        - Не я первый начал.  - процедил он зло.
        - Что я слышу? Тебя ударила женщина и ты решил ответить ей симметрично? А когда обломался, перешёл на магию? Интересно, чего ты ждал после? Допустим, ты бы пробил броню, и? Что дальше? Взял бы штурмом остальную комнату? Убил бы моих учеников и попытался добраться до меня? Или попытался прогрызть зубами скалы, чтобы выбраться и свалить подальше? Нет, мне и правда интересно, на что ты рассчитывал?
        Без шуток. Я реально хотел узнать, что у этих придурков в голове. Ладно Павел, который, кстати, остался в стороне и под раздачу не попал. От него я мог ждать такого. Но от этого сурового вояки? От взрослого мужика? Что он полезет на женщину, лишь бы меня поскорее разбудить? Либо я ничего не понимаю, либо тут какая-то дичь творится.
        Повисло гнетущее молчание. Я тоже обдумывал ситуацию, не зная, что делать. Банально не хватало опыта и моделирование здесь не поможет. Имею ли я право наказать всех? Чисто технически возможность есть. Но вот настоящее право приказывать и карать всех этих людей - оно у меня есть, если не брать в расчёт то, что я тупо сильнее?
        - Эрнест,  - вперед вышел Павел, чем удивил. Но больше он удивил следующими словами,  - Просто люди на взводе. Мы не знали, куда ты делся и не раз думали, что эта пещера станет нам могилой. Ты вернулся, ничего не сказал и ушёл спать. Пятнадцать часов прошло. Этого времени хватило, чтобы осатанеть от скуки, неизвестности и замкнутого пространства.
        Мужчина развёл руки в стороны, показывая пустые ладони. Он не улыбался, смотрел внимательно и серьёзно. Я почувствовал себя диким зверем, которого хотят усмирить.
        - Вы военные или мальчишки?  - не удержался я от обвинения,  - Почему немного лишений превратило вас в зверей? Ладно, почти превратило. Но не проснись я вовремя, и кто знает, чем это закончилось бы. Я бы не оставил это просто так, пролей вы кровь моих учеников. Все это понимают?  - обвёл я взглядом толпу.
        - Мы понимаем,  - ответил Павел, показывая поразительное смирение.
        Настолько поразительное, что это вызывало подозрения.
        - Надеюсь,  - только и сказал я,  - Наружу выйдем часов через пять. Там пока слишком много духов. Хотя… Я могу открыть проход. Устроите охоту. Уровни духов от десятого до пятидесятого. Штук двадцать-тридцать на вас соберется сейчас легко. Есть желание? Заодно пар выпустите.
        - Лучше не рисковать,  - подал Борис голос с потолка.
        - Как знаете,  - ответил я с безразличием.
        Хотелось добавить, что если ситуация ещё раз повторится, то мы просто уйдем. Мы - это я уведу учеников. Но язык не повернулся это сказать. Уйти означает обречь людей. Не хотелось бы, чтобы дошло до крайности.
        - Ну а теперь,  - перекрыл я доступ солдатам в эту пещеру,  - Поговорим с вами.
        - И почему это звучит угрожающе?  - попыталась невинно улыбнуться Аня.
        - Потому что так и есть. Кто-то мне объяснит, что здесь произошло и почему вы до этого довели? Я даже не знаю, за что вас больше ругать. За то, что развязали конфликт или за то, что чуть не продули его.
        - А что надо было сделать?  - поинтересовался Сафрон.
        - В тот момент, когда Борис дёрнулся и призвал магию, вы должны были его тут же положить,  - заявил я,  - Но это крайность. Которую мы с вами сейчас обсудим.
        Так пришло время первой нравоучительной лекции.

* * *

        Борис подошёл ко мне к концу следующего дня, когда мы выбрались из пещеры и отмахали километров двадцать в сторону. Солдаты оборудовали место у реки под ночлег, а их командир подсел ко мне. Долго он то ли отходил, то ли с духом собирался.
        - Я бы хотел извиниться.  - начал он.
        - За что?  - повернулся я к нему.
        - За инцидент.
        - Так разве передо мной надо извиняться?  - удивился я,  - Ты на Марию напал, у неё и проси прощение.
        - Уже,  - хмыкнул он,  - Она меня послала в эротическое путешествие.
        - Ну это уже твои проблемы,  - ответил я улыбкой на ухмылку.
        - Я хотел узнать, что у грани.
        - Да всё так же. Я был на перекрестке.
        - На перекрестке?  - встрепенулся он,  - И молчишь?
        - Если бы ты проявил чуть терпения, давно бы уже знал новости.
        - Парень, не издевайся,  - процедил он.
        - А ты веди себя нормально. Или в армии не знают такого слова, как дисциплина?
        - Знают и очень хорошо.  - ответил он зло, но смог взять себя в руки и замолчал. Я тоже молчал, с интересом наблюдая, сколько он продержится. Его хватило на четыре минуты.
        - Так что там?
        - Купол на месте, если тебе это интересно.
        - Мне много что интересно. Могу ли я задать вопросы?
        Вроде вежливо спросил, но чувствуется, что он бы мне лучше вмазал и всю правду вытряс, чем политесы разводил.
        - Народ!  - крикнул я, привлекая внимание,  - Вы спрашивали, где я был и что делал. Всё ещё интересно?  - солдаты замерли, да и мои ученики тут же нарисовались. Они пытались выяснить у меня, что да как, но я промолчал в качестве наказания.  - Слушайте все, чтобы потом не пересказывать друг другу. Во-первых, я занимался своей прокачкой. Если вдруг вам интересно, то повышал уровень воздушной брони. Нужен хороший урон и постоянно обнулять, защиту, чтобы навык рос. Сами можете догадаться, зачем именно я вылез наружу, где тысячи духов. Во-вторых, так уж сложилось, чтобы отделаться от орды духов, я пробил крепость, которую создали золотые солдаты в этом мире, разбил ворота, загораживающие грань и ворвался в наш мир. Там я увидел, что купол как стоял, так и стоит. Золотая армия активно захватывает территорию. Они уже возвели больше сотни цитаделей-башен. По размеру как наши свечки, а по крепкости хрен пробьешь. Так они контролируют территорию. По разрушенному городу бродят десятки, а то и сотни отрядов. Это печальная для нас новость, потому что золотая армия чувствует себя уверенно. Но есть и хорошая
новость!  - сказал я, смотря на хмурые лица людей,  - Не они одни хотят пролезть на перекресток. Кто-то воюет с золотой армией. Я не смог выяснить кто именно. Видел лишь в другой части города всполохи магии. Битва там нешуточная разразилась. Думаю, вы и сами сделаете выводы из сказанного. Вернуться прямо сейчас не представляется возможным, но есть шансы, что кто-нибудь разнесёт золотую армию и где-то в этот момент нам получится пробиться к нашим.
        - Так может нам ближе к грани сидеть?  - спросил один из солдат.
        - Это хороший вопрос. Но сам подумай. Есть золотая армия, а есть мы, а если быть точным я, который их очень сильно обидел, после чего свалил в этот мир. Настолько сильно обидел, что они держат здесь сотню солдат и возвели крепость. Стоит мне немного ошибиться, как сюда нагрянет отряд, который перебросит маг пространства. Стоит любому такому магу увидеть вас и вы станете прекрасной целью, вечным способом навести портал рядом с нашим отрядом. Понятно почему нельзя им показываться на глаза? Единственная причина, почему они ещё не здесь, это мои высокие навыки маскировки.
        - Так а если купол падёт, а мы далеко будем, как быть?
        - А как до этого были? Переброшу вас или пробежитесь, дело то привычное,  - хмыкнул я, на что солдат скривился,  - Если без шуток, то у наших вроде как есть маг пространства. Мне достаточно его найти и рассказать про вас. Думаю, он не откажет в просьбе открыть портал. Только вот… Если хотите, чтобы он это сделал сразу, а не когда до вас очередь дойдет и когда разгребут остальные проблемы, которые обязательно навалятся с падением купола… В общем, господа. Сами подумайте, у кого больше шансов попасть наверх приоритетов. У сильного отряда искателей или у слабаков. Я бы вам всем рекомендовал поднять уровень хотя бы до шестидесятого.
        - Поднимем, и что дальше?  - спросил Борис,  - Одними уровнями сыт не будешь.
        - А потом надо думать, как убивать врагов. Без этого качественно вырасти не получится,  - не стал я отрицать многим известную истину.
        На этом разговор закончился и начались рутинные будни. Отряд отдохнул, выспался и отправился в путь, к новому убежищу. В этот раз шли дольше, три с половиной дня и до нужного места добрались, когда солнце коснулось горизонта. Зато оно того стоило. Каждый в отряде получил от трёх до пяти уровней. Мои ученики и вовсе выделились, получив аж по семь. Ну что поделать, если у них обширнее навыки, характеристики подросли, да я им помогаю, выводя на них самых сочных в плане прокачки тварей, то итог закономерен.
        Всё время с отрядом я не проводил, старался выбираться и прокачивать свои навыки. Поднимал магию ветра, как мог. Пробитие, бешеная пляска, полёт… Когда наступила ночь, снова выбрался наружу и двое с половиной суток изводил себя, прокачиваясь. Измотался в хлам, но без труда не бывает высоких уровней.
        Отдельно разобрался с новообретенной способностью гасить инерцию и скорость. Это что-то с чем-то. Будь я обычным новичком и каким-то образом заимей это умение, то единственное, чтобы оно делало, это позволило быстро остановиться, если уж разгонюсь.
        Но звание мастера и высокие характеристики выводили умение на принципиально иной уровень. Это как умножить на пять, а потом ещё на десять. Да не с точки зрения голых цифирек, отображающих урон или что-то такое, а с точки зрения возможностей.
        Как и с остальными навыками, я не мог объяснить, как это работает технически относительно известных физических законов. На ум приходило одно слово: магия. Магия, которая наглым образом нарушала любые законы. По идеи, если я разогнался, то надо потратить много энергии, чтобы остановиться. С помощью этого умения ничего тратить не приходилось. Наоборот, оно как бы похищало набранную скорость, забирало себе, сохраняло и давало мне возможность использовать её.
        Возьмем предмет весом где-то восемьдесят килограмм. Разгоним его до семи-восьми сотен километров в час и… Посмотрим, что будет, если он во что-то врежется. Возможно я и не прав в своих предположения, возможно логика совсем другая, но я себе объяснил как мог. Впрочем, плевать на теоретическую базу, меня больше волновала практическая сторона.
        Ключевое, что я открыл: возможность использовать «похищенный» импульс по своему усмотрению. Что уже проделывал, когда атаковал золотого рыцаря. К и без того внушительной силе меча трёх стихий, я добавил накопленную энергию и сам удивился, насколько разрушительно вышло. Грозная сила, очень.
        То, что меч удлинился и нанёс дополнительный урон обуславливалось чуть ли не всеми характеристиками разом. Контроль позволял менять любой навык. В случае меча удлинять его. В случае неотвратимости - придавать ей любую форму, вроде косы для урона по площади или копья для точечного попадания. С остальными навыками аналогично. Воля позволяла удерживать будущую силу. Вообще воля в первую очередь для другого полезна, как защита от чужих внушений и как способ удерживать власть над призванными существами, но в этом вопросе тоже имела влияние. Я это точно выяснил с помощью серии моделирований. Сила отвечала за возможность удержать меч в руках и нормально им махать. Ловкость и выносливость тоже. Интеллект же увеличивал урон от пусть и меча, но всё же магического. Так что мне повезло, что удалось настолько высоко поднять характеристики.
        На этом возможности нового умения не ограничивались. Благодаря тем же характеристикам и званию мастера, я мог передавать похищенный импульс кому-то или чему-то другого. Иначе говоря, полёт превратился в боевой навык! Резко приземлившись с противником, я мог его оттолкнуть и отбросить на сотню метров. А то и больше, в зависимости от его силы, массы и уровня.
        В моделированиях как только я с этим умением не развлекался. А как иначе, если чувствуешь себя лордом-ситхом, который толчком отравляет врагов в полёт. Хе-хе-хе.
        Не смотря на однообразие и суровые условия жизни на природе, дни пролетали незаметно. Прошёл день, снова ночь, ещё день и наступила следующая ночь. В целом, я был доволен темпом развития. Да, без существенного прироста в мощи, но этих приростов и так много было в моей жизни. Главное, что я почти приблизился к полному исчезновению побочных эффектов от применения сильных навыков. Сейчас я мог запустить десяток неотвратимостей подряд и при этом остаться на ногах. Никакой мути в глазах, никакой тошноты и подкашивающихся ног. Тяжело, конечно, ещё есть к чему стремиться, но прогресс заметен невооруженным глазом.
        Правда и цена у этого высока оказалась. Я почти не использовал навыки других стихий, поэтому они на каком уровне были, на таком и остались. По плану окончательно разобраться со стихией ветра и взяться за молнию и металл. Ещё две моих главных силы, которыми грешно пренебрегать.
        Главное, что я понял за эти дни - терпение. Не все задачи можно решить с наскока, благодаря массовым убийствам и удачи. Иногда нужно хорошенько и методично поработать.
        В моих планах было ещё две недели идти в сторону горы. Как раз бы подошли к её подножию и узнали, что там интересное скрывается. Я летал уже туда, ничего не нашёл, но может при более близком знакомстве отыщу что-то. Не может же этот мир быть совсем пустым? Потом, как надоест сидеть у гор, поведу людей обратно в сторону грани, но другим путём, чтобы, если по нашему следу идут, то не смогли так легко найти.
        Только вот у судьбы были свои планы и она внесла коррективы.

        Глава 17. Повелитель духов

        Я слишком расслабился. Решил, что духи нечем больше удивить не могут. Что я их досконально изучил и могу маневрировать между ними, оставаясь безнаказанным. Дошло до того, что в полёте, уходя от очередной орды, я думал о будущем и своих делах, относясь к тренировке, как к рутине. Отчасти так и было. Я провёл сотни часов в моделирование, отрабатывая эту ситуацию. Моя наивность в том, что я решил, будто этого достаточно.
        Я не ждал, что духи будет действовать в эту ночь нестандартным способом. Сначала они гоняли меня как обычно, а потом устроили самую настоящую засаду. Ещё и замедление на полёт набросили. Ловушка была расставлена настолько мастерски, что я это понял, только когда влетел в неё, потерял скорость, получил десяток болезненных ударов, обнуливших защиту и пробивших мне бок. Чужая магия рванул кожу на ребрах, вспорола мышцы, заставила хрустеть кости. Кровь вытекала толчками, я на ходу кое-как зафиксировал рану доспехом… Оказывается, его и так можно использовать. Особенно если очень прижмет и ты ощущаешь, как каждую секунду из тебя уходит жизнь.
        То, что это главное ранение не означало, что оно единственное. Удары пришлись в голову, чуть не лишив сознания и не срезав скаль; в грудь, от чего резко стало трудно дышать, а в глазах блеснули слезы; в живот, переворачивая внутренности и требуя всё съеденное срочно покинуть организм; по ногам и рукам, заставляя неметь конечности и снижая мою маневренность. По сути меня сдавило, протащило по небу, а потом бросилось в сторону земли, прямо в орду тварей, желающую разорвать меня на маленькие кусочки и сожрать. Впрочем, здесь были такие монстры, которые и разом смогут заглотить.
        Сквозь боль и страх я обновил несколько раз броню и ударил в эту массу врагов бичом молний. Настало время пустить в ход запасной план. Духи особо хорошо умирали именно от молний. До этого момент я этот навык не применял, чтобы мне не капал лишний опыт, но сейчас нужна передышка, мелочиться нельзя.
        Бич молний дал мне время. Он прошёлся по духам, выжег слабых, оглушил сильных и, главное, попал в тех, кто замедлял меня. Активировав полёт и рывок, я вылетел из этой тучи и помчался от неё на всех парах, больше не прибегая к выкрутасам. Тут бы спастись.
        Повезло. Духи подготовились, но не настолько хорошо, чтобы поймать меня второй раз. Это не значит, что пришлось легко. Приходилось петлять, маневрировать и терпеть боль, которая не желала уходить. Я балансировал на грани. Можно было улететь высоко в небо, где духи не достанут, но там я быстро оставался без маны. Так я и прыгал, то поднимаясь наверх, чтобы выиграть десяток другой минут на отдых, то падая вниз, где духи снова бросались в погоню.
        Когда вернулся на базу, то ощущал себя на краю той пропасти, где ещё немного и ты свалишься. Измотала сегодняшняя ночь меня. Почти двое суток я находился в бою. Духи как с цепи сорвались. Они и до этого были отнюдь не дружелюбны, а в этот раз и вовсе, превзошли все разумные пределы. Мечтал я только об одном - завалиться спать и ничего не делать ближайшие часов тридцать.
        Но, как и говорил, моим планам было не суждено сбыться. Стоило подойти к камню-отметке, чтобы переместиться вниз, как меня окликнули.
        - Человече!
        По-хорошему мне надо было резко обернуться, отпрыгнуть в сторону и атаковать. Но в тот момент я вздохнул, глянул укоризненно в небо и только после этого медленно повернулся.
        - Человече!  - грохотал Оро,  - Думал, что скроешься от меня?! Оро Красивый всегда находит свою добычу!
        Минос вышел из темноты. Тени расступились, открывая его. До этого он сидел на камне, а сейчас встал, поднял секиру и пару раз ею взмахнул. Мою усталость как рукой смыло. В крови забушевал адреналин, мозг перешёл на военные рельсы, просчитывая ситуацию.
        - Я тебя могу поздравить, Оро Красивый? Ты взял сто первый уровень. Это большое достижение в жизни искателя!
        Минотавр и правда постарался. Видно, что не терял время. Если присматриваться чисто к внешнему облику, то его изрядно потрепало. Один рог скошен, где-то трети не хватает. Прибавилось пару шрамов, а от одежды остались лоскуты. Это при том, что он и до этого носил лишь повязку на бедрах! Сейчас же от неё остались «модные стринги». Ещё чуть-чуть и Оро придётся драться голым. Что за мир такой? То тролли членами машут, то минотавры со свисающими яйцами в гости заглядывают. Тьфу, мерзость…
        - О, да, человече! Ты хитер и коварен! Заманил нас в ловушку, убил моих родичей! Думал, что скрылся, но не тут-то было! Я, Оро Красивый, Оро Могучий, взял сотый уровень, чтобы найти тебя! Теперь тебе нигде от меня не скрыться, человече! Прими судьбу, умри от мощи великого миноса!
        Он говорил ещё минуты две. Как самый дешевый злодей из плохого фильма, он поделился, что именно делал. Как выбрался из под завала, как нашёл оружие, как долго меня искал, как взял сотый уровень и поднял поисковые навыки выше пятидесятого ранга. Молодец, что сказать. Если бы ещё не это его самовосхваление, я бы начал опасаться. А так, когда твой враг, пришедший тебя убивать, пять минут сам себя нахваливает, с подробностями смакуя свою удаль, то… Трудно воспринимать его всерьез. Может это какой-то боевой гипноз? Может он меня убалтывает, готовя скрытую атаку? Может прямо сейчас сотня злобных гоблинов и миносов подкрадываются ко мне со спины?
        Я прислушался к ветру. Никаких подозрительных колебаний в округе. Ни движения воздуха, ни вдохов, ничего. Да и не вижу, чтобы Минос готовил подлую атаку. Он реально, без всяких скрытых смыслов, как изголодавшийся призывник по женщинам, нахваливает себя. Одичал что ли за время путешествия? Ну да, вполне может быть. Поговорить то ему не с кем было…
        - О великий минос! Твоя целеустремленность не знает границ!  - взял я слово, когда он наконец-то замолчал,  - Но как ты собираешься вернуться? Грань контролирует золотая армия, у них есть князь и он убьет тебя, узнав, что ты перешёл сотый уровень.
        - Не беспокойся, человече! Я сам стану князем! Это одно из последних условий, убить врага народа, чтобы получить статус! Ты станешь моей пищей на пути к истинному могуществу!
        Как интересно… Значит не обязательно убивать князя? Достаточно назначить кого-то послабее врагом народа, прихлопнуть его и статус у тебя в кармане? Неожиданно… Даже не знаю, плакать или радоваться. С одной стороны радует, что есть и другие пути, но… Я теперь и сам для кого-то этот самый путь на верх пищевой цепочки.
        - А как же последовали? Они у тебя есть?  - поинтересовался я.
        Чем дольше болтаем, тем больше у меня времени на подготовку, да и на банальный отдых.
        - Я же Оро Красивый! Главный охотник племени! Конечно у меня есть последователи!  - уверенно заявил он.
        Получается, если он меня грохнет, то станет тут же князем. Я бы улетел, но у нас под ногами группа людей, не подозревающих, что происходит. Да и подозревай они, ничего это не изменит. Выбраться может и смогут, но сколько у них на это времени уйдет? Надо ведь продолбить скалу в десяток метров толщиной. Да и потом неизвестно, как выживать.
        Проигрывать никак нельзя. Я и в прошлый раз Оро победить не смог, а сейчас, когда он стал ещё сильнее? Это явно не моя ночь. Я устал и ранен, а тут ещё упертый минос пожаловал. Чтоб у него бубенцы отмерзли.
        Минотавр своим видом пугал. Несмотря на то, что он выглядел потрёпанным жизнью, кое-что у него прибавилось. Я не сразу рассмотрел, но по мере того, как он выходил из тени, замечал всё больше деталей. На руках у него появились браслеты. Темные, переливающиеся… С содроганием я осознал, что они не переливаются, а двигаются. Да это же пленённые духи! Догадка поразила теми проблемами, которые несла с собой. Минос ещё и шаман? Раз, два… Да у него десяток этих духов в плену и это только на руках. Может и ещё где скрываются браслеты и ждут своего часа. Неизвестно, сколько Оро просидел в засаде, ожидая меня и сколько у него времени было на подготовку.
        Что-то ловушка духов стала выглядеть совсем в другом свете. Уж не Оро ли натравил на меня этих созданий?
        Не дожидаясь его атаки, я полётом отбросил себя метров на пятьдесят в сторону. Если на прошлом месте спрятаны сюрпризы, то лучше пусть они останутся подальше. Да и от людей удар отвёл. Не хотелось бы, чтобы их скалами раздавило от случайного попадания.
        - Убегаешь, человече?  - взревел недовольно Оро,  - Если ты улетишь, я убью людишек, которых ты спрятал под землей!
        - Ты опускаешь до банального шантажа?  - бросил я ему в ответ насмешку.  - Иди сюда и покажи, что можешь, маленький минос!
        Господи, ну что за тупое создание… Оро взревел и прыгнул в мою сторону. Он пролетел разделяющие нас пятьдесят шагов и врезался в скалу. Крошего полетело в сторону, камень под его ногами треснул. Повезло, что меня не оказалось в том месте. Оро, продолжая реветь, погнался за мной и попытался располовинить секирой, но не тут-то было.
        Поймать мага ветра? Мечтай!
        Я не спешил применять сильные навыки. Успеется ещё. Если Оро хочет помахать оружием, то так тому и быть. Я использую этот шанс, чтобы увести его в сторону.
        - Ты думаешь, что сможешь убежать, человече?  - остановился минос и засмеялся.  - Даже не думай, страшный червяк!
        Сука… Ну как его всерьез воспринимать? Страшный червяк, блин.
        Как бы не был смешон Оро, опасность он представлял нешуточную. Что и доказал, кинув одно кольцо-духа. То упало между нами, звякнуло и… Дух взорвался, развеялся дымком. Оро тут же бросил ещё одно кольцо и я ударил по нему пробитием. Не уберегло. Кольцо взорвалось и общий дымок двух колец закрутился в смерть. На этом сильная магия кончилась…
        … Так я думал, пока со всех сторон не раздался нарастающий гул. Эта сволочь призвала духов! Гул я и ночью узнаю, он для меня как персональный кошмар!
        Полчище тварей всех мастей закружились вокруг нас, образуя плотный кокон. Они не набрасывались, не атаковали, но создали плотную стену вокруг. Радиусом метров пятьдесят, не больше, мне тут сильно разгуляться не получится.
        Я активировал полёт, подлетел к краю и резко остановился. Подлетел ко второму и снова остановился.
        - Тебе некуда бежать, человече!  - ликовал минос,  - Теперь ты полностью мой!
        Оро говорили медленно. Тщательно выговаривал каждое слово, смаковали слоги и наслаждался собственным превосходством, как отборным наркотиком. Иначе говоря, он дал мне время облететь десяток раз всю зону поединка.
        А дальше начался бой.
        Оро швырнул духа, тот раскрыл пасть и полетел в меня, как зубастая торпеда. Я сместился в сторону и кинул бич молний так, чтобы он пробил духа насквозь и врезался в миноса. Тот выставил секиру и перенаправил заряд в землю. Камень раскрошило, образовалась канава, а минос прыгнул на меня, попытавшись сбить. Ну это он зря…
        Зря он запихнул меня в толпу духов, магических существ, полных маны.
        Неотвратимость ударила ему под ноги, когда он приземлился. Сам Оро выдержал, а земля под ним испарилась. Минотавр хотел прыгнул, но просел на полметра вниз и потерял настрой. Следом в него врезалась ещё одна неотвратимость и ещё.
        Минотавра вжало в землю, похоронило в скале, разорвало ему грудную клетку, сбило второй рог и оплавило шкуру. Я показал настоящий мастер класс по скорости выпуская ультимативных навыков. Часть он отвёл мечом, часть принял на руку, от чего кольца на ней рассыпались, но другая часть добралась до его тела. Не смотря на внушительный урон, эта тварь осталась жива! После десятка попаданий!
        Через силу вздохнув, я вынужденно прекратил атаку и стал смещаться вокруг, накапливая ману и переводя дух. На миносе зажило за пару секунд всё, кроме рогов. Он выбрался из кратера, ощупал задумчиво рог и, кажется, расстроился.
        - Оро!  - крикнул я,  - Ты теперь без рогов не самый красивый, да? Как же ты без рогов станешь князем? Все минотавры будут смеяться над тобой!
        Весь мой предыдущий опыт говорил, что разозлить противника правильная стратегия. При сильных эмоций он теряет опору, суетится и делает ошибки, чем можно воспользоваться. Оро же был слеплен из другого теста. Он ничего не сказал и это лучше всего говорило о его эмоциях! Минотавр вместо этого прищурился и поудобнее взялся за секиру.
        А дальше начался настоящий бой. Разминка кончилась.
        Меня сверху придавило тараном и впечатало в землю, разом обнуляя доспех. Восстановив его, рывком ушел в сторону и в то место, где я был, врезалась коричневая волна силы, выпущенная из секиры. Оро прыгнул за мной следом, пробил плечом и отбросил в сторону, прямо на стену духов. Те жадно вцепились в меня и через пару секунд вытолкнули обратно, прямо под удар миноса.
        Я использовал погашение импульса, чтобы внезапно изменить траекторию падения. Лезвие прошло слишком близко. Ветер, что следовал за ним, коснулся моей щеки, предупреждая об опасности. В ответ я ударил неотвратимостью, с близкого расстояния, вложив туда двойную силу.
        Оро отбросило назад, он пролетел метров пять, нелепо махая руками, словно решил вдруг научиться летать. Приземлившись на задницу и сверкнув отсутствием нижнего белья, минос применил свой любимый навык. Он взорвался!
        Меня протащило до стены духов, впечатало в них и чуть не убило. В последний момент, когда уже третий слой брони растворился, я переместился за зону навыка, прямо к Оро. Тот только начал вставать, уверенный, что я так быстро рядом с ним не окажусь. Ну и получил металлическое копье прямо в глаз. Оро от боли разогнулся, задирая голову к небу. Я ушёл в сторону, уворачиваясь от его секиры.
        Но не рассчитал. Он ускорился и вторая рука оказалась настолько быстрой, что в мгновение ока схватила меня за шею, притягивая к себе. Происходило что-то жуткое…
        Удерживая левой рукой, Оро душил меня. Его мышцы напряглись, проступили жгуты-вены. Силы в нем было столько, что броня была готова рассыпаться за одну секунду. Правой рукой Оро отбросил секиру и потянулся к металлическому копью… Он хотел его вытащить, но я ударил бичом молний. Прямо по глазам, прямо по металлическому копью, что торчало у него из башки.
        Громыхнуло, полыхнуло, я успел зажмуриться, чтобы не ослепнуть. Зато Оро не успел прикрыть целый глаз. Только вот эта сука так и не отпустила меня! С обожженным лицом, ослепший, с развороченной рукой и мышцами, он продолжал крепко сжимать меня. Я попытался вырваться, но духи переместились с его рук и пленили меня. Я не смог телепортироваться. Рывок он даже не заметил. Ещё одна неотвратимость лишь разозлила миноса, который уже начал регенерировать глаза.
        Он снова дернул копьё. Эта сволочь оказалась до ужаса живучей. Ну уж нет, так дело не пойдет… Растворив копье и превратив в жидкий металл, я направил его прямо ему в мозг.
        По плану это должно было убить миноса, но… Тот снова взорвался. В этот раз я не смог увернуться. Вся сила разрушительной волны прошла через меня. Я вложил остатки маны в броню, но её растворяло слишком быстро.
        Заорав от боли, я отключился на несколько секунд, а когда очнулся, осознал себя валяющимся на камне. Оро нашёлся рядом, на коленях, трясущий башкой. Очухавшись, он начал шарить руками по земле, что-то приговаривая. То ли я оглох, то ли он тихо говорил, но слова разобрать не получилось. Кажется это было: я тебя сожру, человече. Сожру и высру.
        Голова Оро окуталась грязным светом и один из глаз восстановился. Найдя меня, он споро пополз вперёд и поймал меня за ногу. Я кинул ему пробитие снова в глаз, но минос наклонился и навык ушёл в никуда, растёкшись по его черепушке.
        Я собирался пустить в ход последние аргументы, но внезапно картина боя изменилась.
        Оро распрямился, поднимая меня за ногу. Я ударился головой о камень и на секунду потерял концентрацию, да и противника выпустил из вида. Его кулак прилетел мне в живот, выбивая дух. В тот момент мысли смешались в голове и вся моя подготовка дала сбой.
        И именно тогда на поле боя появились другие фигуры. Они выскочили из под земли и набросились на миноса. Ударила водяная плеть по спине Оро. Воздушные лезвия врезались в ребра и бедро, не нанеся ровным счётом никакого урона. Минос даже не заметил чужих атак, продолжая бить меня. Я сосредоточился на обновление брони и вытягивание маны из окружающих существ. Нельзя обнулять своих,  - билась в голове мысль. Атакуй, дурак!  - билась в голове другая мысль.
        Когда у меня остался запас на последнюю защиту, сзади миноса возникла фигура и нанесла удар копьём. Не сразу я узнал Павла и не сразу понял, куда именно он ударил.
        Оро здоровый. Он на пару голов выше высокого человека, а Паша не самый рослый из нас. То на то и сыграло, что вояка ударил зачарованным копьём прямо минотавру куда-то в задницу. Ох как тот взревел! Выгнулся дугой, меня выпустил и завыл на луну! Луны тут не было, но завыл он хорошо, настоящую звуковую атаку выдал!
        Жаль, продлилась она недолго. Разъяренный минос ударил мужика, который продолжал держаться за копье и запихивать его поглубже. Павел отлетел, как футбольный мячик, стукнулся о скалы и затих. Сука… Пора с тобой кончать.
        - Человечешки! Я вас размажууууу….  - прокричал Оро, улетая вверх.
        Его тело, которому сообщили импульс, выстрелило прямо в небо, где и врезалось в сонм духов. Те набросились на того, кто призвал их, круша его защиту.
        Когда Оро стал падать вниз, я активировал ускоренное восприятие, рывок и полёт, выпуская при меч трёх стихий. Рука сразу же отозвалась болью. Слишком много сил потрачено. Слишком много я сегодня отхватывал.
        Мы встретились с миносом метров за двадцать до земли. Я вложил всю силу и злобу в один удар. Под ускорением, разогнанный полётом, я обрушил всю мощь вложенную в меч.
        Оро не выдержал. Я срубил ему руку прямо по плечо. Та полетела в сторону, навсегда прощаясь с хозяином.
        Я и сам упал, не устояв на ногах. Меч исчез, каждая секунда удержания его выпивала из меня силы, которых и так не осталось. В глазах двоилось, дышать тяжело, сердце билось бешено и отчаянно.
        Духи, что окружали нас, стали разлетаться, больше не желая с нами связываться. Ещё бы. Я из них всю ману выпил, столько раз броню обновляя.
        Развернувшись, увидел, как Оро, несмотря на тяжелейшее ранение, встаёт. Да сколько можно. Из последних сил кинул ему неотвратимость в колено и откачал воздух из окружающего пространства. Минос рухнул, схватился оставшейся рукой за горло, попытался расцарапать себе лицо и, кажется, слабо соображал, что с ним происходит.
        В него продолжали лететь навыки отряда, но толку от них не было.
        - В сторону!  - крикнул я, опасаясь, что минос опять ударит круговым ударом и тогда здесь появится пару десятков горсток пепла.
        Но люди не послушались. Они продолжили кидать в него навыки, желая убить сильного врага. Идиоты… Я прыгнул вперед, снова выпуская меч и зная, что за это придётся дорого заплатить.
        Клинок вошёл точно в голову врагу, раскроил ему череп, раздвинул его на две части. Крови не было. Та спеклась, а мозг испарился. На землю упал идеально чистый череп. Навык разрушил все мягкие ткани, но кости уничтожить не сумел.
        - Эрнест!  - крикнул кто-то рядом.
        Кто именно я не разобрал. Меня повело и я упал рядом с трупом Оро.

* * *
        - Господин! Мы нашли их!
        - Неужели?  - поднял взгляд золотой рыцарь, отставляя миску с едой в сторону. Отвлечь благородного господина от трапезы… Для этого был нужен веский повод и у ворвавшегося в комнату мага он нашёлся.
        - Да! Как вы и сказали, я следил за ним. Когда его маскировка спала, я рискнул отправиться туда и узнал, где скрываются люди. Они живут в скале. Когда я прибыл, они спешно уходили и покидали это место. Я пометил нескольких людей и теперь они не скроются!
        В голосе мага преобладало сразу несколько эмоций. Воодушевление, потому что он мог порадовать господина и получить щедрую награду. Злорадство, потому что в предыдущей атаке подлого искателя, мага пространства чуть не разорвали на части духи и он лишился ноги. Да как лишился! Духи обнулили его защиту, перенеслись следом в пространстве и медленно его жевали, пока он копил силы, чтобы отбиться. Третьей эмоцией было предвкушение. Маг хотел перенаправить отряд, чтобы их враг получил заслуженную смерть.
        - Хорошо-хорошо,  - покивал золотой рыцарь, смотря на свою заживающую руку, которая так и не успела полностью восстановиться.  - Присматривай за ними издалека. Главное, не попадись.
        - Но разве мы не нападём на них?  - удивился маг.
        Золотому рыцарю стоило большого труда, чтобы удержать лицо. Отец… Великий князь запретил Эмилю лично охотиться за беглым магом и использовать для этого золотых солдат. Контроль перекрестка отнимал множество ресурсов и требовалась полная самоотдача, чтобы продержаться ещё хотя бы месяц. Добыча была сладка, это неоспоримо, но и цена высока.
        Эмиль вздохнул… Ему хотелось прикончить мага лично, но это не представлялось возможным. Отец запретил и приказал дать возможность сделать это их врагам. Как небольшая уступка и способ отвлечь внимание. Пусть те, кто считает мага врагом народа, охотится за ним. Справятся - отлично, одной проблемой меньше. Не справятся - ещё лучше. Пусть один враг убивает других врагов, это лишь ещё больше переключит их внимание от перекрестка.
        Рыцарь прекрасно знал, какие ставки на кону. Убить врага народа - это заявка на то, чтобы стать князем. Но если такое случится, от отца был отдельный приказ. Впустить в мир долгой ночи всех желающих, но никого не выпускать.
        Так что у Эмиля были шансы утолить жажду крови в скором времени. Он отозвал мага пространства, не став ничего объяснять. Позвав слугу, сказал:
        - Пригласи всех желающих охотников к нам. Скажи, что мы нашли мага и готовы их пропустить. Если они заплатят, конечно…
        Первое правило золотого народа - всегда зарабатывай, если есть возможность. Второе правило - если нет возможности, создавай её.
        - Будет исполнено, господин,  - поклонился слуга.

