Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Ветер перемен Роман Пастырь
        Ветер [Пастырь] #2
        Продолжение книги "Искатель ветра"

        Герой, обычный парень, столкнулся с очередным кризисом и теперь ему предстоит выбираться из него. Новые знакомые, новые проблемы и приключения ждут его.
        Ветер перемен

        Роман Пастырь
        ВЕТЕР ПЕРЕМЕН
        (Ветер #2)

        Глава 1. Дно

        Дерьмовые пробуждения становятся традицией. Две недели. Ровно столько я просыпался, будто сам умер. Но нет. Умер другой. Если закрыть глаза, то легко можно увидеть Саню, из которого уходит жизнь, как он оседает, как я держу его в последние секунды жизни парня.
        Который погиб из-за меня. Апатия. Наверное, так можно назвать это состояние. В первый день я проснулся сломленным. Ничего не хотел делать. Выскочили сообщения, то было тошно на них смотреть.

        ПОЛУЧЕН 11 УРОВЕНЬ
        ВОЛЯ + 4
        КОНТРОЛЬ +5
        ДУХ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1

        Какой в этом смысл? Никакого. Плевать. Так я думал первый день и последующие две недели.
        Звонила Марта. Я игнорировал телефон. На следующий день стало стыдно. Написал ей, что случилось, и что хочу побыть один. Она сначала предлагала приехать, но потом отстала. Игнор сделал дело.
        Это были странные дни. Я погружался в пучину. Бессмысленность стала привычной. Лежал и тупо пялился в стену. Когда желудок начинал болеть, шел и что-то ел.
        К концу второй недели проснулась ирония. Подумал, что валяться на дне неудобно. Да и привычно уже. Ну, валяюсь, кому от этого хорошо? Грязный, лохматый, воняет как от бомжа, уже весь дом пропах запустением и безнадегой.
        Ради этого Саня отдал за меня жизнь? Чтобы я подох в грязи? Если существует мир мертвых, то парень, моя сестра и мать смотрят на меня с осуждением. Я покосился на небеса и ощутил стыд. Но где взять силы, чтобы выбраться из той ямы, куда я упал?
        Раз сил нет, значит, буду действовать без сил. Наверное, так чувствуют себя люди, чей дом сгорел. Шок, неверие, ужас. Ощущение страшной потери и проблем, непонимание, как жить дальше. Но, а что здесь можно сделать? Засучить рукава и методично работать. Разобрать завалы, спасти те вещи, которые можно спасти. Определиться, где жить. Принять реальность и придумать, как жить дальше.
        Один раз я уже вылазил из кризиса и безнадеги, так что знал эту тропинку. Второй раз идти было ничуть не легче, но я хотя бы понимал, что шансы выбраться есть.
        Первым делом сходил в душ. Буквально себя отдраил, жестко натирая мочалкой и счищая грязь, казалось бы с тела, но на самом деле с души. Вода забирала боль, апатию и бессмысленность. Темная энергия убегала вместе со струями, закручивалась в водоворот и исчезала в черном провале труб.
        Вторым делом перемыл всю посуду и вынес мусор. Заодно посетил магазин и набрал нормальных продуктов, чтобы сделать нормальный обед, а не то, что я ел последние дни.
        Двигаюсь механически. Словно организм заржавел. А вместе с ним разум и то, что внутри. То ли сердце, то ли душа, а может и всё скопом. Но с каждым шагом налет ржавчины уменьшался, и я возрождался. Требовалось найти смыслы, ради чего жить. И если их нет у меня, то значит буду жить так, чтобы близкие люди гордились мной. Чтобы если мать и сестра действительно смотрят с небес, они могли с гордостью радоваться, что именно я их сын и брат. И чтобы смерть Александра была не напрасной. Вот мой смысл.
        Нашел в интернете мастеров и компанию, что сделают мне кухню. Договорились встретиться с ними на неделе. Оценил приблизительный бюджет и прочувствовал, что устраивать драки в доме вылетает в серьезные финансовые потери.
        Под конец дня достал планы по мастер-классам и тренировкам, но… Может, ну его? Буду жить обычной жизнью и пошло оно всё. Тем более, через пару дней первое сентября, начало учебного года и мне следует явиться в институт, в который я всё же умудрился поступить.
        Так что решено. Буду обычным человеком, и жить обычную жизнь. Эта мысль вызвала оптимизм, поэтому впервые я засыпал с легкостью внутри.

* * *

        Как себя ведут молодые люди, которые пришли на свой первый день учебы? Я не знал, поэтому мне было крайне любопытно. Специально разжигал этот интерес, чтобы настроиться на обычный, мирный лад.
        Должен признать, что это было сложновато. Я подошел к институту, увидел толпу вчерашних школьников и студентов, как они толпились стайками, шутили, обсуждали и их интересовала простая жизнь.
        Кто из них видел смерть? Кто из них может управлять стихией? Кто проливал свою кровь в сражениях?
        Наверное, из-за таких мыслей я выглядел отстраненным, а может и высокомерным. Возможно, со мной просто никто не захотел пообщаться, впрочем, как и я сам не горел желанием. Как-то это слишком… Непривычно. Я чувствовал себя на неизведанной территории, словно в стане врага. Нужно внедриться, изучить обстановку и только после этого расслабиться.
        Нашел свою группу, нас сопроводили в большой зал, где выступили солидные педагоги. Вступительное слово я благополучно прослушал, погруженный в свои мысли и очнулся, когда говорили, где получать расписание.
        - Привет, ты же с нашей группы? - подошла ко мне одна из девчонок. Обычная, темные волосы, очки, она вела себя активно, как я подметил и успела, кажется, со всеми несколько раз переобщаться. Я видимо был последним.
        - Да.
        - Супер. Мы группой собираемся вместе прогуляться и посидеть, чтобы познакомиться ближе, ты как, с нами?
        - Почему бы и да, - кивнул я ей.
        Она странно на меня посмотрела, потом сказала, где собираемся и через сколько. Узнал расписание, что и как, отправился туда. Там уже собралось несколько моих однокурсников. Познакомились, с парнями жали друг другу руки. С девчонками… С удивлением отметил, что некоторые мне улыбаются. Как-то по особому.
        Я сначала не догнал, что происходит. Но это задерживание взглядов, расспросы… Две барышни насели на меня, устроили допрос. Как зовут, откуда, чем интересуешься, почему именно сюда поступил.
        Внезапно сам для себя обнаружил, что флиртую с девушками. И, черт возьми, мне это нравится! Отметил недовольные взгляды двух парней, но проигнорировал. Что они мне сделают? Драться полезут? Смешно.
        Постепенно народ собирался, я вовлекся и общался увлеченно. Компания собралась… Разношерстная. Нашлась парочка ботаников, что шли чуть в стороне и явно будут молчать. Я прежний вел бы себя точно также. Были те, кого можно назвать "творческими". Странно одетые, не от мира сего, смотрят на всё со своей колокольни. Большинство же были… Обычными. Неловкие подростки, которые едва коснулись взрослой жизни.
        Толпой человек в тридцать, дружно отправились… В макдак! А чего ждать от студентов, у которых по большей части явно дефицит денег? Впрочем, я ничего не имел против.
        Посиделки затянулись часа на два. Я узнал почти каждого из тех, с кем буду учиться. Пара девчонок отправили заявки в друзья в сетях. Счел это успехом, который раньше мне был недоступен. Кто-то постепенно от компании отвалился, нас оставалось всё меньше. В итоге, когда собрались расходиться, до последнего продержалось человек пятнадцать. Этой толпой мы и отправились к метро.
        Я толкнул деревянную створку, пропустил одну из девчонок, с которой болтал чаще остальных, зашел следом. Прошел через турникет и почти добрался до эскалатора, когда…
        Снизу раздался истошный вопль. Следом ещё один. Народ заволновался. Кто-то из однокурсников успел отправиться вниз, я же всё ещё стоял наверху.
        Подошел ближе, растолкал пару людей и глянул, что там происходит. Крик повторился. Столпотворение вокруг нарастало, всем хотелось узнать, что происходит.
        Ещё один крик, полный отчаянья и боли. Волосы зашевелились, так жутко это было слышать. А дальше…
        Толпа снизу буквально повалила. Люди выбегали с эскалатора, толкались, кто-то падал и кричал. Причем выбегали и с того, что шел вниз. Я увидел, как кто-то не может бежать против хода и перепрыгивает на другую сторону.
        Снизу же доносился сплошной гул чужих страданий. А потом я увидел причину.
        Это была тварь. Возможно, раньше это был человек, но сейчас он походил на помесь зомби и лютого кошмара. Перекореженное тело пронеслось по потолку (!) и набросилось на бегущую тетку.
        Я отчетливо увидел, как брызнула кровь. Рядом истошно завопила та девчонка, которой я придерживал дверь. Схватил её за руку, дернул и привлек внимание.
        - Беги отсюда, живо!
        И толкнул в спину, чтобы валила. В дверях образовалась толкучка, но, надеюсь, она сможет пробиться.
        Пробегает мысль, что и самому нужно бежать, но… Как бы поступил Саня в этой ситуации? Остался бы и сражался, защищал людей. Пусть он мертв, но я ему должен. А это хороший способ хотя бы немного вернуть долг.
        Самое дерьмовое - это стоять и смотреть, как люди умирают. Появился второй монстр, за ним третий. Жертвы множились. Но я тупо не мог спуститься, потому что в час пик, в центре города, сотни людей пытались вырваться из западни и пришлось бы пробиваться с боем через них, чтобы спуститься, настолько тесно сейчас было в метро.
        Пока я думал, что делать, события набирали обороты. Внезапно из туннеля внизу показалась… Волна мглы. Темной, с частицами серого пепла, она вырвалась облаком и помчалась вверх, скрывая людей.
        Вопли усиливались по мере того, как мгла добирались до живых. Пока ещё живых людей, что умирали.
        Осознание, что делать - пришло резко и в полной мере. Я прикрыл глаза и потянулся к ветру. Здесь его нет, но вот снаружи…
        Помоги… шептал я ему.
        И ветер откликнулся. С такой силой, что я сам испугался.
        Вышибло окна наверху, брызнуло стекло, распахнуло тяжелые двери. В метро ворвался вихрь, бросился вниз и столкнулся с чужой стихией. Мглу сдуло обратно, рассеяло, почти… Часть осталась, но теперь она затаилась внизу. Треть эскалатора не было видно, часть людей успела спастись и сейчас выжившие пробегали мимо, чтобы выбраться из этого ада.
        А вот тех, кого тронула мгла… Они, все как один, медленно вставали. Да это гребанный зомби апокалипсис! Сотни тварей, что пополняют армию смерти!
        Если они вырвутся наружу, то… Это тысячи жертв. А если они ещё заражать умеют, а я вижу, что умеют, то так и город разрушить можно.
        С тревогой отметил, что за призыв ветра сняло половину маны. Но и скорость её восстановления поднялась, а значит теперь здесь особая локация.
        Хорошо, что обычные люди, кто успел, почти все успели вырваться наружу. Я отметил, как мимо пробегают последние счастливчики. А следом за ними толпа мертвецов рвется наверх. Они лезут друг на друга, толкаются, устраивают давку. Кидаю таран на ту дорожку, которая едет наверх. Эффект такой, что вспоминается боулинг. Первые тела плющит, они превращаются в отбивные, следующие ряды сносит, и десятки трупов летят вниз.
        Но если бы этого хватило. Следующие ряды уже рвутся ко мне. Хорошо, что два из трех эскалаторов едут вниз, что осложняет подъем монстрам. Пока твари оклемались, да пришли в себя, основная их часть скрывалась внизу, во мгле. Но потом… Они дружно рванули наверх. Некоторых из них легко карабкаются по стенам, цепляются за светильники и выступы. Смотрю, а у самого волосы дыбом, так жутко это выглядит. Вот маленькая девочка по потолку бежит. Платьице красивое. Было. Теперь это лоскуты смерти, а пасть на половину лица раскрыта, явно переломана челюсть. А вот жирный мужик рвется по лестнице. Он как локомотив, загораживает всем путь. Но бежит так, как никогда в жизни не бегал. Таран попадает ему четко в грудь и эта туша как пушечное ядро прочищает ряд мертвых.
        Ещё одним тараном сбиваю скопом тех, что ползет поверху. Понимаю, что скоро выдохнусь, слишком много врагов.
        Вспоминаю, что есть свободные очки навыков. Четыре, если быть точным. Два закидываю в вихрь лезвий. Теперь у него стоимость двадцать маны и сорок пять метров дальность. Самое то сейчас.
        Меня хватает на пять вихрей. Этого достаточно, чтобы перемолоть в фарш большинство тварей. Заклинание площадное. Накрываю им большую часть туннеля. В воздухе формируются едва заметные лезвия, что бешено молотят всё, что попадается им по пути. Эпицентр - эскалатор, что едет ко мне. Вместе с людьми его тоже корежит, он замедляется, а потом и вовсе останавливается.
        От зрелища, что развернулось внизу - едва не вырвало. Настоящий филиал ада открылся. Потолок, стены, да вообще всё обагрило кровью и кусками мяса. Я кидаю вихри и едва держусь. Бог с ней, с тошнотой, но видеть такое - это серьезный удар по психике. Единственное, что хоть как-то помогает примириться, это осознание и вера в то, что люди безнадежно мертвы. И что если их окончательно не упокоить, жертв будет тысячи.
        Пока выкашиваю тварей, успеваю увидеть надпись, кто это такие. Средние духи нежизни.
        Нежизнь? Почему не смерть? Я теперь её жнец, что делает не живое окончательно мертвым? Дерьмовая работенка, однако.
        А, чтоб их. Толпы закончили прорываться, зато полезли одиночки. Отстреливаю их пулями, балансирую на грани. Если враг чуть поднажмет, да банально соберись сейчас пару десятков монстров и мне хана. Тупо прорвутся толпой, а маны не хватит, чтобы их сдержать.
        Слышу, как хлопает дверь. Поворачиваюсь и вижу двоих ментов, что опасливо заглядывают внутрь. И что они видят? Какого-то пацана, что стоит в пустом метро, откуда только что выбегали толпы людей.
        Молча показываю им пальцем вниз. Один из них подходит, второй держит руку на оружие, но не достает.
        Специально пока бездействую, чтобы один из монстров подобрался ближе. Когда мент подходит, до него как раз метров двадцать остается. Наблюдаю за метаморфозой, что происходит с лицом мужчины в форме.
        Глаза распахиваются, рот открывается, оттенок лица бледнеет, словно кровь разом вниз упала. Он зовет напарника, молча тыкая пальцем.
        Ещё бы секунда и монстр допрыгнул до этого идиота, что замер и тупит. Сшибаю тварь воздушной пулей и… Кажется, никто не понял, что произошло. Второй полицейский сбледнул и его вырвало. Здесь и так воняло, но теперь совсем мерзко стало.
        - Прошу прощения, а вы можете их отстреливать? - обращаюсь к тому, который лучше держится, - А то если они вырвутся, беда случится. Большая.
        Сам диву даюсь, насколько ситуация абсурда.
        - А ты кто? - следует закономерный вопрос.
        - Тот, кто сдержал армию мертвецов.
        Пара косится вниз и видит тонну кровавого фарша. Филиал ада открылся, и они первые гости. Наблюдаю, как их взгляды переходят то на меня, то на фарш. Опасливо отодвигаются. Может, подумали, что я псих?
        Я было решил, что встретил совсем идиотов, но нет. Мужики зашевелились. Связались с кем-то по рации, передали, что внештатная ситуация и требуется подкрепление. Было интересно слушать вполуха этот разговор, полный матов, попыток убедить, что они не психи, говорят серьезно, и что кто-то кому глаз на жопунатянет, если сейчас же подмогу не вызовут.
        Пока те болтали по рации, новая группа монстров всё же собралась и рванула десятком наверх.
        Меткое попадание вихря и в туннели повисло кровавое марево, не говоря уж о том, что десятки кусков мясо полетели в разные стороны. Запах снизу поднимался тот ещё.
        После этого зрелища меня взяли на мушку. Видеть, как на тебя направлен пистолет, а маны нет даже на щит - крайне неприятно. Тем более, что последний и единственный раз, когда я столкнулся с оружием, погиб мой друг.
        Взгляд стал холодным и видимо в нем что-то мелькнуло, потому что менты отчетливо напряглись.
        - Не хочу говорить очевидные вещи, но если вы не заметили, то снизу прут мертвецы. И я единственный, кто их пока может сдерживать. Вы уверены, что хотите мне мешать?
        В ответ ноль реакции. Оружие всё также смотрит мне прямо в лицо.
        - Тогда я пойду отсюда, а вы тут сами разбирайтесь.
        Знаю, что блефую. Ещё минуты три я обречен стоять здесь, пока коплю ману. Щита три нужно, чтобы гарантированы выйти. И то, это предположение, а не факт. Можно кинуть лезвие в них, но убивать хороших людей? Нет уж. Это слишком.
        Тем временем очередная тварь успела приблизиться и показалась сверху. Наконец-то оружие развернули, раздались выстрелы и… Мертвеца немного отбросило назад, он упал, но поднялся.
        На столь мощный эффект ушла чуть ли не вся обойма у двоих полицейских! Зашибись.
        Ударил сам пулей, мертвяк улетел вниз и уже не поднялся. Больше на меня оружие не наставляли. Я же с запозданием осознал, что засветился дальше некуда. Здесь есть камеры, есть полицейские, я в центре города и крупного происшествия, свечу способностями, как девица на выданье перед толпой ухажеров.
        Словно этого было мало, ожила рация и я расслышал нервный голос, что спрашивал, какого лешего тут происходит, что на улице полная жесть и требуют доложить обстановку. Вот же… Есть же ещё один выход метро… И если там был аналогичный прорыв, то пара сотня мертвецов вырвалась наружу.
        - Парень, ты в курсе, что происходит? - спрашивает один из ментов.
        - А разве не очевидно? Прорыв мертвецов, захватывают территорию. - отвечаю почти спокойно, попутно соображая, как быть и что делать.
        - Ага, но какого хрена это происходит? - заметно нервничает мужчина.
        - Без понятия. Добро пожаловать в новый мир, где случается херня, - жму плечами, а сам сбиваю ещё один прыткий труп.
        Снова заголосила рация. Подъехали ещё менты и докладывают, что на улице творится безумие. Окидываю взглядом туннель, понимаю, что если отсюда и будут лезть твари, то это явно меньшая проблема и решаю, что нужно уходить.
        - Я на улицу помогать, - бросаю полиции, которая нервно косится на меня, когда двигаюсь к выходу, - Вы тут это… Держите периметр, все дела и главное сами не станьте нежитью.
        Говорю и быстро проскакиваю створки. А на улице встречает полная жопа.
        Что делают люди, когда случается происшествие? Правильно, они собираются толпой любопытствующих.
        А когда в толпу врывается орда мертвых, начинается хаос, который этот город ещё не видел. С момента старта событий прошло от силы минут пять-десять, так что когда я вышел, безумие только набирало обороты.
        Со всех сторон, куда не кинь взгляд, доносились крики людей. Кого-то разрывали на части, кто-то визжал от шока, кто-то пытался убежать. Были и те, кто пытался дать отпор. Я увидел отца семейства, который сцепился с мертвецом и пытался того задушить, что бессмысленно, но он ещё не сообразил это. За его спиной зажалась женщина и закрывала маленькую девочку, зажимала ей уши, чтобы та не слышала вопли.
        Я подскочил к мертвяку, дернул его за голову и отодрал от мужика. Повалил на землю и со всей силы опустил ногу на голову. Она лопнула, как гнилая тыква и тварь затихла.
        Тут на меня бросился другой мертвяк, и его я встретил пулей. Её хватило, чтобы сложить духа пополам и откинуть назад. Но не убить. Так что подбежал и повторил трюк с ногой.
        Совсем рядом пронеслись двое полицейский, попробовали дубинками отходить зомбаков, но куда там. Нарисовалась особо свирепая тварь, что порвала их всчитаные секунды. Я снес ей голову воздушным лезвием, на ходу подхватывая упавшую дубинку.
        Толку от неё почти никакого, но хоть какое-то оружие, учитывая дефицит маны. Понимаю, что вперед рваться чревато и отхожу в сторону, ближе ко входу в метро, где и скрываюсь в тени. Накоплю силы и продолжу охоту. Так я смогу хоть как-то помочь.
        События разворачивались стремительно. Кто мог убежать - скрылись с глаз. Площадь стремительно пустела. Мертвяки тоже были заняты делом - жадно пожирали трупы. Я облегченно выдохнул, отмечая, что убитые не встают следом, а то это был бы как вирус.
        Кровавое пиршество длилось пару минут. Потом на площадь ворвался грузовик, откуда посыпались люди в форме. В руках щиты и дубинки, это они зря. Сдерживать получится, но как убивать собираются?
        Новое пополнение пищи вызвало ажиотаж среди духов, они скопом бросились на полицию. Тех спасло, что они успели выстроиться и слаженно приняли удар. Первый. А вот дальше монстры стали перепрыгивать щиты. Это вам не митинги распугивать, с досадой подумал я.
        С округи сбежалась, наверное, сотня монстров. Завязался эпичный махач. Я думал, что строй людей быстро сомнут, но те показали, что всё же профессионалы. Быстро сориентировались и стали мочить тварей.
        Может и вышло бы что-то из этого, но духов набежало слишком много. Они забрались на автобус, который подвез отряд, выдернули водителя и разорвали его на куски. Выдергивали тех, кто зазевался или оступился.
        Постепенно число бойцов таяло, как лед в жару. Но они умерли не напрасно, если так можно сказать. Бой длился минут десять, достаточно, чтобы я собрал силы. Поэтому, когда последний живой умер, я накрыл толпу вихрями лезвий.
        Словно с неба опустился адский пропеллер и собрал кровавую жатву. Снова полетели во все стороны ошметки плоти и большая часть мертвецов отправилась на тот свет. Теперь уже окончательно.
        Я приготовился отражать атаку остальных, их сохранилось ещё штук тридцать, но те замерли в двух десятках шагов от меня. Стоят, как неподвижные фигуры, хоть бы один колыхнулся.
        Со стороны метро, что было у меня за спиной, повеяло холодной жутью. Я обернулся и увидел, как створки распахиваются и оттуда выходит он, высший дух смерти.

        Глава 2. Остаться неузнанным

        Раньше это был служащий метро, любивший налегать на еду. Почему-то высший дух вселился именно в него и подозреваю, что причина тому масса тела, которую пустили как расходный материал на преображение. Рост под два метра, руки вытянуты, почти до колен, тонкие, как ветки сухих деревьев. Волосы выцвели, обрели серый цвет безнадежности. Кожа тоже бледная, в части мест натянута так, что смотреть больно, а в другой части лопнула и лоскутами висит. Но нет крови, лишь высохшее мясо.
        Вокруг духа в теле человека клубится та мгла, что уже раз чуть не вырвалась на улицы города. Он принес её с собой и не прошло и секунды, как я узнал зачем.
        Во все стороны выстрелили щупальца мглы, она втекала в трупы, заставляла их восстать. Прошло три секунды, а армия мертвых на сотню тел пополнилась. Сразу стало как-то неуютно. Я был единственным живым в окружение мертвых.
        Неужели я умру здесь и пополню их ряды?
        От тягучих мыслей отвлекает визг тормозов. Подъезжает пару грузовиков, один из них врубается прямо в толпу. На улицу выбегают люди в форме, теперь они вооружены серьезно. Мертвецы синхронно бросаются на них, открывается пальба.
        Я же кидаю вихрь лезвий в высшего духа. Тот закрывается маревом, две стихии терзают друг друга, клочья серости летят в разные стороны. Следом тараном припечатываю закрывшего духа и того отбрасывается обратно на створки входа в метро.
        Дух переходит в атаку резко. Из марева вырывается щупальце, успеваю выставить щит, но меня сносит вместе с ним и прикладывает спиной об асфальт. Из легких выбивает воздух, дышать тяжело, но заставляю себя подняться. Ещё щупальце, оно пробивает щит, и плечо обдает замогильным холодом. Левая рука виснет плетью, едва её чувствую.
        Кидаю вихрь в ответ, а потом ещё один. Но дух силен. Это его марево вокруг отлично справляется с моими атаками. Понимаю, что пройдет три секунду и следующий его удар отправит меня на тот свет.
        Но сегодня день хаоса. Обстановка снова меняется.
        Откуда не возьмись, появляется мужик в маске. Маскарадной. И орет на всю улицу.
        - Изыди, нечисть!
        Его руки пылают ослепительно белым светом, он их поднимает вверх, сводит вместе и обрушивает на духа смерти. Не руки, но то заклинание, что сформировалось над мужчиной. Выглядит это как белоснежная кувалда, которой заехали аккурат в голову врага.
        Отчетливо слышу хруст. Тело, что оккупировал дух, складывает пополам и корежит. Буквально вбивает в землю. Асфальт идет трещинами, а новый участник драки продолжает атаковать.
        Накидывает белые путы на духа, сам окутывается сиянием и… Как давай его лупить кулаками. Которые тоже белым светятся.
        Совсем рядом идет непрерывная стрельба. Пользуясь возможностью, оглядываю поле боя. Метрах в пятидесяти два грузовика улицу перегородили. Именно оттуда стрельба доносится. Мертвые облепили это место, как мухи навоз. Собрались со всей округи и устроили кровавую жатву.
        Пока отвлекался, обстановка снова меняется. Мимо проносится искатель, головой вперед. Его отбросило ещё хлеще, чем меня и как следует приложило о дорогу. Но этот здоровяк, с длинными волосами и бородой, в кожаной куртке и маске, лихо вскакивает и с новыми кличем, - Изгоню! - бросается вперед.
        Между его ладоней разрастается белый шар, что слепит глаза, мгновенно переносится к духу и окутывает того в сферу. Марево бьется о стенки, но выбраться не может.
        - Может ты его сможешь чем-то ударить хорошо? Внутрь пропускает, - спокойно говорит мне здоровяк. Буднично. Как будто только что не орал здесь, как психопат экзорцист.
        - Легко, - киваю ему.
        И закидываю для пробы вихрь лезвий внутрь. Белоснежное облако превращается в кровавое, потому что изнутри стенки забрызгивает алым крошевом. Адский блендер.

        ПОЛУЧЕН 12 УРОВЕНЬ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ДОБРАЛИСЬ ДО ВТОРОГО РАНГА ПОКРОВИТЕЛЬСТВА СТИХИИ

        Белый шар сжимается до диаметра в метр, после чего распадается. На землю падает… кровавый шар плоти и рассыпается. Зрелище настолько мерзкое, что если бы не горячка боя, заблевал бы тут уже всё.
        - Надо ребяткам помочь, - бросает мужик и поворачивается к грузовикам.
        Я тоже глянул и оценил, что ситуация перестала быть критичной. Мертвяки словно смысл жизнь потеряли, снизился у них пыл. Уверен, что ещё минут пять, и покрошат их всех. Я же судорожно прикидываю, как поступить. Броситься вниз и закрыть рябь или свалить?
        Не то, чтобы мне легко далось это решение, но выбираю отступить и скрыться, пока есть возможность. Разок нахлынули звуки, я увидел, что происходит вокруг. Если прислушаться, а тем более активировать слух ветра, то сразу понимаешь - вокруг хаос. Съезжаются люди в форме, улицы перекрываются, поднимается кипишь.
        Если я полезу вниз, то рябь может находиться где угодно. В том числе в туннеле на соседней станции. Ещё там могут быть и другие монстры, а драться с ними в одиночку? Хватит на сегодня геройств. Я перевыполнил план на год вперед. Рука до сих пор едва слушается, да и общее состояние помятое.
        Пока искатель с белой магией отправился помогать людям, я рванул в другую сторону. Следующие полчаса обратились в игру кошки-мышки. Уже через пару сотен метров полицейских стало неприлично много. Но кто обратит внимание на испуганного подростка, что бежит от опасности? Поэтому выбрался за заслоны легко. Почти. Пришлось ногами поработать.
        А дальше вызвать такси, назвать случайный адрес, доехать и снова вызвать машину. Засветился я так, что… Жесть, просто жесть. Сходил в универ, чтоб его. Пожил обычной жизнью. Судьба явно сегодня посмеялось надо мной.
        Пока ехал, зашел в сеть с телефона. У мобильника треснул экран от падения, но хоть работает. Ещё одна трата…
        Новостные сайты пока молчали. Но видосики… Стоило вбить "происшествие у метро", как выдало десяток видео, на которых происходила полная жесть. Армия мертвых реально перешла в атаку. Снимали с улиц, из квартир, как духи в телах бросаются на живых… Нашлись видео и из самого метро. Какой-то отмороженный успел снять, как подъехал вагон, а из него выбрались пару сотен немертвых.
        В час пик! Когда другая сотня людей ждет своей очереди, чтобы уехать. Оператор снимал до последнего эту жесть, но потом сбежал.
        Я смотрел видео минут десять, а потом все, как один, заблокировали. Но куда там. Это же интернет. То, что выложено, пошло гулять по сети. Ссылки множились, вспыхивали стихийные обсуждения, люди выкладывали сториз в инсте и вк. Большая часть относилась скептически, спрашивали, к какому фильму трейлер, а вот другие явно психовали и утверждали, что сами это видели своими глазами.
        Вернулся домой, закрыл дверь на все засовы и отправился в душ, смывать то, через что прошел. В буквальном и переносном смысле. Выглядел я потрепано, нашлись следы крови от брызг, а на душе было и того хуже. Слишком много дерьма я сегодня увидел.
        Вылез только через час. Снаружи уже поджидали неприятности. Пришло сообщение от Марты. Ссылка и ряд вопросов.
        - Эрнест, это ты?
        - Эй, ты там живой?
        - Тут полная задница происходит в центре.
        - Напиши, как прочитаешь.
        Ссылка шла на видео, которое оказалось заблокированным. Но Марта предусмотрительно отправила пару скринов. Снимали явно из окна. Крупным планом был показан вход в метро, высший дух смерти, сотня мертвецом, ну и один парнишка, что стоял в центре. Хорошо, что спиной к камере. Но кто знает, может есть другие видео, где я засветился сильнее?
        Думай, голова, что делать? Бежать? Но куда? Снять другую квартиру, эту закрыть и сидеть тиши травы, ниже воды? Закуплю продуктов, буду заказывать доставку, запас денег есть… И пусть ищут, сколько хотят. Но долго ли я так продержусь? На учебе в этом случае можно поставить крест, как и на остальной социальной жизни.
        Отписал Марте, что живой, сейчас дома.
        - Так это ты был?
        - Не исключено, - ответил обтекающе. Уровень паранойи в крови был зашкаливающим, казалось, что переписку читают прямо сейчас.
        - Что за дурацкий ответ?! - чувствуется, что Марта с другой стороны на взводе. - В общем, сейчас в городе поднимается паника. Зафиксировано три прорыва. Один в метро, один в москва-сити, на верхних этажах, кстати, предположительно по твоему профилю.
        - Это какому?
        - Там непонятная хрень, думаю, что связано со стихией ветра.
        - Марта, а ты не боишься так смело это здесь писать? - спросил я то, что беспокоило.
        - Сейчас не до суеты. В городе, по приблизительным оценкам, больше тысячи погибших. Видео с мест происшествия множатся быстрее, чем кролики под виагрой.
        - А ты откуда это всё знаешь?
        - Так сложилось, что я сейчас рядом с группой, которая разбирает нарастающий кризис.
        Это где она? В мэрии? У военных? Высоко забралась пташка.
        Представляю, сколько голов она обработала, прежде чем туда забраться. Но признаю, что такой контакт будет полезным и мне.
        - Понятно, - отвечаю ей на сообщение, - А третий прорыв где?
        - Москва-река. Предположительно что-то с водной стихией. Вот, смотри, пока не удалили. Сейчас всё блокируют, чтобы панику снизить.
        Я открыл ссылку и увидел, как тонет одна из круизный лодок, что возит желающих по реке. Здоровое судно дымилось и активно погружалось в воду. Но видимо глубина низкая, поэтому опустилось на половину, а дальше застряло.
        Люди пытаются уплыть, но рассмотрел, как их кто-то активно жрет и утаскивает на дно. Жесть. Как бороться с таким противником?
        - Посмотрел? Лютая хрень.
        - Об искателях знают?
        - В полной мере нет. Есть данные о людях со способностями. Человек десять засекли, как они сражаются и применяют навыки. Я поэтому тебе и написала, сразу почувствовала, что это ты. С первым учебным днем, кстати.
        - Спасибо. Мое лицо видели?
        - Нет. Пока что нет.
        Эти слова звучат мрачно. Прошу Марту держать в курсе, но она молчит. Проходит минут пятнадцать, пока не раздается звук нового сообщения.
        - Поступила инфа, не проверенная, что в других городах и странах тоже происходит… Разное. Смотри.
        Ещё одна ссылка. Франция. Крупным планом Эйфелева башня, которая… Падает. На фоне эпичного крушения видны сгустки чего-то коричневого, что врезаются в людей, прошивают их насквозь и сеют смерть.
        Кадр обрывается. Снимающий убегает, вижу его ноги, как он мчит на всех порах из эпицентра.
        - Эрнест, ты закрыл рябь в метро?
        - Нет.
        - Плохо.
        - Знаю.
        Разговор смолкает. Брожу по комнате, нервы шалят, в голове ворох мыслей. Надо было спускаться и закрывать рябь, это решило бы часть проблем, что обрушились на город. С другой стороны, я бы погиб там один, так что поступил верно. Или трусливо?
        Прошло, наверное, часа два метаний между этими мыслями. Я судорожно пытался определиться, верно поступил или подло.
        Знаю, что если и дальше продолжу метаться, то загоню себя. Этот внутренний диалог истощил больше, чем сама битва против армии смерти.
        Всё, хватит. Я сделал то, что мог сделать. В конце концов я обычный пацан, молодой и глупый. Вовсе не герой из кино. И там не злодеи, а вполне реальные опасности.
        Признал слабость и как-то легче стало. Да, я обычный, поэтому имею право ошибаться. Единственное, что могу с этим сделать - постепенно наращивать такую силу, чтобы любая задача была по плечу.
        Снова раздается звук входящего сообщения.
        - Эрнест. Только что поступили результаты штурма метро. Сейчас несколько станций блокированы. И если я правильно поняла, то там внизу несколько высших духов, не говоря о сотне другой мертвецов. В общем, жесть полная. Боевая группа смогла пробиться, но даже упоминаний нет о том, что им предложили закрыть рябь.
        - Только не говори, что эта возможность есть лишь у искателей.
        - Скорее всего. Либо они не нашли нужное место. Большая часть отряда не вернулась. Там полная жесть. Обычное оружие пасует. Сейчас ведется разговор о том, чтобы взорвать метро.
        - Метро? Ты шутишь? Это же… Да там куча зданий просядет, если это всё рухнет.
        - Да, последствия будут ужасны. Началась эвакуация ближайших домов. Пока это наметок плана, но тут царит шок и паника, обсуждаются самые безумные версии.
        - Я могу чем-то помочь?
        - Чем? Спуститься вниз и закрыть рябь? Тебя одного духи разорвут только так. И это я не говорю о кордоне, что перекрыл улицы, да и само метро. Так что, внутрь можно попасть, только если раскрыться.
        - Как у вас в штабе относятся к тем, кто проявил способности?
        - Есть приказ задерживать любой ценой. Некоторые их считают виновниками. Так что… Пока лучше не попадаться на глаза.
        - Как думаешь, есть смысл… ну, не знаю, скрыться?
        - Сиди пока дома. Если будут новости, то я сообщу. Но не думай, что убежать будет легко. Вокзалы, аэропорты - они уже перекрыты. Так что пользуйся такси, да и то, на дорогах полный хаос. В центре метро закрыли полностью. Люди в шоке, бегут, кто куда.
        Никогда не думал, что буду чувствовать себя загнанным в ловушку зверем. Бежать некуда и непонятно как. Так что пока жду. На всякий случай достал рюкзак и сложил туда основные вещи. Деньги, эссенции леса и жизни, зубную щетку, документы. Надо бы эссенции выкинуть, они главная улика, но это стоит кучу денег, а они могут мне ох как помочь.
        Марта снова отключилась, и я остался предоставлен сам себе. Тяжелее всего в этой ситуации не знать, что будет дальше. Как я могу повлиять? Что могу сделать?
        Вспомнил о полученном уровне. Надо бы ревизию навыков провести. Если впереди не ждет что-то хорошее, то лучше готовиться к любому раскладу. На секунду задумался, как буду с боем прорываться из города и… Выкинул эту мысль от греха подальше. Жизнь изгоя это то, что хотелось бы избежать.
        Есть четыре свободных очка характеристик - их в интеллект закидываю.
        Открыл ранги последователя стихии. Теперь я адепт, что дает множитель х2 на все навыки ветра и воздуха. Приятно и полезно. Чтобы получить следующий ранг, нужно победить ещё пятьдесят других последователей чужих стихий или монстров выше уровня высших духов. А ещё нужен уровень 20+ и суммарное количество навыков 100+, это если считать их уровни. Так и чувствовался посыл. Хочешь быть иерархом стихии, будь добр соответствовать.
        Открыл все навыки, оценил изменения и посчитал, сколько уровней собрал.

        УРОВЕНЬ 12
        ДУХ 40 (440 МАНЫ)
        ИНТЕЛЛЕКТ 35
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 32
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 7
        КОНТРОЛЬ 24
        ВОЛЯ 25
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 0
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 3

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 8
        РАНГ 5. БОНУС +50%
        УРОН: 18,8
        ДАЛЬНОСТЬ: 36 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 34,3
        ДАЛЬНОСТЬ: 35,4 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 13,6

        ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 51,4
        ДАЛЬНОСТЬ: 36,1 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 17,9

        ВИХРЬ ЛЕЗВИЙ
        РАНГ 6. БОНУС +60%
        УРОВЕНЬ 8
        УРОН: 106,2
        ДАЛЬНОСТЬ: 57,6 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 18,4

        СЛУХАЧ
        РАНГ 0

        ОЧИСТКА ВОЗДУХА
        РАНГ 0

        МОРОК
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 6 СЕКУНД
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПУТЫ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        УРОН: 14,1
        ДАЛЬНОСТЬ: 32 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ЩИТ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        ЗАЩИТА: 35%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 32 СЕКУНДЫ
        СТОИМОСТЬ: 10

        ЩИТ ВОЗДУХА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        ЗАЩИТА: 52
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 30 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 20

        ИСКАЖЕНИЕ ВИДИМОСТИ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ИСКАЖЕНИЕ: 30%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 30 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 50

        ПТИЦА ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 3
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 6 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 100

        ЭЛЕМЕНТАЛЬ ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 3
        УРОН: 60
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 120 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 300

        64 уровня навыков выходит. Остается гадать, как их сотню набрать, потому что каждый последующий уровень требует гораздо больше вложений. Я призывы смог только до третьего уровня прокачать, потому что они маны жрут, как проклятые. Так что, когда выполню условия на третий ранг, хочу того или нет, но стану достойным представителем своей стихии.
        Чего стоит только победить высших духов или искателей в количестве большем, чем пятьдесят. Мне предлагают сразить маленькую армию, а учитывая некоторые способности, эта армия будет покруче многих.
        Неожиданно пришло новое сообщение в сети от той девочки, которую я в последний момент вытолкнул из метро. Оказалось, что она жива и благополучно вернулась домой, где её встретили родители и всё это время успокаивали. Мне же она написала, чтобы узнать, живой ли её спаситель и поблагодарить.
        Спросила, куда пропал, почему не бежал с ней. Черт за язык дернул написать ей, что остался, чтобы помочь людям. Звучало это пафосно, и я почувствовал себя глупо, хотя ведь так и было. Я и правда остался, чтобы помочь. Но хвастаться перед девчонкой? Нет, она конечно написала мне, что я герой, но при этом чувствовал я себя донельзя глупо, поэтому быстро замял разговор и сказал, что минут через пять отправился за ней следом.
        Девушка спрашивала, что я думаю о случившемся и тут пришлось включать дурака. Мол, не знаю, может вирус какой или теракт. Так странно. Я чувствую и вижу, что девчонка активно идет на контакт. Как минимум открыта для этого. Инстинктивно ощущаю, что опасность нас сблизила и теперь часть её мыслей крутится вокруг меня. Я и сам ещё днем с удовольствием думал о ней и том, что не пригласить бы её на свидание, но сейчас…
        А в прочем, сколько можно париться о том, что меня обнаружат? Так и параноиком стать можно, что не полезно для нервной системы.
        Немного выдохнув, я расслабился и включился в диалог. А то сижу как на иголках. Тут девушка сама пишет, так что пусть мир подождет, надо пользоваться шансом. То, что было и есть между мной и Мартой… Сомневаюсь, что это отношения. А после драки на кухне, которую так ещё и не почили, я и вовсе сомневаюсь, что наши отношения можно назвать традиционными.
        Сам не заметил, как разговорился с однокурсницей. Выяснил, что другие студенты из нашей группы тоже живы, все успели либо раньше проскочить, либо позже. Да и никто не был в курсе, что происходит нечто странное. Любые видно оперативно блокировались, поэтому, если не знать, куда смотреть, то легко было пропустить те драмы, что разворачивались в городе.
        Подозреваю, что эта милая переписка, была ещё обусловлена тем, что мы оба снимали напряжение. Словно окунаешься в простой и понятый мир, а все странности пусть остаются где-то там, далеко, будто их и нет.
        Постепенно я окончательно расслабился, приготовил себе ужин, сходил в душ, ну и конечно же общался с новой знакомой, которую, кстати, звали Полиной. Имя мне нравилось. Как и сама девушка.
        В итоге проболтали до самой ночи. Марта больше не писала, поэтому я уверовал, что всё будет хорошо. С этой мыслью и заснул. Внутри гнездилась тревога, но я её так тщательно спрятал, что она была почти не заметной.
        А потом ночью я проснулся от того, что кто-то активно звонит в дверь.

        Глава 3. На крючке

        Есть такие звонки, которые как холодный лед, брошенный за пазуху. Нутром чувствуешь, что они принесли беду.
        Я не сразу понял, что происходит. Один звонок, потом ещё один и ещё. За окном ночь. Рукой нащупал телефон, хотел подсветить, но он был выключен. Разрядился. Вспомнил, как валялся в постели, переписывался с Полиной и забыл поставить на зарядку.
        Звонки продолжались. Методично, раз в пять секунд, кто-то упорно хотел достучаться до меня.
        Аккуратно прошел к двери и заглянул в глазок. Там стоял мужчина… В форме. Как-то он понял, что я появился и прекратил звонить, дал себя рассмотреть.
        - Эрнест, я знаю, что вы там. Откройте дверь, нам нужно поговорить.
        Он не кричал, говорил спокойно. Как уставший человек, у которого есть неотложные дела ночью.
        - Эрнест, у меня нет времени на прелюдию, либо вы откроете, либо мои ребята вынесут дверь.
        Внутри похолодело, сердце сжалось и провалилось в пятки. Вот это я попал… Мысли лихорадочно заметались. Представил, как дверь будут ломать. Есть в этом смысл? Выиграю я немного времени и что дальше? Успею одеться и встречу гостей не в трусах?
        - Кто вы и что вам надо? - спросил я через дверь, впрочем, не спеша открывать.
        - Меня зовут Геннадий Павлович. Я курирую спец. проект по особым людям. Город нуждается в вашей помощи. И может, откроете уже дверь? Поверьте, вам ничего не угрожает. Пока вы сотрудничаете.
        Последние слова он сказал тихо, но я услышал.
        - Мне нужно одеться. Дадите пять минут?
        - У вас есть три. Я пока покурю.
        Сказал и отошел на лестничную площадку. Я бросился обратно в спальню. Первым делом мобильник на зарядку. Вторым делом одеть штаны, футболку и куртку. На спину рюкзак с запасенными вещами. Хотя нет, его лучше пока спрячу. Брошу в коридоре, надеюсь, что самое неприяметное то, что лежит на виду. Сразу обулся, чтобы если придется бежать, не делать это босиком.
        Вернулся к телефону. Там один процент, но пока он на проводе заряжается, включить можно. Загрузка шла мучительно долго.
        Как включился, сразу обрушились десятки сообщений. Пропущенные - больше десятка вызовов и смс. Зашел в месседжер, там тоже куча сообщений от Марты.
        00:36. Эрнест, они собираются привлечь людей со способностями.
        00:59. Эрнест, срочно вали из дома! Они нашли видео с твоим лицом!
        01:00. Ты какого хрена молчишь? Почему телефон выключен?!
        01:01. Блин, просыпайся! Нашел время дрыхнуть!
        01:40. За тобой выехали. Сначала попробуют договориться. Лучше соглашайся.
        01:45. Я тебе ничем не помогу. Что могла, уже сделала. Удали все сообщения, как увидишь.
        Раздался звонок. Мне намекнули, что время вышло. Позвонили один раз и было в этом что-то зловещее. Чувствую, скоро начнется штурм.
        Я метнулся к двери и с криком, - Да сейчас! - на ходу удаляя сообщения от Марты. Щелкнули замки, распахнул дверь, взглянул на непрошеного посетителя.
        - В дом пустишь или здесь общаться будем? Есть ещё вариант спуститься вниз. Там удобная машина.
        Мужчина, крепкого вида, смотрит цепко. Свет из квартиры падает ему на лицо, отмечаю, что глаза красные, то ли от недосыпа, то ли от напряжения. Одет… В форму. Есть погоны, но я в них разбираюсь так же, как в женской логике. Можно сказать, что никак. На голове лысина, а ниже дурацкие усы. Борода отсутствует.
        - Проходите, - пропустил гостя в дом.
        Тот прошел, коротко осмотрелся, задержался взглядом на том, что я одет и обут. Но реакции на это ноль.
        - На, смотри, - протянул он мне планшет, который до этого держал в руках.
        Глянул, там видео. Три, если быть точным. На них я с разных позиций. Активно применяю навыки и выкашиваю орду смерти. Одна запись сделана в метро. Две других из окон ближайших к метро домов. Мужчина в маске тоже мелькнул.
        - Фотошоп? - робко произнес я и запоздало сообразил, как это жалко и глупо прозвучало.
        - Если бы. Что ты знаешь о происходящем в городе? Что у тебя за способности и откуда они взялись?
        Мужчина остался стоять, хотя рядом был стул. Смотрит цепко, аж мурашки по коже.
        - Не понимаю, о чем речь, - отвечаю так, потому что откровенно не знаю, что говорить. Рассказать про игровые способности? Не сделаю ли я этим себе хуже?
        - Не трать мое время, парень. Оно ограничено.
        - Так я и не трачу, это вы сами ко мне пришли. - дерзость вылезает сама собой. Как птица, которую забыли запереть в клетке.
        - Действительно. Тогда слушай. У тебя есть два варианта. Первый - тебя забирают в принудительном порядке. Перспективы, уж поверь, крайне сомнительные. Подписан приказ на ликвидацию всех людей со способностями, что откажутся сотрудничать. Понимаешь всю серьезность ситуации?
        - И что, будете вот так легко убивать людей?
        - Будем. В городе военное положение. Не до сантиментов.
        Как-то сразу поверил. Смотришь в эти бесцветные глаза и понимаешь, что тут не детский сад, игры кончились.
        - Скажу тебе прямо, парень. Ты четвертый, с кем я говорю. Двое согласились помогать, третий… - Фраза не закончена, но тут и так понятно. - И да, если думаешь, что способности помогут, то выгляни в окно.
        Делаю, что предлагают. Внизу стоят два грузовика. Явно в них не команда танцовщиц притаилась.
        - Вижу, понял, - отмечает он то, как я поежился.
        Смогу ли я убить отряд солдат? Нет. Дело не в способностях, а в том, что это та черта, которую я не готов перешагнуть. Вот если они нападут, тогда да, буду драться. А так это пока люди, что выполняют свою работу. Город можно сказать защищают. Нападать на них первым? Только если совсем зажмут. Да и то не уверен, что смогу.
        - Что вам от меня надо?
        - Чтобы ты в команде других искателей спустился вниз и очистил очаг заражения.
        Он сказал искателей, значит что-то уже знает. Кто-то из пойманных рассказал?
        - А дальше что? Я молчу, что вы собираетесь засунуть подростка в пекло, где велик шанс летального исхода. Но что дальше? Справимся мы, окей, вернемся живыми и что? - это главный вопрос. Нужно понять, какие перспективы ждут.
        - Дальше… Хорошо, кнут ты услышал, вот тебе пряник. Напишешь подробный отчет, как, где, при каких обстоятельствах получил способности. Что знаешь о происходящем, какими навыками обладаешь. Может ещё на какие-то вопросы ответишь. Дальше подписка о не выезде и живи себе спокойно.
        - Всё так просто?
        - Почти. Но жить будешь.
        Хотелось спросить, нормально или вообще жить, но промолчал. С чего я взял, что мне скажут правду? Но какой здесь есть выбор. Впервые за долгое время чувствую себя настолько бессильным. И что толку с прокачки навыков, если к тебе могут заявиться домой и навязать волю? Если бы я был сильнее…
        - Я согласен. Когда отправите нас?
        - Прямо сейчас. Ситуация критическая и нужен результат. Вижу, что ты готов, так что вперед.
        Мужчина отправился вперед. Показалось или на его лице промелькнуло облегчение? Какого этого полагаться такому человеку на, по сути, пацана? Дьявольщина, куда катится мир.
        Вышел следом за ним, закрыл дверь. Взял с собой только немного денег, мобильник дома оставил, всё равно батарея на нуле. Спустились вниз, там меня усадили в машину, которая резво сорвалась и двинулась в центр города.
        - А можем за кофе заехать? - спросил я. Раз уж едем на вероятный эшафот, то наглеть так наглеть.
        В машине я был не один. Этот мужчина, который заявился ко мне и водитель. Оба сидели на передних сиденьях. Каких-то слов не последовало, но мужчина достал откуда-то термос и налил мне. Понюхал - и правда кофе. Оперативный у них сервис.
        Ехали с мигалками, так что домчались быстро. Понятно куда, остановились рядом с чертовым метро.
        - Сиди здесь пока, скоро приду за тобой, - бросил мне мужчина и вышел из машины.
        Я уставился в окно и постарался рассмотреть хоть что-то. Вокруг входа в метро - кордон. Стоят заградительные машины, а людей с оружием - как школьниц навыпускном. Глаза разбегаются, если всех пытаешься рассмотреть.
        За мной пришли минут через пять. Вывели из машины и направили прямиком в метро. Солдаты, что стояли на входе, косились на меня, но молча. Если у них и были вопросы, что здесь делает подросток, то они оставили их при себе.
        Внутри я сразу узнал того, с кем уже встречался здесь. Тот бородатый здоровяк, что любит играть в экзорциста. Сейчас он без маски и значит, она ему не особо помогла. Или он сам сдался? Сомневаюсь. Тогда зачем ему было изначально скрываться?
        Косвенно знакомый кивнул мне, как старому другу, вроде приветливо, но вот глаза настороженные. Рядом с ним, ну как рядом, метрах в пяти, был ещё один искатель. То, что это именно он я сразу понял, потому что это единственный, кроме бородатого, кто здесь был в гражданской одежде. Остальные были солдатами, их тут штук двадцать насчитать можно и по большей части они внимательно следили за выходом из метро.
        Но искатель отличался не только одеждой, он ещё применял свои навыки. Крутил в руках… Снежок. Подкинет - поймает. Подкинет - поймает. При том, что до зимы далеко.
        - Думаю, вы и сами познакомитесь, - сказал тот, кто привел меня сюда. Да и этих двоих тоже он наверняка нашел, - Задачу слышали. Нужно спуститься вниз и решить проблему. Справитесь?
        - Да, - ответил тот, что игрался со снегом.
        - Вот и славно. С вами послать людей или сами пойдете? - оглядел нас военный.
        - Сами, - кивнул снежный.
        - Ага, - буркнул здоровяк.
        Взгляды сошлись на мне и оставалось лишь кивнуть. Какой смысл от солдат? Они скорее будут потенциальным пополнением нежити, чем реальной помощью. Видел я уже как оружие работает. Толку ноль.
        - Что вам нужно для выполнения операции? Бронежилеты, оружие, ещё что?
        - Я бы не отказался от пистолета, броника, аптечки и света. - выступил я вперед, потому что остальные двое молчали.
        - В течение пяти минут будет, - кивнул военный, - Ещё что-то?
        - Мне тоже самое, - добавил здоровяк. Третий участник команды промолчал.
        - Хорошо. Тогда вы обсуждайте план, а я всё организую.
        Остались втроем. Наедине - это слишком громко сказано. Вокруг полно людей. Здоровяк протягивает руку, представляется.
        - Игорем меня зовут.
        - Эрнест, - жму ему руку. Ладонь, как три моих. На фоне него кажусь тощей жердью, что поставили рядом с могучим дубом.
        - Этого Виталик зовут, - кивает здоровяк на третьего. - Он у нас пофигист.
        - Не пофигист. - спокойно поправляет… Виталик. Да так спокойно, что сразу понимаешь, пофигист.
        - Да-да. В общем, он парень молчаливый. Что делать будем, есть план?
        - Здесь обсудим или вниз спустимся? - уточняю я, потому что слабо пониманию, чем стоит делиться, а про что лучше умолчать.
        - Можно и спуститься. Но если скрытничаешь, то зря. О нас и так много знают.
        - Хорошо, тогда предлагаю обозначить, кто что может, - предлагаю этим двоим, чтобы понять, на что рассчитывать. Здоровяк кивает, пофигист, то есть Виталик как смотрел в сторону прохода вниз, так и смотрит, - Ты уже кое-что видел в моем исполнение. Могу урон наносить, замедлить могу.
        - Это да, урон у тебя хороший. Как ты ту срань завалил. - активно кивает Игорь и поглаживает бороду при этом.
        - Это благодаря твоей сфере. - пожимаю плечами. Насколько я понял в той драке, начинающий экзорцист как-то ослабил духа.
        - Да, белая магия сильна. Особенно против сил темных и нечисти.
        - Белая магия? - хмыкает Виталик. Каждый раз, когда вспоминаю, как его представили, внутри корежит. Виталику под сорок лет, он в очках и выглядит солидно. Единственное - бледный, немного сутулый, но при этом высокий, метра два ростом. Что выглядит специфически при его худобе.
        - Да, - важно кивает здоровяк, - А ты что-то имеешь против? Может ты темный маг, а? Смотри, а то за мной не заржавеет. С нечистью разговор короткий.
        - Сам ты нечисть. - бросает на выпад Виталий, после чего отворачивается и теряет интерес к разговору.
        - Нет, я белый маг. В прошлом батюшка.
        Это заявление, как граната - рвет шаблон только так. По новому оглядываю здоровяка. Щеки упитанные, борода длинная, если рясу надеть, то поверю, что он батюшка. Но вот косуха и кожаные штаны портили вид.
        - В далеком прошлом, - поправляет Игорь, когда замечает мой взгляд, - В семинарию ходил, бога уважаю, но со службы ушел. Но вон оно как сложилось. Бог меня направил праведным делом заниматься.
        - Бог? - снова не выдерживает Виталик. - Думаешь, это его вина?
        - Не только. Наверняка за этим стоят темные силы, а Бог направляет тех, кто достоин, чтобы мы род людской защищали.
        Игорь говорит важно, как будто службу читает. Ещё говор такой, специфический, но… Нутром чувствую, что он тролит. Стоит и нагло тролит нас двоих. Или одного Виталика, а меня под раздачу.
        - Договорились? - подходит военный. За его спиной пара солдат, что притащили заказанное.
        - Вполне, - бодро заявляет Игорь, я же молчу и держу мнение о таких договорах при себе.
        - Отлично. Тогда удачи вам. Страна надеется на вас.
        Мужчина говорит серьезно. Здоровяк тоже серьезно кивает. Только что улыбался, а тут напускная игривость испарилось. Виталику же… пофиг. Кажется, что он вообще не здесь.
        Я и здоровяк забираем то, что принесли. Когда мне выдают пистолет, то военный странно косится.
        - Парень, ты хоть с оружием умеешь обращаться?
        - Разберусь. - отвечаю ему и проверяю оружие. Прям как учили на тех уроках, которые я брал.
        На самом деле оружие мне не нужно. Правда, что с ним делать? Но вот захотелось и хоть трава не расти. Крутая же игрушка. К тому же, вдруг мана кончится и тогда это может выиграть пару лишних секунд.
        Мне помогли одеть бронежилет. Тяжелый, давит, но дает иллюзию безопасности. Через минуту пожалел, что попросил его, движения сковывает, а практической пользы против монстров ноль целых, ноль десятых. Но куда деваться. Как-то стыдно признаваться, что это было поспешным решением.
        Как приготовились, отправляемся вниз. Вонища жуткая. Это другой вход, не тот, где я накрошил десятки мертвецов, но всё равно. Тухлятиной несет так, что хочется сбежать отсюда. Предварительно заблевав всё.
        Поспешно одеваю маску. Это не противогаз, но что-то на вроде того. Главное, что воздух фильтрует.
        Как спустились на половину, здоровяк остановился.
        - Ну что, мужики, серьезно поговорим? Какой план? И не смотри так, Виталя, идем темные силы бить, нужна серьезность.
        - Кто из вас уже закрывал такие локации? - спрашиваю я. В ответ молчание. - Что, никто?
        - Я закрывал. Одну. - наконец говорит здоровяк. - А ты?
        - Да, две штуки. Надеюсь, это останется между нами?
        - Не переживай, я с начальством только про себя говорить буду. Всё, что узнаю про тебя - а не было такого, ничего не слышал, ничего не знаю. - благодарно киваю и перевожу взгляд на Виталю. Тот тоже кивает, мол хорошо, принимаю правила игры в шпионов.
        - А что насчет тебя, друг? - обращается к нему Игорь.
        - Не закрывал.
        - Плохо. - замечаю я, - Нам нужно убить всех монстров, найти проход и там предложат закрыть грань. У кого какие навыки? Я уже частично перечислил, что могу. Ещё есть навык вызова элементаля, он сможет принимать на себя удары. У вас что?
        - Белая кувалда, ты её видел - это основной урон. Кулаки - для ближнего боя. Ещё есть щит и белые путы. - перечисляет Игорь.
        - У тебя что, всё с приставкой белое? - приподнимает бровь Виталик.
        - Почти. А ты сам, что можешь?
        - Лед. Вот моя стихия. Единственный мой навык, но я его хорошо развил.
        - Теперь понятно, чего ты такой. Отмороженный, - раскатисто хохотнул белый маг. Если монстры ещё не в курсе, что мы идем, то теперь наверняка об этом узнали не то, что они, а вообще весь город, так лихо прокатилось эхо по туннелю
        - Смех смехом, но что реально можешь? - пытаюсь я этот… пикник сдвинуть в конструктивное русло, что со стороны выглядит комично, когда самый молодой пытается быть самым ответственным.
        - Морозить, замедлять, атаковать, защищаться.
        - Понятно. Тогда предлагаю спуститься ниже и проверить в деле, кто и что может. А то так это пустыми словами остается.
        - Веди нас, парень. Мы последуем за той в самую тьму, чтобы победить дъявола. - серьезно говорит Игорь, а я не могу понять, шутит он или нет.
        В метро свет работает только наверху. А вот внизу как отрезало. Сверху бьют мощные прожектора, разгоняют тьму, но как спустимся, остается уповать на фонари, что нам выдали.
        Наконец, последняя ступень достигнута. Дальше сплошная темнота, видно метра на два от силы. Включаем фонари, высвечиваем перрон, но тишина. Словно попрятались все.
        - Мне нужно минут пять, чтобы вызвать элементаля и ману восстановить, - предупреждаю остальных.
        В ответ получают заинтересованные взгляды. Даже Виталик смотрит с интересом. Призываю своего верного соратника. Тот выглядит, как завихрение воздуха. Отмечаю, что он чуть больше и внушительнее, чем раньше. Вместе с моей силой растет и его? Логично.
        Напарники разглядывают зверушку, но быстро теряют интерес. Всё же не на прогулке в парке, тут по сторонам больше смотреть надо. Как мана восстановилась, посылаю элементаля на разведку. Тот проносится по перрону и цепляет первых врагов.
        Кто бы мог подумать, неживые мертвецы. Десяток. Бредут медленно и не спеша, а самое жуткое, что полностью молчаливо.
        - Кто начнет? - спрашиваю у двоих мужчин рядом.
        - Давайте я, - выходит вперед… экзорцист.
        Полыхнуло белым. Сгусток силы, похожий на кувалду, опускается на ближайшую пятерку монстров. Чем-то похоже на мой таран, но лишь косвенно. Магия бьет сверху, мертвецов пригибает, один падает окончательно, а вот остальные продолжают идти.
        Следом вперед выходит Виталик. В руках у него всё тот же снежок. И как только руки не морозит? Не жду от него чего-то особо, чем можно удивить, когда у тебя один навык? Но…
        Маг разводит руки, и снежок превращается в связку ледяных копий. Одно за другим Виталий бросает их в мертвецов, бьет четко и уверенно. Лед пробивает трупы, проделывает в них внушительные дыры. Одному так и вовсе голову снес. В тех же, в ком застряли копья, они разрастаются и замедляют фигуры.
        В итоге, после двух атак осталось пара подмороженных мертвецом, что вяло ковыляют. Беру свои словам обратно. Одним навыком тоже можно впечатлить.
        Наступает моя очередь. Выпендриваться или нет? Можно зарядить чем-то тяжелым, но тут два раненных противника, какой смысл ману тратить, которой вечный дефицит? Две пули летят точно в головы. Этого хватает, чтобы добить. Дело сделано, а остальные возможности ещё успеем оценить.
        - У кого сколько маны? - спрашивает Игорь, - У меня 350.
        - 320.
        - 440. - отвечаю последним.
        - Ого, откуда столько? - удивляется здоровяк. - Эх, сесть бы нам, обсудить всё как следует, опытом обменяться.
        - Сражался много, так и набрал.
        Игорь кивает, принимает ответ. А вот Виталик хмыкает. Ну да, знаю-знаю, пацан пацаном, а боевой опыт есть и характеристики выше, чем у двух взрослых мужиков.
        - Тогда могу атаковать первым. Потом ты, Игорь. Виталик последним, в целях экономии маны.
        Специально Виталиком назвал. Маленькая месть за усмешку и скептицизм. У того глаза блеснули, оценил посыл. Но кивнул. Спокоен, как… лед.
        - Договорились, - соглашается белый маг, - Пойдем тогда вперед?
        Но планы на спокойную зачистку прерывают. Из тьмы вырываются щупальца мглы и жалят наглецов, что спустились в филиал смерти.
        Принимаю удар на воздушный щит. Рядом вспыхивает белая сфера и разгоняет мрак. Лед вторит синевой белому и буквально промораживает мглу.
        К нам заявился новый высший дух. Лучи света высвечивают его и понимаю, что за прошедшее время он успел пройти трансформацию полностью.

        Глава 4. Метро

        Седые волосы, кожа висит лоскутами, вокруг тела клубится броня мрака. Черты фигуры едва угадываются, настолько тварь сливается с обстановкой. Кидаю таран, он припечатывает духа, но тот блокирует удар черной мглой.
        Следом в него врезается белая кувалда, действует она куда эффективнее и заставляет отступить на пару шагов назад.
        - Давай свою сферу, по старой схеме! - кричу Игорю.
        Тот вместо слов делает, что прошу. Зал озаряет светом, белая магия рвется вперед, сжимает духа и… Тот легко разрывает оковы. Вот же…
        Пока я в растерянности, высшему духу в грудь прилетает сосулька. А потом ещё три. Лед охватывает его, мгла борется с ним, но куда там. Коварная стихия пробирается, промораживает внутренности холодом. Шаг духа замедлился, кидаю вихрь лезвий, мгла пытается блокировать его и снова наблюдаю работу вентилятора, на который накинули черного пуха. Во все стороны летят ошметки, но плеши быстро зарастают.
        Дух быстро оклемался, переходит в контр атаку. Ещё одно щупальце летит мне четко в грудь, выставляю щит воздуха, но оно обходит его и подрубает ноги. Почти сделало подсечку, если бы не щит ветра, что сбивает направление атаки. Удается отделаться всего лишь болью в ноге, а не потерей конечности.
        Игорю тоже достается. Его протаскивает по полу вместе с белым щитом. А вот Виталика проигнорировали, чем маг и воспользовался, выпустил голубой поток ледяной магии.
        Высший дух заблестел, как новогодняя игрушка на морозе. Элементаль обрушивается на него сбоку, отвлекает внимание. Угадываю момент и кидаю лезвие в голову. То хорошо проходит через мглу, оставляет борозду, но что от неё толку, когда имеешь дело с мертвецом?
        Ещё одна кувалда опускает на врага. Разметала мглу, откинула духа. Замечаю, что белая магия хорошо разгоняет ауру сил смерти. В отличие от моего ветра, что работает как нож против вязкой субстанции.
        Ледяные копья тоже застревают во мгле. Но видимо мы с Виталиком вместе догадались, как лучше действовать. Игорь кидает ещё одну кувалду и в этот же момент в грудь твари сначала прилетает два ледяных копья, а следом с двух сторон падают вихри лезвий.
        Духа покромсало так, будто его в блендер засунули. Тут и здоровяк подсуетился, кинул белый шар, духа сжало и я туда ещё пару вихрей закинул.
        Этого хватило.
        - Совсем темные силы распоясались, - выдает Игорь. Упер руки в бока, дышит тяжело, как богатырь после драки, в темноту внимательно вглядывается.
        - Отдых и продолжим? - предлагаю я.
        - Да, только давайте наверх поднимемся, а то глядишь, ещё раз нападут, - соглашается здоровяк.
        - Хорошо. Кто эссенцию возьмет?
        - Да ты и бери. Виталик, ты ведь не против? Чего такой задумчивый?
        - Ядро стихии получил, - пробормотал маг.
        - Отлично. Активируй и возрадуйся. - хлопнул его по плечу здоровяк. От чего Виталик пошатнулся.
        А я вот ядро стихии не получил. Значит, оно дается рандомно? Или как? Какой процент выпадения?
        - Вы там как? - доносится сверху, когда мы показались в лучах прожекторов и замахали руками, мол свои идут, не надо стрелять.
        - Нормально. - кричит им здоровяк. - Десяти минутный перерыв.
        - Тогда поднимайтесь, - машет нам рукой тот самый военный. Как там его, Геннадий Павлович.
        - Пойдем? - смотрю на напарников, те пожимают плечами.
        - Чего на лестнице стоять? Я бы водички попил или чего согревающего. - здоровяк с надеждой смотрит наверх.
        Я оглядываюсь назад, но вроде тишина. Оставил элементаля в темноте, пусть остается тайной. Заодно присмотрит, если его кто атакует, то сразу об этом узнаю.
        - Десять минут назад была попытка прорыва на другой станции, - говорил военный, как дошли до него, - Но две минуты назад силы противника отступили.
        - Может к нам пойдут? - спрашивает Игорь.
        - Может, - кивает Геннадий Павлович, - Если так, то хорошо. Считайте, что спасли несколько жизней.
        - И организовали себе проблем, - кивает ему в такт здоровяк.
        - Это тоже. Как там обстановка? Справитесь или нет?
        - Если аккуратно, то справимся, куда денемся, - заверяет его искатель. Виталик и я стоим рядом, но предпочитаем молчать.
        - Сколько это времени займет?
        - Нам откуда знать? Одного высшего духа завалили. Что там ещё будет - одному Богу известно. Или дьяволу.
        - Хорошо. Вам ещё что-то нужно?
        - Да. Пожрать, горячего чего выпить. Ещё бы свет вниз спустить, а то в темноте шариться, это чувствовать себя героем в фильме ужасов. Тем идиотом, которого обязательно по глупому сожрут.
        И вот снова. Вроде белый маг серьезен, но ощущение, что он тролит. Это священник бывший? Господи, неисповедимы пути твои.
        Но пожелания восприняли серьезно. Через пару минут принесли еду и горячий чай. Над светом обещали подумать. Интересно, кто мы в глазах большого начальства? Ведь явно Геннадий Павлович высокая шишка. И ничего, общается с нами, по дружески можно сказать.
        Пацан, священник и интеллигент в компании пары десятков военных. Попахивает анекдотом. А если учесть, что мертвых бьем, так вообще. Но сколько я не вглядываюсь в лица окружающих, каждый серьезен.
        В первый наш заход я видел, что пара мертвецов была одета в форму. Скорее всего это сослуживцы тех, кто стоит в оцепление. Может поэтому они так серьезны и воспринимают ситуацию без шуток? А то скажи кому про армию мертвых, посчитают, что это спойлер к новому сериалу, а не суровая правда жизни.
        Как восстановились и перекусили, то спустились обратно. Элементаль послушно дождался, целый и невредимый. Поэтому лично я шел вниз спокойно, насколько это можно делать в наших условиях. Может, привык к темноте? Да, метро, да темно и жутко, ну и что? Проходил уже через это. В том лесу было страшнее, там куча звуков посторонних, а здесь тишина.
        Двинулись вперед, прошли всю платформу насквозь, никого не встретили. С другой стороны тоже светят, там другой заслон, выхода то в метро два.
        - Что делать будем? Очевидно, что проход где угодно, но только не здесь. - спрашивает здоровяк.
        - Надо было спросить, какие ещё станции перекрыты и где первые стычки были. Тогда можно предположить, где эпицентр и откуда началось вторжение.
        - А мысль дельная, Эрнест, - улыбается Игорь. В свете фонарей это выглядит жутковато.
        - Туда, - указывает рукой Виталик, - Я знаю, какие станции блокированы. Плюс смотрите, с этого поезда всё началось, - с одной стороны действительно вагон стоит. Пустой. - Он приехал вон оттуда. Там же другие станции перекрыты. Если мертвые где и прячутся, то там.
        - Это самая длинная фраза от тебя, Виталик, - выдает здоровяк.
        - Хочу быстрее закончить с этим, - пожимает маг льда плечами и идет в сторону предполагаемой цели.
        - В туннель полезем? - уточняю я.
        - Ага.
        - А как же электричество? Нас током не ударит?
        - Не боись, парень. Военные электричество отключили. К тому же, оно только с боку, внизу можно идти спокойно. - разъясняет нюансы белый маг.
        Идем к туннелю и обнаруживаем, что путь перекрыт. Последние вагоны как раз скрываются под сводом. Лезть в щель - так себе идея.
        - Нужно внутрь зайти, а там через заднюю дверь как-то протиснемся. - предлагает здоровяк. Только вот есть одно но. Створки вагонов то закрыты. - Стекло разобьем или дверь попробуем открыть?
        Вопрос повис в пустоте. Лично я не знал, как открыть. Тут сила нужна. Игорь подождал ответа, не дождался и сам полез разбираться. Его руки окутались белым и он их буквально вбил в щель. Точнее сначала эту щель создал, а потом потянул в разные стороны. Удивительно, но у него получилось.
        Внутри тоже тела нашлись. Мертвые окончательно. Шли аккуратно, замирали на каждом метре, ожидая, не решатся ли трупы восстать.
        - Поганая нечисть. Не знаешь, чего ждать, - бормотал себе под нос белый маг.
        Добрались до края вагона, там ещё одна дверь, что ведет в служебную зону. Дверь ломать не пришлось, она и так открыта была. Внутри пусто. От туннеля нас отделяем стекло. Виталик, без предупреждения, направил на него руку и проморозил, всё инеем покрылось. После чего на нас глянул.
        - Отойдите или отвернитесь, - предупредил я и ударил тараном.
        Стекло вынесло полностью. Лед хорошо его подготовил, ослабил структуру. Выглянули наружу, там тишина. Я запустил элементаля и отправил его на сотню метров вперед. Тихо, как в склепе.
        По одному спустились вниз. Я когда прыгал, чуть ногу не подвернул, но судьба миловала. А то это было бы фиаско.
        - А как вас поймали? - спрашиваю у напарников поневоле. - Игорь, ты же в маске был.
        - По камерам. Нашли место, где я её одел. Так и поймали. На удивление оперативно сработали, не думал, что наши так умеют.
        - Я был на экскурсии, когда твари из воды полезли. Приморозил пару десятков, по воде на льдинах до суши добрался, так и засветился, - рассказал Виталик, после того, как две пары глаз скрестились на нем.
        - И что там было? Что за твари то?
        - Духи воды.
        - Понятно. Умеешь ты подробно объяснить, - снова буркнул Игорь серьезным голосом, как будто действительно признает талант мужчины.
        Внезапно кто-то атаковал элементаля. Я почувствовал, что тот вступил в сражение и мгновенно его отозвал назад.
        - У нас гости. - предупредил остальных. Те подобрались, как звери перед дракой.
        Игоря окутало свечение и своды туннеля осветило, выцепило из тьмы духов, что карабкались по стенам. Пока мы вглядывались вперед, в ожидание, кто же там появится, к нам зашли по верхам.
        Я ударил тараном, растягивая его и стараясь задеть как можно больше врагов. Трупы посыпались сверху, как конфетти.
        - Изыдите, нечистые! - завопил Игорь, да так резко, что я аж вздрогнул от неожиданности, - Пора отправиться мертвым в загробную жизнь!
        С его рук сорвалась белая кувалда и отправила пару мертвецом туда, куда следует. Но это было только началом.
        Из темноты показались десятки фигур. Самое жуткое, что шли они безмолвно, практически не издавая звуков. Даже когда бросались вперед, вытянув руки с когтями, когда скалили острые зубы - они были пугающе беззвучны.
        Направляю элементаля вперед, пусть часть заберет на себя. Отмечаю, как по левой стороне одна за другой льдины врезаются во врагов. С другой стороны белые всполохи сокрушают духов. Ну а мне достался центр. Кидаю вихрь лезвий, а следом ещё один и устраиваю мясорубку.
        Наших одновременных атак хватает, чтобы перебить и замедлить большую часть толпы. Штук двадцать монстров отправляется на окончательное упокоение.
        Кажется, что сила на нашей стороне, но… Тишину разрушают выстрелы. Чувствую, как что-то чиркает по щеке. Одновременно обжигает и обдает холодом, а следом течет кровь. Я дернулся, испугался и не понял, что произошло. Хватило ума поставить щит, а за ним ещё парочку, прикрывая и напарников.
        Игорь тоже щиты выставил, но отмечаю, что его ранило в плечо. Бежит активно кровь, заливает алым, что блестит в лучах фонарей.
        Выцепляю глазами, кто это такой дерзкий. Оказывается, что один из мертвяков держит в руках автомат. Выпустил остатки очереди, и дальше идет, оружие в руках болтается. Что это, умысел или случайность? Память тела?
        Вихрь лезвий и ледяной копье настигают мертвого одновременно. Того рвет в клочья.
        - Достаньте кто аптечку! - бормочет Игорь, - Эта дьявольская жопа меня ранила.
        - На мне духи, - кричу я и выхожу вперед.
        Виталик принимает, скидывает рюкзак и бросается к здоровяку. Я же на пару с элементалем точечными выстрелами кошу толпу.
        Пока лезут обычные мертвецы, но следом замечаю и высшего духа. Он возвышается над толпой, луч света выхватывает на краю видимость. У нас есть секунд двадцать до столкновения.
        Стараюсь бить экономно, берегу ману, но тут хочешь или нет, нужно вкладываться. Порезал штук пять мертвых, а потом и до высшего духа очередь дошла.
        Кидаю в него лезвие, а тут и напарники рядом встают. Срывается белая кувалда, припечатывает духа, летят в него ледяные копья.
        Вспышка белого ослепляет пещеру, и показывает, насколько мы самоуверенны были. На подходе ещё два высших духа и, кажется, кто-то идет у них за спинами.
        - Предлагаю валить, - бросаю искателям.
        - Не убоимся сил темных, опрокинем врага! - орет в ответ экзорцист-энтузиаст и кидает ещё пару молотов.
        - Лучше изгонять нечистых на хорошо укрепленных позициях! - отвечаю ему в тон.
        - И то верно! Виталик, давай ты первый.
        - Я прикрою, затащите меня потом, - выступаю вперед.
        Таран, а следом ещё один отгоняет духов. Кидаю вихрь лезвий и накрываю сразу тройку. Напоследок, перед тем, как назад броситься, Виталик их льдом обложил, подморозил, так что те замедлились, что мне на руку.
        Вот отступил маг льда. За ним молоты кинул Игорь и тоже убежал. Я ещё один таран кинул и через пять секунд следом рванул.
        Подбегаю к вагону и подпрыгиваю, что есть сил. Меня ловят чужие руки, тащат наверх. Шустрые они, успели забраться оба. Продолжаем бой из кабины. Элементаль внизу остается, он последним заслоном будет.
        Бьем слажено, но и с другой стороны противникам сил хватает. Один дух прикрывает другого, синхронно блокируют атаки. Через раз удается пробивать.
        Наконец, из-за их спин проявился тот, кого я заметил. Впервые вижу кого-то сильнее, чем высший дух. К нам шагает скелет. Закутан в черное. Я его краем лезвий задел, мелькнула надпись:

        ЖНЕЦ СМЕРТИ

        Новая тварь, имя обещает неприятности. Подозреваю, что именно он так эффективно духами руководит.
        - Давайте одного бить, все силы вливаем и отступаем. Иначе сейчас тупо сольемся, - предлагаю остальным, те поддерживают.
        - Насчет три! - бросает Игорь, - Три… Два… Подходите уроды! Пли!
        Слева проносится ураган льда. Врезается в одного из духов, промораживает его до основания, превращает в сосульку. Следом кувалда белоснежная крошево выбивает. Мой таран тоже впечатывает, а вихри лезвий кромсают неподатливую плоть. Бьем всем, что есть. Досуха ману выжигаю, пока в груди болезненно не закололо.
        Одного духа в клочья разорвало. Часть плоти в стороны улетела, другая часть осколками ледяными рассыпалась. Но плата за это - защищаться нечем.
        Вылетает щупальце, хватает Виталика, выдергивает из кабины. Я и моргнуть не успел, как он исчезает во мгле. Дергаюсь, не знаю, что делать, хочу броситься за ним, спасти, но… Игорь хватает за плечо, оттаскивает, выталкивает из вагона.
        Эмоции уходят куда-то вглубь. Чувствую, как элементаля разорвали, связь с ним обрывается. Сзади металл корежит, духи за нами лезут. Добегаем до лестницы, бежим наверх, машем руками.
        - Ща попрут! - кричит им Игорь.
        Пробегаем мимо солдат, а те уже толпой собираются, оружие наставили на проход.
        - Что там? - настороженно спрашивает один из командиров.
        - Задница дьявола, - серьезно отвечает здоровяк. - Два высших духа и один жнец. Первые это те, кто мертвых поднимают. А последний - круче, чем они. Одного духа мы вначале завалили, сейчас ещё одного, но силы кончились.
        - А третий ваш где?
        - Там остался. Навеки. Хотя может сейчас придет. В качестве мертвого, - цинично отвечает белый маг. Хотя вижу, что в глазах его… Даже не знаю что. Смирение, боль, печаль.
        Раздается первый выстрел. Заглядываю вниз, там высшие духи лезут. За ним и жнец идет, прикрывает от атак. Пули вязнут во мгле, толку от них, как от плевков.
        А нет. Застучал тяжелый калибр. Выбивает из мглы клочья. Одного из духов скосило и назад отбросило. Он прямо в жнеца врезался. А через секунду темнотой заволокло, лучи прожекторов в ней вязнут, как мухи в киселе.
        Замолкло оружие, повисла тишина. Ждем. Минута проходит, тьма рассеивается, но никого там нет. Отступили враги.
        - Что происходит?! - откуда не возьмись, появляется Геннадий Павлович. Вид заспанный и помятый, но взгляд ясный и цепкий.
        Пока ему докладывают обстановку, медленно прихожу в себя. Отдышаться сначала, потом принять случившееся. Ещё раз смерть рядом со мной. Сейчас беспокоит только один вопрос.
        Почему он, а не я?
        Почему гибнут другие, но не я? Смерть ходит рядом. В буквальном и переносном смысле. Туго доходит, что ударь дух чуть иначе и я бы погиб, а не другой. Мне просто повезло. Заслужено ли? Или тут нет вопроса, кто достоин жить, а кто нет, есть лишь фатум, а то и вовсе - случайность?
        - Парень, ты как? - подходит минут через пять Геннадий Павлович.
        - Жив.
        - Это хорошо. Остальное как? Держишься?
        - А у меня есть выбор? - смотрю ему прямо в глаза.
        - Нет. - морщится он.
        - Мне нужно пятнадцать минут и буду снова готов.
        Военный кивает и отходит. Но не дают нам столько времени. Через пять минут снова выстрелы раздаются. Бросаюсь к эскалаторам, хочу увидеть, что там.
        От зрелища в который раз уже волосы дыбом встают. К нам по стенам активно бегут… крысы. Ошметки крыс вперемешку с мглой, что живое делаем неживым.

        ВЕСТНИКИ СМЕРТИ

        Вот, что показывает надпись. Пули выбивают крошку из стен, прошивают насквозь монстров, но не ранят их. Один, два… После десятка сбиваюсь со счета.
        Игорь расталкивает солдат, выходит вперед, с его рук белый цвет скрывается, сбивает тварей. Тут и я подключаюсь, сбиваю пулями ветра монстров с потолка. Те визжат, но падают, как перезревшие яблоки.
        Как набилось их внизу куча, Игорь что-то новое выдает. Белые путы вырываются и стягивают монстров в кучу, запихивают в шар и сжимают. Я по проверенной схеме закидываю туда пару вихрей лезвий и через три секунду на эскалатор дружно падает под сотню килограмм свежего фарша из мертвечины.
        На удивление легко разделались. Подозреваю, что это заслуга Игоря по большей части. Его белая магия возможно наносит дополнительный урон по нежити.
        Короткая стычка добавила адреналина в крови. Сердце бьется, напряжение быстротечного боя уходит. Оглядываю лица бойцов, что стоят вокруг. Те косятся на меня, у некоторых глаза по пять рублей. Другие наоборот, смотрят, как на нечисть. Словно монстры не те, что снизу лезут, а мы с Игорем на пару. Оглядел всех - равнодушных лиц не увидел. У каждого какие-то эмоции.
        Но тут посыпались приказы. Геннадий Павлович зычным голосом порядок навел. Отсчет восстановления маны по новой пошел. Отхожу в сторонку, чтобы перед всеми не стоять. Почему-то кажется, что вот-вот случайно кто-то выстрелит.
        Ловлю себя на том, что у меня когнитивный диссонанс. Кажется это так называется, когда шаблон рвется, словно туалетная бумага у страдающего поносом. Чувствую я себя именно так. Мне восемнадцать лет, какого хрена я нежить мочу? Почему, когда решил жить обычной жизнью, новые приключения нашли меня? Неужто станций метро других нет, почему именно рядом с моим универом?!
        Хочется посмотреть наверх и обратиться к богу. Какого хрена, а? Но усмиряю эмоции. Бог тут не при чем. Это всего лишь случайность. Я не пуп земли, чтобы события крутились вокруг меня. Набор случайностей, которыми нельзя управлять, привел в это место и время.
        Взгляд снова соскальзывает на военных. Некоторые из них не особо старше меня. Может на лет пять-семь максимум. Есть и более взрослые дядьки, что выглядят особо сурово. Интересно, что каждый из них думает про это? Или армия отучает задавать вопросы? Сказали мочить мертвых, будут мочить.
        - Мужики, а у кого есть гранаты? - отвлекает от размышлений Игорь.
        Обращается он к солдатам, я же сцену со стороны наблюдаю. Те косятся на него, но молчат. Он подождал, плюнул и пошел начальство доставать. Через пару минут ему выдали желаемое. Связку гранат. Я смотрел с интересом и опаской. До этого только в кино видел гранаты.
        - Эрнест, пойдем вниз, задумка есть. - машет здоровяк рукой призывно.
        Чувствую, пахнет жареным. Но подхожу, он сразу тащит вниз. Спустились на половину пролета, Игорь поворачивается и жарким шепотом излагает план.
        - Я уровень получил. Взял навык. Можно белую магию в предметы закачивать. Понимаешь, к чему клоню? У меня десяток гранат, нужно минут пять, чтобы их обработать.
        - А дальше что? Духов хочешь закидывать? Нас же самих и покосит. Или у тебя есть навык метко кидать их? - кошусь на оружие в его руках.
        - Навыка нет. Ты прав. Хм… Слушай, а твой элементаль может их доставить к цели?
        - Не знаю, проверять надо. - задумался я, - А ты не хочешь первый уровень навыка набить? Сколько у тебя это времени займет?
        - Минут десять. Потом ещё восстановиться. Почти всю ману заберет.
        - Тогда приступай. А я пока элементаля призову, проверим.
        Игорь покрутил головой и применил навык прямо на стену рядом. Та засветилась белым. Как будто её покрасили в цвет снега. Я же призвал элементаля, стараясь оставить его незаметным. Жаль, что у меня далеко не широкая спина, так бы как прикрыл его…
        На эскалаторе валялась куча мусора, в основном каменное крошево, что выбило при перестрелки. Один такой камешек я и поднял для тестов, не забывая поглядывать в темноту. Мало ли кто решит заявиться.
        Вручил камень элементалю, но тот его проигнорировал. Кусок упал и поскакал вниз. Так… А если попросить элементаля помочь. После двух минут попыток разъяснить, что я хочу, понимание было налажено. Впервые заметил, что призванное существо может… понимать меня. А ещё тупить, игнорировать и кажется даже немного издеваться. Прогресс пошел, когда почувствовал, как внутри что-то закипает, выходит наружу и давит на элементаля. Тот сразу как-то подобрался, уплотнился и взял камень. Тот повис в воздухе, подлетая то вверх, то вниз. Победа.
        К концу тренировки Игоря, туннель освещало белым, перекрывая даже свет прожекторов.
        - Сколько продержится?
        - Минут пять, потом мана развеется и всё.
        - Будет взрыв?
        - Скорее ничего не будет. - хмыкнул здоровяк. - Готов к финальной битве со злом?
        - Слушай, ты всё время прикалываешь или действительно серьезен? - не выдержал я и задал вопрос в лоб.
        Стоять посередине спуска вниз, где ждут высшие духи смерти и жнец во главе, готовиться к битве с ними, при этом интересоваться, что у напарника в голове происходит - был в этом какой-то сюр.
        - Знаешь, парень. На некоторые вопросы лучше не отвечать, чтобы сохранить ореол загадочности.
        Снова непонятно. Шутит он или нет. Точнее умом понимаю, что да, это юмор, но вот лицо настолько серьезное у человека напротив, что хочешь того или нет, всплывают сомнения… Может и правда серьезен?
        - Пойдем. Надерем задницы прислужникам тьмы и отправим их туда, где им самое место.

        Глава 5. Лич

        Спустились вниз. Элементаль сзади парит, тащит гранаты. Чувствует он что-то по поводу того, что ему судьба брандера уготована? Элементаль камикадзе - это что-то новенькое.
        Активно светим фонариками, пытаемся найти врагов. Если они скрылись в туннелях, то это потеря времени. Но нет, ждут в центре зала. Подходим ближе, и вижу, как жнец смерти колдует. Рядом с ним провал, откуда духи вылетают. Это и есть грань? Или он обладает способностью где угодно духов призывать? Ппц. Это же тогда ходячий генератор мобов.
        Десяток духов крутится вокруг, теперь понятно, откуда вестники смерти взялись. Твари не просто так отступили, а силы копят. Будь они чуть поумнее, то ударили бы концентрированно, но, как понимаю, распылили силы, за что и поплатились.
        Снова дело случайности. Не окажись я рядом с метро, не подоспей вовремя Игорь, не перекрой оперативно движение - сейчас бы несколько тысяч мертвых штурмовали город. Ощущение, что идешь по краю ножа и вот-вот упадешь.
        Духи бросаются в атаку, как мелкие, так и высшие. Жнец у них за спинами. Кидаю вихрь лезвий и приказываю элементалю врезаться в главную цель. Перед этим Игорь выдергивают чеку из связки гранат. Как он это сделал разом - его дело. У меня сейчас другая задача.
        Особенность воздушного элементаля в том, что он может летать. Бросаю таран, расчищаю ему путь, тот подпрыгивает и перелетает основную ораву.
        Летит, как снаряд, точно в цель. Я с Игорем прыгаем в сторону и соскальзываем с перрона. Прижаться к стене, выставить щит и… Грохает так, что пробирает до печенок. Уши закладывает, меня трясет, то ли от взрыва, то ли от адреналина в крови.
        Шатаясь, поднимаюсь, помогаю забраться здоровяку, от чего чуть не ломаюсь пополам, а потом и он меня затаскивает.
        Воинство смерти… Покрошило. Мелочь окончательно, высшие духи потрепаны, а вот жнец… Его почти разорвало пополам, но он медленно собирается. Бросаемся вперед, понимаем, что каждая секунда на счету.
        Вихрь срывается вдогонку белому шару. Белая магия стягивает врагов, ослабляет их и без того покоцанные тела, а лезвия завершают начатое.
        Остается один жнец. Игорь вбивает в него кувалду, я же бью лезвием четко в разлом, не давая костям восстановиться и собраться воедино. Тварь атакует потоками мглы, но отбиваю их щитом. Выкладываю всю ману, закидываю лезвиями. От десятка заклинаний вспыхивает такое буйство стихии, что в радиусе десятка метров крошит даже камень.
        И всё это вперемешку с белым потоком, которым щедро закидывает напарник. Пан или пропал. Я выложился досуха и либо сейчас дух сдохнет, либо…
        Три стихии борются долгую минуту. Жнец сопротивляется, клочья мрака летят в разные стороны… И в итоге тварь развоплощается окончательно. Черепушку разрубает надвое, отделяет от шеи, та летит по злой иронии прямо мне под ноги.
        Ступня сама опускается, раздрабливает кости. Дело сделано. Мы победили.

        ПОЛУЧЕН 13 УРОВЕНЬ
        - Изыди, тварь, - вяло бросает Игорь и присаживается на одну из скамеек.
        Я рядом сажусь. Вроде бой длился всего ничего, но выжат, как лимон. Ночь на дворе, спать охота. Сидим минут десять. Молча.
        Наконец, мне надоедает, решаю проверить тела и собрать эссенции. Встаю, когда поднимаюсь, то кряхчу и чувствую себя стариком. Среди мертвой плоти нахожу кое-что новое.

        СЕРДЦЕ СМЕРТИ
        УСИЛИВАЕТ НАВЫКИ СМЕРТИ НА 10%

        Да это же артефакт! Выглядит, как кость, по форме действительно напоминает сердце, но серого цвета и твердое. Искатель со стихией смерти за такое многое отдаст. Я бы и миллион заплатил за десять процентов бонуса. Деньги они что? Легко зарабатываются, если ты способен зачищать локации, а чем выше урон, тем проще это делать. По сути, это плюс десять процентов к выживанию. Так что штука ценная.
        Показываю Игорю, но тому плевать.
        - Демонское отродье. Даже трогать не хочу, так что можешь оставить себе.
        - Щедро, - удивляюсь я.
        - Чем же? Мне глядеть на неё противно, не то, что в руки брать.
        Хм, а про то, что её можно продать, при этом, не беря в руки, он не в курсе? Впрочем, артефакт надо ещё сохранить. Как бы военные, что дожидаются наверху, не забрали игрушку.
        - Пойдем закрывать грань? Надеюсь, монстры кончились, и у нас получится.
        - Пойдем.
        Снова проходим через вагоны и спускаемся вниз. Иду настороженно, где-то здесь погиб Виталик и встретить его мертвое тело страшно.
        Как на зло, именно он появляется из темноты.
        - Вуаррххх, - бормочет бывший маг, когда высвечиваю его фонарем.
        Это происходит так внезапно, нервы и без того напряжены слишком, что я рефлекторно его тараном ударил. Тот в грудь мертвяку врезается, откидывает на рельсы и… Следом доносится возмущенный вопль.
        - Мууадддаккии! Охренели, архг, что ли?!
        Голос скрипучий, ломаный, с трудом узнаю в нем связную речь. Да и то, там скорее не речь, а мат на мате.
        Смотрим с Игорем друг на друга, оба в шоке. Я был морально (ну почти) готов встретить бывшего напарника в виде нежити, но вот что он будет матом ругаться? Это как-то перебор.
        - Идите лесом, уроды! Какого хрена вы меня атаковали?!
        Речь постепенно обретает связность.
        - Так ты что, не сдох? - удивленно спрашивает Игорь.
        А в ответ тишина. Притих Виталик. И чего молчит?
        Подходить ближе как-то не рискуем. Вроде надо бы помочь, но что-то держит. Тем временем маг медленно поднимается, видно, что он весь… переломанный. И как только двигается?
        - Тут такое дело, мужики… В общем, я походу умер.
        - Че? - вырывается у Игоря, - Ты нечисть что ли?!
        - Ага, типа того. Только не бейте! - в голосе проскальзывает испуг.
        - А ты какого хрена говоришь? - продолжает возмущаться экзорцист энтузиаст.
        - Мне откуда знать?! Я как будто умирал до этого, млять!
        Виталик поднялся, от лучей света он прикрывался рукой и тоже не спешил подходить, видимо опасаясь.
        - Слушай, может того его, упокоим? - сказал шепотом Игорь.
        - Ты серьезно?!
        - А что, нежить же.
        - Эй, вы там чего шепчетесь? - вклинился в разговор Виталик.
        - Да вот, обсуждаем, не упокоить ли тебя, - честно ответил ему здоровяк.
        - Слышь, в задницу себе своё упокоение засунь! Я живой, какого хрена вы меня убивать собрались?! - возмущению мужчины не было предела.
        - Где ты живой? У тебя ребра торчат? Не бывает так у людей.
        И правда, я пригляделся к фигуре Виталика и заметил, что ребра торчат наружу. Да и нога сломана, подогнута, и кость торчит.
        - А вот теперь бывает! Льдом тоже управлять нельзя, как и ветром с белизной! Но управляем же! И вообще, Иисус тоже воскрес, так чего тебе не нравится?! - кажется, у мага начинается истерика.
        - Я сейчас не понял, - возмутился здоровяк, - Ты себя с Иисусом сравнил или его нежитью назвал?!
        - Чего сразу нежить! - ещё одна порция возмущения была нам ответом.
        - А что, нет?
        В ответ повисла тишина. Второй раз.
        - Вот, молчишь! - воскликнул Игорь, - Нечего тебе сказать, нечисть поганая?
        - В жопу иди!
        - Так, давайте прекратим ругаться, - вмешался я в это… в это… в эту хрень. - Виталик, расскажи, что с тобой случилось?
        - Да что, блин! Эта сволота утащила меня, ну и того, убила.
        - А дальше что было?
        - Дальше очнулся. Вроде понимаю, что происходит, но как-то косвенно. От жнеца приказ поступил, за ним следовать, но я не смог. Тело то сломано было. Вот и ползал тут. А потом отпустило. Пришел в себя, в голове совсем прояснилось.
        - Мы жнеца убили, может поэтому? - предположил я.
        - Может, - понуро согласился Виталик, - Гадство то какое. Знаете, умирать это паршиво! И вообще, почему так?! Я ещё пожить не успел! Детей не завел! У меня секса втроем не было! - доносился из темноты обиженный голос.
        - Так ты ещё и извращенец! - возопил, словно поймал мага с поличным здоровяк.
        - Да хватит тебе стебаться! Что ты за человек то такой?! - возмущения в голосе Виталика было столько, что даже мне стыдно стало. А вот Игорь едва заметно ухмыльнулся.
        - Виталий, слушай, а как ты вообще жив то до сих пор? - попробовал я снова вернуть разговор в конструктивное русло.
        - Если бы я знал. У меня теперь стихия смерти. Её сплав со льдом. Так и написано - ледяная смерть. Ещё навыки открылись новые. О, тут есть поддержание жизни. Епт, мужики! - теперь голос был испуганным, - У меня час остался! Потом силы кончатся!
        - И что будет?
        - Как что, сдохну! Окончательно!
        - Так может оно и к лучшему? - вставил Игорь, - Зачем идти против законов природы.
        - Знаешь что?! Знаешь?! Богохульник! Вдруг Бог даровал мне вторую жизнь, чтобы я сделал что-то значимое?! А?! Выкуси, богохульник.
        В этом заявление было столько экспрессии, что кажется даже Игорь смутился. И прекратил шутить.
        - Предлагаю Виталика не убивать, - подвел я черту, - Давайте лучше думать, как помочь. Что там с таймером? От чего время зависит и что нужно, чтобы ты окончательно не окочурился?
        - Так, сейчас, погоди, мне надо разобраться с новыми возможностями.
        Маг… или теперь скорее лич, уселся на рельсы и уставился в темноту. Я переглянулся с Игорем и рискнул подойти чуть ближе. Дистанции в три метра хватит, чтобы если он атакует, защититься. На всякий случай ещё нового элементаля призвал. Всё равно стоим, так пусть мана пока восстанавливается.
        - Слушай, а у тебя нету жажды крови, стремление нести хаос и и разрушения? - спросил я у мужчины, который завис.
        - Эрнест, будешь задавать глупые вопросы, тебя тоже в жопу пошлю.
        - Знаешь, молчаливым ты мне нравился больше, - подошел к нам Игорь.
        - Посмотрел бы я на тебя, если бы ты умер. - огрызнулся лич.
        - Звучит двояко. - хмыкнул здоровяк.
        Представил, как бы выглядело, если бы личем стал Игорь. Но походу злая ирония сегодня взяла выходной, поэтому обошла религиозного попа и белового мага в одном лице стороной. Или она сжалилась над моей психикой, потому что рвать шаблон ещё больше излишне.
        Простояли минут пять. Наконец Виталик объяснил, что с ним произошло.
        - В общем, всё не так плохо, как мне показалось. Я действительно мертвый. Дерьмово, что тут скажешь. Но есть навык из арсенала смерти, который восстанавливает тело. Первого уровня, блин. Он нивелирует энтропию, обращает разрушения вспять и помогает регенерировать. Лед тоже в этом деле помогает, замедляет процессы распада. Но! Так как я наполучал ранений, то скорость разрушения выше, чем восстановления. Мне тупо не хватает сил, чтобы вернуть целостность.
        - То есть, тебе нужно качнуть навыки и тогда выживаешь? - сделал я вывод.
        - Если бы всё было так просто… Нужно поднять характеристики, в первую очередь выносливость, во вторую дух и интеллект. Плюс вложить очки в навыки, тут и другие есть, которые облегчат путь мертвого в мире живых. Но у меня нет запаса! Понимаете?! Я всё в лед вкладывал. Он трансформировался, поэтому я ещё и жив, лед поддерживает тело, иначе бы уже рассыпался на куски давно.
        - Сколько у тебя времени осталось?
        - Минут десять. А потом, скорее всего, куски начнут и правда отваливаться.
        - Печальная участь. За это время мы навряд ли тебе уровень набить успеем. Большая часть тварей перебита. - сухо подвел итог Игорь.
        - А если так? - я достал сердце смерти и кинул личу.
        Тот не успел среагировать, его моторика была явно нарушена, поэтому артефакт попал в лобешник.
        - Я не специально!
        - Да что же сегодня всё через жопу! - в сердцах воскликнул лич.
        Но артефакт поднял. Изучил и завис.
        - Джек-пот! Парень, ты круче санта клауса! Восстановление перевесило разрушение на один процент. Часов пять уйдет на то, чтобы вернуть себе прежний облик, но ёмае, я буду жить!
        И столько радости было в его голосе, что… До этого Виталик был воплощением спокойствия, а сейчас фонтанировал эмоциями так сильно, что мне было неловко за него.
        - Раз с этим разобрались, то нужно отправиться дальше и грань закрыть. Ты с нами пойдешь или тут сидеть останешься? - спросил его Игорь.
        - С вами. Только мне желательно больше не получать раны.
        - Да уж, выглядишь ты… паршиво, - осмотрел здоровяк критическим взглядом лича.
        Тот лишь тяжело вздохнул. Интересно, а мертвым нужно дышать или это была привычка и показуха? Оставил вопрос без ответа, счел его бестактным.
        Втроем отправились дальше по туннелю. Игорь косился на Виталика, тот шел, опустив голову и прихрамывая. Он то и дело бормотал что-то себе под нос, кажется об упущенных возможностях. На меня это произвело сильное впечатление. Голова к этому времени гудела от усталости, но там всё равно родилась мысль. Я ведь тоже постоянно рискую, могу умереть и что нужно сделать в жизни, чтобы не жалеть?
        Виталик - мужик взрослый. Ему лет тридцать пять-сорок, наверное. То есть у него было раза в два больше времени, чем у меня, чтобы пожить. Но сейчас, пройдя через смерть, этот молчаливый человек не может успокоиться и сокрушается о том, как прожил свою жизнь. Если прислушаться, то, о чем он переживает - не является чем-то сверхъестественным. Семья, путешествия и всякие развратные штуки, которые то и дело мелькали в его речи, от чего у меня, кажется, алели уши, но в темноте этого было не видно.
        Это была самая странная ночь в моей жизни. Теперь не смогу спокойно ездить в метро. Буду вспоминать эту сцену, как идем по путям, а рядом шагает мертвец и с депрессивным настроем переоценивает свою жизнь.
        Может и мне стоит переоценить? Хотя скорее произвести начальную оценку. Ради чего я живу? К чему стремлюсь? Слишком мало жизненного опыта, чтобы так сразу ответить. Да и место для рассуждений - с одной стороны самое подходящее, а с другой - хуже не придумаешь.
        Пока предавался рефлексии, добрались до нужного места. Удача на нашей стороне. Проход находился довольно близко, в паре сотен метров от входа в туннель.
        От этого прохода веяло могильной жутью. Словно оказался в тысячелетнем склепе.
        - Мужики, подождите, не закрывайте! У меня тут восстановление ускорилось! - рявкнул Виталик так, что я подскочил на месте.
        - И долго ждать? - слегка нервного спросил Игорь, тоже видимо не ожидания такой реакции от спокойного лича.
        - Не знаю, минут десять должно хватить.
        - А если кто полезет?
        - Мы его героически победим! - уверенно заявил Виталик.
        - И что с людьми смерть делает, - закатил глаза здоровяк.
        Решили подождать. Не то, чтобы лич регенерировал прямо на глаз, но восстановление было заметно. Минуты через две встала на место нога, следом торчащие ребра. А через минут десять, как и было сказано, Виталик обрел вид совсем обычного человека. Разве что чуть бледного, но это сложно оценить в свете фонарей.
        - Я всё. Закрываем, - уверенно и довольно заявил он.

        ЖЕЛАЕТЕ ЗАКРЫТЬ ГРАНЬ ВТОРОГО РАНГА?

        Желаю, дал я согласие, остальные подтвердили.

        ПОЛУЧЕНО 10% ЗАЩИТЫ ОТ СТИХИИ СМЕРТИ
        ПОЛУЧЕНА КВИНТЭССЕНЦИЯ СТИХИИ СМЕРТИ. КВИНТЭССЕНЦИЯ ПОЗВОЛЯЕТ НАДЕЛИТЬ НАВЫК ДОПОЛНИТЕЛЬНЫМ УРОНОМ ОТ СТИХИИ

        А выгодное это дело, грани закрывать.
        ИНТЕРЛЮДИЯ. ВИТАЛИК.

        Серое щупальце ворвалось резко. Я был готов ко всему, но реакции не хватило, чтобы защититься. Вылетел, как пробка из бутылки шампанского и упал прямо между духами смерти.
        Ладони окутываются льдом, я готов защищаться, хотя понимаю, что дело дрянь. Эмоции загнанны глубоко внутрь, сейчас они мешают.
        Но противник не дал мне подняться. Удар под дых сломал ребра. Меня отбросило ещё дальше назад, я харкнул кровью. Жнец склонился надо мной и последнее, что я увидел - свет в его глазницах и свежий череп.
        Темнота… Есть ли жизнь после смерти?
        Кто подумал эту мысль? Я?
        А я - это кто?
        Что-то зовет меня. Я чувствую, как приказ подняться вкручивается в голову. Голову? У меня есть тело? Мышцы не слушаются. Что со мной? Пытаюсь встать, нога подворачивается, и я падаю.
        Приказ ещё тащит вперед, но почему я его должен слушать? Да пошло оно! Внезапная злость сбрасывает оковы. Они ещё рядом, но не столь сильны, чтобы заставить меня подняться.
        Мне хорошо и здесь… Можно лежать… Наблюдать вечность…
        Холодно… Холод, чего тебе надо? Зачем ты лезешь ко мне в душу, и теребишь её?
        А, ты не лезешь, а удерживаешь её от распада? Зачем?
        Ты хочешь, чтобы я жил? А я, это кто? Ты откроешь мне воспоминания?
        Внезапно я осознал себя. Что лежу в туннеле метро, где чуть ранее… умер? Сначала эта мысль вызвала ступор. Потом панику. Следом желание резко вскочить и что-то делать.
        Попытался подняться, но куда там. Тело двигалось через силу, смертельный холод продолжал его сковывать. Осмотрел себя и нащупал торчащие ребра. Вот же!
        Лучи фонарей осветили меня. Я и не заметил, что кто-то идет. От неожиданности дернулся, хотел позвать на помощь, но из горла вырвался лишь хрип.
        Чья-то злая сила врезалась в меня, ломая ребра ещё сильнее, и протащила по рельсам.
        - Мууадддаккии! Охренели, архг, что ли?!
        Возмущению моему не было предела. Я понял, кто пожаловал и крайне офигел от того, что бывшие напарники пытаются меня убить. Но дальнейшей атаки не последовало. Я всё равно им выдал, чтоб осознали степень своей неправоты:
        - Идите лесом, уроды! Какого хрена вы меня атаковали?!
        Говорить всё равно было тяжело. Каждое слово приходилось выталкивать из себя.
        - Так ты что, не сдох?
        Слышу в голосе удивление. А где радость, что их знакомый жив? Жопошник этот бугай, чтоб ему икалось до конца дней. Задумался, что им ответить. Происходящее у самого-то в голове не укладывается, а как другим объяснить, что происходит?
        Но нашлись слова. Кое-как я объяснился с двумя искателями. Те решили не нападать. Как же бесят они меня! Хотя ладно, парень не бесит, а вот бугай постоянно издевается.
        Начали разбираться, что происходит. Заглянул в навыки и обнаружил много нового. Видимо, это сработало ядро стихии смерти. Я не успел его активировать, но могу предложить, что оно само активировалось, когда я умер. Откуда такой вывод? Ядро отсутствует, а вот новые возможности присутствуют. Теперь нужно разобраться, кем я стал, и какие перспективы открываются.
        Базовое умение - антиэнтропия. Что за идиот давал названия навыкам? Замедляет процесс распада, накапливает некроэнергию и пускает её на восстановление тела. Предпочтительно находиться в местах с повышенным фоном энергии смерти. Мне что теперь, на кладбищах тусить?!
        Так-так, этот щенок кинул мне какую-то хрень в голову. Что это? Артефакт?! Плюс десять процентов к навыкам смерти?! Беру свои словам обратно. Он не щенок. Он самый лучший парень в мире. Теперь хватает, чтобы навык перекрыл разрушение.
        Полный запас маны ушел на то, чтобы применить навык девять раз. Чуть поднакоплю, и уровень повысится. Давай родимая, я балансирую на грани и мне это безумно не нравится.
        Так, что тут ещё. Поднятие нежити? Стоимость триста маны?! Изверги, нет у меня столько. Идем дальше… Высасывание жизни… Господи, упаси меня от участи стать слащавым вампиром с закосом под нетрадиционную ориентацию. Хотя, дешевая слава у школьниц мне будет обеспечена.
        Мелькнула мысль атаковать напарников и тем самым восстановиться полностью, но откинул эту идею. Во-первых, всё равно нет очков навыка, чтобы взять умение, а во-вторых, что я, совсем чудак на букву м? Мужики меня спасли. Ну или один мужик и один пацан, сути не меняет.
        Проклятия… Можно человека проклясть, можно территорию… Какие интересные навыки, однако.
        Химерология… Можно сконструировать какую-нибудь убийственную зверушку, но вижу, что требования запредельные.
        Появилась ещё одна ветка. Сплав прежнего умения и нового. Ледяная смерть. А вот здесь по большей части атакующий заклинания.
        И кем я стану? Что, пора думать о создание армии нежити и захвата статуса темного владыки? Ладно, подумаю об этом позже, сейчас меня зовут грань закрывать. Но одно точно знаю, это опасные навыки. Лучше молчать о них, а то Игорь как-то странно косится. Того и гляди, этот белый маг идиот решит провести обряд экзорцизма.

        Глава 6. Длина поводка

        Наш выход на поверхность вызвал фурор. Дважды. А может и трижды. Первый раз нас в целом встречали настороженно. Наверняка после применения гранат сильно громыхнуло, в метро то, которое создано для проводимости эха. А потом наступила тишина. Всё это время солдаты и их начальство варились в собственном соку, размышляя, сдохли искатели или нет. Ждать ли новую порцию нежити, которую не особо обычное оружие берет или справились добры молодцы?
        Но если по правде, то молодцами нас не считали. В прошлый раз, когда были наверху, я успел с помощью ветра наслушаться, что тихо обсуждают солдаты. Что это за клоуны здесь делают? Что здесь забыл пацан, он ведь совсем сопляк? Обидно и иронично. Мне обидно, что сопляком называют, а иронично то, что бравых вояк как раз этот сопляк и спасает.
        Но пренебрежение было вначале. Сейчас же, когда мы и я в частности доказали, что можем глаз на жопу врагу натянуть, нас встречали настороженно. Никаких ироничных взглядов. Я ощущаю витающую тревогу и легко представляется, какого военным сидеть наверху, в неизвестности, ожидая, что будет дальше.
        Может и иначе было, но когда поднимались, я видел по глазам… Сложно сказать, что именно, но смотрели так, будто мы из ада вернулись.
        Второй фурор был связан с тем, что пришли не вдвоем, а с потерянным напарником. Который где-то пропадал, казалось, что погиб, но вернулся. Из того самого ада, откуда лезут мертвые.
        А третий фурор был, когда заявили, что проблема решена. Разумеется, нам на слово не поверили, от чего я сначала расстроился, мол, как так, проливаешь кровь, а твои слова под сомнение ставят, а потом махнул рукой. Это их проблемы. Мы своё дело сделали.
        Геннадий Павлович отправил команду бойцов проверять, и когда возникла пауза, я ему сходу заявил.
        - Домой хочу. Можем идти?
        Игорь и Виталик стояли рядом, я вышел вперед, так что оказалось, что они как бы у меня за спиной и поддерживают. По крайней мере, надеюсь, что поддержат, а не отойдут в сторону. Впрочем… плевать.
        - Боюсь, парень, домой…
        - Нет, - перебил я его, - Чтобы вы не сказали, оставьте. Я задолбался. Видел сегодня столько крови, смерти и жути, что мне пофиг. Уж простите, что я с вами так говорю, но нет сил подбирать слова. Хочу в душ. И спать. Дома.
        Дядька уставился мне в глаза. Взгляд тяжелый. Будь я в трезвом состоянии, то смутился бы, да и не начинал бы этот разговор. Но сейчас я и правда устал. Смертельно.
        - Парень прав, - влез Игорь, - Мы устали. Помогли вам. Изгнали нечисть. Отправьте нас домой, на заслуженный отдых.
        Кожей почувствовал, как нарастает напряжение. Солдаты вокруг как-то незаметно стали перемещаться. Вот один в сторону сместился, палец лег на курок. Сколько ему потребуется времени, чтобы выстрелить? Смогу ли быстрее поставить щит? Точно знаю, что успею кинуть вихрь лезвий. Сам умру, но зато уйду красиво, - мелькнула дерзкая мысль.