        Глава 18. Охотники
        - Да что же он тяжелый такой!
        - Туша!
        - А с виду худой парень!
        - Заткнулись и берегите дыхание!
        Я выползал из забытья неспешно, робко и словно сомневаясь, надо ли оно мне. Зачем вылезать в мир, где твой путь устелен одной лишь смертью?
        На смену сомнениям пришла тревога. Я отключился на поле боя, несколько раз с меня сбивали защиту, а это значит…
        Я очнулся резко, распахнул глаза и выпрямился. Попытался выпрямиться… Меня волокли, держа под руки. От рывка я выскользнул, шмякнулся на землю и приложился копчиком. Фух, защита на месте, а значит маскировка действует.
        - Он очнулся!  - раздался чей-то крик рядом.
        Группа остановилась, меня окружили солдаты. Их распихала сначала Мария, а следом за ней явился и Борис.
        - Ты живой, парень?  - спросил он.
        - Вроде. Мы где? Сколько прошло времени?
        - Сваливаем от прошлого места стоянки.  - ответил он,  - Вышли двадцать минут назад. Ночь почти кончилась.
        Я кивнул, принимая информацию к сведению и активируя спасительное моделирование. Теперь можно выдохнуть и спокойно разобрать происходящее. Первые несколько часов я просто сидел, смотрел на созданный океан и размышлял. Сколько ошибок было допущено… Непростительно много. Но я жив, а значит ещё есть шансы побороться.
        Как-то неудачно день для меня сложился. Сначала измотали и ранили духи. Когда я встретил Оро, то уже был в слегка невменяемом состояние, а может и не слегка. Почему не активировал невидимость? Позорная, глупейшая ошибка. Накинул невидимость, проверил окрестности, после чего заходи. На самом деле я их проверил, Оро скрывался в тенях и прятался с помощью духов, но это меня не оправдывает. Есть как минимум несколько способов, как выявить невидимок. Достаточно было обратиться к собственной же стихии и посмотреть за колебаниями воздуха. Но я не сделал этого. Слишком привык к размеренному, пусть и тяжелому темпу жизни. Слишком привык побеждать и уверовал, что нас никто не найдет. Ну и получил сполна! Ещё легко отделался.
        Сам бой тоже позорище. Я не выдал сразу все козыре, позволил поймать себя в ловушку, не воспользовался тогда же невидимостью, чтобы обмануть противника. Много возможностей упустил. Придется загонять себя в моделирование, чтобы разобрать каждый косяк и приучить действовать правильно в самых безнадежных ситуациях.
        Сколько бы я до этого не тренировался, всё так же остаюсь зеленым пацаном, с малым жизненным опытом и без должного обучения мастерами. Эх…
        Опаснее всего те моменты, когда с меня слетала броня. Непонятно, почему сюда ещё не нагрянул отряд золотой армии. Пропустили? Слишком хорошо, чтобы быть правдой. Я легко приведу аргументы, как это могло случиться. Ночь на дворе, золотой маг, следящий за мной, погиб при моём прорыве на перекресток, он спал или отвлекся, а может и вовсе, был в другом месте.
        Но нет. Я больше не могу позволить себе роскошь считать противников глупее меня. Буду исходить из того, что они знают, где мы и единственная причина, почему ещё не напали, это собирают силы и ударную команду. Или послали невидимок, чтобы они закончили дело одним точечным ударом.
        Я вышел из моделирования и оглядел людей. Для них прошла всего секунда, а мой отсутствующий взгляд они и не заметили.
        - Ты в порядке?  - спросила Мария.
        - Да.
        Повреждения в теле я успел оценить. Ничего хорошего. Хватает ушибов, ран и общего истощения. Мне нужно часов десять, чтобы полностью восстановиться.
        - Слушайте,  - выставил я руку вперед, пресекая любые вопросы,  - Девяносто девять процентов, что нас спалили. В любой момент маги пространства откроют сюда проход. Может враги уже подбираются к нам, чтобы убить. Бежать смысла нет. Я бы на их месте первым делом пометил всю группу, а значит, даже ломанись мы через весь этот мир, лишь измотаем себя, но не скроемся. Готовьтесь к бою.
        Повисла звенящая тишина. Люди заоглядывались, выискивая противника, которого не было. Пока что не было.
        - Ты можешь ошибаться?  - спросил Борис.
        - Могу. Тогда мы выдохнем и посмеемся над моей паранойей.
        - Как нам сбросить хвост?  - следующий вопрос от командира был больше по делу.
        - Хм… Надо убить магов пространства. Что не так просто.
        - Но реально ведь?  - уточнил Борис.
        - Я их убивал. Больше случайно, чем преднамеренно. Магу нет смысла лезть сюда, он откроет портал дистанционно, из любой точки мира, под прикрытием защитников. Можно рискнуть, пробиться через портал, найти мага… Но это как сунуть голову в пасть ко льву. К тому же, последний бой меня измотал,  - честно признал я,  - И да, что с остальными? Все целы? Где Павел?
        - Я здесь,  - раздался тихий болезненный голос откуда-то из-за спин толпы,  - И расступитесь, мать вашу, хрена вы меня тут бросили!
        Солдаты расступились, я прошёл вперед и увидел Павла. Он выглядел паршиво. Положи рядом покойника и неизвестно, кто окажется симпатичнее.
        - Воткнуть копье минотавру в жопу - это самое безумное, что я видел,  - присел я на корточки рядом с ним,  - Идти можешь?
        - Нет,  - вяло улыбнулся он,  - Ребра сломаны, рука тоже, каждый вдох - мучительная боль. Вкинул часть очков в выносливость, чуть полегчало, но не сильно.
        - Если не сдох, то может и выживешь,  - сказал я, стараясь скрыть неуверенность в этом прогнозе,  - Спасибо, что помог. Это было героически, дерзко и немного глупо.
        - Я ему яйца отрубил. Не в жопу кол вставил, а яйца срезал. Бубенцы на скалах оставили,  - признался он.
        - Да ты просто маньяк. Если народ миносов узнает, объявят как и меня врагом народа,  - хмыкнул я,  - В некотором роде это достижение. Если выживешь, будет, что внукам рассказать.
        - Иди ты в жопу,  - беззлобно ответил он, отворачиваясь.
        Неужели мои глаза сейчас увидели смущение на его лице? Чудны дела твои, господи. Я считал Павла лицемерным мудаком, а он бросился на противника, в тысячу раз его сильнее. Без стихийной брони, без надежды на успех… То ли глупость, то ли выдающееся мужество.
        Как бы там не было, сейчас он ранен и чудо, что ещё жив. Остальные легче отделались, больше не вижу серьезных травм. Как они смогли выбраться из пещеры? Разве что минос разнес камень, а дальше они просочились в щель. Повезло, что не поубивало их обломками или навыками.
        Что же делать… Я потянулся к ветру, прислушиваясь, есть ли кто рядом. Тяжелое дыхание, шепот, крики отдаленных приказов… Я искал любые признаки присутствия рядом врагов, но не находил. Либо они прячутся лучше, чем я ищу, либо вокруг никого нет.
        - Эрнест!  - отвлёк меня от концентрации Борис.
        - Чего?  - хмуро глянул я на него. На пустую болтовню не было времени. Мне надо найти способ, как спасти всех.
        - Возьми людей в ученики!
        Я не сразу осознал, что именно он сказал. Вроде знакомые слова, но… В ученики? Всех? И что, никаких криков о тирании, рабстве и нарушение приказов начальства?
        Спрашивать, зачем он это предлагает и что изменилось я не стал. И так понятно. Ситуация критичная, бесконечно уровни поднимать без стихии особого смысла нет. Ну да, солдаты станут чуть сильнее. Даже разовьют кое-какие навыки. Тот же пример Алисы показывает, что можно добиться чего-то выдающегося. Только вот у Алисы класс поддержки. Кроме щитов она ничего не умеет. За счет большой практики она смогла развить этот навык, получила дополнительные щитовые умения, научилась менять их форму, но… Стихия давала усиления в несколько раз, если поднять звания. Неоспоримое преимущество.
        Часть солдат после слов Бориса смотрела удивленно. Другая часть с надеждой и воодушевлением. Третья часть со скепсисом. При этом у всех проглядывалась тревога, что на пару секунд отступила. Но люди быстро вспомнили о причинах предложения командира.
        - Мои условия не меняются,  - сразу обозначил я ситуацию,  - С вас пять очков навыков и клятва. Кто согласен, подходите, буду обращать вас в свою стихию. Но если вы думаете, что это гарантирует вам выживание в ближайшие дни - лучше сразу выкиньте эти наивные мысли. Пока разовьете навыки до должного уровня, пройдет много времени, которого у нас нет.
        - И что, мы уходим из армии?  - последовал вопрос от солдат.
        - Да, как дальше будет? Нам придется следовать за тобой?
        - Нет, не придется. Кто захочет следовать за мной, того приму. Если вы окажетесь полезны, конечно. Если не захотите, то так и быть. Выберемся из этого мира и вернетесь к прошлой жизни. Стихия у вас останется, то какой-либо вред вы мне причинить не сможете. Или потеряете обретенное.
        - Хватит телиться,  - рявкнул Борис,  - Кто согласен на условия, шаг вперед. Кто не согласен, отойдите в сторону. Не тупим, у нас каждая секунда на носу.
        - Справедливости ради замечу, что я мог ошибиться в своих выводах,  - сказал я.
        - Даже если так, принять стихию всё равно правильное решение,  - ответил командир.
        Я развёл руками, мол, если вы настаиваете…
        На то, чтобы принять всю группу, у меня ушло тридцать минут. Никто не отказался, хотя были те, кто отнесся к этому с выраженным скепсисом. Единственный, кто остался без стихии ветра - это сам Борис. У него уже имелась стихия воды и он не мог получить от меня ещё одну. Точнее мог, но высветилось сообщение, что в этом случае нужно отказаться от воды, с безвозвратной потерей навыков.
        Стихии так не любят перебежчиков? Сам то я смог получить несколько стихий, но сделал это другими способами. Получается, отказ от стихии, это скорее защита для мастеров, то есть тех, кто передаёт стихию, а не абсолютное правило? Сколько же я ещё не знаю.
        - Так, народ,  - взял я слово,  - Времени и правда нет, поэтому делаем точно то, что я скажу. Каждый вкидывает одно очко в пулю, броню, щит ветра, лезвие и полёт. Надеюсь, навыков у вас хватит и вы не успели их растратить. Больше ничего не берите! Один фиг не успеете освоить. А когда успеете, то там и разберемся! Если у кого-то вдруг взыграет жадность и захочется растратить всё разом, что же, сами себе дураки. Мои первые ученики, на вас ложится задача объяснить, что и как. Поработаете наставниками. Борис, будь добр построй людей, пусть они активируют броню и стреляют друг в друга воздушными пулями. Вам надо срочно получить хоть какой-то опыт использования навыков. И уровни их поднять тоже, конечно.
        Пока люди организовывалась для тренировки, я думал. Почему-то золотые солдаты не пришли сразу. Значит, их что-то задержало или они готовятся. Значит, у нас есть сколько-то времени. От минуты до бесконечности, потому что не факт, что они и дальше захотят охотиться за мной. Впрочем, кого я обманываю. Я разобрал тот последний бой с золотым рыцарем. Он лишился руки и телепортировался в последний момент, избежав смерти. Наверняка он захочет отомстить, а силы и возможности у него для этого имеются.
        Вопрос, который меня беспокоил: если я сейчас отправлюсь к крепости, атакую её, то смогу выиграть время? А ещё лучше пробиться внутрь, найти мага и устранить его. Если получится, то это реальный шанс для нас всех. Если нет, то… Я ничего не теряю. Нас так и так убьют. Не верю я, что новообращенные маги ветра смогут долго сопротивляться подготовленной армии искателей.
        Дело усугублялось ещё тем, что ночь полностью ушла. Я уже вижу и слышу, как выбираются монстры из своих нор, как они, ведомые голодом, выходят на охоту. Отряд находится на скалах, сюда так просто не залезть, но… Сложно не значит, что это невозможно. Некоторые твари достаточно развиты, чтобы забраться куда угодно. Скоро отряду предстоит отбиваться, а это время и силы.
        Второй вариант, который я рассматривал, это создать ловушки. Подготовить поле боя и встретить любых врагов достойно.
        Ах да, совсем забыл, что боец из меня сейчас половинчатый. А то и вовсе, всего лишь треть осталась. Мне бы отлежаться, раны залечить, но не могу, время поджимает.
        - Борис, я на разведку. Организуй людей, постарайтесь это время провести с максимальной пользой.
        - Ты надолго?  - напрягся он.
        - Как пойдет. Не беспокойтесь, я и правда на разведку.
        Вопрос в глазах людей, а не собираюсь ли я их кинуть, считывался влёт.

* * *

        Мне потребовалось минут семь, чтобы долететь до крепости и рассмотреть, что там происходит. Зевса я не выпускал, потому что у него отсутствует маскировка и если золотая армия заметит птицу, то поймет, что я рядом.
        Первое, что бросилось в глаза - ворота открыты настежь. Оттуда прямо сейчас плотным потоком выходили представители расы богомолов. Высокие, с панцирями отливающие зеленым, длинными клешнями, которыми, готов спорить, легко нарубить человека на куски за пару секунд без всяких навыков.
        И что этим здесь надо? Кто они такие?
        Память подкинула бой бога ветра. Он ведь дрался с минотавром и как раз существом, похожим на богомола. А эти искатели как раз того бога напоминают. Гадство. Ещё один народ пришёл отыграться на мне? Или это охотники за званием князя?
        Богомолами я их называл условно. Это нечто среднее между жуками и людьми. Если не считать жвал вместо губ, сеточных глаз и клешней вместо рук, были бы обычные люди. Как-то слишком много если… Мутанты хренового.
        Среди них два искателя девяностого уровня. Остальные в районе сороковых-шестидесятых. Эти два искателя стояли друг напротив друга и о чем-то спорили, махая клешнями. Слов я не мог разобраться.
        Благодаря невидимости я сначала опустился, а потом медленно подошёл ближе, на практике проверяя то, чему меня научил ящер. На просторах тысяч миров у искателей есть множество навыков, что скроют тебя от чужих глаз. Есть простые маскировочные умения, что размывают силуэт. Есть продвинутые умения, что дают полную невидимость, как у меня. Конечный результат завязан на ранги, навыки, характеристики и звание искателя. Мне повезло. Со всем этим у меня было хорошо, поэтому есть шансы, что никто не увидит, что я подошёл близко.
        Но мир так устроен, что на любой навык может найтись противодействие. Я могу вычислить невидимок по дыханию и колебанию воздуха. Ящер рассказывал, что умельцев хватает, а способы отслеживания устанешь перечислять. Я ступаю по земле и кто-то может услышать колебания почвы. У кого-то предельно развит слух и он способен засечь малейший шум. Другие существа видят в десятках разных диапазонов и не от всех спасает даже развитая невидимость. Кто-то способен чувствовать потоки маны и энергии, поэтому нельзя применять навыки и колдовать.
        Пока подбирался к зеленым уродцам, старался вычислить приоритетные цели. Два командира, два отряда, вставшие друг напротив друга. Не удивлюсь, если они пытаются решить, кто старше и кому принадлежит право грохнуть меня. Кто-то из их членов отряда злобно бряцал клешнями и поддерживал лидеров, но были и те, кто посматривал по сторонам и контролировал периметр. О чем и речь. В большом профессиональном отряде обязаны быть искатели с разными специализациями, в том числе те, кто отвечает за выслеживание невидимок.
        Спор двух богомолов прервал новый игрок. Через ворота проскочили пару десятков жуков. Тех самых, с которыми я уже встречался на своём пути. Они прямо в городе создали ущелье и захватили несколько кварталов, но потом войска разнесли все укрепления и жуки отступили. Они то что здесь забыли? Ладно богомолы, но жуки? Вроде между нами большого конфликта нет.
        Вслед за первыми жуками появились искатели. Тоже те ещё уроды… Они осмотрелись, один из них вернулся в крепость и через минуты в воротах показалась матка. Монстр сотового уровня, способный плодить жуков. Охох… Пахнет жареным.
        Я отошёл в сторону и постарался рассмотреть, как богомолы среагируют на жуков. По нечеловеческим лицам трудно сделать выводы, но напряжение, повисшее в воздухе, ощущалось печёнкой.
        Пространство для меня вокруг покраснело на пару тонов. Интуиция проснулась и намекала, что грозит опасность. Пока не ярко выраженная, скорее общая. Неужели есть шансы, что искатели схлестнуться между собой?
        Матка отползла в сторону, зарылась в землю и принялась… Рожать. Из неё вываливались личинки жуков, разбегались в стороны, где их перехватывал кто-то из искателей. Их штук десять ещё вслед за маткой вышло. И надо же, один девяностого уровня. Ещё один претендент на звание князя? Тогда получается, что жуки в содружестве с народом богомолов или миносов, и тоже назначили меня своим врагом. Как мило.
        Это где-то приятно, что в столь молодом возрасте так много существ хотят меня убить.
        Богомолы молчать не стали и отправились выяснять отношения с жуками. В этот раз перевод я услышал. Когда они на своём языке между собой общались, для меня это звучало, как стрекотание. А когда с другой расой заговорили, видимо система автоматом перевела на какой-то общий язык.
        - Что вы тут делаете?  - возмущался богомол.
        - По какому праву?  - вторил ему второй.
        - Золотые позвали всех желающих, если до вас ещё не дошло,  - спокойно ответил им искатель-жук.
        Тем временем матка споро нарожала штук пятьдесят жуков и их отправили в сторону ближайшего леса. Не охотиться, случаем? У меня руки зачесались, так хотелось по ним ударить. Дай этим жукам время, они здесь окопаются, создадут новую колонию и тогда наша жизнь осложнится в разы.
        Спор нарастал, богомолы оказались любителями устроить сцену. Я не стал рядом с ними задерживаться, отправившись ближе к крепости. Жуки были не последние, кто явился к нам. Сюда ещё заявился отряд минотавров. В таком же составе, как и остальные. Во главе сильный искатель девяностого уровня, с ним отряд на десять бычьих голов.
        - Ещё и вы!  - запопили богомолы.
        - Я Торо Прекрасный!  - прорычал в ответ главный минос,  - Я пришёл покарать врага народа и никто из вас, жалких неудачников, мне не помеха!
        Да твою же мать… Торо-Оро словно из ксерокса вырос. Даже интонации схожие.
        Сейчас начнется… Я не ошибся. Богомолам такая речь не понравилась, они переключились с жука и принялись браниться в сторону миноса. Тот рычал и ругался в ответ, называл себя через предложение прекрасным и обещал пожрать их души, если они не свалят в сторону.
        Я понял, что Оро Красивый ещё мало себя восхвалял. Торо Прекрасный сделал его на голову по количеству прилагательных в сторону себя хорошего.
        Пока миносы ругались с богомола, через ворота тихо прошла группа киборгов. Эх, я надеялся, что хотя бы они не заглянут. Десять человек, уровни восьмидесятые. Пришли, чтобы похитить меня и отнести своему князю, а не затем, чтобы убить?
        Киборги ни с кем в переговоры вступать не стали, отошли в сторону и один из них выпустил тройку донов, что сделали круг над отрядом и отправилась в разные стороны. В руках этот искатель до этого дронов не тащил, а значит у него есть аналог моего пространственного кармана. В котором может скрываться, что угодно.
        Зевса я сюда не звал, но это не значит, что он нигде не летал. Пометив, как цель, того дрона, что улетел в противоположную от отряда людей сторону, отдал приказ через минуту уничтожить машину.
        Разборки начались с новой силой, когда на сцену вышел золотой рыцарь. Он оглядел собравшихся, скрывая эмоции под блестящим шлемом.
        - Что это значит?  - кричали богомолы,  - Ты позвал нас на охоту, но не сказал, что охотников будет много!
        - Вас это смущает? Тогда можете уйти.
        Впервые я увидел, как выглядит холодное презрение потомственного аристократа. Рыцарь стоял в шлеме, полностью скрывающий его лицо, но потому, как он он вздернул подбородок, по всей его позе читалось высокомерие. Богомолы не были людьми, у них мог быть другой язык жестов, но эмоцию уловили и заткнулись. У одного из них раскрылись крылья за спиной, небольшие, декоративные, но очень зло стрекочущие.
        - Вас здесь четыре фракции,  - продолжил говорить золотой рыцарь,  - Вы отреагировали раньше остальных и поэтому у вас будет фора. Сейчас мы откроем портал к цели, а дальше вы разберетесь с ней. Надеюсь, вам хватит сил справиться с одним магом.
        - Хватит болтать,  - ответил один из киборгов,  - Открывай портал.
        - Конечно-конечно,  - с улыбкой в интонации ответил рыцарь.
        Открылся портал и оттуда шагнул маг.
        - Я открою пять проходов для каждого из отрядов. Все вы будете на равном удаление от цели. Что произойдет дальше, определяете только вы сами.
        Голодные игры, блин.
        Когда маг повёл руками и открыл обещанные проходы, я активировал сразу несколько навыков. Ускорение восприятия, рывок и меч трёх стихий. Ускорение помогло рассчитать траекторию движения. Меч разрубил мага на две части. Я схватил верхнюю часть и выпустил импульс, увеличивая скорость полёта до предела.
        В одну секунду маг пространства умер и его верхняя часть вместе со мной заскочила в закрывающийся портал. Неужели получилось?

* * *
        - Что это было?!  - завопил искатель инсектойдной расы.
        В один миг собравшиеся отряды окутались щитами и призвали свои силы. Золотой рыцарь остался неподвижен. Он сам опешил от того, что произошло.
        Здесь собралось искателей достаточно, чтобы развязать небольшую войну. Десяток магов контролировали пространство и отслеживали появление невидимок. От датчиков и артефактов не было толку, потому что слишком большая и разношерстная толпа собралась.
        - Порталов, видимо, не будет,  - сказал один из киборгов.  - Мы сами его найдем.
        Не дожидаясь ответа, группа киборгов активировала тягу и улетела в ту сторону, где недавно был сбит их дрон. Жуки к этому моменту тоже отделились от основной толпы. Их матка, нарожав ещё сотню жуков, отправилась в лес, где для неё уже заготавливали пищу.
        Миносы и инсектоиды потребовали объяснений. Эмиль, придя в себя, холодным тоном объяснил, что произошло.
        - Разве вы не видите очевидное? Цель, на которую вы собрались охотиться, не так проста. Теперь вам придётся искать его самим!
        - Глупые человечишки.
        В этой оценки две расы были солидарны. Поглядев друг на друга, они отправились на поиски.
        Никто из них не заметил, как из крепости вышел отряд искателей, скрываясь в плане духа.

        Глава 19. Отступление

        Вы убили искателя
        Получено 2 очка навыков
        Получено 2 очка характеристик
        Я вылетел из портала, сделал круг и убедился, что проходы закрылись. Отозвав Зевса, выпустил его здесь и отправил следить за окрестностями. Тело мага так и осталось у меня в руках. Я смотрел на его удивленное лицо, не верящее, что пришла смерть, да ещё так глупо и неожиданно.
        Фух… По самому краю прошёлся. Когда приземлился, ноги подкосились и я рухнул на колени. К горлу подкатила тошнота и я исторг литр желчи, не меньше. На этом точно всё, отбегал я своё на сегодня.
        Птица подсказала, в каком направление люди, я дал себе пару минут на отдых и отправился к ним. Пешком. От идеи применить полёт снова накатила тошнота. Не хило меня так потрепало.
        Людей я заметил издалека. У них шёл интенсивный бой против тварей. Тех пару десятков набежало, и когда только плодиться успевают? Часть монстров заметила меня и бросилась навстречу. Я ударил пробитием, отталкивая тварей и, присев на землю, принялся ждать, когда бой закончится.
        - Мог бы и помочь,  - сказал Борис, вытирая пот со лба.
        - Я не в том состояние. Вопрос с порталам решен, но в этот мир вошли пять групп, чтобы поймать нас. Восстанавливайте ману и уходим.
        - Что за группы?
        - Богомолов две группы, минотавры, жуки и киборги. У них уровни под девяностые, команды слаженные. Чистом от десяти до сотни. Жуки и вовсе плодятся, их уже пару сотен набраться успело.
        - Час от часу не легче,  - ударил себя по ногам командир,  - Что делать?
        - Копите ману и уходим, сказал же. Будете развивать массово полёт.
        - Я не умею летать,  - заметил мужчина.
        - Ну значит будешь учиться быстро бегать,  - хмыкнул я вяло.
        По хорошему надо признаться, что вражеские искатели пришли за мной. Если группа свалит, это убережет их от больших проблем, да и мне самому легче будет. Правда, их путь продлится до первой же ночи. Если я для них создам пещеру и они там смогут отбиваться от полчищ духов, то этот вариант уже получше, но возникает вопрос, а что дальше? Как им пробиться обратно без меня? Да и что делать, если на них выйдет сильный зверь или искатели их всё же найдут?
        Я бы мог сыграть в демократию. Рассказать подоплеку, почему на нас так активно охотятся. Мог бы дать выбор. Но не стал этого делать. Пока мы двигаемся вместе. Надо увести людей как можно дальше, чтобы чужие искатели не смогли их достать. А потом я сам выйду на охоту, дам бой врагам. Как восстановлюсь, так сразу…

* * *
        - Семерка, ты долго ещё возиться будешь?
        - Нет, лидер,  - бодро ответил подчиненный, не отрывая глаз. В этот момент он считывал данные, поступающие с дронов.  - В радиусе пятидесяти километров людей не обнаружено.
        - Какие-то следы есть?  - спросил старший киборг, оглядывая окрестности. Этот зеленый мир до обидного отличался от его родного.
        - Есть следы боя старые. Дальше след обрывается. Мы имеем дело с сильным магом воздуха, который умеет летать. Он может быть, где угодно.
        - Если с ним отряд обычных искателей, то совсем далеко они уйти не могли,  - взял слово третий киборг.  - А мир то этот хорош. Князь не подумывает переехать?
        - Семнадцатый,  - холодно сказал лидер,  - Ты ведь знаешь, что за такие речи тебя могут казнить?
        - Знаю,  - спокойно ответил А-ЭР-17, - Но кого ты пугаешь, лидер? Я давно устал от жизни в нашем паршивом мире и ещё раньше устал бояться князя.
        - Будь здесь кто посторонний, мне пришлось бы тебя убить, Семнадцатый,  - покачал головой лидер.
        - Но здесь все свои. Да, парни?  - оглядел старый киборг отряд,  - И, думается мне, мы сюда отправились не просто так.
        - Мы сюда отправились по приказу князя,  - снова взял холодный тон лидер.
        - Это официально,  - усмехнулся А-ЭР-17, - А ещё многим из нас до одури хотелось глянуть на мир, не отравленный войной. Мир, где нет радиации.
        - На перекрестке полно таких миров,  - влез в разговор четвертый киборг, с опаской поглядывая на лидера,  - Жаль, что нас никуда не посылают и велят держать оборону.
        - Вот было бы здорово переселиться сюда.  - изобразил вздох Семнадцатый. Большая часть его тела была покрыта металлом, но голова полностью оставалась родной.
        - Против воли князя нельзя пойти,  - механически ответил старший киборг и добавил чуть мягче,  - Сами знаете.
        - Это тебе, мастеру, нельзя,  - возразил А-ЭР-17, - Но если кто-то станет мастером из нас… И не успеет принести клятву князю… И ему помогут перевести семьи в другой мир… Скажем, подстроив перед этим аварию и сделав вид, что все погибли. Кто знает, что тогда выйдет. Может несколько семей, которые хотят лучшей жизни, смогут вырвать шанс из цепких лап правительства.
        - Заткнись,  - процедил лидер,  - Семерка, что по нашим конкурентам? Кто-то из них взял след?
        Из-за клятв лидер не мог говорить прямо. Он не мог ни словом ни делом подстрекать или способствовать анти политическим взглядам. Его соратники сильно рискуют. Если князь спросит, все ли верны, ему придётся рассказать правду, что закончится только одним. Карающим отрядом, который вырежет неугодных, убьёт их семьи и оштрафует дистрикт, приютивший вольнодумцев.
        Но здесь и сейчас князя не было. Никто не мог задать правильный вопрос лидеру. Ему приходилось отвечать как надо, но каждый в отряде знал, почему так. Поэтому они и не обращали особого внимания. Мастер стал догадываться, почему отряд так охотно вызвался на эту охоту. Никто из них не обязан был идти, киборг получил личный приказ, прибраться за мастером тринадцатого дистрикта, рядом с которым открылся проход на перекресток. Из-за того маг металла, столь нужный князю, смог сбежать.
        Что старому тирану очень не понравилось и он отправил мастера одиннадцатого дистрикта. Тот бросил клич и собралась группа преданных людей. Которые видимо ухватились за шанс оказаться в другом мире. Увидев его красоту, им не иначе самоуверенность в голову ударила. Захотелось новой жизни… Самое ужасное для лидера, что он и сам этого хотел. План, на который намекнул Семнадцатый… Был прост и кровав. Каждый из отряда - иерарх. Если они убьют мастера, то сами станут мастерами. А в этом мире как раз собралось несколько мастеров. Которых можно устранить и списать на мага воздуха…
        А потом… Потом отряд мастеров вернется к себе домой, устроит аварию-прикрытие, вывезет семьи и отступит. Лидеру придётся остаться. Он не сможет нарушить приказ. Князь его убьет, в этом нет сомнений, но его семья… Она сможет получить шанс на новую жизнь.
        - Рыскают,  - ответил Семерка,  - Я присмотрю за ними.
        - Присмотри. Дай мне полные расклады. Вдруг нам придётся с ними столкнуться.
        Лидер сказал это внешне спокойно, но отряд подобрался. Им не нужны прямые слова. Хватило намёка.

* * *
        - Долго ли я, Торо Прекрасный, должен ждать ответа духов, что укажут нам путь к заклятому врагу?  - недовольно, но при этом нараспев возмущался минос.
        - Старый Ша старается, хозяин,  - проскрежетало в ответ зелёное существо. На фоне миноса, оно выглядело блекло, едва заметно, как вошь под его ногами.
        - Блестяшки нас обманули!  - прорычал второй минос.
        - Замолчи!  - рявкнул на него Торо,  - Нас сюда привела сама судьба! Я, Торо Прекрасный, глава племени, прославленный воин, не знающий поражения, принесу славу нашему народу и отомщу за погибшего бога!
        - Да всем чхать на этого бога!  - язвительно бросил третий минос. Торо нахмурился, наклонил голову и отвёл правую ногу назад, готовясь атаковать рогами,  - А что, скажешь не так?
        Казалось, Торо вот-вот ударит, но тот вернул ногу на место, поднял голову, почесал затылок и место между рогами, после чего сказал:
        - Ну да, срать я на него хотел. Неудачник. Сам сдох и всех нас подвёл.
        В кой-то веки его голос избавился от напыщенности и он заговорил нормально.
        - Все мы знаем, зачем ты здесь,  - влез четвертый минос,  - Хочешь получить князя! Мы тебе поможем! Мы тоже прославленные и прекрасные воины, чья красота пленит самых строптивых самок!
        - Особенно когда мы вернемся с победой!  - поддакнул пятый минос, самый толстый из них. Если остальные сверкали могучими торсами, но этот сверкал жиром на брюхе. Только вот никто не смел ему об этом сказать. За косой взгляд толстый минос любил прикладывать дубиной, которую всегда носил с собой.
        - Победа будет сладка! Победа будет славна!  - прогремел Торо,  - Я, самый прекрасный минос, принесу вам её! Самолично сожру врага, откушу голову, размажу его тщедушное тельце, вырву ноги! А ну зелёная сопля, что говорят духи!
        - Духи спят, хозяин! Они придут ночью!  - заблеял слуга и сжался, зная, что легко может получить пинок, от которого улетит далеко, а приземлится больно.
        - Тогда следи за другими! Раз не можешь сам найти, пусть другие выведут!  - рявкнул Торо, поглаживая секиру.

* * *
        - Мы равны по уровню! Как ты смеешь мне указывать!  - кричал Хел-Тон.
        - Потому что я умнее!  - кричал в ответ Шел-Тон.
        - С чего бы? Сам факт того, что ты возомнил себя мудрее, говорит о твоей глупости!  - с презрением ответил инсектоид.
        - Я вылупился раньше тебя, а значит старше!
        - Если это единственное твоё достоинство, то мы обречены!
        - А если ты не заткнешься, мы упустим добычу!
        - Сам заткнись!
        - Я бы заткнулся, но из нас двоих ты главный интуит и можешь почувствовать врага! Но вместо этого тратишь время на глупые споры!
        - А сам то?! Не можешь выследить добычу, но хочешь быть старшим! С чего бы?!
        Спустя двадцать минут…
        - Ты предлагаешь партнерство? Равное?  - если бы кто-то умел разбираться в интонациях инсектоидов, он бы услышал зашкаливающий скепсис.
        - Время уходит, брат. Моя мудрость говорит мне, что споры ни к чему не ведут. Пусть судьба нас рассудит.
        - Ты просто устал спорить, но не хочешь сдаться и идешь на хитрость!
        Спустя ещё двадцать минут…
        - Ладно, признаю, идея о равноправном партнерстве не так уж и плоха… Но как мы будем делить врага?! Он один, а нас двое!
        - Пусть случай нас рассудит!
        - Так иди тогда, сам ищи его и пусть тебя кто угодно судит! А я сам найду его, убью, стану князем и тогда наша праматерь окутает меня своей любовью!
        - Ну насчет любви я сомневаюсь… Ты видел хоть одного нашего, кто вернулся от неё?
        - Как ты смеешь сомневаться в величие праматери?!
        Спустя тридцать минут…
        - Мы так ни к чему не придем. Врага уже убили другие. Мы всё упустили.
        - Нет. Я чувствую, что он ещё жив, но скоро его выследят. Надо поспешить.
        - Так чего мы ждем?
        - Это всё твоё упрямство! Будь я на уровень выше, подчинил бы тебя и заставил возиться в навозе!
        Ругань продолжилась, но два искателя сдвинулись с места и отправились в нужную стороны. Их отряды молча наблюдали за спором, и также молча отправились следом.

        Глава 20. Кто кого
        - Борис, веди группу вперед. Используйте полёт для ускорения. Мария, Сафрон, Аня - объясните людям, как это делать. Павла кто-нибудь подхватите.
        - А ты что?  - спросил командир.
        - Я останусь здесь. Отдохну и подожду гостей. Вы уходите как можно дальше. Будут нападать монстры - убивайте, но главное для вас сейчас это дистанция, а не новые уровни. Позже я вас догоню.
        - Хорошо,  - кивнул мужчина,  - Хватайте раненого и вперёд!
        Совсем без присмотра отряд я оставлять не стал, отправив за ними присматривать Зевса. Птица за последние дни подросла в уровнях. Когда я тренировался, она выслеживала и убивала живность, которая ей по зубам. Ну или когтям. Сейчас Зевс достиг размаха крыльев метра в три и представлял собой неплохую боевую единицу. Двадцатый уровень звучит не грозно, но это только так кажется. Я сам видел, как Зевс пикировал с неба, хватал монстров в районе тридцатого уровня и легко их утаскивал в небеса, после чего отпускал. Простой, но эффективный способ охоты.
        Вместе с уровнем подросла дальность полёта и автономность. Я знал, что Зевс прекрасно справится с задачей. Присмотрит за людьми, окрестностями и если что важное заметит, скинет мне образ.
        Сам же я, когда люди ушли, развалился на земле, активировал невидимость и прикрыл глаза. Хорошо то как… Единение с природой, птички поют, солнышко припекает. Я не чувствовал ни холода земли, ни тепла солнца, броня надёжно защищала от всех факторов, но это не мешало мне фантазировать.
        Мысли текли вяло, я представлял, как напряжение уходит в землю, покидает меня. Сомнительно, что это полностью восстановит, но хоть расслабился немного и то хлеб.
        На лицо невольно набежала улыбка. Один отряд улепетывает со всех ног, потеет и спасается, а пяток других отрядов устроили охоту на меня. Все чем-то заняты, один я лежу тут, отдыхаю.
        Так я провалялся, пока отряд людей не вышел на предельную дистанцию для Зевса. С кряхтением поднявшись, я взлетел и приземлился в паре километров от них, но с другой стороны. Они меня найдут минут через двадцать, заодно спрошу, как дела.
        Хорошо идут… Люди прыгали, как кузнечики. Пробегали шагов десять, прыгали, пролетали столько же, снова бежали, прыгали и так по кругу. Жаль, что у них навык слабый и дорогой, а маны маловато будет. Иначе бы все наши проблемы сошли на нет. Улетели бы далеко-далеко и пусть ищут сколько хотят.
        Я снял невидимость и показался людям. Те заметили, остановились, тяжело дыша. Лица красные, ветер запах пота доносит.
        - Знаешь, парень. Иногда ты крайне раздражаешь,  - заметил Борис, утирая пот со лба,  - И как у тебя так получается нас обходить?
        - Полёт пятидесятого ранга.
        - Я пока себе такие значения даже представить не могу,  - покачал головой мужчина, распрямляясь,  - Проблемы есть? Можем отдохнуть?
        - Да. Врагов рядом я не вижу. Но это не значит, что их тут нет.
        - Понятно. Отряд! Занять позиции! Отдыхаем, но бдительность не теряем!
        Солдаты засуетились, устраиваясь. Павла бережно уложили на землю, дали ему воды. Повезло, что отряд, отправляясь на несколько дней в поход, тащил с собой всё нужное. Спальники, котелки, фляги для воды. Это значительно упростило нам жизнь. Павла несли, кстати, четверо солдат с помощью носилок, которые соорудили из подручных средств. Раненный тоже взял стихию, мог бы лететь, но пока недостаточно пришёл в себя. Эх, нам бы хотя бы ещё сутки, а лучше неделю.
        - Парень, ты сам как-то? Восстановился?  - поинтересовался командир, садясь рядом. Мария тоже подошла и уселась недалеко, слушая наш разговор.
        - Мне бы часиков десять поспать и буду, как огурчик.
        - А у нас есть эти десять часов?
        - Не знаю. Слишком разные противники. Неизвестно, какие у них возможности. Нам повезло, что до сих пор не попались.
        - Мы настолько умотали от них, что ничего удивительно.
        - Расстояние не для всех имеет значение,  - возразила Мария.
        - Не нагнетай, а?  - выплеснул усталость и раздражение Борис.
        - Не нагнетаю,  - ответила та спокойно,  - Учитываю вероятности.
        - Хватит вам,  - сказал я,  - Раздражение на врагов выпустите, когда они явятся. Уверен, шанс вам представится.
        - Эх, я думала, наука скучная штука,  - к нам подошла Аня и плюхнулась на землю. Девушка достала флягу, сделала пару жадных глотков, часть вылилась ей на подбородок и она вытерла лицо рукавом.  - А сейчас я бы за скуку убила.
        - Может и убьешь,  - глянул я на неё,  - Кстати, хороший вопрос для вас всех. Убивать монстров не сложно. Никаких моральных дилемм, если вы, конечно, не на голову ушибленные защитники природы. Но что будет, когда против вас выйдет разумный искатель? Человек или другое существо. Хватит духа убить его?
        - За моих солдат не беспокойся. Здесь не дети малые,  - ответил Борис,  - Нам приходилось сражаться и убивать. Сам знаешь, что творилось на перекрестке и как наши базы прессовали.
        Насчёт солдат я не сомневался. Вопрос предназначался ученым.
        - Каково это, убить?  - поинтересовалась Аня.
        - Легче, чем кажется,  - ответил я, задумавшись,  - Настолько легко, что пугает.
        - А тебя совесть не мучает?  - спросила Мария, наклоняя голову и изучая меня.
        - За то, что я убил несколько сотен разумных? Честно? Нет.
        Ответил и сам удивился. Внезапно для себя этот вопрос предстал с другой стороны. Убивать плохо? Вроде как да. Я убиваю? Да, регулярно. Я это делаю с благими намерениями? Ну, если не врать самому себе, то часть моих мотивов, конечно, можно отнести к благим. Защита родины, человечества, своего мира, близких людей. Но это малая часть моей мотивации. Мне нравится становиться сильнее. Мне нравится побеждать и выбираться из безнадежных ситуаций. Нравится давать отпор врагам. Не потому что я кого-то защищаю, а потому что это даёт сладкое чувство триумфа.
        - Никаких кошмаров по ночам?  - продолжила спрашивать Аня.
        - Нет. У меня нет времени на это. Да и сил тоже нет.  - усмехнулся я криво,  - Я не отрицаю, что убийство - зло. Но в ситуации, когда на одной стороне твоя жизнь, жизнь твоей команды, близких людей, да и всего человечества, а с другой стороны жизнь врага, который хочет это отнять и разрушить… мне кажется, в такой ситуации философствования и рассуждения о морали излишне. Лучше вам это понять, как можно раньше.
        - Звучит как оправдание,  - заметила Мария.
        - Может так оно и есть. Как я заметил за свою недолгую жизнь, человек может оправдать, что угодно. Главное не завраться самому себе.
        - Что ты имеешь ввиду?  - уточнила Аня, не понимая, о чем речь.
        - То, что когда ты обретаешь силу, очень легко стать мудаком,  - ответил я,  - Сила развращает. Меня орки распяли в тот же вечер, когда я возомнил, что самый сильный. Они прорастили дерево прямо во мне. Оно разрывало мои мышцы, связки, ломало кости, но не давало умереть. Меня использовали, как урок, чтобы сломить дух людей. Иронично, не правда ли? Сейчас ты думаешь, что крутой, а через час тебя подвергают пытке.
        - Какая-то мрачная ирония,  - покачала головой Мария, побледнев. Да и Аня тоже напряглась.
        - А что скажет командир?  - глянул я на Бориса,  - Как вояки решают вопрос морали?
        - За всех вояк не скажу, но для меня это вопрос защиты родины. Убивать - работа грязная, но иногда просто нет выбора.
        - Согласен. Но хватит болтать. Вам пора дальше в путь.
        - Гребанная гонка,  - процедил мужчина, вставая,  - Отряд! Подняли жопы и вперед, навстречу светлой жизни!

* * *

        Снова я остался один. На на этот раз чувствуя себя лучше. Уже не хочется свалиться в обморок или залезть куда-то в темную пещеру и отлежаться там пару лет. А раз так, голова прояснилась, то хватит прохлаждаться, пора браться за работу.
        С этой мыслью я запустил моделирование. Создал поляну, выставил всех охотников и задумался. Пять отрядов. Два отряда богомолов, один миносов, киборги и жуки. Что я о них знаю, чего от них ждать и к чему готовиться? Против меня играет несколько мастеров. Сто процентов опасные ребята, с черт знает какими умениями.
        Бороться сразу против всех стратегия провальная. Я знаю, что они не дружат между собой. Маловероятно, что начнут сотрудничать. Убить меня для некоторых из них это шанс стать князем. А никто из других групп не захочет, чтобы их противник усилился настолько. Я бы на месте новоявленного князя убил всех здесь собравшихся, ещё и по золотой армии прошёлся. Но кто знает, какие правила у князей, поэтому не могу прогнозировать наверняка.
        Мне надо либо драться с ними по отдельности, либо натравить их против друг друга. Начать я решил с проработки первого варианта, благо не забывал кидать сканирование, когда наблюдал за гостями. Жаль, что не на всех, а на лишь самых главных противников. Теперь я знаю, чего они стоят в бою и могу запускать симуляции.
        Так для меня прошли следующие семь суток внутри разума. Семь дней я отрабатывал различные тактики и, что сказать, дела мои откровенно плохи.
        Благодаря всем этим нагрянувшим мастерам, у меня накопилась статистика, чтобы сделать выводы. Звание мастера не показатель. Слишком большая разница внутри звания может быть. Новоявленный мастер, такой, каким я был в начале, без внушительного жизненного и боевого опыта, без дополнительных навыков, развитых до максимума - не такой уж и грозный противник.
        Когда разбираешься в «математике» искателей, на некоторые вещи начинаешь смотреть иначе. Если брать развитие мастера в вакууме, то искатель может достигнуть девяностого уровня, каким-то образом получить звание мастера и при этом никого не убивать. Но как он пройдет требование по рангам навыков? Непонятно. Но как-то же первые мастера появились, значит есть и другие пути. Что доказывало возможность получить звание князя за убийство врага народа, как альтернатива моим условиям.
        Мастер, никого не убивавший, не получит бонусные характеристики и навыки за убийства. Или… Тут меня посетила догадка. Ведь не обязательно убивать. Достаточно победить в дуэли, чтобы получить в награду по одному очку. Да, в два раза меньше, но ты никого не убиваешь и не получаешь опыт, а следовательно, можешь удерживаться до сотого уровня сколько захочешь. Интересная схема получается. Мирная, долгая, но привлекательная. Я бы с удовольствием выбрал её, если бы не та ситуация, в которой оказался. Армии захватчиков, сложная обстановка перекрестка и статус врага народа у нескольких рас. Всё это не оставляло мне шанса на мирную жизнь здесь и сейчас.
        Есть выстроить мастеров по уровню силы, то внизу списка будут те, кто не убивал или убивал мало, и кто только-только получил этот статус. Убийства - это первая шкала на графике. Практический опыт сражений - вторая шкала. Уровни навыков - третья. Между званием мастера и князя пропасть. Два мастера могут отличаться настолько, что один другого плевком убьет и не заметит.
        Каждый из пришедших мастеров был по своему опасен. Больше других удивили богомолы. С ними заявились отряды по пятьдесят искателей, но… Они были лишь придатком к мастерам. Без собственной воли, они действовали, ведомые волей старших существ. Если убить мастера, то отряд, который до этого действовал, как единый организм, превращался в сброд, легко убиваемый.
        Я тогда неправильно интерпретировал то, что увидел. Искатели поддерживали своих мастеров, поглядывали по сторонам и контролировали периметр не по своей воле, а потому что их направляли их лидеры. Ругались, орали друг на друга, но при этом не забывали контролировать свои отряды.
        В этом их сила и слабость. У миносов тоже слабость была. Если убить их гоблинов-прихлебателей, то отряд резко терял в эффективности. Почему-то у каждого минотавра было по два помощника. Ни больше, ни меньше. Каждый умел скрываться в невидимости и как-то гадить во время боя. К сожалению, гоблинов я не сканировал, поэтому не знал, какими навыками эти твари мешать будут. Зато знал, как их убить…
        Сложнее всего было с киборгами. Они не какое-то унылое фентези. Эти ребята в профессионализме на голову выше других отрядов. К ним мне меньше всего хотелось соваться, пусть я и имел против них преимущество в виде силы металла. Поработав с парой тысяч их соплеменников, я как никто другой знал, как можно разрушить модернизированных людей. Только это не шибко работало, когда встречаешь матерых бойцов. Оставлю их на потом.
        Оставалось придумать, что с жуками. Те за прошедшее время наверняка окопались и расплодились. Надо будет подлететь сверху и выносить матку любой ценой. Иначе эти зерги захватят всю планету.
        Выйдя из моделирования, никуда отправляться я не стал. Мне пришла в голову другая идея. Жаль, что с ней вышел облом. Идея звучала так: какого хрена ты, маг воздуха, не пользуешься стихией напрямую?!
        Да-да, я тот самый увалень, который это несколько раз делал, но так и не задумался, что путь искателя не ограничивается навыками. Я ведь могу управлять ветром на прямую! Откачать воздух - одно из самых простых действий. Облом же в том, что в моделирование почему-то не получилось работать с ветром. Там он был искусственным, не живым. Поэтому мне придётся тренироваться, как и всем. Долго, муторно, без ускорения и бонуса.
        И для начала я собираюсь с помощью воздуха выследить своих противников.