* * *
        ИНТЕРЛЮДИЯ. ГЕННАДИЙ ПАВЛОВИЧ

        Голова гудела и требовалось прикладывать волю, чтобы сохранять ясность ума. Вторые сутки, непрерывный стресс - стар я для таких геройств, но куда деваться.
        Вот и пацан напротив, смотрит замутненным, но упрямым взглядом. Домой хочет, надо же. А бабу он не хочет? Может бабла? Или подзатыльник? Ладно, эмоции в сторону. Надо же, как жестока судьба, каких испытаний она подкинула.
        Всё началось три месяца назад. Кто-то решит, что отсчет пойдет с сегодняшнего дня, когда правда вылезла наружу, как поток дерьма из прорванной канализации. Но те, кому нужно, в курсе, что начало было раньше.
        А ведь я узнал об этом случайно. Муж дочери обрел способности и утверждал, что нашел способ, как вылечить внучку. Не поверил ему, решил, что совсем спятил, но тот доказал, что за его словами что-то стоит. Притащил сначала… как он их там назвал, зелья, которые чудесным образом поправляли здоровье. Заявил, что рано или поздно они смогут пробиться дальше в горах, чтобы найти более мощное средство.
        Как ни странно, у него появилось. Тогда Влад просил содействия, чтобы я прикрыл их дела, помог выйти на нужных людей, понимал, что появление искателей бесследно не пройдет. С тех пор и началась тихая работа, налаживание связей, поставки, был найден ушлый посредник, который налаживал контакты по обе стороны поставщиков и клиентов. Собирались досье на искателей…
        А потом грянул гром. Влад притащил средство, внучку исцелили, но сам умер, оставив вдовой мою дочь. Да и сводный брат дочери куда-то пропал. Отдельное бедствие. С матерью дочери я развелся, так она ещё одного родила. И не скажу, что хорошего человека, хотя я предвзят. Нашли Павла дохлым в парке, рядом с трупом неизвестного пацана. Для дочки это стало ударом. Слишком много событий за раз. Внучку исцелили, но цена у этого - потеря мужа и брата. Обоих она любила.
        Словно этого было мало, в город повалила нечисть. В час пик в метро - это было жестко. Был собран штаб и благодаря тому, что было понимание происходящего, что на самом деле творится, я смог встать у руля. Но и спрос большой.
        Судьба точно смеется. Отняла зятя, исцелила внучку, а потом выставил счет - давай, старый пес, расхлебывай. Вот и расхлебываю.
        Было бы проще, если бы известные искатели не попрятались в норы. Сергей, который был в команде Влада куда-то исчез, как только тот умер. Остальные известные тоже оборвали контакты и свалили из города. Тут полыхает, а привлечь некого.
        Только этот пацан, в глазах которого сейчас фанатичное упрямство, что граничит с безумием. Зять хорошо о нем отзывался. Говорил, что благодаря ему получилось лекарство добыть. Но вот как же так… Почему этого щенка пришлось к боевой операции привлечь? Бойцы косятся на него, как на монашку в борделе. Да и история его, конечно… Потерял мать и сестру, как только не рехнулся? Надо бы приставить к нему людей.
        Так и сделаю. Конфликт усугублять сейчас лишнее. Я умею быть благодарным. Начальство спросит, но… Когда ты даешь результаты, на кое-что можно закрыть глаза. Так что пару надежных людей в охрану, пусть приглядывают за мальцом.

* * *

        Удивительно, но факт. Меня отпустили. Может это и было странным, но в тот момент я хотел одного - оказаться дома, принять душ и уснуть. Хватит на сегодня приключений.
        Геннадий Павлович выделил двоих людей, чтобы они меня домой доставили, за что ему отдельная благодарность. Попрощался с невольными напарниками, которые тоже домой собирались, сел в машину и почти сразу отрубился. Проснулся от того, что меня толкают в плечо.
        - Парень, вот твой дом. Можешь и в машине спать, но в кровати, думается мне, удобнее будет.
        - Ага, - буркнул я и, слабо осознавая, что происходит, выполз из машины.
        Проморгался, сфокусировался на парадной двери, нащупал ключи и через пару минут был дома. Наконец-то…
        Утро началось с разбора плюшек. Проснулся, голова гудит, но не так сильно, чтобы проигнорировать кучу сообщений. Их было две партии. Как понял, первая за дневную стычку, вторая за ночную.

        ДУХ +1
        КОНТРОЛЬ +1
        ВОЛЯ +1

        А следом:

        ДУХ +3
        ВОЛЯ +3
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1
        КОНТРОЛЬ +1

        Одно очко характеристик за уровень, которое дали, в интеллект закинул.
        Сейчас мои статы выглядели так:

        УРОВЕНЬ 13
        ДУХ 44
        ИНТЕЛЛЕКТ 36
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 33
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 8
        КОНТРОЛЬ 26
        ВОЛЯ 29
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 0
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 4

        Ещё немного и откроется доступ к новым навыкам. Но нужно ли оно мне? Как же планы жить спокойной жизнью? Походу на них лучше поставить крест и принять свою судьбу. Что жизнь не будет обычной. Хочу я того или нет, но приключения меня всегда найдут. Как там говорил дядя Бен, с большой силой приходит большая ответственность? Пока вижу только большой риск и здоровенные проблемы. А ещё смерти.
        Глянул, что за возможность мне дали. Квинтэссенция стихии смерти, что позволяет наделить навык дополнительным уроном от стихии. Открыл все навыки и задумался. Что прокачать? Пулю? Нет. Это мой самый безобидный навык. Как показала практика, иногда надо лишь отпугнуть, а не убивать. Например, какого-нибудь немного плохого человека, но не достаточно плохого, чтобы отправить его на тот свет. Боже, о чем я думаю? Но куда деваться. Так что пусть остается почти безобидный аргумент.
        Таран? Тоже как-то сомнительно. Это больше подавляющий навык. Лезвие? Можно. Оно вполне себе смертельно, но… Ещё слабо прокачано, так что остается вихрь лезвий. Площадное беспощадное заклинание, что способно нарубить в фарш десяток тел за раз.
        Смотрю и чувствую, насколько это страшная сила. Ещё не мощь, но уже сила. Решено, у меня есть безобидная дубинка, но есть и фатальная. Буду делать её ещё мощнее. Можно подождать, конечно, когда откроются следующие навыки, но зачем? Усиления нужны здесь и сейчас. Я и так очки навыков берегу.
        Активировал квинтэссенцию, описание навыка изменилось. Теперь каждый раз будет наноситься дополнительные пять процентов урона стихией смерти от общего урона. Сейчас это где-то пять единиц. Насколько помню, когда у пули был такой урон, это было сопоставимо с хорошим ударом кулаком. Не густо, но… Это ведь дополнительный множитель.
        Обдумывая перспективы, поднялся и отправился выполнять типичный утренний ритуал. Умыться, приготовить завтрак, окончательно проснуться. Но на полпути к туалету, вспомнил про телефон и Марту. Это пробудило лучше всего, и я кинулся искать мобильник. Который, зараза эдакая, снова разрядился.
        Но сообщений не было. Написал Марте, что я дома. Больше ничего. Непонятно, слушают меня или нет, да и как себя вести. Может и это сообщение было лишним?
        Ходить по комнате в сомнениях затея бессмысленная, так только загоню себя, поэтому всё же отправился в туалет. Но словно издеваясь, не пройдя и половины комнаты, тренькнуло сообщение.
        - Через десять минут буду. Встретимся у тебя в подъезде.
        Мозги с утра работали с запозданием, но хватило ума метнуться к окну и проверить, стоит ли та машина, что привезла меня. Стоит. Значит, за мной присматривают.
        - Внизу машина. - отправил я ей короткое сообщение.
        - Понятно. Не волнуйся.
        Не волнуйся, ага. Совет настолько же хорош, как и глуп. От мыслей отвлек призыв организма всё же обслужить его. За отведенное время успел умыться, почистить зубы, сделать себе чай и бутерброд. Поэтому, когда раздался звонок домофона, я был готов во все оружие. Так девушку и встретил на лестничной площадке. В шортах, тапочках и с бутербродом.
        - О, еда! - воскликнула она первым делом, - Поделишься? Я жутко голодная.
        - И тебе привет. У меня с собой только один. Могу ещё сделать. Хочешь?
        - Давай мне этот, а себе сделай, - кивнула она, - И да, привет. Ссори, я вся в мыле, голова кругом.
        - А почему в дом не зайдешь?
        - Потому что тебе там могли прослушку поставить. Телефон, кстати, лучше дома оставь. Чай тоже мне давай. Эрнест, ты чудо, жду тебя здесь.
        Марта чмокнула меня в губы, отобрала еду и присела прямо на ступеньки. Одета она сейчас была в спортивные вещи, балахон, да шорты, плюс темные очки на пол лица. Конспирация уровень бог. Через пять минут я вернулся и спросил её:
        - Думаешь, хватит этого прикида, чтобы остаться незаметной?
        - Это мелочь, - отмахнулась она, беря из моих рук ещё один бутерброд. Я предусмотрительно сделал парочку. - Я отвлекла внимание охранников. Один из них и так спал, а второй в пол глаза смотрел. Плевое дело.
        - Ну да, с твоими то возможностями. Расскажешь, что происходит?
        - Громадная задница происходит, Эрнест. Ты чего телефон вчера выключил? Более эпичного фейла и представить сложно.
        - Мой косяк, признаю. Но всё же хорошо закончилось, я на свободе.
        - О, да. А знаешь, чья это заслуга? Думаешь, тебе повезло? Смешно. - фыркнула девушка.
        - Пока ничего не думаю. Вот жду твоего рассказа, чтобы прояснить, что происходит.
        - Тогда слушай. Как ты знаешь, случилось несколько палевных прорывов. Причину ты должен знать. Это сообщение всем искателям пришло. Что, не в курсе? - закатила она глаза, увидев мой недоуменный взгляд, - Пролистай логи на неделю назад. Первая тысяча искателей прошла инициацию. Снят лимит на грани. Раньше были максимум первого ранга, а теперь вот второго.
        - Я в метро вчера второго уровня закрыл, - поделился я, а сам судорожно искал упомянутое сообщение. Вот же дурак, умудрился такое пропустить.
        - Как там прошло? Сильные твари были?
        - Более чем. Теперь есть и покруче, чем высшие духи. Попался нам жнец смерти. Если бы не везение, в центре города начал бы зомби апокалипсис.
        - Да уж. Там, - она указала пальцем вверх, - Тот ещё хаос царит.
        - Слушай, а как ты вообще в этом штабе оказалась то?
        - Ох, может потом расскажу? Ничего особенного.
        - Марта… - посмотрел я на неё настолько тяжелым взглядом, насколько смог.
        - Что?? Лааадно. Торговец связал с нужными людьми. Плюс у меня были свои завязки. На самом деле повезло. Почти. Если честно, то пришлось обработать толпу людей, чтобы меня взяли секретарем при этом штабе. Должность из разряда принеси подай, но именно это мне и нужно. Никто не обращает внимание, а я могу оказывать влияние.
        - Не боишься, что вычислят?
        - Боюсь. Ночами плохо сплю. Но… Оно того стоит. Поверь, если бы не я, ты бы дома не оказался сегодня.
        - Так что происходит то? Что мне грозит?
        - Тебе пока ничего. Можешь выдохнуть. А что происходит… В мир пришла новая сила. Те, кто у власти, сейчас пытаются это осмыслить. Если бы не прорывы, что взорвали бочку с дерьмом и привлекли внимание такого уровня, которое не скрыть… Освоение новой силы проходило бы медленно, скорее всего. Искатели добывали ресурсы, богачи пользовались бы их услугами. Но сейчас… Знают слишком многие, поэтому наверху полнейший хаос. Ставлю на то, что всё больше людей будет подключаться, чтобы захапать себе новую власть. Президент, кстати, в курсе и держит руку на пульсе.
        На это я лишь вздохнул и посмотрел на потолок подъезда. Президент, дележка власти, как я далек от всего этого… Был.
        - Но самое интересное знаешь, что? Геннадий Павлович. Он ведь за тобой приехал? Знаешь, кто его дочь? Помнишь блондина? Так вот, дочка - его жена. Была. Теперь то вдова.
        - Это прям бразильский сериал выходит, - озадачился я, пытаясь осмыслить ситуацию с новыми вводными.
        - Ещё какой, - хмыкнула девушка, - Я много мыслей из его головы выдернула и помогла ему взять власть. Он нам удобен.
        - Чем?
        - Во-первых, заранее знал об искателях. Он прикрывал блондина и его компашку. Те не сами по себе были. Во-вторых, он знал про тебя.
        - Погоди. Но ведь про тебя он тоже должен знать, нет?
        - Ну… Как тебе сказать… - забегала глазами девушка.
        - Как есть. Иначе этот разговор не имеет смысла, если будешь увиливать.
        - Какой ты суровый, Эрнест. Ладно. Наших фото никто не делал. Плюс я поставила закладку всей команде, чтобы они забыли про неприметную девчонку, что была с ними. Когда узнала про Геннадия, то испугалась, что он в курсе и первым делом проверила, что ему известно. Но ничего. Знает, что была девушка искатель, но вот связать это со мной не получилось.
        Вот значит как. А Марта хороша. Думает на несколько шагов вперед. Спрашивать, почему она не внедрила мысль забыть и про меня я не стал. Сомневаюсь, что это так просто, да и… Тут на меня словно озарение снизошло. Это банально не выгодно самой девушке. Пока всё внимание участников отряда на меня, она остается неприметной. Хорошая маскировка, отойти на задний план. И, как понимаю, это в её стиле, учитывая, что она устроилась именно секретарем и предпочитает не отсвечивать. Боже, что за монстр передо мной сидит? Марта готова манипулировать, прятаться за чужими спинами и бог его знает, что ещё делать. Меня это пугает? Да, страшно рядом с ней сидеть. Но и восхищает это тоже. У девушки явно талант.
        - Понятно. Что дальше было? Почему выгодно, что он меня знает?
        - Потому что я внедрила ему благодарность, а кое-какие детали замяла. Мы ведь достали зелье, что поставило его внучку на ноги. Понимаешь? Старикан этому рад безмерно, так что я пустила его мысли в нужное русло. Можешь не опасаться, что он за Павла мстить будет. Он не его сын, он сводный брат дочери. Мать общая, отец другой. Любви к нему нет, как понимаешь.
        - Стоп. А про это откуда ты знаешь, про смерть Павла имею в виду? - пытаюсь вспомнить, но нет, про это я Марте не рассказывал.
        - Узнала, что Сашу убили. Почему не сказал об этом, кстати? Впрочем, твоё дело. Но сопоставить факты не трудно. Труп мага огня, труп Сани, твоя депрессия. Выводы напрашиваются очевидные.
        - А старик знает, что я к этому причастен?
        - Нет. Он не особо любит Павла, я усилила эту черту. К тому, ему сейчас банально не до этого. Плюс благодарность к тебе за то, что помог добыть зелье. Ну и вчера ты хорошо поработал. Поэтому старик решил, что незачем мальца в застенки и на опыты бросать.
        - Всё так просто? Буду жить себе спокойно дальше? - верилось с трудом. Если Марта не врет, я перед ней в неоплатном долгу.
        - Не совсем. Хотя шансы есть. Тут такое дело, Эрнест… Ситуация сложнее, чем кажется. Сегодня утром поступила информация, что у двоих вояк, что вчера в оцепление стояли и помогали вам нежить косить, началась инициализация. Подробностей пока не знаю. Собиралась ехать на работу, но тут ты написал.
        - Какие у этого последствия будут?
        - Сложно сказать. Но если так дальше пойдет, военные костьми лягут, но попробуют как можно больше своих инициировать. Это же идеальные солдаты. Если у них получится, то… Надобность во фрилансерах отпадет.
        Прозвучало это не очень приятно. Что это значит? Нас больше не будут привлекать или решат избавиться радикально, чтобы конкурентов не плодить?
        - Вижу по твоему лицу, что ты задумался над перспективами. Пока не могу сказать, что нас ждет. Всё слишком хаотично. Что могла - рассказала. Как будет дальше, одному богу известно. Вот, держи, - достала она из рюкзака телефон. - Пароля нет, сам поставишь. Там уже установлен левый аккаунт, я есть в контактах. Дальше вся переписка там.
        - Хорошо, спасибо тебе.
        - И тебе спасибо… За бутерброды, - улыбнулась она, поцеловала меня и убежала.
        Вернулся в квартиру, развалился в кресле и задумался. Пока я тут сижу, вокруг разворачиваются события, масштаб которых сложно оценить. Насколько была правдива Марта? Насколько велика её заслуга в спасение моей тушки от внимания власть держащих? Что будет дальше? Чувствую, придется отказаться от плана жить спокойной жизнью.
        Большая часть утра прошла в волнительном ничегонеделание. Если говорить по простому, я ничего не делал и валялся. Ждал. Сам не знаю чего. И дождался.
        Раздался звонок домофона, от которого я подскочил, но… Это оказался всего лишь замерщик из компании, что обещала мне кухню. Через пару минут в дом зашел дядька, с недоумением осмотрел следы разборок двух искателей, но от вопросов удержался. Сказал, что есть два варианта. Один на заказ, но ждать полтора месяца. Другой из типовых решений, но сразу. Я выбрал второй. Чего ждать. Тут не знаешь, что будет дальше.
        Первый день в институте был в пятницу. Сегодня суббота. Ещё полтора дня непонятно чего и нужно идти на учебу. Мысли об этом напомнили о Полине, с которой так мило общались. Зашел к ней на страницу (ещё раз), полистал фоточки, подумал, какая она симпатяга. Посмотрим, что выйдет из нашего общения.
        Мысли об обычной жизни и симпатии к обычной девчонке успокаивали. Но куда там. Стоило размечтаться, как раздался звонок. Теперь уже звонили на мобильник. С неизвестного номера. А это, как известно, ничего хорошего не предвещает.
        Почувствовал себя героем фильма. Внезапно звонит трубка. Напряжение подскакивает. Играет тревожная музыка. Телефон показывают крупным планом. Он вибрирует драматично и тревожно, и даже самый тупой понимает - не надо брать трубку! Там плохие новости! Но герой, конечно же, берет, после чего начинаются проблемы.
        - Привет, парень. - раздался голос Геннадия Владимировича, - Выспался? Есть дело. Хочешь поучаствовать?
        - Что за дело? - спросил я, сглотнув. Может какой-нибудь герой боевика и воспринял бы звонок спокойно, но лично у меня внутри всё трепетало и дрожало.
        - По твоему профилю. Духи воздуха. В москва-сити. Поможешь?
        - Да. - ответил я спустя долгую минуту раздумья. К чести старика, он выдержал молчание… молча.
        - Хорошо. Внизу машина ждет.
        - Ехать прямо сейчас?
        - А ты занят? - удивился он.
        - Нет… Но… А, ладно. Через десять минут спущусь.
        Гудки были мне ответом. Что же, ещё одно приключение. Гори оно огнем.

        Глава 7. Башня

        Внизу встретили два молчаливых и знакомых человека. В том плане, что я их вчера видел. Интересно, какого им было ночь в машине провести, карауля какого-то пацана? Не удержался, спросил это. Внезапно какое-то озорство проснулось.
        - Так ты не обычный пацан, - хмыкнул один из них, тот, что моложе. Второй был вроде на пару лет старше, но тоже в районе тридцати-сорока. Сложно точно определить. Выглядит взрослым мужиком, а насколько - трудно определить.
        - Золотой что ли? - хмыкнул я в ответ.
        - Волшебный. Маг, все дела. - серьезно ответил второй. Возможно, в его словах можно было найти раздражение, но скорее там было спокойствие. Человек просто делает свою работу, как мне показалось.
        - Понятно. А что в башне происходит, не расскажете?
        - Велено ввести тебя в курс дела и содействовать по мере возможности, так что расскажем, - повернулся ко мне первый, что был не за рулем. - В общем, что в метро было ты знаешь, как никто другой. В башне проще. Прорыв случился в той, которую ещё не достроили. Духи, как их называют, - на слове духи он поморщился, - Похожи на… Сгустки ветра, поэтому пули их не берут. От слова совсем. Но это позже выяснили. Сначала духи сожрали парочку строителей, потом дизайнера с хозяином одной из квартир, которые пришли осматривать новую покупку, тогда то дерьмо и полилось. Шумиха была бы знатной, учитывая, что там не простой человек пострадал, но на фоне всего… В общем, башня перекрыта.
        - Одна или все?
        - Шутишь? Только одна. Она всё равно не рабочая. А вот остальные - там же тысячи людей, сотни компаний, решили пока не закрывать, - пожал мужчина плечами.
        - А как же риск? - удивился я такой… халатности.
        - Там, - он показал пальцем наверх. Опять этот дурацкий жест, - Надеются быстро вопрос уладить. В том числе с твоей помощью.
        - Как иронично. - криво улыбнулся я.
        - Чем же? - снова повернулся и бросил на меня взгляд мужчина.
        - Пацан, пусть и волшебный, идет спасать взрослых дядек.
        - Так ты вроде совершеннолетний уже. Какой пацан? Молодой мужчина. Да и видел в своей жизни больше, чем многие. Справился же в метро? Говорят, там полная задница была. Прям зомби-апокалипсис намечался.
        - Эй, - одернул коллегу тот, что был за рулем и молчал это время. На что тот лишь отмахнулся. Может они это уже обсуждали и имели разное мнение, как называть случившееся? Других объяснений мне в голову не приходит.
        - Да, типа того, - согласился я с характеристикой, - Армия нежити собиралась. Им бы пару дней или прорваться в город и…
        - Жуть, - покивал головой мужчина, - И как ты с этим справился? У меня волосы дыбом, как представлю, что на меня зомбак идет. Гребанный кинематограф, создал ореол жути.
        - Так может и к лучшему? - захотелось мне сумничать, - Благодаря кино и книгам мы хотя бы представляем, как реагировать.
        - Интересная мысль. Твои ведь способности на игровые похожи? Круто, наверное. Помню, как зависал в онлайн-игрушки, весело было.
        - Типа того. Только здесь сохранений нет.
        - А ты уверен? - серьезно посмотрел мужчина.
        - Не знаю, - озадачился я. И правда, может есть какие-то способы воскрешения? Вспомнить того же Виталика, который восстал из мертвых. Но об этом лучше умолчать.
        Сам не заметил, как разговорились. Мужчина представился Славой. Его напарника предложил называть Дмитрий. Никакого официоза, словно в кругу друзей сидишь. Это меня и смутило. Не так я себе представлял общение с служивыми, по сути моими то ли охранниками, то ли конвоирами.
        Минут через двадцать беседы догадался, что это не просто так. Что из меня планомерно вытягивают информацию, может общее впечатление составляют. Мысленно отругал себя, что сразу не понял этого.
        А потом пришла мысль. Чего скрывать? Лучше вот так слить удобную мне информацию, показать дружелюбность и безобидность, что я самый обычный парень, чем делать это где-нибудь в подвале, когда будут светить ярким светом в лицо. Или того хуже, готовить раскаленные щипцы. Прав Слава, кинематограф портит людей. Куча просмотренных фильмов говорят, что меня должны яростно пытать. Так лучше уж дружеская беседа.
        Были и вопросы, что я собираюсь делать с этим. Мол, такие способности, голову кружит, наверное, да? На что я хмурился и отвечал, что в гробу способности видел, что потерял близких мне людей и хочу жить обычной жизнью. У меня, вон, учеба с понедельника начинается.
        Мне в ответ кивали, разговор переходил на учебу, куда поступил, а потом снова, как бы невзначай возвращались к теме искателей.
        Под конец беседы я не сомневался - меня грамотно забалтывали. Но вот показалась москва-сити и вскоре я вышел из машины.
        На улице - пустота. Никакого ограждения или оцепления, военные отсутствуют. А вот обычных людей хватает. Кто-то курит на улице, кто-то у торгового центра тусуется, кто-то просто идет по своим делам. Сильно отличается от того, что было вчера у метро.
        Глянул на башни, что возвышались надо мной. Высокие, заразы. Город в городе. Сколько здесь людей за день бывает? Тысяча? Десять тысяч? Меня провели через вход, там через несколько коридоров, потом стремительный подъем на лифте. Оцепление появилось только наверху, когда вышли. Я сразу увидел знакомые лица. Белый маг и начинающий лич были здесь. Рядом с ними стояли и другие. В нашей команде пополнение?
        Виталик выглядел бледным, но вполне обычным человеком. Если не знать, что он недавно умер, то и не заметишь, что есть какие-то странности. Отметил, что он снова вернулся к образу холодного и закрытого человека, ночная эмоциональность исчезла, как и мои надежды на спокойную жизнь.
        Здоровяк тоже выглядел обычно. Бодрым, добродушным, улыбнулся мне, протянул руку, а когда я её пожал, притянул к себе и обнял, словно мы столетние друзья. Кажется, от его объятий кости дрогнули, а может и хрустнули, но я был рад такому приему.
        Третий участник, новичок, представился как Эдуард. Полноватый дядечка, я бы даже сказал - толстый, с козлиной бородкой и темными очками. В помещение, между прочим. Что говорило о том, что очки элемент стиля, а не необходимость из-за яркого солнца. Одет он был в светлые брюки, а сверху темный пиджак. Я так и не понял, как к нему относиться. То ли как к моднику, то ли как к странному человеку, потому что одет он был явно неподходяще для боевой операции.
        - Я владею телекинезом, юноша. - поделился он информацией о себе, - А вы, как мне сказали, стихией ветра. Надеюсь, от вас будет толк в этой операции, - чуть тянул он слова, от чего казался снобом, - Не то, что от этих… вояк, - кивнул он на ещё двух мужчин.
        Те были одеты в военную форму. Одному лет сорок, короткие темные волосы, а второй моложе, он был кучерявым и тоже с темными волосами. На слова толстяка они синхронно нахмурились, но промолчали. Зато влез Игорь и просветил.
        - Наша задача не просто зачистить башню, но ещё и помочь прокачаться этим двум молодчикам. Они вчера стояли в оцепление и прошли инициацию. Почему только они - одному богу известно, у других способностей вроде как не замечено. Так вот, знаешь, в чем прикол, парень?
        - В чем? - послушно я задал тот вопрос, который ждал от меня белый маг.
        - А то, что у них одинаковые навыки. Шаблонные, я бы сказал.
        - Какие же?
        - Щиты. Урон держат минимальный. Без стихий, как понимаешь. Тупо немного защиты, что будет бесполезным, потому что духи стихий, по тем данным, что нам предоставили, игнорируют физический урон.
        - Щиты? - удивился я. - А можете показать?
        - Можем, - кивнул тот, что старше, спустя две секунды молчания. Показал. Я сразу узнал тот же щит, что был и у Сани.
        - Хм…
        - Ты как-то странно на них сморишь, паря. В чем причина? - обратил Игорь внимание на мои эмоции.
        - У меня друг… был. Ему тоже щит достался. Им, кстати, можно и атаковать.
        - Это как? - выступил вперед более молодой. Чувствовалось в нем желание быть полезным.
        - Окутался и вперед, бить врага. Это как если бы ты ударил в перчатке кованой. Чем выше навык, тем больше толку. У вас какие сейчас уровни?
        - Первые…, - тихо ответил молодой. Так странно, брутального вида дядька, который раза в два меня больше и мощнее, стушевался и смущался.
        - Печально, - вздохнул я, понимая, что да, против хоть сколько то серьезных монстров они будут скорее балластом, нежели помощью.
        - Да, и наша задача помочь им развить способности. А знаешь, что самое интересное? - продолжал вводить в курсе дела здоровяк, - Велено не закрыть грань, а лишь зачистить.
        Продолжать было не обязательно. Хватило одного выразительного взгляда, чтобы я понял. Достаточно оглядеться и можно заметить людей не только военных, но и, как бы это шаблонно не звучало, в белых халатах, с отпечатком интеллекта на лице. Значит сюда уже согнали выдающиеся умы, чтобы они изучили аномалию. А что? Опасности большой, как я понял, нет. Сейчас мы сократим поголовье тварей, а дальше… Почему бы здесь не устроить полигон, для… Тут я задумался, пытаясь осмыслить, сколько бонусов открывается для того, кто владеет точкой доступа к грани.
        Первый - потенциальная возможность инициировать своих людей. Не случайных пацанов с улицы, как я, а тех, кто готов подчиняться приказам и соответственно обучен. Вот они, примеры, что так возможно, в количестве двух штук стоят рядом.
        Второй - не только инициация, но и прокачка. Если навыки теперь дают самые обычные, то второму эшелону искателей придется постараться, чтобы вырваться вперед. Сейчас нас используют, чтобы помогли на старте, а вот дальше… Зачем мы военным? Незачем. Я это сейчас понял как-то отчетливо ясно. Может наконец-то интеллект заработал, и я стал больше понимать в окружающем мире?
        Есть ведь ещё и другие бонусы. Добыча эссенций, а возможно и каких-то артефактов. Кто знает, что будет дальше.
        Игорь похлопал меня по плечу, мол, давай парень, думай, что нас ждет. Выход был назначен через пятнадцать минут. Все были готовы, я оказался последним, кого ждали. Но почему так мало сторонних искателей? Этот вопрос я задал Игорю, на что он ответил:
        - А ты думаешь это единственное место, парень? Скорее всего, нет, и другие дыры закрывают другие искатели. К тому же, ты их ещё попробуй найди. Напомню, что эта каша варится всего лишь второй день. А нас тут уже четверо собрали. Так что работают люди, и работают хорошо. Учитывай это.
        Понятно. В словах белого мага звучала логика. Я оглядел присутствующих и сделал вывод, что нас сложно назвать командой мечты. Трое из шестерых уже сотрудничали вместе, да и то… Виталик стоит в стороне, смотрит в окно. Мы сейчас где-то на пятидесятом этаже, так что вид отличный.
        Эдуард тоже в стороне, с видом надменного человека, которому нет дела до окружающих. Если, смотря на Виталика, взгляд соскальзывал с неприметного человека, что не выделялся на общем фоне, разве что чем-то таким тянуло от него… Но и то, скорее это моя проекция и знание, что он маг льда и смерти. То вот об новичка в пиджаке взгляд спотыкался и хотелось поморщиться. Не нравился мне этот товарищ чем-то.
        Военные же тоже стояли в стороне ото всех. Но и со своими, с кем возможно ещё вчера службу несли, не переговаривались. Как к ним отнеслись? Как к героям или как изгоям? Способности меняют жизнь. Куда свернет их?
        По тому, что я увидел, было понятно - военные здесь надолго. Заметил кухню, запасы еды и воды, даже кофе можно было сделать, чем я и воспользовался.
        В назначенное время Игорь махнул мне, что пора, после чего двинул впереди всех к лифтам. Военные молчали, значит, они здесь не главные? Кто лидер и чьи приказы выполнять? Когда мы были втроем, то действовали сумбурно, умудрились как-то сработаться, но теперь, когда нас шесть человек… Чувствую, что лучше полагаться только на себя.
        Зашли в лифт. Пришлось потесниться. При оружие только двое военных, остальные без. В прошлый раз мне выдали пистолет, но я им так ни разу не воспользовался, а перед тем, как вернуться домой, сдал его. Зря таскал. Ошибку повторять не стал, поэтому сейчас иду с тем, с чем сам пришел.
        За спиной рюкзак и привычная амуниция. Всё необходимое для первой помощи, пара бутылок с зельем исцеления тоже есть. Их достану в самом крайнем случае. И чужое ранение на этот случай не тянет. Разве что будет вопрос жизни и смерти. Надеюсь, не моей.
        - Духи заняли последние десять этажей, как нам сказали. Внизу мелочь встречается, что будет дальше - неизвестно, - проговорил Игорь, пока поднимались.
        - Ты уже бывал там? - спросил я его.
        - Да, заглянул, как приехал. Не уверен, что будет легко. Моя магия справляется, но… Эти духи почти невидимы, появляются резко, исчезают также. Я пару смог убить, но решил, что одному лучше не рисковать. А военные так вообще облажались. Сейчас увидишь.
        Лифт довез, куда надо и я увидел. Пол был усеян кровью и гильзами. Тут знатно постреляли, но, по всей видимости, это не спасло.
        - Как уже говорил, они игнорируют физический урон. Так что можете оставить свои пукалки где-нибудь здесь, - бросил здоровяк военными. Те его проигнорировали. - Что же, тогда план такой. Эрнест, надо бы тебе проверить, как ты будешь с монстрами своей стихии обращаться. Может толк какой будет? Эдуард, ты давай тоже покажи, что можешь. Мы тебя первый раз видим. Ну а вы, ребятки, - снова обратил он на военных внимание, проигнорировав реакцию мужичка в пиджаке, который поморщился на указания, - Сначала наблюдайте, потом посмотрим, может и атаковать будете.
        - Почему ты командуешь? - возмутился Эдуард. Нос задран, смотрит свысока. Военные тоже с вызовом смотрели, но промолчали.
        - А что, ты хочешь? Так вперед, я не против. Я тогда тут постою, пока ты проявишь себя. Ребята, если захотят, тоже останутся.
        Повисла пауза. Толстяк быстро осмотрел нас всех и не увидел у кого-то желания следовать за ним. Виталик так вообще, демонстративно сделал от него шаг в сторону. Военные тоже застыли. Ну а я молчал. Надеюсь, достаточно выразительно.
        - Справлюсь и без вас, - фыркнул он и отправился вперед.
        Это он зря. Этаж, куда мы попали, был полу достроенным. Лифт выходил в коридор, по бокам шли двери в квартиры, какие-то были выбиты. Я чувствовал здесь потоки ветра, он нашептывал мне, что и часть окон выбита. Здесь повсюду сквозняки. Они как паучьи нити, рассказывали, кто их касается. Говорили не только мне, но и духам ветра.
        Противник не заставил себя ждать. Маг в очках сделал десяток шагов, как его атаковали. Сгусток воздуха уплотнился перед ним, я отчетливо увидел, как формируется лезвие, уж очень хорошо оно мне было знакомо. Синева марева рванула вперед и…
        Остановилась в десяти сантиметрах от лица мужчины. Дух дрожал, вибрировал, но не мог пошевелиться. Пухлый маг тоже замер, я отметил, что его тело напряглось.
        Прошла секунда и духа разорвало на части. Вот даёт. Так работает телекинез? Он его как-то поймал и разорвал? Впечатляет. Боюсь представить, как это работает на людях. А если всё же представить, то сразу появляется мысль, что здесь помимо меня пять искателей и если их убить, то это десять навыков. Серьезный куш. Я не подл, чтобы этим воспользоваться, но остальные… Кто знает.
        Пока осмысливал, что Эдик не так прост, как кажется, на него набросилось два духа. Они возникли синхронно с двух сторон и…
        Маг их снова поймал, только вот что-то пошло не так. Держать то он их держал, но я видел, что даётся ему это в разы тяжелее. Словно на плечи набросили штангу. Спина выгнулась, руки в сторону скрючило, будто пытается ими духов держать, только вот те рвутся из оков, медленно приближаются к нему…
        Сколько нужно силы, чтобы поймать воздух? Наверняка гораздо больше, чем твердый предмет.
        Ветер нашептал, что через десяток секунд появится третий дух. Тут точно искателю конец придет.
        Первыми, как ни странно, среагировали военные. Они подскочили каждый к своему духу, окутались щитами и ударили. Выглядело это как попытка человека разогнать туман. Но урон прошел. Наверняка мизерный, потому что щиты сразу слетели, но хоть что-то.
        Появившегося духа, стоило ему сформироваться, я успокоил пулей. Хватило одной, чтобы тот развоплотился. Тут и Эдик очнулся, поднатужился и разорвал сначала одного духа, а следом и второго.
        Весь орел крутости, что мелькнул вокруг него на секунду, развеялся. С двумя духами не справился? Ели выжил? Слаб мужик, вынес я вердикт. Но через секунду вспомнил, как столкнулся с тройкой левых искателей в лесу, нашу короткую стычку и три трупа. Даже слабый навык может убить. А что стоит телекинезом вырвать глаз или разорвать сердце? Так что не зазнавайся, Эрнестушка, целее будешь, - дал я сам себе наставление.
        - Что скажешь? - обратился ко мне Игорь, - Играет роль родство стихий?
        - Пока ничего не скажу. Дух как дух. Сам видел. Моя пуля справилась легко.
        - Это тоже удача. Значит, дальше проще будет идти.
        При этом Игорь смотрел очень красноречивым взглядом на тройку искателей, что сражалась с духами. Эдуард до сих пор был покрасневшим, словно марафон пробежал. Вояки тоже пыл поубавили, оценили свои силы. Надеюсь, сделали выводы.
        Вопросы о лидерстве отпали, когда наша тройка вышла вперед. Я, Игорь и Виталик. Подлетело сразу пять духов и удалось показать, что можем. Ну как… Белый маг ударил раз кувалдой, ледяной лич заморозил кусок воздуха, тот упал и раскололся. Я же выпустил три пули и всё. Этого хватило.
        Никакой мощи и уж точно пафоса, но легкость и скорость… Они тоже наглядная демонстрация, кто тут папка и кто кого будет нагибать. Так что дальше отряд повел вперед Игорь. Я был рад этому. Знаю, что он адекватный (пока шутить не начнет), плюс сам факт появления командира внушал уверенность, что мы не подеремся, как бабки на базаре при первой же трудности.
        Так и двинулись вперед. Прошли этаж насквозь, проверили все углы и в следующий час накрошили больше тридцати мелких духов, что лезли из всех щелей. Для меня же это было обычной прогулкой. Ни тебя превозмогания, ни крови, просто и обыденно. Всегда бы так.
        Но и цена у этого своя есть. Опыта - ноль. Даже единичка не капнула. По сути, есть все шансы, что я с этой операции получу чуть больше, чем ничего. Тогда зачем оно мне? Сделать хорошее дело? Хм, это, конечно же, прекрасно, но…
        Эти мысли натолкнули на идею, что нужно попробовать изучить стихию ветра. Пока разницы в тварях не замечал. Они пытались убить встречных людей точно так же, как и представили других стихий. Но могу ли я найти к ним подход? Призванный элементаль подозрительно напоминал духов, так что, почему бы и нет?
        Прошли через весь этаж, поднялись на следующий. Если скорость будет та же, то часов за десять управимся.
        На втором по счету этаже встретилась парочка средних духов. Что за ерунда? Ощущение, как будто и правда, локацию зачищаешь. Одни и те же названия. Разнообразие если и случается, то крайне редко.
        Я незаметно для других отделился и зашел в одну из комнат. Знал, что скоро в окно залетит дух, что он и сделал. Потянулся к нему волей и… Ничего не вышло. Что-то нащупал, но дух легко скинул меня и атаковал. Я только и успел, что выстрелить в него и прикончить. Пришлось возвращаться.
        Третий, четвертый, пятый этаж… Встретили один настоящий ураган. Это был этаж, где все окна оказались выбитыми. Больше всего монстр походил на мой вихрь лезвий и перемолол бы нас в капусту, если бы не слаженный удар.
        Тварь выглядела как облако пыли, из которого лезвия и вырывались. Виталик кинул в облако что-то темное и холодное, моб замедлился, после чего Игорь собрал его в белую сферу. А дальше я закинул внутрь пару своих вихрей. Этого хватило, чтобы поставить точку в противостояние.
        Пока добирались сюда, то я пытался брать контроль над простыми духами и под конец добился кое-какого результата. Удавалось замедлить тварь. Не управлять, но хоть какой-то эффект, я рад и ему. Буквально ощущаю, как с каждой попыткой напрягается воля. Может, дадут к ней прибавку? Ещё заодно тренировал контроль. Схема простая - нужно максимально эффективно применить пулю. Сжать, растянуть, в общем как-то изменить, за что и отвечал контроль. Попутно пытался нащупать форму, которая даст наибольший урон, но пока выходило, что базовая конфигурация оптимальна.
        Решили вернуться обратно. Три с половиной часа убили не на самую простую работу. Да, она проще, чем обычно бывает на пути искателя, но всё равно напряжение копится, когда постоянно ожидаешь удара. Духи воздуха в этом хороши оказались. Любят появляться внезапно.
        Пообедали, отдохнули, вернулись обратно. Военные по паре уровней умудрились получить. Перестали быть совсем уж балластом. Эдик тоже один уровень получил. Мне же об этом оставалось только мечтать.
        К вечеру добрались до последнего этажа. Тут нас встретил неприятный высший дух, который откачивал воздух. Из-за этого остальным пришлось спуститься на этаж ниже, а в бой пошел я один.
        Это вышел поединок воли. Дух тянул воздух на себя, а я в обратную. Слил всю ману, но победил. Как и ожидалось, это оказалась грань первого уровня. Проход обнаружился метрах в трех над крышей. Здесь гулял сильный ветер и открывался потрясающий вид на город. Куда там обзорным площадкам. Я поднялся гораздо выше, чем могли обычные люди с улицы.
        Высветилось предложение закрыть грань, мелькнул соблазн сделать это и забить на приказ оставить место для нужд военных, но… Я решил, что брыкаться лишнее. Пусть это на чужой совести остается. Я своё дело сделал.
        Уверенно нажал "Нет", но следом выскочило новое сообщение.

        Обнаружено родство стихий. Страж побежден. Желаете пройти испытание? Доступно:
        •Испытание воли
        •Испытание контроля
        •Испытание стихий
        Награда: возможность стать сильнее.

        Я завис. Что за испытание? И что за награда? Они издеваются такие описания давать? Мысли побежали быстрее, чем марафонец после удара током. Оно мне надо? Через минуту здесь будут остальные и придется отказаться, чтобы сохранить возможность в тайне. Но какой в этом будет смысл, если я больше не получу сюда доступ? Блин блинский, да это же уникальная возможность.
        Ветер шепнул, что искатели поднимаются. Он же слегка толкнул в спину. А может это был случайный порыв ветра.
        Как бы то не было, я выбрал испытание контроля. Если правильно понимаю, то это как-то связано с характеристикой…
        В следующую секунду ветер набросился на меня со всех сторон, опрокинул назад, я потерял равновесие и упал.
        Падал долго. Так долго, что мир успел потемнеть.

* * *
        ИНТЕРЛЮДИЯ. ИГОРЬ

        Как же неприятно стоять в запасе, когда за всех отдуваемся молодой парень. Впрочем, зная его, можно расслабиться. Но всё равно, не дело это. Надо бы заглянуть, что там и как.
        Решительно иду вперед, открываю дверь и понимаю, что всё закончилось. Быстро Эрнест управился. Казалось, что ветер утих, но нет, набросился, стоило выйти на открытое пространство.
        Грань нашел. Предложили закрыть, я отказался. Но где парень?
        Тут подошли остальные, озираются, но никто не видит, куда этот юноша подевался. Кричим, зовем, ноль реакции.
        Куда он мог деться с крыши?!

        Глава 8. Испытание

        Первое, что почувствовал, когда очнулся - песок. Он был везде. Стоило пошевелиться, как мелкий дьявол засыпало за пазуху, он проник внутрь и заставил вздрогнуть.
        Я резко вскочил… Попытался, но руки провалились в песок и в него же я ткнулся лицом. Зубы и губы в нем, рот тоже полон, судорожно пытаюсь отплеваться, стараясь избежать лишних движений. Сухость и то, что тебя засасывает - это было первым чувством и не особо приятным.
        Но второе было хуже. Я попробовал отдышаться, как следует вдохнуть, когда перевернулся и понял, что не могу. Каждый вдох - как движение против наждачки. Вроде дышишь, но ощущение, будто легкие работают в пустую.
        Что происходит?! Где я?!
        Паника расцвела внутри пышным цветком. Я едва удержался от резких телодвижений. Четко прочувствовал, что так могу совсем закопаться.
        Огляделся. Вокруг, сколько видно - песок. Я в пустыне? Но почему? Так не должно быть. А что должно? Ветер, крыша, воздух… Вспомнил! Воспоминания прятались рядом, поэтому охотно вернулись, и я осознал, что черт руку дернул согласиться на испытание.
        Контроль… Что бы это значило и что нужно делать? - проносились мысли испуганными табунами. Тут легкие начало жечь огнем и я понял, что нужно срочно дышать научиться, а там разберусь, что к чему.
        Потянулся к воздуху, активировал навык на дыхание, сразу легче стало. Но этого мало. Сохранилось ощущение, что нахожусь в очень пыльном заводе по переработке песка.
        Небо чистое, облака отсутствуют, как не вглядывайся в дали. А вот песка больше, чем нужно. Странно, но тут почти не жарко или это пока не напекло?
        Снова навалилось удушье. Я забыл про песок и постарался сосредоточиться на потоках воздуха. Маг я или кто? Тянусь волей, замечаю, что воздух здесь… Как потоки воды. В одних местах его больше, в других меньше, а в третьих совсем нет. Он носится среди барханов, как ему вздумается и игнорирует законы физики.
        Тянусь к ближайшему ручью, пытаюсь его притянуть к себе, получается, но совсем каплю. Хватило, чтобы сделать вдох, уменьшить напряжение в груди.
        Снова тянусь, ещё одна попытка. Тело замерло, раскинул руки, чтобы песок не затягивал, глаза прикрыл, чтобы пыль не попала. А сам всем своим вниманием рыскаю по пустыни, выслеживаю воздух. Мне не нужно его видеть глазами, чтобы почувствовать.
        Это гонка. Награда - вдох. Расплата - боль в легких, которые жжет огнем. Эмоции бушуют, паника хочет захватить меня, но отгоняю её. Быстро замечаю, что чем сильнее эмоции, тем хуже контроль.
        Всё внимание на него. Испытание контроля - о, да. Кто его придумал, тот был хитрым извращенцем. Что может быть идеальнее условий для развития навыков контроля, нежели ситуация, когда тебе нечем дышать? Но испытание сурово. Тут нет объяснений, нет подсказок. Мне повезло. Почти сразу догадался, что нужно делать, поэтому всё ещё жив.
        Проходит минута, вторая, десятая. Несколько раз удается поймать сильные потоки воздуха и как следует надышаться. Заглатываю воздух жадно, рад ему как никогда. Но большую часть времени испытываю дефицит. Балансирую на грани.
        Контроль это нечто большее… Нужно контролировать стихию, чтобы управлять ею, но ещё нужно контролировать себя. Быстро догадываюсь, что чувства оказывают сильное влияние.
        Если внутри разлад, то и ветер не хочет идти ко мне. Мол, ты слишком слаб, я не уважаю тебя, мальчик, если ты весь дрожишь и боишься.
        Но если ты тверд, то… Стихия откликнется.
        Чтобы понять это ушло часа два, а может и вечность.
        Несколько раз мелькала мысль, что как только научусь притягивать воздух, испытание закончится. Но куда там. Прошел второй час, потом третий. Я перестал балансировать на краю жизни и смерти, отдышался и… Захотел в туалет. А ещё пить и есть.
        Как ни странно, но рюкзак оставался у меня за спиной, так что кое-какие запасы я имел. Бутылку воды, средства для первой помощи, да пару зелий целебных. Нужно запомнить, что в следующий раз обязательно следует брать с собой еду. А то мало ли.
        Паника давно отступила. Стрессовая обстановка подстегнула скорость обучения, и я достиг нирваны. Или как называется состояние без эмоций, когда наблюдаешь за собой отстраненно, сохраняя безмятежное спокойствие?
        Впрочем, не важно. Попробовал подняться и это кое-как удалось. Руки по прежнему проваливались в песок, словно это не что-то твердое, а жидкое масло, которое с радостью тебя засосет. Но подняться, достать рюкзак и воду удалось. После чего встал и… Справил нужду. Прямо на этот злополучный песок. Отомстил ему, так сказать. Ещё бы плюнул на него, но почему-то подумалось, что надо беречь влагу организма.
        Всё это мне пришлось делать, по прежнему ловя потоки воздуха. Поэтому действовал медленно, то и дело останавливаясь. Чувствую себя то ли Юлием Цезарем, то ли водителем маршрутки, которые, как известно, умеют делать сразу несколько дел.
        Вокруг, сколько ни глянь - пустыня. Что дальше? Нужно куда-то идти, но куда?
        Прошелся вперед, каждый шаг это борьба. Ноги то и дело зарываются по колено, и пока вытащишь, вторая уходит следом.
        Еще два часа. Теперь местное солнце не казалось оптимально теплым. Я чувствовал, как голову напекает, а кожа горит от жара. Ещё немного и словлю солнечный удар. Кофту стянул ещё час назад, но повязал вокруг пояса. Теперь пришло время переместить её на голову, чтобы хоть как-то закрыться от солнца.
        За это время я от силы пару сотню метров прошел, и обстановка как была однообразной, так и оставалась. Попробовал ударить тараном по песку - ноль толку. Поднялось облако пыли, которое подарило пару тяжелых минут, пока выбирался из него и ловил новый поток воздуха.
        Перебрал остальные навыки, которые могли бы помочь, но… Что тут поможет? Полет разве что. Но он мне недоступен. Ещё можно взять воздушную ступеньку, только вот… Тратить очко навыка было жалко. Есть запас в четыре очка, но… Я тянул до последнего. Ещё сотня метров, которую преодолел исключительно на упрямстве, сделали дело. Я взял навык.

        СТУПЕНЬ ВОЗДУХА
        СТОИМОСТЬ: 10 МАНЫ

        Применил сразу же и выглядело это, как… Собственно, ступенька. Или скорее блин из воздуха, что мерцал и повис там, где я захотел. Заклинание продержалось пару секунд, я не успел наступить, как оно развеялось. Ага, потребуется тренировка и тоже на контроль. Что же, понеслась…
        Мобильник исправно показывал время, которое я здесь находился. Сети нет, выхода в интернет нет. Зато фото сделал, но что толку с пустыни? Разве что в доказательство того, что я здесь и правда был.
        На освоение ступени, как показали часы, ушло ещё пару часов. Я уверенно мог встать на неё и надежды оправдались. Теперь скорость значительно выросла. Я всё ещё ступал аккуратно, одновременно контролируя две ступени, но главное наловчиться. Создать одну ступень, притянуть поток воздуха и вдохнуть. Поставить ногу и создать вторую ступень, перенести на неё центр тяжести. Выдохнуть. Перетащить первую ступень вперед, балансируя на второй. Снова поймать поток и вдохнуть. Повторить.
        Звучит громоздко. Так и есть. Сначала я создавал новые и новые ступени, но мана быстро пошла на убыль. Поэтому научился их перемещать, это требовало гораздо меньше затрат, а контроля наоборот, в разы больше. Но это испытание ведь именно на него? Способ не то, чтобы убрал издержки, продолжительность ступени хоть и выросла, но всего лишь до минуты. Но даже с учетом требующихся обновлений, я смог относительно нормально идти по пустыне.
        Местное солнце близилось к закату. Жара сошла и пришла прохлада. Сначала я ей обрадовался, а потом вспомнил, что где-то слышал - ночью в пустыне можно замерзнуть. Так себе перспектива.
        Попробовал с помощью ступеней забраться выше и оглядеться. За полчаса труда это получилось. Метрах в тридцати над землей, стараясь не думать, что будет, если сорвусь, я наконец-то разглядел что-то выбивающееся из общего фона. Туда и направился.
        Нужное место нашел, когда уже совсем темнело. И да, стало чертовски холодно. Радовался кофте, что была с собой как родной. Она пока выручала, а что будет дальше - неизвестно.
        Это был оазис. Как ещё назвать место посередине пустыни, где есть деревья и виднеется водная гладь? Я бы бросился вперед, так хотелось пить, но скорость ограничивалась умением переставлять ступени, то есть была не особо большой. Черепашьей, откровенно говоря.
        Метр за метром я преодолевал разделяющее с заветной водой пространство, слишком увлекся и не заметил, как от деревьев отделились тени. Осторожность включилась в последний момент.
        Что-то прыгнуло на меня, ударило в грудь и сбило со ступенек, опрокинуло в песок, куда я и зарылся основательно.
        Мелькнула оскаленная пасть, чей-то клюв, но в следующий миг, до того, как клыки вонзились мне в лицо, я отделил башку твари выпущенным лезвием. Правильные рефлексы - залог выживания.
        Тварь пролетела вперед без головы, брызнула кровь, попала мне в глаз, туша же врезалась следом, хороня в песках ещё больше.
        Произошедшее сбило концентрацию, выбило воздух, я сделал вдох, но заглотил лишь пустоту… Потеря контроля наказывается удушьем.
        Пришлось на ходу делать сразу три дела. Тянуться к ближайшему потоку воздуха и тащить к себе. Отталкивать тушу, что навалилась сверху и заливала меня кровью. Коситься одним глазом, что происходит и отбивать следующую атаку.
        Ещё одна тварь оказалась разрубленной пополам, легкие жгло воздухом, но наконец-то удалось поймать струю желанного воздуха. Полный вдох-выдох-вдох, прогнать порцию кислорода через легкие, задержать дыхание, окончательно вылезли из-под туши и убить ещё одну тварь.
        Включился слух, я услышал, как со всех сторон кричат какие-то монстры, что окружают попавшуюся им добычу. Но кто тут ещё добыча?
        Эмоции в сторону, контроль вернулся, и я разразился серией пуль, словно ковбой на диком западе.
        Твари оказались похожи на падальщиков, которых показывают в пустыне. Длинный клюв, облезлые крылья. Они ещё и летают… Мысль забраться по ступеням наверх и оказаться в безопасности вышла негодной.
        Я не смог уследить за всеми. Одна из тварей спикировала на спину, ударила когтями. Меня бросило на песок, ударился об него лицом и чуть ртом не заглотил очередную порцию. Что-то клюнуло прямо в затылок, в голове прокатился гул. Я дернулся, скинул монстра и поймал его за длинную шею, прямо у основания головы. Этого хватило, чтобы блокировать возможность цапнуть меня, но…
        У твари ещё были когти на лапах, поэтому она принялась драть мне грудь, как взбесившаяся кошка. Лезвие отсекло голову и ей. От потока крови, наученный горьким опытом, я увернулся.
        От следующей атаки прикрылся мертвой тушей, ударил ей же наотмашь.
        Легкие снова наполнились тяжестью, в бою кислород расходовался в разы быстрее. Тянусь к потоком, пытаюсь их нащупать, одновременно отбиваюсь.
        Мне повезло тем, что птиц оказалось не больше десятка. Поэтому я умудрился быстро их перебить. При этом не задохнуться.
        Оглядываюсь по сторонам, прислушиваюсь к окружающему пространству, но вроде тишина. Какой же я дурак…
        Активировал слух, следом защиту ветра, что закружилась вокруг меня. Мелочь, но может сбить атаку. Отхлебнул восстанавливающего зелья, почувствовал, как зарастают раны на спине. Через двадцать минут вызвал элементаля, что надо было сделать давно. Отправил его проверить округу на предмет того, есть ли ещё враги. Но нет, тишина. Твари кончились.
        Обтер руки от крови песком. С глазом было сложнее. Он надежно заляпан, вытереть не получается, только хуже делаю. Запаса воды у меня нет, но рядом вроде как есть источник…
        Иду к оазису. Мана полная, элементаль впереди, я окутан щитом, тщательно вслушаюсь, что шепчет ветер.
        Подготовился хорошо, но в этом нет смысла, у озера тишина. Здесь и правда гладь воды, размер не то, чтобы большой, но минут двадцать потребуется, чтобы обойти по кругу. Постоял на берегу, тщательно вглядываясь в темноту. Прошелся в сторону, но опасности, если и были, то незаметны.
        Отправил элементаля прямо в центр озера, он свободно скользил над водной гладью, но если там кто-то скрывается, то проигнорировал моего разведчика. Наконец, я решился и подошел к кромке и опустил бутылку вниз, которую предусмотрительно сохранил. Раздалось приятное бульканье и вскоре емкость была полна.
        Теперь отойти от греха подальше, потому что одна мысль упорно беспокоила. А вдруг в озере водятся крокодилы?! Или не они, а кто-то похожий, какая-то неведанная зверушка. Оно мне надо рисковать? И так нервы на пределе, постоянно вынужден контролировать потоки воздуха, чтобы было, чем дышать.
        Понюхал воду. Вылил каплю на руку, растер, вроде нормальная. Лизнул языком, распробовал на вкус, тоже ок. Обычная вода. Вопрос - как в месте, где воздух распределен неравномерно, существует вода? Или воздух для этого не обязателен? Не помню, чтобы в школе готовили отвечать на такие вопросы.
        Стойко выждал пять минут, сделал глоток. Ещё десять минут, ноль реакции, выпил пару глотков. В следующий час убедился, что организм с благодарностью принимает живительную влагу, признаки отравы отсутствуют. Ну слава тебе господи, хоть один вопрос решен.
        Выпил бутылку полностью, набрал ещё одну и уселся прямо на песок обдумывать, что делать. Надо бы поесть, но… Рядом валяются растерзанные тушки падальщиков. Выглядят они также аппетитно, как бомжи. Воняют, тухнут и вызывают только одна желание - держаться от них подальше. Но других вариантов нет.
        Есть сырое и сомнительное мясо? Я пока не так голоден. Надеюсь, испытание раньше кончится, чем я потеряю контроль. Каламбур получается. Потерять контроль на испытании по контролю. Может в этом и есть суть? Выдержать лишения, контролируя себя.
        Ночь набирала обороты. Если здесь и есть луна, то она скрыта густыми облаками. Темно так, что видно едва на десяток шагов. Да и то, непонятно, правда что-то различить могу, или воображение картинку дорисовывает.
        Прошло ещё пару часов. Холодно, голодно и устал, как черт. Мозг на грани. Постоянный контроль, непрерывный. За последние полчаса я пару раз срывался, но за это одна расплата - удушье. Как только задыхаться начинаешь, то сразу мотивация появляться продолжать.
        Вот как мотивировать надо! Если вернусь домой, запатентую метод и стану бизнес-тренером. Буду деньги лопатой грести.
        Чтобы не отключиться и не уснуть, встал и принялся ходить вокруг озера. Умылся прохладной водой. Полегчало. Через полчаса усталость накинулась с новой силой. В глазах песок. Не буквально, а фигурально. Голова гудит. Хлебнул зелья целебного, чуть легче стало.
        Что делать то? Куда податься? Когда испытание кончится? Попробовал кричать, что сдаюсь, что хватит, что пора завершить, отдавал команды, какие только в голову приходили. Вдруг здесь голосовое управление?
        Хватило меня на полчаса. Потом вынужден был заткнуться. Пошла новая фаза. Думал, куда ещё хуже, но нашлись варианты.
        Холод достиг апогея. Продрог до самых костей. К этому, словно на зло, ветер поменялся. Как может поменяться своевольная стихия, что нарушает законы физики?
        Стать злее. Будто до этого гладил ласкового котенка, которого хватал за шкирку, а это оказался злой тигр. Который решил тебе отомстить.
        Я по привычке потянулся к потоку, и он неожиданно откликнулся. Но вместо того, чтобы дать спокойно надышаться, сформировался в сгусток и ударил в грудь. Да так сильно, что дух вышибло. Я едва удержался, чтобы концы не отдать. В глазах уже от дефицита кислорода потемнело, но в последний момент нашел, чем вдохнуть.
        Следом прилетел ещё один удар, но его я принял на щит. Струя воздуха разбилась, потеряла запал, я смог подышать ею. Отлично. Работает план. Главное ману беречь.
        Так и пошла дальше ночь. Ветер набрасывался, формируясь, то в тугие кулаки, то в острые лезвия. Я всем вниманием отслеживал эти потоки, каким-то дышал, какие-то отгонял, а некоторые блокировал.
        Устал? Спать хотелось? Это ушло. Сил давно не было, но я бился за свою жизнь. Ни минуты покоя. Каждый шаг просчитан.
        Со стороны это выглядело безмятежно. Сидит на песке пацан, замер и ничего не делает. Но если кто-то может увидеть, как движется ночью воздух, он бы наверняка ужаснулся. Так же, как ужасался бы я, если бы на это было время.
        По ощущениям, битва продолжалась вечность. По времени - два часа. Потом ветер успокоился. Я выдохнул и расслабился.
        На горизонте появился рассвет. Солнце медленно поднималось из-за барханов, освещая всё вокруг. Ещё немного и я рухну. Понимаю это отчетливо. Идти куда-то… Выслал птицу разведчика, но куда бы она не летела - вокруг одна пустыня.
        Наконец, когда солнце полностью вышло из-за горизонта, высветилось долгожданное сообщение.