* * *
        - Лидер, я его нашёл!
        - Мага?  - повернулся киборг,  - Где он? Что делает?
        - Напал на рогатых. Погодите… Сейчас дрона ещё одного туда направлю.
        На следующую минуту повисла тишина. Лидер подошёл к Семерке и навис над ним.
        - Ну?  - спросил нетерпеливо командир.
        - Сейчас… Ага… Засек его! Ого!
        - Что там?  - подошёл Семнадцатый,  - Хватит за гайки тянуть, говори!
        - У нашего парня развитый навык невидимости. Пятидесятый ранг с вероятностью в восемьдесят процентов. Но я его вижу, пусть и с трудом. Когда он замирает, контакт теряется.
        - Плохо,  - прокомментировал лидер.  - Что он делает?
        - Открыл охоту на рогатых. Он их атаковал, те заняли круговую оборону. Сейчас тишина.
        - В смысле?  - спросил Семнадцатый,  - Просто атаковал и на этом всё?
        - Нет, не могу понять… Ааа…  - протянул Семерка задумчиво-растерянно-восхищенно,  - Он мелких уродцев пакует.
        - Пакует?
        - Ага. Не убивает, а именно пакует. У них тоже невидимость есть, довольно слабая, где-то десятый-двадцатый ранг максимум. Он их как-то выслеживает, подходит, вырубает и утаскивает.
        - Зачем? Почему не убивает?  - спросил Семнадцатый.
        - Что миносы?  - лидера интересовало совсем другое.
        - Эти тупицы пока не поняли, что происходит.  - хохотнул Семерка,  - Их главный восхваляет себя и вызывает на честный поединок мага. Так… Погодите… До них дошло, что противник не собирается вылазить. Навыки стали кидать наугад. Но толку никакого нет. Наш парень закончил.
        - Он всех захватил?
        - Да. Двадцать целей. Спеленал их стихией металла кажется и куда-то потащил.
        - Засеки направление и дрона отправь. Он их не засечет? А то одну машину потеряли уже.
        - Нет.  - уверенно ответил Семерка,  - Я на них маскировку надел, без шансов, раз до сих пор не засёк.
        - Смотри, ты за технику отвечаешь,  - пригрозил лидер,  - Выходим! Идём в сторону миносов! Маг может вернуться и атаковать их, тогда и схватим его!
        Приказ звучал корректно с точки зрения поставленной задачи князем. В переводе для своих он звучал совсем иначе.

* * *

        Ух… Это было эпично!
        Ветер подсказал, где находятся миносы. Они бродили по лесу, уходя совсем в другую сторону, распугали всех зверей, птиц и любую живность на своём пути. Шуму столько, что тут и без помощи стихии их найти труда бы не составило.
        Сначала я убедился, что искатели меня не видят. Шагают беспечно, обсуждают будущую славу. Главный их ещё на мелкого шамана ругался, что тот духов призвать не может. Получается, до ночи они безопасны, а ночью пусть ещё попробуют до меня добраться. Странный какой-то отряд, слабый и бесполезный.
        Я нанёс удар по главному миносу, бросив в него неотвратимостью. Тот ожидаемо атаку выдержал, пришёл в ярость и ударил в ответ. Промахнулся, конечно, меня на том же месте уже не было. Мелкие гоблины сразу попрятались в невидимость и наступала главная часть моего плана, который строился на том, могут ли сами минотавры видеть своих слуг или нет, когда те скрываются.
        Оказалось, что не могут. Зато я прекрасно чувствовал, где колеблется воздух, где шумит дыхание. Вырубал я их по простому. Подходил сзади, зажимал рот и передавливал сонную артерию. Специально этот момент отработал в моделирование, чтобы без осечек вышло. Спасибо учителю-ящеру. Тот многому успел научить, в том числе различным аспектам устранения противников разных рас.
        Гоблинов я складывал, пеленал металлическими прутьями и так до тех пор, пока всех не упаковал. Миносы в это время ругались и вызывали меня на честный бой. Ну пусть кричат сколько хотят.
        Дальше пришлось попотеть. Конвоировать двадцать туш почти за сотню километров это то ещё удовольствие. Я на это час убил и должен сказать, нервы сгорали только так. В любой момент меня могли выследить, что проще, ведь я не один скрывался, а внушительный груз тащил. На отряд людей могли напасть… Да мало ли что могло произойти!
        Но повезло, обошлось! До своих я добрался, правда сразу к ним выходить не стал. Изначально я хотел скинуть гоблинов им, для понятно каких целей. Но потом задумался. Как воспримут люди, если я им скажу убить беззащитных и связанных пленников? Пусть я и молод, но ума хватает понять, что это будет в разы тяжелее психологически, нежели убить в рамках самозащиты.
        Поэтому поступил я иначе. Более рискованно, но зато с меньшим психологическим вредом для отряда. Сначала я взял одного гоблина, привёл его в чувство и, не слушая, как он ругается и зовёт хозяев, придал ему ускорение в нужную сторону, перед этим не забыв извозить его в грязи у реки, чтобы маскировка не работала. У него не такой высокий навык, чтобы скрывать ещё и грязь.
        Задумка вышла лучше, чем я ожидал. Отряд как раз присел на отдых, чуть расслабился и в этот момент на них выбежал комок грязи, грязно ругаясь и крича. Гоблин сильно перетрусил, а от страха до злобы один шаг. Увидев людей, ниже его по уровне, он бросился на них, угрожая убить и пожрать их души!
        Единственный, кто дрогнул - Аня. Девушка взвизгнула, но тут же разрядила в гоблина всё, что есть. Сидела она ближе других, поэтому и ударила первой. Дальше подключились остальные и, в общем, гоблин продержался секунд пять. С защитой у него было откровенно плохо.
        - Это искатель!  - крикнул кто-то.
        - Нас нашли!
        - Приготовиться!  - заорал Борис.
        Правильно, готовьтесь, сейчас я вам ещё парочку гоблинов выпущу.

        Глава 21. Подготовка

        Задумка удалась лучше, чем ожидал. Давно опасающиеся нападения люди, если и испытывали сомнения по поводу убийства гоблинов, то продлилось это недолго. Я выпускал по несколько штук, так, чтобы они постоянно набегали и держали людей в напряжение. Слабые существа, они не смогли оказать серьезного сопротивления. Бросили несколько навыков, но броня людей выдержала.
        То, что это отвратительный поступок с точки зрения морали, я старательно прятал вглубь себя, объясняя это военной рациональностью. Убить гоблинов всё равно пришлось бы, но мне они очки не принесут, в отличие от группы, где для каждого любой навык или характеристика, как манна небесная. Рассказывать правду я тоже не собирался. Надеюсь, никто лишних вопросов задавать не будет и для отряда это останется случайной стычкой.
        К ним я вылетел минут через семь после того, как закончился бой. Сразу появляться счёл излишне подозрительным. К этому моменту отряд смог уйти где-то ещё на полкилометра от места битвы. Сначала они пару минут ждали ещё нападения, потом проверили гоблинов на предмет полезностей, а дальше снова отправились в путь.
        - На нас напали,  - сразу заявил Борис,  - Но мы отбились. Это было как-то слишком легко.
        - Да, я видел. Это был поисковый отряд минотавров. Основная группа отстала, но уже знает, что их приспешники погибли.
        - Далеко они?
        - Время оторваться есть.  - ответил я расплывчато,  - Предлагаю уходить вглубь лесов, перпендикулярно реке. Километров через десять будет ручей, вдоль него ещё пройти можно, там более менее нормальная тропа выйдет.
        - Принял,  - кивнул командир,  - Ещё что-то интересное узнал?
        - В целом, не всё так плохо, как казалось,  - поделился я данными разведки,  - Не все, кто пришёл, могут найти нас без мага пространства. С каждой минутой мы от них удаляемся и, если повезет, вырвемся так далеко, что никто найти не сможет.
        - Хочется надеяться.
        Небольшая ложь между нами обострила чувства. Казалось, что на меня смотрят с подозрением, вот-вот поймают на лжи, обвинят в том, что я вывел на них вражеских отряд.
        - Кто получил навыки и характеристики, распределите их между интеллектом, духом и полётом. Это для нас сейчас важнее всего. А я дальше пошёл на разведку.  - сказал я, подавляя неуместное чувство вины.

* * *

        Я буквально кожей ощущал, как тучи сгущаются вокруг меня. Каким-то образом искатели смогли отследить, в каком мы направление находимся. Богомолы шустро бежали по лесу прямо к нам. Хорошо, что они без всяких артефактов и ускорений, обычный бег, пусть им и не откажешь в выносливости. Миносы тоже нашлись и топали точно в сторону отряда. Может как-то смогли отследить, куда подевались их слуги. Конкретно эти минотавры шли без волшебных сандалий, тоже на своих двоих, гораздо медленнее богомолов. Киборге же пропали с радаров, а жуков я не видел. Они как засели в лесу возле грани, так, кажется, и сидят там, плодятся и размножаются.
        Требовалось расставить приоритеты целей и подумать, как их всех замедлить. А ещё лучше увести в сторону. Понимая, что бой впереди ждёт серьезный, я решил раскидать запас очков навыков. Пора себя усилить, а то у меня перекос наметился. Либо откровенно слабые навыки против серьезных противников, либо ультимативные, которые тоже не панацея.
        Для начала закинул в пробитие, которое когда-то было воздушным тараном.
        Навык «Пробитие» достиг двадцатого ранга
        Навык «Пробитие» изменен на «Преодоление»
        Преодоление
        Ранг 20: Бонус + 200 %
        Уровень: 20
        Урон: 1200
        Дальность: 200 метров
        Стоимость: 70 маны
        Добавлено свойство «Накопление разрушительности щитов». От количества попаданий и фокусировки навыка зависит степень пробиваемости. Урон прямо пропорционален площади воздействия.
        Описание настолько заинтересовало, что я сразу запустил моделирование, чтобы проверить обновку. Тут ведь как. Когда открываешь или повышаешь навык, то… Вроде сразу умеешь им пользоваться, знание приходит интуитивно, но дьявол скрывается в деталях. На проверку новое свойство оказалось… Если кратко, то основной смак в фокусировке. Можно ударить широкой волной. По сути это будет тот же таран, но посильнее и особенно губительный для защит. И вдвойне особенно, для щитов рангом ниже, чем сам навык. Если против меня выйдет толпа низкоуровневых искателей, я их всех смогу опрокинуть одним ударом. Благо звание мастера и высокие характеристики позволяли накрыть отряд голов в пятьдесят.
        Но можно поступить иначе и сфокусировать навык до одной точки. Что не так-то просто сделать. Здесь пригодилась характеристика контроля и десять часов отработок. Изначально я смог сфокусировать навык секунд за шесть, сведя его из широкой полосы в узкую точку. Непозволительно долго для серьезного боя. Но благодаря моделированию довёл это умение до бессознательного уровня, то есть рефлекса. Теперь мне нужно меньше секунды и, главное, не нужно думать, чтобы применить его, как надо.
        Чем-то это умение напомнило лупу. Ловишь луч солнца и прожигаешь деревяшку. В моём случае вместо деревяшек чужие щиты. За счет фокусировки я мог точечно пробить защиту на порядок лучше. И следом послать какой-нибудь убийственный навык. Что отдельное умение, которое я следом ещё десяток часов отрабатывал, пробуя различные связки против разных противников.
        Нашёл и другую схему. Не просто так в описание стоит слово «накопление». Можно в щит кинуть несколько преодолений, подождать десяток секунд и нанести решающий удар. К этому моменту защита прохудится, ослаблен и если противник этого не заметит, быть ему трупом. Главное ограничение - это то, что накопление должно накопиться. Если обновить защиту, то эффект сходит на нет. Но тут какое дело… Навык стоит дешевле, чем броня. В моём случае, по крайней мере. Если каждый раз обновлять защиту, когда в тебя попали, то быстро запасы маны истощишь. Если же промедлить, тогда тебя пробьют и ранят. Вот и выходит, что не всё так просто, надо тщательно выбирать момент и продумывать, что и когда ты делаешь. Шахматы с элементами покера и блефа.
        Я потратил ещё несколько десятков часов, чтобы отточить это понимание и научиться чувствовать, когда и что надо применять. В который раз убеждаюсь, что с моделированием мне несказанно повезло. Без него я был бы давно трупом.
        Вторым навыков я поднял стену воздуха.
        Навык «Стена воздуха» достиг двадцатого ранга
        Навык «Стена воздуха» изменен на «Стена иерарха воздуха»
        Стена иерарха воздуха
        Ранг 20: бонус + 200 %
        Уровень: 12
        Защита: 804
        Длительность: 30 минут
        Стоимость: 50 маны
        Бонуса никакого не дали, что несколько расстроило.
        Третьим навыков выбрал металлический доспех. Он у меня всегда шёл вторым слоем. Сейчас у него двадцатый ранг, чего катастрофически не хватает, чтобы сдерживать по-настоящему сильные удары. Будь он чуть крепче и кто знает, может я бы и не получил ранений в последнем бою. Этот навык я поднял сразу до пятидесятого ранга.
        Навык «Крепость» достиг пятидесятого ранга
        Навык «Крепость» изменен «Стальная броня мастера»
        Но я пошёл дальше и потратил ещё пять очков, чтобы влить этот навык в невидимую броню ветра. Название никак не изменилось, зато характеристики навыка поменялись.
        Броня невидимости (стихия ветра и металла)
        Ранг 50: +бонус 500 %
        Уровень: 22
        Защита: 20260
        Стоимость: 400 маны
        А свойства то какие интересные в итоге у брони оказались. Одно загляденье.
        1. Скорость восстановления брони: 100 ед. прочности в минуту
        2. Броня с девяносто процентным шансом отражает атаки искателей ниже звания иерарх. Сорок процентов шанс отразить атаку искателя звания иерарх. Пять процентов шанс отразить атаку искателя звания мастер.
        3. Броню можно восполнять за счет поглощения металла
        4. Качество брони зависит от качества металла-усилителя
        5. Броня скрывает тепло, мозговые волны, потоки маны и крови
        6. При активированной броне вас способны засечь только умения выше пятьдесят первого ранга, при условии, что вы неподвижны
        Первое главное изменение - это количество прочности. Двадцать тысяч! Если по мне будет лупить мастер навыком пятидесятого ранга, при этом у него максимально задранные характеристики, как у меня, то я выдержу два попадания! Два! А это секунда на то, чтобы обновить броню или сделать ещё что-то! Очень приятное обновление. Не то, чтобы два навыка по отдельности давали сильно меньше, но… Опять решают мелочи и нюансы! Объединенный навык стоит меньше, чем два по отдельности. Активировать один навык требует меньше времени и внимания, чем два. На сверхскоростях это способно спасти жизнь. Так что я доволен, как слон.
        Ещё и бонусы порадовали. Про отражение ничего нового. Разве что проценты выросли и радуют. Восполнение за счет металла: тоже интересно, надо потренироваться отдельно и сделать запас на этот случай. Качество металла: тут всё банально, а вот сокрытие тепла и остального…
        Это то, про что ящер рассказывал. Теперь другие искатели не смогу засечь меня по тепловому излучению. Не смогут также засечь по мозговым волнам, чем обычно психики грешат, такие, как Марта. Не смогут засечь по крови, в чем хороши маги жизни и… вампиры. Ящер и про них рассказывал. Холоднокровные паразиты, живущие за счет поглощения других. Слабые особи поглощают плоть, те, кто посильнее кровь, ещё более сильные ману и энергию, а самые сильные умеют и навыки с характеристиками вытягивать. Ну и по мане тоже самое. Не засечь теперь меня, как мага.
        Вишенка на этом празднике жизни - невозможность обнаружить меня навыками ниже пятьдесят первого ранга. Комментарии излишне. Отныне нужен кто-то выше сотого уровня, чтобы сделать это или тот, у кого найдется артефакт, поднимающие ранги навыков. Я один такой видел у киборгов, других не встречал. Ну или тот, кто также, как и я, совместил три навыка пятидесятого ранга в один. Все эти ограничения сильно сокращают список тех, кто может меня заметить. Я не сомневаюсь, что в мирах хватает сильных искателей, по-настоящему сильных, но не все они развивают поисковые умения, что что список сокращается ещё больше.
        Мелькнула мысль повысить как-нибудь вихрь ветра и тоже вложить его в броню, но… Пока воздержусь. Кто знает, может мне повезет отыскать ещё какое-то более интересное умение. Пока вихрь никак себя особо не показал. Может это из-за низкого ранга, но что-то не лежит у меня к нему душа.
        Больше ничего я улучшать не стал. Оставил шестьдесят девять очков навыков про запас. Надо начинать копить уже сейчас. Если вдруг возьму сотый уровень, то мне срочно потребуется развить навыки, чтобы выжить. Поэтому не спешим, копим и думаем о будущем.
        А пока настало время разобраться с настоящим и дать бой врагам.

        Глава 22. Там, откуда не ждали

        Первыми, на кого я вышел, стали богомолы. Они дальше всех вырвались и своей скоростью угрожали скоро догнать отряд людей. Двигались они как машины. В одном темпе, без остановок, строго точно к цели. Я приземлился у них за спинами и остановился, прикидывая варианты. А ещё хотел проверить кое-что…
        Богомолы не подвели. Резко затормозили метров через сто, окутались щитами и замерли, что-то стрекача. А ещё в мою сторону развернулись. Через две секунды полетели навыки. Били широкой дугой, девяносто процентов навыков шли изначально мимо, а от остальных я смог отклониться, отбросив себя полётом назад.
        Был лес, образовался бурелом. Богомолы стреляли какими-то лезвиями, едва отливающими синевой, эффективными в том, чтобы нарубить кучу дров.
        - Человек! Ты от нас не скроешься!  - закричал один из мастеров.
        Я отлетел ещё дальше, спрятался за массивное дерево и запустил моделирование. Так, ага… На мой взгляд богомолы выглядели одинаково, как клоны. Рядовых особей я даже рассматривать не пытался, те как и правда из под конвейера вышла. Командиры же… Один был чуть темнее, другой чуть светлее, других отличий я найти не смог.
        Когда я появился, тот, что темнее среагировал первым. Он же остановил второго и развернул отряд. Он же прикрыл глаза, сразу перед тем, как в меня полетели навыки. Это заняло считанные секунды, было едва заметным, но при детальном рассмотрение в моделирование я смог выследить того, кто меня чуял.
        Сидеть все сутки внутри моделирования я не стал, вышел через полчаса, как только нашёл нужную цель. Которая от этого доступнее не стала. Выйдя из моделирования, сразу рывком ушёл в сторону. Богомолы действовали жестко и быстро, окружая меня и закидывая навыками по наводке.
        Шустрые какие.
        В бой я вступать не собирался. На полноценную драку меня не хватит, неоспоримое преимущество отсутствует, а заставить противников потратить ману и силы - дело святое.
        Так мы и скакали пару минут, пока богомолы не заслали мне по десять своих солдат в спину. От перекрестного огня я ушёл наверх и вылетел из западни. Воистину, маг ветра очень неудобный противник, если у тебя нет системы подавления.
        - Будь ты проклят, человек!  - кричали богомолы на разный лад.
        Когда они стали бить экономнее, я сделал свой ход и ударил по самым слабым в отряде. Неотвратимости хватило, чтобы убить парочку разом. Бонусов не дали, а значит они ниже звания иерарха. Хорошая и плохая новость. Это явно бойцы одного удара. Их навыки однотипны, но в массе своей представляют угрозу. Но мне за них ничего не дадут, что печально. Надо как-то разделать их мастеров, чтобы им жизнь медом не казалась.
        Так я планировал, пока не увяз в патоку. Богомолы разнесли пару гектаров леса и загнали меня туда, откуда начинали. Я, ничего не подозревая, спокойно уворачивался и запрыгнул за ствол поваленного дерева. Где и вляпался во что-то невидимое! Стоило мне туда попасть, как зеленая слизь, развешенная тут и там, проявила себя.
        В тот же миг по мне пришёлся особо сильный удар. Он как гигантская секира, вспорол землю и угодил мне точно в спину, снижая броню до жалких процентов. Я успел её обновить за миг до того, как прилетел ещё один удар. В этот раз было попадание зелёным лучом, который сбил невидимость и отбросил меня на пару десятков метров.
        Я ушёл от следующей атаки смещением, заодно скидывая липучку и обновляя броню. Невидимость снова заработала и последующие атаки прошли мимо. Подловили, суки! Подловили!
        В отместку кинул на одного из мастеров гранитную темницу и тут же раскрыл под ним землю. Он улетел вниз, где я его и зафиксировал. Выберется, сволочь, но десяток секунд на пообщаться с его другом, слишком хорошо знающим, где я, у меня есть.
        Если бы кто-то видел бой со стороны, он бы сказал, что два мастера пафосно встали друг напротив друга. На самом деле было иначе.
        Я кинул преодоление узким лучом, разрушая доспех и сразу же туда послал неотвратимость. Богомол ответил зеленым облаком, в котором оба навыка и увязли. Остальные искатели ударили по мне широким фронтом, но я не стал уворачиваться и бросился вперед, на ходу выпуская ещё одно преломление и неотвратимость.
        В этот раз удалось задеть богомола, на его плече образовалась брешь, куда почти и вошёл навык. Он успел его отразить, ещё и полностью, прямо в меня. Учитывая такой расклад, сместился рывком в сторону и кинул широкой захлестывающей дугой бич молний.
        Богомол снова выпустил зеленое вязкое облако, но молния обошла его и ударила всех, кто оказался рядом. Самого мастера и ближайших послушников, часть из которых осыпалась пеплом. Слабоваты они.
        Внезапно пространство окрасилось чернотой. Сработала интуиция, предупреждая о смертельной опасности. Там, где я закопал одного из богомолов, землю вспучило и сотни лезвий прорвали её, устремляясь ко мне.
        Прыжок, рывок и я за пару секунд оказываюсь на расстояние сотни метров. Лезвия летят за мной, я бросаюсь вниз, пролетаю мимо, пикируя прямо на отряд богомолов.
        Те успевают развернуться, запустить в меня навыки, часть броня отражает, часть снижают её прочность и… В последнюю секунду я улетаю в сторону, а сотни лезвий врезаются в отряд, кроша его на части.
        - Предатель!  - орёт первый богомол.
        - Я случайно!  - кричит в ответ второй богомол.
        Походу первый орущий кричал мне, поэтому я речь распознал. А второй принял на свой счёт и я тоже почему-то распознал. Времени обдумывать это не было, пока они отвлеклись на выяснение отношений, я оказался за спиной у того, который покрошил отряд и передал ему импульс. Тело искателя унесло вдаль, он смешно замахал клешнями, но мне сейчас не до смеха.
        Кинул связку из преодоления и неотвратимости, обнулил броню богомола и… Из-за того, что сплавил мечи в сверх навык, в ближнем бое я остался без рабочего инструмента. Не убер плюшки, способной нагнуть кого угодно, а именно рабочего инструмента, которым можно нанести смертельную рану, когда щиты у врага на нуле.
        Поэтому я ударил пробивающим копьем, обратившись к стихии металла. Богомол снова окутался щитом, перебивая копье, отпрыгнул от меня и кинул зелёное облако. Я тоже отпрыгнул в сторону, уходя от ответной атаки.
        Цель достигнута… Кусочек металла доставлен прямо в тело врага. Ещё преодоление, неотвратимость и повторить связку.
        Не зря я тратил десятки часов, чтобы отработать эту тактику боя. Остальные богомолы полностью управлялись мастерами. Не знаю, как они это делали, насколько многопоточно их сознание, но факт есть факт. Без чужой воли команда поддержки просто бестолковая толпа.
        Этим богомолы крайне неудобны. Пятьдесят рыл - это словно у каждого из них по пятьдесят стволов, которые отслеживают твои перемещения и прицельно бьют. При этом сам хозяин активно участвует в бою. Такая схема даёт гигантское пространство для маневра.
        Оба мастера старались меня подвести под удар своих отрядов. Они это делали слаженно, профессионально, но… Я тоже действовал грамотно и профессионально, потратив десятки часов, чтобы выработать схему противодействия.
        Ничего сложного. Нужно всего лишь постоянно хаотично смещаться, не подставлять спину и при этом атаковать. С момента начала боя прошло секунд десять, а вон сколько всего произошло.
        Рефлекторно увернувшись от огня в спину, я одновременно пустил металл по телу врага и кинул связку. Богомол выгнулся дугой, потерял концентрацию, удар его отряда ушёл в молоко и сам он не успел полностью защититься. Неотвратимость вошла ему в грудь, разворотила хитин и отбросила назад.
        Броситься за ним не успел. Вернулся второй мастер и снова ударил меня ультимативным навыком. Сотня лезвий блеснула в воздухе, устремляясь за мной. Дурацкое самонаводящееся заклинание. Я рванул в небо, уходя от погони. Не думаю, что получится повторить трюк с подставой, поэтому даже пытаться не буду. Сделаю кое-что другое.
        Зевс засек на пределе дистанции отряд миносов. Они как-то узнали о драке и ускорились. К ним-то я и направился. Специально так подбирал время боя, чтобы их отряд оказался не слишком близко, но и не слишком далеко.
        Бой такая штука, что… Произойти может что угодно.
        Миносы бежали. Порыкивали, прыгали на десятки метров и неслись по лесу, как самосвалы на выгуле. Они двигались широкой косой, но лезвий было столько, что они покрывали всю шеренгу.
        Кажется, их мастер даже понять не успел, что происходит. Я пронёсся мимо, а следом в группу врезались лезвия. Кого-то порезало, кого-то откинуло, перед и за минотаврами образовалась просека - в том месте, где пролетел навык.
        Я собирался вернуться к богомолам, но с их стороны что-то громыхнуло, зарево пламени взметнулось выше леса и миносы, не долго думая и злобно ругаясь, ломались туда. Они так и не поняли, что я проскочил мимо и остановился недалеко. Сейчас главное не двигаться, чтобы меня раньше времени не обнаружили. Да и отдохнуть не помешает…
        То, что произошло дальше… Я такого не ожидал, если честно. Прогнозировал такой вариант, но… Миносы добежали до богомолов. Зевс показывал картинку с неба, но от этого понятнее не становилось.
        До меня не сразу дошло, что… Враги исчезли. Сначала пропали богомолы, а потом и миносы как-то взяли и исчезли. Их исчезновение сопровождалось вспышками пламени, лес загорелся, валил дым, загораживая обзор, поэтому на какое-то время я потерял из вида участников. А потом наступила тишина.
        Вы участвовали в убийстве искателя выше звания адепта
        Получено 1 очко навыков
        Получено 1 очков характеристик
        Да ладно… И кто это такой ловкий положил моих противников?

* * *
        - Маг!  - кричал один из киборгов,  - Мы не хотим с тобой воевать, хотим поговорить и предложить сделку!
        Чудно девки пляшут,  - думал я, наблюдая за группой. Киборги нашлись недалеко от трупов богомолов и миносов. Тех и тех покрошили дюже быстро. Да, богомолов я потрепал, у них не так много сил осталось, но… Так легко? Отряд киборгов вырос в моих глазах на порядок. Опасные ребята, не хотелось бы с ними связываться.
        Единственное, что меня смущало - это отсутствие их лидера. Сильнейший киборг куда-то пропал. Это напрягало и нервировало.
        Сам выходить к отряду я не стал, но приказал Зевсу спуститься. Птица рухнула с неба, подняв клубы пыли. В тот же миг на неё наставили стволы, но стрелять не стали.
        - Не хочешь показываться?  - прокричал тот же киборг. Самый старый из них. Единственный с сединой на голове,  - Ты ведь работал с нашим народом уже, так? Помог им. За плату хорошую,  - усмехнулся искатель,  - Мы предлагаем тебе тоже самое. Ты знаешь, как тяжело жить в нашем мире. Но вырваться из него не так просто. Помоги нам в этом, а мы щедро заплатим. Охотиться, само собой, на тебя не будем.
        Впервые я пожалел, что у меня нет умения, как у ящера. Не могу перенаправлять свой голос куда надо, не давая врагу понять, где нахожусь. Зевс склонил голову, показывая интерес.
        - Это ты так показываешь готовность слушать?  - усмехнулся киборг,  - Я привык общаться лицом к лицу.
        Показаться я решился, когда засёк их мастера. Тот… просто прогуливался километрах в пяти отсюда, любовался лесом, жевал травинку и вёл себя донельзя беззаботно. Что за ерунда?
        - Что конкретно ты предлагаешь и чего хочешь?  - крикнул я издалека, готовый активировать смещение и полёт.
        - Помоги нам. Мы заплатим. Нужна починка наших людей. Если поможешь построить базу, тоже неплохо. Ты ведь ещё маг земли? Полезное умение. Не откажемся, если поможешь найти место для жизни в этом мире. На тысячу-другую человек.
        - Это не настолько дружелюбный мир, как вам кажется. Ночи здесь ужасные.  - крикнул я из другого места, успев сместиться.
        Надеюсь, моей маскировки хватит, чтобы они хоть немного промахнулись, если решаться напасть.
        - Мы в курсе!  - удивил меня старик,  - Долгий день, темная ночь. Но сам подумай, разве это сильно хуже нашего мира? Здесь чистый воздух, чистая почва и вода. Здесь полно живности, не отравленной радиацией. Мы построим убежища, спрячемся от духов и как-нибудь выживем.
        - Как вы собираетесь провести людей через золотую армию?
        - А вот это уже наш секрет! Я готов рассказать, если ты нам поможешь.
        Так… Ну в целом звучит неплохо. Их мастер почему-то всё так же продолжает разгуливать, будто он с семьей в парк отдохнуть выбрался. Может дело в клятвах? Если он мастер, то, по идеи, должен быть связан князем по рукам и ногам. Если ему дали приказ поймать меня, то… Мне ему нельзя попадаться на глаза. Знать бы ещё, что задумали киборги. Что им мешает получить помощь, а потом предать, схватить после выполнения работ и доставить князю? Ничего не мешает. Их честное слово и обещание. Почему-то мне к этим ребятам выходить не хотелось от слова совсем. От них так и веет скрытой опасностью.
        А ещё я понимал, что они только что убили трёх мастеров. Трёх! Вполне возможно трое из них и сами стали мастерами, а значит их опасность выросла в разы. На всякий случай я просканировал каждого и на секунду ушёл в моделирование. Да, так и есть. Три новых мастера, чтоб их. Ушлые ребятки.
        - Если договоримся по гарантиям и цене, я вам помогу. Что вы сейчас собираетесь делать?
        - Для начала избавимся от будущих проблем. Если хочешь, можешь с нами напасть на базу жуков.
        О как. А они, смотрю, настроены серьезно.

* * *

        В нападение на жуков лидер киборгов снова не участвовал. Но не сказать, что это сильно изменило расклады. Когда искатели добрались до их базы, жуки к этому моменту успели знатно окопаться, заняв площадь размером со стадион. А жуков то сколько было… Всего лишь мелкие твари, но их тут уже тысячи бегали. Единственное, что они делали - это убивали монстров, прокачивались, собирали жратву и тащили её к матке, которая успела достичь сто двадцатого уровня. Наверное у неё какой-то иной принцип развития, может за счет пожирания плоти.
        Жуки воистину пугающая раса. Всего за несколько часов настолько размножиться… А если им дать месяц? Год? Захватят весь материк, а дальше и планету? Полная жуть. Нужно ни в коем случае не допустить их тварей на землю.
        Способность быстро размножаться - неоспоримое преимущество. Но оно компенсировалось общей слабостью. Киборги подошли к границе их владений и нанесли удар, прожигая плазмой оборону. Искатели и твари сбежались на них, ну а я… Я нанёс удар по матке. Какой бы сильной она не была, но град мастерских ударов пережить не смогла. Справился я за тридцать секунд.
        Жуки от этого с ума посходили. Метаться стали, суетиться, а киборги их методично расстреливали. Единственная трудность возникла, когда с искателями столкнулись. Те смогли дать достойный отпор, но… Я им ударим в спину и совместного нападения они уже не пережили.
        На то, чтобы выжечь всех жуков и их территорию, не оставляя и малейшего следа ушёл ещё час. Так остались единственные охотники на меня и они вроде как хотят дружить. Неужели нескончаемая череда битв закончилась?
        - Человек!  - крикнул старик-киборг,  - Ты здесь?
        В качестве ответа я снова отправил Зевса.
        - Это маяк!  - положил искатель какой-то предмет на землю,  - Он сможет создать портал между мирами сроком на два часа. Я прошу тебя разместить этот маяк в удобном для базы месте, куда мы сможем провести женщин детей и наших граждан. Сделаешь?
        Зевс подошёл и схватил клювом маяк. Надеюсь, не проглотит и не разрушит его…
        - Мы надеемся на тебя, маг! Нам потребуется около десяти часов, чтобы вернуться и собрать людей. Наш мастер останется здесь. У него приказ поймать и привести тебя. Он не может вернуться с нами без тебя, поэтому будет и дальше охотиться. Так же активно, как и до этого!
        - Я вас услышал,  - ответил им,  - Можете рассчитывать на меня.
        Ну а чего бы не помочь. Не смотря на желание их князя посадить на цепь повелителя металла, от киборгов я видел много хорошего.
        Старик какое-то время вглядывался в то место, откуда раздался мой голос, серьезно кивнул и их отряд ушёл в сторону грани.

* * *

        Мне оставалось меньше минуты полёта до отряда людей, когда я увидел тех, кого здесь не должно было быть. Скрытые в зоне духа, вдоль реки бежали орки! Их вел проклятый шаман! Не будь у меня способности видеть скрытое в этом плане, они бы остались незамеченными!
        Да чтоб их! Ещё и с ними разбираться!

        Глава 23. Орки
        - Ну что там?  - первым делом спросили у меня, когда я вернулся к отряду.
        - Четыре из пяти групп уничтожены. Остались киборги, но с ними получилось договориться. Они вроде как прекратили охоту.
        - То есть, проблема решена?  - подался вперед Борис.
        Я видел, как загорелись лица людей, как на них засверкала надежда.
        - Нет,  - покачал я головой,  - К нам ещё и орки пожаловали. Идут через дух, пятьдесят существ, во главе с мощным шаманом.
        - Орки! Суки! Клыкастые уроды!  - загомонили солдаты.
        Да уж, орков среди наших никто не любил. Слишком многих они убили. Друзей, сослуживцев, просто знакомых.
        - Им до нас ещё полчаса бега. Предлагаю перенести вас одного за другим полётом отсюда подальше, чтобы выиграть время. А то и вовсе пропасть с их радаров. Правда, шансов на это мало. Слишком они целенаправленно за нами идут.
        Причем не за мной, потому что последний час я в другом месте находился, а именно за всем отрядом людей. Иначе говоря, это теперь не только моя проблема, но и общая. Раньше люди бежали от моих проблем, о чем не знают. Сейчас будут бежать от своих проблем, хех. Смыслы разные, а по факту разницы никакой нет.
        - Так может надерем им задницу?  - предложил кто-то.
        - Какие у них силы?  - спросил Борис вместо «Вы что, чокнулись, что ли?!».
        - Шаман девяностого уровня. Орки от сорокового до шестидесятого. Они нас затопчут.
        - До этого же мы как-то их били.  - возразил Борис,  - Да и сколько бегать можно?
        - У нас раненный,  - кивнул я на Павла, который всё также валялся на носилках и сейчас находился в отключке.  - Вы совсем недавно получили новые умения и не успели их развить.
        - Раньше нас это не останавливало,  - ответил командир,  - Если ты возьмешь шамана на себя и мы подготовимся…
        - Нет,  - покачал я головой,  - Если и драться, то не сегодня. Пусть орки тратят силы, а вам их наоборот, нужно собрать. Так что сейчас улетаем с таким расчетом, что если они нас и догонят, то не раньше, чем через сутки. Вам ещё надо выспаться, чтобы бонусы получить. Если не хотите глупо сдохнуть, то выстраивайтесь в очередь, кого первым перебрасывать.

* * *

        Горы, как много в этом слове. За свою жизнь я не то, чтобы много гор видел. Но кое-что видел, как в своём мире, так и в других. В этом они отличались мерцающей синевой. Заснеженные макушки, уходящие далеко к облакам. Зеленые подножья, усеянные лесами и склонами. До них-то мы как раз и добрались. Здесь уже чувствовалась прохлада, градусов на пять холоднее, чем у грани.
        - Здесь останемся или дальше двинемся?  - подошёл ко мне Борис, когда я перекинул последнего бойца.
        - Дальше. Нам нужны скалы, где нет ни одного растения. Сам знаешь, что орки могут на нас природу натравить. И лучше выбрать местность с максимальными перепадами. Чтобы полёт и стихия ветра играли на нашей стороне.
        - Понял. Ну время есть, предлагаю устроить привал, осмотреться и передохнуть.
        - Хорошо. Я спать. Разбудите меня часа через три, если сам не проснусь.
        - Может нормально выспишься?  - подошла Мария и спросила участливо.
        - К сожалению, пока не могу.
        Мне ещё надо найти новое место для жизни киборгов. Про десять часов я запомнил и вёл отчет. Три часа на сон и ещё столько же останется в запасе, чтобы установить маяк.

* * *

        За время моего сна не случилось ровным счетом ничего. Что касается сна… Не то, чтобы я выспался, но почувствовал себя чуть лучше, словно сбросил какую-то часть груза, пусть и не большую.
        Тот факт, что я заметил, насколько здесь чистый и вкусный воздух говорило о том, что напряжение ушло. Когда ты взведен, как пружина, готов в любой момент взорваться, то не до местных красот.
        - Ученица, доклад,  - остановил я Марию, которая проходила рядом с местом моего сна.
        - Проснулся?  - поймала она мой взгляд,  - Выглядишь не важно.
        - Ага.  - хмуро ответил я, ожидая доклада. Кажется, встал не с той ноги это про меня сейчас.
        - Разбили лагерь.  - уловила женщина мой взгляд,  - Проверили окрестности. Встретили духов гор. Не особо опасны, могут кидаться камнями. Больше ничего интересного и не случилось,  - пожала она плечами,  - Половина отряда спит, остальные охраняют подступы. Скоро обедать будем, присоединишься?
        - Я бы с радостью, но надо кое-что сделать. Проследи, чтобы мне порцию оставили.
        - Хорошо. Я могу идти?
        Глянув пристально на женщину, подумал, а не обиделась ли она? Впрочем, плевать. Я и правда чувствовал раздражение и усталость от череды всех этих приключений, от нежелания что-либо сейчас делать, решать очередные проблемы, но… Кто кроме меня?
        С вопросами никто ко мне лезть не стал. Пару солдат лишь заметили, что я проснулся. Они поглядывали с интересом и ожиданием чего-то, но… Борис дрых по всей видимости, а остальным не по званию с вопросами приставать. Или они просто не хотели общаться. Ладно, не о том думаю.
        Спросил у Зевса, всё ли в порядке, тот показал, что окрестности чисты и никакие враги к нам не подбираются.