        ИСПЫТАНИЕ ПРОЙДЕНО

        В следующий вдох мир мигнул и я оказался на той самой крыше, откуда меня забрали. Огляделся - полная тишина. Люди отсутствуют. Грань всё так же открыта и вижу, что здесь летает высший дух.
        Он было сунулся ко мне, но… Что-то нашло на меня в тот момент. Я так вспылил, что зарядил… Чем-то. Не навыком, а волей. Ворвался в то, что отвечало за разум существа, подавил это и приказал ему отвалить.
        Высший дух послушался…
        Я же побрел к лифтам, благополучно до них добрался, наугад нажал кнопку и поехал вниз. Где-то тут этажи, где базируются военные, но шли бы они лесом. Судя по тому, что на улице светло, меня не было как минимум больше суток. А отвечать сейчас на вопросы, куда пропал… Да пошло оно. Ещё в прошлый раз отметил, что духи хорошо порезвились и все камеры, что на этаже, что в самом лифте выбили. Так что может и не заметят меня.
        Вышел на левом этаже. Зашел в ближайшую квартиру, петли на двери срезал лезвиями. Внутри наполовину был сделан ремонт, мебели не нашлось, но плевать. Я рухнул в ближайшей комнате, настолько плохо себя чувствовал.
        Спать. Всё остальное позже решу.

* * *

        Проснулся там же. Рука и половина туловища обрели крепкость дерева. В том смысле, что затекло всё так, что я минуты три ворочался, а потом ещё десять ждал, когда же перестанет колоть в мышцах. Глянул за окно - там вечер. Зато чувствую себя хорошо, почти бодро и свежо.
        Открыл сообщения. Хотелось узнать, стоило оно того или нет.

        КОНТРОЛЬ +15
        ИНТЕЛЛЕКТ + 5
        ДУХ +3
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +3

        Огого. Я подпрыгнул и чуть было не издал победный крик, но сдержался. Да это самый настоящий куш! Сразу открыл доступ к нескольким новым заклинаниям. Да! Да! Да! Кто победитель?! Я - победитель!
        Эйфория затопила меня, но быстро отступила, потому что организм напомнил о себе, что вообще-то ему выпали тяжкие испытания и лишения, так что будь добр, хозяин, обслужи нужды, а потом радоваться будешь.
        Так-так… Есть здесь туалет? Туалет отсутствовал. Точнее он стоял здесь, но его ещё не подключили. Достал мобильник, чтобы время глянуть, но он успел отключиться, окончательно исчерпав заряд. Повезло, что здесь нашлась розетка, а зарядка лежала в рюкзаке. Десять минут потрачу, чтобы восстановить связь, заодно решу, как быть.
        Открыл навыки. Что тут у нас… Полет - очень заманчиво. Клинок - немного заманчиво. Броня воздуха - тоже вкусно. Буря - ещё вкуснее.
        Итого четыре навыка. Что насчет клинка? Нужен ли он мне? Потенциально, да. В ближнем бою, когда закончилась мана, а враги прут со всех щелей - он будет веским подспорьем. Но и остальное нужно. Разве что полет не совсем актуален, но это так кажется. Откуда я знаю, куда меня жизнь заведет?
        Муки выбора вызвали стресс, а он желание переключиться. Глянул телефон, накопились проценты зарядки, так что пора включать. Загрузка… Поиск сети… Есть контакт. Сходу трубка разразилась вибрацией. Что тут у нас… Пропущенные, Марта звонила… Сообщения в вотсапе, тоже от неё, ещё от Полины.
        У Марты была истерика. Читая сообщения, честно, испугался за неё. Сначала писала, куда пропал, почему не отвечаю. Потом, что поступила информация - на операции в башне пропал парень, предположительно погиб. И так ещё штук тридцать сообщений. Да и пятнадцать пропущенных вызовов намекали, что девушка не на шутку разволновалась.
        - Я здесь, всё в порядке, - написал я ей короткое сообщение.
        Отправка… Доставка… Ну же, читай. Ура, она в сети. Короткий вопрос был мне ответом.
        - Какого хрена?!
        - Я объясню всё. Не здесь.
        - Ты сейчас где?!
        - В башне. Я тут застрял, вот сейчас смог выбраться.
        - Тут - это в башне или где ты застрял?
        - Конкретно сейчас - в башне, - дал ей уклончивый ответ с намеком.
        - Так. Замри. Дай подумать.
        - Замер.
        - Молодец. Первое - как себя чувствуешь? Ты в порядке? Цел?
        - Нормально. Хочу есть, в туалет и душ, но живой. Выгляжу помятым.
        - Военные тебя заметили?
        - Вроде нет. Я тут в одной квартире несколько часов проспал, спустился с крыши, но до сих пор ко мне никто не пришел.
        - Ясно. Тогда у тебя несколько вариантов. Самое простое - иди через военных, они рады будут.
        - Ммм…
        - Что?
        - А если я не хочу через них?
        - Тогда тебе надо как-то спуститься, пройти через блок-посты, хотя… Это не сложно будет. Блокированы только верхние этажи, внизу всё ок, свободный доступ. Разве что внизу пару охранников стоит. На каком ты этаже?
        - Не знаю.
        - Так узнай.
        - Хорошо, минутку.
        Я резво вышел в коридор, добрался до лестничного полета, там и узнал этаж.
        - 26 этаж.
        - Супер. Они где-то на сороковом.
        - Есть идеи, что мне делать?
        - Да. Жди. Я через полчаса буду. Или через час. В общем, жди. Напишу.
        - Эй, погоди, что значит будешь?
        - Жди.
        Вот и поговорили. Странный разговор вышел. Марта сразу включилась и решила помочь. Мысль избежать встречи с военными у меня стихийно вспыхнула. А что? Они думают, я пропал и погиб, так пусть так и думают. Хотя бы ещё пару дней.
        Зачем мне это? Всё просто. Хочу вернуться и пройти ещё два испытания. Бонусы сладки. Пока грань открыта, нужно пользоваться.

        Глава 9. Воля
        - Эрнест, назови номер квартиры, где ты. Сейчас к тебе моя знакомая с вещами поднимется.
        - Что за знакомая и что за вещи?
        - Не важно. Вещи - увидишь. Поможет остаться незаметным.
        - Хорошо. Ты сама где?
        - Жду тебя через улицу. Как понимаешь, мне тут лишним будет показываться.
        Номер назвал и минут через пятнадцать в коридоре послышались шаги. Это оказалась девушка, в худи и очках, волосы спрятаны под капюшон. Очки она сняла, оглядела меня с интересом и молча протянула сумку. Там я нашел схожий шпионский комплект, в который и переоделся.
        Дальше вышли без происшествий. Прелесть башни в том - что она огромна. Здесь легко потеряться, и есть разные выходы. Так что спокойно добрались до улицы, там перешли дорогу, ещё немного прошлись, и я оказался у машины, где за рулем сидела Марта. Та открыла мне дверь, кивнула девушке, и та молча ушла.
        Машина - дорогая иномарка. Откуда спрашивается такая у Марты, которая совсем недавно была скромнее в финансах? Но эта мысль проскочила и исчезла. Марта обняла меня, я её, посидели так минуту. Потом она молча завела машину и поехала.
        - Ты дурак. - первое, что она сказал.
        - Чего это? - удивился.
        - Я волновалась.
        - Прости.
        Непонятный мне момент. Почему надо извиняться? Но нутром чую, что надо. Даже если логически не понимаешь, лучше сделать.
        - Так где ты пропадал?
        - Ох… Когда добрался до грани, открылась возможность пройти испытание.
        - Испытание? Всем или только тебе?
        - Только мне.
        - Так-так… Там стихия ветра, как и у тебя. Любопытно.
        - Да, я тоже думаю, что это связано со стихией.
        - А что за испытание?
        - Жопа полная. Там дефицит воздуха и приходилось непрерывно его контролировать, чтобы дышать. Замешкался - задыхаешься. Устал - задыхаешься. И так около суток.
        - Жесть. А бонусы какие?
        - Существенные.
        Так и ехали. Я в общих чертах рассказал, через что прошел. Марта тоже поделилась новостями. Вроде мало отсутствовал, но диву даешься, сколько всего произошло. Было инициировано ещё около десятка военных, так что у правительства есть теперь своя команда. С другими искателям, которых раньше привлекали - их пока держат как подстраховку. Нашли ещё около десятка локаций по стране. В других государствах тоже были замечены проявления граней. Кто-то из стран тщательно скрывает информацию, а где-то это поднялась шумиха, общественность подхватила и теперь это бурлит. Как у нас, например. Происшествия не удалось полностью скрыть. Боюсь представить, что сейчас в сми творится и на новостных порталах. Но Марта сказала, что истерия набирает обороты.
        Хаоса добавил случай ограбления инкассация. С применением способностей искателей. Это не прибавило очков доверия к тем, кто заполучил способности, так что намечается холодное отношение к искателям-фрилансерам. Как и ожидалось, скорее всего, нас задвинут куда подальше, а зеленый коридор дадут своим.
        - Если ты хочешь вернуться в башню, то лучше это делать как можно скорее. День, два, ну пусть неделя - контроль будет нарастать. Сейчас по большей части хаос. Много новых ситуаций, нет типовых решений, непонятно, к чему готовиться. Так что сейчас идеальный момент. Ты и вышел то благодаря тому, что башню не особо охраняют. Людей в другие места направили. - вынесла Марта вердикт, когда я с ней поделился планами.
        - Хорошо. Тогда мне нужно прийти в себя, как следует поесть, закупиться продуктами и буду готов.
        - Ты уверен, что оно того стоит? А если ты умрешь?
        - Я постоянно рискую вон уже сколько времени. А то, что оно того стоит - факт.
        - Как знаешь. Я тебе помогу.
        - Спасибо.
        Марта отвезла меня в ресторан. Там умылся, наелся до отвала и напился. По ощущениям - готов к подвигам и свершениям. В этот раз обязательно с собой возьму запасы. Больше никаких вылазок без еды, воды и аптечки. Девушка, как и сказала, помогла мне. Провезла по магазинам, а после вернула к башням. На предложение хотя бы ночь отдохнуть я, немного сомневаясь, отказался. Если пока контроль ослаб, то надо этим пользоваться.
        Во время этих передвижений, прочитал, что Полина написала. Она тоже беспокоилась, куда я пропал и почему первый учебный день пропустил. Написал ей, что всё ок, затопили квартиру, поэтому весь день разбирался. Сказал, что ещё немного буду отсутствовать и просил по возможности прикрыть. Институт… Хорошее начало. Репутация прогульщика мне уже обеспечена. Но сила, что дают испытания, она важнее. Вот призову элементаля перед преподом и он мне сразу все зачеты поставит.
        Как добрался до башни, то проделал тот же самый путь. Ещё накинул на себя искажение воздуха, когда дошел до лифтов. Немного поплутать и… Я на месте. Права Марта. Военные сейчас халтурят. Как уровень проблемы снизили, так расслабились. Буду этим пользоваться, раз предоставился шанс.
        До грани дошел, никого не убивая. Духи бросались в сторону, стоило им заметить меня. Уважают? Боятся? Что-то новое.

        ЖЕЛАЕТЕ ПРОЙТИ ИСПЫТАНИЕ?
        ДОСТУПНЫ:
        • ИСПЫТАНИЕ ВОЛИ
        • ИСПЫТАНИЕ СТИХИИ

        Решил, что буду проходить в том порядке, как предлагают. А значит воля. Всё равно, это тянуть кота в мешке. Не знаешь, что по другую сторону.
        Я зажмурился, приготовился к чему угодно, дал согласие и…. Снова мгновенный перенос, в глазах темнеет и оказываюсь… Где-то.
        Проморгался и огляделся. Я в пещере. Здесь темно, холодно и сыро. Слышу, как рядом завывает сквозняк. Пещера небольшая, впереди виден свет. Накинуть на себя щит, вызвать элементаля и птицу, выпустить её на разведку…
        На выходе обнаружилось большое открытое пространство, а следом птичка… Исчезла. Кто-то её убил. Это говорит о том, что снаружи опасность, но какого уровня - неизвестно. Птица то слабая. У неё запас прочности на пол пинка.
        Подождал, пока мана восстановится, ещё раз пещеру оглядел, но тут что-либо интересное отсутствовало. Больше всего радует, что могу свободно дышать. Кайф. Это испытание нравится мне гораздо больше.
        Так я думал, пока не подошел к выдоху. Там было… Небо. Сколько не вглядывайся, видишь облака.
        А среди них мост. Навесной. Он тянется откуда-то ниже выхода, из которого я сейчас выглядываю, нужно будет спуститься. Как далеко простирается мост - неизвестно. Очертания теряются в облаках.
        Ещё тут ветер. Сильный и холодный. Знал бы, то одел бы пуховик. Я зябко поежился и аккуратно вышел из под свода пещеры. Впереди движется элементаль, вызывает внимание на себя. Смотрю по сторонам, выискиваю врага, но тишина.
        Стою, пытаюсь понять, в чем суть испытания. Воля за что отвечает? За власть над существами и за игнорирование чужих внушений. Это то, что я уже знаю.
        Долго бы я наверное гадал, но подсказка вскоре сама находит меня. Из тумана внизу вылетает малый дух воздуха. Кидаю в него пулю, не жду подвоха, но… Дух легко пропускает пулю через себя и летит дальше.
        Выручил элементаль. Тот метнулся вперед и разорвал наглую мелочь. Но почему навык оказался бесполезен? Дух не просто увернулся, я четко видел, как пуля врезалась в него, но прошла свободно на вылет.
        Следом выскочила ещё пара духов. Один малый, другой средний. Кинул пулю - ноль эффекта. Лезвие - аналогично. Ударил вихрем - ещё раз обломался и пришлось элементалю выручать незадачливого хозяина. Вывод - атакующие навыки бесполезны.
        Отступил в пещеру и призадумался. Как быть то? Вывод напрашивался очевидный. Здесь есть духи, они могут атаковать друг друга, а испытание на волю. Значит нужно пробовать захватить существо. Навыки пока решил не трогать, что-либо из них в текущий момент не актуально, нужно разобраться, в чем суть испытания, быть может от правильного вложенного очка навыка будет зависеть моя жизни.
        Так и поступил. Вышел ещё раз, дождался, когда меня попробуют атаковать и… Потянулся волей к малому духу. Тот легко скинул её и продолжил атаку. Ещё одна попытка и удалось его остановить в метре от себя. Остановить - это максимум успеха.
        Удерживая существо, отошел обратно в пещеру, оттуда и продолжил попытки захватить управление. Походило это как на постоянное давление. Словно взял в руку тяжелую гирю, поднял её и ждешь, кто крепче. Мышцы или гиря. Дух как бы повис на моей воли и было непонятно, кто победит.
        Поединок продлился минуты две, дух сорвался и элементаль его убил. Я же присел, потому что тренировка далась тяжело. На лбу выступил пот, сердце стучало, а легкие пытались восстановить дыхание.
        Интересно, а есть ли какие-то другие миры, где существует подготовка искателей? Получил способности, тебе объяснили, что и как, почитал инструкцию. Мудрый наставник рассказал, как эффективно применять навыки и, конечно же, поделился секретами. А ещё поведал, что на испытание можно только с двадцатого уровня, когда воля будет выше пятидесяти.
        У меня же она сейчас всего двадцать девять. Может быть такое, что этого мало для прохождения испытания? Что-то подсказывает - легко. Чем я думал, когда полез сюда во второй раз? Забылся, что это не игра. Впрочем, знаю, что толкнуло - желание получить ачивку, новый уровень реальной силы.
        Так что сжал булки, поднялся и пошел тренироваться дальше. Нужно разобраться, что вокруг пещеры и куда идти. Сомневаюсь, что здесь меня отпустят через сутки, как было в прошлый раз. Скорее тут задача: поймай сотню духов и гуляй себе дальше.
        Если бы у элементаля было лицо и глаза, он бы посмотрел на меня с грустью. Но, кажется, он философски воспринимал душевные метания призвавшего его человека.
        Выглянул из пещеры и новый дух не заставил себя ждать. Новый поединок, в этот раз было чуть легче, я знал, к чему готовиться. Заманил духа в пещеру, там его дальше и пытал, пока силы не кончились. Дальше элементаль добил, отдохнуть и… Повторить.
        Семнадцать. Именно столько попыток я сделал, пока удалось подчинить одного малого духа. Средних я даже не пытался, сразу убивал. На тринадцатой попытке научился развоплощать, но это не то, что хотелось. Толку мне со смерти? Тоже хорошо, конечно, но армия духов гораздо перспективнее.
        Радует, что здесь активно сыпались эссенции воздуха, которые я собирал. Понятия не имею, что они дают, но может, удастся продать.
        После подчинения устроил себе получасовой отдых, заодно проверил, как дух будет себя вести. Нужно освоить управление, потому что здесь отсутствовали кнопки влево-вправо-нагни всех. Элементаль хорошо понимал, что я от него хочу. А вот призванный дух - словно он меня не уважал, и чхать хотел. Делал, что приказывал, куда ему деваться, но со скрипом.
        За пару часов попыток я вдоль и поперек изучил пещеру. Здесь сыро, на стенах собирается конденсат, в одном темном углу растет что-то, отдаленно напоминающее мох. Размер пещеры со среднюю двушку. Спрятаться можно, так, чтобы никто снаружи не видел, но разгуляться не получится.
        После отдыха проверил, будет ли прирученный дух атаковать собратьев. Будет. Какого-то сопротивления не возникло, а вот эффективность… В общем, элементаль раз в десять круче. Победит дух или нет зависело от удачи. Если не вмешиваться, то статистика где-то пятьдесят на пятьдесят. Это я в следующий час выяснил, когда подчинил ещё десяток и благополучно его потерял, пока изучал близлежащую территорию.
        А посмотреть нашлось на что. Сразу после выхода из пещеры - крутой спуск вниз. Явно рукотворные ступени, если судить по их ровности и одинаковому размеру. Перила отсутствуют, нога то и дело норовит соскользнуть. Один раз я чуть вниз не улетел, в пропасть. Проехался по ступеням, отбил себе ногу и задницу, но успел зацепиться.
        Лестница шла под углом, в конце ждала площадка, а сбоку от спуска, как уже сказал - пропасть. Бесконечная. Внизу клубится туман, что там дальше и как далеко падать - можно лишь гадать. Дышу я спокойно, воздух, если и разряжен, то не чувствуется, но… Это ведь стихия воздуха. Здесь всё не как у людей.
        Издалека я смог рассмотреть, что идет после площадки - мост. Он крепился прямо к ней и уходил вдаль, сколько было видно, а потом скрывался то ли в облаках, то ли в тумане.
        На этом всё. Больше ничего не увидел. Стоило подойти к площадке, как со всех сторон начинали бросаться духи и не по одному, а десятками. Первый раз я смог отбиться и вернуться в пещеру, а второй… Не было такой попытки.
        Задача вырисовывалась - гнетущая.
        Виден один путь - через мост. Воздух кишит духами, которых нельзя атаковать навыками. Элементаль может победить пять, максимум десять, если дать ему время, а дальше всё. Следовательно, я продержусь от силы пару минут, а дальше быть мне растерзанным. Или скинуным с моста, что вероятнее.
        Чтобы подчинить среднего духа, если отсчитывать с момента моего появление здесь, ушло десять с половиной часов. В груди копошилась тревога, закрадывались подозрения, что я застрял здесь надолго. Но куда деваться с подводной лодки.
        Добрался до площадки, смог дойти до моста, простоял там минут пять отбиваясь от всех, созерцал всю глубину… кроличьей норы, в которую угодил.
        Ширина моста - метр. Каменный мост, с виду гладкий и скользкий, что висит над пропастью и тянется неизвестно, сколько сотен метров, а то и километров. Как висит вся эта конструкция без опор - это вопрос к создателям этого места. Проблема в том, что других спусков нет. Куда не глянь, у каждого края отвесная скала. Даже намека нет, что можно где-то спуститься.
        Так что… Постояв на площадке, я вернулся в пещеру, поел, убил духа, призвал нового элементаля, поставил будильник на два часа и лег спать.
        Проснуться требовалось, чтобы обновить защитника. Иначе он развеется, духи явятся ко мне и убьют во сне. Любопытный факт - бонусы пришли только во второй раз, когда проснулся. Значит должно пройти какое-то время, чтобы система наградила.

        ВОЛЯ +3
        ДУХ +1

        Отлично. Воля понемногу растет, нужно проверить, какой эффект будет, а там может и удастся мостом пройти. С духом тоже приятно. Мана здесь тратится постоянно. Каждая попытка подчинения - это где-то десять-двадцать энергии.
        Запаса еды у меня на три дня, если кушать три раза в день. К своему стыду, я взял девять увесистых сэндвичей. Так себе еда, но и времени на подготовку мало было. Ещё четыре литра воды есть. Так что время в запасе есть.
        - Что мой друг, начнем второй раунд? - обратился я к элементалю, но тот промолчал.
        Следующая задача - захватить двух малых элементалей. С обновленной волей справляться и правда полегче стало, не то, чтобы заметно, но и опыт ведь растет? Так что за дело я принялся с энтузиазмом.
        Выйти из пещеры, поймать духа, дождаться ещё одного… Поймать второго, но упустить первого, снова поймать, но выпустить первого. Через пару часов я ненавидел духов, но умудрился одновременно удерживать троих.
        Впрочем, этого было маловато, так что тренировка продолжилась. Три малых…. Четыре… Два средних… Три… На этом уперся в стену. Как не пытался, дальше продвинуться не смог. Сказывалась усталость. Вышли отведенные двенадцать часов на тренировку, так что отправился спать. Снова четыре часа и бонусы были мне наградой.

        ВОЛЯ +3
        ДУХ +1

        Оригинально. Итого я здесь уже тридцать часов, пошли вторые сутки. Эмоциональное состояние - легкая паника, отчаяние, безысходность, тлен… Ой, куда-то не туда пошел. Хотел сказать, что оптимизм, вера в свои силы, надежда на светлое будущее… Физическое состояние - убью за кровать и душ, а главное за туалетную бумагу.
        Я смог поймать трех средних духов. Этого хватало, чтобы оперативно сдерживать любой натиск, что был возле площадки. Новая тренировка и задача. Теперь нужно не просто удерживать, а оперативно обновлять армию. Я научился отслеживать и чувствовать, когда дух был готов сдохнуть. Среднего хватало, чтобы победить десяток мелких, плюс минус. Зависело от того, как они нападали. Одно дело трое моих духов против одного мелкого, другое дело десяток мелких против одного моего.
        Пару часов тренировок и я чувствую себя достаточно уверенно, чтобы вступить на мост, но сначала…
        Взял полет и броню воздуха. Первое - учитывая, что тут упасть легче легкого, это моя заявка на выживание. Второе - тоже самое выживание, только чтобы урон сдержать. Прелесть брони в том, что она висит плотно облегая тело. Создал её и ходи два часа, зная, что если пропустишь удар, защита возьмет его на себя. Пятьдесят единиц базовое значение, но есть ещё множитель за ранг в стихии, да и прибавку от интеллекта забывать не стоит. В итоге сейчас 120,5 единиц урона, который может поглотить защита. Мелкие духи смогут меня разве что пощекотать. Да и средние - ещё посмотреть нужно.
        Первым делом проверил броню. Стоимость триста маны, но у меня её сейчас пятьсот двадцать восемь, так что терпимое значение, можно с ним примириться.
        Броня выглядела, как тонкая пленка вокруг тела. Едва заметная, потоки воздуха сплетались и обволакивали. Видимость сохранялась, как и движения. Если не знать, то броня незаметна, словно её и нет.
        Пошел на сознательный риск, подпустил к себе малого духа и позволил ему ударить. Походило это на попытку меня прокусить, но острые лезвия клыков сползали по броне. Я подождал две секунды, а потом отдал приказ средним духам разорвать подопытного. Что же, можно немного выдохнуть, моя шкура прикрыта. Радует, что броня и защита ветра сочетаются, так у меня одновременно и мощный щит и уклонение.
        Полет… Самый неоднозначный и пугающий навык. Что будет, если я его сейчас активирую, меня подбросит вверх, я там зависну… А потом меня снесет в сторону и мана кончится аккурат над пропастью? Перспектива так себе.
        Расход двадцать единиц маны в секунду, итого полминуты запаса, если учитывать восстановление.
        Ощущаю себя железным человеком, который создал костюм и впервые его тестирует.
        Активация прошла… Буднично. Ветер подхватил его верного адепта под руки и… Ничего. Как стоял, так и стою. Чувствую, что легкости прибавилось, мана активно расходуется, но результата ноль.
        Подпрыгнул. К удивление вышло подскочить метра на три, я испугался, задергал руками и больно упал обратно. Так, понятно… Что ничего непонятно.
        Чувствуя, как время буквально утекает, я вскочил, что получилось особо легко и повторил попытку. Следующие пару часов ушли на то, чтобы освоиться.
        Полет… Насколько я понял, сам воздух в момент активации навыка чутко реагировал на мой запрос, подхватывал и помогал двигаться туда, куда хочу. Главное расслабиться и получать удовольствие. Ну почти. Ещё важен контроль самого воздуха и тела, потому что одно неловкое движение…
        Понимая важность умения, я пробовал планировать из пещеры на площадку. Получалось так себе, но дорогу осилит парящий и упоротый. В смысле упорный, целеустремленный…
        Не заметил, как пролетели ещё двенадцать часов. От запасов пищи осталась половина, время поджимало, но я отправился спать. Свежий воздух в горах и нагрузки делали своё дело - засыпал быстро и спал как младенец.

        ВОЛЯ +3
        КОНТРОЛЬ +1
        ДУХ +1

        Отлично. Ещё один шаг на пути того, чтобы выбраться из этого испытания. Я здесь почти двое суток. Что имею по итогу? Могу держать трех средних духов, немного освоил полет. На площадке чувствую себя как дома, так что пора отправляться в путь, штурмовать мост.
        Страшно… Ширина всего метр, поручни отсутствуют. Одна таранная атака духа-камикадзе и я отправлюсь в полет тренировать навыки… полета. Ошибка допустима, но будет тридцать секунд на исправление. Иначе - смерть.
        Вступал на мост, как на эшафот. Прямо передо мной элементаль, он будет основной атакующей силой. Два духа по бокам и чуть сзади, ещё один сверху. Это ведь воздушная стихия, прилететь может откуда угодно. Получалось, что я окружен со всех сторон не плотным строем. Стою в середине треугольника. Мне бы ещё десяток духов, чтобы чувствовать себя уверенно, но чего нет, того нет.
        Первую сотню метров шел аккуратно. Привыкал к ощущению пропасти рядом. В обычной жизни я бы никогда не решился идти этой тропой над бездной, но альтернатива - мучительная смерть от жажды и голода. Тут-то, если упаду, хотя бы погибну быстро. Слабое утешение, но какое есть.
        Духи наскакивали волнами, в основном мелкие, но и средние встречались. Один к десяти. Я старался блюсти баланс между своим вмешательством и запасами маны. Духа можно захватить, а можно замедлить. Когда нападки усиливались, я вмешивался и помогал своей маленькой армии. Чувствую себе генералом, что познает на практике эффективный менеджмент.
        Сотня шагов, натиск усиливается. Замер на этой отметки, учусь эффективно управлять армией. Ещё немного и привыкну ходить по этому мосту, внимание уходит на контроль духов, так что я почти не боюсь. Некогда бояться.
        С тоской бросаю взгляды вперед. Края всё ещё не видно.
        Интерлюдия. Марта

        Хлопнула дверь, фигура Эрнеста активно удалялась в сторону башни. Оглядывается по сторонам, бдит, но вроде спокоен. Сколько не вглядывалась в его глаза, так и не заметила волнения. Любопытно наблюдать, как императив на развитие и целеустремленность меняет человека. Хорошая работа, жаль, что я так мало успела. Сейчас, если сунуться к парню в голову, то может плохо кончиться. Справедливости ради скажу, что его надо было всего лишь подтолкнуть. А дальше он справляется и сам.
        Провернула ключ, мотор загудел, можно ехать по делам. Но какие дела… Надо себе отдых устроить, а то ещё немного и сорвусь. Привычным усилием подавила усталость, ментальная магия позволяла воздействовать не только на других, но и на себя. Но у всего есть предел. Если злоупотреблять, то психика может взорваться истерикой, внезапной апатией или ещё чем похуже. Хватило одного раза, чтобы понять важность аккуратности.
        Так, куда можно отправиться? Выспаться? А может на массаж? В плечах чувствуется скопившееся напряжение, так что да. Один звонок и вопрос решен. Мастер оказался свободен и согласился принять в поздний час. Теперь главное в пробку не попасть и меня ждет расслабление.
        Мастер, массаж… Как же сильно изменилась жизнь. Раньше я себе такого позволить не могла. Да и машина, которую сейчас веду за два миллиона - об этом можно было только мечтать.
        Но всё изменилось с приходом способностей искательницы. Психичка, как меня называют. Звучит грубо, но пусть. Знали бы люди, какое это влияние даёт.
        Мысли невольно скакнули на череду событий. Не иначе Эрнест виноват. Заставил поволноваться и побегать. Я ощущала некую вину перед ним, странное чувство, можно убрать, но… Должно же во мне что-то человеческое остаться?
        Этот парень якорь для меня. Понятное дело, что не сразу он им стал, а только когда осознала - на выбранном пути легко потерять себя. Проще, чем кажется. Поэтому в рамках плана, Эрнест, сам того не зная, назначен островков простых и приятных моментов. Противоречивые чувства к нему, когда с одной стороны я довольна тем, как поработала над его психикой, а с другой стороны испытываю по этому поводу легкую вину… Это я оставила специально. Так человечны все эти противоречия. Напоминают мне, что я жива.
        Когда познакомилась с ним, то была совсем другим человеком. Обычной девушкой, что сбежала из дома в институт. Самое большое достижение то, что могла себе позволить снимать простую квартиру в старом доме. Правда, только летом, пока нет учебы, но лучше пахать и жить одной, нежели с предками. Дома царила душная атмосфера бедности и безнадеги, так что труд был разумной платой за то, чтобы держаться от этого подальше.
        На лицо набежала кривая ухмылка. Поймала её в зеркало заднего вида, сама над собой усмехнулась. Какой раньше жизнь простой казалась. Съехала из дома, работала, училась - милота. А потом эти способности. Дар и проклятье. О проклятье стала задумываться совсем недавно, после того, как подралась с Эрнестом у него дома. Надо же, зазвездилась то как! Гордыня взыграла! Парень посмел дерзить, а я сорвалась! Но как хорош оказался, поставил на место, выбил порцию дури.
        Интересно, если бы он знал, как я далеко зашла, продолжал бы со мной общаться?
        Вызвала табличку с навыками и характеристиками. Базовый навык воздействия двадцать первого уровня. Результат непрерывного труда. Под раздачу попадали все, до кого могла дотянуться, в первую очередь я сама. Воля - семьдесят шесть. Позволяет манипулировать любым человеком. Особенно собой. Эта возможность, влияния на себя любимую, открылась после десятого уровня навыка.
        Вызвать у себя состояние спокойствия? А может концентрации? Удалить мешающую эмоцию? Или поменять убеждения? Современные психотехнологии, если попасть в руки к хорошему терапевту, могли это сделать с клиентом почти легко. Зависит от объемности запроса. Так что в самой возможности нет чего-то удивительного. Но тот уровень воздействия, который открылся… Достаточно понять, что можно в любой момент убрать внутреннее сопротивление, а готовность решать вопрос и мотивацию задрать до нужного уровня. Кажется, что мелочь, но это только для тех, кто не имеет опыта практик по работе с собой. По сути, в моей жизни исчезли любые границы. Разве что гравитация и время всё ещё действовали на меня.
        Так что за последние недели я знатно перелопатила свою психику. Да и в чужих мозгах столько копалась, что профессионального психологу и не снилось.
        Единственный, кого не трогаю… Больше не трогаю - Эрнест. Он тоже умудрился развить волю… Немного. Поэтому шанс успешного внушения не сто процентов, как я привыкла, а шестьдесят семь. Достаточно, чтобы продавить, но вот остаться незамеченной… Хорошо я его натренировала. Это тоже было экспериментом. Как над ним, так и над собой.
        Припарковать машину, дойти до подъезда, а там и до квартиры, где встретил массажист. Сурового вида дядька, с бородой и в татухах, одет модно. Впрочем, учитывая, что он настоящий профессионал своего дела, то может одеваться как угодно. Десять тысяч за сеанс, очередь расписана на месяц вперед и то, что у него выдался свободный вечер для меня, это заслуга небольших внушений, что я по привычке сделала. Добавить лояльности, усилить симпатию и желание стараться. Вуаля. Получается идеальный обслуживающий персонал. Цинично? Да. Я это знаю и признаю. Не самое плохое, что делаю, так что не собираюсь отказываться от мелких радостей.
        И всё же, в какой момент началось моё падение, которое так похоже на восхождение? Когда первый раз полезла в голову к людям?
        Началось с мелочей. Как можно применить внушение, если ты работаешь менеджером по продажам на процентной ставке? В первые две недели я перевыполнила норму так, что получила тройной бонус. Разумеется, пришлось внушить идею начальнику поощрить перспективную сотрудницу, но… Когда получила денег больше, чем до этого заработала за год жизни студента, совесть, если и мелькала где-то, быстро улетучилась.
        А может, когда начала играться с чувствами Эрнеста? Но тут моя совесть больше чиста. Он мне и правда понравился, так что я совсем немного подкрутила его реакции. Да и парню помогла заматереть. Готовность к риску, целеустремленность, вначале просто хотела пойти с ними на дело… Пошла. Испугалась так, что вспоминать не хочется, как на меня одержимый ужасом бросался, а парнишка защищал. Тогда у меня к нему интерес и проклюнулся. Сначала благодарность, а потом и симпатия.
        Его неопытность так мила и очаровательна… Массажист надавил особо сильно, чтобы расслабить мышцу, так что лишние мысли выбило моментально. Я покряхтела, но потом заставила себя расслабиться. Процесс привычный и полюбившийся. Сейчас будет больно, зато потом…
        Память услужливо подсовывала эпизоды, как я постепенно зарывалась. Сначала научилась читать мысли, потом внедрять. Следом воздействовать на эмоции, подменять ценности. С каждым днем мастерство росло, я понимала суть людей гораздо лучше, чем за три года учебы на психолога.
        Знания, что давали в институте, открылись с новой стороны. Большинство - хлам. Если смотреть с прикладной точки зрения. Как сделать так, чтобы человек дал тебе желаемое, причем решил, что это его воля? Эту науку я осваивала неистово, с полной самоотдачей.
        Потом открылась возможность влиять на себя. Убрать усталость? Саботаж? Усилить целеустремленность? У обычного человека полно стопперов, которые его тормозят. Большинство вообще шевелиться не начинают, пока не пнешь, как следует. Вот все знают, что надо ходить в спортзал, но разве ходят? У этого много причин и на все, которые относятся к психологической стороне, я могу влиять. А организм так устроен, что за психикой и физиология подтягивается, особенно если заботиться о своей тушке. Питание, сон, витамины, массаж… Всё это часть одного целого.
        Того целого, что постепенно обращает меня в бездушную машину по достижению целей любой ценой. В какой-то момент я настолько увлеклась играть со своей психикой, что потеряла то, что раньше меня сдерживало.
        Переспать с начальником, чтобы получить повышение? Было. Секс ради работы, потому что в постели проще обработать мозги? Тоже было. Стереть воспоминания? Есть. Убить? Вспоминать эпизод, когда меня похитили, и я боролась за свою жизнь, не хотелось. Но что было, то было. Толкнуть человека на преступление? Пожалуйста.
        С темного пути меня вывел Эрнест, о чем даже не знает. Он меня так сжал своим воздухом, я почувствовала своё бессилие, беспомощность и что не могу с этим что-то сделать… В итоге многое поняла. Что обнаглела. Что действую слишком нагло и дерзко.
        Снизило ли это мои амбиции? Нет. Но заставило действовать аккуратнее. Не лезть на передовую.
        Плевать на мораль, если честно. Для начала бы разобраться с вопросом выгоды. Дерзость - это ошибки. Лишние действия, суета. Чем больше оплошностей, тем больше шансов, что меня обнаружат, информация распространится, и я уже не смогу её скрывать. Так что вовремя конфликт с парнем вышел. Не сразу я задумалась, но процесс запустился и вывел на нужную сторону. Теперь с психикой работаю в десять раз аккуратнее, стараюсь менять как можно меньше.
        С работы ушла быстро. Легкие деньги, что получили за эссенции жизни, показали, как мелко я мыслила. А потом встреча с торговцем, участие в некоторых переговорах. Это была первая ошибка.
        Жаль, что ему пришлось стереть память о себе и поставить мощную установку, чтобы и думать обо мне не смел. Это было одно из самых жестких моих влияний на человека, но других способов замести следы, я не нашла. Да, куш большой сорвала. В первую очередь - информацию. В голове у мужчины я нашла столько полезных контактов и раскладов про силы в городе, что решила вести досье. В голове всё не уместишь. Это отдельная угроза. Если кто-то узнает, сколько я успела собрать компромата… Ух, будут убивать, не считаясь с потерями. Это если не придумают, как контролировать. Тогда стану верным песиком на службе какого-нибудь темного властелина.
        Плохо, что ситуация накаляется. Пришлось действовать жестко, когда поднялась шумиха с выходов информации об искателях, прорывом в метро и прочей дичью, что обрушилась на мир. Повезло, что успела найти подходящее место у истока тех, кто сейчас рулит ситуаций. Для всех я обычная девчонка, которая выполняет функции принеси-подай, и никто не догадывается, что я внедряю нужные мне идеи.
        Как туда попала - тошно вспоминать. Сотни часов труда. Десятки контактов, чтобы создать череду событий. Одна помощница совершенно случайно уволилась, нужный человек отдал приказ найти другую… Ну а там ряд собеседований, проверок, взращивание лояльности и вуаля. Я оказалась в нужном месте в нужное время.
        Надо будет озаботиться, чтобы снизили внимание к башне, куда сейчас Эрнест ушел. Главное убедить, что там и так всё под контролем, а силы лучше в другое место бросить.
        Помощь парню - это хорошее дело. Но и свой интерес я из положения извлекаю. Ещё у торговца узнала, где есть одна грань… С моей стихией. А потом почистила все упоминания о ней, наведалась туда, очистила от порождений ментала, разобралась с искателями, что там осели, прошла два испытания и готовилась к третьему. Но нутром чую, рано пока.
        Когда парень рассказывал про свои испытания, я умолчала, что уже в курсе про них. Я к нему хорошо отношусь, но у девочек должны быть свои секреты. Там, на испытаниях, я, собственно, и совершила знатный скачек в развитие. Из бонусов кое-какие навыки, которые ещё только предстояло опробовать. Вот парню это и предложу. Если согласится, уверена, ему понравится.

        Глава 10. Мост

        На четырех сотом шаге я сбился. А после чуть не сбили меня. Я и так действовал на пределе, но тут, откуда не возьмись, появился высший дух, что играючи растерзал моих средних товарищей и, если бы не элементаль, то лететь мне вниз.
        Бросил его в атаку, а сам рванул назад, попутно выхватывая подлетающих новых духов и подчиняя их, чтобы путь расчищали. Остановился, когда добежал до площадки и почувствовал себя увереннее. Но покой здесь только снится. Дух разобрался с элементалем и последовал за мной. Чудо, что я добежал быстрее его и успел призвать нового защитника.
        Пока свежий элементаль отвлекал внимание, попробовал захватить контроль и… Это получилось. Минут через пять давления и бодания. Сначала замедлил, а потом и волю захватил. Теперь дело пойдет веселее.
        Но куда там. Высший дух нагружал куда сильнее, чем среднии и уже не хватало сил, чтобы поймать кого-то ещё. Новый барьер способностей, в который я уперся.
        Ещё двенадцать часов тренировок, четыре часа сна и новые характеристики мне в награду.

        ВОЛЯ +3
        ДУХ +1

        За эти часы я убил десяток высших духов, прошел шагов на семьсот вперед по мосту, так и не увидел конца. Ещё немного и получу новый уровень. За малых опыта совсем не давали, за средних капало по единице, а вот за высших щедрее отсыпали.
        Дух поднялся до пятидесяти и дали возможность выбрать, какой бонус получить. 50% к скорости восстановления или к объему источника. В первом случае, если скорость возьму, встану на путь превращения в пулемет. Сейчас у меня в минуту восстанавливается двадцать семь единиц маны. А будет около сорока. Стоит того? В этом случае смогу два раза в минуту кидать вихрь. С другой стороны, объем тоже нужен. Растет он медленно, а для применения нескольких сильных заклинаний требуется как раз количество, а не скорость восстановления. Та же буря стоит двести маны, а вакуум триста. Правда, кого мне бить-то такими силами? Уверен, что враги найдутся позже, но к тому моменту и объем подрастет. Так что взял скорость.
        С обновлением процесс пошел в гору. Точнее на мост, дальше в туман. Удалось захватить двух высших духов и первые полчаса по мосту я шел, как по набережной.
        Ледяной ветер пытается сдуть? Плевать. Я привык. Одновременно набрасываются десяток духов? Высших - торможу лично. Средних и мелких разрывает моя команда.
        Постоянное давление, как на психику, так и на тело, но после испытания в пустыне я стал сильнее. Не только магически, но и внутренне. Готов терпеть лишения и могу себя контролировать так, что справляюсь с любыми трудностями.
        Иду, как гребанная мясорубка. Кто не с нами, тот враг нам. Я само воплощение эффективности управления духами. Предотвращаю опасность ещё до того, как она возникает. Ощущение, будто я слился сознанием со своей армией, они мои руки и я через них вершу право сильного, пробивая себе путь.
        Мой пафос обламывает дождь. Откуда не возьмись разносится раскат грома, а следом за ним обрушивается стена воды. Есть соблазн бежать обратно, в сухую пещеру, но какой смысл? А если дождь зарядит на пару недель? Умру не от жажды, но от голода. Поэтом стиснуть зубы и вперед.
        Броня воздуха выдала неожиданный эффект. Капли воды стекали по ней, но не касались меня, так что, если бы не выросшие шансы поскользнуться на мосте, ничего бы не изменилось.
        Мост кажется бесконечным. Я получил четырнадцатый уровень, перебил десяток другой высших духов и несколько сотен мелких. Из-за дождя неизвестно, сколько ещё идти, но любая дорога кончается. Мост кажется бесконечным и остается гадать, каким образом он висит в воздухе.
        Как бы я не храбрился, силы кончаются. Но зашел я уже так далеко, что возвращаться обратно - это потратить тучу времени. Не факт, что дойду. Так что только вперед, назад пути нет.
        Поскальзываюсь и больно падаю. Замер рядом с границей моста. Вижу пропасть внизу, но там лишь туман, тучи и предложение быть осторожнее.
        Внезапно противники меняются. На меня налетает птица. Самая обычная, из плоти и крови, размером с матерого орла. Убиваем её легко, я даже не сразу понял, что это живое существо. Сначала прикончил, а потом сообразил, что произошло.
        Прохожу ещё несколько сотен метров, убиваю с десяток птиц и наконец, мост заканчивается. В конце ожидает ещё одна площадка, а следом за ней и пещера. Тоже маленькая, но в этой есть выход с другой стороны. По сути, это и не пещера, а пробоина в скале, через которую проходит дорога. Наверх.
        Походу мой путь продолжается. Но что там выше узнаю позже, сначала отдых. С этой мыслью выставляю охрану, а сам засыпаю в полглаза.

* * *

        Просыпаюсь от того, что воздушная броня спадает, а с этим приходит вся прелесть сна в пещере. Холодный пол, сырость, неровности… Телефон давно сел, так что я остался без будильника и в какой-то степени хорошо, что появился вот такой вот магический аналог. Назвал его пробуждение через дискомфорт.
        Когда открыл глаза, то увидел, что высшие духи нависли надо мной. Жуткое зрелище, если честно. Воздух вихрится и ты знаешь, что он в любой момент может превратиться в смертельную опасность.
        Атака духа совпала с моментом возникновения брони, которую я накинул первым делом. Я расслабился, забыл, что это не мелочовка со мной, а сильные твари, с которыми только дай слабину…
        Если бы не броня - быть мне разодранным. А так всего лишь пробили щит и вспороли грудь. В следующую секунду я ворвался волей в сознание духа и разорвал его на части. Надо было взять контроль, но шок, ошеломление и заторможенность после сна сделали дело. Первого духа я развоплотил, а вот второго, который тоже был готов напасть, взял под контроль.
        Элементаль же отсутствовал, видимо исчез так же, как и броня, в силу истекшего времени.
        Не расслабляться. Походу у меня появился новый принцип. Мог бы и раньше до него додуматься, но общая истощенность и усталость сыграли со мной злую шутку.
        Бросил взгляд на проклятый мост и плюнул в его сторону. Он мне теперь в кошмарах сниться будет. Из пещеры шли ступени наверх, туда я и направился.
        Что можно сказать о восхождение? Можно вспомнить любой небоскреб, представить, сколько там ступенек и прикинуть, какого это, подниматься.
        Гора была почти идеально круглой. Или правильно говорить башня, а не гора? Ступени шли по кругу, то ныряя в скалу и проходя через пещеры, то, наоборот, по внешней стороне опоясывали. Большая часть пути, конечно же, пролегала на открытом пространстве. Ширина тропы - дай бог полметра, к чему добавлялся завывающий ветер и… Регулярные атаки местных птичек. Хорошо, что на них работали обычные навыки, так что подъем превратился в методичный отстрел всего живого, что пыталось меня сожрать. Ещё бы сюда ручки и перила добавили, а ещё лучше - лифт, и совсем красота бы была.
        Каждая пещера - возможность отдохнуть. Восстановить силы и ману. Так и шел. Пробежка от одного укрытия к другому. Хорошо хоть за убитых тварей опыт капал. По капле, но и то хлеб.
        Что ждало наверху? Ещё одна площадка. Кто бы мог подумать, как неожиданно. Я добрался и мне высветилось сообщение:
        Желаете закончить испытание?
        Я желал, только вот… От этой площадке шел ещё один мост. Короткий, метров на сто. Он упирается в другую гору, которую, я клянусь, до этого видно не было. Что там?
        Тот факт, что меня не принудительно выкинули из испытания, а спрашивают, желаю ли я его закончить, подразумевает, что пройдено оно не до конца. Может есть какие-то дополнительные бонусы? И вот теперь выбор, юный искатель. Можешь выйти прямо сейчас, а можешь рискнуть и получить куш. Или смерть. Выбирай.
        Правда, есть шанс, что мне кажется, и за мостом ничего нет. В этом случае никакого риска, разве что время потеряю. Подумаешь, прогуляюсь…
        Я немножко поломался для вида, но в итоге понял одну простую истину. Всё равно постоянно рискую. Ради чего? Да банально мне это интересно. Хочется узнать, что это за искатели такие и как можно далеко зайти вперед. Так чего ломаюсь? Вот он шанс узнать ещё одну тайну, а вместе с этим стать сильнее.
        Первые десять шагов по мосту прошел наполненный уверенностью. Потом засомневался. Но сомнения сомнениями, а ноги продолжали идти. И вот куда они меня несут? Нет бы заботиться о безопасности. Глупые мысли скрасили мандраж.
        Площадка оказалась не совсем площадкой. Если предыдущие были ровными, словно над ними потрудился отряд гастарбайтеров, то здесь нашлось просто свободное пространство между скал.
        Я огляделся, но встретила меня лишь тишина. Которая треснула, как упавший хрусталь, стоило мне ступить на камни. Хруст известил, что я раздавил чью-то кость. Пригляделся и обнаружил, что здесь их полным полно.
        Идти вперед резко расхотелось. Лучше вернуться. Но куда там… Я развернулся, но мост преградил… преградило… птица.
        Больше всего она напоминала феникса, только не из пламени, а из плотного воздуха. Детализация такая, что видна каждая ворсинка. Монстр уселся на мост, причем совершенно бесшумно и уставился на меня. Пройти мимо него - без вариантов. Птица раза в три крупнее меня, загораживает весь проход.
        Хищный клюв, крылья сложены, глаза темные и не моргают. Это как два черных угля, что застряли в потоке вибрирующего воздуха.
        Понимаю, что миром не разойдемся. По всем канонам - это главный босс, которого требуется завалить, чтобы… Выжить.
        Я сглотнул, чувствуя страх перед этим исполином, и в следующую секунду птица перешла в нападение.
        В кино часто показывают сцену противостояния, когда герой и злодей применяют свои силы. В моей истории вышло почти так же. Я сделал то, что делал за последние дни сотни раз - ударил волей.
        Но её не хватило на полное подчинение, зато хватило замедлить монстра. Выглядело это как поддергивания, словно птица рябью пошла. В этот же момент я отдал приказ своей армии атаковать существо. Два высших духа и элементаль набросились с разных сторон и видимо отвлекли монстра, потому что давление от его противостояния ослабло, и я смог глубже проникнуть в его разум.
        Помощники исправно били, как только могли, но хватило их на полминуты. После чего птица окуталась вихрем и буквально разорвала моих приспешников на части. Жесть…
        Тут бы мне и пришел конец, если бы я не наловчился брать духов под контроль. Воля всё глубже проникала в суть существа, но то упорно сопротивлялось и шло на меня.
        Крылья раскрываются, будто в замедленной съемки. Их охват метров шесть суммарно. Воздушный хищник выглядит величаво и внушает трепет.
        Но долой чувства. Я давлю из всех сил, понимания, что если дать слабину хотя бы на секунду - это верная смерть.
        Но сил не хватает. Клюв монстра приближается медленно, но неумолимо. Я бы отошел, но под таким давлением сложно моргнуть, не то, что сделать шаг назад.
        Между нами метр… Полметра… По лбу течет пот, мышцы горят от напряжения… Десять сантиметров… Тварь совсем рядом…
        Клюв входит мне в плечо, боль обжигает, но я так сосредоточен, что игнорирую рану.
        Почти… Я почти успел… Бросаю в последнюю атаку всего себя, проламываю ментальные щиты, но и птица хороша. Она делает рывок, подбрасывает меня наверх, я слетаю с моста и зависаю на секунду в воздухе.
        Это миг растягивается до бесконечности. В следующий вдох гравитация возьмет своё и мне конец. От запаса маны осталась, дай бог десятая часть. Я тупо не успеваю активировать полет, чтобы зацепиться за мост. А лететь дольше пяти секунд не выйдет.
        Я захватил монстра, но толку…
        Последнее, что успеваю сделать - отдать приказ спасти меня. Птица ещё сопротивляется, но это остатки её воли.
        Тем не менее, их хватает на сопротивление, чтобы время вышло и пропасть поманила к себе. Сердце уходит в пятки, чувствую, как лечу вниз…
        Но через долгие три удара сердца меня подхватывают. Когти врезаются в тело, но полет замедляется. Не до конца. Птица падает вместе со мной. Видимо оно не грузовое животное, не может удержать человека, и полет превращается в планирование мешка картошки.
        Ветер свистит в ушах, рядом мелькает какой-то дух, в глазах круговерть я бы испугался до ужаса, но не успеваю. Активирую полет на остатках маны, это замедляет падение, хищная птица выравнивает курс и стремительно пикирует прямо на скалу.
        Ту самую, где я поднимался. Влетаем точно в пещеру. Приземление вышло… Жестким. Я и не понял, что произошло. Меня мотнуло, приложило о камень, когти разорвали кожу, я ударился головой, в глазах потемнело. Боль - она везде. В черепушке гудит так, будто я решил пободаться с навстречу идущим поездом. Чёртово превозмогание. Где моя кнопка победить всех?!
        Когда очнулся, то сразу после того, как нахлынула боль по всему телу, и я почувствовал, что кажется сломаны ребра, а может и что похуже, один глаз заплыл и пол лица стесано… В общем, как только оклемался, то высветились сообщения.

        ИСПЫТАНИЕ ПРОЙДЕНО. ЖЕЛАЕТЕ ПОЛУЧИТЬ НАГРАДУ?

        Желаю, конечно. Давайте, награждайте меня. Так я подумал, смотря на ту пещеру, где оказался. Захваченная птица сидела рядом и ей тоже досталось. Но видимо не так сильно, потому что она приподнялась, расправила крылья, задул сильный ветер и…
        Это существо вошло в меня. Превратилось в струю воздуха и врезалось в грудь. Той и без этого досталось, но я отчетливо прочувствовал каждой клеточкой тела, как разливается по коже воздух, что горячее пламени.
        Я заорал. Так орут люди, которых прижигают коленным железом.
        Пытка длилась вечность, а может секунд десять, а потом как отрезало. Осознал себя валяющимся на камнях, а в следующий вдох меня вернуло на крышу башни.
        На дворе полная ночь. Я едва ходить могу. Сил нет от слова совсем. Рюкзак сохранился, хотя частично порвался. Главное, что нашелся самый ценный груз - зелья. Порадовался, что я не в дурацкой книге, где тупые легко бьющиеся склянки. Зелье здоровья плескалось в обычной пластиковой бутылки из под минералки, поэтому сохранилось. Выпил полностью, только глоток оставил, чтобы вылить на руку, а потом растереть влагу по всем местам, где особенно болело.
        Полежал, чувствуя, как медленно заживает тело. Вскоре нашел силы подняться. Рядом шелестели духи, в том числе высший, но я один раз на него глянул и тот свалил подальше. Надо же, уважают.
        Накинуть капюшон, закрыть лицо на тот случай, если здесь камеры поставить успели и двинуться к выходу. На сегодня с испытаниями хватит. Есть ещё испытание стихии, но… В жопу. Просто в жопу. Я устал и хочу домой. Пора жить обычную жизнь.
        Хоть немного.
        Но не тут то было. Стоило подойти к выходу, как ветер сначала донес голоса людей, а следом я увидел открывающуюся дверь. Ловкости хватило, чтобы прыгнуть за ближайшее укрытие и отползти подальше.
        Послышались звуки драки и применяемых способностей. Так-так… Уже пять людей в форме, что стали искателями. Два знакомых лица, заметно, что они развились. А вот Игорь и Виталик отсутствуют.
        И что делать? Выйти и сдаться? Если про меня забыли, то сразу же вспомнят, а нужно такое внимание? Нет. Тогда как быть? Отсидеться здесь? А если они всю крышу решат проверить?
        Глянул на эту самую крышу. Большая, тут есть, где прятаться. За бортом - сотня этажей пустоты. Уставший мозг подкинул небанальный способ, как быстро оказаться внизу, миновав все кордоны. Я представил, как падаю, активирую полет и приземляюсь где-то рядом… И выбросил эту идею нафиг. Слишком она пугающая.
        Но потом задумался. Допустим, я смогу добраться до выхода незамеченным, но как быть дальше? Снова прятаться в квартире, а потом ждать, когда мне помогут выйти? Сейчас ночь, ждать долго придется.
        Наверное, в тот момент я был не в себе, потому что… Тело само сделало, что нужно. Проигнорировало доводы разума, да и инстинкт сохранения. С мыслью, искатель я или тварь дрожащая, разбежался и…. Прыгнул.
        Чувство невесомости захватило меня, заранее накинул вуаль, чтобы было сложнее заметить, мана полная. Успела набежать, пока в отрубе валялся.
        Когда прыгал, то представлял себе красивое пикирование до ближайшей крыши пятиэтажки, но реальность оказалась другой. Я падал, как мешок с кирпичами, бестолкого махая руками. Активировал полет и замедлил себя, убедился, что работает. Да уж, своевременная проверка.
        Этажи проносились один за другим, я беспомощно болтал ногами и руками, старался не визжать от страха, а когда земля показалась совсем близко, активировал полет на полную, замедлил падение и…. Упал на асфальт, споткнулся и прокатился по нему.
        Вот тебе и геройское приземление…

        Глава 11. Перепросмотр

        Поспешно уйти с улицы, затеряться среди дворов, купить бутылку воды в автомате, что стоял в подземном переходе. Немного привести себя в порядок, как минимум умыться и стереть кровь. Поймать тачку и вуаля, я дома. Надо бы разобраться с машиной матери и самому водить, а то надоело оказываться в таких ситуациях.
        Проснулся днем. В своей постели. Мягкой, с приятным на ощупь бельем - сказка. Все сообщения отложил, пока не привел себя в порядок. Зарядил телефон, написал Марте, что вернулся. Сказала, что заедет вечером. С Полиной тоже списался, девушка притихла и от неё была всего пара сообщений за эти дни, что я отсутствовал. По факту - пропустил всю первую неделю учебы. Сейчас уже суббота. Отправился на приключение, блин.
        После завтрака добрался и до искательских дел. Нужно же понять, ради чего я рисковал. Первое, полученные бонусы с утра:

        ВОЛЯ +1
        КОНТРОЛЬ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1

        В общем виде мои характеристики выглядели так:

        УРОВЕНЬ 14
        ДУХ 50 (550 МАНЫ)
        ИНТЕЛЛЕКТ 41
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 37
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 8
        КОНТРОЛЬ 43
        ВОЛЯ 44
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 1
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 3

        Что тут скажешь, не плохо.

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 9
        РАНГ 5. БОНУС +50%
        УРОН: 21,6
        ДАЛЬНОСТЬ: 38 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ
        УРОВЕНЬ: 8
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 40,1
        ДАЛЬНОСТЬ: 37,6 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 13,4

        ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 52,7
        ДАЛЬНОСТЬ: 36,1 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 17,9

        ВИХРЬ ЛЕЗВИЙ
        РАНГ 6. БОНУС +60%
        УРОВЕНЬ 9
        УРОН: 114,3
        ДАЛЬНОСТЬ: 60,8 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 17,2

        СЛУХАЧ
        РАНГ 0

        ОЧИСТКА ВОЗДУХА
        РАНГ 0

        МОРОК
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 6 СЕКУНД
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПУТЫ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        УРОН: 14,4
        ДАЛЬНОСТЬ: 32 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПОЛЕТ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 2
        РАСХОД МАНЫ: 20 ЕД/СЕК

        ЩИТ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        ЗАЩИТА: 36%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 32 СЕКУНДЫ
        СТОИМОСТЬ: 10

        ЩИТ ВОЗДУХА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 7

        ЗАЩИТА: 54
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 34 СЕКУНДЫ
        СТОИМОСТЬ: 20

        ИСКАЖЕНИЕ ВИДИМОСТИ
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 5

        ИСКАЖЕНИЕ: 30%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 30 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 50

        БРОНЯ ВОЗДУХА:
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 2
        ЗАЩИТА: 125,3
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 120 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 300

        ПТИЦА ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 3
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 6 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 100

        ЭЛЕМЕНТАЛЬ ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 4
        УРОН: 70
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 120 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 300

        Некоторые навыки поднялись. Пуля выросла, лезвие, вихрь само собой. Элементаль тоже уровень взял. Но есть куда расти. Может будут бонусы, когда десятый уровень навыка возьму? Понять бы ещё, как это сделать. Потому что количество применений нужно существенное. Я заметил, что развитие зависит не только от повторов, но и от того, против кого применяешь. Одно дело мелкого духа отстреливать - за него вообще прогресса могут не дать. Другое дело выйти против равного или более сильного противника. Там сразу существенную прибавку можно получить. Так что если хочу развиваться, нужно искать выход к граням. Или устраивать охоту на искателей.
        Но это всё ерунда. Есть кое-что более важно, что досталось мне в награду. Да уж, награду. Тем, кто это придумал могу подсказать, куда им следует засунуть эту награду.
        Дело в том, что когда пошел утром в душ, то обнаружил… Татуху.
        На всю грудь, мать его, татуху! Черными, ярко выраженными красками, от плеча до плеча, тату той самой птицы, которую я победил. Понятно теперь, почему так жгло. Выжигало я бы сказал.
        В списке навыков появилось отдельное описание, что это за штука.

        ТОТЕМ-ЗАЩИТНИК
        УРОВЕНЬ 1

        И всё. Лаконичность, чтоб его.
        Марта, как и обещала, заявилась вечером. К её приходу я суши заказал, так что нашлось, чем встретить девушку. К этому времени кухню мне полностью обновили. На саму кухню, демонтаж и установку, обновление сломанной техники ушло чуть меньше, чем полмиллиона. Я когда узнал - зубами скрипел. Но потом глянул, что вообще на рынке предлагают и решил, что не буду экономить. Сделаю качественно, со вкусом и быстро. За каждый пункт и пришлось доплачивать.
        - Как ты? - спросил девушка, когда пришла.
        - Жив, как видишь. Ты как?
        - Тоже жива. Расскажешь, что было на испытании?
        - Да, садись. Есть будешь?
        - Конечно!
        Сама Марта пришла не с пустыми руками. Захватила бутылку вина и тортик. Так что, когда разобрались с суши, перешли на десерт. Рассказал вкратце, какие приключения со мной случились, умолчав о деталях. О птице тоже думал смолчать, но как татуировку объяснить? В итоге сказал, что это навыком так наградили.
        - Офигеть, - прокомментировала девушка, когда я снял футболку.
        - Да. Именно это я и почувствовал, когда увидел.
        - Выглядишь… Брутально. Тебе бы ещё подкачаться, набрать килограмм десять мышц, отрастить бороду и превратишься в альфа самца.
        - А сейчас я кто?
        - Ну… Дерзкий молодой юноша? Ладно, дерзкий молодой мужчина, - захихикала девушка, я же в ответ хмыкнул.
        - Понятненько. Какие новости? Есть что?
        - Да полно всего. Новые грани, инциденты с искателями. Много событий, но, можно сказать, они типичны.
        - Ничего принципиально важного?
        - Нет. Порядок налаживают, искателей отслеживают, с некоторыми на контакт выходят, кого-то сразу убивают.
        - Всё так серьезно?
        - Если приступаешь закон, то да, - кивнула девушку, совсем без улыбки, - Хватает уже случаев применения способностей в корыстных целях. Убийства, ограбления. С такими поступают жестко, давя заразу на корню. Кого-то ловят, но… Ничего хорошего их не ждет.
        - Жесть.
        - Да. Но власть можно понять. Вот как человека со способностями держать в обычной тюрьме?
        - Не знаю. Ни тебя, ни меня стены не удержат, - прикинул я перспективу. Вызову элементаля и прикажу ему со всеми расправиться. Этого хватит.
        - Вот-вот.
        - Но всё равно жестоко, если прям убивают провинившихся.
        - Так стали делать после того, как один искатель положил отряд спецназа. Двадцать четыре трупа до того, как его убили. Это если не считать случайные жертвы из гражданских. Не скажу, что убивают всех подряд… Но если есть малейшая опасноть, то бьют на поражение, без лишней сентиментальности.
        Вот, что будет, если за мной придут? Трупами закидают, но прикончат. Печальная вероятность, нужно оставаться в тени. Или сразу сдаваться, если что.
        - А со мной как? Потеряли из виду?
        - Да, я убедила всех в твоей смерти. Теперь просто не попадайся на камеры, сиди тихо, по возможности с другими искателями не контактируй.
        - Хм…
        - Не нравятся ограничения? Смотри сам, конечно. Но я рекомендую выждать как минимум пару месяцев, чтобы ситуация нормализовалась и мир адаптировался к появлению новых сил.
        - Знаешь, я хотел начать жить обычной жизнью, но… Случай в метро настиг меня, обломав планы, - горькая усмешка исказила моё лицо.
        - Да, сейчас нарваться проще простого. Как вообще думаешь жить дальше?
        - В понедельник на учебу. Надеюсь, меня не отчислили. А там посмотрим.
        - И что? Сможешь вот так просто жить?
        - Наверное, не знаю. Можно попробовать.
        Я обратился к своим чувствам и ощутил смятение. Чего хочу? Как жить? Скрываться? Играть роль обычного? Надеюсь, у меня это хорошо получится. Но как долго? Через сколько сорвусь и пойду искать новое приключение? Или они меня сами найдут?
        - В тебе как будто полно противоречий, Эрнест, - заметила Марта.
        - Возможно. Что ты имеешь ввиду? - сфокусировался я на ней, отмечая новые сережки и усталый вид.
        - Сложно так словами выразить. Ты словно надломлен внутри. Сам не знаешь, чего хочешь. Разрываешься между двумя мирами. Иногда ведешь себя как несмышленый подросток, а иногда как яростный хищник, что готов убивать ради своих целей.
        - Звучит… Дико. По твоим словам я маньяк-инфантил.
        - Эм… Нет. Я не это сказала, - рассмеялась Марта, видя, что я шучу. Хотя её слова задели что-то внутри.
        - Ладно-ладно, может ты и права. Но насчет хищника не согласен. Я не готов убивать ради своих целей.
        - Но ведь убиваешь? Готов драться, рисковать собой, ради чего? Думал об этом?
        - Думал.
        - Что надумал?
        - Ну… Что жизнь сложная штука.
        - Да уж, мысль года, - ещё один смешок от Марты.
        - А что говорит на это психология?
        - Много чего. Обретение целостности личности это один из типичных запросов. Или целей терапии. Правда, люди чаще обращаются с более приземленными запросами.
        - Какими, например?
        - Бросил мужик, как его забыть, - чувствовалось, что у девушки хорошее настроение. Она снова рассмеялась.
        - А как прийти к целостности?
        - Ну… - замялась она, - Я могу тебе в этом помочь.
        - Как? Расскажешь какую-то супер психологическую технологию? - недоверчиво хмыкнул я, меньше всего желая оказаться на сеансе у психолога.
        - Зачем? Ты забыл, кто я? Мне доступны методы круче. - пожала плечами девушка.
        - Так-так-так… - протянул я, смотря на неё подозрительно, - Ты про свои психические способности по залезанию в голову? Это ты предлагаешь? Так вот к чему разговор? Я же предупреждал…
        - Да расслабь булки, Эрнест, не собираюсь я тобой манипулировать, сколько можно? Какой мне с этого толк? Выгоднее дружить. - искренне возмутилась она. А про выгоду я мысленно отметил, как она это воспринимает. Сугубо в прикладном смысле.
        - А что тогда? Не понимаю.
        - У меня открылся один навык. Применить можно раз в неделю. Эффект - бомба. Тебе точно понравится. - заговорила она как типичный продавец, который хочет впарить товар.
        - Что за навык?
        - О, я его называю "перепросмотр". Читал Кастанеду? Знаком с тем, как работают с травмами? Что-то из современной психологии изучал? - перечисляла она, видя мой недоуменный взгляд, - Понятно… А вообще имеешь представление, что такое психика, с какими проблемами сталкиваются люди?
        - Эм… Поверхностно. - промямлил я.
        - Значит не имеешь. Если по простому, то каждый момент времени на тебя действует… мм… множество сил. Как внешних, так и внутренних. Как осознаваемых, так и не очень.
        - Например?
        - Гравитация - если брать физические законы. Уголовный кодекс - если брать социальные правила. Мораль, нравственность, оценки других людей - всё это так или иначе влияет на твой выбор. Понимаешь?
        - Допустим. Если я что-то хочу, то мне нужно учитывать… Да всё это и нужно учесть. Иначе можно обрести проблемы.
        - Именно. Это пример внешнего воздействия. Есть ещё внутреннее. Это твои убеждения, ценности, запреты, предписания и бог знает что ещё.
        - Так, давай для тупых. Убеждения - это то, во что верю и в чем убежден, так? Ценности - ну тут понятно. Запреты? Это какие? Не жрать после шести и опускать стульчак?
        - Очень смешно, - закатила Марта глаза на глупую шутку. - Чтобы ты понимал, личность - штука динамичная и не однородная. Формируется по мере жизни под воздействием разных сил. Вот говорили тебе в детстве, что ты неудачник. Ты поверил в это, принял, как парадигму жизни и теперь любой твой шаг исходит из того, что ты неудачник. Хочешь пригласить девушку на свидание, но стесняешься. Или приглашаешь таким образом, что она гарантированно отказывает и ты подтверждаешь это глубинное убеждение, что никому не нужен и неудачник.
        - Звучит… Жутко.
        - Есть такое. Это тупой пример, но он показывает, как внутренние процессы могут влиять на поступки, поведение, восприятие жизни, как ты акценты в событиях расставляешь.
        - Что за акценты?
        - Одного девушка пошлет и он легко дальше пойдет, подумав, что может у неё настроение плохое или он что-то не так сказал. А другой подумает, что женщины мрази и им только богатые или плохие парни нужны. В итоге будет типичным дрочером, что копит на женщин обиды. Ситуация одна и та же, а восприятие разное. Понял?
        - Вроде… - задумался я, вспоминая, как раньше воспринимал такие ситуации. - Так, и как это применительно ко мне? Какие у меня есть внутренние… эм… Запреты? Воздействующие силы?
        - Всё несколько сложнее, чем я тут объясняю. Много чего может быть. Например, ты можешь чувствовать вину. За смерть Сани, например. Эта вина может отравлять тебя, толкать на безумства, в том числе на неоправданный риск. В особо запущенных случаях формируется стремление к смерти. Бессознательное. Человек умом может думать, что хочет жить, а сам найдет, как убить себя. Через алкоголь, преступление, драку, болезнь, самоубийство или…. Через сражение с духами грани…
        Почему-то сразу вспомнилось, как я рванул в метро, потом на испытание, как с крыши прыгнул. Ведь был же лишний риск. Может и у меня есть стремление к смерти.
        - Ты хочешь сказать, что я виню себя?
        - Возможно. Это к тебе вопрос. Не зацикливайся над этим, это всего лишь пример. Повторюсь, но всё сложнее. Твоя мама могла хотеть сделать аборт, ты принял убеждение, что не нужен в этом мире, сторонился людей, получал соответствующий опыт, который подтверждал, что да, не нужен. В саду, школе, дома. Это подавило тебя и твою личность, ты мог уйти в игры, отказываться от общения со сверстниками. Это пример, Эрнест. Не надо делать такие глаза. Или мать могла обижаться на твоего отца и ненавидеть тебя за то, что ты похож на него.
        - Ненавидеть меня?
        - Не прямо. Внешне она любила, конечно. Но обида могла отравлять её изнутри и она бессознательно могла подавлять в тебе всё мужское. Повторюсь, это пример. На сеансе у хорошего терапевта такие моменты влет расскапываются.
        - Тебя послушать, так мать чуть ли не злодей.
        - Эм, нет, ты не так понял. Винить родителей - это поведение типичного инфантила, который не повзрослел и ищет, кто ему задницу подмывать будет. Родители такие же люди, как и мы все. Делали то лучшее, что могли.
        - То есть, то, что отец ушел из семьи - это было к лучшему?
        - Если смотреть глобально, то да.
        - Марта, ты мне мозг взорвала. Как жить теперь с этим? Походу, нужно просить контакты хорошего терапевта, - нервно рассмеялся я.
        - Не нужно. Говорю, есть навык. Мощный. Я на себе уже применила и могу сказать тебе - он бомба. Как пятьдесят часов лучшей терапии, а то и все сто. Для понимания, час стоит от пяти тысяч, так что сам можешь представить ценность.
        - Как ты там сказала, перепросмотр?
        - Именно. Позволяет увидеть всю свою жизнь со стороны и убрать эмоциональный заряд. По сути ты освобождаешься от обуславливания.
        - Так, просил же, давай для тупых. Что за обуславливание?
        - Программирование. Запреты, предписания, застаревшие эмоции и так далее.
        - Что мне это даст?
        - Свободу.
        - А я сейчас не свободен?
        - Относительно. Фактически да, но сам ведь чувствуешь, как тебя на каждом шагу обуревают сомнения и противоречия.
        - Разве это плохо?
        - Сам решай. Моё дело предложить.
        Я задумался, стараясь осмыслить новую информацию. Почему всё так сложно? Оказывается, психика дело сложное. Я постарался отвлечься от девушки, закрыл глаза и сосредоточился, вспоминая последние месяцы.
        Если быть честным с самим собой, то можно увидеть, как я убегал. Искательские дела - это не больше, чем попытка убежать от взрослой жизни и той пустоты, что поселилась внутри. Мать и сестра погибли, что стало ударом для неокрепшей психики. Дальше две недели пустоты, а следом череда событий, что заменили мне жизнь. Сражения, адреналин, риск - в этом я нашел смысл?
        Но если так бегать от самого же себя, слабо представляя, а кто я есть в этом мире, то какая судьба ждет? Неприкаянного искателя? Задрота с реальным риском? Почему-то, если представить, куда это всё ведет, то я вижу фатальный конец, а совсем не славу, почести и благополучие.
        Да и если без всяких глубоких мыслей, то мне тупо интересно заглянуть в себя, а как понимаю, именно это Марта и предлагает.
        Но есть риск. Где гарантии, что девушка честна? Может это навык тотального порабощения? Дам согласие, а очнусь рабом.
        - Если ты боишься моего влияния, то тебе хватит воли, чтобы в любой момент прервать процедуру. - сказала Марта, заметив недоверие в глазах.
        Хочется верить, но допускаю, что и это может быть обманом. Мысли пошли по кругу. Я просил минут пять, пытаясь решиться, а потом забил. Если бы хотел точно отказаться, то сделал бы это сразу. А так девушка меня заинтересовала, а размышления - это опасения перед её силой. Но в таком случае лучше вообще прекратить общение, если я категорически не доверию.
        - Согласен. Что от меня требуется?
        - Выпить это, - достала она из сумки бутылку с серебристой жидкость, - Лечь в постель и всё.
        - Что это?
        - Разбавленная эссенция ментала.
        - Ого, - удивился я и мысли забегали пуще прежнего.
        Неожиданный поворот. Значит она нашла грань со своей стихией, охотилась там, умолчала об этом и… Могла пройти испытания. Но об этом тоже умолчала. Или могла купить эссенции у других искателей, через того же торговца.
        Девушка сидит, улыбается и внимательно отслеживает моё выражение лица. Кажется, что ей интересно, до чего же я додумаюсь. Вспылю? Вопрос задам? Дурацкая ситуация. Решаю не идти у неё на поводу и промолчать. Сразу перехожу к делу.
        - Идем в спальню?
        - Да.
        - К чему мне готовиться?
        - К слезам.
        - Эм? - повернулся я к ней.
        - Это сродни катарсису. Ты перепроживешь свою жизнь, застарелая боль и чувства выйдут. Ничего такого. Очищение через слезы нормально.
        - Не хотелось бы рыдать. Да ещё при тебе, - честно признался я.
        - Пфф, нашел из-за чего париться. То, что мужчинам запрещается выражать чувства - тот ещё идиотизм. Ты в курсе, что из-за такого воспитания мужчины чаще умирают от сердечно-сосудистых заболеваний? То-то же. Так что давай без этой мускульной глупости. Я в любом случае сидеть рядом не собираюсь. Лучше пойду в ванне поваляюсь.
        - Ты не будешь рядом?
        - А надо? Тебя ломать будет, это процесс интимный, так что сам наслаждайся.
        - Ты меня пугаешь всё больше и больше. Может не надо?
        - Эрнест, давай без этого жалобного голоса? - усмехнулась она. - Раз решился, то, как говорится, не бзди.
        То, как Марта эта сказала, по детски расслабленно и непосредственно окончательно убедило меня в том, что всё ок и можно довериться. Почему-то кажется, что если бы она замышляла что-то недоброе, то хоть немного бы нервничала.
        - Ты готов? - спросила Марта, когда я лег на кровать.
        - Да.
        - Тогда пей.
        Я сделал, что сказано. На вкус как… Вода. Не успел отметить, какой эффект зелье произведет само по себе, как девушка применила навык.
        Из неё вышла серебристая энергия и вошла в меня. Точнее почти вошла, расположилась на груди и замерла там.
        - Расслабься и впусти эту штуку в себя, а то напряженный и блокируешь её, - донесся голос Марты издалека.
        Я отметил, что да, напряжен и сопротивляюсь, выдохнул, расслабился и дал согласие.

* * *

        Сознание ухнуло вниз, сделало кульбит и выбросило меня… Это походило на то, что смотришь тысячу фильмов одновременно. Точнее ты сначала скрупулезно эту тысячу фильмов отснял, причем не абы про кого, а про себя единственного и неповторимого. Но так как талант режиссера отсутствует, то просто снял на камеру подробно всю жизнь.
        Я вспомнил и прожил если не всё, то большинство хоть сколько то значимых эпизодов из своей жизни.
        Сначала было слово… И слово это было - порвался.
        Не знаю как, но показ фильмов начался с момента зачатия. Я стоял в стороне и наблюдал то, что пожалуй предпочел бы развидеть. Конкретно - прекрасный и чистый акт любви. А если не только конкретно, но и честно - как мои родители трахались и отец выдал сакральную фразу - порвался. Презерватив, в смысле.
        Мама опешила, обругала его и высказала, что он редкостный идиот. Потом возмущение сменилось страхом и причитаниями, что делать. Второго ребенка они не планировали…
        Эпизод следующий, который, такое чувство, я просматривал одновременно с первым, был гораздо неприятнее. Картинки наслаивались друг на друга, формируя целостное произведение. Во втором образе мать ругалась с отцом и обсуждала аборт.
        Мда уж… Вот так узнаешь, что ты не особо желанный ребенок. Тут картинка углубилась, я увидел плод в животе, как на него воздействует стресс, что испытывает мать. С точки зрения зародыша непонятно, что происходит и почему ему здесь не рады.
        Кажется, я начинаю понимать, о чем говорила Марта. Перепросмотр. И какие выводы я должен сделать? Что родители не хотели меня? Это должно как-то прибавить мне целостности?
        Внезапно навалились те чувства, что испытывал плод. Как он это делает? Впрочем, не важно. Чувства были и я их ощутил в полной мере. Страх, чувство одиночества и ненужности.
        А потом эти чувства смыло. Словно выкинул старый мусор и смог вздохнуть. Это было так быстро и объемлюще, что из глаз брызнули слезы. Я буквально переродился, отпустив этот эмоциональный заряд.
        Теперь я мог спокойно взглянуть на ситуацию и понять. Эмоции матери - нормальны. Она ругается с отцом, в отношениях не всё хорошо, денег в семье мало, а тут второй ребенок. Разумеется, она испугалась, не понимая, как быть дальше. Отец - аналогично. Женщина вечно хмурая, у него на работе проблемы, стресс зашкаливает. Их секс был очередной попыткой примирения и не такого результата они ожидали.
        Какой я из этого вывод сделал? Что их чувства не имеют отношения ко мне, а обусловлены внешней средой. Просто двум людям трудно, вот и всё.
        Следующий эпизод - рождение. Роды были тяжелыми. Я выходил со скрипом, боялся жизни, из-за того, что чувствовал ранее свою ненужность, и матери сделали кесарево. Снова нахлынули чувства и я увидел, что не прошел свой первый важный ритуал. Не вылез сам. Не заявил свои права на жизнь.
        Так-так, как бы горько это не было ощущать, но именно здесь начала формироваться моя слабость. Психика сама подсвечивала нужные моменты, на которые следовало обратить внимание.
        Я просмотрел сцену с рождением один раз, а потом она трансформировалась. Те же условия, но убрали врачей и дали мне родиться самому. Ребенок орал, боролся за свою жизнь, но вылез из утробы и огласил мир мощным криком. Красавчик, показал, что имеет право.
        Почувствовал, как изнутри что-то уходит, лишний груз и напряжение, вместо этого появляется звенящая пустота.
        Ещё эпизод… Ещё…
        Мать слишком усердствует в пеленании. Чувство беспомощности… Тянусь к игрушками, но мне их с радостью подают, так формируется пассивность и капризность. Заплачь - и всё будет. Отец уходит, дома скандалы, мать злится на меня. Точнее злится на бросившего его мужика, но бессознательно винит меня. Вот я в детском саду, где меня забыли вечером забрать. Мне так кажется, а на самом деле мать просто опаздывает.
        Один фильм за другим. Каждый эпизод на меня как-то влияет. Я вижу, как формируется личность и психика. В том числе всё то плохое и слабое, что во мне есть. Пассивность, страх проявить себя, апатия, стремление не высовываться и дистанцироваться от лишнего стресса. Конкуренция? Нет, это не для меня. Лучше в игры играть. Даже сетевые игрушки я избегал, предпочитал одиночные, так сильно боялся конкуренции.
        А вот и более взрослые года. Слом из-за смерти матери и сестры. Моя и без того слабая психика искорежена ещё больше. Но, как ни странно, это идет на пользу. Я цепляюсь за стезю искателя.
        Так, а тут что… Внушения от Марты. Интересно, знала ли девушка, что я их увижу? Ого, вот оно как. Значит это её заслуга, что я стал более целеустремленным. Получается, если бы не она, я бы окончательно сломался и протух? Надеюсь, что я чего-то всё же стою и без чужого вмешательства.
        Нахожу и чувство вины из-за Сани. Тоже проживаю это ощущение. Признаю, что делал то, что мог. Да, где-то ошибся, но никто не идеален.
        Чем больше эпизодов я проживаю, тем больше моя жизнь обнуляется. Как будто выросло кривое дерево, но потом отмотали назад и дали ему возможность расти целостным.
        Со мной так же. Все те шрамы и сдерживающие барьеры, что нашлись, обнуляются. Я рождаюсь заново.
        Не знаю, сколько проходит времени. Вечность, час или сутки.
        В какой-то момент осознаю себя валяющимся в постели, с мокрым лицом, текущими соплями и потным насквозь.
        При этом я чувствую необычайную легкость. Пожалуй, можно сказать, что впервые в жизни ощущаю себя… Живым. Открывается понимание, кто я, ради чего живу, что для меня важно. Это простые ценности и принципы, ничего заумного. Живи хорошо, развивайся, делай мир лучше, будь достойным своих предков, защищай близких.
        Подниматься не хотелось. Я наслаждался и смаковал чувство легкости и внутренней свободы.

        Глава 12. Обычная жизнь

        Прошло две недели. За это время случилось ровным счетом ничего. В тот вечер, когда Марта применила на мне навык, я ещё минут двадцать повалялся, приходя в себя. После вышел, нашел девушку и попутно умылся. Обсудили. Она тщательно расспросила, что чувствую, какие изменения наблюдаю. Поделился с ней ощущениями и выводами, в итоге свел к тому, что нужно привыкнуть, чтобы дать полную обратную связь. Поблагодарил её.
        Ночь провели вместе, на утро Марта уехала, а я… Принялся за дела. Сходил в зал, получил нагоняй от тренера за то, что сачковал. Но воспринял это спокойно. Вернулся домой, изучил скинутые конспекты по пропущенным парам, составил план занятий и тренировок на неделю. Я уже начинал активно тренироваться, а сейчас собираюсь продолжить эту традицию. Тренажерный зал, рукопашный бой, ножевой бой, фехтование, стрельба, оказание первой помощи, навыки выживания - список вышел обширным.
        В понедельник явился в институт, где… Началась совсем обычная жизнь. Отмазался, почему отсутствовал. На удивление всем было пофиг, только один препод намекнул, что если много сачковать, то с зачетами будут проблемы. Но… Я активно взялся за учебу и старался продемонстрировать себя с лучшей стороны, что давалось легко.
        Если некоторые предметы в школе мне давались тяжело, то сейчас всё то, что нам предлагали к изучению поддавалось не то, чтобы с наскока, но гораздо легче, чем я ожидал. Сначала подумал, что это программа простая, но потом заметил, что у однокурсников не всё так гладко. Вывод напрашивался сам собой - интеллект. Его я хорошо развил, так что вполне могу сейчас наслаждаться приятными бонусами.
        Заинтригованный, провел серию тестов. Скорость чтения, усвоение материала, решение математических и логических задач, запоминание информации - я не стал гением, но там, где бы раньше пришлось напрячься, теперь встречал режим курорта. В том смысле, что вместо прогрызания гранита науки, я расслабленно попивал забористый и сладенький коктейль этой науки.
        Это повлекло за собой следующую мысль. Если возможности разума выросли, нужно использовать их на полную катушку. Пришлось менять расписание, а то оно у меня сугубо в физический характер ушло. Перерыл весь интернет, составил список тренингов, куда хочу заглянуть. Особого понимания приоритетов не было, поэтому решил взять несколько интересных, чтобы составить мнение. Лидерский тренинг, по голосу и речи, актерское мастерство. Зачем мне это? Чтобы научиться подавать себя, раскрепоститься, освоить свои возможности не только физические, но и самые обычные. Такие как харизма, например. Ну или умение влиять на умы с помощью красноречия.
        Так и прошли две недели. Я наращивал свой физический и интеллектуальный потенциал. Приглашал Марту на свидание, но та отказалась, сославшись на дела. Горевать не стал и пригласил Полину.
        Точнее, если быть точным, пригласил я её несколько раз. Сначала прогулялись после учебы и наболтались вдоволь. Я угостил её мороженным и горячим чаем, узнал, что ей интересно и чем она живет. Потом в кафе посидели. Один раз собрались группой и играли в настольные игры. Третий раз позвал её в театр. На четвертый она случайно оказалась у меня дома и, в общем… Ладно, это было совсем не случайно, а коварный план. Пригласил её что-нибудь приготовить вместе, она охотно согласилась, там то всё и случилось.
        Чувствовал ли я угрызения совести перед Мартой? Нет. После её навыка я вообще на всё проще смотреть начал. Хорошо теперь понимаю, что она мне близкий человек, но не является моей женщиной в общепринятом смысле. Не надо быть гением, чтобы понимать - она живет своей активной жизнью и, готов спорить, у неё есть другой мужчина или мужчины. Воспринимал я это спокойно. Мы скорее боевые соратники, нежели влюбленная парочка.
        Это были достижения мирной жизни. Но и стезю искателя я продолжил развивать. Сходил на стройку и обнаружил, что там сохранилось ускоренное восстановление маны. Так что каждый вечер я заходил туда и тренировался. Брал с собой книги, учебники или смотрел ролики на ютьюбе, пока восстанавливался.
        Три очка навыка вложил в бурю, клинок воздуха и ловкача. Первые два удалось развить до второго уровня, а ловкач был пассивным умением.
        Буря - это мощь. Стихия в чистом виде.

        БУРЯ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 2
        УРОН: 265,1
        ДАЛЬНОСТЬ: 88
        СТОИМОСТЬ: 200

        Урон - запредельный. Выглядел навык, будто пространство внезапно разрезала гроза и накрывала пару десятков квадратных метров. За время тренировок я разнес крышу в дребезги. Приходилось менять место, чтобы не обрушить её окончательно. В самом здании не решился применять навык, боюсь обрушить потолок на себя. Требовались настоящие враги и нужно было определиться со стратегией. Но против кого применять то бурю? Разве что собирать толпу монстров и гасить их. В том же метро… Да ну, страшно в замкнутом пространстве. Парочку раз небосвод выдержит, да и больше тоже, но, а вдруг нет?
        Клинок же выглядел как… Нечто среднее между мечом и шпагой. Дело в том, что он имел расплывчатую форму, которая могла меняться. В спокойном состоянии выглядит тонко, как шпага. А если замахнуться и вложить силу в удар, то лезвие расширяется и превращается чуть ли не в саблю.
        На первом уровне клинок выглядел жалко. Можно заколоть человека. Если он не будет сопротивляться. Но устраивать настоящую драку на мечах против железного оружия… Увольте. Я проверял. Столкновение с твердыми предметами клинок держит плохо. Но на втором уровне стало получше, так что допускаю, что со временем это превратится в грозное оружие.
        Ловкач - отдельная тема, но в связки с клинком работало прекрасно. Ветер подыгрывал мне, ускорял движения, мог придержать, если я спотыкался и падал. Было один раз, заигрался, бегая по крыше заброшенной стройки. Споткнулся, полетел мордой в бетон, но ветер замедлил падение, я успел руки выставить. Так и узнал один из способов применения.
        В совокупности с полетом, который я тоже осваивал всё это время, вырисовывался специфический стиль боя. Стоит ещё к этому добавить искажение и получается, что я могу двигаться почти незаметным в любую сторону, гравитация не приговор. Да и привычные физические законы можно игнорировать.
        Резко подскочить и перелететь на десяток метров вперед? Легко. Прыжок на пять метров вверх? Тоже можно. Прыгнуть с крыши? Отдельная история, как я пытался разобраться со страхом высоты. Сначала с первого этажа сигал, потом со второго и так далее. К концу второй недели мог прыгнуть с крыши и при этом не визжать, как девчонка. Шутка. Я довольно быстро научился отказываться от страха. Не иначе проработка Марты помогла.
        Какие ещё возможности открылись? Призываешь элементаля, бросаешь его в бой, сам атакуешь сверху или с фланга. Настоящий тактический простор, что можно сделать. Лишь бы маны хватило.
        А на закуску - вестник бури. Та самая птица, что скрывается в татуировке у меня на груди. Это оказался питомец, если проводить аналогии с играми.
        Обидно то, что от прежнего размаха и мощи не осталось и следа. Вместо сформировавшегося хищника - птенец. Стоимость призыва пять сотен маны, почти весь мой запас. Активируешь, и из татуировки вырывается энергия, проявляя в мире птенчика.
        Когда первый раз вызвал - увидел нечто размером с голубя. Совсем кроха. Вызывает разве что жалость и умиление, но никак не ужас и трепет. Долго размышлял, какое имя дать. Ассоциативная цепочка, уж не знаю, какими темными тропами она пошла, выдала имя Зевс. А что, этот бог точно своих врагов пугал, жил высоко, то есть на Олимпе, ещё и молниями кидался. Птичка по идеи тоже высоко жила, насчет молний пока глухо, но главное верить в потенциал, так ведь? Так нарек Зевсом. На вырост.
        Развитие птицы отличалось от обычных навыков. Собственно, она и не являлась навыком, а скорее чем-то отдельным и живым. Я посвятил несколько часов, пока разобрался, что к чему. Ключевой вывод - схема развития такая же, как и у искателей. Круши врагов, тренируй навыки, поднимай характеристики, тогда будет тебе счастье. Враги на горизонте пока отсутствовали, поэтому я выпускал Зевса на вольную охоту. Не сразу, а когда удостоверился, что он самостоятелен.
        А ещё Зевс - хищник. Это я понял, когда увидел, как он поймал и убил голубя. Не знаю, что он с ним делал, можно ли назвать это питанием в привычном смысле, учитывая, что птица сплетена из потоков воздуха и не имеет привычных органов. Но, как факт, Зевс смог набрать такой охотой второй уровень и чуть подрос.
        Из доступных атак - он превращался в подобие воздушного копья, врезался в цель и разрывал её на части. При внезапной атаке, да по глазам, питомец и человеку на начальном уровне сможет навредить. А в потенциале - полезное приобретение.
        Приятные бонусы - он мог исследовать территорию и передавать мне образы, если находил что-то интересное. Так, когда зависал на стройке, я отправлял его следить, не заявится ли кто-то. Минус - радиус полета от меня всего километр, но и это внушительное расстояние. Посмотрим, что будет дальше.

* * *

        Что может быть хуже первой пары? Только скучная лекция прямо с утра. Сначала тащишься в метро в час пик, потом стараешься не заснуть на глазах у препода. Всё же я себя иногда переоцениваю. Молодой организм и повышенная выносливость не избавляют от потребности в качественном отдыхе. А эти две недели вышли насыщенными, забитыми под завязку делами.
        Радует, что в ближайшее время должен решиться вопрос с машиной матери. Права у меня есть, получил в своё время, осилил этот квест. Теперь разобраться окончательно с оформлением документов и смогу ездить. Это сильно облегчит жизнь в некоторых вопросах. В том числе в делах искателя. Жаль, что так затянулось.
        Так вот, что же может быть хуже первой пары? Как уже сказал, это скучная лекция. Лектор вещал занудным голосом. Настолько занудным, что способен аннигилировать любую бодрость. Пробежался взглядом по знакомым лицам и отметил, что далеко не все присутствуют. Вот оно, настоящее геройство, прийти на утреннюю лекцию. Честь и слава героям, что без устали сражаются со сном. Я сидел в середине. Не типичный ботан, что на первой парте, но и не типичный раздолбай, что на задней. Лекция общая, так что здесь человек сто присутствует. А должно быть раза в полтора больше. Лектор, даром, что такой нудный, как ходят слухи от старших курсов, тщательно запоминает, кто посещает его лекции и спросит с прогульщиков. Пожалуй, страх - это главная мотивация, что заставляет тащиться в рань.
        - Представляешь, он сегодня опять пришел. - доносится чей-то шепот до уха.
        Прикладываю титанические усилия, чтобы удержать веки в рабочем положение, слабо понимаю, что происходит вокруг, но мозг почему-то выделил эту фразу двух подружек, что сидят передо мной.
        - Кто? - молвит в ответ такой же тихий и сонный голос, что сопровождается мощным зевком. Я даже через затылок увидел, как эпично это было.
        Две девчонки из моей группы. Алла и Света. Общаюсь с ними, но не то, чтобы плотно.
        - Да целитель этот. Помнишь, я вчера говорила? К нему очередь выстроилась.
        - Этот фрик?
        - Да почему фрик? - возмущается та, что Алла.
        - Ну шарлатан, какая разница. Разводит лохов.
        - Не знаю, не знаю. Очередь к нему сегодня ещё больше.
        - А что он делает? - в голосе появляется вялый интерес. Слушать треп подружки увлекательнее, чем нудную лекцию.
        - Лечит, по всей видимости. Я видела у него табличку. Исцеление раз в пять минут.
        - Серьезно? Так и написано? А почему не каждую минуту или раз в час?
        - Пойди и спроси у него, если интересно, - огрызается Алла в ответ на сарказм подруги.
        - Нее… Это ты им увлеклась, а мне пофиг. Что за очередь то там? Сумасшедшие какие-нибудь?
        - Ну… - замялась девушка, - Бабки в основном.
        - Если бабки, тогда серьезно дело. Точно целитель. Бабки к абы кому ходить не будут.
        Света говорит серьезным голосом, но любому понятно, что это троллинг. Алла тоже поняла. Насупилась и отвернулась, сделала вид, что внимательно слушает лектора.
        А я вот задумался. Раз в пять минут? Очень напоминает откат навыка. Протянул руку и тронул Аллу. Та повернулась и недоуменно уставилась на меня.
        - Что за целитель, про которого ты говорила?
        - Что, тоже хочешь посмеяться? - взгляд стал подозрительным, а я про себя вздохнул. Насколько понял, эта девушка был из тех, кто любит обижаться.
        - Нет, мне правда интересно. Ты же знаешь, что в мире много странного происходит. Может он из этих…
        - Магов? - подхватила она. Так называли тех, у кого были замечены способности. А новости о таких людях регулярно по сети блуждали.
        - Да каких магов? - возмутилась Света, - Вы что, верите в эту чепуху? Целитель, маги, пфф.
        - А как же случай в метро? - возразила Алла, - Ты же сама видела десятки видео. Там реально нечисть была.
        - Или это был чей-то фейк.
        Если Алла девушка увлекающаяся, то Света, как понимаю, предпочитала отрицать очевидные факты, чтобы оставаться жить в привычном мире. Который активно трещал по швам, но способность к отрицанию у девушки была выдающейся.
        - А где ты видела целителя? - перевел я разговор в нужное русло.
        Алла ответила и начала подробно рассказывать, что видела, но тут лектор, ни к кому конкретно не обращаясь, заметил, что если кому-то нужно срочно поговорить, то лучше покинуть зал. Пришлось заткнуться.
        Еле утерпел, чтобы дождаться конца пары и когда время, наконец-то, вышло, подхватил рюкзак и отправился на выход.
        - Эрнест, ты к целителю? Хочешь посмотреть? - догнала меня Алла.
        - Да, - не стал я скрывать.
        - Я с тобой, - уверенно заявила она.
        - А как же пары? Следующая через десять минут начнется, вернуться точно не успеем, идти в одну сторону пятнадцать минут. - попытался я отделаться от девушки.
        - Ты же готов пропустить, так что и я смогу.
        - Как хочешь.
        Я развернулся, чтобы продолжить путь и нос к носу столкнулся с Полиной.
        - Куда это вы? - подозрительно спросила она, странно посматривая на Аллу.
        - Да так, прогуляться в одно место, - ответил я расплывчато, застигнутый врасплох.
        - На целителя смотреть! - воскликнула Алла, совершенно не растерявшись. Сейчас она слегка походила на сумасшедшую.
        Слово за слово, к целителю в итоге отправилось четверо. Пока объясняли Полине, в чем суть, подошла Света и заявила, что нас, болезненных, одних отпускать нельзя. Вот этим студенческая жизнь и бесила. Здесь полно детей, у которых ты постоянно на глазу и они готовы увязаться за тобой. Себя я ребенком не считал и воспринимал свои мотивы как более серьезные.
        Толпа была видна издалека. Собралось, наверное, человек сорок, не меньше, и это только те, что стояли плотным кольцом вокруг… По всей видимости, целителя, которого ещё попробуй разглядеть. Если посчитать и других зевак, что останавливались в стороне, снимали на телефоны, но близко не подходили, то счет шел и вовсе на сотни людей. Учитывая, что рядом метро, это центр города, поток людей большой и есть текучка из тех, кто останавливается - о происходящем знают многие. Почему я это отметил? Если там и правда сидит искатель, то это знатная шумиха выйдет.
        Зевс сейчас парил в небе. Я его как вызвал, так и не прятал обратно. А срок свободного нахождения у него бесконечен, что выгодно отличало от того же элементаля. Знал бы, то не брал бы развед-птицу, потому что Зевс отлично справлялся с этой задачей.
        Буревестник уселся на один из фонарных столбов и послал мне образ, что происходит. В центре сидел мужчина, в светлой одежде. Волосы его тоже были то ли белы, то ли седы. На этом картинка заканчивалась, нужно подождать, чтобы увидеть что-то интересное.
        - И что вас здесь заинтересовало? Толпа психов пришла смотреть на другого психа, - ворчала Светка.
        - Если не интересно, могла бы остаться, а не с нами идти, - отрезала Алла.
        Дальше их препирательства не стал слушать. Предложил Полине остаться рядом с ними, а сам пошел выискивать место, чтобы разглядеть подробности. Не скажу, что это вышло просто, но я справился.
        Мужчина, средних лет, возраст так сразу и не скажешь. Волосы белые, не естественные. Лицо одухотворенное, словно он святой. Одежды простые, бежевого цвета, почему-то ассоциируются у меня с одеждой типичного крестьянина. Или блаженного. Отметил, что образ в целом выглядел гармонично. Мужчина сидел возле фонтана, в позе лотоса с закрытыми глазами. Раз в пять минут он их открывал, к нему подходил человек, которому он протягивал руку и… Расходилось едва заметное свечение.
        А дальше начиналось шоу. Человек радовался, кто-то рыдал, сыпались благодарности, но не долго. Целитель принимал теплые слова, а потом закрывал глаза. Я послушал, что шепчут люди. Версий хватало. Начиная от того, что это святой, продолжая тем, что это йог, который медитирует и копит прану для исцеления.
        Скорее ману, думал я про себя. Зуб даю, это искатель, а не святой. Обычный искатель с навыками исцеления. Хиллер, если пользоваться терминологией игр. Странное чувство возникало, когда смотришь на него. Вроде хорошее дело человек делает, а с другой стороны, зачем ему этот пафос?
        Девчата, с которыми я пришел, простояли минут двадцать и отправились обратно на пары.
        - Ты точно не с нами? - спросила Полина.
        - Хочу посмотреть, что дальше будет, - ответил я ей.
        - Хорошо, постараюсь тебя прикрыть.
        Девушка чмокнула меня в губы и убежала догонять однокурсниц. Я же остался. Почему-то казалось, что дальше будет что-то интересное.
        Чутье не подвело меня. Прошло от силы минут десять, как подъехала двойка полицейских машин. Дядьки в форме выглядели сурово и решительно, от них веяло проблемами.
        Целитель же, стоило им показаться, поднялся, посмотрел несколько секунд и заявил, что полиция собирается его забрать и помешать творить добрые дела, поэтому он вынужден уйти. Тут толпа начала волноваться, людей стали расталкивать служители закона, чтобы пройти к виновнику сборища и…
        Я наблюдал за обстановкой издалека, в основном через Зевса, подслушивая через воздух. Именно ветер донес мне слова целителя. Минус такого способа наблюдения - картинка не четкая и не постоянная. Поэтому я не заметил, как целитель… Исчез.
        Вот он стоит посередине толпы, а вот его нет. Полицейские пробились в центр, но застали лишь пустоту.
        Что тут началось… Нет, сами служивые выглядели растерянно, а вот толпа… Первыми скандалить начали бабки. Тех было больше всего. Чувство, будто у них своё сообщество и как только они прознали о возможности исцелиться, то запустили массовую рассылку, после чего хлынули потоки пенсионеров.
        Бабки заголосили, не боясь ни черта, ни полицию. К ним присоединились мамочки, что пришли с детьми. А там и обычные люди. Я поспешил отойти ещё дальше, сильнее натягивая капюшон. Засветиться будет лишним.
        Иду, а ветер доносит возмущенные крики сзади. Словно спичку кинули в бочку или отобрали игрушку в ребенка. Да, не позавидуешь сейчас полиции, как бы до беды не дошло.
        Но что это было? Кто этот целитель? Зачем маскарад и как он исчез? Если предположить, что ему достались навыки исцеления, то, как это совмещается с навыками исчезновения из толпы? Ладно бы из темного угла, но из толпы? Туда хрен пробьешься, а выбраться и того сложнее. Загадка.
        На пару идти смысла уже нет, заявиться в середине будет верхом наглости, так что отправился в студенческое кафе. Как раз дальше большой перерыв, там со своими и встречусь. Так и случилось.
        Как ни странно, но первым меня нашла Алла.
        - Ну что там было? Видел ещё что интересное?
        - Менты подъехали, - поделился я, - А дальше там скандал разгорелся, чем закончилось - не знаю.
        - Вот блин… - протянула она. Девушка как никогда сейчас была похожа на суслика, что испытывает нечто среднее между недоумением и волнением. - Надо загуглить, напишут что-то про это или нет.
        Тут и остальные подошли. Сначала Полина, которая уселась рядом, потом Светка, следом и остальные одногруппники. В итоге собралось человек семь. И о чем зашел разговор? Конечно же об искателях. В смысле о странностях, что творятся в городе.
        - Да ну, бред это всё. Я бы сам с радостью магом стал, но верить в это? Серьезно? Так не бывает, - заявил один из парней, поддерживая Свету.
        Как по мне, она ему просто нравилась, поэтому он хотел привлечь её внимание через поддакивание. Не то, чтобы я спец в женщинах, но мне кажется, ему ничего не светит. Света и не светит. Как мило. Но не для него. Парня, кстати, звали Антон. На пол головы ниже девушки, худой, он явно не будоражил её ум. Да и не только ум, чего уж.
        - Я бы с тобой согласилась, - ответила ему Полина, - Но сама видела, как в метро всё начиналось. Там кровищу потом неделю оттирали.
        - И что ты видела? - скептически посмотрел на неё Антон, ища поддержки у Светланы. Та тоже смотрела со скепсисом.
        - Людей, что выбегают из метро, давку и… В общем, это больше всего походило на фильм про зомби.
        - Так может тебе показалось? - не сдавался парень.
        - Эрнест там был, он подтвердит.
        Семь пар глаз скрестились на мне. Я выдержал взгляды спокойно, прошли времена, когда чужое внимание могло смутить меня. Выдержал паузу и кивнул.
        - А что именно ты видел? - последовал вопрос.
        - Полина уже сказала, что там было, - пожал я плечами. Было забавно наблюдать этот разговор. Может призвать элементаля, чтобы снести любые возражения?
        - То есть, ты хочешь сказать, что видел зомби? - спросил Антон.
        - Зомби? - хмыкнул я, а перед глазами пронеслись десятки образов кровавого сражения с расчлененкой, - Не знаю, были ли это зомби, но то, что некоторые… кхм… люди бросались на других, разрывали их на части и жрали - видел.
        - Жесть! - почти синхронно сказали пару девчонок. Алла так вообще рот ладошкой прикрыла, и глаза по пять рублей сделала. Полина же сидела с победным видом.
        - Да ты гонишь! - воскликнул Антон.
        - Ты просто боишься признать очевидное, - вставила Алла. Вставила - имею в виду палку в колесо или перец в задницу, потому что для паренька, что хочет произвести впечатление на Светку, слово "боишься" - как красная тряпка перед быком. Хотя нет, быки увереннее. А тут студент пятнами пошел и не нашелся, что сказать.
        Разговор набрал волну страстей, но быстро затих. Жаль, я думал, может что путное скажут, но нет, обычный треп. Должен признать, что мне хотелось поговорить с кем-нибудь, кто в теме. Написал Марте о случае с целителем, но пока девушка молчит.
        Вскоре наступила пора идти на следующие лекцию, так что споры затихли сами собой.