* * *

        Орков я нашёл там, где и ожидал. Если знать их скорость, вектор движения, то нетрудно вычислить, где именно они находятся. Я ошибся всего километров на пять. Клыкастые решили выйти из области духа, разбили лагерь и открыли охоту. Жрать им, что ли, захотелось?
        Прикинул вариант напасть скрытно, устранить дозоры и охотничье отряды, но отказался от этой затеи. Я всё ещё не завершил цикл полного восстановления и адаптации к собственной силе. Нахватался, блин, стихий, а теперь расхлебываю. Погнался за силой, ещё и радовался, что так повезло.
        Да, повезло, но с нюансами. Будь я в форме, измотал бы этот отряд так, что к нам бы в лучшем случае один шаман дошёл. Или наоборот, убил бы шамана, оставил бы остальных и посмотрел, что они ночью делать будут. Но не делаю этого, потому кто знает, что будет через час. Может ещё одна битва с кем-то сильным. Я сейчас балансирую на грани. Чуть напрягись и стрелка боеспособности резко идёт вниз. Ничего не делай, поспи и отдохни, и она очень медленно ползет вверх. Поэтому коплю силы и выжидаю подходящий момент.

* * *

        Горы, до которых мы добрались, всем горам горы. Я со своей скоростью потратил бы десятки часов, чтобы облететь их всех. Они уходили далеко за облака и там виднелись заснеженные вершины.
        И как же здесь было красиво. Камень с синим отливом, мерцающий на солнце, создавал дымку. Это место пользовалось бы бешеным успехом у туристов. Кто первый научится водить туры в другие миры - озолотится. Если бы не война, всерьез задумался бы этим заняться. Чем не дело? Или торговля, тоже занятие перспективное. Да я много чем интересным могу заниматься. Артефактами теми же. Или сам путешествовать. Но заперт здесь, чтоб этим золотым армейцам икалось.
        В горах я нашёл всё. Отвесные скалы и обрывы. Просторные долины и парочку озер. Ручьи, сходящие с вершин и переходящие в реки.
        Я бы мог выполнить задание от киборгов посредственно, но решил сделать на совесть. Если они приведут сюда кучу людей, то им нужно подходящее место, чтобы разместить их всех. Желательно под землей, потому что на поверхности ночью будет жарко.
        Ещё им понадобятся материалы. Я, как маг земли и металла, в этом кое-что понимал, поэтому и искал место с крепким скальным фундаментом и запасами ценных материалов. Ещё нужны источники воды и еды. Не сказать, что нашёл супер идеальный вариант, но… Лично я бы предпочел остановиться здесь.
        Это место было чем-то вроде перевала через горную гряду. Просторная долина, со своими монстрами и тварями, но не особо высокого уровня. Они скорее станут кормом, чем проблемой. Недалеко есть озеро и река, а значит с водой проблем не будут. Ну и залежи металла тоже найдутся. С ним ещё предстоит поработать, чтобы превратить в качественный сплав, но, думаю, как-нибудь разберутся.
        Установив маяк, отлетел в сторону и принялся ждать. И как тут быть, спрашивается? Оставить столь ценную штуку без присмотра как-то опрометчиво. Вдруг какая птица подхватит и унесёт? Вот радости переселенцам будет, когда портал откроется в небе или где-то в гнезде. Но и ждать бесконечно я не мог. Обговоренные десять часов подходили к концу. Если не ошибаюсь, осталось минут пятнадцать.
        Если портал не откроется в ближайший час, я не знал, что делать. Мои люди находятся в сотне километров отсюда. Я не хотел, чтобы два народа пересекались. А то мало ли… Орки находятся часах в семнадцати от людей. Ещё есть бог знает какие угрозы, которые могут свалиться как снег наголову в любой момент. Зевс мне здесь не помощник, он сотню километров без меня не пролетит.
        Благодаря высокому интеллекту, моё восприятие времени изменилось. Во-первых, я довольно точно чувствовал, сколько прошло времени. В этом мире определение часа по солнцу не работало, потому что цикл другой: длинный день, длинная ночь. Но прикинь, сколько прошло часов и плюс-минус минут я мог. Во-вторых, для меня день растянулся. За счет ускоренного мышления, мысли двигались раз в десять быстрее, я успевал обдумать и осмыслить гораздо больше, чем раньше. У этого был и минус. Киборги опоздали на полчаса, и за эти минуты я изнервничался, обдумывая свалить и забить на них.
        Но нет, портал открылся, оттуда выпрыгнул знакомый старик, увидел мою птицу, а дальше… Он быстро огляделся, кому-то махнул и из портала повалила толпа людей. Они выбегали, отбегали от прохода, оглядывались и заполняли местность. Первая сотня, вторая…
        И не сказать, что эти люди выглядели радостными. Скорее нервными, испуганными, больными, уставшими. Как беженцы, бросившие всё то немногое, что у них было. Многие в руках держали не хитрый скарб. Я видел еду, какую-то технику, инструменты. Кто-то тащил маленькие тюки, а кто-то здоровенные сумки и ящики.
        Шествие продолжалось минут двадцать. Под конец люди бежали, как проклятые, словно за ними гнались все демоны мира. Первая сотня выбежавших состояла преимущественно из мужчин. В них сразу угадывались воины, матерые бойцы, бравшие периметр под контроль. За ними пошли женщины и дети. Сотни и сотни. В конце шли снова мужчины, часть из них тоже была бойцами, но большая часть выглядела, как обычные… эм… киборги-работяги? Это было видно по тому, что они несли груз и инструменты, а не бежали с оружием.
        Под конец портал стал трещать, пошёл искрами и грозился в любой момент схлопнуться. Но люди бежали и бежали. Те, кто уже был с этой стороны, кричали им и наблюдали с оттенком ужаса. В любой момент проход мог закрыться и кто знает, сколько с другой стороны останется киборгов.
        А ещё там шёл бой. Я отчетливо слышал взрывы и крики. Да и сами люди выбегали, принося запах гари, крови и смерти. Родной мир не хотел отпускать людей, беря с них плату за освобождение.
        Последними выскочил знакомый мне отряд. Портал захлопнулся и на этом всё закончилось. Их мастера я так и не увидел.

* * *

        Как только переход закончился, старик быстро навёл порядок, отдал ряд приказов и отправился в сторону. Намёк был понятен. Нет причин у человека оставаться в одиночестве, спрятавшись за скалой, кроме как пригласить меня на разговор.
        - Маг, ты тут?  - спросил он в пустоту.
        - Тут,  - ответил я, не скидывая невидимости.
        - Может покажешься? Нам твоя жизнь не нужна, а говорить проще будет лицом к лицу.
        - С некоторых пор я параноик, поэтому не покажусь.
        - Понимаю…  - пожевал он губы,  - Что же, будь по твоему. Спасибо, что помог. Мы пока не осмотрелись, но место вроде неплохое.
        - До прохода на перекресток километров двести. Здесь есть, где спрятаться. Под ногами у вас мощная скала, в которой можно построить город и она выдержит. Рядом есть озеро и запасы металла тоже найдутся. Не знаю, что именно вам нужно, но этого на первое время должно хватить. С другой стороны долины есть проход, через него можно будет уйти дальше или сбежать, если потребуется.
        - Ты позаботился о нас, хотя мы тебе никто,  - наклонил мужчина голову, разглядывая то место, где я скрывался.
        - Да. Я хотел бы получить ответы на свои вопросы в качестве благодарности.
        - Это твоя цена и наша плата? Я думал, будет дороже,  - старик позволил себе улыбку,  - Я отвечу, но давай сначала обсудим твою помощь по работе с людьми и обустройством. Сколько тебе заплатили в прошлый раз?
        - Пару сотен очков навыков за две тысячи человек.
        - Нормальная цена. Думаю, мы можем на это пойти.  - сказал он спустя минуту.  - Договор? Ты помогаешь всем перешедшим, полностью восстанавливаешь их, усиливаешь воинов, помогаешь нам построить жилища, а мы двести очков навыков.
        - Ты воин или торговец?  - усмехнулся я,  - Количество услуг завышено в несколько раз.
        - Тогда назови свою цену за перечисленное,  - ответил он внешне спокойно, но я видел, что старик напрягся.
        - Я возьму с вас сотню очков навыков. Помогу в меру своих сил. А вы ответите на все мои вопросы. Подробно. И вопросов у меня будет много, очень.
        - Что же ты там такое спрашивать собрался?  - прищурился он.
        - Про ваш мир, про развитие, про политику, про перспективы.
        - А, ясно. Молодой мир, не знающий, что к чему. Хорошо, будет тебе рассказ. Но сейчас я попрошу тебя помочь моим людям. Сам понимаешь, остаться под открытым небом такому количеству людей…
        - Понимаю, но есть одна проблема. У меня тоже есть отряд, о котором надо заботиться. Я не могу их надолго оставлять. Предлагаю следующее. Я отлучусь ненадолго, вернусь и помогу вам.
        - Как скажешь. Буду ждать. Мы пока место выберем.
        - До встречи,  - сказал я, улетая.

* * *

        Чтобы ускорить процесс, вкинул семьдесят очков навыков в изменение земли и поднял его до сорокового ранга. С моим отрядом ничего не случилось, в чем я быстро убедился и вернулся исполнять работу, на которую подвизался.
        Киборги к этому момент не то, чтобы много сделали, но изменения были заметны. Они нашли тихое место и возвели защитный периметр, установив турели. Туда согнали всех детей и несколько стариков, присматривающих за ними. Женщины в основном занимались обустройством лагеря, готовили еду, разбирали вещи. Мужчины же разошлись по округе. Кто-то убивал монстров, кто-то рубил и таскал деревья, кто-то ушёл на разведку.
        Моё приземление, теперь уже без невидимости, вызвало небольшой фурор. Вроде никто не кричит, да и нападать не стали, но поглядывают нервно и с опаской. А ещё вокруг меня пространство легким розовым цветом окрасилось. Что в переводе означает, лучше не дергаться, а то накроют чем-нибудь убойным.
        - Ты готов?  - вскоре нарисовался старик.
        - Да. Где закладывать убежище?
        - Я покажу.
        Должен признать, что недооценивал силу магии земли. Металл да, сразу распробовал и взял на вооружение. Земля же казалась медленной и бесполезной. Пока я не взялся за настоящую работу.
        Камень плавился под моим взором, расходился в стороны, принимал ту форму, которую я хотел. Сначала я создал проход под землю, а дальше стал выстраивать город на пару тысяч человек, слой за слоем. Перед этим, само собой, я ушёл на несколько суток в моделирование, чтобы выстроить что-то рабочее, а не бесполезно-опасное.
        Н-да… Каким беззаботным было моё детство. Почему-то именно сейчас я в полной мере прочувствовал, что такое ответственность за других. Сначала я думал, что просто создам большую пещеру. Эта мысль подверглась сомнению, когда я вживую увидел толпу людей. Дальше эта мысль была разнесена в пух и прах, когда старик задавал вопросы и делился пожеланиями.
        - Нужен вход, чтобы не было видно с высоты. За нами могут охотиться. Князю точно не понравится, что один из дистриктов покинул мир. Сам город должен быть глубоко под землей, чтобы не засекли сенсоры сверху и чтобы выдержать удар. Ты умеешь укреплять землю и камень?
        - Навык есть, но не прокачан. Если хотите, я могу его развить, но навыки с вас,  - ответил я тогда, прикидывая объем работ.
        - Я подумаю. Давай сначала с основой разберемся. Нужны жилые блоки, склады, помещения под мастерские, канализация…
        Дошло до того, что киборг вывел голограмму города, как он его себе представлял. Круто, что сказать. Правки вносили совместно. Я в моделирование набрался опыта, а потом реальность внесла свои коррективы. Строить город под землей это не как два пальца об асфальт. Встречаются пустоты, слабые места или наоборот, особо крепкие. Где-то легко создать огромный зал, а где-то лучше не рисковать. А ещё подземные реки, которые надо поймать и создать с их помощью канализацию.
        - Старик, я не знаю, как тебя зовут, уж прости за обращение,  - сказал я раздраженно,  - Не успею. Тупо не успею сделать всё, что ты хочешь. Когда придет ночь, поверь, лучше вам всем сидеть глубоко под землей. Так что давай сосредоточимся на создание минимально подходящего жилья.
        - Хорошо,  - поиграл он желваками, но согласился.  - Тогда нас и просто большой зал устроит. Сколько говоришь ночь длится? Около шестидесяти часов? Просидим, как-нибудь. Ты бы мог привести сюда свой отряд. Если это ускорит процесс, мы не против принять вас.
        - Я подумаю.
        На самом деле это хороший вариант, по многим причинам. Безопасное место и много бойцов защитников. Можно чуть расслабиться и заняться тренировками. Можно подружить две фракции и дать землянам понять, что киборги нормальные. Это, надеюсь, сняло бы часть недовольства, что я с ними контактирую. Но у всего есть обратная сторона. Я до конца не доверял им. Киборги могут напасть и убить отряд. Поэтому даже не знаю. Может и приведу, но уж точно не сейчас.
        Суммарно я потратил на киборгов десяток часов. Больше не мог. Нужно вернуться к своим, отдохнуть и готовить ловушку для орков. Надеюсь, они задержались и пока ещё далеко. Я несколько раз летал к своим, проверял их, но пока сохранялась тишина.
        В перерывах между работой, я задавал вопросы, отвлекая старика от его дел. Но ничего, там и без него найдется, кому поработать.
        - Вопрос первый. Почему вы не выбрали мир получше?
        Я хотел понять перспективы захвата земли. Шест, который занимался моим обучением, кое-что рассказал, но далеко не всё.
        - Ты знаешь, что миры имеют разную классификацию?  - ответил вопросом на вопрос старик. Его, кстати, звали Семнадцатым. Ох уж эта любовь к цифрам среди киборгов.
        - Нет. Что за классификация?
        - Если в общих чертах, то она отражает опасность мира, пригодность для жизни. Наш мир имеет класс 3. В переводе это означает крайне непригодный для жизни мир. Твой мир имеет класс 2. Средне пригодный для жизни.
        - О как. А что с ним не так, что он средне пригодный?
        - Я откуда знаю?  - показал старик удивление,  - Может экология, может ещё что. У любого киборга есть врожденная способность определить, какого класса мир.
        - Интересное умение.
        - Да будь оно проклято!  - рявкнул он,  - Знал бы ты, как мы это ненавидим.
        - Почему?
        - Потому! Наш народ проклят. Мы не имеет права жить в мирах выше третьего класса.
        - Оу,  - только и сказал я, обдумывая сказанное.
        Возможность проклясть целый народ и лишить их возможности жить в нормальных условиях… Это пугало.
        - Отвечая на твой следующий вопрос… Эта тема табу для нашего народа, слишком много в ней боли скрыто. Когда наш мир присоединился к большой игре, к системе, то… К нам, как и к вам, открылось много проходов. Но мы смогли дать отпор. На тот момент наша цивилизация обладала большим техническим могуществом. Сила пьянит… Мы развязали войну с несколькими мирами, за что и поплатились. Пришли чужие князья и боги, разнесли нас и прокляли.
        - Трагичная судьба.
        - Поучительная. Мы не имеем право жить в нормальном мире. Это место первое, которое имеет третий класс и к которому мы получили доступ, но… Да ты и сам видишь. Нам здесь нравится больше, чем на выжженном радиацией огрызке планеты.
        - Хорошо, с этим разобрались. Где ваш мастер? Я догадываюсь, что вы, имею ввиду ваш отряд, и сами стали мастерами, но лидер… Он вроде остался здесь, но куда-то подевался и вёл себя странно.
        - Ему…  - поник старик,  - Пришлось вернуться, чтобы помочь нам и остаться там. Князь связывает всех мастеров нерушимой клятвой.
        - Его убьют?
        - Скорее всего да. В наказание другим. Или пошлют убить нас, что ещё хуже. Но он не подчинится, так что его будет ждать мучительная смерть.
        Если так, то остаётся лишь восхититься мужеством и готовностью пожертвовать собой ради будущего народа. После сказанного повисла тяжелая паузу и я вернулся к работе, чтобы осмыслить услышанное. Не только у меня в жизни драмы происходят. Другим тоже нелегко приходится.
        Последнее, что я прояснил на сегодня - это вероятность нападения. Не хотелось бы, чтобы сюда заглянул какой-нибудь князь и разнес всех нахрен.
        - Наш князь не может выйти из мира. Это часть проклятия. Богов своих у нас нет. Нас бы давно захватили, но кому нужен разрушенный мир?  - горько усмехнулся киборг,  - Максимум, что могут сделать - пошлют карательный отряд и взорвут здесь пару бомб.
        - Мир после ваших бомб уцелеет?
        - Не особо,  - слишком мрачно и серьезно ответил мужчина.
        Ясно… Пока мы отсюда не свалим, будет лучше, если вражеские кибоги здесь не появятся.
        - Они знают, куда вы ушли?
        - Нет. Но догадаться не сложно.
        - Значит скоро ждать гостей?
        - Вероятность высокая. Мы создали прецедент. Попытались скрыть следы напоследок, но не уверен, что этого хватит.
        Иначе говоря, пошатнули устои власти. И почему у меня такое чувство, что из одного дерьма я вляпался в другое? Может у меня какой скрытый навык прокачанный до заоблачных высот есть? Угу, стихия дерьма.

        Глава 24. Засада

        Орки не подвели. Пока я занимался строительством, они это время отдыхали, охотились и прохлаждался. Выдвинулись где-то за пару часов до того, как я нагрянул к ним, а значит у меня ещё часов пятнадцать есть в запасе, это если никуда не отступать. Интересно, что они делать будут, если я уведу людей к киборгам. Посмеют напасть на большой отряд?
        Но мне это было не нужно. Я собирался устроить ловушку и прокачать своих людей. Раз уж они так рвались в бой, то почему бы и нет. По уму надо было забрать все бонусы себе, но, как никак, впереди нас ждала командная работа. Надо отучаться от привычки мыслить, как одиночка. Я насмотрелся на то, как работают киборги. Слаженно! Как и пристало работать дружному народу. Почему бы мне не взять их пример на вооружение? Как не крути, а с сильным отрядом пробиваться домой будет проще. Но перед совместной битвой… Я сладко выспался аж целых восемь часов подряд! О, да… Как мне этого не хватало.
        На этот раз встал с той ноги. На лицо так и наползала улыбка, как я её не сгонял. Ничего не тянуло, мышцы не ныли, не хотелось отключиться прямо на месте. С хорошим настроением и орки не воспринимались, как серьезная проблема.
        - Борис, ещё не передумали дать бой клыкастым?  - подошёл я к командиру.
        - Нет,  - подобрался он,  - Надо этих сволочей давить всегда и везде.
        - Главное по глупому не слиться. Что по людям? Освоились с новыми умениями? Особенно важны площадные навыки. Как с вихрем лезвий у солдат?
        - Все прокачали навыки до пятых уровней, выше не успели. В бою применять научились. Там ведь ничего принципиального нового нет. Знай себе попадай в цель.
        - Не скажи. У искателей есть разного уровня личная броня. А ещё доспехи могут быть зачарованными. Ударь в самого крепкого и толку не будет.
        - Ударь в слабого, пробьешь брешь,  - покивал он,  - Я в курсе.
        - Ну хорошо, если так,  - придержал я заготовленные наставления, напомнив себе, что это они тут военные, а я так, обычный парень. Ну почти…  - Тогда с тебя план. Я создам ловушки, а тебе надо продумать общую стратегию. За час управишься?
        - Чем я по твоему последние часы занимался? Уже придумал и даже потренировать людей успел.
        - Лихо вы.
        От этих его слов я словил странное чувство. Не я здесь самый умный и умелый. Точнее не во всех областях именно я самый-самый. И не всё я на себя обязан тащить… Во дела… Странно об этом думать, когда уже примерил на себя шкуру «незаменимого». Ещё страннее об этом думать, когда только что планировал прокачивать коллектив, а оказалось, что они и так прокаченные. Пусть и не вопросах искательства.
        - Ты главное шамана на себя возьми.
        - Хорошо. Давай я ещё создам гигантскую дыру, куда скинем всех орков?
        - А что, так можно?  - брови командира уползли наверх.
        - Ага.
        - Тогда давай.  - закивал он.
        Орков будет ждать большой сюрприз.

* * *

        Зачем-то клыкастые двигались точно к нам. Проделали большой путь, десятки километров, непонятно ради чего. Никто не верил в то, что они идут мимо и хотят поздороваться, пожелать долгой жизни и отправиться дальше, к закату. Нет, эти выносливые, способные бежать часами существа шли, чтобы нас убить.
        Мы их встретили там, где для орков нет известных преимуществ. Я уже успел просканировать главного шамана. Умения у него стандартные для его «коллег». Призыв гигантских полу материальных животных, повелевание природой, духовые атаки. Он мастер, но не то, чтобы сильный. Киборги посильнее будут. Шаман где-то на уровне богомолов находттся, так что я не сильно опасался. Чуть-чуть мандражировал, но больше за людей, чем за себя.
        Наш отряд эмитировал привал. Дым костра поднимался вверх, слышались оживленные разговоры. Сам я в невидимости находился в стороне. Оркам, чтобы добраться до людей, требовалось забраться на выступ, а потом ещё на один. Где-то метров на двадцать суммарно. Тут хватало, за что можно зацепиться, для физически сильных искателей никакого труда подъём не составит, но…
        Здесь только одно удобное место, через которое можно пробраться. Что орки и сделали. Я видел, как они крались через область духа, как подошли к скале, как шаман уселся прямо в центре… ловушке.
        Я сформировал между ладоней бич молний и ударил по этим уродцам. Навык разошёлся широкой дугой, вытаскивая орков из духового пространства и разрушая камень у них под ногами. Пятнадцать метров полёта, прямо на металлические копья.
        Это врагов не убило. У кого-то справились щиты, кого-то пробило насквозь, но клыкастые довольно крепкий народ, их таким не проймешь. На шум отреагировали мои люди. Они подскочили к обрыву и принялись закидывать вихрями противников.
        Что могут натворить почти тридцать человек, слаженно ударив в растерявшихся орков? Многое. Особенно, если их щиты и так потрепало до этого и… Особенно, если рядом сильный маг воздуха, который откачал этот воздух из котлована. Орки не могли вздохнуть, нечем было. Они безмолвно кричали, корчились и разваливались на куски от лезвий.
        На десяток секунд каменная яма превратилась в гигантский блендер. Смузи из орчатины. Когда рядовые бойцы погибли, я нанёс выверенный удар по шаману. Свою отработанную связку. Преодоление, неотвратимость - повторить, взболтать, но не смешивать. Когда всё закончилось, я вытянул весь металл с орков, забрал их оружие, броню пустил сразу на переплавку, пряча во внутренний карман. После поднялся к своим и оглядел их. Лица злые, искаженные. Пару человек стошнило, они в сторону отошли и блевали. Солдаты, как ни странно. Мои ученики ученые держались лучше, вон как глаза горят. А нет, четвертый ученый тоже блевать пошёл. Но он изначально выбрал сторону солдат, поэтому я его особо и не выделял.
        - Навыки потом распределите,  - сказал я людям,  - Сейчас уходим отсюда.

* * *
        - Неужели это всё?  - неверяще спросила Аня,  - Больше никаких охотников?
        - Вроде нет. Надо проверить грань и что дальше золотые делать будут,  - ответил я.
        - Ну слава те яйцам,  - махнул рукой Сафрон,  - Может отпразднуем?
        Людям идея пришлась по вкусу. Поддакивать стали, заулыбались.
        - Чем праздновать собираетесь? А?  - прикрикнул на них Борис,  - Разве что похлебку из местной скотины наварить. Ещё рыбу могу поймать. Но тут как наш хозяин скажет,  - махнул он в мою сторону рукой.
        Чтоб тебя поносило две недели, за «хозяина»,  - подумал я, а сказал совсем другое.
        - До конца дня осталось не так много. Предлагаю устроить небольшой отдых. Отоспимся, соберем еды, просто отдохнём. Занятия продолжим ночью, не думайте, что тяжелая жизнь закончилась. Если вы вдруг забыли, то нам ещё надо домой вернуться.
        - Да когда это будет,  - обиженно-возмущенно ляпнул кто-то из солдат. Обиженно на судьбу, а не на меня.
        - Когда-то будет,  - ответил я ему спокойно,  - В крайней случае нет. Но даже если так, тем более надо тренироваться. Чем больше силы, тем больше шансов устроиться в любом из миров.
        - Слышали, бойцы?  - зычно рявкнул Борис,  - Вас ждут славные деньки и дальше. Вернемся героями!
        Под шуточки-прибауточки люди разошлись готовиться к празднику. Я же отправился на пару часов к киборгам и помог им завершить подготовку к ночи. Чтоб они её точно пережили.

* * *
        - А куда наш лидер постоянно отлучается?  - спросил солдат, сидя у костра. У него простое имя: Ваня. Прям как у аналитика. Этот парень мне запомнился тем, что он моложе остальных, при этом активнее всех. Не стесняется спрашивать и задавать вопросы. Провокационные в том числе.
        - Улаживал дела,  - сказал я, смотря на него, не моргая. Давно заметил, что в этом случае люди теряются.
        Мой облик продолжал меняться. Когда ходил к реке набрать воды, глянул в гладь, как выгляжу. Волосы стали ещё прозрачнее, делая меня почти лысым. Глаза так и вовсе, два провала в бурю. Самому страшно на себя же смотреть. А каково другим…
        - А что за дела?  - последовал вопрос от другого солдаты.
        Какие сегодня все дерзкие… Расслабились, видно.
        - А вы уверены, что хотите знать? Это может вам испортить настроение.
        - Тогда тем более знать надо,  - сказал Борис. До этого он улыбался, но после моих слов улыбка чуть сошла с лица.
        - Мы теперь не одни в этом мире. Народ киборгов, пару тысяч их граждан, решили сбежать и переселиться. Они сейчас где-то в сотне километров от нас, устраиваются на ночь.
        - Киборги?  - напрягся командир.
        - Ага. Кого-то это смущает?  - решил я прояснить ситуацию. А то меня раз уже назвали подстилкой киборгов, до сих пор неприятно.
        - Скорее… удивляет,  - ответил мужчина, тщательно подбирая слова.
        - Чтобы не было недопонимания, именно они покрошили большинство тех, кто за нами пришёл. Так мы с ними и договорились о взаимопомощи.
        - И… что входит в эту… взаимопомощь?
        - Я им помогаю устроиться на новом месте, они к нам не лезут и делятся информацией.
        А ещё заплатят мне навыками, но об этом лучше промолчу, лишняя информация.
        - Ясно,  - только и сказал Борис.
        - А с ними можно познакомиться?  - поинтересовался Сафрон.
        - Ну, думаю, что можно. Хочешь к ним?  - глянул я на мужчину.
        - Конечно! Это же киборги! Наше гипотетическое будущее! Что, неужели никто в Deus Ex не играл?
        - Да играли…  - раздались смешки от военных.
        - О чем и речь. Киборги - они ведь тоже люди, так?  - продолжал говорить Сафрон,  - Наши ученые ссались кипятком, когда их технологии изучали. Если кто-то здесь думает, что сотрудничество с ними нам во вред, то он просто идиот. Когда наши освоят то, что мы получили, человечество шагнёт лет на сто вперед!
        - Тише-тише!  - рассмеялся Борис, но я отметил, что он не ожидал настолько бурных восторгов,  - Никто здесь ничего против киборгов не имеет!
        - Да не гони!  - внезапно громко сказала Мария,  - Я знаю, какие слухи на базе гуляли. Расисты хреновы!
        - Ну, здесь расистов нет,  - примирительно заметил командир, поднимая и выставляя перед собой ладони.
        - Верится с трудом,  - фыркнула Мария.
        - Для тебя это острая тема?  - спросил я женщину.
        - Я… да,  - отвернулась она,  - У меня отец ноги потерял. А наши современные протезы… Ну, в общем, будь технологии лучше, его жизнь стала бы значительно легче.
        - Многие на войне потеряли… часть себя,  - прохрипел неожиданно для всех Павел, приподнимаясь на локтях.
        - О, кто очнулся!  - воспользовался Борис шансом перевести тему,  - Как себя чувствуешь?
        - Как кусок дерьма, который высрал минотавр.
        - Раз шутишь, значит жить будешь!
        - А я не шучу,  - заметил он тихо.
        Обсуждения пошли по новому кругу. До этого нам Павла приходилось таскать. Ну как нам… Бойцам, конечно. Он то отключался, то приходил в себя. Из-за травмы мужчина сильно отстал от остальных и ему ещё придётся их нагонять.
        Так прошли остатки дня. Люди ели, смеялись, грели руки у костра, наслаждались отдыхом. А потом пришла ночь и начались новые тренировки. Сам я никуда выбираться не стал. По большей части спал, уходил в моделирование, занимался людьми, выдавал им задания. Так и прошли трое суток, пока не вернулся день, а с ним и новый фронт работ.

* * *
        - Этого хватит?
        - Это больше, чем мы могли мечтать. Сами бы возились гораздо дольше,  - довольно сказал Семнадцатый.
        На то, чтобы закончить строить город, у нас ушла ещё два дня. То есть восемь дней по земным меркам. Я занимался не только этим, само собой. Как полностью восстановился, принялся за тренировки, да и свой отряд гонял. Они все ещё по пять уровней подняли, не говоря уж о навыках. Ещё месяц-два и станут серьезным отрядом.
        Сам город походил скорее на подземный бункер. Несколько путей отхода, система обороны и сокрытия, запасы провизии, гидропонные станции по выращиванию птицы, водные вольеры для рыбы… Киборги стремительно налаживали быт и кто знает, куда их это заведет. Может через десяток лет здесь разрастется внушительный город. От духов тоже защиту настроили и две пережитых ночи показали, что она работает.
        - Хорошо. Тогда пришло время поговорить серьезно.
        - Да ты и так постоянно что-то спрашивал, парень. Это было несерьезно?  - хмыкнул старик.
        - Это были обычные разговоры. Теперь я хочу поговорить про политику и то, что ждет мой мир.
        - А, ясно. Ну пойдем. Под это дело надо пить.
        Под питьём имелся в виду местный аналог чая. А если точнее, то травяной сбор. Киборги изучали, что растёт в округе, да и своего много чего притащили. Казалось бы, как народ, живущий в выжженном мире может разбираться в сельском хозяйстве, но реальность оказалась с точностью наоборот. Когда ресурсы ограничены, а условия суровы, то ты либо разбираешься в том, как выращивать что угодно, либо голодаешь и вымираешь.
        Когда уселись в кабинете старика, а мы ему создали и такой, я задал свой вопрос.
        - Меня интересуют основные фракции, которые можно встретить на перекрестке. Центры силы. Что они из себя представляют, чего от них ждать, с кем можно договориться, с кем не стоит.
        - Ты не совсем по адресу обратился, маг. Но я догадался об этом заранее и пригласил того, кто больше разбирается.
        В этот момент в дверь постучали и к нам вошёл ещё один киборг. Он выглядел мирным. Упитанным даже, что среди их народа большая редкость. Дополняли образ очки. Не протезы, а самые обычные очки. Если бы не ноги, полностью отсутствующие и замененные на протезы, он выглядел бы, как самый обычный человек.
        - Это Тор,  - представил Семнадцатый мужчину.  - Чаще его называют торгашом, догадайся почему.
        - Не называй меня так. Бесит,  - сказал пришедший,  - Я отвечал за закупки последние тридцать лет. Покупал, отправлял, торговал с несколькими внешними мирами. Ничего серьезного, но кое-какие новости из веера миров знаю.
        - Его интересуют центры силы. Обрисуй парню, кто с кем на перекрестке схлестнется.  - сказал Семнадцатый, развалившись на деревянном стуле, насколько тот позволял.
        Стулья и прочую мебель делали из ближайшего подходящего леса.
        - А что ты знаешь о веере миров, парень?  - спросил киборг, присаживаясь на третий стул.
        - Знаю, что есть пару тысяч граней, ведущие в разные миры. Бывал в нескольких из них. На этом всё.
        - Плохо. Иначе говоря, ты совсем ничего не знаешь.
        - Поэтому и спрашиваю.
        - Тогда слушай. Миров много, но не все заселены. Найти хороший, чистый и пригодный для жизни мир это большая удача. Обычно миры либо третьего, либо второго класса. Знаешь, что за классы?
        - Я успел просветить,  - кивнул Семнадцатый.
        - Ага, ну хоть что-то. Бывало, что когда находили мир первого класса, чистый и прекрасный, полный ресурсов, за него устраивали такую бойню, что полностью разрушали. Но речь не об этом. Ты хотел про центры силы. Так слушай. Для начала тебе надо понять, как устроен веер миров. Как он был устроен,  - Тор выделил слово «был»,  - До того, как возник перекресток.
        - А перекрестки насколько уникальны?
        - Я такого и не помню. Но я маленький человек, знаю далеко не всё,  - развел руками киборг.  - Когда мир только подключается к общей системе, то в нем много проходов. Постепенно они закрываются и их начинают контролировать. Есть проходные миры. Это те, через которые ты можешь пройти, чтобы попасть в другой мир. Есть миры удаленные и закрытые. Туда очень сложно попасть, а то и вовсе, невозможно. Улавливаешь, как это выглядит? Если вдруг тебе бы захотелось пройтись по всем мирам, то это было бы крайней затрудненное путешествие. Тебе пришлось бы договориться со множеств рас и миров о пропуске, что не так-то легко. Для некоторых народов люди не больше, чем пища.
        Свой рассказ Тор сопровождал голограммами. Он вывел сотни миров шаров и рисовал вокруг них точки, символизирующие проходы. Где-то много точек вокруг мира, где-то мало.
        - Сейчас многие миры сошлись в одном месте. Это разом нарушило устоявшиеся границы, сломало торговые цепочки. Знал бы ты, сколько денег теряется и зарабатывается каждую секунду на этом…  - покачал он головой,  - Это одна из причин, почему сразу все не ломанулись к вам. Во-первых, далеко не все поняли, что произошло. Проход то в любом месте открыться может. Пока узнали, пока заслали разведчиков, пока выяснили, что да как. Золотые среагировали быстрее всех, потому что у них есть армия на этот случай. Которая любит вторгаться к кому-то и заглядывать в чужие миры.
        - Насколько большие силы у золотой армии?
        - Я бы сказал, близкие к бесконечности.
        - Это как?
        - Они входят в союз торговой федерации. Сеть миров, связанных между собой торговлей, деньгами и договорами. Золотая армия обеспечивает безопасность торговых путей, присматривает за колониями… Да много за чем они присматривают, подробностей не скажу. Сам подумай, сколько у них ресурсов. Какие возможности создать искателей, быстро их прокачивать и обучать, пополнять свои ряды. А элиты? Эти искатели, которые собирают налоги с рядовых солдат.
        - Тот золотой рыцарь,  - взял слово Семнадцатый,  - Он третий сын князя. Один из неудачных примеров быстрой прокачки.
        - Почему неудачный?
        - Потому что он слабак. Навыков ему закинули, развили до максимума, но это не означает, что он великий боец.  - ответил старик с легким презрением.
        Я вспомнил свой бой с этим рыцарем. Мне он не показался слабым. Но если я смог отрубить ему руку и выжить, то и особо сильным его трудно назвать.
        - И чего ждать от золотой армии?
        - А что торговцам нужно? Перекресток - это деньги. Они захватят проходы, доберутся до самых ценных миров, откроют туда свои постоянные порталы, наладят добычу ресурсов… В общем, не хило поднимут денег.
        - Никого нет сильнее, кто их выпнет?
        - Почему же? Есть и сильнее.
        - Кто?
        - Кто-кто,  - проворчал Тор,  - Я не знаю как тебе в двух словах объяснить то, в чем разбираюсь косвенно. Есть сотни населенных миров. Ты про это в курсе. Есть сотни рас, населяющие эти миры. Ты это тоже должны был заметить. Есть раса людей, которые много где живут. А есть такие чудища, которые людей напоминают лишь отдалённо. Миносы, жуки и прочие уроды далеко не весь список. Есть те, кто дружит с людьми. Есть те, кто жрёт людей. Есть десятки империй, объединяющее тех и тех. Есть фракция инсектоидов. Ты с ними встречался. Они своего не упустят и уже воют с золотой армией.
        - Погодите, но как их отряд пропустили сюда?
        - Что тебя удивляет, парень? Это же торгаши. Они ещё и плату с них содрали, чтобы пропустить. Сам подумай. Оплату получили, а инсектоиды пары мастеров лишились. Мелочь, но из таких мелочей складывается победа.
        - Ясно. Золотым палец в рот не клади.
        - Ага. Их сила в том, что есть мастера пространства, которые могут передавать умения. Логистика, переброска войск в любые места, погрузки - идеально для торговли и войны.
        - Трудно не согласиться,  - хмыкнул я, вспоминая, насколько они неудобны со своими порталами.
        - Кто ещё есть…  - задумался Тор,  - Есть расы насекомых. Они любят заполонять и опустошать целые миры, чтобы прокормить своих маток. Ну да ты и про это в курсе. У них свои объединения и мой тебе совет - эту заразу надо выжигать любой ценой, пока не расплодились. Кто ещё… Есть разные объединения по типу стихий. Природы, огня, воды и прочего.
        - Можете дать совет, что делать, чтобы удержать свой мир?  - спросил я главное.
        - Так вас пока никто и не захватывает. Князь золотых вас знатно подставил, чем-то вы ему насолили.
        - Думаете, купол не спадет?
        - Может спадет, может нет, нам откуда знать. Но если спадет, значит пришёл кто-то сильнее, а что тут хорошего? Ваш народ готов к большой войне с сильными противниками, которые обязательно подтянутся к перекрестку?
        - Не знаю,  - ответил я честно.
        - Ну и мы не знаем,  - вздохнул Тор.