        Глава 13. Незапланированные встречи

        День сменялся днем. На удивление, всё было тихо, это то и смущало. Я привык к адреналину, поэтому обычные будни… непривычны, если так можно говорить в моем возрасте. Насыщенный график помогал упахаться, чтобы ни о чем не думать, но всё равно, мысли раз за разом возвращались к обдумыванию, как и куда отправиться на охоту. А ведь ещё на крыше башни меня ждет третье испытание, но как туда попасть… Ух, так ещё задачка.
        Марта так и не ответила. Сейчас пятница, написал я ей в понедельник, так что уже можно было волноваться. Но хватает вариантов, почему она может молчать, так что я пока держал себя в руках. Да и что делать? Единственное, что нас связывает - телефон. Я даже не знаю, где она живет.
        Видимо, я накаркал, потому что приключения нашли меня. Причем возле подъезда моего же дома.
        Я шел из магазина, в руках пакет с продуктами. Возле подъезда на лавочке сидел мужчина. Самый обычный, я бы и не заметил, но он поймал мой взгляд и… Ухмылка, выражение лица, поза… Я буквально ощутил волну опасности, что исходит от него. Что-то глубинное нашептало, что сейчас что-то будет.
        Раньше бы я замялся или поспешил зайти в подъезд, а сейчас остановился и спокойно уставился незнакомцу в глаза. Куртка кожаная, джинсы, кроссовки. На вид лет тридцать, волосы короткие, ничем не примечателен. Разве что взглядом. Вот тот холодный и жесткий. Не так смотрят обычные люди.
        Он курил сигарету и когда я остановился, то медленно её затушил, после чего спросил:
        - Устроим дуэль прямо здесь или отойдем? - прозвучал сухой голос.
        Хватило ума не спрашивать, что за дуэль. И так понятно, что передо мной искатель, что пришел разжиться навыками.
        - Тут рядом стройка есть заброшенная. Можем пройтись туда.
        Смотрим в глаза друг другу, проверяем, кто первый отведет.
        - А ты не робкого десятка. Странно, для пацана.
        Пожимаю плечами и указываю рукой на стройку. Поворачиваться спиной к нему не собираюсь. Он хмыкает, встает и отправляется туда.
        Как отошел метра на три, я сразу броню воздуха активировал. Большая часть резерва исчезла, но куда деваться. Идти минут десять, как раз восстановимся. Зевс кружит в небе, подзываю его и отправляю на стройку, пусть займет место поудобнее и рядом будет.
        Появившуюся броню, если незнакомец и заметил, то никак не прореагировал. Идет себе спокойно, как будто меня здесь и нет. Слишком беспечно. Что мне мешает ударить в спину? То, что здесь жилые дворы и могут увидеть? Так жизнь дороже. Или он так уверен в своих силах? Я тоже уверен, но одной уверенностью сыт не будешь.
        Минут через пять он всё же оборачивается и смотрит на меня. Я ему всё так же молча показываю, куда идти. Если он хотел произвести впечатление, то ошибся.
        - Ты уже участвовал в дуэлях? - спрашивает он метрах в ста от стройки.
        - Да, - который ответ.
        - Значит, правила знаешь?
        - Да.
        - Хорошо.
        - Бьемся до смерти или до сдачи? - уточняю. Он смотрит на меня странно, впервые замечаю в его глазах неуверенность.
        - Я всем предлагаю до сдачи. Но если хочешь, то можем и до смерти.
        - До сдачи устроит.
        Снова пристальный взгляд. Ищешь признаки испуга? Хрен тебе.
        - Договорились. Нужно лезть через забор?
        - Да.
        Отвечаю и жду, что он делать будет. В принципе, здесь уже достаточно безлюдно, но кто знает, какая тетка смотрит сейчас в окно на двух подозрительных типчиков. Незнакомец отходит от меня, движется к забору, а потом легко его перепрыгивает. Не одним прыжком, но выглядело круто. Легкий разбег, зацепился руками, подбросил тело вверх и вот он исчез с той стороны.
        Я же активировал на секунду полет, чего хватило, чтобы встать ногами на забор, а спрыгнуть дело техники. Не так уж высоко, можно и без навыков осилить.
        Ловлю внимательный взгляд. В нем многое читается. По сути, каждый из нас продемонстрировал немного способностей. Он хорошо развит физические, а я… Даже не знаю, какие он выводы сделал.
        На территории стройки скорость восстановления маны ускоряется, так что отслеживаю, сколько ещё до полного восстановления осталось.
        - Предлагаю подняться на крышу. Там отличный вид и точно можно остаться вдали от чужих глаз.
        Мужик глянул наверх, оценил, сколько этажей у высотки, но молча кивнул.
        Поднимаемся не спеша, он впереди, я за ним. В сотый раз, что делал уже на тренировках, прокручиваю в голове варианты, как может пойти бой. Ударить бурей? Есть все шансы убить. аналогично вихрем лезвий. Если ударить пулей или промедлить, то есть шансы, что победят меня. В худшем случае умру, но и навык с характеристикой терять мало приятного. Компромиссный вариант - ударить тараном. Его особое отличие в том, что он не острый, а глухой. Переломать кости неподготовленному человеку - запросто. Убить, если попасть неудачно тоже можно, но шансов гораздо меньше, если сравнивать с лезвием.
        Это как сравнивать удар доской и ножом. Первой легко убить, если ударить по голове или в висок. Если же просто ударить, то обойдется без фатальных последствий. А вот нож имеет большую пробивающую силу. Как и воздушное лезвие. Если у мужика отсутствуют щиты и он примет удар на себя, то в лучшем случае останется без конечности.
        Как показали стычки с другими искателями, бои скоротечны. Хотя, тут нужно учитывать, что это на низких уровнях. Кто первый навык применил, тот и выжил. Сейчас же иная ситуация, потому что как минимум у меня есть хорошая защита. Пару средних атак точно переживу.
        Этажи закончились, вышли на крышу. Незнакомец огляделся, выбрал площадку поровнее и отошел метров на десять, встал напротив. Я поставил пакет с продуктами, скинул рюкзак.
        - Готов? - спросил он без лишней прелюдии.
        - Нет. - отвечаю ему, - Перед тем, как начнем, хочу спросить, как ты меня нашел?
        - Отвечу после дуэли, если победишь меня.
        - Плохой вариант. Мы тут не в песочнице играемся, смерть рядом ходит, никто не застрахован. Будет обидно, если ты умрешь, а я останусь без ответов.
        - А ты странный, - хмыкает он, - Хорошо. Я засек тебя рядом с целителем. Ты в капюшоне был. Дальше дело техники, за тобой легко проследить.
        - Как узнал, что я искатель?
        - Видел ролик, где ты атаку в метро отражал.
        Вот же… Как мало слов, а как много смысла. Если видел он, то могли и другие увидеть. Хотя чего это я, сто процентов видели, вопрос в том, как много людей? В то время видео быстро удаляли отовсюду, откуда можно и, если меня каждый день на улице не узнают, делаю вывод, что со мной тоже оперативно почистили съемку. Но этот товарищ успел. И тоже был возле целителя. Ещё и проследить умудрился, а значит знает, где я учусь и… Да хватает того, что адрес проживания знает. Надо чаще по сторонам оглядываться, что ли.
        Но есть ещё один момент. На съемке могли быть видны мои навыки, а значит он может иметь представление, чего от меня ждать. Гадство.
        - Теперь готов? - улыбается мужик, смотря, как на моё лицо хмурость наползает.
        - Да.
        - Тогда начинаем. На счет три. Три… Два… Один…
        От меня идет волна тарана, струи воздуха сплетаются в пресс и врезаются в искателя. Но тот принимает удар на щит и легко отбивает атаку. А следом из его рук вылетают черные ленты, что словно змеи летят ко мне.
        Перестаю церемониться и кидаю вихрь лезвий, но какой результат, заметить не успеваю. Ленты добрались до меня и… Обвили глаза. Броня сдерживает их, не чувствую давления, но этого и не надо. Достаточно того, что я ослеп.
        Хоть тело и защищает воздух, но урон имеется. Руки тоже сплетает, прижимает к телу, следом ноги, я падаю на землю. Чувство, будто попал к удаву в объятья. Ещё секунды три и броня исчерпает себя.
        Немного паникую, но совсем каплю. Быстро соображаю, что мне не нужны глаза, чтобы видеть врага.
        Зевс пролетает сверху и показывает, что мужик совсем рядом, в его руках что-то черное формируется.
        Ещё один таран, что сплетаю прямо из ветра, руки мне для этого не нужны, а следом пять вихрей, что окружают со всех сторон и крушат мага.
        Брызжет кровь, тело противника падает на землю, моя броня кончается и я чувствую, как сжимает тело. Сука… Какого хрена навык ещё действует? От боли психую и кидаю ещё одно обычное лезвие.
        Щита у противника нет, так что лезвия хватает, чтобы ранить. Мужик успел выставить руку, за что и поплатился. Кисть отлетает в сторону, а остатки магии врезаются в грудь, откидывают назад.
        Путы наконец ослабевают, и я делаю вдох. Задница. Ощущение, будто под колеса машины попал, в глазах мутнеет. Высвобождаю руку и срываю с себя черные ленты.
        Маг не сдается. Прижимает одну руку к себе, а другую на меня наставляет. Ещё миг и черная клякса сорвется в атаку. Выставить щит перед ней, а сверху вдарить тараном. Тело впечатывает в крышу, слышу хруст.
        На этом всё. Противник уже не встает. Жду, рано подходить. Пока он лежит, я в себя прихожу и ману коплю. Радуюсь, что взял ускоренное восстановление. Вот в такие моменты, каждая секунда мне в плюс.
        - Сдаешься? - кричу ему через пару минут.
        Ответа нет, но система засчитает мне победу вскоре. Падает бонусный навык и характеристика, в количестве по одной штуке. Значит, живой гад.
        Победа - не повод расслабиться. Отошел в сторону, коплю ману. Призвал броню, ещё немного подождал. Мужик шевелится, но вяло как-то. Подхожу к своему рюкзаку, достаю оттуда бинты и маленький тюбик зелья жизни. Немного думаю, но потом всё же прячу дефицитную жидкость. Сострадание к людям хорошее качество, но не тогда, когда тебе драку предлагают и сами виноваты в своих бедах.
        Подхожу к мужики аккуратно, кидаю ему бинты. Он фокусирует взгляд на мне, в глазах муть, но вроде соображает, что я ему дал. Целой рукой подобрал отсеченную кисть, пытается обратно приделать. Зрелище жуткое, но остаюсь в стороне.
        - Надеюсь, больше не увидимся, - бросаю ему, разворачиваюсь и ухожу.
        Как он дальше справляться будет - сугубо его дело. Не я ведь драку начал, так что пусть отвечает за свои поступки. Быстро спустился по лестнице, перелез через забор и отправился домой. Зевса оставил на крыше, пусть присматривает за незнакомцем.
        Пока иду через дворы, обдумываю короткую дуэль. Ошибок так много, что стыдно за свою глупость. Но какой смысл себя ругать? Лучше сделать правильные выводы и учесть их в будущем.
        Первое - дистанция. Вот какого лешего я стоял на месте? У вихря лезвий дальность шестьдесят метров, а начали мы с десяти. Что мешало банально отбежать назад? Вывод - нужно учиться отходить назад и применять навыки.
        Второе - почему не поставил защиту ветра, да и обычный воздушный щит? Первое бы сбило черные ленты, это дало бы секунду другую на реакцию. А так меня в первую же секунду спеленали. Если бы не броня, то быть мне проигравшим в лучшем случае, а в худшем - остался бы инвалидом или умер.
        Зевс в помощниках - это тема, конечно. Выручил. Надо придумать, как развивать его, чтобы не только наблюдателем был, но и атаковал достойно.
        Что ещё? Клинок. Я мог выпустить его заранее и срубить ленты на подлете. Или когда уже валялся связанным выпустить и разрезать путы. Но тут спорный момент. Отвлекся бы на это, дал бы возможность противнику атаковать ещё раз, так что было правильным решением сосредоточиться на атаке. Но нужно подумать, как совмещать. Вывод напрашивается сам собой - тренировать рефлексы, но как это сделать одному? Придумывать связки и пинать стены? Нужна драка, это очевидно. Желательно с другими искателями, но хотя бы с духами или монстрами какими-то.
        Как поступить с призовыми очками? С навыкам очевидно - в первую очередь нужно качать защиту. Мне сегодня наглядно показали, что без неё опасно дальше жить. Вложил очки в броню. Защита выросла до 137, а стоимость упала до 270. Живем.
        Глянул, что там Зевс видит и тот передал, что проигравший незнакомец жив и неспешно удаляется из дворов. Причем бредет в другую сторону от меня, что к лучшему.
        Я слишком увлекся размышлениями и наблюдением за этим мужиком, хотя должен был сделать совсем другие выводы. Метров за пятьдесят от дома путь преградил другой незнакомец. И как-то я сразу понял, что это не случайный прохожий. Твою же… Им что, тут медом намазано?
        - Чего надо? - довольно грубо бросил я.
        - Я с миром, - улыбнулся мужчина. Одет в пиджак, довольно стильно, выглядит хорошо. Не похоже, что драться пришел. Ладони вперед выставил, показывает дружелюбность, - Ты победил Черную Ленту? Можно поздравить?
        - Кого? - вырвалось у меня.
        - Того мужика, который тебе наверняка дуэль предложил. Иначе я не могу объяснить, зачем вам было прогуливаться до стройки.
        - Черная Лента? Серьезно? Это ты его так называешь или он сам?
        - Ну… - стушевался мужик, - Это прозвище. На самом деле его Ярослав зовут.
        - Так ты его друг?
        - Друг? О, нет. Просто он несколько известная личность. Знаю несколько случаев, когда он выслеживал искателей и устраивал спарринги. Хочет самым могучим стать.
        - Понятно. А от меня чего надо?
        - Хочу сотрудничество предложить. Совместная охота, развитие навыков, обмен опытом.
        Я ещё раз окинул взглядом мужчину. Такого можно представить менеджером в хорошей компании. Не удивлюсь, если приехал сюда на хорошей иномарке, которая стоит где-то рядом. Но за костюмом угадывается мускулистая фигура, первое впечатление обманчиво.
        - Сегодня день знакомств. Как нашел меня? - обращаюсь к нему на ты. Если честно, то чувак выбрал самое неподходящее время для налаживания контактов. Я немного на взводе и напряжен, что меня второй раз подряд ловят возле подъезда, где живу. Плохая тенденция, очень плохая.
        - Засекли возле целителя. Ленту там тоже видели, но не думал, что он тебя выследит.
        - Я смотрю, этот целитель популярная особа. За один раз столько искателей привлек.
        - Что сказать, подобное притягивает подобное. - развел он плечами и улыбнулся.
        - Действительно. В общем, меня сотрудничество не интересует.
        - Так сразу? - сделал он вид, что удивился.
        - Ага. В прошлый раз такое сотрудничество закончилось смертью. В том числе моего друга. Так что больше не хочу.
        - Хм… Печально это слышать, но, смею уверить, у нас хорошая команда собралась. А ещё один человек в команде помог бы продвинуться дальше… Если ты понимаешь, о чем я.
        - Хотите закрыть грань или завалить какого-нибудь высшего духа?
        - Нет, конечно. С этим легко справиться. Есть более, скажем так, интересные задачи.
        А вот это интригует. Если бы он сказал, что да, хочет завалить духа, я бы точно послал. Это говорит только об одном - собралась команда слабаков. Но то, что они справляются с этой задачей делает сотрудничество хоть сколько то интересным и перспективным. Впрочем, недостаточно, чтобы я бежал к ним с распростертыми объятиями.
        - Сколько вас?
        - Узнаешь, если согласишься работать вместе.
        - Понятно… Что ничего непонятно, - протянул я. - И что будет, если откажусь? Давление? Шантаж? Предложите дуэль?
        - Зачем? - вздернул брови мужик, - Мы тебе не враги, парень. Хочешь развиваться - предлагаю попробовать делать это вместе. Не хочешь - живи, как считаешь нужным.
        - Почему я? Чего к другим не обратитесь?
        - А ты думаешь, что много вариантов? Я знаю нескольких искателей, но… Не со всеми получилось сотрудничать, кто-то не подходит, в общем, нюансов хватает.
        - Ясно. Не готов дать ответ. Я хотел пожить обычной жизнью, да и не горю желанием сотрудничать.
        - Твоя позиция ясна. Что же, вот моя визитка. Надумаешь - звони.
        Визитку я взял. На ней минимум информации. Имя Герман и номер телефона. Лаконично.
        - Как понимаешь, названия у нашей компании нет и быть не может. - прокомментировал мой взгляд мужчина, а я кивнул, - Что же, всего доброго.
        Он протянул мне руку, я её автоматически пожал. Новый знакомый развернулся и метров через сорок сел в дорогую иномарку. Я на всякий случай запомнил номера и как только он отъехал, ещё и записал их.
        Сегодня точно день знакомств. Страшно в подъезд заходить. Мало ли кто там ещё поджидает. Задумался, что есть смысл переехать и снять квартиру в другом месте, но какой смысл? Если меня так легко два раза нашли, то найдут снова. Это мне надо полностью в подполье уходить, перестать на учебу ходить. Готов я к таким жертвам? Пока нет.
        Домой зашел без происшествий. Выдохнул. А потом задумался, как жить дальше. Для начала стоит признать, что такие случаи, как сегодня - маловероятно, что их удастся полностью избежать. Если спрятаться на краю света, то где шансы, что какой-нибудь искатель псих не решит уничтожить этот край? Да банально буду идти по улице и натолкнусь на драку двух магов, что будут уровнем раз в пять выше, чем я. Попаду под раздачу и всё. Я уж не говорю о том, что такие типы, как черная лента (прости господи), будут охотиться за искателями.
        Тут отдельный вопрос встает. А есть ли ограничения? В играх оно есть. Если высокоуровневый игрок убивает слабых мобов, то ему не дают опыт. В системе искателей аналогично, но только с духами. Но что между драками искателей с другими искателями? Если маг тридцатого уровня придет с прокачанными навыками к новичку, который одну пулю кидать умеет, убьет его, то получит бонусы? Если получит, то делаю ставку на то, что хана всем слабым искателям. Достаточно одного психа, который начнет крошить остальных и, рано или поздно, эволюционирует в хищника, что будет подобен богам. Один такой умник уже начал свой путь, да вот споткнулся об меня.
        Но что было бы, если он победил бы? Он стал бы сильнее. Победить следующего искателя ему будет проще, а дальше логика развития событий очевидна.
        Может самому по такому пути пойти? Возможно. Но ради чего? Чтобы всех убить? Как-то хочется избежать участи маньяка потрошителя. Ради своей безопасности? Тогда надо искать дуэли с мирным исходом, а не бой насмерть.
        Впрочем, для начала можно сосредоточиться и на иных путях развития. Меня ждет третье испытание - это раз. Можно попробовать сотрудничать с Германом - это два. Можно спросить у Марты, знает ли она какие-то грани, которые ещё не оккупировали военные - это три. Обычные тренировки, само собой, остаются актуальными.
        С этой мыслью я добрался до квартиры и уселся за повседневные дела.

        Глава 14. Испытание стихий

        На следующей неделе выдался единственный интересный момент. В окрестностях института снова появился целитель. В этот раз он собрал ещё более внушительную толпу. Я там тоже был и наблюдал. Не только за ним, но ещё пытался выследить и других искателей, но тщетно. Если они тут и были, то остались незамеченными.
        Мужик с белоснежными волосами стоял, как и в первый раз, рядом с фонтаном. Но сегодня его действия разительно отличались. Во-первых, раз в двадцать минут он применял массовое исцеление, задевая за раз человек сорок. Во-вторых, обычное исцеление он применял теперь не каждые пять минут, а чаще.
        Стоит ли говорить, что после такого люди на него чуть ли не молились, и я уверен, скажи он им пасть на колени, они бы так и поступили, забились бы в религиозном экстазе. Толпа шумела, все хотели прикоснуться к чуду. Но хватило одного его слова, что если начнется давка, то он уйдет, чтобы люди выстроились в шеренги и образовали очередь.
        Так продолжалось шесть часов! Хорошо, что в этот день было всего три пары и к моменту, когда я закончил, целитель как раз и появился. Я шел вместе с Полиной к метро, когда заметил странное поведение толпы, после чего решил проверить. Алла тоже тут быстро нарисовалась и сейчас была в самой гуще, желая то ли поближе разглядеть своего кумира, то ли тоже исцелиться.
        - А ты не хочешь к нему подойти? - спросил я у своей девушки.
        - Думаешь, стоит? - задумчиво спросила она, - Не уверена, что это безопасно.
        - Почему нет? Людям вроде помогает. Смотри, как старушки радуются.
        В этот момент целитель явил настоящее чудо. К нему пробился инвалид на коляске. Ноги руки у него присутствовали, но он был парализован. Точнее как пробился… Его мать затолкала. Совсем молодого парня с искалеченной судьбой и телом.
        Общего исцеления ему не хватило, но повезло оказаться рядом. Я засек, что целитель применил какой-то новый прием. Обычное исцеление выглядело как слабая волна света, а тут явно помощнее навык. Люди дружно шарахнулись в сторону, когда их ослепило. Особенно тех, кто был рядом.
        Но когда парень, что приехал на инвалидном кресле - встал… Ооо… Что тут началось. Толпа ликовала. Я бы испугался за старушек, что тех инфаркт от избытка чувств хватит, но, как уже сказал, маг применял общее исцеление, так что, наверняка, и такие побочные эффекты нивелировал.
        - Как он это делает? - спросила Полина.
        Глаза у неё широко раскрыты. Я отметил, что эмоции толпы постепенно передаются и девушке. Сам же я сохранял спокойствие, понимая, что дело не в чудесах, а в обычных навыках искателя, если их так можно назвать. Я тоже могу призвать ветер и явить чудо. Правда, скорее темное и разрушительное, нежели созидательное.
        - Да кто его знает, - соврал я девушке и крепче сжал её руку, чтобы немного отрезвить, - Так что, пойдешь к нему? У тебя есть, что лечить?
        - Найдется. Я астматик, если честно, - призналась она, потупив глаза, - Да, пожалуй схожу. Ты со мной?
        - Тут подожду. Только аккуратнее, это всё же толпа.
        Остался я по нескольким причинам в стороне. Первая - зачем мне это, если обладаю регенерацией и повышенной выносливостью? Я чувствовал себя как никогда хорошо и без чужой магии. Вторая - не хочу попадать под чужое воздействие. Третья - не хочу попасться кому-то на глаза. Лучше здесь остаться, в сторонке и наблюдать за основным действом через Зевса.
        Полина ушла, я присматривал за ней, поглядывая и по сторонам. Приметил, что полицейские появились довольно быстро. Но, что интересно, к целителю не лезли. Видел, как к одной двойке патрульных докопалась группа людей. Уж не знаю, о чем они там говорили, но граждане выглядели… Да как фанатики. Ощущение, что если целителя попробуют схватить, то тут такое начнется, что ух…
        В этом свете отпускать в толпу Полину было лишним. Но пока сохранялся статус-кво. Полицейские постепенно собирались вокруг, я уже насчитал человек десять, но держались в стороне от толпы. Полина быстро вернулась, довольная и счастливая. Я облегченно выдохнул, потому что она это сделала раньше, чем что-либо случилось.
        - Выглядишь посвежевшей. - заметил я.
        - А так и есть. Чувствую прилив сил. Давно себя так хорошо не ощущала, - девушка буквально светилась от энергии.
        Мы ещё с ней некоторое время обсуждали происходящее, а потом девушка отправилась домой. Я же остался, было интересно узнать, чем закончится. Так и прошло шесть часов. Никаких попыток захвата или ещё чего-то взрывоопасного. Сколько я не пытался засечь других искателей, но как это сделать - идеи обошли мою голову.
        С Мартой по своим вопросам связывался, та наконец-то вышла на связь. Спрашивал про Германа - ноль инфы, такой искатель обошел внимание власть имущих. А вот целитель популярен. Замечено больше десяти его появлений в городе и итог каждый раз был одинаков. Первые разы его пытались задержать, но он ускользал. Насчет ничейных граней, где можно было бы устроить охоту, девушка обещала поискать информацию, но сразу предупредила, что лучше забыть эту идею. Сейчас за грани шла настоящая битва и если правительство узнавало хотя бы намек об очередном месте, то сразу же туда выдвигалось специалисты, чтобы обосноваться и поставить на поток добычу ресурсов и прокачку своих людей. Разумеется, пробиться туда - лучше было забыть. Или готовиться иметь дело с десятками злых дядек, вооруженных до зубов. В том числе искателями.
        Марта поделилась, что сейчас было известно тридцать две зоны по всей России. Ещё пара десятков известна в остальном мире, но это то, что вышло наружу. Так то понятное дело, их могло быть в сотню раз больше.
        Это мотивировало задуматься. Оценив масштаб, я буквально кожей ощутил, как вокруг закручиваются события. Вспоминалась фраза, что пока ты спишь, враги качаются. Если предположить, что благодаря стечению обстоятельств, я оказался одним из первых и смог набрать преимущество, то уже скоро, а быть может прямо сейчас, оно сойдет на нет.
        А значит, если и дальше тормозить, я окажусь в списке лузеров. К чему это приведет - не хочу думать, перспектива унылая.
        Попробовал договориться с Мартой, чтобы помогла добраться до крыши башни. Третье испытание ждет не дождется, когда я окунусь в него. Она сначала отнекивалась, но потом обещала подумать, как это сделать. По её словам нужно дождаться подходящего момента, когда искателей, что там базируются, призовут в другое место, а дальше смотреть по ситуации. Может и сможет меня провести.
        Я и сам думал, как попасть на крышу. Можно зайти на соседнюю башню, а дальше с помощью полета совершить прыжок, но… Жутко это как-то. Да и требовало ряда ухищрений, которые ещё попробуй выполни. В конце концов, я ведь не шпион, нужные знания и навыки вне моей компетенции. Что, кстати, печально.
        В итоге решил, что если до конца недели Марта не найдет варианта, то пойду на дело сам. Нужно узнать, какое расстояние между зданиями, и какие есть пути.
        Попутно договорился с ней сбыть добычу. Эссенций накопилось изрядно, но требовался посредник, потому что заявиться к торговцу, это вероятность, что он сдаст меня Геннадию Павловичу, так как они знакомы. Поэтому и тут Марта обещала помочь. Чувствую, такими темпами мой долг перед ней вырастит до космических масштабов.
        Именно в этот момент почувствовал, что быть одиночкой - ущербное положение. Связей нет, точнее есть одна - Марта. Но какой ей прок мне помогать? Единственная причина - это наша дружба, но когда ты постоянно напрягаешь друзей, становишься обузой и источником проблем, то хорошее отношение может быстро кончиться. По крайней мере мне казалось именно так. В этом свете наладить контакты с Германом, а там может и ещё с кем - вполне себе хорошая идея.
        После разговора насчет эссенций, я отправился пересчитывать, сколько добра накопил и тут пришла идея. Может попробовать Зевса стихией ветра накормить? Запустил птицу в квартиру, достал одну штуку и предложил ему. Что сказать… Нос воротить питомец не стал и через секунду раздалось мощное чавканье, как будто кто-то резко спагетти всосал. Оценил изменения - но особые эффекты отсутствовали. Прикинул, сколько готов выделить на эксперименты и отдал птице десять шариков с воздухом. Он сожрал девять, а потом отвернулся.
        На этом тесты закончились. Изменения заметил на следующий день. Зевс явно вырос сантиметров на десять в размахе и теперь выглядел упитанной чайкой, а не худым голубем. Значит, прогресс есть… Замечательно. Ещё десять штук он заглотил с радостью, а остальное я решил всё же продать. Птица и так вырастит, а деньги нужны.
        Сделка прошла в пятницу. Я передал Марте груз, она его забрала, отдала своему человеку, тот встретился с торговцем и продал. Так мне в копилку упал дополнительный миллион, а девушка получила свой процент. Сначала отказывалась, но я настоял.
        В воскресенье я был готов отправиться в башню сам, но Марта внезапно написала, что появился шанс. Уже через несколько часов мы были на месте. Примечательно, что девушка явилась в парике, в капюшоне и больших черных очках, что скрывали её лицо почти целиком. Выглядело стильно и я легко поверил, что при всем желание её никто не узнает.
        Сам же я обошелся кепкой и очками. Может это и показалось кому-то странным, что двое ходят в очках в помещение, но, на самом деле, мало кого этим нынче можно удивить. Модники такие модники.
        - Иди за мной и не суетись, - бросила девушка, когда поднимались на лифте.
        Удивительно, но она точно знала расположение охраны. Поднялись где-то на середину башни, дальше перешли на лестницу, там она попросила сбить пару камер. Я это сделал легко, оставаясь незамеченным. Достаточно было немного показаться, заметить цель и выпустить пулю. Если что и засекли, то лишь мой расплывчатый силуэт, но скорее всего я и вовсе остался незамеченным. Или как минимум не узнанным.
        Бегом через пролеты, на одном из которых стояли военные с автоматами наперевес. Марта приложила палец к губам и спокойно пошла вперед. Уж не знаю, что она сделала, но нас проигнорировали, хотя прошли на расстояние вытянутой руки. Ещё минут двадцать ходьбы по зданию и вышли к финальной точке.
        - Дальше и сам доберешься. Там камеры стоят, так что скройся и бегом.
        - Хорошо. Спасибо тебе. Ты чудо. Вниз спустишься?
        - Разумеется. Всё, давай. А то ещё заподозрят, что тут кто-то есть.
        Девушка отправилась назад, а я накинул на себя искажение и метнулся вперед. Рюкзак с запасами на все случаи жизни готов, духов я разогнал волей, броню накинул заранее. Так что добежать до ряби и дать согласие на испытание.
        В этот раз падение в темноту длилось дольше. Я успел испугаться, потому что ощущение, когда падаешь в бесконечность с возможностью зависнуть навсегда… В общем, жуткое ощущение. Есть от чего понервничать.
        Но вот темнота закончилась и меня выбросило в реальность. Быстро оглядываюсь, стараюсь вычленить потенциальную опасность.
        Обнаруживаю себя на очередной площадке. От неё идет три навесных моста. Один прямо и два по бокам. Примечательно то, что они веревочные и внушают здоровые опасения. По таким лучше ходить аккуратнее. В веревочных парках можно встретить что-то подобное, когда перебираешься из одного места в другое. Но там есть страховка, а что будет здесь?
        Вдали замечаю ещё площадки. Их тут много. Сколько не смотри, они тянутся и тянутся. Расстояние между ними в среднем метров по сорок. Появляются надписи:

        ДО НАЧАЛА ИСПЫТАНИЯ 60 СЕКУНД… 59… 58

        На фоне таймера есть и другие надписи:

        КОЛИЧЕСТВО УЧАСТНИКОВ СТИХИЙ: 8
        УСЛОВИЯ ПОБЕДЫ: ОСТАТЬСЯ ДОЛЖЕН ТОЛЬКО ОДИН

        Что?! Этот вопрос вырывается сам собой. Вот это я встрял. Так, думай голова. Только недавно размышлял, что надо избегать лишних убийств и вот столкнулся с ситуацией, где как раз это и нужно будет сделать.
        Арррр….

        48 СЕКУНД… 47 СЕКУНД…

        Разглядываю окрестности ещё пристальнее. Подхожу к краю и смотрю, что там. Метрах в десяти ниже - вода. Кое-где и островки земли есть. Часть островов, да и сами мосты оплетают растения, в том числе и деревья видны. Активирую слухач, выпускаю Зевса наружу. Его заново приходится вызывать, что съедает приличное количество маны. Хорошо, что броня сохранилась.

        26 СЕКУНД… 25 СЕКУНД…

        Разведка доносит, что здесь есть духи. Чувствую родную стихию, их можно захватить. Но есть и другие. В воде что-то плавает, вижу, как мелькают тени. Среди деревьев бродят духи леса или жизни, а может ещё кто.
        Зевс поднимается достаточно высоко, в паре сотен метров замечаю первого искателя. Это мужчина. Еще через пару сотен метров третьего нахожу. Но между нами нет прямых островов, поэтому нужно сделать крюк, чтобы добраться до соседей. Или подождать, чтобы они ко мне на огонек заглянули.

        13 СЕКУНД… 12 СЕКУНД…

        Нужно срочно придумать стратегию. Первым делом разведка и восстановление маны. Попутно захват духов ветра. А дальше понятно станет, что и как.
        Таймер истек, остаюсь на месте. Кто первый побежит, тот первый столкнется с противником, а следовательно потратит силы и станет легкой добычей для следующей атаки. Я видел троих искателей и видимо двоим из них пришла такая же мысль в голову. Или они просто осторожничают. А вот третий бросился и, конечно же, в мою сторону.
        Рванул он хорошо, но замедлился, когда мост начал раскачиваться из стороны в сторону. Зевс исправно сообщал мне, что происходит вокруг и когда этот резвый товарищ преодолел половину расстояния, показал, что два других тоже двинулись в мою сторону.
        Акулы почувствовали кровь.
        Следом питомец засек и остальных кандидатов, кто-то успел применить навык и один из мостов запылал. Маг огня? Надо же, везет мне на них.
        Я ждать не стал и рванул в другую сторону от чрезмерно активного мужика. Одна из акул, что спешила сюда, была, кстати, женщиной, так что у нас тут разношерстная компания собралась.
        Смещаюсь в сторону так, чтобы резвый оказался между мной и парой сзади. Они не спешили сближаться, шли на значительном расстояние, но всё равно. Мне нужна фора.
        Наконец, бежать дальше теряет смысл, я останавливаюсь. Между резвым и мною один мост. Он на секунду замер, поймал мой взгляд, а потом рванул вперед.
        Без лишних душевных метаний кинул ему вихрь лезвий. Но тот принял его на защитную волну, что возникла перед ним и разметала лезвия в сторону. А те и рады врезаться в веревки, что удерживали мост.
        Пару секунд и мужик полетел вниз, прямо в воду, где скрылся, но вскоре вынырнул и активно поплыл в мою сторону.
        Видимо, это был какой-то искатель с уклоном в физическое развитие, потому что никак иначе я не могу объяснить этот фантастический прыжок. Воин умудрился сигануть прямо из воды и врезался бы четко в меня, если бы я не выслал ему таран навстречу.
        Снова защитная волна, но в этот раз воздух оказался сильнее и смел неудачника обратно в воду. Как только он вынырнул, я накрыл его ещё одним вихрем и…
        Кровавое марево разнеслось на водной гладью. В следующий миг вода вспенилась и голодные духи разобрали ошметки на пиршество.

        ПОЛУЧЕНО 2 ОЧКА НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 2 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК

        Быстро закидываю бонусы в броню и интеллект. Первое залог выживания, второе повышает урон и инвестиция на будущее.
        Ещё два искателя совсем рядом, им остается преодолеть по паре мостов, поэтому бросаюсь наутек. Хищники жаждут крови, понимая, что я сейчас ослаб.
        Внезапно в спину прилетает удар и опрокидывает меня на камень. Половины брони как и не бывало. Откатываюсь резко в сторону и вижу, как рядом вонзается фиолетовое копье, что рассыпается искрами. Смотрю, откуда оно прилетело и вижу ту самую женщину искателя.
        Хороший урон у неё… Но сильные навыки требуют много маны. Встаю, пячусь назад и призываю клинок. Он мне пригодится. Отхожу спиной, парочка искателей замирает. Потому что если кто-то из них сунется вперед, то окажется между двумя врагами. Дураков нет, поэтому они медлят.
        Зевс сообщает, что ещё двое искателей движутся в нашу сторону. Остальные мертвы. Восемь минус пять, значит трое отправились на тот свет.
        Я бы мог накрыть бурей любого из этих двоих, что смотрят на меня, у этого навыка самая большая дальность, но, во-первых, маны не хватает, что дело не быстро решаемое, а, во-вторых, потом на нуле останусь. Вихрь же могут отбить, да и не факт, что доброшу. Расстояние впритык.
        Одному рандому известно, сколько бы мы простояли, но внезапно вода забурлила рядом с женщиной и снизу рванула тень. Схватила искательницу, сжала и утащила в водную пучину. Я аж отшатнулся от края острова, так внезапно это случилось.
        А вот второй искатель спокойно прореагировал. Бросился в сторону меня и вскоре я разглядел, что вокруг него мерцает водное марево, как будто кто-то пульверизатором напшикал. Водяной щит? Так значит это его рук дело, смерть женщины?
        Как только мужик взошел на мост и пробежал половину, я кинул ему на встречу вихрь. Тот ожидаемого его отбил, но схема повторилась, и мост оборвался. Маг полетел вниз, только вот что с этого, если ему подвластна вода? Долбанный косплеер одного плотника решил пройтись по воде аки по суше, ну хоть в вино обращать не стал.
        Таран сверху всё же опрокинул его, но вода была родной, так что он быстро оказался на поверхности, стремительно приближаясь.
        Прошло от силы две секунды, он запрыгивает на платформу, где я стоял, в руках у него два шара воды. Встречаю вихрем, но его щит отлично справляется. Лезвия вязнут в водяном мареве, сводя на нет весь эффект.
        От первого шара я уворачиваюсь, второй принимаю на броню. Атака снимает всего десять урона, но я пропускаю подвох. Каждый шар - как пятилитровая бутылка воды и это всё пролилось мне под ноги. Миг - и водяные путы сковывают меня, хватают и крепко стискивают.
        Ещё один вихрь, он всё же ослабляет щит мага, но не успевает пробиться. Моя защита тоже тает, гораздо активнее. Маг же готовит добивающий удар, в его руке формируется водяной кнут. Первую атаку принимаю на клинок, который до сих пор в руках, ещё свободных от пут. Но дальше он и их сковывает, так что я почти неподвижен.
        В следующий миг происходит несколько вещей. Фиолетовое копье влетает в спину мужику и пробивает насквозь. Дамочка жива и умудрилась выбраться из морской пучины. Моя броня кончается, и водяные путы жаждут раздробить кости. Зевс пикирует прямо на голову магу и расцарапываем ему глаза. Отмечаю, как брызнула кровь, мужчина хватается руками за раны, пытается остановить потоки крови.
        Я же кидаю обычное лезвие и сношу ему голову. Та так и отлетает. Вместе с руками.
        Путы исчезли, падаю на камень, Зевса отсылаю в небо, чтобы не убили. Птичка показывает, что происходит вокруг.
        Искательница бултыхается в воде, совсем рядом, но залезть не может. Видимо отсутствуют у неё нужные навыки.
        Ещё двое неизвестных замерли в стороне. Мосты вокруг них оборванны и складывается впечатление, что я пропустил хорошую драку. Я же лежу, распластавшись на камне и вжавшись как можно сильнее. Коплю ману. Два очка снова в броню вкладываю, а характеристики в дух. Он мне сейчас как никогда нужен.
        Проходит минута. Этого хватает, чтобы восстановить броню. Она теперь всего сто пятьдесят стоит. Чувствую себя гораздо спокойнее, только вот накопить бы на атаку. Тем временем женщина находит вариант, как забраться. Она умудрилась зацепиться за остатки моста и сейчас карабкается наверх.
        Ей это тяжело дается. Может потому что досталось от водного мага, а может, потому что она полная и лезть тяжело? Ничего не имею против толстых людей, но странно увидеть таких среди искателей. Тем более искательниц. Но главное, что это сейчас играет мне на руку, чья-то слабая физическая подготовка.
        Подползаю к тому краю, где она лезет и… Вот и клинок воздуха пригодился. Когда она почти добралась доверху, перерубаю веревки, слышу короткий вскрик и бултыхание.
        Аккуратно заглянуть за край, чтобы увидеть, как она выныривает и накрыть это место вихрем. Ещё одно кровавое марево и духи бросаются на пиршество. Что странно - до этого они игнорировали человека.
        Чувствовал ли я вину за три убийства? Нет. Сейчас нет времени на сантименты.
        Отслеживаю, где ещё двое. Они на разных островах всё так же и сейчас устроили перестрелку. Один кидается желтыми каплями, что плавят веревки с ветками и поджигают их. Вот откуда идет дым. А другой призвал себе на помощь растения и те оплетают его, создавая броню. Сложилась патовая ситуация.
        Я же пользуюсь этим и коплю силы, всё так же валяясь на камне. Если замереть, то может сочтут, что умер? Было бы идеально.
        Так проходит минут пять. Вслед за броней призвал воздушного элементаля и приказал ему пока охранять. Духи ветра пока мимо не пролетали, а то и их бы поймал.
        Тот, что кидается желтыми каплями, пытается сжечь разрастающуюся броню из растений, но с каждой минутой толку меньше и меньше. Зевс присылает картину, что от острова друида под водой ползут тени. Они достигают островка второго искателя и постепенно оплетают его. А тот не видит этого. Слишком увлекся постреливанием желтыми каплями.
        Может и есть в этом какой-то толк, друиду уже тоже некуда идти, он застрял на острове. Да и сам камень постепенно тоже плавится, только вот, уверен, повелитель леса победит.
        А значит он мой следующий противник. Покончит с желтым магом и за меня примется. Нужно этому помешать…
        К моменту, когда зеленые побеги выпрыгивают на остров к искателю и бросаются на него со всех сторон, я накопил процентов семьдесят маны. Маг так просто сдаваться не стал. Заметил опасность и закидал побеги желтыми сгустками. А потом начал от них бегать, когда, по всей видимости, мана кончилась.
        Этим друид и воспользовался. Корни поднялись из воды и образовали новый мост. Он спрыгнул на него и побежал к противнику. Но тот оказался не так прост. Видимо рассчитывал на что-то такое и когда друид половину пути пробежал, прыгнул ему навстречу и ударил желтым копьем. Раздался взрыв, яркая вспышка резанула по глазам, а оба мага разлетелись в стороны и упали в воду.
        Я же применил полет, перелетел быстро на следующий остров и приказал элементалю атаковать друида, что вынырнул из под воды. Как могут растения сопротивляться воздуху? Может и могут, но дядька явно хорошо отгреб предыдущей атакой, поэтому на защиту его не хватило. Элементаль ударил в лицо, разворотил его и пробил насквозь голову.
        Упали сообщения с новыми бонусами. Но это потом. Сейчас же я закидал желтого мага вихрями и вскоре получил ещё надпись, что искатель выбыл из испытания.
        Фух… Победа.
        Только я выдохнул, расслабился, ожидая, что сейчас выкинет из испытания, как мне в грудь прилетело нечто.
        Пробив броню!
        Та смогла погасить удар лишь частично, поэтому нечто острое вошло в плечо. Совсем немного, но и этого хватило, чтобы я упал, по злой иронии прямо в воду, так как стоял рядом с краем.
        Вынырнул, нащупал торчащий штырь и дернул его. Хлынула кровь, от боли хотелось заорать, но сдержался.
        Короткий полет, и я оказываюсь с другой стороны острова, относительно того, откуда прилетел удар. Неужели кто-то из искателей выжил? Почему я его не заметил? И как он умудрился пробить броню?!
        Цепляюсь за веревки, свисающие от оборванного моста, скидываю рюкзак со спины и достаю исцеляющее зелье. Пару глотков и заметно полегчало. Глянул на рану и внутри похолодело. По ней уже успели расползтись черные нити, но сейчас медленно собирались обратно. Налил прямо в рану зелья и процесс ускорился.
        Мало того, что броню пробили, так ещё и с ядом ударили! Было от чего занервничать.
        Отправляю элементаля на разведку. Он рыщет по островам, проносится волной. Активирую слухача, слушаю потоки ветра. Сердце тревожно бьется, чувствую себя крайней неуютно, понимая, что в любой момент прилетит следующая атака.
        Наконец, удача улыбается мне. Нахожу противника. Он едва заметен, видно лишь расплывчатый силуэт. В него врезается элементаль, но искатель отмахивается. Впрочем, дух тоже не так прост и усиливает натиск. Сверху пикирует Зевс, добавляет суматохи.
        Невидимость спадает, вижу худого мужчину, который яростно отмахивается от пэтов, но куда там. Тут нужны навыки, чтобы справиться с воздухом. Десяток секунд и дело закончено.
        Два существа разрывают труп на части, словно чувствуя мой гнев на того, кто умудрился подло ранить.
        Аккуратно взлетаю наверх и призываю помощников обратно. Кружат вокруг меня, отслеживают опасности. Но нет. Падает сообщение, что испытание закончено.

        ВЫ ПОБЕДИЛИ И ДОКАЗАЛИ ПРЕВОСХОДСТВО СВОЕЙ СТИХИИ:
        НАГРАДА:
        3 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК
        3 ОЧКА НАВЫКОВ
        +1% ЗАЩИТЫ ОТ ЛЮБЫХ МАГИЧЕСКИХ СТИХИЙ
        ОТКРЫТА ВОЗМОЖНОСТЬ ЗАБРАТЬ ГРАНЬ.

        А в следующий миг меня переносит обратно на крышу. По всей видимости, перенос бесшумен, потому что я оказываюсь рядом с группой людей, которые по счастливой случайности не смотрят на меня. Это искатели в военной форме, что сражаются с высшим духом ветра, да и от мелочевки отбиваются. Я как раз оказался у них за спиной.
        Расстояние до них метров двадцать. Быстро прячусь за ближайший выступ и смотрю на грань.
        ЖЕЛАЕТЕ ЗАКРЫТЬ? - высвечивается надпись. Мысленно отмечаю, что нет.
        ЖЕЛАЕТЕ ЗАБРАТЬ ГРАНЬ?
        А вот эта надпись что-то новенькое. Что значит забрать? Впрочем, я догадываюсь и если это то, что думаю, то перспектива очень заманчивая. Но если меня спалят… Запишут во враги народа и откроют охоту. Впрочем, маг я или погулять вышел? Уверенно жму да, грань схлопывается в сгусток насыщенного стихией ветра и входит мне в руку, обвивается кольцом.
        Бросаю взгляд на искателей, те видимо что-то почувствовали, потому что некоторые из них оборачиваются. Нужно срочно валить. Активирую полет, и выбрасываю себя с крыши.
        Второй раз лететь гораздо проще. Я умудряюсь словить кайф. Запаса маны минимум, поэтому приходится короткими урывками планировать в нужную сторону.
        На ум приходят слова Кипелова:
        Я свободееен, слооовно птица в небесах
        Я свободееен, я забыл, что значит страх

        Под эту мелодию в голове приземляюсь на улице и пониманию, насколько это было поспешной идеей. Десятки глаз прохожих дружно уставились на меня.

        Глава 15. Разбор наград

        Супергеройское приземление вышло эпичным и заметным. Я отсушил ступни, чуть не завалился на асфальт, но удержался. Люди вокруг смотрели, раскрыв рты, а кто-то уже тянулся за телефоном. Я скорее накинул капюшон, достал очки, умудрившиеся выжить в приключении, и прикрыл лицо рукой. Попутно в спешном темпе направился подальше с оживленных улиц. Заметил, что кто-то снимает на видео, но я быстро юркнул за ближайший угол, а дальше затерялся среди улиц и дворов. Отработанная схема по запутыванию следов в помощь.
        Часа через два вошел домой. Было время обдумать случившееся. Испытания в очередной раз сюрприз преподнесли. Одно дело против духов сражаться, к этому я был готов, как минимум морально. Другое дело против живых людей. Интересно, как нас всех в одно время собрали? Сомневаюсь, что восемь человек подошли к грани одновременно и активировали испытание. Временная петля? Временной карман? В мире искателей и такое возможно?
        Награда вышла - загляденье. Цена за неё - чрезмерная. Я теперь могу называться профессиональным убийцей? Пугало то, что отсутствовали какие-то особые эмоции по этому поводу. Страх? Нет. Вина? Нет. Совесть? Молчала. Допускаю, что это следствие эффекта практики с Мартой. Слишком многие внутренние запреты я отпустил и стал проще относиться ко всем вещам. Наклонности маньяка в себе не замечаю. Пока. Но остается надежда, что человечность во мне сохранится. Касательно же испытания… Не я первый атаковал. На меня напали, я защищался. Да, после этого я добивал врагов, которые лично мне ничего не сделали, но… Тут не нужна гениальность, чтобы понимать - это был лишь вопрос времени, кто кого. Если бы собравшиеся хотели воздержаться от убийств, то каждый мог бы оставаться на своем острове. Неизвестно, что было бы в этом случае, но руки бы остались чисты. Впрочем, этот вариант каждый решил проигнорировать. Кто-то начал первый, ну а дальше как обычно. Движуха набрала обороты.
        В какой-то степени я стал заложником событий. Это меня не оправдывает. Но теперь нужно отдавать себя отчет в том, что соглашаясь на непонятные испытания и авантюры, я могу столкнуться с тем, что придется отбирать чужие жизни. Делает ли это меня плохим? Или плохим делает желание убивать? У меня желания нет, так что в этом вопросе совесть моя остается чиста.
        Договорившись сам с собой, я отпустил ситуацию. Что сделано, то сделано, нужно жить дальше. А для начала разобраться с наградой. Защита от всех стихий - это прекрасно. Один процент - слишком мелко, но всё равно преимущество. Намек, что можно и больше прозвучал.
        Сейчас у меня девять очков характеристик свободных. А интеллект сорок пять. Выбор очевиден. Жажду заполучить бонус.
        На выбор дали улучшение памяти или скорость мышления. На первое я и так не жалуюсь, так что выбрал второе. Какого это, быть умнее? Проверю. Но на этом сюрпризы не закончились. В качестве второго бонуса открылась возможность видеть уровень противников. Бинго. Слепец стал зрячим.
        Немного подумал и остальные очки тоже в интеллект вложил. Я уже успел оценить его влияние в повседневной жизни, так что выбор очевиден.
        А вот с навыками сложнее. Столько всего вкусного можно взять… Броню усилить, вихрь, полет или бурю. На девятом ранге она станет оружием судного дня. Тут я заметил, что открылась возможность взять вакуум и выбор усложнился в десяток раз. У него базовый урон двести. Если развить… Вот это точно нагибаторское оружие.
        Я вспомнил, как протекали бои. Какие мне враги повстречались? Первая - пухлая дамочка. Кидалась фиолетовыми копьями. Урон внушительный, половину запаса прочности брони снесла разом. То есть где-то около семидесяти-восьмидесяти единиц дамага. Плюс наверняка у неё ещё есть какие-то навыки, но развитие сосредоточила именно на копье. Что можно противопоставить такой дамочке? Крепкую броню и свой урон. У кого защита крепче окажется, тот и выиграет. Так что броня воздуха спасла меня сегодня. Наверное, я бы мог копья щитом отражать или вовсе уворачиваться, но это хорошо в сражение один на один, когда ты лицом к противнику. А в массовых замесах, когда может прилететь, откуда угодно… Ещё была возможность клинком отмахнуться или напрямую ветром сбить. Простор для защиты имеется. Тот же полет мог пригодиться, чтобы в сторону отпрыгнуть.
        Вот же… Один вражеский навык, а целое пространство вариантов, как на него реагировать. Шахматы, где король ты сам и если мат поставят, то отправишься в валгаллу, бухать с другими воинами. Самый экономный вариант - отойти в сторону. Для этого надо развивать ловкость, рефлексы и щит ветра, который повышает шансы на то, что вражеский снаряд снесет в сторону. Надо придумать себе план тренировок, чтобы научиться уворачиваться от летящих предметов.
        Следующий - водяной маг. Он больше всех проблем доставил. Сильные стороны - если рядом есть источник воды, то это большая задница, что спешно на тебя надвигается и готова раздавить. Связка из закидывания дешевыми шарами, а потом активация пут из набежавшей воды - хороша. Что мне самому мешало кинуть в него путы? Разве что здравый смысл, потому что навык дорогой, слабо развитый и толку от него мало. По другому пути развития я пошел.
        Какую тактику можно выработать против мага воды? Основное - держаться подальше от луж. Для этого хорошо полет сойдет, чтобы резко перебросить себя в сухое место. Броня - как основа выживания. А убийственные заклинания - способ быстро закончить схватку. Но вихрь лезвий плохо себя показал. Точечный удар дамочки лучше справился. С этой точки зрения вакуум кажется наиболее перспективным.
        Кто ещё был… Друид. Если дать ему время, окопается так, что превратится в альфа-самца на своей территории. Вывод - убивать нужно быстро. Поспешил мужик… Ох, поспешил. Ему бы остаться там, где он был, в своих зарослях и продолжить наращивать силу, но… Решил быстро добить искателя, за что и поплатился. Но кто знает, может у него мана кончилась или ещё что. Не заметил у него дальнобойных заклинаний, поэтому броня против него нужна, если в путы к лесным побегам угодить. А вот что-то убийственное, чтобы сносить заросли - это да, пригодится. Пожалуй, лучше всего подойдет буря или вихрь лезвий. Может и вакуум, но надо тестировать. Вон как с магом воды вышло. Оказалось, что ветер пасует против этой стихии.
        Желтый маг, уж не знаю, что у него за стихия - банальный вариант. Щиты, да вихри, можно уворачиваться.
        Отдельная история с невидимкой. Мерзкий и неудобный противник. Во-первых, смог прятаться всё это время. Во-вторых, умеет пробивать броню. Готов спорить, что это какое-то особое умение. В-третьих, его удары отравляющие. Хорошо, что мне в своё время достался бонус на иммунитет от любых ядов, да и регенерация есть. Ещё целебное зелье спасло. Кто знает, отсутствуй хоть что-то из этого и он бы победил. Хорошая тактика, хоть и подлая. Скрыться, дождаться пока остальные поубивают друг друга, нанести выверенный удар последнему искателю.
        Что можно противопоставить такому врагу? Хорошую броню и контроль пространства. Для этого можно элементаля развить, чтобы он лучше справлялся. Да и Зевса надо бы, он молодец, хорошо мне помог. Ещё бы невидимок научился обнаруживать, совсем прекрасно было бы.
        Так какие выводы по итогу?
        Броня нужна везде. Урон тоже нужен. Горько это признавать, но всё нужно. А ещё нужны постоянные тренировки и оттачивание мастерства. Сколько я пробыл на испытание? Полчаса от силы, а пищи для размышлений получил на пару недель отработок. Чувствую, в ближайшее время спать буду ещё меньше.
        Сейчас у брони пятый ранг. Вкидываю туда ещё пять очков и довожу до десятки. Выскакивает сообщение:

        БРОНЯ ВОЗДУХА ДОСТИГЛА ДЕСЯТОГО РАНГА.
        БРОНЯ ВОЗДУХА ТРАНСФОРМИРОВАЛОСЬ В ЭЛИТНЫЙ ДОСПЕХ ВОЗДУХА.

        А вот это что-то новое. Открываю характеристики и изучаю, что это за изменения.

        ЭЛИТНЫЙ ДОСПЕХ ВОЗДУХА
        РАНГ 10
        УРОВЕНЬ 3
        ЗАЩИТА: 270, 2
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 246 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 150

        Изменения внушительны. Защита скакнула больше, чем на сотню. Почти в два раза больше. Да и длительность увеличилась. Я вызвал броню и оценил визуальные изменения. Если в прошлый раз это была едва заметная пленка, что лежала, как вторая кожа, при этом обтягивая одежду и рюкзак, если тот на мне был, то в этот раз я увидел настоящий доспех. Появились защитные элементы и даже шипы. Глянул в зеркало - вид внушительный. Словно офицер из средневековья, что собирается послать в бой верных солдат.
        Только вот, как бы с заметностью разобраться? Направил волю на доспех и, о чудо, он снизил видимость, а после и вовсе исчез. Броня осталась, но теперь она невидима. Прекрасно.
        Осталось четыре навыка. Можно до десятки довести вихрь. Или открыть вакуум, кинуть в полет, да полно вариантов. Но решил, что всё же, чем раньше начну тренировать новую способность, тем лучше. Поэтому вкинул одно очко в вакуум.
        Когда увидел, какой урон выходит со всеми бонусами, то понял, что обзавелся ультимативной способностью.