        Глава 25. Передышка

        Два месяца это много или мало? Если это последние два месяца твоей жизни - то маловато. Если это два месяца ничегонеделания - то непозволительно много. Если это два месяца передышки, подготовки и оттачивая умений, то в самый раз.
        Два месяца без боев, без кровавых сражений. Ну, лично для меня… Не учитывая моделирования, конечно… С ним отдельная история. Каждый день я старался запускать пятьдесят раз. Это дополнительные пятьдесят дней в сутках. Или три тысячи дней за два месяца. Чуть больше восьми лет, чтоб их… Для меня это не прошло бесследно.
        Выйдя на площадку перед своим личным домом, глянул, как парят в небе мои последователи. Хороши, орлы. Уже не едва вылупившиеся птенцы, а грозная сила. Кому-то из них в голову пришла мысль, как продлить полёт. Надо всего лишь добавить крылья. Я, кажется, и сам об этом когда-то думал, но так и не реализовал задумку.
        Слово за слово, отправились к киборгам и… В общем, договорились. Тут надо сказать, что моя группа подружилась с ними. Мы даже какое-то время жили вместе, но потом ушли в большое путешествие и изрядно облетели этот мирок. Побывали у моря, нашли ещё одни горы, встретили в тысячи километров полудикие племена искателей… Нас приняли хрен знает за кого, но нападать не стали. Диалога тоже не вышло. Их речь была примитивной и жили они в бунгало, на манер диких плёмен.
        О, в какое оживление пришла Мария и остальные ученые. Примитивное племя людей с искательскими способностями! Это же такой простор для изучения. Пришлось отдать приказ, чтобы отправиться дальше, а то было не оторвать.
        Настолько же сильный интерес вызвали только сами киборги. Те тоже кладезь знаний и информации. Их быт, технологии, умения, взгляды на жизнь. Они, кстати, много чего производить научились. Выстроили за месяц производственную цепочку. В том числе производство тканей, благодаря чему мы костюму и сделали. Ещё Марии и остальным ученым подарили коммуникаторы, записывающие звук. Ох сколько радости было. Так у них появилась возможность вести записи о наблюдениях.
        Аня заложила вираж и пролетела рядом со мной. Я пустил ей волну ветра вслед, ускоряя до предела. Раздался визг, но девушка унесла его с собой далеко вперед.
        С точки зрения личного применения, изначально я к задумке отнесся со скепсисом. А потом по привычке запустил моделирование, попробовал разные варианты и долго ругал себя грязными словами, забыв про такую вещь, как аэродинамика. Точнее я про неё и не знал никогда, лишь слово слышал, но… Обязан был подумать, что полёт можно ускорить ещё сильнее за счет подручных средств. Наряжаться в летный костюм я не стал, но создал себе полётную форму доспеха. Ещё и артефактов себе создал для подавления сопротивления воздуха. В итоге прибавил плюс пятьдесят процентов, достигнув совсем уж неприличных скоростей. А уж если эту скорость погасить и выпустить в качестве импульса… Да, многое за два месяца произошло.
        С киборгами я разобрался. Поработал с каждым, починил то, что надо было починить. Они со мной расплатились, как и договаривались. Их сотня очков навыков это единственное, что я получил за прошедшее времени. Жизнь без убийств негативно сказывается на прокачке, но я был этому рад. Не тому, что сбавил темпы, а тому, что жил без крови.
        Впрочем, тут как посмотреть. В моделированиях то мне постоянно приходилось как погибать, так и убивать.
        Ещё из интересного - я полностью вооружил отряд, создав им нормальное оружие и броню. Это было венцов того, что я мог сотворить. Вышло довольно не плохо. Сейчас отряд, выпусти их против тех же орков, справился бы и сам. Они все приблизились к семидесятому уровню и дальше прокачка застопорилась, потому что сложно было найти подходящих тварей.
        Мы были почти готовы выступить и попытаться пробиться домой. Я чувствовал в себе достаточно сил, чтобы сделать этот шаг. Проблемы разрушения организма полностью ушла. Я мог сколько угодно применять навыки всех стихий и не получал за это откат.
        Сейчас мои характеристики и навыки выглядели так:
        Уровень 69
        Дух 500 (7000 маны)
        Интеллект 500 7000
        Выносливость 200
        Сила 250
        Ловкость 250
        Контроль 100
        Воля 100
        Интуиция 100
        Очки характеристик: 38
        Очки навыков: 85
        Преодоление
        Ранг 20: Бонус + 200%
        Уровень: 30
        Урон: 1800
        Дальность: 200 метров
        Стоимость: 70 маны
        Бешеная пляска клинков
        Ранг 20: Бонус +200%
        Уровень: 30
        Урон: 1254
        Дальность: 321 метра
        Стоимость: 90 маны
        Неотвратимость
        Ранг 50: Бонус +500%
        Уровень: 25
        Урон: 14850
        Дальность: 1000 метров
        Стоимость: 400 маны
        Бич молний
        Ранг 50: Бонус +500%
        Уровень: 30
        Урон: 3450
        Дистанция: 300
        Стоимость: 300
        Количество целей: 50
        Пробивающее копье (стихия металла)
        Ранг 10. Бонус +100%
        Уровень: 15
        Урон: 660
        Дальность: 341 метр
        Стоимость: 50 маны
        Гнев металла
        Ранг 30: Бонус +300%
        Уровень: 30
        Урон: 5980
        Дальность: 600 метров
        Стоимость: 250 маны
        Гранитная темница
        Ранг 20. Бонус +200%
        Уровень: 15
        Урон: 1560
        Дальность: 294 метра
        Стоимость: 150 маны
        Слухач
        Ранг 0
        Очистка воздуха
        Ранг 0
        Ловкач
        Ранг 0
        Устойчивость земли
        Ранг 0
        Ощущение земли
        Ранг 0
        Ощущение металла
        Ранг 0
        Усиление земли
        Ранг 0
        Уровень: 2
        Усиление: 72%
        Продолжительность: 70 минут
        Стоимость: 100 маны
        Высшее усиление металла
        Ранг 50: Бонус +500
        Уровень: 30
        Усиление: 1000%
        Стоимость: 300
        Изменение земли
        Ранг 20: Бонус +200%
        Уровень: 15
        Стоимость: 10 ед маны в секунду
        Высшее изменение металла
        Ранг 50: Бонус +500
        Уровень: 30
        Стоимость: 1 ед маны в секунду
        Деформация
        Ранг 0
        Уровень: 2
        Дистанция: 70 метров
        Стоимость: 20 ед. маны/ секунду
        Полет
        Ранг 50. Бонус +500%
        Уровень: 30
        Расход маны: 1 ед/сек
        Вихрь ветра
        Ранг 10. Бонус +100%
        Уровень: 10
        Шанс отразить обратно атаку равного уровня: 30%
        Отвод атак: 70 % искажения
        Длительность: 1 час
        Стоимость: 50 маны
        Стена иерарха воздуха
        Ранг 20: бонус + 200%
        Уровень: 30
        Защита: 1020
        Длительность: 30 минут
        Стоимость: 50 маны
        Броня невидимости (стихия ветра и металла)
        Ранг 50: +бонус 500%
        Уровень: 35
        Защита: 20260
        Стоимость: 400 маны
        Земляной столб
        Ранг 0
        Уровень: 2
        Защита: 172,08
        Длительность: 60 минут
        Стоимость: 100 маны
        Высший элементаль воздуха
        Ранг 10: Бонус +100%
        Уровень: 9
        Урон: 390
        Длительность: 6 часов
        Стоимость: 150 маны
        Меч трёх стихий
        Ранг 50 % Бонус +500%
        Уровень: 20
        Урон: 2000-5000
        Буревестник
        Уровень 30
        Абсолютное моделирование
        Ранг 50 % Бонус +500%
        Продолжительность внутреннего времени: 24 часа
        Продолжительность внешнего времени: 1 секунда
        Скорость усвоения любых знаний и навыков: +50%
        Стоимость: 300 маны
        Оценка противника: 50 маны
        Суммарное количество рангов: 580
        Когда у тебя внушительный запас маны и есть возможность быстро её пополнять, то прокачка становится в разы приятнее и продуктивнее. А совместно с прокачанной выносливостью, полной самоотдачей и званием мастера так и вовсе, многие вещи достигаются значительно легче, чем ожидалось.
        Большинство основных навыков я довёл до тридцатого уровня, чем гордился. Не подлинное мастерство, которое начиналось с пятидесятого, но уже что-то серьезное и внушительное, веский аргумент в любых конфликтах.
        Что касается обычных умений, которые надо развивать сугубо практикой, а не очками системы, с ними тоже прогресс произошёл. Не зря же я столько лет в моделирование провёл. Раскошелился и на учителей, как же без этого. Потратил по пять очков навыков на владение мечом и копьем, на тактику магического боя и взлом защит, а на закуску взял мастера-диверсанта. Всего пятнадцать очков ушло, о чем я нисколько не жалею.
        По владению холодным оружием всё просто. Я сутки занимался с настоящим профессионалом, куда там земным умельцам, которых я встречал. Мне наглядно показали ошибки, слабые места, указали перспективы и дали базовые формы меча и копья, чтобы дальше сам занимался. Н-да… Я пару лет потратил на то, чтобы должным образом усвоить полученный урок. С кем я только не сражался, каких только противников себе не создавал.
        Мною овладела какая-то одержимость. Каждый навык я хотел довести до идеального состояния. Освоить реальное мастерство. Простой удар мечом я мог отрабатывать тысячи раз, против тысяч разных противников, в сотнях разных ситуаций. Я вкалывал и вкалывал, пока умение не становилось родным и совершенным.
        По магическому бою и защитам вышло ещё интереснее. Столько нюансов, оказывается, есть в этом деле… Некоторые продвинутые защиты создают внутри себя настоящие эко-системы. Более того, некоторые искатели специально заморачиваются и ищут способы добавить полезные свойства. Для примера: можно найти аватара огня, убить его, добыть его магическое сердце и интегрировать в доспех, получив резист к стихии огня. Аналогично и с любыми другими стихиями.
        За эти два месяца я нашёл только аватара духов семидесятого уровня. Он так и назывался. Нашёл, конечно, это сильно сказано. Тварь сама вышла на меня в одну из ночей, когда я прокачивал броню. Бой жарким вышел. Быстро восстанавливающаяся за счет разлитой вокруг маны, тварь была почти неубиваемой. Я её взбесил настолько, что она долгие часы преследовала меня, пока мы с ней не вылетели в область пониженной маны: дневную часть мира, да на большую высоту. Как итог: я получил плюс десять процентов резиста для брони. Никаких навыков за аватара, к сожалению, не дали.
        Стоит ли говорить, что я загорелся идеей прошерстить другие миры, найти как можно больше аватаров и выйти на новый уровень? О, да. Если представится возможность, обязательно этим займусь. Желательно до того, как стану князем.
        Резисты - малая часть того, что я узнал. Если в общих чертах, то взлом защиты всегда сводился к поиску уязвимостей. Надо создать такие условия, когда щит разрядится быстрее или и вовсе окажется бесполезен. Последнее почти нереально при встрече с сильными противниками. Они на то и сильные, что позаботились о своей защите.
        Какие-то защиты лучше держат площадный удар, какие-то эффективно справляются с точечным попаданием, перераспределяя, а то и вовсе сбрасывая урон куда-то во вне. Есть и такие, которые легко чередуют тип защиты в зависимости от ситуации. Если разгадать секрет брони противника, понять его алгоритм защиты, то можно подобрать такую цепочку воздействий, которая обеспечит победу.
        Очень, ну просто очень интересная эта наука определять на глаз тип защиты и подбирать ключик. Я успел наработать десяток связок на основные случаи жизни. Не обязательно это были мощные связки. Иногда нужен точечный удар. Откачал воздух, а у противника ничего на этот случай нет и всё, победа у тебя в руках.
        Что касается диверсий… Этим я собирался заняться в ближайшее время.

* * *
        - Уходишь?  - спросила Мария, когда я позвал её и Бориса.
        - Да. Засиделись мы тут.
        - Когда вернёшься?  - спросил мужчина.
        - Может сегодня, а может через пару недель. Как пойдет. Без меня вы теперь тут точно не пропадете. Если что, то уходите, скрывайтесь, я вас как-нибудь найду.
        - Надеюсь, до этого не дойдет.
        - Вы пока готовьтесь. Если найду возможность, то пойдем на прорыв. Если не найду, всё равно пойдем щипать золотых.
        Оставив двух командиров, одного гласного, а другого негласного, я улетел на поиск приключений.

* * *

        За эти два месяца я регулярно наведывался к грани и проверял, охраняют ли её золотые. Охраняли. До сих пор охраняли, но без огонька.
        Я спустился в сотне метров от стены и принялся ждать. Если хочешь остаться незаметным, то наберись терпения, говорил мне ящер. Терпение, хладнокровие, отсутствие спешки: три кредо профессионального убийцы, шпиона и диверсанта.
        Никто меня не заметил, не обратил внимания и не выбежал встречать. Я подошёл ближе, к самой стене - тот же эффект. Крепость была задраена, никаких проходов. Разве что бойницы, но туда я при всём желание протиснуться не смогу.
        Земля раздвинулась под ногами и я скользнул вниз. Благодаря стихии земли я прекрасно ощущал всю крепость, все стены, переходы и комнаты. Я чувствовал металл, ощущал солдат в броне. Их тут всего пару десятков наберется, никак не сотня. Надоело тут армию держать и перебросили в более важные места? Хороший знак.
        В крепости создали каменный пол, но и он для меня помехой не был. Я просто раздвинул камень и оказался внутри. А где хлеб соль? Где радужные приветствия и гостеприимство?
        Сама крепость выглядела не примечательно. Голый функционал абсолютно без роскоши. Я нашёл грань, рядом с ней теперь стояла арка, исписанная рунами. От неё исходил свет и легкое чувство опасности. Это что ещё за таможенный контроль?
        Лезть туда сразу не стал. Сначала прошёл по главному то ли коридору, то ли дороге. По ней легко небольшую армию перебросить, тут грузовик проедет, не то, что солдаты пробегут.
        Самих солдат я тоже нашёл. Часть из них тупо дрыхла. Видел одного, строгающего из деревяшки фигурку коня. Ещё четверо сидели и рубились в карты. И что интересно, я понимал, о чем они говорят!
        Простояв у них за спинами пару часов, я смог узнать кое-что интересное.
        - Что, неудачники, кто поднимать будет?  - спросил усатый солдат. Он чем-то напоминал гусара. Ну, так, как я себе их представлял. В мундире с золотой вышивкой, впрочем, с давно поблеклой. На одежде виднелось несколько пятен, потертости и прорехи, которые старательно заделали, но это не сильно помогло. Усатый курил, пускал клубы дыма, из-за чего я стоял метрах в пяти от них, чтобы не выдать себя.
        - Сам ты неудачник,  - ответил чернокожий солдат. Если остальные три выглядели, как европейцы, то этот был первый, кого я встретил с темным оттенком кожи. Худой, с проплешиной на голове, в таком же дешёвом кители, как и у остальных, он представлял собой отнюдь не героическое зрелище.
        - И я неудачник,  - легко согласился усатый, в перерывах между затяжками прикладываясь к стакану. Пили они не то, чтобы активно, но пили,  - Всех нас сюда заслали не за большие заслуги, а совсем наоборот.
        - Что верно, то верно,  - сказал третий, толстый солдат, потный и вонючий. Он потянулся к к тарелке, подхватил оттуда что-то сухое и закинул в рот,  - Ненавижу эту жратву.
        - А чего жрешь тогда?  - хохотнул усатый.
        - Так больше нечего.
        - Как по мне, неплохо живем,  - заметил третий, худощавый и с синяками под глазами. Его язык заплетался, он говорил медленно, с глупой улыбочкой на лице.  - Лучше уж здесь сидеть, чем на передовой быть.
        - Кто знает,  - сказал афро-искатель,  - Ходили слухи, что тут не просто так крепость поставили. Какой-то маг шороху навёл.
        - А я слышал,  - наклонился усатый и прошептал,  - Что он нашему Эмилю ручку то отрубил. Да не просто так чикнул,  - тут он сделал характерный жест двумя пальцами, изображая ножницы,  - А так, что его месяц целители подлечить не могли.
        - Да гонишь,  - отмахнулся толстяк,  - Кто же золотого птенчика пустит в опасное место.
        - Отпустили-отпустили,  - закивал усатый,  - Потом он ещё в немилость впал. Два раза!
        - Так уж и два,  - захихикал пьяный и бледный.  - Ему же тогда конец!
        - А ты давно о нём слышал?  - хохотнул «гусар».  - Он тут до нас сидел. Вроде как охотников натравил на того мага. И где охотники? Не вернулся никто. Маг их всех убил!
        - О нём страшные слухи ходят,  - тоже перешёл на шёпот чернокожий,  - Говорят, он убил дядю Эмиля.
        - Того самого?  - посерьезнел гусар.  - Ты то откуда знаешь? Ты вообще из другого мира.
        - Мир другой, но у нас союз вроде как,  - поджал губы черный,  - Слухи они такие, гуляют куда хотят.
        - Да достали херню обсуждать! Давайте лучше играть! Иначе я прямо сейчас со скуки помру!  - рявкнул толстяк.
        - Так повышай тогда! Чего ждешь?!  - подначил его усатый
        Больше ничего интересного я не услышал. Убивать никого не стал. Не выглядели они могучими воинами, которые могут доставить проблем. А у меня сейчас другая задача. Разведка и диверсии. Убить десяток неудачников, которых спихнули на заброшенное направление… Ну это так себе диверсия.
        Закончив наблюдение в крепости, отправился к грани. Две арки по обе стороны пугали и настораживали. Зачем-то их сюда поставили, явно не просто так. Чтобы не рисковать, я использовал смещение и перенёс себя сразу на другую сторону, после чего замер. Секунда, вторая, третья… Невидимость достигала максимума, если замереть, что я и сделал.
        Не произошло ровным счетом ничего. Здесь как стояла крепость, так и продолжила стоять. Тоже полупустая. Никто из солдат не прореагировал на моё появление.
        Вот и славно. Можно приступать к следующей части плана.

        Глава 26. Кровь и смазка

        Эти суки так и не сняли купол. Но и не сказать, что он оставался первозданно целым. Я заметил трещины, слабости в защите, выглядящие, как плеши, видел черноту в одной из частей города.
        Подлетев повыше, принялся осматриваться и разбираться, что происходит. Золотая армия по прежнему здесь, но крепости стали… хм… значительно кучней. Да, это слово лучше всего подходит. Их явно теснили в некоторых местах, золотые отступили и укрепились. Теперь их башни видны не по всему городу, а преимущественно в центральной части. Если представить город в виде пиццы, то один или два куска на данный момент были захвачены кем-то другим. Или с этих куском прогнали золотую армию, трудно было сказать так сразу, может о захвате пока речи не шло, но то, что там чужие армии, было заметно и невооруженным взглядом.
        Сам перекресток изменился. Раньше здесь находился земной город, потом его разрушили боги, большинство зданий осело. За прошедшие пару месяцев разрушений прибавилось, но не только их, порядка здесь тоже добавили. Золотая армия почистила территорию, пуская на свои защитные сооружения то, что раньше было городом. В каком-то смысле возник новый город, восставший на скорую руку из руин. С примитивной, но эффективной архитектурой. Башни стояли рядом с гранями. Какие-то из проходов в другие миры перекрывались крепостями, какие-то просто висели в воздухе и никто на них особо внимания не обращал. Где-то проложили дороги и по этим «венам» можно догадаться, какие миры больше всего интересовали золотых и где у них логистический трафик налажен.
        Ещё я нашёл следы армии мертвых. Именно они находились под почерневшей частью купола. Когда я подлетел, там в это время шёл вялый бой. Искатели постреливали, проверяя защиту друг друга. Мертвые на текущий момент захватили штук пять граней и возвели между ними… башню, что ли. Или правильно будет сказать зиккурат? Пророщенная из костей, от неё веяло чем-то нехорошим. Башня генерировала довольно мощный щит. Насколько мощный, что купол князя с его бомбардировкой пробить не смог. Наверное… Саму бомбёжку я не видел, но если мертвые закрепились настолько, то либо захваченные грани не особо интересны, либо… У золотых не хватает сил, чтобы вытеснить конкурентов. Любопытно, конечно, но не очень. Я бы не хотел, чтобы перекресток захватила армии мертвых. Лучше уж золотые, они хотя бы живые люди.
        Следующие пару часов я просто летал от одного места к другому, подолгу зависая и наблюдая. В этом месте шла не только война. Ещё здесь цвела торговля. Я пока не разбирался, как одни фракции отличаются от других, видел лишь, что у них разные опознавательные флаги, одежды и внешности. Но может это люди из одного государства, а может и нет. Как бы там не было, золотая армия наладила торговлю. Не проходило и пяти минут, чтобы на перекрестке не показался новый караван. Уверен, не совпадение, что караваны шли именно по проложенным дорогам. Маги земли явно потрудились, чтобы грузы доставлялись споро. Удивляло разнообразие извозчиков. Большинство тащило грузы на телегах, с помощью тех или иных животных. Знакомых лошадей я тоже видел. Но были и те, кто использовали механизмы. Кажется, работающие то ли на пару, то ли на мане, выглядящие далекими от высоких технологий. Стало понятно, почему в одних местах стоят крепости, а в других только башни. Это зависело от опасности мира. Часть крепостей служила контрольно-пропускным пунктом или таможней. Другая часть строилась с расчетом сдерживать врагов.
        Я и не представлял, что здесь творится. Если описать тремя слова, то будет: бесконечная война и торговля.
        Когда надоело наблюдать за не особо меняющейся картиной, облетел весь купол. Осмотрел и внизу и наверху, в поисках брешей. Постарался разглядеть, что там происходит с другой стороны. Кажется, наши строили стену… Детали трудно увидеть, купол то и дело рябью шёл. Ощущение, будто он на последнем издыхание. Выпускать меч трёх стихий и проверять, смогу ли пробить не стал. Это не факт, что поможет, но точно привлечет внимание, а у меня пока и другие дела есть.

* * *
        - Пошевеливайтесь, сукины дети! Если мы опоздаем, нам всем бошки поотрывают!  - орал на всю округу толстый караванщик, размахивая кнутом.
        Он владел десятком повозок, куда спешно грузили продовольствие, оружие и, кажется, зелья. Я не уверен, потому что товар тщательно упакован. Удалось лишь мельком увидеть, что там: склянки с жидкостью. Маловероятно, что это освежающие напитки или газировка.
        А ещё сейчас грузили золото. Оно приветственно позвякивало в кованных сундуках. Отряд матерых искателей семидесятого уровня стоял рядом, нервно бросая взгляды по сторонам. Я знал, что там золото, потому что, как никак стихия металла прокачана. Я весь металл в радиусе полукилометра ощущаю при желании. Состав, качество, уязвимости…
        Мир был одним из тех, откуда регулярно шли караваны к главной крепости золотых. Они её прямо в центре города отстроили. Там пара тысяч искателей, мощные стены, артефактные башни, способные очень больно ударить. Я это увидел, когда к крепости прорвался отряд каких-то монстров. Откуда он взялся непонятно, выглядел подозрительно, но мне оказался полезным, продемонстрировав часть защитных систем.
        То было в первый день. Я часами наблюдал за снабжением, как подвозят один груз за другим. Следил, откуда они приходят, из каких граней. Отслеживал, куда чаще всего посылают солдат и откуда они возвращаются. Старался понять, где товары золотой армии, а где других фракций.
        Киборги не обманули. Они не владели полной информацией, но общее представление мне дали. Золотая армия входила во фракцию торговцев. С десяток миров, десятки государств и народов. В основном люди, но мелькали и другие расы, правда, редко.
        Первой целью выбрал мир, откуда больше всего снабжения поступало. И не прогадал. Здесь нашёлся перевалочный пункт, куда маги пространства забрасывали грузы из других точек.
        Какая самая главная ценность у торговой фракции, с таким огромным самомнением, что делает своей армии доспехи под цвет золота? Ответ напрашивался сам собой. Бабло. Деньги - это финансирование войны, закупка оружия и пищи, найм любых специалистов и наёмников. Иначе говоря, деньги это кровь войны.
        И я собирался пустить эту кровь. Разворошить осиный улей. Заставить золотую армию терять как можно больше ресурсов.

* * *

        Караван сопровождало суммарно около пятидесяти бойцов. Ещё пару десятков слуг и из возчиков. Три десятка быков и сам караванщик. От перевалочного пункта им до грани было километров десять. Здесь рядом и другие перевалочные пункты находились. А у самой грани стоял дозор, занимающийся регулировкой потоков. Логистика у них на высшем уровнем, что тут скажешь.
        Караван двигался бодро. На встречу своей смерти.
        Стоило им заехать в подлесок, в зону, где они пару минут будут не видны как с грани, так и с перевалочного пункта…
        Разом под всем караваном раскрылась земля, забирая людей к себе. Одновременно с этим я откачал воздух, не давая вздохнуть. Через минуту весь отряд, кроме одного человека, были мертвы.
        Вы убили семь искателей выше звания адепт
        Получено 14 очков навыков
        Получено 14 очков характеристик
        Как мало…
        Я и сам спустился под землю. В специально созданную пещеру. Но перед этим прибрался. Земля снова сошлась над поверхностью, разровнялась и предстала в первозданном виде. Запасы металла я забрал себе. Зелья сохранил, желая сначала узнать, что это такое. Остальное же запустил под землю на сотни метров вниз. Пусть ищут свой груз сколько хотят. Не найдут.
        Оказавшись в пещере, создал для себя стул и уставился на человека, который отползал от меня в сторону. Он уперся в стенку, заскреб ногтями по камню, хрипя и плача. Не повезло сегодня мужику…
        - Ну привет,  - сказал я ему,  - Надеюсь, ты сразу ответишь на мои вопросы.
        Я выпустил полоски металла и распял караванщика. Откачав воздух вокруг его головы на десяток секунд, убедился, что сказанное дошло до него. Мысли, что это бесчеловечно, что я неоправданно жесток, если и мелькали, то как далекая-далекая моль, на которую я давно перестал обращать внимание. Это для обычных людей прошло два месяца. А для меня - восемь лет. Целых восемь лет, за которые я успел растерять свою невинность, сентиментальность и веру в ценность жизни.
        Есть цель, есть враги, есть средства.
        - Кто ты такой?  - прохрипел караванщик, когда отдышался.
        - Один злой маг, которого достала твоя фракция. Вопрос первый - что за зелья?
        - Я ничего не скажу!  - взвизгнул он.
        - Глупо.
        У мага моего уровня есть множество способов развязать язык человеку. Пытки металлом, землёй, обычное избиение… Но гораздо эффективнее - пытки недостатком кислорода. Толстяк сдался через пару минут.
        - Восстанавливающие и лечебные зелья, антидоты против отравления магией смерти,  - перечислил он, плача и всхлипывая.
        - Хорошо. Вот видишь, как просто? А теперь расскажи, откуда идут главные поставки.
        - Я…  - толстяк поднял голову, заглянул мне в глаза и сломался окончательно.

* * *

        Золотая армия действовала с размахом. Выбрали миры, нашли там ресурсы и за пару месяцев наладили добычу. Я нашёл место, где добывалось золото. Много золота.
        Здесь находилось больше тысячи солдат, охраняющие шахты и запасы. Переброской занимались маги пространства. Они от шахт доставляли груз к грани, через неё перебрасывали солдаты, там снова порталами уже до своей грани и так, пока золотишко не окажется у князей в кармане. Да-да, у золотой армии их было несколько. Князей в смысле. Несколько десятков. А ещё боги, которые никак себя не проявили.
        Но это пока. Караванщик делился секретами, пока я не коснулся темы, куда именно должно отправиться золото. Здесь он упирался дольше всего и не хочется вспоминать, что пришлось сделать, чтобы его разговорить. Он не знал подробностей, тема была до жути секретная, но… Кое-какие слухи ходили. Золото массово свозили в главную крепость. Зачем-то потребовалось обширные запасы.
        Угу. Солдатам. На военной базе. Во время войны. Нахрена им золото? Странно и подозрительно, не удивительно, что меня это заинтересовало.
        Ещё караванщик рассказал, откуда идут главные поставки. Сам то он что, всего лишь мелкий извозчик, вез небольшую партию в сотню килограмм, а по слухам требовались тонны. Очень интересно…
        Расследование привело меня на рудники. Здесь как раз готовилась к отправке очередная партия в несколько центнеров. Маги пространства уже собрались, чтобы перебросить груз. Я засел на крыше одного из зданий и наблюдал за ними. К сожалению, говорили они на своём языке и перевод не включился.
        Трое магов. Старички, чьих волос коснулась седина. У каждого, как на подбор, серебристые одежды. Рядом десяток охраны. Искатели семидесятого уровня, злобно поглядывающие по сторонам. Вокруг ещё сотни солдат, ведущих дежурство, стоящих на стенах, да присматривающих за порядком. Ну и на закуску с тысячу обычных людей, работающих в шахтах.
        Мне хотелось разрушить здесь всё. Разнести к чертям это место, лишить врагов всего добытого, нанести максимальный ущерб. Но вместо этого я сделал совсем другое.
        Я обрушил только одну шахту. Громыхнуло, часть скалы съехала, земля разошлась трещинами. Люди забегали, улицы наполнились криками. Появились маги земли, которые спешно стали разбирать завалы. Я оценил, что мои коллеги по стихии действуют гораздо медленнее. Слабоватые у них навыки, ох слабоватые. Или нет звания мастеров, что вероятнее.
        Заглядываться на поднявшийся шум долго я не стал. Пока охрана отвлеклась, выбрал одного из магов пространства, подошёл к нему, откачивая воздух, хватая и сдавливая шею. Пока остальные пытались осознать, почему внезапно воздух исчез, я активировал полёт и унесся далеко-далеко в небо, прихватив с собой мага.

* * *
        - Будь ты проклят, чужак!  - шипел маг.
        - Хватит ворчать, старик. Расскажи мне, что знаешь и я подарю тебе легкую смерть.
        - Никогда!
        - Прошлые мои жертвы говорили тоже самое. Чего ты хочешь избежать? Даже умри ты сейчас, ничего не сказав, я поймаю другого мага и заставлю его говорить. Если и он не сдастся, я буду отлавливать вас одного за другим, пока не узнаю, что хочу.
        - Будь ты проклят!  - сказал он, но я видел, что голос его дрогнул.
        - Ты же из народа прирожденных торговцев. Что говорит тебе чутьё? Хорошую я сделку предлагаю…
        - Дерьмовая сделка, дерьмовая!
        - Ну, ты не в том положение, чтобы торговаться,  - я снова придавил его воздухом, давая прочувствовать шаткость своего положения,  - Так что, будешь говорить?
        Вскоре старик заговорил.

* * *

        Всё плохо. Всё очень плохо. Главный учитель и по совместительству поставщик магов пространства - князь. Настоящий князь пространства, мать его. Заседающий у себя черт знает где, куда никто не знает дорогу. Туда можно попасть только через портал.
        Руки у меня коротки, чтобы добраться до него. Не говоря уж про полное разрушение поставок «магов пространства». Эх… А какая хорошая идея была, жаль пустая.
        От пленного мага я избавился и получил за него бонус. Старикан оказался иерархом. Чтобы удержать его, я постоянно использовал поглощение маны, переломал ему кости и спеленал металлом. Никак иначе с этой братией не управиться. Насколько же сильно я изменился, раз меня такие дела больше не волнуют. Просто часть моей работы, не самой приятной, которую надо сделать и всё.
        Держал я мага, кстати, прямо в небе. Высоко-высоко, где маны и так мало было. Несколько раз пытались открыть портал к нам, но я сбивал их. Повезло, что у меня большой запас маны, этот трюк удался. Иначе и мне было бы трудно наверху.
        Но больше я такое повторять не хочу. Кое-что удалось узнать. Маги пространства - это отдельная, уважаемая каста в золотом мире. Тот князь единственный, кто успешно и регулярно поставлял магов. Для торговцем они крайне важный товар, как ни крути. Если деньги это кровь войны, то логистика - смазка. И у них было очень много этой смазки.
        Надо бы подсократить запасы.

* * *
        - Тревога! На нас напали! Тревога!  - орал солдат.
        Ещё бы ему не орать. Пропажу мага заметили. Десятки отрядов прочесывали лагерь, что наводило на мысль: либо они это делают ради профилактики, либо так и не поняли, что произошло. Я то быстро мага схватил и в небо улетел. Могли и не заметить, там за секунду всё произошло.
        Груз с золотом оцепили, нагнали солдат. Они держали в руках фонари, не смотря на середину дня. От этих фонарей, от блеклого свечения, веяло угрозой. Неужто средство против невидимок? По всей видимости так и есть. Иначе зачем настолько яро водить фонарями, словно от этого зависит жизнь?
        Но орал солдат по другой причине. Я прыгнул прямо на ящики с золотом и ударил силой металла. Золотые шипы полетели в солдат, пробивая их защиту, калеча и убивая. Им вторили доспехи, которые я сминал своей волей. Бросив пляску клинков, усилил лезвия и закрутил их вокруг себя, находя слабые места. От меня это не требовало почти никаких усилий. Рутина.
        Тех, кто оказался крепче, я прикладывал преодолением, сжимал металлом и воздухом, после чего сворачивал шею. Жестко, методично, быстро.
        Вы убили семнадцать искателей выше звания адепт
        Получено 34 очка навыков
        Получено 34 очка характеристик
        Получен 70 уровень
        Получено 1 очко навыков
        Получено 1 очко характеристик
        Кричавший солдат находился на стене, метрах в ста от места побоища. Он и заметил первым, что происходит что-то неладное. Я закрутил воздух вокруг себя, поднимая бурю и активируя невидимость. Уйдя полётом, избежал той группы, что выскочила из открывшихся порталов.
        Зевс любезно показал мне, где находятся сами маги пространства. К ним я и прыгнул, выпуская меч трёх стихий. Ненавижу магов пространства… Если им дать время, то хрен потом достанешь, поэтому лучше убивать наверняка.
        Два мага умерли, рассеявшись прахом. Прошли те времена, когда мне меч едва давался. Сейчас я научился им драться. Что и показал всем тем, кто выбежал к складам.
        Из-за угла показался полк солдат. Окутанные щитами, командир зычным голосом выкрикивал приказы. Вон они замечают на меня, навыки формируются, готовые вот-вот сорваться и поразить врага…
        Я оказываюсь рядом быстрее. Бью мечом, не беспокоясь о щитах. Первые ряды разрубает на части, солдаты умирают десятками. Смещаюсь, ещё удар мечом и командир умирает. В один момент строй превращается в сброд, не успевающий реагировать.
        Выпускаю гнев металла, ломаю тела и броню. Подхватываю частицы металла, закручиваю вокруг, мешаю их с ветром и пылью. Отряд скрывает завеса, а когда опадает, там не остаётся живых. К этому моменту я нахожусь в другом месте. За спинами нового отряда, который выбегает на площадь.
        Град ударов и после меня остается горстка трупов. Восемь лет, мать их, я учился убивать эффективно…
        Не успеваю читать сообщения. Убиваю солдат одного за другим. В какой-то момент они не выдерживают, спасаются бегством. Командиров и тех, кто способен их объединить, я устранял первым делом. Когда люди превратились в толпу и побежал, то оставил их в покое. Меньше всего хочу гоняться за ними.
        Дальше началось самое весёлое. Я принялся разрушать базу. Рушил здания, технику, инструменты, уничтожал запасы: в общем, развлекался, как может развлекаться сильный маг, которого не сдерживают никакие заботы.
        Суммарно я за этот бой получил ещё по сто двадцать очков и новый уровень. Неплохо. Для начала.

        Глава 27. Ответ

        Эмиль сидел в зале для совещаний, надеясь, что старший брат, он же первый наследник, поручит ему важное дело. С тех пор, как золотой рыцарь опростоволосился, ему не доверяли ничего серьезного. Мрачные размышления о тяготах судьбы были разрушены хлопнувшей дверью.
        В зал ворвался гонец. Лицо красное, глаза выпучены, потом разит за версту. Эмиль поморщился. Что за стыдоба… Он хоть и посыльный, но надо же за собой следить!
        - Что?  - поднял голову брат, окидывая взглядом гостя.
        - На наши базы напали. Седьмой захваченный мир. Откуда должны были прийти поставки золота,  - доложил мужчина, чеканя слова и переводя дыхание.
        - Кто напал?  - поднялся первый наследник,  - Потери? Какая ситуация?
        - Н-не-знаю,  - дрогнул гонец. Аура силы, исходящая от главнокомандующего, была столь мощна, что подавляла любого искателя. Потомственный маг, первый сын самого князя, он был на голову выше обычных смертных.  - Поставка должна была прийти час назад. Не пришла. Отправили патруль проверить. Никого не обнаружили. Скатались до ближайшей крепости, но там нашли лишь руины.
        - Кто-то разнес целую крепость и мы об этом узнаем только сейчас?  - нахмурился наследник,  - Эмиль,  - повернулся он к брату, и золотой рыцарь подобрался,  - Ты хотел дело, так? Отправляйся и разузнай, что и как. Жду доклад через два часа. Если найдешь источник проблем, то показательно устрани.
        Эмиль внутренне поморщился. Его, третьего сына! Отправляют как какого-то солдата копаться в руинах! Не самая престижная задача.
        - Будет исполнено, брат,  - поклонился рыцарь и поспешно вышел из помещения.
        Не в том он положение, чтобы права качать.

* * *

        Разнесся первую базу, я отправился ко второй. Ящер учил меня не спешить. Но это относится к тем случаям, когда сидишь в засаде, у тебя нет плана и требуется аккуратность. Мой случай отличался. Я заранее разведал рудники в этом мире, посмотрел, где и какие крепости построить успели, прикинул количество солдат и целей, а потом… Несколько суток развлекался в моделирование, проигрывая те или иные сценарии.
        Поэтому сейчас, летя к следующей цели, я испытывал легкое чувство рутины и скуки. Это не значит, что я потерял бдительность. Нет, чувства обострены, ветер на страже, я всеми своими способностями прощупываю окружающее пространство. Готов настолько, насколько вообще могут быть готовым.
        Тактика захвата планет и ресурсов золотой армией не отличалась оригинальностью и разнообразием. Специально обученные искатели на пару с магами пространства находили интересные места. Дальше туда забрасывали других специалистов, таких как магов камня, что возводили за считанные дни крепости. А может и часы. Сам я этих магов не видел, судил лишь по тому, что наблюдал в предыдущем мире, откуда пришёл. Там тоже возвели у грани крепость очень быстро. Это не сделать земными методами, даже если нагнать армию таджиков. Но вот десяток магов земли вполне могут справиться.
        Дальше всё просто. Найти место, создать крепость, нагнать людей, заставить работать, пожимать плоды и вовремя забирать добытое. Я бы это назвал оперативный грабеж природных ресурсов.
        Не только ископаемые грабили, само собой. Я уже знал, что есть целая система, отвечающая за оперативную подготовку новых солдат. В запасах было множество искателей двадцатых-тридцатых уровней. У них самих не было возможности расти. Все монстры под контролем у государства, есть налоги на навыки и уровни, есть жесткая магическая диктатура.
        Зато когда доходит дело до войны, этих солдат, которые до этого тренировались обычными способами, направляли в новые миры, где гуляли толпы монстров. Ну и в ускоренном темпе поднимали им уровни. Часть обретенных очков сдавалась и передавалась благородному сословию, за счет чего те становились элитой не только по происхождению, но и по рангам навыков.
        Страшно представить, сколько очков навыков собирают их князья. А боги так тем более…

* * *

        У второго рудника ничего примечательного не случилось. Маги пространства вдвоем сидели в обеденном зале и уплетали какое-то мясо, запивая вином. Я подошёл к ним и разрубил одним ударом на части, после чего разнёс склады и запасы. В меня пытались стрелять, но попробуй попади в невидимого мага воздуха.
        Маги пространства - это преимущество и слабость золотой армии. Они привыкли к тому, что любую новость могут передать в мгновение ока. Как и перебросить подкрепление. Но если первым делом убить магов, то… Нет способа послать весть в соседние крепости, до которых пешком пару часов минимум. На лошади может час скакать, по местным то лесам, оврагам и скалам.
        Отдельно я потратил время, чтобы перебить командиров. Устроил им шоу, в лучших стилях хорроров. Ещё одна проблема - это выделяющаяся одежда тех, кто имеет право командовать. Так-то понятно, зачем это нужно, но… Когда на тебя охотится маг-убийца, это становится слишком приметным.
        За эту крепость я получил по тридцать два очка, особо не убивая слабых искателей, только тех, кто встал на пути.

* * *
        - Докладывай!  - рявкнул Паоль Второй, первый наследник великого князя.
        - Брат, я не смог найти следы противника,  - сказал Эмиль, проходя быстрым шагом в кабинет. Приходить ему сюда не хотелось. Происходило непонятно что, точных данных нет, а это не то, с чем стоит идти на доклад. Но время вышло и выбора не осталось.
        - От тебя никакого толку!  - раздражённо прорычал Паоль,  - Ты хоть что-то смог узнать?! Факты! Коротко и по делу! Ну?!
        - Три крепости разнесли одну за другой. Две добывающие и один центр подготовки. На последней больше всего трупов, настоящее побоище.
        - Факты!  - рявкнул наследник.
        - Следов противника не обнаружено! Очевидцы рассказали, что это были невидимки. Действовали по тактике террора, убивая сначала магов пространства, следом командирский состав, а дальше всех остальных. После разрушали крепость, уничтожали все ресурсы и запасы. Там поработали как минимум сильные маги земли и металла. Ещё по косвенным признакам можно предположить, что были маги ветра.
        - Земля, ветер и металл?  - заиграл Паоль желваками,  - Интересно… Сколько их было?
        - Не удалось выяснить. Ни одного следа я не нашёл. Ни копыт, ни техники, ничего. Наши маги проверили, порталы тоже никто не открывал.
        - Отряд невидимок?
        - Там мастера, не меньше.
        - Мастера, говоришь… Ветер, металл, земля, невидимость… А это случаем не тот маг, которого ты упустил?
        От этих слов у Эмиля сжались внутренности. Очень, очень неприятное ощущение для того, кто не привык бояться и о чем-либо переживать.
        - Не мог же он это один сделать,  - постарался взять себя в руки третий наследник.
        - Кто знает. Это твоя ошибка. Брат. Которая дорого нам обходится!  - с каждой секундой мужчина раздражался всё больше.
        Приближающуюся бурю прервала распахнутая дверь. Вошёл первый помощник. Паоль ни на секунду не доверял братцу, сила которая сводилась к вливанию чужих очков. Поэтому он послал своего человека, чтобы компетентными глазами посмотреть, что и как.
        - Господин,  - поклонился мужчина,  - Я нашёл солдат.
        - Каких солдат?  - сказал Эмиль и скривился, потому что этот вопрос был донельзя глуп. Он должен знать обо всём! А не спрашивать, что нашёл помощник!
        - Солдат, которые пропали из центра подготовки. Вы ушли раньше, господин, и не узнали об этом.  - ещё раз поклонился мужчина.
        - Говори,  - приказал Паоль,  - Что за солдаты? Куда пропали?
        - На базу явился неизвестный маг. Перебил всех, кто мог оказать сопротивление. Погнал новобранцев от базы, гнал их бегом пару километров. Потом угрозами и пытками принудил выкупить свою жизнь.
        - В смысле?  - нахмурился Паоль пуще прежнего, смутно догадываясь, что сейчас услышит. И ему это не нравилось!
        - Очки… Маг потребовал очки,  - ответил первый помощник, зная, какой гнев это вызовет.
        - Сколько?  - сказал одно слово Паоль. Лицо его при этом пошло красными пятнами, а стол задрожал от шибающей от мужчины силы.
        - Он увёл две сотни новобранцев. Каждый отдал в среднем по три очка характеристик и навыков.
        Эмиль при этих словах, в отличие от брата, побледнел. Его ошибка и правда стоила дорого.