        ВАКУУМ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 0
        УРОН: 508
        ДАЛЬНОСТЬ: 100 МЕТРОВ
        СТОИМОСТЬ: 300

        Пока я не могу вообразить, какому ущербу равен такой урон. Нужны испытания. Причем не на стройке, а где-то в глухом лесу, подальше от людских глаз. А то как бы так не вышло, что я здание обрушу.
        Теперь есть чем встретить любого искателя, что пожалует в гости. Но, если подумать, я ведь могу быть не единственным обладателем способности впечатляющей мощи. Могут быть и другие… Перевел взгляд на броню с её 270 защиты, хм… Чем закрываться от такого урона? И это я ведь ещё не тренировал способность. Что отдельная история, потому что с такой стоимостью поднимать уровни будет проблематично. В зоне повышенной скорости восстановления маны я смогу применить навык раз в семь минут. Не густо. Если ещё учесть, что площадь всего кубометр, то увернуться можно. Это тебе не буря, от которой попробуй спрячься. Вывод - нужно бить наверняка. Потому что в противном случае останусь без сил и стану легкой добычей.
        Идею с лесом отложил на потом, потому что найти действительно глухое место в радиусе сотни километров крайне сложно. Но тяга проверить навык в действие была так сильна, что отправился на стройку, убедился, что там отсутствуют посторонние и применил вакуум во дворе.
        Выглядело это как… Мгновенное исчезновение воздуха в пространстве, которое начинает рваться и трещать. Собственно, всё. На этом видимые эффекты закончились. Какие-то супер разрушения отсутствуют. Я даже подумал, что ударил в холостую. Это побудило проверить на чем-то физическом, а не сотрясать воздух. Нацелился на ближайшую стену, кинул заряд и…
        С рук сорвалась точка, что устремилась в цель. Снова раздался треск, часть стены исчезла и взорвалась пылью, после чего половина этажа просела. Вот сейчас был грохот так грохот. Я аж присел, насколько это было внезапно.
        Испугавшись, что это привлечет внимание, закинул себя полетом на крышу и принялся отслеживать, решится ли кто сюда заглянуть на огонек. Но если кто и услышал, то решил проигнорировать. Или вызвал полицию. Но от них я всегда смогу полетом уйти.
        Обдумав ситуацию, я принялся тренироваться дальше. Как минимум нужно получить первый уровень, для чего можно и в воздух пулять. Остальные три очка навыка решил придержать. Пока осваиваю то, что есть, а дальше посмотрим.
        На следующей неделе было два интересных события, помимо обычного забитого под завязку графика. Первое - я прыгнул с парашютом. Цель была подружиться со страхом высоты. Уж не знаю почему, но я быстро перестал испытывать перед ним чувство трепета. Видимо родство со стихией сказывалось. Но всё равно, требовалось закрепить результат. Поэтому пара заходов, ни с чем не сравнимое чувство полета, применение навыков прямо во время падения и вуаля, я постепенно становлюсь адреналиновым наркоманом.
        Летать - это не так просто, как может показаться. Ближайшее сравнение, которое приходит из игр - джетпак или, если по простому, реактивный ранец. Таким я пользовался только в играх и ощущения, как ни странно, схожие. При активации навыка я мог задать тягу в любую сторону. Хочешь - лети вверх. Хочешь - смещайся в бок или замедляй падение. Тонкость в том, что расход маны большой и требовался филигранный расчет. Я это хорошо прочувствовал, прыгая с крыши. Можно контролировать всё время свободного падения, тогда много сил потратишь. А можно замедлиться в последний момент, и сэкономишь сотню маны. Риск выше, но и эффективность в разы приятнее.
        Для того, чтобы отработать точность применения навыка - выбрался в лес. Пришлось отъехать за город и углубиться, но зато я получил возможность скакать по деревьям и использовать сложную местность для отработки рефлексов. Ведь деревья буквально созданы для того, чтобы по ним бегать и отталкиваться. Понятное дело, что физических возможностей для этого маловато, но вот с полетом - самое то.
        А если ещё клинок активировать, то можно заодно и удары отрабатывать. Атаки с разбегу, под ускорением, в полете - вариаций масса. Я чувствовал себя Нео, в которого загрузили обновления и он постепенно осознает свои возможности, развлекаясь на полную.
        Второе выделяющееся событие - встреча и тренировка с Мартой. Она была знаковой по нескольким причинам. Первая - мы с ней давно не виделись, поэтому я был просто рад. Вторая - я увидел её уровень, спасибо интеллекту. Пятнадцатый, что озадачило. Ладно я, побывавший в куче приключений набрал четырнадцатый, но она? Когда и как? А ведь есть ещё характеристики и навыки, вот бы в них заглянуть, тогда можно оценить реальный потенциал девушки.
        Уточнять, откуда уровни не стал, чтобы сохранить возможность видеть уровни в тайне. Что сказать о нашем спарринге? Если знаешь, чего ждать от психика, обладаешь сильной волей и бонусами на защиту от ментальных воздействий, то он тебе не соперник.
        Понятное дело, я пользовался ограниченным арсеналом. У Марты имелся щит, назывался он психо-кинетический и вполне сносно управлялся с атаками. Вихрь лезвий держал пару секунд, таран так и вовсе держал пару атак. Сама же девушка постоянно старалась запутать меня. И должен признать, её умения не стояли на месте, в освоение навыков она сильно продвинулась.
        Создание двойников и иллюзий, дезориентация, ментальное давление, игра чувствами и эмоциями. Противник специфический, но, повторюсь, если найти подход… Когда первый раз увидел, как Марта раздваивается и появляется её клон, то опешил. Но потом призвал ветер и определил, от какого образа исходит запах. Так быстро научился вычислять, где обманка и отстреливать их пулями.
        С остальным и того проще. Относительно, конечно. Вспомнились тренировки, которые уже проходили, когда девушка давила на меня, а я учился выделять свои мысли. Повторили этот опыт, только в обстановке, приближенной к боевой. Главное держаться за центр самоосознания, но после того, как я развил волю, это было в разы легче.
        Третьим знаковым событием стало открытие своей грани стихии воздуха. Та штука, что поселилась у меня на руке в виде кольца, стоило к ней обратиться, предложила открыть грань. Что примечательно, сделать это можно было в любом месте. Зачем? Пока неизвестно, какой потенциал закладывается у такой возможности. Сам то я кое-какие варианты вижу, но допускаю, что это малая часть.
        Грань открыл на стройке, где же ещё. Что сказать… Она меня разочаровала. Духи воздуха появлялись, меня игнорировали. Тренировать на них я мог мало что, в силу их слабости. Высшие духи тоже заглядывали, но редко. Я одного победил и второй пока не появился. Так что мечта заполучить доступ к бесконечной прокачке обломалась. Зато на малых духах можно было развивать Зевса, что плюс. Как говорится, на безрыбье и рак рыба.
        На этом я исчерпал свои возможности для развития и оставался последний вариант. Решив, что больше нет смысла откладывать, набрал Германа.
        - Да, - раздалось в трубке после гудков.
        - Привет. Предложение о сотрудничестве ещё в силе?
        - Эрнест? - последовал уточняющий вопрос, - Да. Как насчет встретиться и обсудить?
        - Можно.
        - Хорошо. Дай подумать… Ты завтра вечером свободен?
        - Да.
        - Окей. Я заеду за тобой в семь. Устроит?
        - Вполне.
        - Договорились. До встречи.
        На этом разговор кончился.

        Глава 16. Герман и команда

        Стою, жду. В руках горячий кофе, трубочка торчит из бумажного стакана. Или правильно говорить картонный? Глянул в небо, там серость набирает силу, намекает, что скоро дождь обрушит. Но нашла кого пугать. Чем страшны капли магу ветра? Броня и от них защитит, будут стекать, не касаясь кожи и одежды.
        Зевс на крыше сидит. Чувствую его, вижу его глазами, как он окрестности оглядывает. Успел его чуть раскормить, теперь он напоминает сытого орла, вместо голодной вороны. Всем прекрасна ручная птица. Разве что татуировка осложняет жизнь.
        Как объяснить её появление всем тем, кто видел меня без одежды? Пришлось выкручиваться. Полину неделю избегал, а потом соврал, что решил грудь забить. Мол, давно идею вынашивал. Девушка, конечно, удивилась, я бы даже сказал, что была шокирована. Но вроде удалось сгладить впечатление. А на тренировках старался переодеваться быстро, либо вообще майку под низом не снимать. Всё же, как ни крути, крайне странно будет увидеть татуировку у юнца. Тем более такую… внушительную. С идеальными линями, объемную и создающую впечатление, что птица вот-вот упорхнет с груди. Знали бы люди, что так и бывает, когда призываю Зевса.
        Наконец, из-за угла вынырнула машина, и я приметил в ней знакомое лицо. Герман пожаловал, на пять минут задержался. Ну да в нашем городе это нормально. Рядом с ним на сиденье ещё кто-то сидел, распознал в ней женщину. Тоже искательница?
        Остановились рядом, я сел на заднее сиденье.
        - Привет, - повернулся ко мне мужчина, - Это Алиса. Алиса, это Эрнест.
        - Приятно познакомиться.
        Девушка… Или скорее женщина. Волосы темные, глаза светлые. В целом симпатичная. В уголках глаз видны едва заметные морщинки, одета в пальто. Сижу на заднем сиденье, разглядываю их. Герман тронулся и вырулил из двора.
        - Куда едем?
        - Как насчет прогуляться к одной грани, ты не против? - ловит мой взгляд в зеркало заднего вида мужчина.
        - Цель?
        - Думаю, так проще будет познакомиться. Мы тебе покажем, на что способны. Ну и ты нам покажешь. Там и обсудим, что и как.
        - Ок.
        Вполне норм план, как по мне. К тому же, мне покажут грань. А это ведь, по сути, стратегическая информация, так что можно расценивать, как широкий жест или акт доверия. Ещё это может быть ловушкой. Завезут в укромное место и набросятся скопом. Впрочем, что мешало им это сделать раньше? Отмечаю, что у Германа тринадцатый уровень, у Алисы одиннадцатый. Не сказать, что впечатлен. Но можно сделать вывод, что они активные практики. Надо перебить кучу монстров, неоднократно участвовать в приключениях, чтобы прийти к этому.
        Ехали молча, но на удивление напряжение отсутствовало. Несколько раз ловил в зеркале заинтересованный и изучающий взгляд Алисы. Интересно, что у них за способности?
        Выехали за МКАД, дальше ещё минут тридцать дороги и прибыли куда-то в пром зону. Вокруг заводы, да пустыри. Судя по виду, нужное нам место было заброшенным. У граней это что, ключевой аспект для проявления в реальности? Меньше чужих глаз и криповость обстановки наше всё?
        - Приехали, - сказал Герман, паркуя машину, - Здесь в округе никого нет, так что можно не скрываться. Мана восстанавливается быстрее, как можешь заметить.
        - А что за грань? Какие монстры?
        - Удивишься, но кровососы. Магия крови. Похожи на летучих мышей.
        - Мутантов, - добавила Алиса, - Замечу, мерзкие твари. Ты как, парень, не из пугливых?
        - Из пугающих, - съязвил ей в ответ на эту дешевую подначку. Глаза дамочки блеснули, но промолчала. Жаль, думал, сейчас ещё попробует задеть, ведь такой повод хороший, молодой парень выпендривается.
        - Можем сразу туда отправиться. Как раз кровососы должны были восстановиться. Мы сюда раз в неделю заезжаем и чистим территорию. - пояснил Герман в ответ на мой вопросительный взгляд.
        - Грань первого ранга? - уточнил я.
        - Ага, - ответил мужчина и переглянулся с женщиной, - Ты видел второго?
        - Видел. - не спешу вдаваться в подробности.
        - Что же, тогда прошу вперед. Думаю, мы с Алисой начнем, потом обсудим и можешь присоединиться.
        - Веди.
        Посмотреть на искателей до крайности любопытно. Герман зашагал вперед, одет он в спортивный костюм, куртку в машине оставил. А вот Алиса, наоборот, в повседневную одежду. Джинсы, кроссовки, да легкое пальто сверху. Как то это не тянет на самую подходящую одежду для войнушек на заводе.
        Добрались до ворот, прошли коридорами и мужчина вывел нас на открытое пространстве. Здесь полумрак, но я сразу засек десятки духов. Они сидели в основном на потолке и зашевелились, стоило нам появиться.
        - Сейчас полезут, - тихо сказал Герман, - Алиса, действуем как всегда. Прикрывай.
        - Да-да, понятно.
        А дальше началась потеха.
        Мужчина вышел вперед и… Окутался броней. Она светилась и блестела металлическим оттенком, словно повстречал воина древности. В руках у него оказался клинок, который тоже пылал серебром стали.
        Тут как раз показались духи и искатель рванул вперед. Не скажу, что действовал он супер быстро, скорее не спеша. Впрочем, это позитивно сказывалось на его эффективности. Взмах клинком и очередной дух летит разрубленный на части.
        Следом подключилась Алиса. Она выставила руку вперед и прямо перед нами возник щит, отгораживая от воина. Ещё взмах кистью и щиты прикрывают Германа.
        Пять минут потребовалось на то, чтобы накрошить штук тридцать тварей. Что я увидел? Навыки ближнего боя у мужчины и мастерское владение десятком щитов одновременно у женщины.
        - В следующем зале ещё столько же духов будет. Покажешь, что умеешь? - обращается ко мне мужчина. Отмечаю, что если он и запыхался, то совсем едва. Броня на нем растворилась, как и клинок. Так что он теперь стоял в обычной одежде.
        - Ну пойдемте.
        Ждать их не стал, зашагал вперед. Чего мне бояться? Разве что высшего духа, но до него ещё добраться надо. Броня выдержит любой удар от мелочи. Так что…
        Я прошел в следующей помещение, увидел цели, вышел вперед, чтобы они набросились на меня… А потом закидал помещение вихрями лезвий, превращая всех в кровавый фарш. Тридцать секунд и возвращаюсь обратно.
        - Я всё.
        Хотелось бы увидеть восхищение, шок или трепет, какую-то сильную эмоцию, но… Да, они впечатлились, смотрят оба с интересом, но без пиетета.
        - Круто. Что у тебя за стихия?
        - Ветер.
        - Как понимаю, ты силен в уроне? Как быстро можешь его наносить?
        - Смотря какая задача. Высший дух мне не соперник.
        - Впечатляет. Может тогда дальше пройдемся? Соберем эссенции.
        - А что они дают? Есть полезный эффект?
        - Да. Можно сделать зелье для очистки крови. Принимаешь такое и любая болезнь с ней связанная уходит. Более того, кровь обновляется, что благоприятно сказывается на организме.
        - Здорово, - искренне восхитился я, - Наверное, дорого на рынке стоят.
        - Нормально, - улыбается Герман. - Закину тебе пятьдесят процентов за тех, что убил.
        - Почему пятьдесят? - спрашиваю не потому что жадный, а потому что и правда интересно, откуда именно такая цифра.
        - Территория наша, мы её тебе показали. А пятьдесят от щедрости, чтобы ты понимал - сотрудничать с нами выгодно.
        Ловлю его ухмылку и сам улыбаюсь. Алиса же в стороне молча стоит. По сторонам смотрит. Ветер нашептывает, как она едва заметно фыркнула.
        На то, чтобы зачистить логово ушло от силы полчаса, да и то, большая часть времени ушло на ходьбу и собирание трофеев. Новые знакомые показали, что ещё умеют. Я тоже в долгу не остался, продемонстрировав, как разбираюсь с высшим духом. Вот здесь их больше получилось впечатлить.
        - В общем, Эрнест. Вижу, ты парень способный, нам подходишь. Всего нас пять человек, ты будешь шестым. Нам как раз нужен тот, у кого хороший урон, чтобы пройти через одно место.
        - Не рано ты ему это рассказываешь? - вмешалась Алиса.
        - Главный одобрил, - не обратил он на неё внимание. А вот я обратил, что есть ещё какой-то главный и это не Герман, как мне показалось раньше, - С остальными я тебя позже познакомлю, если договоримся.
        - Что делаете, как часто охотитесь и есть ли у вас выход к другим граням, кроме этой? - сразу уточнил я то, что больше всего интересовало. Есть ли перспективы нашего сотрудничества или овчинка выделки не стоит.
        - Большой рейд у нас раз в неделю, в выходные. У всех есть жизнь и вне охоты, так что такой график оптимален. Но никто не запрещает встречаться на неделе. Обычно мы так делаем, чтобы тренироваться и навыки развивать. Насчет выхода - да, есть. Сразу говорю, потенциал там имеется, есть куда расти.
        - Любопытно. Условия? Раздел добычи?
        - Делим всё поровну. Канал сбыта имеется, деньгами обижен не будешь.
        - Что от меня потребуется, кроме как участвовать в зачистке духов?
        - Собственно, в основном только это. Молчать о команде, само собой. По возможности помогать нам в делах.
        - Например?
        - Разное может случиться. Например, могут заявиться другие искатели, придется отбиваться.
        - Даже так? - задумался я.
        - Тебя пугает встреча с другими искателями, парень? - снова влезла Алиса. Не удержалась всё же.
        - Я вроде сказал, что сам пугаю. Пора бы уже запомнить, - вроде голос серьезен, но уверен, она почувствовала, что это шутка. Надеюсь, у неё имеется чувство юмора.
        - Хватит вам, - пожурил Герман, - На сегодня можем закончить или, если хочешь, устроить дружеский спарринг. Не на навыки, - сразу выставил он руки вперед, - А для развития.
        - Почему бы и нет? Алиса, у тебя крепкие щиты?
        - Хочешь проверить? - изогнула она бровь.
        - Было бы познавательно.
        - А Герман тебе чем не нравится?
        - Могу и с ним, - пожал я плечами.
        Что-то во мне явно изменилось по отношению к женщинам. Пожалуй, после того случая в лесу, когда на меня троица напала и схватки на испытание, где тоже была опасная дамочка, что кидалась копьями. Так что на моем счету две женские смерти. Не тот факт, которым я горжусь. Я бы даже сказал, что это низкое деяние и то, что это была самозащита нисколько не умоляет этого.
        Внутри меня что-то изменилось. Словно были девушки, милые и нежные, как цветы. Они мне не враги. Да и сложно к ним как-то относиться иначе, нежели с симпатией. Но были и другие. Воительницы. Ну или искательницы. Которые могли доставить большие проблемы и даже попытаться убить тебя.
        Поэтому в моей голове что-то щелкнуло, и я не испытывал какого-то пиетета перед Алисой. Ну, подумаешь, женщина. Взрослая, старше меня раза в полтора, что теперь? Раньше бы я мялся и стеснялся, да вообще сложно представить ситуацию, где я активно общаюсь с разными людьми разных социальных статусов, но сейчас… Плевать. Спокойствие и равнодушие, легкая настороженность, как от потенциального противника.
        С мужчинами проще было, если честно. Либо дружи, либо… Хотел сказать убей, но это как-то слишком. Откуда во мне этот дурацкий пафос набирается? Словно я брутальный герой из дешевого романа. Тьфу.
        - С Алисой мы обычно по следующей схеме тренируемся, - взял слово Герман, пока я обдумывал свои ощущения, - Она ставит щиты, я пробиваюсь через них. Если коснулся её - выиграл. Если силы кончились раньше, чем у неё - проиграл.
        - А ты не атакуешь? - удивился я и посмотрел на женщину.
        - Мой профиль - защита.
        - А как же опыт за духов?
        - Он капает, когда я принимаю активное участие в сражениях. К тому же, атаковать я тоже могу. Сам увидишь.
        Любопытно. Тут я вспомнил, что разные навыки имели разную схему прокачки. Как заметил, тот же полет развивался по мере затраченной маны. Потратил тысячу - получи уровень первый. Потратил две тысячи - второй. Требования росли в геометрической прогрессии, так что каждый следующий уровень требовал в два раза больше затрат. А следовательно и времени, которое уйдет на развитие. Что давали уровни? Силу применения. Я мог взлететь выше и быстрее на одну единицу усилия.
        С броней тоже особые условия. Сначала она развивалась от количества применений, а потом перешла за входящий урон. Иначе говоря, чтобы прокачать её, нужно отгребать люлей. Самая геморройная и рискованная прокачка из всех.
        А ведь ещё у всех навыков коэффициенты менялись в зависимости от контекста применения. Одно дело в сражение, другое дело в домашних условиях. Во втором случае в пару раз медленнее. Ещё зависело от силы противника. На тех же мелких духах прокачка шла совсем едва-едва. С высших духов бонусов капало больше. Получение характеристик тоже замедлилось. За прошедшие дни, когда сам тренировался, я получил ровно ноль бонусов. Требовалась хорошая драка, чтобы развиться.
        Алиса отошла метров на двадцать. Я тоже вышел на площадку, где ничего мешать не будет. И началось развлечение. Это сложно назвать дуэлью или спаррингом, скорее мы оба решила проверить, кто на что способен.
        Для начала женщина поставила щит и отошла от него.
        - Попробуй пробить, - крикнула она мне задорно.
        Я кивнул в ответ. А что, нормальный и логичный подход. Первым делом пристреливание, а дальше, когда лучше узнаем друг друга, то можно рассчитать риски и сразиться в полную силу. Так что правильно сделала, что отошла от щита. Может она и уверена в своих силах, но кто меня знает? Вдруг пробью, а жизнь одна.
        Щит метра три в ширину и столько же в высоту. Почти квадратная форма, но не плоскость, а чуть изогнут. Светится как гудящий воздух, видно отчетливо, но без выраженных цветов.
        Для начала ударил тараном. Пятьдесят с копейками урона. В ответ раздался гулкий звук, словно булава столкнулась с куском стали. По щиту прошла волна, но он выдержал. Алиса же победно улыбнулась.
        Я решил про себя, что пока рано применять вакуум. Пусть этот навык останется у меня в запасе, как секретное оружие. Туз в рукаве, о котором буду знать только я. Так что следующий удар был вихрем лезвий, который отработал максимум на половину эффективности. В этом минус площадных заклинаний, когда нужно что-то пробить. Можно закинуть вихрь за щит, тогда да, будет толк, если попадет в магичку. Но я ведь не хочу её убивать?
        Ещё таран, пара лезвий и щит пал. Неплохо. Навскидку где-то двести пятьдесят единиц прочности.
        - Как то ты скромно, - прокомментировала Алиса.
        - Расслабься. Парень примерялся, вот и всё. - подошел ближе Герман. - Я твой основной щит медленнее пробиваю.
        - А это был основной? - спрашиваю женщину.
        - Да.
        - Как часто можешь такие ставить?
        - Воу, парень, какой ты быстрый. Секрет фирмы, - делает она возмущенной лицо, будто я ей под юбку лезу.
        Тут наш разговор прерывает звук мобильного звонка. Это Германа кто-то хочет услышать. Он отходит, но благодаря ветру я знаю каждое слово, сказанное как им, так и собеседников. Ещё до того, как он убирает телефон и обращается ко мне, знаю, о чем заговорит.
        - Эрнест, к нам ещё двое из команды едут. Это не запланировано было, ребята потренироваться хотят. Если хочешь, можешь сразу с ними познакомиться. Ну или могу тебя до города подбросить.
        - Давай познакомимся.
        Раздумываю недолго. Тактичность мужчины подкупает. Если бы это была ловушка, то логичнее было встретить меня здесь скопом. Зачем эти сложности с внезапным приездом после? Так завезли меня на машине черт знает куда прямо в лапы злым искателям и всё. Но чувствуется, что обман отсутствует, так что почему бы не продолжить налаживать связи?
        Новые лица подъехали где-то через. Это время провели довольно продуктивно, устроили ещё несколько показательных тренировок. Что я могу сказать? У Алисы оказался не только этот щит, но и другие вариации. Был личный доспех, по аналогии с моей броней. Были атакующие навыки - девушка могла создать щит с копьями и толкнуть его в сторону врага. Могла просто зажать двумя щитами и если сил хватит, то раздавить противника. В общем, не такая уж и безобидная дамочка, как может показаться.
        После того, как быстро опробовали навыки друг друга и составили впечатление, кто на что способен - повысили уровень вовлеченности. Решили один раз устроить полноценную тренировку.
        Разошлись на двадцать шагов. Герман дал отмашку.
        Алиса выставляет щит, но я его игнорирую и спокойно иду в сторону. А зачем сложные решения, если щит стационарный и она пока не демонстрировала способность его двигать.
        Быстрый рывок в сторону, путь преграждает ещё один щит, но я обхожу и его. Как я понял, затраты у неё как у меня на простой навык, то есть где-то в районе десяти-двадцати единиц маны на одну защиту. Так ставить она их может сколько угодно, но вот загвоздка. Она применила два навыка, а я ноль, тем самым отыграв небольшое преимущество. Замотать противника - один из простых способов, как победить.
        Но девушка удивила. Когда я оббегал третий щит, возник следом четвертый, а потом они мгновенно образовали коробку. Я же оказался заперт.
        Алиса подошла и победно улыбнулась. Смотрю на стенки. Те словно спаяны, держатся крепко, внутри площадь пару тройка квадратных метров. Применять навыки сложно, потому что массивные удары заденут меня же.
        Гляжу в её глаза полные превосходства, а потом активирую полет, и вылетаю из западни, как пробка из бутылки шампанского. Падаю на женщину ногами вперед, зная, что у неё броня, это совсем не страшно делать. Но та уходит перекатом в сторону, где её догоняет таран в спину, от чего она катится по земле.
        Впрочем, очухалась дамочка быстро, мгновенно вскакивает и хочет отпрыгнуть назад, чтобы разорвать дистанцию, но подставляю ей воздушную ступеньку. Итог - она летит ещё раз и плашмя раскидывается на земле.
        Ветер доносит смешок Германа, тому явно нравится, что Алису поваляли. Видимо ему самому не раз доставалось, поэтому он немного злорадствует.
        Пока она лежала, я быстренько коснулся её и отошел в сторону. Продолжая внимательно отслеживать реакцию. Мало ли… Был у меня уже случай, когда у дамочки нервы сдали.
        - А ты резвый, - встает она, - Неплохо. Хорошо меня повалял.
        Как ни странно, но она улыбается. Вполне дружелюбно. Признаю, я приятно удивлен. Обсудили итоги, Герман тоже прокомментировал, а потом с ним обменялись, так сказать опытом.
        Навыки мужчины направленны на ближний бой. Из того, что я увидел - призванные меч и броня, рывки вперед, усиленные удары. Плюс сами физические возможности, что тоже были повыше, чем у обычного человека.
        После того, как я призвал свой клинок и проявил броню воздуха (а её можно делать видимой и заметной), Герман оживился и предложил устроить фехтовальный спарринг. Ну а я согласился, ведь самому интересно. За последние дни я успел раз десять побывать на тренировках по фехтованию, плюс сам много занимался, так что давно преодолел уровень неуклюжего болвана.
        В итоге развлекались оставшееся время. Я задействовал весь свой арсенал, но это был не серьезный, бой, а скорее салочки. Если задеть по касательной его или меня мечом, то снималось в районе двадцатки урона. Вполне допустимо, чтобы отставить в сторону опасения и как следует развлечься.
        Я получил настоящее удовольствие, наконец-то задействовав на максимум эту ветку развития. Занятия в секциях это прекрасно, но там отсутствует возможность применять навыки, так что… Сегодня я получил ценный опыт. Сам по себе спарринг с искателем ближнего боя окупил все те риски, связанные с приездом сюда.
        Можно сказать, что я открыл для себя прелесть пути мага ближнего боя. Экономика маны совсем другая, решает ловкость, рефлексы, тактика и мастерство. С ловкостью мне помогал сам ветер. Полет дополнял. Я играючи уходил от большинства атак Герман, чем знатно его бесил. Иногда вступал в жесткий клинч, принимал удары на меч и проверял, выдержу ли. Что сказать… В этом вопросе мужчина уделывал меня. Он сильнее физически, его навыки и характеристики под это заточены, да и сам меч имел более твердую структуру. Так что мой удел - путь ловкости.
        А если ещё добавить и обычные навыки… Один раз я подловил Германа, когда он применил рывок. Вспыхнул силой, ускорился и как пушечное ядро сорвался в мою сторону. Встретил его… Тараном. Две силы столкнулись и воин выдал жесткое сальто назад, знатно приложившись о землю.
        Когда вдали показалась машина, что ехала в нашу сторону, я предложил остановиться. Нужно к приезду остальных участников группы восстановить ману. Не то, чтобы я не доверял… Но, как говорится, если у тебя паранойя, это не значит, что за тобой не следят. Доверяй, но проверяй.

        Глава 17. Дружная команда

        Из машины вышли двое мужчин. Я стоял в этот момент в стороне, так что перед тем, как нас познакомили, успел разглядеть прибывших.
        Первый - здоровый лысый мужик. Каюсь, но всплыла ассоциация с Джонни Синсом, что снимался… эм… в кино. Но эти мысли я оставил при себе, а то ещё спросят, откуда я таких "актеров" знаю. Под два метра ростом, одет в кожаную куртку с белым меховым воротником. Под низом майка, что обтягивала мощную грудь. Образ дополняли черный очки, улыбался на расслабоне и жвачка, которую он жевал.
        Второй - относительная противоположность. На голову ниже, щуплый, восточной внешности. Может казах, может ещё кто. Я, если честно, слабо в этом разбираюсь. Если сравнивать с первым, то второй вел себя тихо и неприметно, глаза всё время скользили мимо него. Да и он сам, словно не от мира сего. Глаза смотрят сквозь тебя, куда-то вдаль убегают.
        - Парни, это Эрнест. Эрнест, это Ваня и Нурлан. - представил нас Герман.
        - Привет, - пожал я им руки.
        У Вани, который лысый здоровяк, рука что лопата и чуть не раздавила мою ладонь. Нурлан тоже в долгу не остался. Хоть он и выглядел щупло, но пожал крепко, словно хотел сломать мне ладонь.
        - Как тут у вас? Ты теперь с нами, парень? - спросил Ваня. Какое неподходящее для него имя.
        - Хорошо всё. - ответил ему Герман, а я кивнул, - Зачистили завод. За полчаса управились.
        - Да ладно. Хороший результат. Блин, погоди, то есть вы нам ничего не оставили? - искренне возмутился здоровяк.
        - Нет, - ухмыльнулся Герман. Алиса же стояла рядом и словно превратилась в ледяную статую.
        - Жопка, - состроил расстроенную гримасу Ваня, будто он ребенок, у которого отняли конфету. - Ладно, мы пострелять вообще приехали. Придется по банкам палить. Вы с нами?
        - Эрнест, ты как? Хочешь пострелять? - перевел на меня взгляд Герман.
        - Было бы интересно, - не стал я отказываться.
        - Вот, наш человек, - хлопнул меня по плечу Ваня, от чего я чуть не улетел в сторону.
        Этот… кхм… крайне живой человек отправился в сторону здания, что стояло рядом с заводом, где духов крови зачищали. Собравшиеся отправились за ним, ну и я следом. На удивление атмосфера царила непринужденная. Я видел перед собой обычных людей, что волей судьбы объединились ради одного дела. Все такие разные, но, тем не менее, действующие вместе. Отсутствовало напряжение, ко мне отнеслись дружелюбно и, не смотря на то, что вижу их впервые, чувствую себя расслабленно. Впрочем, это не мешает мне быть готовым к любой подставе.
        Ваня открыл створки, зашел внутри, а там добрался до ящиков. Те закрыты внушительными замками, но у него нашелся ключ. А внутри… Если честно, то у меня глаза на лоб полезли, когда увидел. Десяток автоматов, ружья, пистолеты, заприметил гранаты и патроны. Очень много патронов.
        - Ты же моя малышка, иди к папочке, соскучилась моя хорошая, - тихо шептал Ваня, когда брал в руки автомат. Если бы не ветер, то не услышать, а так мой верный друг донес, что там бормочет этот здоровяк. Судя по тому, как хмыкнул Герман, а Алиса закатила глаза - услышал не только я.
        - Эрнест, да? Стрелять умеешь? Держал в руках мужской агрегат? - Ваня смотрел на меня с любопытством.
        - Держал… Агрегат в том числе. - не удержался я от двусмысленности, на что получил одобрительную улыбку.
        - Тогда выбирай себе малышку, набирай патронов и пойдем.
        Остальные поступили так же. Из автоматов я уже стрелял. Не таких, как здесь, но было дело. Наличие денег и энтузиазм дают возможность получить любой опыт. Как обращаться с оружием и как не убиться меня научили. Не скажу, что я многому научился, да и точность хромала, но навыков больше, чем у типичного подростка моего возраста. Хватит, чтобы не опозориться, а больше сейчас и не надо.
        Прошли дальше через здание, вышли в просторный зал. По углам валялись сотни гильз, а впереди я увидел мишени. Они были нарисованы прямо на стенах, на разной удаленности и отличались размерами.
        - Как обычно или на деньги? - предложил Ваня.
        - Как обычно, - отрезал Герман, - Эрнест, если он тебе будет предлагать пострелять на деньги, то отказывайся. У него навыки под точность завязаны.
        - Ну вот, сдал меня. Плохой ты, - сделал вид, что обиделся здоровяк. - Алиса, милая, поставь щиты.
        Чем больше времени я наблюдал за этими людьми, тем больше понимал, что в их общение полно скрытых смыслов. Первое впечатление - Ваня любил дурачиться и буквально пылал жизнерадостностью. Эдакий рубаха парень, душа компании. Герман был более серьезным и сдержанным, Алиса, как только эти двое приехали, тоже натянула маску серьезности. Пока непонятно, с чем это связано, но чувствуется напряжение между ней и здоровяком. Он на неё поглядывает, а она словно специально держится холодно. Нурлан же вообще сел в стороне и смотрел куда-то вдаль. Даль эта простиралась недолго и через десяток метров упиралась в стену.
        Чего бы не было между женщиной и здоровяком, но щиты она поставила. И тут Ваня проявил себя, в том числе свои способности. Стрелял он… Метко. Алиса ставила щиты в случайном порядке и малого размера, от силы десять сантиметров в диаметре. Каждый раз здоровяк попадал точно в центр и, что самое интересное, большинство выстрелов пробивали щиты насквозь. Где-то семьдесят процентов, если я правильно подсчитал.
        Вторым предложили отстреляться мне и, должен признать, я немного волновался. Видимо, Алиса решила пощадить меня, потому что создавала мишени размером больше. Мне везло, я почти сразу начал попадать в них, как только пристрелялся. Не в центр, само собой, но хотя бы в щиты, а не мимо них. Но странно, даже несколько попаданий подряд оставляли щит целым.
        - У тебя какие-то навыки усиливающие пули? - спросил я Ваню, как закончил. Иначе как-то объяснить разницу в пробивание щитов я не придумал как.
        - Да, - скромно кивнул мужчина.
        - Он может усиливать выстрелы и любые удары. Точнее не совсем усиливать, скорее повышает шанс критического попадания. - пояснил Герман, - Ещё он наш аналитик.
        - Аналитик? - не понял я.
        - Да, мои способности завязаны по большей части на анализ. Одна из способностей - анализ уязвимостей. Оцениваю риски, планирую тактику и стратегию в походах, говорю, когда пора уносить наши задницы подальше.
        - Круто, - искренне сказал я, прикидывая, насколько полезен такой участник в большой группе.
        - Ага. У тебя, кстати, стрельба хромает. Предположу, что совсем недавно заниматься начал. Держать оружие умеешь, но точность попадания в мишень - меньше десяти процентов. Это если брать центр. Так-то шагов с тридцати вполне можешь палить по врагам.
        - Мне как-то навыками сподручнее.
        - Покажешь? Хочется оценить нового члена команды в деле.
        В глазах Вани загорелся азарт. Чувствуется, что он любит всё новое. Аналитик от бога. Ну или просто фанатик.
        - Алиса, поставишь щиты? - решил я устроить демонстрацию.
        Та сделала, что нужно. Ну я и выдал по несколько раз те навыки, которые уже засветил перед Германом и женщиной. Ничего нового. Сейчас тонкий момент. Если он и правда хороший аналитик, то чем мне это грозит? Быть просчитанным. Что могу, какой урон и возможности. На основе этого можно составить тактику противостояния мне. Но это всё слишком сложно. В том плане, что проще было навалиться гурьбой и запинать. Тот же Ваня мог встретить автоматной очередью. Если он так легко щиты Алисы пробивает, то и броню бы пробил.
        Поэтому, я хоть и отслеживал потенциальную угрозу, но постепенно открывался собравшимся. Тем более, они сами не таились, щедро делились и показывали то, что имеют.
        - У тебя хороший урон. Как раз то, что нам надо, - озвучил вердикт Иван.
        Так и пошло наше общение дальше. Следующим отстрелялся Герман, потом снова здоровяк. Нурлан тоже вышел один раз. Взяв в руки автомат, он преобразился, лицо приобрело хищный оскал. Честно, я ждал, что сейчас он заорет и пойдет в атаку на щиты, но нет, сдержался.
        Сам Нурлан, как выяснилось позже, отвечал за контроль духов. Мог их призывать, мог подавлять или разрушать изнутри. В общем, как я понял, всё то, что я умел делать с духами воздуха, он умел делать со всеми. Отдельное его умение - трансформация тварей. Он сходил за духом крови, притащил одного и обработал. Получилась живучая и юркая тварь, по которой мы дружно стрельбу и открыли.
        Было весело. Я в какой-то момент увлекся и перестал контролировать обстановку, но обошлось без нападений. Должен признать, что моя паранойя лишняя.
        В конце обменялись контактами, меня добавили в общий чат. Отдельно разговорился с Ваней на тему тренажерного зала. Как оказалось, получив возможность развивать выносливость и обретя повышенную регенерацию, этот мужчина буквально офанотел спортом и добился за пару месяцев серьезного результат. а Он и раньше занимался, но с новыми возможности старые подходы устарели, можно было выйти на новый уровень. Итогом разговора была договоренность, что он скинет программу тренировок и питания, что ещё нужно докупить, чтобы ускорить эффект.
        Закончили встречу ближе к вечеру, Герман любезно решил меня отвезти туда же, где и забирал.
        - Как тебе ребята? - спросил он в машине. Алиса сидела рядом, и смотрела в окно.
        - Нормальные. Нурлан молчаливый. А Ваня - живой.
        Молчаливый слабо сказано. За всё время он сказал от силы пару слов.
        - Это да, они такие. Как насчет следующей недели? Готов сходить на дело?
        - Я только за.
        - Хорошо. Время я тебе скину. Нужны будут размеры твоей одежды.
        - Эм… Зачем?
        - Чтобы подготовить костюм, да и всю экипировку.
        - Вы меня приодеть хотите?
        - Да, и по полной, - серьезной ответил Герман.
        - Это обязательно?
        - Туда, куда пойдем… Там специфическое место и нужна хорошая защита.
        - Уже любопытно.
        - Увидишь на месте. Рассказывать бессмысленно, лучше показать.
        - Хорошо.
        - Алиса тебе напишет, какие размеры нужны и как измерить. Там обсудите.
        - Как скажешь. Кстати, ты говорил, что вас пять, а было четверо сегодня. Где пятый?
        - Пятый - это наш лидер, он же вдохновитель. Пока занят своими делами. Может, увидишь его в эти выходные, но не рассчитывай.
        - Он часто с вами в походы ходит?
        - Он… Это сложно сказать. В общем, тоже лучше увидеть, чем рассказывать.
        По ощущениям, дело не в сложности, а в отсутствие желания. Впрочем, я могу понять, почему Герман молчит о лидере. Они и так многое сегодня мне показали. Разумно, если сближение будет идти постепенно.
        Домой вернулся благополучно, довезли любезно до самого подъезда. Алису высадили чуть раньше в городе, сказала, что сама дальше.
        Когда вышел из машины и оказался у себя в квартире, облегченно выдохнул. Многое нужно было обдумать. Я узнал ещё о четырех искателях, как они сражаются и какие навыки применяют. Первым делом, после того, как поел, записал на бумагу всё то, что узнал. Тщательно вспомнил встреченных искателей за весь мой путь, а потом к списку добавил ещё и духов. Получилась таблица со способностями.
        Часа четыре убил на то, чтобы напротив каждой написать варианты противостояния. Муторная и кропотливая работа, но такая систематизация ставит мозги на место. Вот взять, допустим, щит Алисы. Что я ей могу противопоставить? Пуля - бесполезна, потому что слишком медленно наносит урон. Таран - эффективность чуть выше, но всё равно сомнительно. Лезвие - оптимальный вариант, но этот навык у меня не то, чтобы сильно развит, если брать ранги. Вихрь лезвий, на который я делал упор - применительно к щитам теряет эффективность. Если только брать нестандартные применения и закидывать через щиты прямо на голову. Кстати, хорошая идея. Буря может получше сработать, но тоже думаю, кпд так себе. Вакуум - оптимален. Особенно, если правильно подгадать момент. А вот если неправильно… Хах, этот навык тогда меня погубит, если его впустую использовать.
        Что ещё? Элементаль и Зевс. Мои оставшиеся в тайне козыри. Наиболее перспективны, между прочим. Если заранее призвать, то отвлекая магичку своими атаки, можно направить через питомцев удар в спину и поставить быструю точку в противостояние. Клинок и воздух? Если только как элемент давления и уворотов, не больше. Путы, морок, искажение - бесполезны.
        А ведь это касается только одной искательницы и однотипного приема. Понятное дело, что против остальных искателей самое эффективное, это мега дубина с запредельным уроном - вакуум. Но это оружие одного удара, так что в любом случае нужно осваивать и другие приемы.
        В первое время стихия ветра смущала, потому что казалось, что это какая-то хрень. Но сейчас я видел, что ветки развития гибкие, я могу идти разными путями и совмещать их. О чем это говорило? О том, что могу противостоять разным противникам. Может в потенциале к любому врагу смогу ключ подобрать. А это дорого стоит. Где-то моя наивность и невинность потерялись, потому что я стал мыслить расчетливо. Есть угроза? Есть. Значит надо подбирать варианты обороны и повышать шансы на выживание.
        На следующий день я ещё раз пробежался по списку, дополнил его соображениями и составил новый план тренировок. Так началась рабочая неделя, забитая делами под завязку.
        Списался с Ваней. Сначала достал его вопросами, аж самому неудобно было, но тот так увлекся, что сам меня набрал, подробно объяснил, что и как, а в конце пригласил в зал. Встретились в понедельник и я познал, что то, что было у меня до этого - радужные цветочки, среди которых пасутся детские пони и какают бабочками.
        Обычный тренер что делал? Исходил из стандартной человеческой физиологии. А смотря на меня, всё ещё относительно худого парня, никто не собирался нагружать по полной. Может, процентов сорок потенциала задействовал. Это так Ваня сказал. А он аналитик, хех.
        Во время общей встречи здоровяк был в верхней одежде и там особо не рассмотреть был, что скрывается под ней. Другое дело в зале. Я оценил идеальную фигуру, широченные плечи, грудь как с обложки журнала. Ну там, где парни модели. Такие данные вызывали зависть.
        Ваня выжал из меня все соки и даже больше. Я буквально уползал из зала и даже такси себе заказал, чтобы добраться. Этот фанатик спорта сказал, что нет смысла себя жалеть, если выносливость близка к сорока, то организм выдержит и быстро восстановится. А если хочу серьезных результатов, то так надо заниматься каждый день. Жуть. Договорились встречаться с ним через день, потому что у меня были и другие дела, а три часа вечером - это три часа вечером. Плюс ещё на дорогу по часу минимум уходит.
        Видимо Ваня поделился с остальными нашей тренировкой, потому что мне написал Герман и тоже предложил устроить совместное занятие. Но если здоровяк фанат железа, то воин… Собственно, занимался боевыми искусствами. Как оказалось, он ещё и мастер спорта в каком-то виде мордобоя. А после обретения способностей искателей ещё и на новый уровень вышел в этом деле. Ему требовался знающий напарник, чтобы заниматься в полную силу, поэтому мы нашли друг друга. Он обещал мне помочь раскрыть потенциал и отказываться было просто глупо. С ним мы встретились во вторник и не скажу, что это было проще, чем с Иваном. Радовало только одно. Качок оказался прав - мышцы на следующий день успели восстановиться, поэтому я не страдал от боли в каждом движение. Страдал через раз, хех.
        Герман содержал свой зал. Как оказалось, он ещё и предприниматель. Но об этом я узнал позже. А в тот вечер пришел по нужному адресу и увидел, что мы в большом просторном зале одни.
        - Проходи, Эрнест, - пожал мне руку Герман, - Раздевалка в той стороне, думаю, разберешься.
        - Ты снял зал для тренировок? - удивился я размаху.
        - Это мой зал, - улыбнулся он.
        - Оу… Мы одни будем?
        - Сейчас мой учитель подойдет. Сначала с ним тренировка часа на полтора, а потом развлечься можно будет вдвоем.
        Прозвучало двусмысленно, но кажется, сам Герман не обратил на это внимание. Походу я встретил ещё одного фанатика. Теперь мне интересно, а от чего тащатся Алиса и Нурлан?
        Мое удивлением, что у Германа свой зал было связано с тем, что это поднимало его статус в разы. Я видел, что он ездит на дорогой машине, да и Ваня приехал тоже на хорошем джипе, но это можно объяснить успехами на поприще искательства. Что тоже уровень, но мне более привычный, потому что я и сам успел нормально заработать. На тачку бы хватило. Так что, если ребята фармили тех же духов крови, уверен, там стабильно тек приятный денежный поток.
        А свой зал - это уже предпринимательство. Высокий человек. Плюс мастер спорта. Не привык я общаться с людьми такого уровня. Точнее как, у меня отсутствовал пиетет перед ними, но вот так вот, в дружеской обстановке, когда можно общаться и учиться? Это серьезная перспектива.
        Впервые я задумался, что эта связь может мне помочь развить не только боевые навыки и получить новые уровни, но и помочь в социализации. В том числе, можно подсмотреть, как мыслят такие люди, как решают вопросы.
        Обдумывая новые перспективы, быстро переоделся и вышел в зал. Там уже стоял обещанный мастер. Что о нем сказать? Выглядит обычно, возраст солидный, но видно, что спортивный человек. Обучал он владению мечу и гонял нас жестко. Я сразу увидел, что уступаю Герману в разы. Тот ловчее, быстрее, я банально не успевал за ним в некоторые моменты и мечтал, чтобы у меня открылась волшебная способность для ускорения, как часто бывает у всяких героев в фэнтезийных книгах. Типа, время замедлилось, он быстро всех покрошил и гордо вышел победителем.
        Но нет. Реальность неумолимо жестока ко мне. Герман работал в полную силу, тренер тоже не давал поблажек, так что я в полной мере осознал, что такое безнадежность, когда твой соперник превосходит тебя на голову. Можно было опечалиться, но я радовался. Потому что это ценный опыт. И наглядно показывает, что я только в начале своего пути и мне есть чему учиться.
        Поблагодарили учителя за урок, тот ушел, Герман закрыл окна на металлические жалюзи, следом закрыл двери, и мы приступили к искательской тренировке.
        - Пойдем в другой зал. Там инвентарь подготовлен.
        Заинтригованный, я отправился следом. Зал был меньше, чем основной, но всё равно места хватало. Здесь нас встретили… Бревна. Каждое сантиметров по десять-пятнадцать в диаметре, высотой метра по два.
        - Задача следующая. Ставишь бревно прямо и нужно срубить клинком. Чем чище срез, тем лучше.
        - Эм… Это как?
        - Смотри.
        Герман взял одно из бревен, они относительно ровные, поэтому легко поставить прямо. Воин отошел на шаг, призвал клинок, а в следующую секунду резкий взмах и на пол упали две части бревна. Идеальный срез.
        - Понял?
        - Визуально да. А в чем смысл?
        - Ты же знаешь, что в зависимости от удара, наносится разный урон? - я кивнул, - Так вот, удар зависит от того, как ты двигаешься, какую силу в меч вкладываешь, какие мышцы задействуешь, даже какое намерение вкладываешь. Я последние недели экспериментирую и учусь наносить максимальный урон. Бревна в этом хорошо помогают. С духами, высшими и теми, кто сильнее, это тоже прекрасно работает. Вот, смотри, сейчас обычно ударю.
        Ещё бревно, снова замах, но какой-то неуклюжий. Клинок врезался в дерево и застрял.
        - Есть разница?
        - Да, - согласился я с очевидным.
        - Тогда пробуй. Постараюсь тебя научить.
        Я попробовал. Стоит ли говорить, что первый раз мой меч застрял? Следующий двадцать раз тоже. Искромсал бревно, но то упорно сопротивлялось.
        - Какой у тебя уровень навыка?
        - Пятый, - я быстро проверил и отметил, что тот успел развиться немного.
        - Эх, мало. Не расстраивайся, сомнительные результаты могут быть обусловлены ещё и самим навыков. Но всё равно нужно стремиться извлекать максимум из тех возможностей, что есть. Давай ещё раз. Я покажу, где можно улучшить технику.
        Так и прошло часа полтора. Герман показывал один нюанс за другим. Здесь замах должен быть другим, здесь ногу иначе поставь, а вот здесь плечи зажаты, тут ноги напряженны. Он не грузил меня сразу всем, выдавал по одной детали, потом заставлял пять раз исправить именно её. К слову, я быстро усваивал то, что он мне давал. Может сказывался развитый интеллект, прогресс был на лицо. К концу тренировки я смог разрубить бревно с одного удара, чем гордился.
        Сердечно поблагодарил мужчину и отправился домой. На следующий вечер была назначена встреча с Алисой. У меня сложилось чувство, что они сговорились, и я ждал ещё и Нурлана, но тот проигнорировал меня.
        Женщина позвала к себе, чтобы примерить экипировку. И да, для меня она открылась с новой стороны. Занималась Алиса… Тоже предпринимательством. У неё сеть магазинов, которая чего только не продавала. Плюс она занималась поставками всякого разного для нужд группы. В том числе военного снаряжения. Я сделал вывод, что у ребят есть связи, и они ими активно пользуются. Впрочем, это логично, ведь надо же как-то товар сбывать? А это тянет одно за другим.
        Это прям сборище талантов. Что Герман, что Ваня, а теперь и Алиса - каждый был интересной личностью. Я проникся уважением.
        С женщиной встретились на одном из закрытых складов. Там я её и расспросил, что и как, на что получил подробности про её занятия и бизнес. Дальше примерка. Костюм, что мне выдали - первое впечатление - крутой. Черная облегающая броня, что закрывала всё тело.
        - Автоматную очередь не выдержит, тем более по уязвимым местам, но атаку малого духа - легко, - перечисляла Алиса достоинства. - Обрати внимание, как крепится оружие, здесь место для гранат, вот здесь для зелий. Пользовался когда-нибудь?
        - Было дело.
        - И что, эликсиры жизни тоже видел? - прищурилась она.
        - Было дело, - во второй раз я позволил себе улыбку.
        - Молодец. Тогда знаешь, что к чему. Мы обычно зелья в обычные бутылки разливаем ноль пять и крепим, чтобы под рукой было. Разные ситуации бывают, знаешь ли.
        - Знаю.
        - Какой талантливый юноша. Загляденье. - состроила она рожицу.
        Так и общались. К костюму ещё шел… Противогаз. Современная и удобная его версия.
        - А это точно нужно? - не удержался я, когда прикинул, как неудобно в этой штуке ходить.
        - Если попадешь в облако яда, то оценишь полезность этой штуки.
        - Хм… Что же это за места, куда вы собираетесь?
        - Скоро узнаешь.
        - Понятно…
        Надо будет проверить, справится ли воздух с фильтрацией. Если да, то откажусь от такой чести таскать эту штуку. Сталкеры, блин. Где легкие прогулки и уничтожение толп врагов? Зачем такие сложности? Ладно-ладно, знаю, что ворчу как ребенок. На самом деле я впечатлен уровнем подготовки и благодарен, что ко мне столь щедры. Учат, делятся опытом, пустят на свою территорию, ещё и снаряжают.
        Команда мечты вырисовывается.