* * *

        Шестьсот семнадцать очков навыков и шестьсот три очка характеристик. Невероятный куш. И как легко он мне достался.
        Третьим местом я выбрал тренировочную крепость. Именно туда сгоняли младших искателей, которые массово истребляли монстров и поднимали уровни. Командиров и охранников пришлось убить. Ну как пришлось. Именно это я и собирался сделать. Чем больше отлаженных систем я сломаю, тем больше шансов, что выверенный механизм золотой армии даст сбой.
        Серьезных противников для меня на базе не нашлось. Убивать обычных юнцов, которые всей толпой мне ничего сделать не могли я не захотел. Тогда меня посетила дикая мысль. Они ведь платят налоги очками навыков? Так почему бы им не выкупить у меня свои жизни?
        Я заставил их бежать от базы. Откачивал воздух вокруг них и если кто-то задерживался, то задыхался. У них не было выбора. Либо бежать, где есть воздух, либо задохнуться. Пока бежали, я подавлял любые попытки к сопротивлению и приучал к мысли, что у них нет шанса.
        Когда удалились от крепости и я решил, что у нас хватит времени на общение, то предложил им сделку. Нескольких солдат пришлось убить, очень уж они в штыки приняли сказанное. Другие после этого стали посговорчивее.
        А дальше каждый подходил ко мне, передавал накопленные очки навыков и характеристик, после чего убегал. Да, я отпускал всех, кто заплатил. Почему бы и нет? Они не старше меня. Совсем зеленые, большой опасности не представляют. Тем более сейчас, когда я их ограбил. Жаль у них уровни низкие и они немного успели накопить. Кто-то передавал по два очка, кто-то по три, а кому-то приходилось по четыре, чтобы выкупить тех, у кого не было «сбережений».
        Закончили в последний момент. Кавалерия пожаловала минут через десять. С высоты я наблюдал, как солдат собирают, возвращают к разрушенной крепости и допрашивают. Пора валить отсюда и менять мир. Слишком я в этом наследил.

* * *

        Золото армейцы суетились. Нагнали солдат к миру, где я разрушил крепости, оцепили округу, магов каких-то сильных позвали. В общем, отрабатывали схему перекрытия отступления. Ещё и арку притащили, которую установили по контуру грани. Точно такую же, какую я преодолел, когда шёл сюда. Наверняка эта штука нужна для отслеживания невидимок, зуб даю.
        Они пока ещё не в курсе, что опоздали со своими мерами. Я уже на перекрестке и сейчас наблюдал за их действиями с другой стороны. Отслеживал командиров, самых главных лиц, что и как они делают. Слушал там, где включался перевод, собирал информацию. С навыками и характеристиками тоже разобрался. План их распределения был давно готов.
        В характеристики закидывал порциями, по пятьдесят за раз. Я поднял до максимум выносливость, силу и ловкость. Может и не самый лучший выбор для мага, но… Это пока не столкнёшься с теми, кто умеет драться в ближнем бою и магию игнорирует.
        Столь высокое повышение характеристик привело к нескольким мгновенным перестройками организма. То ещё удовольствие… Сейчас я не просто так наблюдаю за округой… Я валяюсь на крыше башни и отдыхаю. Даю телу привыкнуть к изменениям. Да и себе даю.
        Выносливость повысила крепкость организма в разы. Дала полный иммунитет ко всем слабым атакам. Если меня обычный человек ткнёт ножом, то и следа не останется. Если из автомата расстрелять попробуют, то… Зависит от того, куда попадут. Глаза по прежнему уязвимы. Грудью же я мог и отразить очередь в упор. Ну почти… Следы останутся. И смотря какой автомат. Пулемётная очередь способна меня потрепать. Особенно, если я буду стоять на месте и ждать, пока в меня прицельно всю ленту расстреляют. Я это в моделирование проверил. Малые ранения не так страшны. Регенерация тоже выросла. Большинство ран зарастут сами в течение пары минут. Если это одна рана будет имею ввиду. Если меня отмудохают до состояния трупа, то тут сложнее восстановиться будет. Самоисцеление шло за счет маны и питательных веществ. С первым проблем нет, а со вторым… В бою отсутствует возможность перекусить.
        Повышенная сила вывела прочность тела на ещё более высокий уровень. Я поднимал характеристики последовательно и засекал все изменения. С поднятой силой мне теперь и пулемёт не страшен. А ещё я легко могу проломить кирпичную стену ударом кулака. Вот и стал супергероем. Ещё в качестве бонусов дали усиление ударов. Главная очивка - усиление в десять раз. Дали за пятьсот единиц. Десять раз! Да ещё моим стихийным мечом! Урон выйдет такой, что и князю достанется. Наверное… Я ещё в живую никогда князей не встречал.
        Ловкость вывела скорость, реакцию и гибкость на новый уровень. Мне потребуются годы тренировок, чтобы привыкнуть к изменениям. Слишком уж они сильные и значительные.
        Восприятие изменилось настолько, что стоило чуть напрячься и мир словно в патоку попадал. Солдаты, за которыми я наблюдал, начинали двигаться медленно, раза в два медленнее, чем до этого. Если же активировать выданные способности, то и вовсе, застывали.
        Ладно, эти характеристики и для мага полезны. Не только потому, что дают возможность противостоять тем, кто пошёл путём физического развития. Под ускорением можно нанести столько урона, столько навыков задействовать, что я начинаю себя считать по настоящему опасным. Рядовые бойцы мне больше не соперники, даже если будут готовы.
        С навыками тоже интересно вышло. Изначально я планировал, что буду копить очки на тот момент, когда возьму сотый уровень. Но передумал. Надо довести до максимум то, что есть. Новые очки успею собрать. Никуда они от меня не денутся. Тем более, способов гораздо больше, чем я думал. Спасибо золотой армии за наводку. Приобщился к подходам их аристократии, хех.
        Пятьдесят очков закинул в изменение земли. Очень уж хорошо себя показало это направление. Это только кажется, что изменение земли и металла - сугубо творческие направления. Созидательные так сказать. Три раза ха. Кто сказал, что разрушения не могут быть актом творчества? Ещё как могут. Я настолько себя натренировал, что постоянно на бессознательном уровне откачивал воздух и мешал дышать врагам, разрушал доспехи и проращивал из них шипы внутрь тела, раздвигал землю под ногами и фиксировал ноги, не давая напасть или сбежать. Да, это требует нормально так маны, но не то, чтобы сильно много. Если сражаешься против толпы магов, то расход перекрывается тем, что я вытягиваю.
        Высшее изменение земли
        Ранг 50: Бонус +500 %
        Уровень: 15
        Стоимость: 1 ед маны в секунду
        Вторым навыком поднял усиление земли.
        Высшее усиление земли
        Ранг 50: бонус + 500
        Уровень: 5
        Усиление: 1000 %
        Стоимость: 300 маны
        Жаль, что уровень низкий, но это дело наживное. Минус сто пятьдесят очков навыков, надеюсь, вложение быстро окупится. Перед глазами у меня так и вставали неразрушимые замки, могучие стены и гигантские проблемы для моих врагов. Ухахах…
        Бонусы дали такие же, как и у металла. Открылась способность ещё лучше чувствовать землю и камень, определять их состав, менять его по своему усмотрению, упрочнять, наделять свойствами и, что самое главное, открылся дополнительный пространственный карман. Всего тонна, но и это неплохо. Замечу, что стихия земли это не только чернозём. Это ещё драгоценные камни… Которые я чувствую в недрах земли… В общем, бедность мне больше не грозит.
        Третьим навыком поднял гнев металла. Минус девяносто очков и получил новую ульту. Я сначала не поверил, когда увидел новое название.
        Ураган
        Ранг 50: бонус + 500
        Уровень: 30
        Урон: 9900
        Радиус: 500 метров
        Стоимость: 400 маны
        Ураган? Нет, они серьезно?
        Моделирование показало, что название верное. Сам навык выглядел и ощущался, как очень холодный и плотный шар черного металла. Блестящий, шершавый, он одним своим видом заставлял ежиться. А уж когда кидаешь его в толпу… Этот снаряд легко пробивал щиты средней силы. Он падал, разбивался и металл в радиусе пятисот метров сходил с ума.
        Первый шаг: шар резко притягивал к себе всё металлическое в зоне радиусе действия. Тех, кто послабее просто сносило, если на них было что-то металлическое. Те, кто посильнее могли удержаться, но это надо быть реально сильным искателем. Дальше металл разрушался, превращался в мелкую стружку, которая начинала носиться и сеять смерть. Тысячи и тысячи мелких частиц. После применения навыка отряд в пару сотен солдат мог остаться без оружия и доспехов, с обнулёнными щитами, весь израненный и не способный продолжать бой. Навык зачастую не смертельный, но в качестве подавления… Идеален. Особенно против тех, кто пользуется любым металлом.
        У системы точно есть чувство юмора. А ещё у меня есть подозрения, что она создает названия навыков, считывая информацию у меня из головы. Я вкинул по сто двадцать очков в преодоление и бешеную пляску. Вот что получилось:
        Открывашка
        Ранг 50: Бонус + 500 %
        Уровень: 30
        Урон: 6750
        Дальность: 600 метров
        Стоимость: 250 маны
        Это так изменился навык преодоления. Я даже не знаю, как описать его в действие. Открывашка она и есть открывашка. Если представить открывашку размером с футбольное поле… Стоит себе армия, никого не трогает, а тут на них падает открывашка… Если они без щитов, то их просто вдавливает в землю, ломает кости, разрывает мясо и внутренности. Вскрывает… Как консервным ножом… Если же они укрыты щитами и личной бронёй, то эффект тот же самый, но уже в отношений защиты. Щиты сминает, разрывает на части, личную броню превращает в труху, а дальше… Ну да, вскрывает самих искателей. Это если у них защита слабая. С сильной защитой, понятное дело, ничего такого не будет. Просто обнулится, открывая дорогу более сильным навыкам.
        Второе весёлое название выглядело так:
        Измельчитель
        Ранг 50: Бонус + 500 %
        Уровень: 30
        Урон: 2062,5
        Дальность: 900 метров
        Стоимость: 150 маны
        Предельно точно название, замечу. Пусть и смешное. Может показаться, что урон на фоне остальных навыков слабоват. Но это урон от одного лезвия! Которых десятки! Можно пустить как в самостоятельно измельчение врагов, так и самому управлять лезвиями, что я уже делал. Да и цена более чем скромная, есть, где разгуляться.
        Последнее, что изменил, стену воздуха. Минус сто двадцать очков навыков.
        Щит мастера
        Ранг 50: бонус + 500 %
        Уровень: 30
        Защита: 5025
        Стоимость: 150 маны
        Никаких особых изменений. Отныне я мог создавать щиты любой формы. Хоть стену ставь, хоть купол. Отражение слабых навыков, повышенная прочность. Хрен пробьешь такую штуку. Если ты, конечно, не вкачанный мастер.
        Больше ничего повышать не стал, хотя руки чесались. Лучше потрачу на наставников. По итогу мои характеристик без навыков выглядели так:
        Уровень 71
        Дух 500
        Интеллект 500
        Выносливость 500
        Сила 500
        Ловкость 500
        Контроль 100
        Воля 100
        Интуиция 100
        Очки характеристик: 59
        Очки навыков: 256

* * *

        Эмиль сидел в углу и старался стать незаметным. Нападение вражеского мага, а теперь не было и малейших сомнений, что это тоже самое лицо, подняло на уши всех. На перекрестке и так ситуация не простая, армию поджимают со всех сторон, в связи с чем готовился ритуал призыва защитника, а тут… Вражеский маг испортил все планы. Отвлек силы, задержал поставки… Это мелочь на общем фоне, но пару дней потеряется… Будь проклят этот маг.
        Паоль сидел у себя за столом и подписывал один приказ за другим. Скоро ему ещё и донесение отцу писать. Который наверняка уже в курсе о произошедшем и кто знает, как он за оплошность накажет Эмиля.
        В дверь постучали. Золотой рыцарь бросил взгляд на неё. Та открылась, заглянул помощник и сказал, что вызванные искатели пришли. Ящеры,  - поморщился Эмиль,  - Лучшие невидимки всего веера миров. И самые дорогие. Заплатить им придётся столько, что это станет не просто ещё одним тяжким грузом на репутации золотого рыцаря, это станет настоящим надгробием!
        - Господа,  - поднялся тем временем Паоль и кивнул.
        Тройка ящеров проигнорировала его вежливость. Они не особо жаловали людей. Да они вообще никого не любили. Только свою расу. Эмиль припомнил, что знал об их мире. Планета болот, туманов и всяких гадов. Туда несколько раз пытались вторгнуться, но это оказалось глупой идеей. Раса тех, кто специализируется на скрытых убийствах и проникновениях далеко не самый удобный противник.
        - Говори, человек. Чего звал? Вы облажались, наполучали пинков под жопу и позвали нас?
        Ящер шипел. Небывалое нахальство говорить так с первым наследником! Но искателю было плевать. Он прекрасно знал, что их расу тоже никто не любит. И что зовут их только тогда, когда ситуация очень сложна.
        - Придержи гонор, хладнокровный,  - лицо Паола окаменело.  - Надо найти и поймать мага воздуха. Он умеет скрываться в невидимости. Даже навыки пятидесятого ранга его не находят. Как и любые способы обнаружения. Ещё он владеет магией земли и металла.
        - Всего один маг?  - спросил ящер, не мигая,  - Чем же он достал, что вы нас позвали?
        - Не вашего ума дела,  - раздраженно ответил Паоль,  - Берётесь или нет?
        - Невидимка, говоришь. Навык выше пятидесятого ранга, но сам он какого уровня? Ниже сотки?
        - По нашим данным ниже.
        - Х-хорошо,  - прошипел ящер,  - Цену ты знаешь. Плату мы берем вперед.
        - Знаю. Ящик на столе.
        Никто из тройки ящером не тронулся с места. Зато ящик открылся сам собой. Через минуту раздался голос из пустоты.
        - Всё в порядке.
        - Х-хорошо, человек. Мы беремся.
        - Тогда не задерживаю вас,  - сказал Паоль, наблюдая, как ящик вдруг исчез, растворившись в воздухе.
        Эмиль знал, что здесь больше трёх ящеров, но сколько именно не мог определить. Будь прокляты все невидимки!
        - Не так быстро, человек,  - оскалился ящер, показывая острые зубы и раздвоенный язык,  - Мы уже нашли вашу цель.
        - Где?  - удивился Паоль.
        - Здесь!
        В один миг спокойствие сменилось жестокой битвой. Ящеры прыгнули в пустоту, их всех троих снесло, брызнула кровь. Золотой рыцарь первые секунды смотрел, не понимая, что происходит. А когда до него дошло…
        Вскочив, Эмиль тут же упал. Пол разошёлся трещинами, земля задрожала и… Крепость стала проваливаться под землю. Рыцарь выпустил золотые ленты, попытался удержаться, но тут в него прилетел один из ящеров. Верхняя его часть.
        Земля дрогнула сильнее и на пару секунд Эмиль ощутил, что падает. Приземление вышло жестким. Сверху обрушились камни, тонны земли, груз давил и давил, сжимая. Золотой рыцарь бросил все силы на щиты, окутался коконом из пылающих линий, молясь, чтобы этого хватило.
        Где-то на задворках его сознания, пока мужчина боролся за жизнь, мелькала неутешительная мысль. Всё это время вражеский маг был рядом, наблюдал и готовил атаку. И кажется, ему удалось разрушить главную крепость…

* * *

        Когда я готовил свой план, то задумался, что будет делать золотая армия. К ним приходит враг, со специфическим набором умений. Как его поймать и обезвредить? Очевидно, что нужно позвать того, кому он по плечу.
        Слабость золотой армии в том, что в ней присутствует несколько рас. Никто не заморачивается изучением языка, когда система и так переводит речь. Это не работает, когда собеседники говорят на одном языке. В этом случае я не мог подслушать и узнать секреты. Но, как и сказал, здесь присутствовали разные народы и расы, поэтому многое удалось узнать.
        Кто именно командует армией, как их зовут и даже какие они в списке наследования трона князя. За этими ребятами я и следил. За золотым рыцарем и за его братом, Паолом Вторым, первым наследником великого князя.
        Закономерным итогом стало то, что он пригласил ящеров. Не то, чтобы я ожидал увидеть именно их… Процентов на семьдесят где-то ожидал.
        Я, как и хотел, взял обучение у нескольких мастеров. Прямо здесь, на вражеской территории, валяясь на крыше башни. Один урок у мастера-ящера. Они считались лучшими. Вопросы, которые я ему задавал: как будут реагировать на мои действия противники, кого пошлют, чего от них ждать, как противостоять. Ящер дал мне весь расклад по гипотетическим противникам. По всему рынку невидимок. Что сказать… Золотой армии пришлось изрядно раскошелиться на ящеров! Повезло мне, что мне рассказали тактику против них. Идеальные и профессиональные убийцы, они были хороши, пока невидимы. Но если их поймать в ловушку, то это не самые сильные бойцы. Вопрос в том, как поймать.
        Ещё я взял урок у мастера земли. Он обучал меня владению этой стихией. Как создавать и как ломать. Как убивать с помощью этой стихии тоже. Получив знания, я потратил несколько внутренних суток на то, чтобы выработать и отточить план проникновения в самое сердце базы. К сожалению, полностью работать со стихией в моделирование я не мог, но оттачивать нужные для этого умения и составлять планы - вполне.
        Идея то простая… Либо к главному в крепости приведут тех, кто будет меня искать, либо не приведут и тогда мы с ними не пересечется. Оба варианта хороши. В первом случае я мог устранить охотников. Во втором - остаться незамеченным, вызнать секреты врага и выбрать следующие цели для нападения.
        Отчасти повезло. Пришли ящеры, которые сразу меня заметили, но ничего делать не стали. Без оплаты эти ребята и пальцем не ударят. А когда взяли оплату, решили покрасоваться. Они не знали, что я уже пару часов как готовил ловушку именно на них.
        Поэтому когда мне в броню врезались отравленные клинки, я ударил мечом наотмашь. Моих навыков не хватало, чтобы выследить невидимок, но хватало, чтобы убить всех, кто находился рядом. Брызнула кровь, двое ящеров умерли, остальные кинулись в бой, но…
        Тут я активировал ловушку и большая часть базы провалилась под землю. Это было моё царство. Земля ловила искателей, сдавилива и от этого было не скрыться. Невидимость не поможет, если сверху тебя прижимает тонна земли. Я убил ящеров, попытался убить наследников, но те, сволочи, испарились. То есть телепортировались. Стоило возникнуть серьезной угрозе их жизням, как сработали артефакты. Я не смог это заблокировать, как и сами артефакты найти. Может это и вовсе какие-то умения. Крайне полезные в вопросах выживания. Тоже такие хочу.
        За этот короткий боя я получил по шестьдесят два очка. Бил то ведь не только по ящерам, но и по всем, кто находился на базе. Жаль, что купол, накрывающий город, шарообразный и проходит в том числе под землей. Иначе бы я давно уже отсюда выбрался.
        На попытки набежавших магов земли поймать меня я лишь усмехнулся. Среди них не было мастеров с навыками пятидесятого ранга. Я был тупо сильнее, поэтому легко ушёл от погони.
        Как говорится, куй железо, пока горячо. Я не собирался останавливаться. Всё только начиналось.

* * *
        - Эй, подруга, долго валяться будешь?
        - Отстань,  - послышался сонный голос из под подушки.
        - Не делай вид, что спишь. Ты точно проснулась, когда я появился,  - с усмешкой сказал Михаил.
        - Отстань.  - голос из под подушки стал раздраженнее.  - Не хочу идти.
        - А разве твоё мнение кто-то спрашивает?  - мужчину забавляла ситуация.  - Сама знаешь, что нужна.
        - Да толку от меня.  - подняла Марта голову и недовольно глянула на мага,  - Один хрен эти старперы ничего хорошего не решат.
        - Ты как всегда права. Но это ничего не меняет. Пойдем уже, скоро должен явиться посланник.
        - В жопу посланника. В жопу его, старперов, всех идиотов и те кабальные условия, которые нам предлагают.
        - Вот и скажешь им это. Давай уже, вставай. Или тебя так забросить?  - прищурился мужчина.
        - И тебя в жопу,  - хмуро ответила Марта, выбираясь из под одеяла.

* * *

        Марта злилась. Марта негодовала. Марта была готова убивать. Всё было как обычно. До тошноты обычно. Три месяца. Трех гребанных месяца на изоляции хватило, чтобы прийти к однозначному выводу.
        Люди - тупые. А ещё трусливые, эгоистичные и мелочные. Без разницы, на каком уровне находятся. На самом верху или внизу, тупость есть везде.
        Это была третья встреча с посланниками, которые, между прочим, задерживались! Что бесило Марту вдвойне! Женщина оглядела делегацию по встречи. Представители всех крупных стран, которые якобы объединились перед общей угрозой. Ну-ну. Тут каждый был готов нагадить другому. Зачастую даже без выгоды, просто так, потому что может.
        Взгляд остановился на той зоне, где сидели американцы. Пара бравых генералов и один дипломат. Это те, кто будет говорить. Они тоже бесили Марту, но гораздо больше её раздражала Мардж. Тупая, старая, уродливая сука. Второй известный психик на всей планете. Слабовольная идиотка, которую американцы успели качнуть до сорокового уровня. Ни на что не годная в бою, зато способная засечь, если Марта полезет в голову её хозяевам.
        Марж почувствовала взгляд, повернулась и скривилась. У двух женщин была стойкая взаимная неприязнь. Марта не удержалась и послала той образ помоев. Мардж скривилась, но не растерялась и послала в ответ образ Марты-неудачницы. Та увидела саму себя, стоящую на паперти с протянутой рукой.
        - Сука…  - прошипела Марта.
        И послала в ответ образ гигантского члена. Мардж вздрогнула и потеряла концентрацию. Старая дева! Ни разу с мужиком не была! И дар ей не помог!
        Довольно улыбнувшись, Марта захлопнула разум и ответ Мардж ушёл в никуда. Настроение чуть-чуть, но улучшилось.
        Постепенно все, кто должен был присутствовать, входили в помещение и занимали места. В соседних залах собрались отряды искателей. Боевым группам здесь запретили находиться. Из сильных искателей только Марта и… тут в дверь вошёл Дмитрий. Ну да, поехавший белый маг, который последние дни читал всем проповеди и создавал вокруг себя секту. Единственный мастер среди землян. Несколько раз его пытались убить конкуренты, но безуспешно.
        Три месяца прошло с момента возникновения купола. Монстры перестали появляться, грани вне купола отсутствовали. Земляне оказались отрезаны от перекрестка и возможностей развития. Три месяца люди пытались придумать, что с этим делать. И, учитывая, что купол как стоял, так и стоит, придумать ничего не смогли.
        Двери открыли и в зал вошёл посланник. Марта нахмурилась, разглядывая его. Кто-то новый… Ещё и один. Искатель в полностью золотых доспехах, девяностого уровня. В прошлый раз приходило по десять искателей. Все в дорогих одеждах, высокомерные и заносчивые.
        Первая встреча свелась к вопросу: хотят ли земляне получить доступ к перекрестку? Вторая встреча свелась к обсуждению конкретных условий. Землянам выдвинули требования: клятва верности, поставка солдат, провианта, драгоценных камней и золота. От цен политики прифигели. Ну почти все. Часть задумалась. Очень уж многие хотели получить доступ к перекрестку и тем возможностям, что он давал.
        После второй встречи разгорелись споры. Информация то общедоступная. Россия давно уступила и пустила другие государства к куполу. Так что теперь тут рядом находится десятки новых баз, которые до сих пор возводят.
        - Меня зовут Эмиль Третий, я сын великого князя золотого города, третий его наследник!  - представился искатель. В его словах пафоса и высокомерия прозвучало столько, что хватило бы убить кого-то впечатлительного.  - Что вы решили, народ Земли?
        Марта постаралась прощупать нового посланника, но не тут-то было. Улавливались общие эмоции: раздражение, напряжение и… тревога. Что-то рыцаря сильно беспокоило, но неизвестно что. Его лица не было видно. Оно скрывалось под золотым шлемом. Марта не могла прочитать мысли. Слишком те хорошо защищены.
        Дальше пошло обсуждение. Несколько стран, в том числе американцы, согласились предоставить требуемое. Оплату и солдат. Русские пока воздержались и это второе, что подняло настроение Марте. Предложение золотой армии ни что иное, как предложение лечь под них. Полностью и безоговорочно. Солдат просто заберут, возьмут с них налог очками навыков и характеристик, да бросят в бой, как пушечное мясо, где те и сдохнуть.
        Но Марта не обольщалась. Русских не послали своих не потому что трезво смотрят на ситуацию, а потому что хотят посмотреть, что выйдет из затеи у остальных.
        Золотой рыцарь выслушал, кто дал согласие, молча и равнодушно. А потом сказал то, от чего Марта дернулась и подалась вперед.
        - У нас есть ещё одно требование,  - заявил Эмиль,  - Один ваш искатель, маг воздуха, должен быть объявлен врагом народа. Учитывая вашу разобщенность, всех народов и фракций, которые хотят получить доступ к куполу.
        Маг воздуха… Марта не верила в то, что услышала. Неужели… Неужели Эрнест жив?!

* * *

        Мария заложила вираж, ловя поток воздуха. Чувство свободы наполняло её, трепало волосы, давало наполниться ощущением остроты жизни. Жаль, что мана заканчивалась и нужно было садиться.
        Прижав руки к телу, Мария ушла в пике и выровняла полёт в последний момент. Воздух ударил в крылья, женщину подбросило вверх и она запрыгнула на скалу. Маны оставалось две единицы. Идеальный расчет.
        Не сдержав довольную улыбку, Мария уставилась на Бориса, который дожидался её.
        - Смотрю на тебя и завидую.
        - Да, не повезло тебе со стихией.
        - Ну, вода не так уж плоха,  - хмыкнул мужчина.
        - Но ты всё равно завидуешь.
        - Немного.
        - Чего пришёл то? По делу или поболтать?
        - Наш парень вернулся,  - посерьезнел мужчина.
        - Да ладно,  - обрадовалась женщина,  - Не прошло и полугода.
        - Три недели всего. Угадаешь, что он сделал первым делом?
        - Завалился спать?
        - Именно!  - рассмеялся Борис,  - Сказал, что все вопросы потом.
        - И как? Ну, в смысле, есть о чем переживать?
        - Как тебе сказать. Он теперь восьмидесятого уровня и ощущается ещё опаснее, чем до этого. У меня и язык то с трудом поворачивается его парнем называть.
        - Так не называй,  - пожала плечами женщина, обдумывая сказанное,  - Восьмидесятый, говоришь? А он времени зря не терял.
        - Не то слово. Может наконец-то наше изгнание закончится.
        - Хочется верить.  - вздохнула Мария.
        Парень вышел к людям, которые собрались к этому моменту и ждали его, где-то через десять часов. Мария отметила, что он и правда изменился. Впрочем, Эрнест и изменения это синонимы. Женщина давно сделала наблюдение, что парень чуть ли не каждый день меняется. Необъяснимая метаморфоза. Его при всём желании больше не получалось воспринимать, как молодого человека. Нет, это был мужик. С щетиной, полупрозрачными волосами и взглядом матерого убийцы. Никто в отряде не мог выдержать этот взгляд. Хотя люди сами набрали силу, да и не робкого десятка были, но факт есть факт. Эрнест умел смотреть так, что мурашки по спине бежали и хотелось срочно куда-то спрятаться.
        - Есть новости?  - спросил Борис то, что волновало всех.
        - Есть.  - ответил маг,  - Готовьтесь. Скоро пойдем на прорыв. Я нашёл способ, как обрушить купол.
        Этот ответ вызвал ликование. Настала пора вернуться домой.

        Глава 28. Разминка

        Я задержался на три недели. Двадцать один день терзания золотой армии. Десятки разрушенных крепости, разграбленных обозов, сотни убитых искателей. Смертей было настолько много, что я взял восьмидесятый уровень. Набил больше пятисот очков навыков и характеристик.
        А ещё я устал. Очень. После той первой драки с ящерами меры безопасности ужесточали почти каждый день. Появились архимаги земли. Так я называл тех, кто достиг предельного развития в стихии, возможное до сотого уровня. Золотые наняли азуров, повелителей ветра, которые не давали мне откачивать воздух. Появились специальные отряды охотников, целью которых был мой захват. Появились матерые маги пространства, не извозчики и логисты, а бойцы, натасканные на бой. Появились артефакт, блокирующие невидимость и способность летать. Явились новые ящеры и другие искатели, мастера невидимости.
        Я должен был умереть бесчисленное количество раз. Но кое-что изменилось: поднял интуицию до пятисот. Моя чувствительность повысилась в разы. Я всегда точно знал, где скрывается наибольшая опасность, а где её меньше всего. Иногда я предвидел, какие именно ловушки мне готовят. Интуиция давала возможность отыскивать ящеров. Это единственное их уязвимое место. Знание, где именно больше шансов, что они нападут.
        Не я один такой умелый. Золотые нагнали ещё и интуитов, которые предсказывали, где я нападу. Но интуиция против интуиции давала хаос, поэтому всё сводилось к тому, кто лучше с ним дружим. В смысле с хаосом. Меня ничего не сдерживало, я мог появиться где угодно, в любом момент изменить планы или улететь и скрыться в любом из миров.
        Но должен признать, что последние дни были самыми тяжелыми. Несколько раз меня ловили, стягивали силы и выходила кровавая бойня. Выбирался чудом и в итоге принял решение отступить.
        Золотые пытались устраивать ловушки. Готовили особо ценные обозы, сливали информацию, а самое интересное, что они сделали: пропустили землян через купол. Не всех, пару сотен американских солдат, искателей начального уровня, которых показушно провели через полгорода и направили в один из центров подготовки. Ага, ищите дурака. Вокруг этой группы было столько ловчих, что ловушкой смердело на всю округу. Да и какое мне дело до американцев? Они мне никто. Наверняка им выдвинули кабальные условия и пропустили на условиях клятвы верности.
        Ушёл я тихо мирно и собирался неделю провести подальше от этих приключений. Слишком устал… Да и требовалось осмыслить полученную силу.
        Из характеристик я ещё поднял контроль и волю. Довел их до двух сотен и больше не собирался. Мне и так хватает как защиты разума, так и точности манипулирования навыками. Есть у меня подозрение, что после сотого уровня откроется возможность поднимать характеристики до тысячи, а это совсем другая история начнется. Мне как минимум тысяча очков будет нужна, чтобы поднять дух и интеллект. Сейчас у меня осталось девяносто одно. Копить и копить ещё.
        С навыками чуть лучше дела обстояли. Всего у меня накопилось восемьсот семьдесят восемь. Ничего нового я поднимать не стал. Пусть лежит запас, у меня и так все важные умения до максимума задраны. Если правильно понимаю логику, то стоимость ранга и дальше будет расти. Когда откроется возможность поднимать навыки до сотого ранга, то мне потребуется по четыреста очков на каждое умение, которое захочу поднять. А хочу я поднять многие. Эх, дорого то как. За каждым очком чья-то пролитая кровь стоит.
        Своих последователей я не обманул. У меня и правда созрел план, как разрушить купол. Только вот отдохну…

* * *

        На второй день после возвращения, я навестил киборг и провёл сутки у них. Осмотрел тех, кто жаловался на проблемы с протезами, помог возвести парочку укреплений и усилить то, что уже имелось. Просто так, без платы. Мне нравился этот народ. Они трудились, не покладая рук, чтобы обеспечить себе нормальную жизнь. Я не видел в них подлости и желания меня использовать. Никто из не просил о помощи, я сам предложил. Они хотели заплатить, но я отказался.
        Если честно, то я отвык от общения. Обычная жизнь, без сражений и охоты, словно лёд растапливала внутри меня. Я наполнялся биением обычной жизни и это было лучшей платой.
        Но моё хорошее настроение подпортили. К концу второго дня пришло сообщение.
        Народ Америки назначил вас врагом
        Когда увидел, не знал, что и думать. В тот момент рядом находился Семнадцатый, он подметил моё замершее лицо и поинтересовался, не завис ли я.
        - Не завис. Просто новость узнал. Меня врагом народа назначили.
        - Так не в первый раз вроде, чего удивляешься то?
        - Назначил народ из моего мира.
        - Оу… Ну, бывает,  - почесал он макушку,  - Свои?
        - Нет. Другая страна. Но всё равно, как-то странно.
        - Если ты золотых достал, то они могли подсуетиться.
        - Да, наверняка. Я видел солдат этого народа. Неужели они плату за проход назначили такую?
        - Эти торгаши могли.
        - Но зачем? Может я чего не понимаю? Разве статус врага народа что-то значит?
        - А ты не в курсе?  - удивился Семнадцатый.
        - Нет.
        - Если кто-то назначен врагом народа, то любой представитель народа должен его попытаться убить при встрече. Или позвать тех, кто убьет. За бездействие снимаются очки навыков и характеристики. Сначала немного, потом всё больше и больше.
        - Да ладно!  - теперь настала моя пора удивляться,  - И что, так любого можно врагом назначить?
        - Нет, конечно. Сам народ, полностью или большая его часть должна пожелать назначить врагом.
        - Ну охренеть теперь.
        Даже не знаю, смеяться или плакать. Это что же золотым надо было сделать, чтобы на меня целое государство обозлилось? И сколько осталось времени до того, когда обозлятся остальные?
        Суки… Не дают спокойно отдохнуть.

* * *
        - Как они легко предают своего,  - покачал головой Паоль.
        Как будто у нас иначе,  - подумал Эмиль.
        - А ты, брат, долго ещё собираешься прозябать? Семья вложила в тебя столько сил, а ты…
        Эмиль на это ничего не сказал, молча прикладываясь к стакану. Дорогое вино давно кончилось. Сейчас золотой рыцарь надирался дешёвым.
        - Позор…  - продолжал читать нотации Паоль.
        - Брат… Ты чего пришёл?  - давя раздражение, прервал его Эмиль,  - Либо говори по делу, либо проваливай.
        - Лучше бы ты гонор показывал на поле брани. Проиграл сначала магу, а потом ещё и от мертвяком отпор получил! Если бы я не подоспел вовремя, случился бы прорыв!
        Конечно-конечно,  - думал Эмиль,  - Ты специально ждал момента, чтобы выставить себя героем, братец. Но вместо этих слов золотой рыцарь сделал ещё один мощный глоток.
        - Отец собирается послать к нам личную гвардию.
        - Что?  - поднял Эмиль глаза.
        - Я сказал, ты услышал. Ему надоели траты. Он послал гвардию, чтобы та навела порядок. Сам знаешь, что стоит на кону. Если бы не этот проклятый маг, мы бы давно возвели алтарь.
        - Так помешал бы ему,  - не сдержался Эмиль,  - Ты же у нас герой, первый наследник, поносишь меня тут. Но правда в том, братец, что ты облажался точно также, как и я.
        Два брата уперлись в друг друга взглядами. Желваки Паола напряглись, он сжал кулаки. Эмиль… он ухмылялся, чувствуя, как алкоголь придаёт мужества.
        - Может и так,  - процедил первый наследник,  - Но между нами есть существенное отличие. В отличие от тебя, я имею право отдавать приказы.
        - И что же прикажет мой героический брат?
        - Закончить начатое. Отправляйся в тот мир, откуда пришёл маг, найди его и убей.
        - Лучшие невидимки не смогли это сделать,  - фыркнул Эмиль.  - Ты купил всех, но все они облажались. Думаю, этот маг будущий князь. Когда он возьмет новое звание, мы ещё пожалеем, что враждовали с ним.
        - После ритуала это станет не важным. Не можешь найти, так блокируй грань. По нашим сведениям он вернулся в тот отсталый мир и отсиживается там. Заблокируй проход, делай что хочешь, но он не должен вернуться и сорвать ритуал.
        И ты ещё землян подлыми считаешься, брат,  - думал Эмиль, поднимаясь из-за стола,  - А сам решил от меня избавиться чужими руками.

* * *

        Никогда не думал, что всерьез скажу: тучи сгущались. Они не просто сгущались, они собирались во что-то нехорошее, недоброе и очень опасное.
        Задранная интуиция несла не только решение проблем, но и порождала новые. Я не мог спокойно спать, чувствуя, как нарастает угроза вокруг. Не прямая опасность, когда кто-то хочет проткнуть тебя мечом, подстрелить стрелой или убить магическим навыком, а та опасность, когда, итить их, тучи сгущаются.
        Моделирование не могло помочь с этой проблемой. Это тот навык, который надо развивать постепенно, в реальной жизни, учась отделять обычную реальность от пространства вариантов. Дошло до того, что в некоторые моменты я переставал понимать, где настоящее, а где будущее. Если бы знал, к чему приведет быстрое поднятие интуиции, никогда бы этого не делал.
        После того, как меня врагом народа назначили, тучи сгущались с каждым часом всё сильнее. К сожалению, всплыла ещё одна проблема. Из-за отрывочности моих знаний и понимания ситуации, я не мог точно выделить, в чем эта угроза заключается. Я лишь знал, что золотых сейчас прижали, что я внёс в это большой вклад и остаётся небольшой толчок, чтобы армия захватчиков пала вместе с куполом. Но у золотых была своя воля и они что-то задумали. Я лишь обрывочно понимал, что именно. Они зачем-то собирали в главной крепости тонны золота. Я им помешал в этом, но не остановил полностью. Просто заставил залезть в бездонную кубышку и достать запасы, да выиграл пару недель. Которые подходили к концу, а тучи, чтоб их, сгущались.
        Если пружину долго-долго натягивать, то рано или поздно она распрямится, спуская лавину на голову тех, кто окажется рядом. Я чувствовал, что если не помешать золотым, ничем хорошим для меня это не кончится. О возвращение домой можно будет забыть как минимум. Золотые окончательно захватят перекресток и укрепят там свою власть.
        Поэтому мне нужно вмешаться. Но я чувствовал, что у грани меня будут ждать. Обязательно будут ждать. Об этом говорила как логика, так и интуиция. От того, смогу ли пройти грань и справиться в самом городе зависит моя дальнейшая судьба. А ещё судьба всех миров и земли в том числе…
        Так странно ощущать себя причастным к столь масштабным событиям…
        - Ты нервничаешь?  - ко мне подошла Мария.
        Она подошла со спины. Я сидел на камне, возле обрыва, поджав под себя ноги и медитировал. Медитация это тоже тренировка. Способ успокоить ум, раскрыться ощущениям и попытаться разобраться в тех вероятностях, что оплетают меня.
        Намерение женщины поговорить я ощутил ещё полчаса назад. Сразу она не решилась подойти. Смотрела издали, пытаясь решить, стоит ли беспокоить меня.
        - Как и ты,  - ответил я.
        - Есть немного.  - призналась она.
        На самом деле не немного. В нашем лагере гуляла тревога. Борис, чтобы не допустить бражений, гонял бойцов до седьмого пота. Он тоже не решался ко мне подойти и спросить, когда мы отправляемся.
        - Мы выйдем сегодня. За пять часов до ночи.  - ответил я на невысказанный вопрос.
        - Что нас ждет?  - спросила она спустя минуту.
        - Смерть и сражения. Разве не этого ты искала?
        - Нет… С чего ты взял?
        Слишком долгая заминка, Мария. Я чувствую внутри тебя червоточину, спрятанное глубоко желание убивать врагов.
        - Разве это не так?  - ответил я, по прежнему не смотря на неё.  - Ты кого-то потеряла?
        Оцепенение можно было пощупать руками.
        - Да. Мужа. Мы хотели завести детей. Не успели.
        - Как это случилось?
        - Какая-то тварь залетела к нам в дом и всех убила. Он… он просто вернулся пораньше. Хотел приготовить мне ужин. Я задержалась на работе.
        - Соболезную.
        - Не надо… Это было так давно, что кажется, будто в прошлой жизни.
        Это было всего лишь полгода назад. Я легко мог окунуться в отчаяние и боль женщины. Если залезть в это ещё сильнее, то передо мной вставали образы, как она хоронит мужа, как оплакивает его, как не хочет жить, и как потом случайно узнаёт о перекрестке. Тогда его так не называли. Просто искали ученых, которые готовы будут отправиться в горячую точку с нешуточным риском погибнуть.
        - Когда бой начнется, страх уйдет.
        - Я знаю. Остальным сказать, чтобы собирались?
        - Да. Настало время. Нам ещё до грани добираться.

* * *
        - А это кто ещё?  - озвучил Борис общее опасение, когда увидел крепость.
        - Это азуры летают. Стихия ветра для них родная.
        - Почему они не пользуются полётом?
        - Пользуются. Просто на птицах не тратится мана.
        - Насколько они сильны?  - поинтересовался Сафрон.
        - Достаточно, чтобы их опасаться.
        Наш отряд добрался до грани за пару часов до ночи. Солнце уже успело коснуться горизонта и медленно спускалось вниз. Скоро придёт волна духов. Наверняка золотая армия учла прошлый опыт и не позволит провести орду через грань. Впрочем, я на этот вариант и не рассчитывал.
        - Поприветствуйте наших коллег,  - сказал я,  - Массовый залп пляской клинков.
        - Стройся! Огонь!  - скомандовал Борис.
        Я шагнул в сторону, наблюдая за тем, как мой приказ исполнили без промедления. Ну почти… Залп вышел не совсем дружным. Кто-то промедлил секунду другую, но общий исход это не изменило.
        Мы остановились в одном из подлесков, скрываясь среди деревьев. Азуры же летали строем над крепостью и я дал приказ, когда они приблизились к нам. Люди натренировались достаточно хорошо, чтобы попасть на предельном расстояние действия навыков. Да и пляска всё же била по площади, так что нашла свои цели.
        Всего в отряде было двадцать азуров. Ещё столько же сидело на крыше крепости. Третий отряд в двадцать голов летал с другой стороны, вдали.
        В один момент дружный строй был нарушен. Пятерых искателей убило. Семерых сбросило вниз: их птицы погибли и больше не смогли нести всадников. Остальные удержались, бросились в рассыпную и развернулись в нашу сторону.
        - На щиты не тратиться, атаковать по готовности! Начали!
        Пошёл обмен навыками. По нам тоже стреляли, но я поставил щит мастера и легко отражал любые атаки. Среди азуров не было сильных искателей, способных доставить проблемы. Легкая добыча. Создав купол, я прикрыл своих с любых сторон. Купол пропускал наши навыки и отражал чужие.
        Бой длился меньше минуты. Первый отряд был полностью уничтожен.
        - Замерли!  - отдал я приказ,  - Ждем команды, не стреляем и не дергаемся!
        Второй и третий отряд уже спешили к нам. Они начали палить издалека, безбожно кося, но чем ближе они становились, тем точнее попадали по щиту. С нулевым эффектом. Когда расстояние снизилось до половины от предельной, я скомандовал атаку.
        Азуры поступили глупо. Желая нас уничтожить, они потратились на самые сильные навыки, лишая себя маны. За что и поплатились. Я кинул открывашку, обнуляя их защиты, а слаженный удар людей довершил начатое.
        - Распределить добычу! Копим силы!
        Я заранее дал четкие инструкции, как поступать с бонусами. Характеристики в дух и интеллект в первую очередь. Навыки в зависимости от личных предпочтений. Всем обязательно надо было потратиться на полёт и броню, а боевой навык - как захочешь. Либо в пляску, либо в вакуум. Были и те, кто решил осваивать клинок воздуха. Но он нам пока не потребуется, да и развивать его до серьезных значений долго.
        - Сейчас на нас нападут! Стрелять при полной уверенности! За защиту не переживайте! Действуйте тройками! Встать кругом!
        Ещё одна заготовленная связка. Золотая армия обязана прореагировать на наше появление. Азуры это первый слой защиты. Они должны были контролировать воздух. Сторожи, а не серьезный заградительный отряд. Убив их, мы привлекли внимание и сейчас появится кто-то посерьезнее.
        Я не ошибся. С трёх сторон открылись порталы и оттуда выбежали золото армейцы. Ну это не серьезно…
        В тех сходу ударили площадными навыками, расшатывая защиту. Несколько солдат даже убили, пока они не успели занять позиции и встать в строй. В ответ полетели золотые навыки. Плети, снаряды, лучи. Я разогнал восприятие и ставил защиту на пути каждого навыка, не забыв развернуть поглощение маны и обнуляя запасы врагов. При желание это можно делать точечно, не трогая своих.
        Чтобы не затягивать бой, кинул ещё одну открывашку, толкнул её во все стороны. Этого защита солдат не выдержала, а мои люди не упустили возможности.
        - Готовьтесь! Схема хаоса!
        Бой длился не дольше минуты. Это время враги потратили на то, чтобы перебросить сильных искателей. Те сразу нападать не стали, выжидая, пока мы потратим силы.
        Закрутив вокруг себя ветер, я поднял полевую бурю. Душить противников даже не пытался. Интуиция отчетливо говорила, что это бессмысленно. Какие-то артефакты подавали кислород солдатам и они вполне могли продержаться пару минут, если я откачаю воздух.
        Землю тоже не трогал. Архимаг земли уже явился и блокировал любые возможности. Он пока не атаковал, но я ждал этого в любой момент.
        А вот к чему золотые не подготовились, так это к обычной пыли. Ночь близка, листья опадают уже как час, легкого ветерка хватило, чтобы поднять их с земли и посрывать с деревьев. В один миг видимость упала до нуля, я убрал щиты и мои бойцы полётом выбросили себя во все стороны. Они действовали слаженными тройками. Один защищает, два других убивают, потом меняются.
        Мне в броню врезались отравленные кинжалы. Урон был настолько высок, что чуть не пробил защиту. Мог бы пробить, не чувствуй я этот удар заранее и не отклонись в сторону. Наконец-то ящеры сделали свой ход.
        Пока в меня летел второй кинжал, а со спины двигался третий… Ящер тут был не один. Я выпустил меч трёх стихий. Позволил ему раскрыться и пронзить сначала личную защиту, а потом выжечь внутренности ближайшему нападавшему. Сместившись в бок, я пропустил второй кинжал мимо и отрубил ящеру руку. Третий противник успел среагировать и отпрыгнуть, но я рывком догнал его и разрубил на две части.
        Разобравшись с невидимками, выпустил измельчитель. Сотни лезвий сорвались с моих ладоней, сплавились с поднятой бурей и принялись выбивать самых сильных противников. Я умудрялся контролировать пространство вокруг себя, чувствуя, где очаги опасности и где больше шансов от них избавиться.
        Наконец-то, архимаг земли сделал свой ход. Этот засранец, когда явился, сразу ушёл под землю и спрятался. Да так хорошо, что я ощущал его повсюду и нигде конкретно.
        Он попытался пронзить меня каменным шипом, по опоздал на секунду. Взлететь я и не пытался, просто отскочил в сторону. Маги пространства, а их сюда пожаловало трое, тратили все силы на то, чтобы заблокировать полёт. У них это вполне получилось. Стоит мне взлететь, как угожу в ловушку. Моих бойцов это не касалось, потому что они рассеялись по лесу и отвлекали часть огня золотой армии на себя. Они успели вырваться и за ними никто не стал гнаться, потому что главная цель была в центре ловушки.
        Ну, это они так думали, что подготовили ловушку….
        Через пару каменных шипов до архимага дошло, что это тактика бесполезная. Они были остры, прочны и способны пронзить разом любую защиту, но бесполезны против высокой интуиции.
        Где же ты прячешься, засранец… Архимаг раскрыл подо мной земную пасть. Я бы мог отпрыгнуть, но не стал, вместо этого упав внутрь. Но я не стал бороться с чужой магией, я её усилил, раскрывая каменные челюсти ещё больше, сбивая выверенный строй заклинания. Земля дрогнула, пошла рябью, находящиеся рядом солдаты попадали. Они сбились в кучи, стреляли по мне наугад, не подозревая, насколько это бесполезно.
        И всё же он подставился.
        Архимаг решил побадаться со мной силой, доказать, что его мощь больше… Это так и было, я не собирался спорить. Я просто хотел вычислить, где он находится. Вложив силу в его заклинание, я создал волну, которая погасла в конкретном месте, выдавая застранца. Туда я и прыгнул, вонзая клинок и выпуская сдвоенный удар. Громыхнуло так, что меня откинуло назад, а на месте взрыва образовался кратер, в центре которого оказался дымящий дядька. Я бы назвал его гномом, но никаким низким ростом и не пахло. Зато плечи да, воистину гномьи. Человек-квадрат, блин.
        Он крикнул мне что-то воинственное, пригрозив кулаком. Я скользнул к нему, он призвал камень и нарастил броню, а я… Всего лишь его коснулся, передавая импульс.
        Наверное так вылетают снаряды из катапульты. Он успел набрать центнера два веса, но и импульс я копил долго. Очень долго. Фух… Аж полегчало, когда сбросил. Этот каменный снаряд улетел далеко в небо, сотни на три метров, где и пропал из виду. Больше тратить время я на него не собирался, выпуская теперь силу земли по настоящему.
        Солдаты проваливались вниз, маги пространства тоже, весь их строй, вся их ловушка сбилась. Пару секунд растерянности мне хватило, чтобы найти первого мага и вскрыть его открывашкой. На землю упали ошметки мяса. Второй маг оказался в другой стороне, он как-то почувствовал смерть коллеги и свалил. Как и третий маг.
        Слабаки.
        В следующий момент рядом со мной рухнул архимаг земли. Он пережил падение, но досталось ему знатно. Мужик тряс головой, каменная броня развалилась, из носа текла кровь. А гонору то сколько было.
        Он успел среагировать. Выпустил десяток каменных шипов из под земли, но… Снова опоздал. Его голова отделилась от тела и, вращаясь, улетела в сторону.

* * *
        - Мы победили?!  - радостно прыгала Аня.
        Рядом с ней стоял задумчивый Сафрон. Он смотрел на солдата, которого прижимал ногой к земле. Тот пытался отползти, молил о пощаде, но… Искатель выпустил лезвие ветра и перерубил ему шею.
        - Победили? Нет. Это была всего лишь первая попытка нас задержать. Основные силы находятся в крепости. А после грани и вовсе, начнется лютый ад. У вас полчаса на то, чтобы отдохнуть, привести себя в порядок и приготовиться к следующей части.
        - Что, будет ещё жестче?  - озадачился подошедший Борис.
        Ему пришлось в чем-то тяжелее других. Когда маг ветра свободно отрывается от врагов, магу воды приходился бегать и потеть.
        - Обещаю, этот бой вам покажется разминкой,  - с уверенностью заявил я.

        Глава 29. Не пропустить любой ценой

        Эмиль сидел перед малым алтарём своего бога, положив на колени меч и медитировал. Впервые в жизни он делал это добровольно, а не по принуждению отца и наставников. Стоило перейти в этот мир, как желание пить улетучилось. Не хватало ещё встретить врага пьяным. Уж что-что, а свою жизнь золотой рыцарь ценил и не собирался её заканчивать в столь раннем возрасте.
        Поручение брата третий наследник выполнил буквально. Смотался домой и без спроса утащил малый алтарь. Поставил его прямо перед гранью и сам там сел, перед этим нагнав толпу искателей, чтобы те подготовили ловушку. Добавив к алтарю артефакты блокировки полёта и любых перемещений сквозь пространство, Эмиль выпустил золотые ленты и создал непроницаемый щит. Перед тем, как пройти через грань, потребуются сломать эту преграду, а значит и убить самого Эмиля.
        Надо удержать проход ещё сутки. Всего сутки… Думал мужчина, сидя в медитации и настраиваясь на бой. Чутьё подсказывало, что бой случится обязательно.
        В план вложено столько денег, что права на ошибку нет. Почти месяц они собирали золото со всех шахт, обрабатывали его, закаляли в крови, приносили жертвы своему богу. Лучшие мастера-творцы трудились, чтобы создать из материалов статую. Тысячи очков навыков и характеристик было в неё вложено. Сейчас уже начали установку. Аналитики прогнозировали, что именно в этот момент все враги активизируются и попытаются разрушить их план.
        Алтарь, он же статуя бога - это проводник силы. Сам великий золотой бог наделит его силой, укрепит купол и закрепит власть золотой армии на перекрестке. Тем самым заблокировав возможность заглянуть чужим богам и князьями. Зайти то они смогут, если напрягутся… Но драться на чужой территории? О, нет, эти чужаки-трусы не рискнут.
        Установи алтарь и победа у тебя в кармане. Нужно всего лишь не оплошать.
        Последние месяцы заключались союзы, подкупались враги и друзья, нанимались мастера, специалисты и наёмники, плелись интриги. Всё ради того, чтобы ослабить врагов и усилить собственные позиции.
        Весь план чуть не пошёл прахом, когда явился этот маг-варвар! Уникум из нового мира! Он должен был ничего не уметь! Но этот маг до одури силён, со смертельно неприятным набором навыков и умением их применять. Словно его десяток лет лучшие мастера готовили!
        Эмиля, который считал себя одним из сильнейших воинов королевства, бесил этот маг. Война с ним стоила рыцарю всего его наследства. Те деньги, что он собирал в течение жизни, те доходы, что шли с его угодий, их пришлось полностью отдать на оплату наёмников. Ящеры какие-то поглотители золота. После того, как несколько искателей из их племени погибли, они задрали цены ещё выше. Маги земли от них не отставали. Те, кто мог выследить противника с навыком выше пятидесятого ранга, всегда ценились на рынке. Но кто же знал, что их придётся нанимать в таком количестве!
        - Господин! Они пришли!  - подбежал солдат,  - Напали на азуров, разведчики уничтожены!
        - Нашли, где они?  - открыл глаза рыцарь.
        - Да! Посылать отряд?
        - Конечно!  - завопил Эмиль, вскакивая.
        Не похоже на мага. Он обычно действовал скрытно и рыцарь ждал, что в этот раз будет также. Подлое, скрытное нападение, недостойное рыцаря. Именно поэтому рядом с ним находился отряд ящеров-мастеров. Ещё один такой же отряд, только уже не мастеров, а всего лишь иерархов, находился снаружи и должен был контролировать подступы.
        - Началось?  - протопал к Эмилю один из магов земли. Он напоминал рыцарю древнюю гору. С бородой до живота, с вырубленными из камня чертами лица, древний, как сам мир, он при этом был одним из сильнейших магов земли, которого удалось нанять.
        - Да.
        - Я тогда пошёл.
        - Стоять!  - рявкнул Эмиль, чувствуя тревогу,  - Ваша задача охранять крепость и грань, не допустить прорыва врага! Никуда вы не пойдете!
        - Так если враг снаружи, чего мне здесь сидеть?  - вперил в Эмиля тяжелый взгляд старик.
        - Пошлите тогда своих людей. Пусть помогут.
        - Хорошо. Внука пошлю. Его хватит.  - кивнул искатель, подумав.
        Нехарактерный почерк нападения смущал Эмиля. Это ведь мог быть и не тот самый маг. Мало ли кто к ним явился. Или это могла быть попытка отвлечь их, заставить покинуть крепость. Рыцарь прекрасно знал, насколько их враг умеет быстро перемещаться. Нельзя ни в коем случае покидать пост.
        - Вы тоже оставайтесь рядом,  - бросил он мастерам-ящерам, надеясь, что те никуда не свалили.
        Легкая насмешка мастера-ящера была ему ответом. А спустя пару минут эта насмешка сменилась тихим рыком. Отряд, посланный разобраться с магом, был полностью уничтожен.
        Эмиль покрепче сжал меч, готовясь к решающей схватке.

* * *

        Когда я сказал, что до этого была разминка, то не соврал. К нам и правда послали слабых охотников, самые сильные остались в крепости. Я ощущал желание Эмиля оставить сильнейших рядом с собой. О, да. Я чувствовал их злость, самоуверенность и настороженность. Чувствовал страх золотого рыцаря, который он отгонял от себя.
        Эмоции - это главная слабость разумных. Пока человек или любое другое разумное существо не научилось контролировать их, не научилось сохранять устойчивость в любой ситуации, всегда есть шанс подловить его и победить. Если бы собравшиеся в крепости сохраняли спокойствие и держались рядом друг с другом, я бы не смог пройти через грань. Но… у них были свои слабости.
        Нужно всего лишь подразнить. Прицелившись, я отправил неотвратимость в стену крепости. А потом ещё одну и ещё, чередуя её с открывашкой. Общая защита пошла трещинами. Маги внутри обновляли её, но это всегда вопрос количества маны и рангов навыков. Поглощая силу из окружающего пространства, вместе с браслетом маны, я немного, но превосходил их.
        Сначала взорвались ворота. Следом обрушилась стена слева. За ней просела часть крыши. Ну а теперь… Подняв голову мага земли, я завернул её в металл и запустил прямо в брешь. Та пронеслась, как снаряд, попала внутрь и оболочка рассыпалась, обнажая подарок. Я точно не знал, как это скажется, но ощущал, что такой ход принесёт нужный результат.
        Чтобы врагам жизнь мёдом не казалась, отправил вслед и головы ящеров. Не для того, чтобы выманить их сородичей. Ящеры и правда хладнокровные и когда на деле, хрен их чем проймешь. Я это сделал для создания атмосферы… Страха и нервов.
        - Что нам делать?  - спросил Борис, которой тоже нервничал.
        - Когда всё начнётся, действуйте по ситуации. Я возьму на себя мастеров, а вы… Убивайте тех, кто вам по зубам.
        - Звучит как сомнительный план.
        - А я и не говорил, что будет просто.
        Я отправился вперед и приблизился к крепости на сотню шагов. На мне была невидимость, которая сейчас не играла большой роли. Так… сейчас… ещё немного…
        Подав знак своим, чтобы приготовились, я замер. Тучи сгущались… Они как струны натягивались… Минута… Вторая… Я подошёл ещё ближе, чувствуя, как ступаю по хрупкому льду. После боя в лесу я успел накопить новый импульс. И успел собрать ману, пока мои враги решались.
        Наконец, их нервы не выдержали. При желание я мог бы представить, как у них всё произошло. Эмиль сначала никого не отпустил. Потом я закинул им головы. Архимага земли это взбесило и он воспылал желанием разобраться со мной. Остальные тоже нервничали, поглядывая на золотого рыцаря. Ящеры, наблюдающие за мной, видящие меня и докладывающие, где именно я нахожусь и что спокойно приближаюсь к крепости, окончательно расшатали нервы Эмиля…
        … И он отдал приказ открыть портал, через который искатели должны были нанести слаженный удар.
        За секунду до открытия я активировал ускорение. Мир замедлился, буквально остановился, арка прохода раскрывалась медленно, словно не желая этого и предупреждая хозяев, что зря они это затеяли.
        Когда портал открылся на треть, я активировал полёт, рывок и импульс одновременно. Переход от тишины к движению был настолько поглощающим, что звуковая и силовая волна снесла портал, сразу после того, как я в него проскочил.
        Снова украв импульс, я резко остановился и ударил мечом по кругу, вкладывая максимальное ускорение, усиление и все свои бонусы.
        Ближе всех оказался маг земли. Он готовил каменный снаряд, раскаленный до красна. От него шибало смертельной опасностью, какой-то ультимативный навык, который он собирался сбросить мне на голову.
        Меч прошёл через этот шар, взрывая его и по пути снёс кисть магу. Кончик клинка прошёл и по груди, но там была необычно сильная защита, удар не смог убить, лишь разрушил броню и оставил царапину, которая тут же спеклась.
        Справа от мага земли стояли повелитель пространства, который и открыл портал. Его меч разрубил на две части, даже не заметив защиты. Следом за ним находилась тройка ящеров, которая совместно формировала какое-то фиолетовое заклинание. Если бы мне было нужно дать ему название, то нарёк бы звездой смерти. От звезды веяло чем-то потусторонним, будто окунулся в загробную жизнь.
        Меч прошёл и через этот навык, заодно перерубая центрального ящера и откидывая тех двух, что стояли у него за плечами.
        Волна силы от клинка разошлась ещё дальше. Сильные искатели смогли остановить вложенную мощь, но далеко не везде. Силовая дуга прошлась по рядам солдат, врезалась в золотого рыцаря, снесла какую-то фигурку перед ним, прорубила стены.
        И всё это в тот же момент, когда силы пылающего ядра и фиолетовой звезды высвободились. Я активировал смещение, перенесся в другую часть крепости и увидел, к чему это привело.
        Из шара во все стороны брызнула магма. Земля под ногами задрожала, а остатки крепости пошли трещинами. Все камни разом сошли с ума, раскаляясь и взрываясь.
        Фиолетовая магия выплеснулась наружу, превращая булыжники в труху. Она коснулась архимага земли, который к этому моменту оказался с полуразрушенной бронёй. Что стало предпоследней каплей. Фиолетовая сила слизнула правую часть мага, оттяпала раненную руку по плечо, да и часть бока забрала.
        Золотой рыцарь успел окутаться куполом, который запылал от вложенной сил, и пережил все удары, но… Ещё одного мага пространства превратило в ничто. Туда же отправились два ящера, которых отбросило назад от удара мечом. Они врезались в стену, а дальше их накрыла волна лавы. Солдатам, которые не успели осознать происходящее, тоже досталось по полной.
        Сила камня и убийства разрушила всю крепость и те, кто не обладал должной защитой, оказались мертвы. Мне падали сообщения от системы, но я не обращал на них внимания, обновляя защиту и выбирая следующую жертву.
        Ею стал маг земли. Он ранен, скорее мертв, чем жив, явно ошеломлен и блокирует одну из моих способностей. На остатках ускорения, я пробился к нему сквозь разбушевавшуюся стихию. Старик заметил меня, его глаза расширились, он выставил руку и попытался создать щит, призвав камни вокруг себя… Не успел. Клинок вошёл ему в череп и ещё один мой противник отправился на тот свет.
        Пространство вокруг наполнилось краснотой, сигналя о смертельной опасности. Воздух задрожал, я попытался вырваться, но не успел. Меня сжало и… телепортировало. Просто выбросило в открытый мир вдалеке от крепости. Интересно…
        По ощущениям в крепости из основных противников осталось трое. Золотой рыцарь, главный ящер и маг пространства. Остальные благополучно сдохли. Неужто маг так растерялся, что захотел от меня избавиться и получить передышку? Его атака обнулила броню почти до нуля, но ожидал я гораздо большего.
        Возвращаться сразу не стал. Отлетел чуть в сторону, накинул на себя невидимость и замер. Нашёл своих последователей. Они рассредоточились вокруг крепости и добивали тех солдат, которые бежали из неё. Короткий бой и последующие разрушения заставили людей спасаться бегством. Но далеко они убежать не смогли и попали под слаженные удары.
        Чтобы врагам жизнь мёдом не казалась, усилил разрушения. На месте крепости земля словно с ума сошла. Там почти новый вулкан родился. Вот к этому я и добавил своей магии, загоняя остатки крепости ниже. Вокруг грани стала расти яма, поглощая в себя всё, что до этого находилось на поверхности.
        Никто меня контратаковать не стал. Троица искателей… свалила. Опасность с этой стороны исчезла, они вместе перешли на ту сторону. Плохо… Сейчас золотой рыцарь бросит клич и привлечет всех, кого сможет.
        Я потратил несколько минут, восстанавливая ману. Дальше выйдет бой ещё жестче, мне нужно быть к нему готовым. То, что с другой стороны соберется толпа не особо пугает. Не в этом главный риск заключается.
        Приготовившись, спикировал вниз, выставляя меч вперед. Выпустив сдвоенный удар вложенными заклинаниями, взорвал щиты, перекрывающие грань. Добавив открывашку, на секунду создал прореху, туда и запустил измельчитель.
        С той стороны полыхнуло стихией металла. Я не видел, но чувствовал, как косит набегающих солдат, как ломается строй. Видел сквозь пелену восстанавливающихся щитов, как золотой рыцарь орет, отдаёт приказы и созывает всех на помощь. Он стоял прямо рядом с гранью, удерживая щит. Рыцарь увернулся от моей атаки, но из-за этого измельчитель улетел в толпу солдат, стоявших у него за спиной. Сам он оказался достаточно защищен, чтобы никак не пострадать и тут же восстановил прореху, продолжая кричать.
        Я отлетел назад, чтобы набрать скорость. Разогнавшись, поглотил импульс и перенаправил его в атаку мечом. Лезвие столкнулось с золотой защитой, раздался взрыв и Эмиля отбросило назад. Навыки у него подняты до максимума, но вот уровни низковаты. Да и нет артефакта семидесятого ранга.
        Меня тоже отбросило, но я к этому был готов и, затормозив полёт, рванул в проход. На ходу выставил щит мастера и толкнул его перед собой, принимая удары, посыпавшиеся на меня. Покосило только часть солдат, другая часть успела среагировать и стоило мне появиться, они нанесли слаженный удар. Обновив защиту, я приземлился уже с той стороны и раскинул поглощение маны, ослабляя защитников крепости.
        Когда атаки прекратились, мой щит вскрыл росчерк меча, а в броню, в районе сердца, вошёл ядовитый шип. Я отскочил назад, подхватывая за спиной противника кусок земли и утягивая за собой. Глыба врезалась в спину ящера и тот вылетел вслед за мной, приземляясь за гранью.
        - Человек, ты умрешь,  - прошипел он. Шёпот раздавался сразу отовсюду, путая и заметая следы.
        Интуиция чертила десятки вариантов атак. Всё пространство дрожало от опасности. Ящер знал свою главную слабость и слепил меня, создавая намерение на сотни вариантов.
        Только этот дурак упустил один момент. Невидимки прекрасно знают о такой угрозе, как быть испачканным. Толку с невидимости, если ты весь в грязи. На это есть специальные умения, либо скрывающие грязь, либо очищающие её.
        Но нельзя очиститься, если в пространстве вокруг твоей цели летает мельчайшая пыль и частички воздуха, которые касаются защиты невидимки и… растворяются. Будь мой ранг чуть ниже, я бы не смог это почувствовать. Не бери я уроков у сородича ящера, не догадался бы о такой возможности. Не проведи я сотни боёв в моделирование против невидимок, не смог бы за секунды вычислить, где скрывается этот хладнокровный.
        Удар клинком из черного дерева я принял на свой меч. Чужое оружие выдержало, не смотря на силу моего артефакта. Ящер был очень хорош… Он отнюдь не слабак и имел много достоинств, но не так много, как я.
        Я откачал весь воздух, но его временно прикрыл артефакт. Я напустил землю против него, но он двигался так быстро, что уворачивался от ловушек. Я накрыл его открывашкой, разрушая невидимость и защиту. Он бросился на меня с отравленным клинком, я видел его оскаленные зубы и предвкушение. Одно касание и меня ждет смерть.
        Создав на пути клинка металлическую плашку, сбил удар и кинул неотвратимость ему в корпус. Ящер растворился и возник в полуметре, пропуская удар мимо. На меня накатила мимолетная дезориентация, которая чуть не стоила жизни. Он ещё и по мозгам бьет!
        Вспомнив добрым словом Марту, которая учила скидывать чужое влияние, я разорвал дистанцию, но ящер мгновенно оказался рядом. О да, этот хладнокровный искатель чувствовал азарт и желание убить того, кто убил его собратьев.
        Его клинок пробил щит из металла, щит мастера и коснулся моей брони. Я использовал смещение и оказался у него за спиной, замахиваясь своим мечом. Он развернулся в последний момент, наше клинки скрестились и…
        Мне хватило мимолетного касания, чтобы передать ему импульс и отправить вертикально в небо. Наверное, ящер удивился перед тем, как взлететь на сотню метров.
        Когда он завис в наивысшей точке и полёт сменился падением, я подбил его неотвратимостью. Вокруг него вспыхнула защита, но… Я бросил открывашку, лезвия ветра, бич молний. Ветром подгонял его, держал в воздухе и закручивал, не давая прийти в себя. От потока заклинаний он болтался в воздухе, подпрыгивая то вверх, то вниз.
        Неожиданно пришли мои искатели. Они стали закидывать его своими навыками. Мелочь для мастера, но часть защиты разрушали.
        На землю ящер рухнул, истерзанный и разорванный. Эта сука претворилась мертвым, надеясь, что его не добьют. Даже очки за него упали! Но я чувствовал опасность, исходящую от якобы мертвого тела. Взмахнув мечом, разрубил его на части и выжег бичом молний останки. Чтоб наверняка. Удивительно, но мне ещё раз бонус упал.
        Их было трое, осталось двое. Ну и армия в довесок.
        - А нам враги достанутся?  - с бравой сказал Борис, подбегая ко мне. Остальные искатели тоже рядом приземлились, поглядывая в сторону грани, висящей в небе.
        - Не переживайте. Всё только начинается.
        - Смотря на эти разрушения так не кажется,  - покачал он головой.
        - Копите ману!  - крикнул я остальным,  - Когда пойдем на прорыв, потребуются все силы!
        - А когда на прорыв?  - спросил один из солдат.
        - Как только пробьем их щиты,  - заявил я, направляясь к грани.

        Глава 30. Прорыв

        Когда я планировал прорыв на ту сторону и выбирал время, то делал это не просто так, а с учетом интуиции и баланса тех сил, что сгустились в этот день и час. Золотая армия что-то задумала и об этом многие должны были догадываться. Догадываться и желать предотвратить.
        Я чувствовал, буквально всем нутром ощущал, как нарастает напряжение на перекрестке. Сейчас армии всех игроков бросают свои силы, пытаются прорвать заслоны золотой армии и испортить их планы. Лично для меня это означало, что внимание врагов будет распылено. На меня не смогут бросить абсолютно все силы, только малую часть. Как никак, я всего лишь один человек, а не войско. Солдаты будут нужны гораздо больше в других местах.
        На основе этих догадок, интуиции и полученных разведанных, я спокойно направился прямо к грани и принялся обстреливать щиты. Ну посмотрим, у кого мана быстрее кончится.
        С той стороны нагнали небольшую толпу магов. Солдаты возводили щиты, но сдержать удар мастера это ещё надо постараться. Когда я подошёл вплотную к заслону, в меня полетели навыки и пришлось уже самому защищаться. Одновременно с этим я тянул ману, та шла обильным потоком, приближая конец сил у вражеской армии.
        Когда их силы кончились, ход сделал маг пространства. Он выставил пелену искажений, даже на вид жутковатых и в них я не решил соваться. Вместо этого я отошёл в бок и встал с краю от грани, тем самым уйдя с линии огня. На этот отчаянный навык маг тратил до безумия много сил и когда он сдуется лишь вопрос времени.
        Маг попытался обмануть. На пару секунд убрал пелену, а потом сразу же вернул. Должен признать, что при максимальном интеллекте, умноженном на интуицию и сотни часов моделирования, в ходе которых я испытал на собственной шкуре большинство возможных ситуаций… В смысле реально большинство. Даже самые дикие и безумные варианты. В контексте этого всего на такие провокации смотришь, как на детские шалости. Маг попытался показать слабость, пустил рябь по пелене, но… Элементарный расчет, сколько у него маны и сколько может потратить такой навык намекал, что рано пока рыпаться.
        Я продолжал тянуть ману, прислушиваться к вероятностям и ждать шанса.
        В следующий раз, когда пелена спала, в тот зазор между обновлениями навыка, я запустил сдвоенный удар с меча. Бич молний и неотвратимость, скрещенную вместе. Ультимативный навык в кубе. Щиты и строй ближайших солдат разметало, посыпались сообщения об убийствах.
        Постояли, подождали ещё пару минут, а потом… Пелена просто исчезла.
        - Ждите минуту. Потом выходите за мной. Убивайте всех, кого встретите, друзей там нет,  - дал я команду,  - Даже если увидите землян… Скорее всего американцев, всё равно стреляйте. Они продались золотой армии и им могут отдать приказ убить вас.
        - Что, америкосы?  - вырвалось у Бориса.
        - Да. Землянам предложили проход за плату. Америка назвала меня врагом народа, чтобы пройти под купол. Остальные пока воздержались, так что совсем уж своих вы встретить не должны.
        - И ты молчал?  - возмутился мужчина.
        - Ну, было как-то не до этого,  - немного стушевался я. И правда, чего не рассказал то?  - Всё, пора начинать. Помните, ровно минута и заходите. Будет жарко.
        Исчезновение пелены означал только одно - приглашение. Золотой рыцарь наконец-то созрел, чтобы дать мне бой. На его стороне маг пространства, армия и бог знает, кто ещё. Ну да от приглашения как-то невежливо отказываться. Я подлетел, запрыгнул в проход и спокойно прошёл на ту сторону, оглядываясь и отмечая цели.
        Эмиль стоял шагах в пятидесяти от прохода. В полном доспехе, с опущенным забралом, мечом отведённым в сторону и смотрящим вниз. Это выглядело бы героически, если бы часть доспеха не оплавилась. На его сияющем облике это смотрелось как черное пятно грязи, портя всю картину.
        Я демонстративно оглядел его, показывая усмешку. От рыцаря полыхнуло коктейлем эмоций. Раздражение, злость, капелька страха и очень, просто очень большая нужда завалить меня.
        - Ты можешь уйти и тогда сохранишь себе жизнь,  - я бросил ему кость.
        Эмиль дернул головой. Ему, прожившему жизнь в роскоши, никогда не напрягавшемуся и получившему очки навыков и характеристик просто так, без труда, было донельзя обидно признать, что есть какой выскочка, смеющий обращаться к нему свысока.
        Из подслушанных разговоров я знал, что в его мире есть не один князь. Князья они как президенты или цари, если проводить аналогии с моим миром. Когда у тебя мощи и дури столько, что хватит на разрушение городов, то власть получить не так уж и сложно. Князья близки к бессмертию. От старости им очень сложно умереть, как я подозреваю. Я запускал моделирование и смотрел на примере себя, как долго моё тело будет стареть. Уже сейчас я протяну лет двести за счет большой выносливости и пройденных эволюций. Если обратиться к помощи целителей, то легко этот срок растянуть ещё на сотню лет. Но у золотого народа есть секрет эликсира молодости. Именно с кражи алхимического золота, одного из ингредиентов для него, началась наша война с ними.
        В общем, князь сидел на троне долго и слезать не собирался. Но у него были враги. В том числе часть врагов находилась здесь. Я ощущал, где засел маг пространства. Боевой маг. Посланный своим князем, тем самым, который занимался его обучением. Прямой конкурент золотого князя.
        Так что если я грохну Эмиля, то его отец, конечно же, расстроится. Зато другие стороны обрадуются и есть шанс, что маг пространства в этом бою будет не особо выкладываться. Ровно настолько, чтобы задержать меня, а ещё лучше поймать. У него уже даже план созрел и он сейчас потирал свои влажные ладошки, прикидывая, когда лучше всего применить его.
        Для любого значимого события важны зрители. Их здесь хватало. Солдаты окружили выход из грани. Они стояли на стенах, прятались за каменными зубцами и готовились разрядить в меня навыки.
        Всего около сотни профессиональных солдат. Матерые бойцы золотой армии, от пятидесятых до семидесятых уровней. С ограниченным количеством очков навыков и характеристик, которые они уплачивают в угоду ненасытной элите.
        И конечно же, здесь были две сотни земных искателей. Мясо. От пятнадцатого до сорокового уровня, они стояли у Эмиля за спиной, во дворе крепости и смотрели на меня угрюмо. Интересно, что у них в головах? Вроде как я с их планеты, но знают ли они об этом? Неважно. Если нападут, их ждет незавидная участь.
        От отведенной минуты прошла половина. Пора начинать.
        Я выпустил меч трёх стихий и рванул к Эмилю. Моё оружие являлось артефактом лишь на половину. На другую половину это был совмещенный навык, поэтому я мог призывать и отзывать меч. В случае рыцаря другая ситуация. У него в руке был именно артефакт. Наверняка достал из папочкиной сокровищницы. Оружие, способное выдержать семидесятый ранг моего клинка.
        Мелочиться Эмиль не стал. Ударил одной из ульт. Его клинок засветился и эта мощь постаралась сломить меня, откинуть назад, вжать в землю, разорвать плоть и распылить кости. Неплохо… Только вот вся сила удара была остановлено моим блоком.
        Уйдя в сторону, я пропустил мимо остатки навыка и толкнул Эмиля плечом в бок. У него максимум силы и ловкости, но и у меня также. Решало мастерство и у меня его оказалось чуть больше. Рыцарь пошатнулся, поспешно отступил на пару шагов и снова бросился в атаку.
        От скоростей воздух визжал. Оружие сталкивалось, соприкосновение высекало искры, прожигающие землю на метр вглубь.
        Эмиль выпустил золотые ленты, но я ему за это неотвратимость в забрало кинул и погнул доспех. Не будь он настолько хорошо зачарованном, вообще бы его силой металла разрушил, но не в этот раз.
        Перейдя от фехтования к нападению, я сменил тактику. Удары стали размашистыми, в них я вкладывал доступную силу, путал землей ноги противнику, а воздухом насылал пыль и залеплял глаза. Это только кажется легким. Тут нет системных навыков, чистая магия и воля, умение управлять стихией напрямую. Это нельзя поднять за счёт очков. Только бесконечными тренировками.
        Итогом моей атаки стал улетевший Эмиль, врезавшийся в одну из стен. Мы замерли, солдаты напряженно смотрели на нас, а маг пространства подумывал, не сделать ли свой ход.
        - Ты слабак,  - бросил я рыцарю.
        И он не выдержал. У расскачанного искателя хватало навыков поднятых до предела. В основном это были физические навыки. Такие как усиление меча и пусть это звучит просто, но хватит, чтобы перерубить дом. Не будь у меня меча, он бы первым же ударом победил.
        Основной же вспомогательной силой являлись золотые ленты. То ли он их сам контролировал, то ли они самостоятельные, но эти ленты плодились, как кролики, были способны пробить насквозь бетонную стену толщиной в метр. А ещё способны помогать двигаться, ловить противника, атаковать это с разных сторон, при этом ничуть не замедляя самого рыцаря.
        Но ждал я совсем другой навык. Его доспех вспыхнул, золото засветилось особо ярко в центре груди, он расставил руки и выстрелил в меня лучом. Луч толщиной в полметра, он бы снёс меня, не активируй я отражение мастера.
        Навык отразило во всех стороны, прямо в стены, на вражескую армию. В один миг крепость превратилась в руины. Солдаты гибли, как от золотой магии, так и от обломков. Эмиль, кажется, этого не заметил, продолжая давить меня лучом. С каждой секундой тот слабел и уже не так пугал, как в самом начале.
        К сожалению, отражение работало всего пару секунд и мне пришлось сваливать, петлять и быстро смещаться. Делать то, в чем я особенно хорош. Эмиль же, как обезумевший, преследовал меня, разнося крепость ещё больше.
        Сдали нервишки у паренька.
        Когда он закончил атаку, я приземлился в десяти шагах от него и презрительно усмехнулся. В тоже время минута вышла и мои люди стали заскакивать через грань. Пока рыцарь тяжело дышал и оглядывал дело рук своих, я выпустил Зевса и получил картину происходящего в округе.
        О, да… Золотую армию прессовали повсюду. Они почти возвели какую-то статую в центре города, сейчас устанавливали ей башку на голову. Голова, ещё одна рука и статуя будет закончена. Надо помешать им до этого момента. А значит…
        Эмиль выпустил ленты, а я выпустил слаженный удар из меча. От взрыва под ногами мужчины возник кратер, а стену за его спиной разнесло на атомы.
        Я бросился к нему, чтобы добить, но резко отпрыгнул в сторону. Прямо передо мной открылся портал. Маг пространства решил вступить в игру. Надо его отвлечь на себя. Кинув бич молний, я пустил его вокруг портала и достал Эмиля. Немного тряски его отвлечет, а вот маг пространства…
        Там, где он находился, разверзлась земля и сработала гранитная темница. Я этот навык не прокачивал, но цель была другая. Маг думал, что спрятался, но я его прекрасно чувствовал и знал, где он находится. Пока этот вредный старикашка телепортировался, выискивал меня, я успел раскрыть под Эмилем яму и запихать его туда, сопровождая это неотвратимостью. Тот очухался, начал сопротивляться, круша камни золотыми лентами, но мне нужно было всего лишь выиграть время.
        Мои люди уже выскочили и с ходу вступили в бой. Солдаты, те, кто выжил среди разрушений, попытались их атаковать, но… Это не так просто сделать, когда до этого половину твоих оборонительных сооружений разрушили. Строй был нарушен, а это минус половина эффективности их армии.
        Маг пространства увидел набежавших искателей, но не увидел меня. Старик попробовал их атаковать и в этот момент я сместился ему за спину, пробивая мечом насквозь. Мужика выгнуло дугой, но так просто он не собирался сдаваться.
        Как-то этот хрен умудрился нас телепортировать. Да не просто куда-то, а прямо к грани его родного мира. Расчет мага был понятен. Здесь было полно солдат и нашлась команда захвата, рассчитанная специально на меня. Его план читался влёт: закинуть меня к грани, выпнуть на ту сторону, а дальше ещё разок телепортировать к его князю, откуда я сбежать уже не смогу.
        Только вот старик умер раньше, чем успел осуществить затею.
        На меня полетели сети, ящеры ударили подавляющими и отравляющими навыками, маг земли заблокировал мою стихию, а мастер азуров блокировал воздух и полёты.
        Мне пришлось изогнуться дугой, чтобы пропустить меч ящера. Перехватив его руку, передал импульс и отправил в полёт, прямо на те сети, что летели в меня.
        В бое насмерть решают детали и десятые доли секунды. Враги хорошо изучили мои способности и подобрали тех, кто был способен их блокировать. Что-то аннулировали искатели, что-то сводили на нет артефакты. Но эта команда захвата не сработалась. Более того, между ними царило напряжение, недоверие и высокомерие.
        Мастер-азур кинул шаровую молнию, навык, развитый до предела. Молнии разошлись веером, чтобы гарантированно задеть меня. Только вот я и сам владел этой стихией. Поймав молнии, я направил их через металл в броне, выбрасывая в землю и мимо себя. По мне прошёл минимальный урон, что не сказать о тех, кто был рядом. Высветило двоих ящеров, оказавшихся опасно близко. Разметало солдат, окруживших меня и бросавших сети.
        Я ударил неотвратимостью, откидывая ящеров от себя, и бросил в азура, зависшего в воздухе ураган, контролем изменяя его. Сам азур металла не носил. Зато рядом хватало солдат в доспехах. Их разом притянуло к мастеру, облепило его телами, скидывая с неба. На пару секунд он потерял контроль над воздухом и я сместился в сторону, выходя из под действия артефактов. Не став больше терять время, активировал полёт и смылся с этой бессмысленной драки.
        На то, чтобы вернуться в крепость, у меня ушло пару секунд. Ещё секунд пять занял сам бой. К этому моменту золотой рыцарь успел выбраться и сцепиться с моими искателями. Целью он выбрал Бориса, мага воды, которые не мог улететь от него и разорвать дистанцию.
        За миг до того, как военного разорвало на части, я снёс Эмиля, подхватив его сзади и устремился к небу. Далеко улететь я не мог из-за купола, но швырнуть сыночка в созданную его папашей защиту - мог. Кажется, рыцарь так и не понял, что с ним произошло. Только что он собирался убить человека, а тут его впечатало в золотой купол.
        Пока рыцарь падал вниз, я осмотрелся и поймал картинку от зевса. Судя по всему, минута другая на раздумья у меня есть. Армия мертвых жестко теснила золотую армию. Они прошли половину пути и золото армейцы сдавали метр за метром. С другой стороны их теснила ещё одна группировка. Судя по зареву пожаров, столбам дыма и растекающейся магме, без поклонников огня дело не обошлось.
        Были и другие очаги конфликта. Я видел, что жуки пытаются вылезти, но получаются это у них не очень. Видел сотни богомолов, ведомые единым разумом, но они смогли выйти от своей грани лишь на пару сотен метров. Миносы тоже появились, но они были разбросаны и никакой армии я у них не увидел. Кажется, свою попытку прорыва они проиграли.
        Орки же смогли выбраться и устроили террор. Их силуэты мелькали в плане духа, наносили внезапные атаки и сваливали. В другой части города я увидел настоящего ангела. Он парил в воздухе и вёл нешуточный бой, один сдерживая целую армию золото армейцев. Но тут ангела разорвали на части золотые ленты, чему я несколько удивился, а потом догадался, что это старший наследник, Паоль.
        Купол перестал стрелять давно. У него оказался истрачен запас. Я не чувствовал опасности, исходящей от защиты и у этого было не так уж много объяснений.
        Отлично. Резервы врага истощены, их теснят, основные силы отвлечены. Пора сделать свой ход.

* * *
        - Ходу!  - крикнул Борис.
        Мария вытерла об штаны вспотевшие ладони. Сейчас случится то, к чему они так долго шли. Возвращение в родной мир, прорыв и смертельный бой.
        Ещё год назад женщина никогда бы не подумала, что прольет кровь. Тем более кровь людей из других миров. Как бы цинично это не звучало, но смириться с убийством нелюдей было проще.
        Взгляд зацепился за то, как двое бойцов подхватили командира и забросили полётом наверх. Сам бы маг не смог забраться. Их предводитель разнёс крепость настолько, что теперь вокруг грани кратер.
        Оттолкнувшись от земли, женщина влетела внутрь. Сердце бешено стучало, организм нагонял адреналин в кровь, лишние мысли выветрились, стоило очутиться по ту сторону.
        Вспыхнули щиты, но они не пригодились. Почему-то их никто не атаковал… И здесь разрушения,  - подумала женщина, оглядываясь. Раньше тут стояла крепость, но сейчас их встретили руины.
        Руины, на которых ещё хватало врагов. До того, как возникла мысль о правильности происходящего, Мария направила руку на группу солдат, которые уже кричали и предупреждали о новых противниках.
        - В жопу правильность!  - прошипела женщина, кидая пляску лезвий.
        Навык врезался в солдат. Один из них попытался поставить щит, но то ли он нервничал, то ли не осталось сил: щита хватали на его одного. Лезвия вспороли людей, не помогли доспехи. Брызнула кровь и ошметки, забрызгивая шустрого искателя. Следом в него угодили лезвия, он дернулся, защищаясь и тут у него за спиной приземлился один из их отряда, пробив вражеского солдата насквозь клинком воздуха.
        - За мной!  - крикнула Мария.
        Кричала она это своей двойке. Аня и Сафрон двинулись за ней. Полёт-прыжок и они оказались на куске стены, прямо за спинами ещё одной группы солдат. Маги воздуха рассеялись по крепости, сея смерть и хаос.
        - В жопу правильность,  - шипела Мария, посылая один навык за другим. Женщина отчетливо помнила, как они бежали, как их преследовали вражеские солдаты. Где-то там она и оставила человеколюбие.
        Рядом кричала Аня. Скромная с виду девушка, распробовав вкус крови, слетела с катушек, засыпая противников навыками. Прыгая с одного места на другое, они приземлялись так, чтобы оказываться за спинами врагов.
        Которых оказалось не так, чтобы много. Больше всего их сохранилось у ворот крепости, напротив выхода из грани. Мария презрительно скривила губы, увидев низкие уровни и послав прямо в толпу парочку плясок. Кровь, крики умирающих, отрубленные конечности. Те, кто ставил щиты - в них слаженные тройки били вакуумом, обнуляя защиту и разрывая на части.
        Сыпались сообщения об убийствах и полученных бонусах. На ходу Мария вкидывала очки в заранее выбранные навыки и характеристики. Нужен дух, очень нужен, если они хотят выбраться.
        Глянув, что происходит вокруг, женщина увидела, как из под земли выбирается настоящее чудовище. От него веяло нешуточной опасностью. Закованный в золотые доспехи, с невообразимо высоким уровнем, он представлял смертельную опасность.
        И этот вражеский искатель, а Мария знала, что он мастер, сфокусировался на единственном человеке, который остался возле грани. Борисе. Маг воды не мог быстро перемещаться, прикрывался щитами и вызывал огонь на себя, давая магам воздуха посеять хаос.
        Сейчас умрет,  - подумала Мария, не успевая что-либо сделать.
        Но не умер. Свистнул воздух и золотой рыцарь испарился. Женщина так и не поняла, что произошло, смутно догадываясь, что к этому причастен Эрнест.
        - Что дальше?  - крикнула она Борису. Мужик стоял ошарашенный и медленно осознавал, что избежал смерти.
        - Зачищаем крепость!  - крикнул он.
        Мария никогда не была профессиональным солдатом. Но если тебя несколько месяцев натаскивают грамотно кидать навыки и постоянно двигаться, да ещё и делать это слаженно с твоей группой, то какой-то толк будет. Особенно, если все процессы в организме и мозгу ускорены поднятыми характеристиками.
        Отряд землян прошёл по развалинам крепости, добивая всех тех, кто ещё оставался в округе. Следующий шаг: отступить в сторону ближайшей стены купола, где и спрятаться, копить ману и выжидать. Эрнест обещал сделать что-то такое, что снимет купол. Осталось этого дождаться.

        Глава 31. Натянутые струны

        Если кто-то висит на волоске, то достаточно вовремя подтолкнуть, едва коснуться, чтобы скинуть его в пропасть.
        Когда перекресток только был создан, веер миров об этом не подозревал. Никто, кроме бога ветра не знал, что он возникнет. У отдельных группировок и богов был план через своих последователей оставить доступ к новому миру только для себя. После разговоров с киборгами я стал лучше понимать, для чего это делается. Новый мир это ресурсы, монстры, искатели, очки навыков и характеристик. Если в новый мир доступ будет только из одного места, то это монополия. Не уверен, что это обязательно бы привело к уничтожению мира или цивилизации. Скорее всего нет, бог ветра как минимум преувеличил опасность. Пример киборгов показал, что при типичном сценарии, если новый мир силён, разгорается война. А если договорятся, то торговля и сотрудничество. Что тоже очень даже неплохо, ведь чтобы попасть в веер миров потребуется заплатить не хилые пошлины миру захватчику. Так то ведь новый мир оказывается на окраине, с выходом лишь в одном месте.
        Но история пошла в другом направление. Бог ветра сыграл в свою игру и выиграл, избавившись от давних врагов. Наверняка я был лишь малой частью его игры. Как то же он этих богов заманил сюда?
        После той бойни богов никто не видел. В смысле не видели на перекрестке. Подозреваю, что это связано с нежеланием подставляться. Это на своей территории ты выдашь максимум, а если полезешь черт знает куда, где тебя может встретить кто угодно… Кто знает, что выйдет. Боги минотавров и богомолов тому пример.
        Аналогично с князьями. Один раз был зафиксирован его приход, когда князь золотой армии создал купол, накрывший весь перекресток и позволивший им тут закрепиться. Да и то, это лишь моё предположение, что виноват князь. Не исключено, что ошибаюсь.
        Где-то в то же время, пока в городе разворачивались битвы, в других мирах крутились шестеренки политики, традиций, амбиций и бюрократии. Уверен, многие не полезли сразу, потому что тот, кто высунется, больше остальных получит по голове. С чем золотые и столкнулись. Им приходилось стягивать всё новые и новые силы, чтобы отбивать бесконечные нападения от бесчисленных врагов. Не знаю уж, какая экономика у этой войны, в чем выгода золотой армии, но видимо какая-то выгода есть. Слишком мало данных, чтобы я сделал точные выводы и разобрал те ощущения, которые ловил, обдумывая этот конфликт.
        Сейчас сложилась та ситуация, когда и дальше вражеские армии больше не могут бездействовать. Золотые что-то задумали, решили возвести алтарь своего бога. Те обрывки сведений, которые удалось добыть, намекали, что алтарь заблокирует доступ другим богам и князьям, укрепит купол и усилит присутствие золотого бога на перекрестке. А это чертовски выгодная позиция, если реально здесь закрепиться на хороших условиях. Контроль прохода, границ, переброска войск… Список выгод можно продолжать долго.
        Надо всего лишь закрепиться и помешать другим фракциям сорвать план. Иначе говоря, золотая армия поставила на сегодняшний день если не всё, то многое. Я не просто так ждал именно этого часа. Никто из их врагов не хотел лезть в одиночку, все копили силы и ждали решающего момента, когда медлить будет невозможно. Ну и дождались. Осталось совсем немного до финала ритуала и бог явиться. Но и вражеские отряды уже близко. Прямо сейчас начался обстрел вражеской крепости. Пусть редко, но навыки уже полетели и если тенденция продолжится, то крепость разнесут. Главное - успеть.
        Дальше всех продвинулась армия мертвых. Они нагнали толпу мастеров-личей. С удивлением я засёк давнего знакомого. Виталик серьезно прокачался и гонял солдат, сидя на костяном драконе и заливая их белым, мертвым светом. Я улыбнулся, увидев его. Забавный мужик. Из робкого интеллигента, мечтающего о сексе-втроем, превратился в грозную машину смерти.
        Мастера-смерти выглядели, как дядьки в балахонах. Может и женщины, конечно, но эти существа были под два метра ростом. То, что это мастера, было понятно по силе их заклинаний. Они убивали солдат пачками и тут же поднимали их в виде умертвий. Блин, полная жесть, не хотелось бы, чтобы эти ребята тут всё захватили.
        Огненная армия тоже продвинулась на сотню метров, но дела у них похуже шли. Золотая армия нагнала магов воды и ветра. Первые тушили огонь и магму, а вторые гнали пар на строй врагов и откачивали воздух.
        Ещё на место убитого ангела явилась тройка других ангелов. Ничего общего с теми товарищами, которые вышли на контакт с землянами. Грозные, с размашистыми крыльями в три ряда. Может это архангелы какие-нибудь? Судя по их суровым лицам, они пылают отнюдь не всепрощением.
        Последние, кого стоит упоминания - орки. Но те, кажется, мочили просто всех подряд. Им было плевать на алтарь, они крушили всех встречных, плевать, золото армейцы это или кто-то другой.
        Других тоже хватало. Десятки граней были захвачены с другой стороны и вокруг них создавалась оборона. Какие-то отряды спешно переходили в другие миры, по каким-то своим делами.
        Если описать одним словом происходящее на перекрестке, то это будет: беспредел. Беспредельная война, все против всех. Каждый тянул одеяло на себя и это был апогей войны. Если богу войны дают за такое какие-то бонусы, то он сейчас не хило так усилился.
        Я спокойно сидел на одной из крыш, наверху башни. Идиллия… Враги убивают друг друга, тратят силы, а ты можешь отдохнуть. Да и день хороший, солнышко светит. Красота. Жаль, что времени на отдых всё меньше…
        Кто-то умудрился провести отряд невидимок прямо к крепости. Что-то они там сделали интересное, что полыхнуло знатно. За одну секунду треть стены исчезла, а строй солдат внутри был опрокинут и смят. Невидимок быстро вычислили и уничтожили, но свою задачу те исполнили.
        Откуда не возьмись прямо в центре крепости выскочили из духа сотни орков. О, какая там бойня началась. Орки не самые умные ребята, но они свирепые бойцы, особенно в ближайшем бою. То, что я их не смог засечь, да и никто не смог, говорило о том, что пожаловал какой-то уникум из их народа. Пока ещё не князь, но очень сильный мастер. Который сейчас метался по двору и убивал одного солдата за другим.
        Самая мощная оборона была вокруг алтаря. Голову уже установили и спешно прикручивали руку. Или приваривали? Не суть. Я подался впёред, желая рассмотреть детали. Ага, орка кто-то остановил. Нашёлся и у золотых уникум. Быть может второй наследник. Тоже в золотых доспехах, чем-то напоминает Эмиля по применяемым навыкам. Но дерётся чуть получше.
        Они схлестнулись с орком, и не прошло и трёх секунд, как клыкастого забросили в портал и куда-то телепортировали. После этого рыцарь стал убивать одного клыкастого за другим, делая это с пугающей скоростью.
        В ход пустили главные заготовки и сильнейших защитников. Золотая армия на последнем издыхание или близка к этому.
        Следующими ход сделали архангелы. Они пронеслись над городом и нанесли слаженный удар по вспыхнувшему ячеистому куполу. Тот пошёл трещинами, но удар сдержал и статую бога прикрыл. В архангелов в ответ устремились сотни навыков, но те легко увернулись. Скорость, сила, прочность тела - всё это у них было на высшем уровне, не доступном даже прокачанному человеку.
        Армия смерти, которая почти пробилась к крепости, заметив ангелов, остановилась. Вместо развития наступления, они решили укрепить позиции и прямо на месте стали возводить оборону и проращивать зиккураты, пуская под это дело тех мертвяков, которых набрали. Выглядело жутко….
        Ангелы заметили, что за непотребство у них происходит под боком и один из них развернулся, чтобы ударить по мертвецам. Те не зря готовились. Архангел послал стрелу, полную праведного гнева, но та разбилась о щит смерти.
        Больше не став ждать, я спрыгнул вниз и устремился к крепости. Всех, кого хотел вычислить, нашёл, а значит пора браться за дело. Под невидимостью на скорости я проскочил прямо к той башне, где засели маги земли. Они сидели в позе для медитации, в максимально укрепленном месте, настолько прочном, что никаким навыком его было не пробить. Десяток дедков с длинными бородами, они были должны обеспечить сохранность земли.
        Они почему-то думали, что если засесть в персональном бункере, то это их убережёт от смерти. Может так бы и вышло. Если бы не разрушенная стена. Они попытались восстановить её, буквально на глазах заращивая прореху и… Тем самым раскрыли себя.
        Я спикировал, приземлившись над их укрытием и перенёсся внутрь смещением, которое игнорировало любые препятствия.
        - Ну привет,  - сказал я, выпуская бич молний и пуская в ход меч.
        Молнии обнуляли щиты, ослепляли распахнувшись глаза дедков, а меч разрезал их на части, какими бы крепкими они не были. Вот он, недостаток финансирования и мой вклад! Я перебил несколько десятков магов земли и остальные стали бояться. Контракты выросли и не получилось нанять лучших. Вместо этого взяли просто сильных, не за качество, а добрав количеством. Алчность и трусость…
        Порубив их на части, я поймал картину от Зевса и присмотрелся, что там происходит наверху. Архангелы совсем разошлись…
        Откуда-то вылез Паоль, первый наследник. Выжил, засранец. Добежал Эмиль на помощь братьям… Втроем они умудрялись сдерживать двух архангелов. Силы приблизительно сравнялись. Пока один ангел теснил армию смерти, два других не могли пробиться.
        Свой вклад внесли огнепоклонники. Они запульнули огненный булыжник размером с дом. Тот пролетел, поджигая всё вокруг и разбился о щит второго наследника. Ну как разбился… Что будет, если пылающее яйцо, с магмой вместо желтка, встретить тонким прутиком? Скорлупа треснет, а содержимое выльется на того, кто держит прутик.
        Когда трёх братьев захлестнуло пламя, которое выдернули прямо из жерла вулкана, я дал им повариться пару секунд и раскрыл под ними землю.
        Я дробил, сминал, разрушал остатки защиты, терзал их тела, разрывал мышцы и перемалывал кости. Успокоился, только когда мне упало три сообщения. Кажется, князь остался без наследников, а я провернул великую аферу этой войны.
        Выбросив трупы обратно в магму, я дал им обгореть. Пусть князь думает, что это огнепоклонники его наследников на тот свет отправили. Сам бы я их всех троих разом никогда не победил. Но ангелы их потрепали, огненные маги разбили щиты, а я всего лишь нанёс выверенный удар в четко рассчитанный момент.
        Сейчас настал тот случай, когда в одну секунды сплетается сразу несколько событий. Огненные маги посеяли ещё больший хаос и подожгли половину крепости. Вокруг статуи бога ещё сохранялись щиты, их поддерживали обычные маги. Я забрал трёх наследников, тем самым снизив силы золотой армии. Там ещё оставались элитные отряды, раскачанные до максимума, но им противостояли два архангела, каких-то очень уж сильных существа. Уровней я их, кстати не видел, поэтому не удивлюсь, если это князи или те, кто выше сотого уровня.
        Третий архангел сражался с армией смерти и та не долго принимала удары. Пока одни держали щиты, другие подготовили наступление. Коса, состоящая из некротической энергию, вспорола пернатого от живота до горла. Наружу брызнула требуха, но от чудовищной раны архангел не упал. Он завис в воздухе, его теле регенерировало, но тут в него врезалось копьё смерти, добивая крылатого.
        Убивая, но не совсем… Тварь прямо в воздухе стала чернеть и превращаться в нежить. Остальная двойка этого не видела. Она воплотила пылающие мечи и бросилась крушить защиту вокруг статуи бога.
        В тот момент, когда щиты лопнули, а пернатые замахнулись, чтобы разрушить статую, их обоих снесло золотыми лучами ужасающей силы. Снесло настолько, что протащило до самого купола и размазало о его стенки.
        На поле боя пожаловал сам князь. Тот, кто создал купол и заварил эту кашу. Я видел этого мужика, в дорого выглядящих доспеха, настолько слепящих глаза своей роскошью, что мне, находясь под землёй, хотелось зажмуриться. Цыган хренов… Никакого чувства меры.
        На этом бы бой и закончился. Появление князя поставило точку в обороне. Он обновил щиты вокруг алтаря и накричал на людей, чтобы те довершили начатое. Руку к этому моменту поставили на место и установили последние кристаллы. Статуя уже светилась божественной силой, испуская золотистое сияние.
        Бой бы закончился, если бы не мертвый архангел. Он налетел на князя, сцепился с ним и стал молотить когтями. Мужик такого не ожидал, он покатился по земли вместе с тварью. Они двигались настолько быстро, что я при всём своём восприятие улавливал лишь отдельные движения.
        Но князь оказался хорош. Он откинул монстра, достал меч и пошёл тому доказывать, что такие звания просто так не дают. Нет, он не дрался только в рукопашную. Мелькали десятки навыков, но было трудно распознать, что именно. Со стороны это смотрелось, как буйство золотого и мертво-черного.
        Армия смерти в этот момент сделала рывок, разметала ряды солдат, которые выбежали навстречу и стала долбить в купол вокруг статуи.
        А теперь мой ход… Когда защита пошла рябью, я выскочил из под земли и сместился прямо к статуи. Закрутив клинок вокруг себя, я пошёл рубить всех, кто там был. Да, меня встретили элитные отряды, но они были на последнем издыхание. Отборные воины, в которых вливали собранные налоги из очков навыков, ничего не могли мне противостоять. Я поглощал ману, вытягивая те крохи, что они накопили, двигался на ускорение и рубил любые очаги сопротивления на корню.
        Когда я сделал круг вдоль статуи и перебил всех, щит окончательно пал, но князь снова успел вмешаться, поставив защиту на пути заклинаний магии смерти. Обернувшись, я увидел этого дядьку, в помятом доспехи, который прямо сейчас отрывал голову дважды мертвому архангелу.
        Упс… Два золотых луча пошли по дуге, обходя статую и врезаясь в меня. Это произошло настолько быстро, что я не успел уйти. Лучи врезались, оплели меня и…
        Я не успел испугаться. Откуда не возьмись прилетела ещё одна огненная глыба, снесла макушку статуи и пролила на нас потоки магмы. Пламя было настолько сильным, что разрушило заклинание князья и дало мне свободу. Если свободой можно назвать, когда ты находишься прямо под извержением вулкана.
        Лететь наверх было некуда, я раскрыл землю под собой и рухнул туда. Я провалился ниже и ниже, чувствуя, как сверху меня пытается достать князь. Он не успел совсем чуть-чуть. В отместку я пустил волну разрушений наверх, прямо под статуей бога раскрылась щель и та рухнула туда.
        Не смотря на толщу земли, я всем нутром ощутил гнев князя. Он ненавидел. Ненавидел меня, всех врагов, всех тех, кто посмел ему помешать…
        Его ответный удар был жесток. Из князя вырвались золотые ленты… Прям как у его сыновей, но в сотню раз сильнее. Эти гигантские щупальца вылетели за пределы крепости и нашли врагов. Первыми под раздачу попала армия смерти. Те мастера, что стояли на её острие, были разорваны в один момент. Пока я отсиживался внизу и спешно убегал в сторону, Зевс исправно поставлял мне картинку происходящего.
        Князь в гневе выглядел страшно. За десяток секунд он обратил армию мертвых в бегство. Отразил удар огнепоклонников, перехватив их огненную глыбу лентами и запустив её обратно. Он её ещё и золотым светом наполнил, поэтому когда та врезалась в магов огня, их разметало и смело в один момент.
        Досталось и отряду орков, которые выбежали на веселье в поисках достойной драки. Вместо этого они нашли смерть и ничего больше.
        Когда живых рядом не оказалось, князь стал вытаскивать статуи из под земли. Разломанную на части, оплавленную, спекшуюся с кусками породы. Своей силой он начал очищать её, выправлять и придавать должны вид. Установив её на прежнее место, князь продолжил вливать силу и тем самым призывать бога.
        Убить князя? Три раза ха. Я видел, что мужик действует с полной самоотдачей, сил вкладывает немерено и выйди я против него, тут же погибну. Нет, пока он из другой весовой категории и поэтому… Мой бой на сегодня закончен. Пора домой.

        Эпилог

        Мария вживалась в камни и поглядывала в центр города, где бушевали запредельные, не поддающиеся осознанию силы.
        - Вы видели? Нет, вы видели?!  - шептал себе под нос солдат, лежащий рядом,  - Да это ангелы! Ангелы, мать их!
        - Закрой рот, рядовой,  - процедил Борис,  - Мы тут прячемся, придурок, всем заткнуться!
        Рядовой заткнулся, но молчание продлилось недолго.
        - Ну и где он? Где?! Мы тут как в жопе перед поносом!
        В ответ раздались нервные смешки, а Борис шикнул ещё раз, приказав молчать.
        Мария подумала, что трудно в такой ситуации молчать. Над разрушенным городом торчит башка золотой статуи, размером в четыре этажа. Зданий выше второго под куполом не осталось, только шпили башен, которые возвели золотая армия. Вид отличный и просматривается округа далеко.
        Вражеские силы крутились вокруг этой статуи. На глазах спрятавшегося отряда ей прикрутили голову и с этого момента накал страстей стал ещё выше. Пусть люди и лежали далеко от основного места событий, но даже там у них внутри скрутило внутренности, и мурашки бегали по коже.
        Страшно. До одури страшно, когда мифы оживают, а искатели чудовищной силы воюют за свои интересы. Где-то там находился и Эрнест. Тот самый парень, который приказал им бежать сюда и ждать.
        Но как же невыносимо ждать! Мария уже сотню раз подумала вернуться обратно в опостылевший мир долгого дня и жуткой ночи. Хотели свалить из него и вернуться домой? Не смешите! Тот мир уютный, безопасный и плевать, что в нём нет душа, прокладок и любимого шёлкового белья! Зато там можно выжить!
        - Да где же он!  - тихо пробормотал ещё один солдат.
        Как бы Борис не требовал заткнуться, все нервничали и выпускали напряжение через слова. Будто слова могут их спасти. Если победят враги и оцепят им путь отхода, то останется только погибнуть. Либо успеть свалить в другую грань и снова бежать, бежать и бежать, спасаться неизвестно где.
        А то, что победят враги - вопрос, как считала Мария, решённый. Здесь нет армии землян. Есть один Эрнест. Как бы крут он не был, один он всех не перебьёт. А значит победит кто-то другой. Кто с радостью захочет убить отряд землян. Пусть они и подняли свои уровни, это ничего не меняет. Всегда найдётся тот, кто сильнее.
        Как обычно, Эрнест появился тогда, когда все задолбались его ждать и потеряли надежду. Вокруг статуи, которую сначала снесли, а потом поставили на место, творилось что-то совсем невероятное. В этот момент парень и явился, материализовавшись из воздуха.
        - Не заскучали?  - спросил он, улыбаясь.
        - Валим?  - ответил ему Борис отнюдь не улыбкой.
        - Да.
        Эрнест это сказал спокойно, как само собой разумеющееся. У Марии же внутри всё оборвалось. План не выгорел… Надо возвращаться в проклятый мир… Вот же дерьмо. Остальные были с ним согласны. Отряд вылез из укрытий и собрался было возвращаться, но Эрнест остановил их.
        - Вы куда? Уходим домой, здесь нам больше делать нечего.
        Больше двух десятков пар глаз уставилось на него со смесью недоверия. Так смотрят люди, которые очень боятся обмануться.
        Хмыкнув, их то ли лидер, то ли хозяин, подошёл к куполу и выпустил свой устрашающий клинок. Марию крутило при одном взгляде на него. От того, что дальше будет делать Эрнест, отвлекли взрывы из центра города. Оглянувшись, женщина увидела, как та во всю полыхает. Золото, серебро, смерть, пламя… Чего так только не было. От статуи ничего не осталось. Один из взрывов разметал её на части, обратил в пыль.
        Поёжившись, Мария повернулась обратно к Эрнесту и увидела, как тон плавно вгоняет клинок в купол. Защита трещала, но медленно поддавалась. Сантиметр за сантиметром.
        Неизвестно, что стало причиной. В какой-то момент, то ли из-за действий парня, то ли из-за взрывов за спиной, купол пошёл трещинами и стал осыпаться.
        Шагнув вперёд, Эрнест шумно вдохнул поток свежего воздуха и с чувством сказал:
        - Фух, выбрались.

* * *

        Марта вошла в штаб, не подозревая, что её ждет. Внезапно подняли всех, в экстренном порядке, без права на возражение. Всех, кто хоть что-то представлял из себя, как искатель. Михаил метался между людьми, собирая их по всей стране. Не то, чтобы многих надо было собирать, но люди со способностями были нужны много где, поэтому постараться ему пришлось.
        Войдя в штаб, Марта не сразу поняла, что происходит, а когда считала мысли… Пробравшись к экранам, она увидела трансляцию. Размытую, но и по ней было видно, что под куполом что-то серьезное творится..
        У мониторов стоял полковник, курирующий всех искателей, он по связи передавал приказы. Аналитики давно разработали вариант, когда под куполом что-то пойдет не так и защита спадёт. К сожалению, самим купол пробить не получилось. Расчеты выдали, что даже применение ядерного оружия не даст гарантированного результаты. Зато гарантированно породит другие проблемы.
        Когда купол пал, люди увидели, что там происходит. Пару минут стояла тишина. Информация собиралась, обрабатывалась, прибежавший ранее Иван сыпал прогнозами и вероятностями.
        - Нельзя кому-то позволить захватить перекресток!  - кричал он на генерала,  - Иначе нам опять доступ отрежут!
        - Зачищаем?  - спросил полковник. Он единственный, кто оставался спокойным в этой ситуации.
        - Выносите нахрен всех! Друзей там нет!
        Вердикт Ивана отражал общее настроение. Три месяца люди готовились к любым вариантам развития событий. Подготовились. Стоило полковнику отдать приказ, как был нанесён удар. На этот момент с дронов и спутника фиксировали, что в городе дерётся некто, предположительно в звание князя. Слабее богов, но сильнее обычных искателей.
        По ним и пришёлся основной удар. Город накрыло волной взрывов, снося вражеские армии. Спустя минуты зафиксировали, что те, кто посильнее выжили, но это было не так важно. Главное, не допустить закрепления одной силы, а сейчас сложился такой порядок, что никого для этого особо и не осталось. Вражеские армии истрепали друг друга, а земляне нанесли добивающий удар.
        - Полковник! Наблюдаем группу! Летит в сторону базы!
        - Что за группа?  - развернулся мужчина.
        - По виду люди.
        На мониторы вывели картинку. Группа неизвестных и правда летела по воздуху. Не на птицах, не на каких-то устройствах, а именно по воздуху.
        - Сбейте их нахрен!  - рявкнул полковник.
        Через десяток секунд отработала артиллерия. Все ждали взрыва и смертей, но… Снаряды просто зависли в воздухе и попадали на землю.
        Один из магов остановился, отделившись от основной группы, которая спустилась на землю, замер в воздухе и взглядом нашёл дрон, зависший над ним. Внезапно изображение потащило в сторону мага. Вскоре весь штаб увидел его лицо.
        Этот маг показал землянам фак и, кажется, сказал несколько матерных слов. И без чтения по губам было понятно, что он хочет передать.
        - Кажется, нас обматерили,  - заметил один из операторов, среди повисшей тишины.
        Маг взмахнул рукой и картинка исчезла. Кто бы это не был, он уничтожил дрона.
        - Это наши!  - завопил второй аналитик,  - Фиксирую распознание по лицам!
        Тут же на мониторы стали выводить досье тех, кого распознал компьютер. Почему-то в отряде неизвестных были солдаты, которых считали погибшими.
        - Отставить огонь!  - рявкнул полковник,  - Всё внимание на город. Дмитрий! Встреть гостей! Вся надежда на тебя!
        Марта на это лишь расхохоталась. Она плюхнулась на кресло и засмеялась в голосину.
        - Что смешного, барышня?!  - развернулся к ней полковник. Остальные люди косились на неё, как на сумасшедшую.
        - О, я просто представила эту встречу. Дмитрия ждёт сюрприз. Хочу это увидеть.

* * *

        Когда Марта вышла на улицу вместе с делегацией встречающих, люди как раз приземлились в центре базы. На них наставили оружие, поворачивались турели, сбегались искатели. Марта же стояла и улыбалась. Она узнала того, кто им средний палец показывал.
        - Выжил, стервец,  - прошептала она себе под нос, улыбаясь.
        Тем временем Эрнест встал на землю и оглядел собравшихся. Недобрым взглядом оглядел. Злым, сказала бы девушка, спроси её кто.
        - Всем замереть! Никому не двигаться!  - закричал Дмитрий, выходя вперёд.
        Этот долбанный сектант, сильный искатель и единственный мастер на земле, давным-давно уверовал в свою исключительность и силу. Он вышел вперед, окутанный белым светом, смотря с угрозой. За его спиной стояли три десятка учеников. Уровни от тридцатого до сорокового, что выглядело блекло на фоне пришедших гостей. У всех уровни были в районе семидесятого и Марта поёжилась, почувствовав эмоции этих людей.
        Они были на взводе. Шли домой, а их сначала обстреляли, а потом приказали не двигаться. Вместе того, чтобы встретить как героев и пожать им руки, им стали угрожать.
        Марта могла бы погасить сильные эмоции, но не стала. Навстречу Дмитрию вышел Эрнест. Парень изменился… Да и не парень это был. Чем больше Марта вглядывалась, тем больше изменений находила. Он вырос сантиметров на пять, прибавилось мышц, черты лица заострились… Эти прозрачные волосы с оттенком металла, искры, что бегали среди них, словно это оголенные провода, взгляд, будто на тебя смотрит умудренный жизнью мужик, видевший крови больше, чем все здесь присутствующие….
        Нет, Марта не видела смысла вмешиваться. Эрнест сам разберемся.
        Дмитрий сразу понял, что зря он давить стал. Но белый маг не смог отступить. Марта на секунду ощутила страх, а следом злость. Мужчина напал, ударил белым молотом… Который Эрнест просто стряхнул, словно это капли дождя, а не опаснейший навык.
        Усмехнувшись, Эрнест пошёл к белому магу. Тот кидал навыки, бил всем, чем есть, но парень просто игнорировал его. Приблизившись на расстояние шага, Эрнест… показушно дал щелбан белому магу и тот улетел, завывая. Прикинув траекторию, Марта поняла: лететь будет долго.
        - Вы тут совсем охренели?  - оглядел собравшихся Эрнест,  - Идиоты.
        - Эрнест?  - вышел вперед полковник.
        - Оу, и вы здесь?  - оглядел его парень с ног до головы,  - Помолодели, смотрю. Зельеце молодости сработало? Ну не зря тогда мы золотых грабанули и спровоцировали на нападение. Не зря. С вами потом поговорим,  - сказал он военному, развернувшись к тем людям, которые пришли с ним,  - Ученики, слушай приказ. Вам две недели на отдых, приведение всех дел в порядок и на то, чтобы как следует оторваться, повеселиться и насладиться нормальной жизнью. Через две недели жду здесь всех, кто хочет следовать за мной и дальше. Остальные могут проваливать, куда хотят. И да, полковник, или какое у вас там звание,  - глянул он на вояку,  - Если моих людей кто тронет, я этим смертником лично займусь.
        - Всё такой же дерзкий,  - тихо сказал полковник, на что Эрнест не обратил внимания.
        - Иван, здорова!  - махнул он аналитику,  - Где остальные? Привет им передавай. Надеюсь скоро увидимся. Марта?  - посмотрел он в глаза девушке, которая всё это время довольно улыбалась,  - Как насчет двухнедельного отпуска? Полетаем?
        Пока Эрнест говорил, он приближался к девушке. На какой-то миг её заворожило, как он двигается. Плавно, грациозно, как идеально отлаженный механизм. Девушка и не заметила, как он подхватил её на руке и…
        Последнее, что услышали люди, это стремительно удаляющийся визг.

* * *
        - А ты не спешишь стать князем.
        - Иди в жопу.
        - Не боишься так с богом разговаривать?
        - Нет,  - покачал я головой.
        - Дерзкий, юный, глупый,  - усмехнулся он.
        С момента моего возвращения прошла неделя. Я забрал Марту, улетел с ней в какую-то гостиницу, которую мы, по сути, захватили. Денег у меня не было по понятным причинам, но в качестве компенсации я отсыпал золота. Пока ошарашенные сотрудники пытались решить, что с этим делать, мы и захватили люксовый номер.
        Где неделю трахались, жрали, отдыхали, отмокали в ванне, снова трахались и много-много говорили. Ладно-ладно. Жрал только я. Заказывал бургеры, пиццу, суши и всю самую жирную, не полезную, калорийную еду.
        Сегодня я пришёл на крышу здания, на которой решил посидеть и подумать о вечном. Ладно, шучу. На самом деле я чувствовал, что здесь произойдет важная встреча и не то, чтобы меня это радовало.
        - В прошлый раз ты боялся меня больше,  - никак не хотел бог переходить к главному.
        - Любого человека можно задолбать настолько, что ему станет плевать. Чего хотел то?
        - Хм…  - нахмурился он,  - Узнать про твои планы.
        - Жрать и трахаться.
        - Как масштабно.  - фыркнул он.
        - Посиди три месяца на диете из одного мяса, причём даже без специй и поймёшь меня.
        - Чтобы понять, мне нужно будет вспомнить свою молодость и примитивные желания. Почему ты не попробовал убить князя?
        - Потому что не дурак. Это мастера можно грохнуть случайно, а князя… Нет, слишком большой разрыв в силе.
        - Выводы верные.
        - Тогда чего спрашиваешь?  - глянул я на него.
        Бог выглядел как парень тусовщик. В гавайской рубашке и шортах, он болтах босыми ногами.
        - Долго ещё отдыхать собираешься?  - спросил он строго.
        - Неделю. Ты знаешь про это. И если хочешь предложить что-то, сначала ответь на вопросы.
        - Мы перешли от подростковой агрессии к торгу?  - улыбнулся он,  - Ну давай, спрашивай, так и быть.
        - Вопрос первый - почему к нам в мир массово не прут боги и князья?
        - У них нет на это права и возможности.
        - Как так? Ты же здесь.
        - Это сложный вопрос.
        Угу, на который ты не хочешь отвечать.
        - На который я очень хочу получить ответ.
        - Ты бы и сам мог догадаться. Почему золотая армия устанавливала алтарь? Почему князь пришёл в последний момент, а сам бог не заглянул?
        - В том-то и дело, что гипотез у меня хватает, а точных фактов нет.
        - Предположи.
        - Зачем эти игры? Мы что, на уроке, а ты мой школьный учитель? Логически мыслить я и так умею. Просто ты не хочешь говорить,  - озвучил я скрытую часть диалога.
        - Ты становишься фаталистом. Обычно они долго не живут.
        - Да при моих рисках вообще не живут. Так что не страшно. Почему боги к нам не лезут?
        - У каждого бога есть место, где стоят его алтари, где собирается его паства. Эта территория место силы бога. При желание бог может заглянуть и в другой мир, жесткого запрета нет. Но там он будет не так силён, как у себя.
        - И это всё? Банальный страх, что тебя подкараулят конкуренты?
        - Это тоже, но не всё так прозаично. Ты не думал, что боги играют в свои игры и ваши войнушки им не особо интересны?
        - Думал, но мне трудно оценить это. Ничего не знаю про быт богов.
        - Может когда-нибудь и узнаешь. Лет через сто, если доживешь,  - хохотнул бог ветра, грома и войны.
        - Допустим, с богами разобрались,  - не прореагировал я на его подначку,  - Что с князьями?
        - Среди них слишком сильна конкуренция. Покинуть свои владения, дать шанс напасть врагам.
        - И поэтому золотой князь тянул до последнего?
        - Да. Он много вложил, но мог потерять ещё больше. В итоге потерял всё.
        - Он погиб?
        - Да. Его убил князь пространства при попытке бегства. Теперь захватит его владения.
        - Как мило. И ты ещё хотел, чтобы я к ним лез.
        - У тебя был шанс,  - пожал плечами бог.  - Небольшой, но был.
        - Нет, там была верная смерть.
        - Ты слишком доверяешь своей интуиции.
        - А чему мне ещё доверять? Не тебе же,  - хмыкнул я.
        - Это было почти обидно.
        - Не после того, как я умер из-за тебя.
        - Ну, в жизни всякое случается. А насчет интуиции - ты хоть знаешь, как она работает?
        - Без понятия.
        - Тогда рекомендую узнать. В рамках ближайших вероятностей и угроз, повышенная до максимума интуиция на твоём уровне да, неплохо работает. Если твой противник не является таким же интуитом. Что касается дальних вероятностей - здесь хуже. Ты не пророк. Просто мальчишка, который поднял характеристику и даже не прошёл специальное обучение.
        - Ууу… Вот мы и дошли до чтения нотаций. Можно сразу к следующей части перейти?
        - У меня для тебя задание.
        - Я не хочу.
        - А я не спрашиваю.
        Я глянул богу в глаза. Тот смотрел спокойно, с легкой усмешкой на лице. Он не угрожал. Не показывал свою силу. Ничем не пугал и не наказывал. Просто смотрел. И это было хуже. Потому что в моей голове крутились мысли. Я сам себя убеждал согласиться.
        Нет смысла противиться тому, кто в тысячу раз тебя сильнее. Я кидал сканирование на бога, но то не сработало. Я запускал моделирование, но то тоже отказывалось нормально работать. Зато я запускал сценарии с князьями. Одного из них получилось просканировать. Что сказать… Недостижимая величина для меня. Пока что.
        Захочет бог ветра прихлопнуть меня, сделает это играючи. Но не это самое худшее. Он может просто уйти. Отказаться от меня и больше не приходить. Никак не помогать, не давать советы… Дорого ли его помощь стоит? Сложный вопрос. Он дал мне ряд возможностей, убил разок, но в целом жаловаться особо не на что. Поэтому я вздохнул, посмотрел вдаль и спросил:
        - Что за задание?
        - Делаешь успехи,  - усмехнулся бог,  - Тебе нужно найти мир Амали. Там найдешь столицу. Отыщешь гостиницу Богатый путник. Там встретишь девушку. Ты узнаешь её по посоху из камня. Заберешь её и отправишься в город Тринадцати Поворотов.
        - И что мне с ней делать? На свидание пригласить?
        - Ты можешь попытаться,  - усмешка бога вышла особо неприятной,  - Но сразу предупреждаю, если обидишь её, голову оторву.
        - Угу. Делать то что с ней?
        - Она тебе расскажет. Сопроводишь её в мир гор. Найдешь подземный народ. Оба отправитесь на обучение.
        - Это всё? Найти девчонку и пойти учиться? Чему хоть?
        - Ты ведь не думал, что наблюдая события последних месяцев, ты понял всё? Тебе ещё учиться и учиться, постигать настоящую магию. Будешь учиться для начала магии земли, раз уж развил её. Твоих способностей хватит, чтобы приглянуться тамошним мастерам.
        - Понятно. Что хоть за девчонка?
        - Моя дочь.
        - Оу…
        Кажется, я попал.

* * *

        Шестой том: * *

        Опубликовано: Цокольный этаж, на котором есть книги: Ищущий да обрящет!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к