        Глава 18. Первый общий сбор

        Оставшиеся до похода дни прошли в относительном спокойствии. Разве что рядом с институтом снова мелькнул целитель и я успел заценить его уровень. Семнадцатый. Есть чему завидовать и чему удивиться. Уровень, если у этого типа стандартный вариант прокачки, то получается, он духов косит пачками и чуть ли не каждый день зачищает грани. Как так? Я проникся невольным уважением к этому таинственному мужчине, что выглядел всё так же странно, носил диковинные одежды и красил волосы в белый.
        Навыки его вышли на новый уровень, и он теперь исцелял массово почти всю толпу, человек по сто. Внушительная сила. Если он каждую неделю скил поднимать будет, то через полгода каких высот достигнет? Вышел на улицу и страну исцелил?
        Самый высокий уровень у него из тех, кого я видел. У меня четырнадцатый, у Германа тринадцатый, у Алисы одиннадцатый, у Вани и Нурлана тоже тринадцатые, что логично, если они вместе группой ходят. Если сопоставить темпы развития, их походы раз в неделю, то не так уж и давно они начали. А сейчас, как понимаю, готовятся к рывку на новый качественный уровень. Для этого и меня позвали, чтобы я с уроном помог, плюс оружие и амуницию запасают, на что тоже нужны время, деньги и связи.
        Когда пошел к целителю, то по традиции со мной увязались однокурсники. Хлеба и зрелищ, вспомнились древние слова. Людей тянуло глянуть на чудо. Света, да и остальные, утратили полностью весь свой скептицизм. Людей со способностями не обсуждал только ленивый. Открой новости - там что-нибудь да будет. У меня есть подозрение, что тот, кто отвечает за контроль информации об искателях и связанных с ними странностях решил, что раз полностью скрыть нельзя, то нужно наоборот, наделать шуму. Каких слухов только не ходило. Особенно масла в огонь подливали фильмы про супергероев, что последние годы выходили нон-стопом и подготовили благодатную почву. Смешно, но уже мелькали люди в масках костюмированных героев, что творили как добрые поступки, так и не очень, типа ограбления инкассаторских машин. Целитель - всего лишь один из звеньев множества событий. Возможно, в ближайшем будущем власти выступят с официальной позицией, но пока это походило на фарс.
        Наблюдая за толпой, приметил одного искателя. Теперь я мог видеть уровни, а следовательно и замечать собратьев-коллег. Мужчина, всего пятого уровня. Подошел с краю, остался в стороне от толпы. Я же сразу сместился к нему ближе, чтобы разглядеть. Обычный мужчина, таких сотни на улице. Можно предположить, что он работает где-то на предприятии и случайно оказался в центре. Одежда простая, на глаза надвинута кепка.
        Я встал от него метрах в десяти, не смотря напрямую, чтобы остаться вне подозрений. Попутно оглядывался по сторонам, потому что могли явиться и другие искатели. Лучше их заранее узнавать в лицо. А то мало ли. Вдруг вот этот мужчина, что сейчас нервно оглядывается по сторонам, будущий темный властелин или спаситель мира? Теоретически, силы искателей могут даровать такую судьбу.
        Своим однокурсникам я махнул рукой, мол, всё в порядке, ко мне подходить не надо. Они уже успели привыкнуть к моим странностям, так что отнеслись с понимаем. Вскоре, минут через пятнадцать мужчина решил уйти, развернулся и отправился в сторону ближайшего переулка. Я же направил за ним следом Зевса, чтобы проследил. Вдруг у него есть друзья и я засеку других искателей?
        Но вместо этого засек кое-кого другого. Черную ленту! Того хрена, что пришел ко мне дуэль за навыки устраивать и остался без руки. Надо же, жив здоров, да ещё и руку себе… Эм, отрастил? Пришил свою? Чудеса. Хотя тут же целитель под боком, может помог с травмой.
        Ярослав, который черная лента, двигался вслед за искателем, как акула, почуявшая кровь. Прикинув развитие событий, я сорвался с места и побежал к ним. Мужик, тот, что пятого уровня, успел отойти метров на пятьсот, так что пришлось поднажать, оббегая людей.
        Пять минут, и я их догоняю. Как раз этот незнакомец, видимо не подозревая, что за ним следят, свернул в безлюдный переулок. Может затеряться хотел, может живет здесь, без разницы, потому что именно в этот момент Ярослав ускорился. У него, кстати, оказался одиннадцатый уровень. Я помнил, что он опасен, но всё равно рванул вперед, чтобы остановить. Зачем? Иначе станет ещё опаснее, а это потенциальные проблемы для всех искателей. Так что, если могу сделать доброе дело и подосрать планы этому нехорошему человеку, то почему бы и нет?
        Я поставил щит метрах в двух перед магом и тот его увидел. Резко остановился, обернулся и заметил меня. Я стоял метрах в пятнадцати и помахал ему рукой. Миг узнавания, лицо мага исказила злость, но он остался на месте.
        - Тебе чего, парень?
        - Да вот, старого знакомого увидел, решил узнать, как дела, как здоровье.
        - Прекрасно, - сжал он кулаки. Оба. Целых, что примечательно, - Хочешь дуэль?
        - Нет, не хочу, - спокойно ответил я. Зачем мне с ним драться? Навыков больше не дадут, только если убить, один получу.
        - Понятно. Тогда мешаешь. Зачем?
        - Ты явно сильнее того мужика, что сейчас поспешно уходит отсюда. Не честный бой выйдет.
        - А тебе что?
        - Как что? Мне в этом городе жить. Так что присматриваю за порядком.
        - Возомнил себя долбанным героем? - сплюнул он.
        - Почему долбанным? Просто героем, - моя ухмылка была ему ответом.
        Стоим, как на диком западе. Я хоть и дерзкий, но сам напряжен. Броня активирована, Зевс готов к атаке и если что, то приложу вакуумом.
        Простояли секунд тридцать, Ярослав многообещающе улыбнулся и ушел. Просто развернулся и пошел в другую сторону. Не ту, куда мужик отправился. Значит, отказался от охоты.
        Я облегченно выдохнул. Но отправил Зевса проследить за ним, убедился, что всё в порядке, и этот охотник на искателей свалил в закат. Пока наблюдал, думал, что нажил себе врага. Стоило оно того? А какая разница, если всё равно велики шансы, что набрав силы, он и ко мне заглянул бы? Никакой разницы. Так что всё правильно сделал.
        Но события на этом не закончились. Зевса я отослал, остался без наблюдения сверху и, когда возвращался, на меня выбежала женщина. С момента ухода Ярослава и минуты не прошло. Судя по тому, как оглядывается и как на мне взгляд остановила, не просто так она здесь появилась.
        - Где Лента?! - взгляд безумный, а уровень четырнадцатый. Моя ровесница.
        - Свалил. Ты из его команды, что ли? - прямо спросил я, оценивая искательницу.
        - Дурак что ли?! - возмутилась она, - Спугнул, блин, что ли?! А, дебил, чтоб тебя!
        Дамочка развернулась и побежала дальше, проигнорировав меня. Что это было? Сумасшедшая какая-то. Неужели она за ним целенаправленно охотится? Если да, то видимо Ярослав сильно ей дорогу перешел, раз на эмоциях носится и людей оскорбляет.
        Это было в четверг. Пятницу я отдыхал, а в субботу Герман заехал за мной.
        - Ты сам машину не водишь? - спросил он, когда мы уже ехали.
        - Вожу, но вот жду, когда наследство будет оформлено.
        - Наследство?
        - Да. Моя мать погибла, когда рядом с домом появилась грань.
        - Оу, соболезную.
        - Спасибо. Я уже смирился с этим. - не полностью, если быть откровенным. В груди предательски сжало, поэтому я отвернулся и уставился в окно.
        - Да уж, приход искателей знатно мир встряхнул. Знал, что кое-где в Европе их отлавливают?
        - Серьезно?
        - Ага. Ходят слухи. Охота на ведьм началась.
        - Жесть. У нас вроде пока не так, - забросил я удочку.
        - Ну, как сказать… Если быть аккуратным, то можно жить. Но если попадешься, то тебя возьмут сначала на заметку, потом на прицел, а следом за яйца.
        - И что будет?
        - Насколько я знаю, правительство пока не выработало единой позиции. Пока фрилансеров стараются задвигать подальше.
        - Чтобы своих развивать?
        - Именно. Ты, походу, в курсе событий, да? - бросил Герман на меня взгляд.
        - Есть немного. Но на уровне слухов. - Марта эту неделю опять молчала и не спешила делиться, что там происходит в её окружение.
        - Понятно. Но ты прав. Военные активно захватывают грани и ставят охоту в них на поток. Знаешь, что есть услуга по наделению способностями?
        - Да ладно, - удивился я, - Серьезно?
        - Более чем. Какие тут шутки. Схема простая. Тот, кто хочет заполучить способности приходит на территорию грани, ему выдается оружие и он идет крошить мелких духов под присмотром состоявшихся искателей. Риски минимальны, как понимаешь. Есть и те, кто просто в зоне облучения сидит. Ну или в зоне насыщенности маной, можно как угодно назвать. В среднем, инициация происходит в течение недели с шансами где-то пятьдесят на пятьдесят.
        - Много желающих?
        - Относительно. Но спрос есть. Даже превышающий предложение.
        - А что дальше? Допустим, какой-то богатей получил искательство, и?
        - Сам подумай. Ему помогают поднять уровни и характеристики. Даже та же десятка в интеллект или выносливость - это уже вполне себе конкурентное преимущество на рынке. Не говоря о том, что ты обретаешь серьезные навыки, что помогут выжить в любой передряге. А если человек упорный, а такие среди тех, у кого есть возможность попасть к грани, встречаются часто, то он может сильно возвыситься. Представь, что успешный бизнесмен становится в два раза умнее. Что ждет рынок? Он будет иметь его в хвост и гриву.
        Я представил.
        Как поменяется мир, если в нем появятся сверх люди? Сейчас эти люди вынуждены бегать и мочить духов рядом с гранями. Но навыки растут, вместе с ними характеристики… А дальше что? Уже сейчас я легко осваиваю программу в институте, в то время, когда остальные испытывают с этим трудности. Разница ощутима. Мне даже приходится изображать старания, чтобы сильно не выделяться. По сути, это уже серьезное конкурентное преимущество. Возможно, мне не хватает опыта, чтобы оценить перспективы и последствия, но зато хватает ума, чтобы попробовать это просчитать. Я буду обгонять своих сверстников, значит, смогу лучше устроиться в жизни.
        Да, подозреваю, что ум не решающий фактор. Толку с высокого интеллекта или выносливости, если ты их направляешь на игры, безделье и разгульный образ жизни? Меня однокурсники несколько раз уже звали… Скажем так, веселиться, а если по-простому, то бухать. На что я отказался, потому что с моим графиком это невозможно. А точнее банально скучно. Другие вопросы меня будоражат, пьяный угар выпал из списка жизненно-актуальных вещей.
        Ум, как я теперь понимаю, на основе прожитых месяцев активной жизни - не решающий фактор, но важный. Ещё важна самодисциплина, сила воли, целеустремленность, амбиции, те же связи. Но с и этим проще будет, если на плечах голова хорошо соображает. К тому же, я по всем этим пунктам в последнее время тоже прокачиваюсь. Воля у меня железная, хех. С дисциплиной сам себе удивляюсь, насколько я сжигаю себя в тренировках, как сжигает кузнец руду и превращает её в клинок.
        Сами эти мысли и размышления, что проносятся у меня в голову - уже показатель, что я изменился. Думаю о будущем, конкуренции, как устроиться в мире и тенденциях развития общества. Я?! Тот, кто раньше интересовался, когда же выйдет новая игра. Чудны дела твои, искательская дорога.
        Если переложить мой опыт на какого-нибудь предпринимателя, что несколько наивно, но всё же… То, получив интеллектуальное преимущество, обладая нужными ресурсами, он займет ещё более прочное место на рынке. А значит…
        - Получается, обычные люди, - попробовал я сформулировать свою мысль, - Останутся в пролете?
        - Не исключено. Зависит от того, какой масштаб это наберет. Один два искателя рынок не перевернут. Если только сильно по нашему пути уйдут вперед. А вот если их будет тысяча, да они ещё объединятся… В принципе, это и так происходит. Просто не на уровне отдельных личностей, а на уровне корпораций. Представь, что ты придумал крутую идею, пусть будет тот же каршеринг, реализуешь её, идешь дорогой первопроходца, а потом бац, через месяц-два, какая-то компания, у которой в разы больше ресурсов: денег, людей, опыта, выпускает аналогичный продукт, который лучше, чем у тебя. Не потому что ты дурак и плохо работаешь, а потому что у них ресурсов больше. И там тоже не дураки. Это как новичку тягаться против слаженной команды. Ему нужно не знаю что сделать, чтобы обойти их. Итог - ты сосешь, корпорация тебя уделывает по всем фронтам.
        Я слушал рассуждения Германа и чувствовал, что темой он горит. Вот ещё один штрих в его портрет.
        - Тогда что меняют искатели, если бизнесовая среда и так агрессивна?
        - Всё меняют, Эрнест, - горько усмехнулся мужчина. Он сейчас гнал по шоссе, притормаживая перед камерами, и внимательно смотрел на дорогу. Но это не мешало ему рассуждать. - Ещё один мощный фактор, который приведет к переделу рынка. Я с того момента, как получил способности, свои доходы в два раза поднял. За пару месяцев. Хороший результат?
        - Более чем.
        - А теперь представь, что я кому-то наступил на мозоль или ещё лучше, наше бизнесовое общество снова скатится в варварство и мой бизнес решат отжать. Компания гоп-искателей, - тут я вспомнил случай, когда похитили Марту и понял, что такое вполне возможно, - Заявится ко мне и будет угрожать. Да не просто пистолетом, а каким-нибудь убийственным навыком. Во что это может вылиться?
        - В войны искателей?
        - Именно.
        - А как же военные? Они ведь сейчас отжимают грани и своих людей продвигают.
        - И что? Мы же вот делаем вылазки? Значит и другие делают. Грани могут быть где угодно. По миру раскиданы бомбы замедленного действия и неизвестно, когда они выстрелят.
        Выезжаем за черту города, быстро удаляемся от него. Остальную часть дороги молчим. Загрузился я. Прикидываю перспективы и пытаюсь осознать, какое место в мире лучше занять. Задача минимум - выжить. Средняя задача - устроиться хорошо. Задача максимум - жить долго и счастливо. Супер план, конечно, но какой есть.
        Свернули с основных дорог, в итоге добрались до частной… Эм… Усадьбы? Хозяйства? Здесь была своя дорога, виднелся лес, поля, домик или скорее коттедж тоже был. Узнал стоящую машину Вани и ещё одна иномарка была. Значит, все в сборе?
        Так и оказалось. Троица нашлась в одном из зданий. Уже облаченная в защитные костюмы, они смотрелись, как отряд специального назначения.
        - Наконец-то вы приехали. Мы вас уже заждались, - встретил нас Ваня и пожал руки.
        - Мы не опоздали. Это вы раньше приехали. - ответит Герман.
        Поздоровался с Алисой и Нурланом. Мне помогли одеться. В костюме было непривычно, но отказываться будет глупостью. В придачу к защите шел автомат, патроны к нему, парочка гранат и пистолет.
        - Не морщись, парень, - говорил Иван, помогая мне экипироваться, - Бывали у тебя случаи, когда мана кончается, а врагов ещё много?
        - Бывали, - припомнил я пару ситуаций.
        - Вот, - назидательно поднял вверх палец здоровяк. - Что делал?
        - Убегал.
        - Тоже дело, но представь, что мы впятером выдадим слаженную очередь. Согласись, это существенное подспорье.
        - Насколько пули эффективны против духов? - задал я тот вопрос, который давно беспокоил. Я помнил по метро, что эффективность так себе.
        - Да, тут загвоздка, конечно. Одна пуля выдает от единицы до пяти урона. Мало, но тут ещё от типа монстров зависит. Те, что имею физические воплощение особенно уязвимы. Те, что больше магические существа, менее уязвимы. Но не переживай. У группы есть я, так что оружие будешь применять только по моей команде. Понял?
        Сейчас здоровяк выглядел серьезным, как никогда, так что я кивнул. Тут и Герман подошел, уже облаченный в костюм.
        - Да, Эрнест. Ваня наш мозг. Он просчитывает ситуацию и говорит, что делать.
        - Более того, парень. Персонально для тебя я буду помечать цели. Ты это заметишь по свечению. Пусть будет для тебя голубой цвет. Твоя задача, если увидел - мочить эту тварь.
        - Ты типа наводчик?
        - Именно. Причем для всех.
        - А если нет свечения?
        - Значит, стой спокойно, копи ману.
        - Если будет угроза для жизни?
        - Ну, я не говорю, что ты должен действовать, как робот. Творческий подход возможен, так что по своему усмотрению. Твоя задача минимум - выжить. Максимум - не мешать, а помогать нам.
        - Логично.
        - Ты пойми, что нас тут много. Есть ли смысл атаковать всем сразу одного слабого духа? Нет. Даже высшего особо нет смысла. Проще разделить отряд и оставить двоих, как запасной резерв. А то, знаешь ли, бывают случаи, что мочишь толстую тварь, а тут ещё противники прибегают, когда отряд без маны и увлечен. Согласись, дерьмовая ситуация?
        - Соглашусь.
        - Поэтому я, как аналитик, просчитываю ситуацию, риски и направляю команду.
        - Задачу понял. Смотреть за свечением, слушать тебя, не мешать.
        - Да, типа того. Сегодня у нас тренировочный день. Ты же не думал, что мы пойдем на серьезное дело с новичком? - хмыкнул здоровяк. Остальные собрались рядом и внимательно смотрели на инструктаж, кивая в нужных моментах, - Так что сегодня по лайту. Ты смотришь на нас, мы на тебя, задача отработать взаимодействие.
        - Принял.
        - Так, теперь давайте все, ещё раз пройдусь по основным ролям. Алиска - ты у нас отвечаешь за щиты.
        - Я бы хотела больше участия. Мне уровни надо поднимать. В том числе чтобы ваши задницы беречь, - влезла девушка.
        - Да-да, я помню. Но сегодня, как ты помнишь, у нас пристрелочный выход. Давай сработаемся, а потом выпустим тебя порезвиться, ок?
        Сейчас Ваня говорил совсем иначе, нежели обычно. До этого я видел его в образе рубахи-парня. Но сейчас он был серьезен и строг. В глазах полностью отсутствовали присущие ему смешинки. Он был готов отстаивать свою позицию до последнего, я чувствовал это по исходящей от него твердости и уверенности. Поэтому не удивлен, что Алиса просто молча кивнула и больше не перебивала.
        - Так вот. Герман у нас отвечает за ближний бой. Он особо хорош на толстых физических мобах. Чуть позже увидишь, о ком речь. Нурлан - ему требуется где-то час, чтобы набрать себе армию из духов. Дальше они будут идти в авангарде, и отвлекать на себя противника. Я отвечаю за анализ, руководство, ну и бью точечно, когда это уместно. Тебе же отводится роль, во-первых, тоже точечного отстрела, во-вторых, массового перемалывания духов. Твой веер воздушных лезвий здесь как раз подойдет.
        - Погоди. Но если духи Нурлана будут мелькать среди противника, то я всех задену.
        - Да, я в курсе, не переживай, - улыбнулся здоровяк так, словно говоря, парень, расслабься, я гений анализа, всё уже просчитал. - Если видишь широкое свечение на группе монстров, бей их по площади. Если одиночное - то одиночным выстрелом.
        - Понятно.
        - Супер. Все всё взяли? Ещё раз проверяем. И да, парень, пожалуй, тебе уже можно сказать. В общем, когда пойдем в грани, то ничему не удивляйся. Это будет особое место.
        - Дай угадаю, переход в другую реальность?
        - О как, уже сталкивался? Да, ты прав. - улыбнулся Ваня.
        Каждый проверил амуницию, после чего вышли. Я и четверо других искателей. Придется учиться работать в новом формате, но и возможности это принципиально новые откроет. Так что, посмотрим, что у нас получится.

        Глава 19. Андерворлд

        Отправились в чисто поле, через подлесок, по натоптанной тропинке. Впереди Герман, за ним Алиса, оставшиеся трое, включая меня, идут сзади. Каково же было моё удивление, когда на нас вышел… Дух жизни. Малый. Кузнечик переросток, чтоб его.
        Подсветки я не увидел, так что остался бездействовать, а вот Нурлан выступил вперед и захватил духа. Выглядело это… Да никак. Искатель шагнул вперед, и тварь остановилась, после чего развернулась и запрыгала обратно. Теперь понятно, откуда у команды запас исцеляющего зелья. Мне выдали флягу на пол литра где-то, что внушительное количество, учитывая ценность жидкости.
        Следующий час я наблюдал привычную мне картину. Духи жизни, что вселились в представителей животного мира. То же самое, что было и в горах, когда я с Мартой охотился. Было же времечко и как много воды с тех пор утекло, хотя прошло всего ничего.
        За это время Ваня дал каждому из искателей проявить себя. Я тоже выходил вперед и отстреливал живность. Как понимаю, это было сделано, в том числе для того, чтобы ввести меня в курс дела. Дать пообвыкнуться. Что я и делал. Не скажу, что наука действовать в группе давалась легко… Опыт кое-какой имелся, но он сильно отличался, от того, что происходило сейчас. Во-первых, нас много. Пять человек. Что меняет логику и тактику боя в разы. Ключевой момент - ранжировка. Как использовать ресурсы и силы таким образом, чтобы добиться максимального результата? Большой простор и команде повезло, что у них есть аналитик. Во-вторых, собственно, сам аналитик, что действовал, как опытный дирижер. Я ощущал себя мечом в чужих руках. Это специфическое чувство, которое требовало отдельного освоения. Не так просто подчиняться другому, когда привык сам собою руководить.
        После малых духов пошли среднего уровня, там и высшие попадаться стали. Единственно запоминающимся моментом был живой сорняк, что раскинулся на тройку десятков квадратных метров и живо тянулся к тем, кто подходил близко. Попутно выпуская розовое марево, что высасывало силы. Как раз тут лучше всего пригодился вихрь лезвий.
        - О да, - прокомментировал мой удар Ваня, - Этого нам и не хватало.
        Я его понимал. Из тех сил, что я видел, они замучились бы с этим сорняком. Чем его бить из того, что есть? Разве что гранатами закидывать, да перехваченных духов отправлять травку щипать. А тут пришел я, ударил три раза и дело сделано. Затраченное время - три секунды.
        Часа за три дошли до грани. Там финальный босс, всё как обычно. Грань, кстати, второго уровня, так что понятно, откуда здесь высокая плотность духов. По моим прикидкам было собрано штук пятьдесят эссенций, это, учитывая, что не из всех они выпадают.
        - На сегодня всё, - подвел черту Иван, - Возвращаемся и обсуждаем опыт.
        Обратная дорога была скучна и монотонна. В ту сторону три часа шли, обратно час. Вроде знаешь, что перебили всех, но всё равно нужно смотреть по сторонам, а то мало ли что. За разведку отвечал Нурлан. Его петы шли кругом вокруг нас и если кто появлялся, то вызывали огонь на себя. Как подошли к концу зоны, то он повел рукой и все прирученные существа умерли. Внушительно. Искатель удерживал семерых духов, вполне хороший результат.
        - Пойдем, парень, научу тебя оружие чистить, - обратился ко мне Герман, как подошли к складу.
        - Хорошо, - пошел я следом, обдумывая, что ещё и чистить придется. Выстрелил я всё пару раз, но видимо чистка всё равно нужна. Или меня хотят обучить заранее, чтобы потом не отвлекаться, - Вы говорили, что здесь есть переход в другое пространство, но я ничего не заметил.
        - Так переход по ту сторону грани. Ты разве не знал? - повернулся ко мне мужчина.
        - Нет, из того, что я видел, местность изменялась сразу, без видимых переходов.
        - Любопытно. Но у нас иначе. Завтра увидишь. Ты как, кстати, сможешь завтра то?
        - Конечно.
        - Супер.
        Герман провел мастер класс по чистке, я сдал всю амуницию и оружие. Потом показали, где здесь душ и туалет. Как закончил приводить себя в порядок, то вышел к моменту готовки обеда. Стол накрыт, на нем различные напитки, алкоголь отсутствует. Зато есть салаты и закуски. Алиса суетиться у стола, что-то нарезает.
        Живот предательски заурчал, и я получил ухмылку женщины. Следом ветер донес запах дыма. Обернулся и увидел, что Нурлан занимается розжигом костра, а Герман нанизывает мясо на шампуры. Подхожу к молчаливому магу, угли едва тлеют, только-только огонь свой путь начинает.
        - Нужна помощь? - спрашиваю у Нурлана. Тот лишь бровь поднял, мол, чем тут помочь можешь?
        Молча призываю ветер и направляю его тонкой струйкой на угли. Те алой вспышкой ответили, искры летят. Повелитель духов хмыкнул и промолчал. Как обычно. Впрочем, гнать не стал, отошел и, по всей видимости, оставил меня заниматься костром. Ну а я что, надо же себя куда-то приткнуть, не сидеть же как бедный родственник или того хуже, нахлебник, которого обслуживать должны.
        И откуда у меня такие мысли? Играюсь с ветром, он отзывчив, как ласковая девушка, ему нравится дразнить огонь. А мысли тем временем крутятся вокруг того, когда я так измениться успел. Точнее, когда понятно, скорее внезапно заметил, как сильно отличаюсь от того, кем был раньше. Что-то не помню своего возмущения, когда мать меня обслуживала. Чувствую стыд. Каким жалким я тогда был. Посуду и то лень мыть было. Как и вещи за собой убирать, готовить и вообще чем-то по жизни интересоваться.
        Какую бы я жизнь прожил, если бы не та трагедия, что обрушилась на наш двор? Скорее всего полную разочарований, обид и падений. Был бы типичным неудачником, который прячется за экраном компа, избегая реальную жизнь, полную таких злых людей. Зло которых сводится к тому, что они, видите ли, не собираются обслуживать меня драгоценного.
        Слава всем богам, что сейчас понимаю - самый обычный я. Кому-то нравлюсь, кому-то нет. Если быть нормальным, а не мудаком, то и отношения с людьми будут хорошими.
        - Ты тут как? Со стихией балуешься? - подходит Герман. В руках у него шампуры уже готовые.
        - Как видишь. Сейчас закинешь? - киваю на мясо.
        - Нет, сначала угли прогореть должны. Ты что, никогда шашлык не готовил?
        - Эм… - стушевался я, - Как-то обошла меня сия участь.
        - Ну ты даешь парень.
        Удивление мужчины наталкивает на другие мысли. Интересно, где сейчас мой отец? Останься он в моей жизни, то глядишь, узнал бы я, как готовится шашлык. Живой ещё или нет? И стоит ли мне его искать? Ответа на вопрос не было, а потом меня отвлекли тем, что позвали к столу.
        Сидим, перекусываем. Искатели обсуждают наш поход, но всё было обычно, отработали хорошо. Ваня похвалил меня, сказал, что быстро реагирую. Минут через двадцать Герман ушел жарить мясо, Нурлан забивает кальян, Ваня к нему присоединяется. Алиса же достает обычные сигареты и отходит в сторону. Я же решил, что от курения лучше воздержаться, хотя мне предложили. Раньше не пробовал, так зачем сейчас начинать?
        Наконец, мясо готово. Я наедаюсь, чувствую приятную усталость после плодотворного дня.
        - Эрнест, если хочешь, то можешь здесь остаться. Чтобы завтра прямо с утра выйти. Как тебе вариант? - предлагает Герман. Остальные тоже внимательно смотрят.
        - А есть, где спать?
        - Да, в доме найдется место, не переживай.
        - Тогда можно. - соглашаюсь я.
        Учитывая, что до города час без пробок, то ехать туда, потом обратно - это пустая трата времени и сил. Если искатели и замышляют какой-то подвох… А, пофиг. Сколько можно быть подозрительным? Нормально же ко мне относятся. Оглядываюсь и вижу перед собой обычных людей. Кто-то ест, кто-то курит, кто-то просто отдыхает и расслабляется. Коварством и темными замыслами не пахнет от слова совсем. Так что и я себе позволю просто расслабиться, выдохнуть и отпустить то напряжение, что скопилось.
        Солнце зашло, на улице вечер, ещё немного посидели и закругляться стали. Каждый что-то делает, убирает посуду, скатерть, да и всё остальное. Я тоже помогаю, чем могу. Герман показал, где ночевать придется. Дом сам в стороне находится. Чей-то коттедж, может кого-то из искателей. Внутри нашлась комната, которую мне и выделили.
        - Мы рано ложимся, потому что лучше выходить с утра. У нас бывает длинные походы случаются, так что время ценно. - поясняет Герман.
        - Хорошо. Вы уже все спать?
        - Да. Если будут вопросы, то обращайся. Завтра разбужу тебя.
        - Ок.
        На этом мужчина ушел, а я один остался. Открыл форточку, призвал к себе ветер. Посмотрим, что он мне расскажет. Снаружи ещё Зевс летает, смотрит, что другие делают. Нахожу искателей собравшимися вдали, рядом с той пристройкой, где вся амуниция хранится.
        Что говорят - это останется между ними. Ветер не настолько хорошо звуки доносит, чтобы я мог слышать, что угодно. Они что-то обсуждают минут двадцать, а потом расходятся. Есть в этом что-то подозрительное? Не думаю. Нормально обсудить дела без новичка. Понимаю, что нет ко мне абсолютного доверия. Но на всякий случай ещё немного выжидаю и смотрю, как будут развиваться события. Тишина сохраняется. Походу, все и правда спать разошлись.
        Я ещё полежал некоторое время, а потом сам не заметил, как уснул.

* * *
        - Эрнееестт, пооодъем! - раздался где-то рядом бодрый возглас, наполненный жизнью.
        Я не понимая, что происходит, резко дернулся и скатился с кровати, рефлекторно активировав броню. И только после этого сообразил, что рядом орет Ваня, которому, судя по ржачу, захотелось подшутить. Я поднял голову над кроватью и поймал взгляд здоровяка. Тот держался за дверной косяк и натурально угорал.
        - И тебе доброе утро, - еле нашелся я с ответом.
        - Ага. Поднимайся. Через пятнадцать минут будет завтрак, а через час нам нужно уже выйти.
        - Понял.
        Глянул за окно - там темнота. Часы показывали, что сейчас без пятнадцати шесть. Какой ужас. Куда я попал?! Но жалость долой, могучая воля заставляет подняться, гонит кровь по жилам и… Направляет меня в туалет, чтобы освободить мочевой пузырь.
        Нашел команду на кухне уже в полном сборе. Слышу, что шкварчит что-то на двух сковородках. Яйца и овощи, завтрак чемпиона.
        - Как спалось? - спрашивает у меня Алиса. А сама при этом зевает.
        - Нормально.
        - Готов к великим свершениям? - подхватывает Ваня, а лицо так и светится улыбкой. Как можно быть настолько жизнерадостным утром?
        - Я всегда готов.
        - Ответ не мальчика, но мужа, - переключается на серьезность Иван.
        Чувствую, что шутит, но не чувствую желания задеть или унизить. Так что бог с ним. Видимо, есть такие люди, с поведением которых надо просто смириться. Или всё же вмазать ему тараном с утреца? Эх, ладно…
        Наверное, в моих глазах что-то такое мелькнуло, потому что и в его глазах я кое-что увидел. Напряжение появилось, улыбка чуть поблекла, а потом как не бывало, расслабленность вернулась. Но отстал, шутки с этого момента прекратились, чему я удивился.
        Тут Алиса поставила на стол две сковородки внушительных размеров и раздала всем вилки. Ели прямо так, без изысков. Яйца, овощи, мясо. Плотно и вкусно.
        Пока жевал, задумался, что навыки искателей накладывают свой отпечаток на формат общения. Бывало, что в школе я становился объектом насмешек. Почему? Как сейчас понимаю, потому что был замкнутым, слегка высокомерным и слабым. Пинать такого одно удовольствие. Не скажу, что я из тех, кто совсем запущен, встречались и хуже, те, кого совсем травили. И вот что будет, если у такого затравленного дитятки пробудятся способности? Ты пошутил над ним, а он психанул и таран в тебя кинул. Да, это детские разборки, не уместно их тут в пример ставить, но… Обида может и у взрослого человека накопиться. А я тут новенький, что у меня на душе и чего ждать - по большому счету неизвестно. Ещё и молод, что может добавить вспыльчивости и обидчивости.
        Ваня ведь не в курсе, что после обряда от Марты, мне вообще плевать, кто и что про меня думает? Внутри ничего не задевает. Все струны хранят спокойствие.
        Так что его настороженность понятна. Можно ведь агрессию выплеснуть и скрытым путем, прямой конфликт не обязателен. Маленькая задержка, когда, например, в бою от меня будет зависеть жизнь отряда. Вспомню обиду и замешкаюсь. Что может стать причиной смерти. Вани или кого-то другого. Так что лучше дружить. Надеюсь, аналитик это понимал. Я ещё несколько раз ловил его взгляды и, кажется, мы нашли с ним понимание. Тот случай, когда и без слов всё понятно.
        Завтрак кончился, идем вооружаться. Путь до грани проходим быстро, после основательной зачистки здесь по большей части пустота. Те твари, что встречаются - они как разминка перед основным делом.
        - Вот и пришли. Слушай, Эрнест, что дальше будет, - начинает Иван свой рассказ. Он снова переключился на роль аналитика, как никогда серьезен, - За гранью место особенное. Там тварей в разы больше и они могут быть любого уровня. Вначале маловероятно, что встретим кого-то сильного, но всякое бывает, так что будь готов и не удивляйся. Твари жизни обладают особой способностью… к жизни. Увидишь всё многообразие, поверь, и жизнь там буйная. Все жрут друг друга, нас тоже видят как корм. Растения жрут, животные, насекомые, птицы. Все, - выделяет это слово аналитик, - Так что любое движение - это потенциальная опасность. Сегодня у нас тестовый выход. Нужно освоиться, если хорошо пройдет, расскажу, какая наша основная задача. И да, маску лучше сразу надеть. Яд в зоне жизни часто встречается.
        Я молча киваю. Что-то новенькое ждет. Нас куда-то перенесет или как?
        Последний раз проверяем амуницию. У каждого ещё мешок за спиной добавился. Там запас еды и воды на сутки, патроны, аптечки и те вещи, что понадобятся в долгом походе. Выход хоть и тестовый, но ребята нагрузились основательно. Впрочем, им лучше знать.
        Вперед выходит Алиса. Замечаю, что у неё в руках мелькает какая-то штука, но подробности не видно, женщина повернута ко мне спиной. Выставляет руку вперед и грань расширяется, образуется проход.
        Теперь вперед идет Герман. Он основная движущая сила и, если что, первый удар возьмет на себя. Следом за ним Алиса, потом Нурлан, дальше я и замыкает Иван.
        На секунду наваливается давление, словно под водой оказался, а потом отпускает. С другой стороны встречает… Вроде тот же лес и поле, где мы только что были, но выглядят чуть иначе. Будто расплываются. Герман уверенно идет вперед и очертания перетекают, меняются, открывается совсем другое место. Иду и охреневаю. Догадки о существование других миров подтвердились. Небо розовое, как при закате. Обзор загораживают многочисленные деревья, что вместе образуют джунгли. Если эти деревья и напоминают те, что я видел на нашей стороне, то отдаленно. Очень отдаленно. Как отошли на десяток метров вперед, я Зевса направил, и он успел проскочить через грань, взмыл в воздух.
        Наш воин, тем временем, клинок выпустил, и ворвался в заросли, расчищает путь. Остальные за ним следом. Пока Герман впереди рубит, остальные по сторонам оглядываются, в том числе наверх смотрят. Да как-то нервно. Я прислушиваюсь к воздуху, но… Здесь слишком отличаются запахи, всё иначе. Да и звуки тоже отличаются. Их сотни, вокруг под каждым листком что-то шелестит, скребет, ползает и двигается. Отряд идет строго за воином, деревья обходит и не касается.
        Прорубились через лесополосу минут за пять и вышли на поляну. Я получил картинку от Зевса, да и ветер помогает определить, что рядом полно врагов, что бегут к нам со всех сторон. Но не успел своим сказать, первый монстр показался и прыгнул из травы.
        Он как крыса размером с собаку, только кожа зеленая, бугристая и на вид гладкая. Подпрыгнул на пару метров вверх, метит Герману прямо в лицо, но тот легко уходит в сторону и перерубает тварь на две части. Следом ещё монстры выпрыгивают, лезут, хотят вцепиться. Тут и пошла жара. Словно кто-то спусковой курок нажал и твари повалили скопом. В основном уровня средних духов, но их было много. Вот здесь талант аналитика в полной мере раскрылся. Я отслеживал, какие цели подсвечиваются и методично их истреблял. Главное - спокойствие сохранять.
        Герман нашинковал штук пять монстров, следом Алиса щиты поставила, дала пять секунд передышки воину. Нурлан вперед вышел и захватил двух тварей, те на своих же товарок бросились, но быстро погибли, выиграв нам ещё пару секунд и собравшись в толпу. Один щит Алиса сдвигает, а скопище копошащихся тел подсвечивается интенсивным голубым. Кидаю два вихря лезвий и перемалываю в фарш противника.
        Следом воин снова вперед выходит, добивает одиночек и отвлекает на себя толпу, чтобы они собрались вместе. Нурлан рядом что-то магичит, а Иван между нами стоит и как дирижер, виртуозно распределяет силы отряда.
        Крошим тварей с эффективностью мясокомбината, но замечаю, что те трупы, которые образовались… Они во что-то новое начинают собираться. Сначала робко, а потом охотнее. Присмотрелся и увидел, что это новые духи заявились. Пришли и начали собирать плоть из тех, кто пал до них.
        Да так резко начали, что ух. Мы постепенно смещались и от начальной точки сражения отошли, так что оглянуться не успели, как уже новые противники возникли. Да не абы какие, а на уровне высших духов. Мутируют прямо на глазах, раньше были размером с собаку, а теперь с корову, а некоторые продолжали расти.
        Теперь вместо когтей и клыков в атаку пошли щупальца. Они вырывались прямо из тел и пытались атаковать наш отряд. Но Герман справился, принял первый удар на себя, отбил пару отростков. Дальше Алиса переключилась, а когда Ваня поднял автомат и короткими очередями задавил основные очаги восстания, совсем легко стало. Ну да, высшие духи, и что? Перемололи и их.
        Но как бы там не было, ещё час простояли на первой поляне. Плотность тварей хоть и снизилась, но они продолжали набегать, пускай и по одной-двум штукам за раз. Муторная и кропотливая работа. Большую часть времени я простоял без дела, дожидаясь своей очереди и копя ману.
        - Фух, вроде отбились, - бросил Герман, когда натиск прекратился.
        Его броня покрыта толстым слоем ошметков и зеленой жижи. Вот он, главный минус ближнего боя, так что хорошо, что я маг. Сам же воин отозвал броню и всё наносное упало рядом. Он поморщился, перешагнул эти кучки и вышел, сразу же призвав новые доспехи. Удобно, надо запомнить этот трюк.
        - Семьдесят шесть процентов, что перебили обе стаи, - подвел итог Ваня.
        - Стаи? - решил я уточнить, что тут происходило.
        - Да, - кивнул здоровяк, - Здесь и одиночки ходят, но часто встречаются вот такие стаи. Группы монстров. Первая стая, что была это воплощенные духи, напоминающие крыс. А следом заявилась ещё одна стая высших духов, что воплотила нарубленную плоть.
        - Мерзкая хрень, - вынес я своё вердикт.
        - Есть такое, - согласился аналитик, - Так, народ, хватит прохлаждаться. Собираем добычу, потом будет пятнадцать минут на отдых.
        Я не остаюсь в стороне, помогаю собравшимся разгребать останки и искать эссенции. Сдаем их аналитику, у него для этого специальный мешок есть. Управились минут за двадцать и не скажу, что это было приятным занятием. Плоть без духов начала распадаться и гнить, в ускоренном темпе. Так что маски-фильтры ещё и в этом помогли. Иначе не представляю, как здесь дышать можно было бы.
        - Неплохая добыча, да ещё в самом начале. Тридцать шесть малых эссенций и десяток средних. Хорошо потрудились, народ, - подсчитал результаты Ваня. Отмечаю улыбки собравшихся.
        Сели кругом на чистом пространстве, от места побоища отошли. Спина к спине, каждый следит за своей стороной. Отдыхаем. Прошло не так много времени, да и бой был не самым тяжелым, но… Кто знает, что ждет впереди? Лучше отдохнуть. Понимаю логику искателей, что собрались здесь. Вижу, что не халтурят, а точный расчет у них.

        Глава 20. Знакомство с лидером

        Как отдохнули, двинулись дальше. Всё же странные здесь места. Пока сидели, я успел осмотреться, ещё Зевса отправил на максимальное расстояние вокруг, чтобы понять, где нахожусь. Это точно не земля. Что угодно, но не она. Может и скрываются где-то такие места на нашей планете, но видимо очень хорошо скрываются. Куда не глянь - везде что-то шевелится. Зевс постоянно отмечал, что в радиусе пары километров кто-то есть. За двадцать минут отдыха я видел три драки, что устроили местные твари. Им и без нас тут явно весело приходится. Все дерутся со всеми. Бесконечная война.
        Или бесконечная жизнь? Почему мир стихии жизни устроен именно так? Вопрос остается без ответа.
        - Вставайте, отправляемся дальше. - командует Иван.
        Я уже знаю, куда двинемся. Точнее предполагаю, но догадка верной оказывается. С одной стороны проход на землю, через который мы зашли. Справа - мощный лес, которому нет конца и края. Слева - если чуть дальше пройти, то будет река. Широкая. А учитывая местные реалии, уверен, там своей живности хватает. Поэтому вывод сам напрашивается - пойдем вперед, там относительно свободная дорога. Она ведет к ущелью, в ущелье узкий проход, а дальше редкий лес и равнина.
        Отряд молча поднимается. Нурлан успел духов наловить, они окружают нас цепочкой, выслеживают опасность. Герман как всегда впереди.
        До ущелья, которое я приметил, где-то километр пути. Пока идем, на нас нападают, но редко. Отбиваемся легко и я стараюсь не удивляться тому многообразию тварей, что здесь обитает. Какие-то стабильные формы? Не в этом месте. Может вылезти лютая хреновита, которая плевать хотела на любые стандарты. Десяток лап и крылья? Легко. Сотня глаз и клешни? Мне это теперь в кошмарах сниться будет.
        - Какая у нас цель? - обращаюсь к Ивану.
        - Впереди ущелье, мы на нем застряли. Задача его пройти. - отвечает он, поглядывая по сторонам.
        - А чего застряли?
        - Там здоровая тварь сидит и, как на зло, не уходит. Тянет жизни, регенерирует и очень злая.
        - Хм… Как вы её сейчас проходить собираетесь?
        - Алиска хорошо удары сдерживает, нам тупо урона не хватало, чтобы её завалить. Так что надеемся на тебя, что теперь хватит.
        - А если нет?
        - Придется искать ещё кого-то. Или убить пару недель на то, чтобы поднять уровни.
        - Тут можно только в одну сторону двигаться?
        - Почему же, - морщится аналитик, - В любую, но в остальных ещё хуже. С одной стороны река и лучше тебе не знать, что там водится. Сразу скажу, увидишь воду - не подходи близко. С другой стороны лес и… Там всё хочет тебя сожрать и это всё сыпется со всех сторон. Мы и метра не смогли пройти. Поэтому идем валить большого босса. Он самый простой в понимании, если сравнивать с другими вариантами.
        Что же, понятно. И совпадает с теми предположениями, что я сделал.
        Цель замечаю издалека. Трудно не заметить. Размером с одноэтажный дом. Напоминает… Хм. Уходит, наверно, полминуты, чтобы мозг смог подобрать ассоциацию. Нейронные цепочки натурально буксуют, отказываются признавать, что такое существует. Больше всего это напоминает комок водорослей из камня, с плавностью как у слизи и мышцами, как у качка под анаболиками. Жгуты то ли жил, то ли мышц, то ли ещё чего выпирают откуда только можно и откуда только нельзя.
        - Ну как тебе? Правда красавец? - немного нервно улыбается Ваня. Остальные смотрят на цель серьезно, им не до шуток.
        Тварь хоть и выглядит нелепо, но даже с расстояния внушает… Трепет. Большая, двигается плавно, вокруг розовая аура. Это тебе не малый дух, что умрет от пинка. Это нечто, которое мне не доводилось ещё встречать.
        - Эрнест, готовься атаковать. Нурлан, ты отвлекаешь своими духами. Алиса, ты держишь щиты и не даешь ему нас выпить. Герман - доставай автомат и гранаты, ближний бой только если будут шансы на победу. Нурлан, ты тоже по возможности на оружие переходи. Ну и я постреляю. Все готовы?
        Раздается почти синхронное да. Нурлан лишь кивнул. Я это заметил, потому что было интересно, может он хоть в такой момент что-то скажет? Но нет, промолчал.
        Атаку начинает сам аналитик. Прицелился и послал меткую пулю куда-то монстру в тушу. А тот проигнорировал…
        - Вот мерзавец, - ругнулся здоровяк. - Нурлан, твой выход.
        Духи срываются и летят к боссу. Тот игнорирует до последнего, но стоит духам приблизиться, как нити вылетают и впитываются в тварей, высасывают силы.
        Монстр загорается голубым, пришел мой черед атаковать. Рядом во всю раздаются автоматные очереди, каждый делает, что может.
        Ну а я чуть вперед вышел и… Кинул вакуум. Понимаю, что у всего остального мало шансов навредить монстру.
        Навык влетает четко в центр твари. Раздувается искра и пару квадратных метров монстра как не бывало. Всосало в одну точку, а потом обратно рвануло. Раздался взрыв и монстра разнесло. Сразу розовые путы исчезли, тварь явно контужена. Но жива.
        Выстрелы прекратились, ребята в шоке от случившегося. Но тут аналитик кричит:
        - А ну палите всем, чем есть! Добьем тварь! Эрнест, если можешь ещё раз так, то давай.
        - Тридцать секунд, - отвечаю ему.
        Смотрю, что с монстром происходит. Он пытается восстановиться, ошметки сползаются, но и повреждения серьезные, так просто не даются исцелиться.
        Проходит отведенное время и ещё один вакуум кидаю, как силы накопил. Тварь снова в клочья и… Всё. На этом бой заканчивается. Герман вырывается вперед и клинком добивает те остатки сопротивления, что остались. Пара минут и дело сделано.
        - Охренеть! Эрнест, это было нечто! - радуется Ваня, - Плохо, конечно, что я не знал о таких навыках у тебя, но понимаю, что не хочешь сразу все козыри доставать, - всё же журит он меня немного, - Но блин! Это было круто! Я тут готовился к эпичной драке, а ты раз и всё. Кстати, мне уровень дали, а вам народ?
        Как оказалось, повышение получили все. Я в том числе. Тварь явно жирной была, даже на группу каждому хорошо отсыпали. Остальные тоже радовались, хвалили меня. А мне приятно, чего отрицать. Стою довольный. Ещё из монстра выпала высшая эссенция жизни.
        - Эта штука на рынке миллион стоит. Одного глотка хватает, чтобы тяжело больного человека на ноги поставить, - поясняет Иван, Герман рядом стоит и кивает, - Развести можно где-то на литр и, сам понимаешь, это много глотков.
        - Часто вам такие попадаются?
        - Это вторая. А тварей мы перебили много. Так что, штука редкая. Не знаю, как точно работает система выпадения, но падает далеко не с каждой твари.
        Киваю, я это и сам замечал. У меня есть подозрение, что чем выше уровень у тебя, точнее чем больше он превышает уровень тварей, тем меньше шансов на лут.
        С уровнем отдельная история. Я же их теперь вижу. У монстров в том числе. Мелкие духи: первый-третий уровни. Средние: до седьмого, выше не видел. Высший дух в районе десятого-двенадцатого. А вот эта тварь, которую сейчас завалили - двадцатый уровень имела. Так что ожидаемо, что хорошо опыта отсыпали. А я для себя ещё вывод сделал, что если ты сражаешься с другими искателями и тем самым получаешь бонусные навыки и характеристики, то это ведь как получить уровень. То есть у меня сейчас выше двадцатого уровня, если посчитать, сколько побед я одержал.
        Какой вывод? Тот уровень, что я вижу у искателей - ничего не значит. Можно быть пятнадцатого уровня и иметь сотню бонусных навыков.
        - Идем дальше или возвращаемся? - подходит Алиса и задает командиру вопрос, - Цель выполнена.
        - Да, но идем дальше, - немного подумав, отвечает аналитик, - Шансы на успех большие, раз у нас так легко получилось здесь пройти.
        Остальные с решением соглашаются. Ничто так не окрыляет, как легкие победы. С той стороны ущелья открывается равнина и на ней находятся десятки собратьев встреченной твари, кого только что убили. Команда не знает ещё об этом, это я с помощью Зевса их пару десятков насчитал. Но вскоре выходим на открытый простор и искатели видят, с чем нам предстоит столкнуться.
        - Мда уж, - вздыхает Герман, - Да этих засранцев здесь жопой жри.
        - Эй, не выражайся при даме! - бросает Ваня.
        - Дама и сама может выразиться, если будешь так говорить, - поворачивается Алиса и недовольно смотрит на аналитика.
        - Всё-всё, молчу. Схема та же. Отлавливаем монстров по одиночки и убиваем. Будет ещё живность - по ситуации. Если что, то отступаем.
        - Давай уж, веди нас, командор, - ерничает магичка.
        Поход продолжается. Следующие шесть часов превращаются в геноцид комков водорослей. В этом мире у них не отображается название, так что могу лишь гадать, как эта популяция называется. Уровни до двадцать пятого включительно. Пока к первому монстру шли, я четыре очка в вакуум закинул. Раз уж он так пригодится сейчас. Теперь стоимость 208 маны и это совсем другой разговор. Схему выработали следующую. Я кидаю навык, тридцать секунд команда бьет монстра, мешает ему восстановиться. Следом ещё один вакуум и Герман добивает монстра. Иногда Алиса нанизывает на шипы щита. Как сказал Иван, это оптимально, с точки зрения распределения опыта.
        Побегать пришлось, когда за нами три монстра сразу увязались. Одного я убил, а вот от остальных убегали, благо все имели хорошую физическую подготовку. Остановились, когда к входу в ущелье вернулись, откуда пришла. Там восстановились и снова в бой отправились.
        Что я могу сказать об этом дне? Устал. Ноги гудят, спину ломит, пот давно всю одежду и защиту пропитал. Хочется в нормальный туалет, душ и поесть. Когда Иван скомандовал возвращение, то раздался дружный вздох облегчения. По иронии судьбы нас должны были встретить неприятности на обратном пути, но нет. Дошли спокойно.
        За эти шесть часов убили двадцать пять монстров. Ровно четверть сотни, красивое число. Десяток высших эссенций нам были наградой. То есть десять миллионов, пусть даже на пятерых… Но главное - каждый получил ещё по уровню. Так что я теперь шестнадцатого и выполнил одно из условий для получения следующего ранга в стихии. Осталось набрать суммарно сотню навыков и двадцатый уровень получить.
        Как вернулись - душ, отдых и ужин. Оставаться на даче не стали, Герман поехал в город, меня тоже довез, куда надо было.
        - Как тебе поход с нами? - спросил он, когда сидели в машине.
        - Отлично. Давно я так не выкладывался.
        - Нам тоже понравилось. Ты, наверное, заметил, что остальные в восторге от тебя. Даже Нурлан и тот, доволен как слон, хоть и не показывает этого как обычно.
        - Рад, что пригодился.
        - Да уж, не то слово, пригодился. Твою долю я тебе на следующей неделе привезу. Ты как в следующие выходные? Сможешь отправиться в поход?
        - Конечно, - легко согласился я, понимая ценность таких предложений.
        - Вот и славно.
        Добрались домой, а там начались повседневные будни. На утро отсыпали бонусных характеристик.

        +1 ДУХ
        +1 ВЫНОСЛИВОСТЬ

        Скупо, ожидал большего, но и то хлеб.
        А потом навалилась учеба. С утра в институт, вечером на тренировку, поздним вечером заглянуть на стройку, потренировать Зевса и зачистить накопившихся духов ветра. Эссенции добытые тоже скормить питомцу. Во вторник встретиться с Ваней, чтобы сходить вместе в качалку. В четверг договорился с Германом. Среда - посетить тир. Пятница вечер отдыха.
        Удалось списаться с Мартой. Та, как обычно в последнее время, была занята и обещала как-нибудь заехать, чтобы поделиться новостями. Удалось урвать несколько часов, чтобы сходить на свидание с Полиной. Парочку ночей она провела у меня и местами была чуть хмурая. Чувствую, что ей не хватает внимания, но я настолько погряз в тренировках, что мне банально не до неё. Поэтому пытаюсь компенсировать в те редкие моменты, что могу выделить на девушку.
        В субботу Герман не обманул и привез деньги. Приехал к семи утра и передал мою долю. Наличкой. Три миллиона с копейками. Забросил сумку домой, спрятал под кровать и задумался, что надо хороший сейф заказать. А ещё лучше сдать в камеру хранения, потому что в дом в любой момент могут ворваться и конфисковать заработанное. Решил в понедельник решить вопрос, а то обидно будет потерять всё.
        После сразу же уехали обратно на дачу и повторили охоту. Снова поход в долину, истребление комков водорослей и каждый за два дня получил по уровню. Суммарно мы провели около двадцати часов в чужом мире и собрали куш ещё больше, чем в прошлый раз.
        Следующая неделя повторила предыдущую один в один. Я начал испытывать легкое дежавю и чувствовать, что подобрался к какому-то внутреннему пределу, после которого можно и сломаться. Но новые три миллиона были мне наградой. Куда их тратить то? Ещё выходные в мире жизни, новый уровень, уже восемнадцатый и куча добычи.
        Из достижений - поднял пулю и вихрь лезвий до десятого уровня, но бонусами обделили. Хочешь качественный скачек - будь добр поднимать ранги.
        Итого у меня сейчас 97 уровней навыков. Осталось три, чтобы взять планку. Это позволит выйти на принципиально иной уровень.
        Как потратить деньги я нашел вариант. Предложил Полине улететь на три дня на море. Любой курорт на её выбор, самый лучший отель. Она поломалась, распереживалась, как же учебу прогуливать, но в итоге мы позволили себе эту маленькую шалость. Потратил я неприлично много, зато спустил пар.
        Поездка вызвала большой интерес к моей персоне в институте, чему я удивился. Полина щедро поделилась фотками и впечатлениями, не обошла стороной дороговизну отеля и как хорошо мы отожгли. А интерес был вызван вопросом - откуда деньги у меня? За время учебы однокурсники успели узнать, что я живу один и некому меня обеспечивать, так что вопрос был интересным. Им. А мне было не до этого, другие заботы волновали.
        В четверг объявилась Марта. Нашла время, чтобы заскочить ко мне домой.
        - Ты выглядишь уставшей, - обратил я внимание на её состояние и круги под глазами, когда она пришла в гости, - Есть будешь?
        - Буду. Тяжелые недели выдались. Ты как?
        - Помаленьку.
        - Ага, вижу. Восемнадцатый уровень. Сильно продвинулся.
        - Ты видишь уровни? - сделал я удивленное лицо.
        - Эрнест… Судя по твоей фальшивой мимике, ты тоже их видишь. - рассмеялась девушка. Легко и непринужденно.
        - Каюсь, грешен, - поднял я руки вверх. - Как обстановка по делам искателей?
        - Напряженная.
        - Подробнее расскажешь? А я тебя вот ужином вкусным накормлю.
        - Точно вкусным? - прищурилась девушка.
        - Да. Я последние три недели все ролики на ютьюбе пересмотрел, так что знаю, о чем говорю. Вот даже сковородки себе специальные купил.
        - Ты крут. Как тут устоишь тогда.
        - Именно. Так что пока я нарезаю овощи и мясо, жду рассказ.
        - В общем, единый центр управления распался. Образовалось несколько группировок, что тянут одеяло на себя. Готовится проект, который запрет обычным искателям любую деятельность.
        - Всё так серьезно?
        - Более того. Многие настроены радикально и хотят переловить всех искателей. Чтобы изучать, ну и контролировать.
        - А что обычным людям скажут?
        - Да ты интернет почитай. Там все в курсе уже.
        - Читал. Полно дурацких теорий, ничего похожего на правду.
        - А зачем она нужна? Каждый выберет то, во что хочет верить. Эволюция вида, посланники господа бога, пришельцы, мутанты или супергерои. В современном мире полно вариантов было придумано заранее.
        - Тоже верно.
        - Но это не самая главная причина, почему хотят контроль ввести. Основных две. Первая - искательство это ресурс. Сам знаешь, что рядом с гранями можно добыть много ценного. Как эссенции, так и уровни с навыками. Ты знал, что уже есть бизнес, как пробудить способности у постороннего человека? По глазам вижу, что знал. Значит активно общаешься с другими искателями, любопытно. - хмыкнула Марта, а я поспешил отвернуться. Она и без способностей умудряется читать меня на раз, - Вторая - есть теория, что когда искателей наберется определенное число, то спадет ещё один барьер. Как было с тысячей первопроходцев.
        - И тогда грани смогут подниматься выше второго уровня?
        - Именно. А это потенциальная угроза неизвестно какого уровня. Но и возможности это тоже большие. Ведь новые духи - это новые уровни и ресурсы. Но в любом случае, дело хотят поставить под контроль, чтобы оставить кормушку у себя.
        - Понятно. Как же они собираются искателей ловить?
        - Проще простого. Или ты думаешь, что только мы вдвоем с тобой можем видеть уровни?
        - Блин… - протянул я, оценив, что способ оказывается есть и он очевиден.
        - Вот-вот, понял. Сейчас, если и есть такие искатели, то их мало. Но станет больше. Ходят слухи, что уже работает специальный отдел, который берет на заметку всех фрилансеров. Ну, тех, кто сам по себе и ещё не сотрудничает с правительством.
        - Слухи? То есть ты не знаешь наверняка? - зацепился я за её слова.
        - Не знаю, - за словами последовал тяжкий вдох. - Те, кто за это отвечают - сами искатели. Воздействовать на них - это риск раскрыть себя.
        - Но погоди, если можно видеть уровни, то и тебя скоро увидят, так?
        - Именно, - печально сказала девушка.
        - А ещё увидят твой высокий уровень и возникнут вопросы…
        - Тоже верно.
        - Что делать собираешься?
        - Готовлюсь к развитию любых вариантов событий. Скорее всего попробую легализоваться. Скажу, что у меня открылись способности. В общем, есть план, не переживай.
        - Как то ты не выглядишь уверенно, - обеспокоенно сказал я.
        - Я просто устала. Последние дни приходится много работать.
        Ужин был готов, так что я переключился на еду, отвлекаясь от неловкой паузы.
        - Если у тебя будут проблемы, ты обращайся. Я всегда помогу.
        - Спасибо, Эрнест. Это ценно, - улыбнулась Марта нежно.

* * *

        Субботу ждал с нетерпением. Дождался. Но в этот раз сам поехал, потому что наконец-то получил документы на машину матери. Садиться в неё было… Странно. Ведь они здесь умерли с сестрой. Пожалуй, нужно будет её продать и купить себе что-то другое, чтобы зря душу не теребить. Не скажу, что чувствовал сильные эмоции, скорее легкую грусть. Но всё равно… Ехать непривычно и странно.
        Пока ехал, позвонил Герман.
        - Ты скоро будешь?
        - Где-то через полчаса, а что?
        - Познакомлю тебя с нашим лидером, сегодня вместе пойдем.
        - Ого, - выдал я первую пришедшую реакцию.
        Про лидера отряда я знал только то, что он есть. Где-то ходит, но на глаза не показывается, что было крайне странным. Ведь если у тебя есть грань под рукой, то почему не ходить вместе со своей командой? Этот вопрос я уже задавал и получил ответ. Лидер ходит в одиночку. Изредка берет отряд с собой. Мне такая участь пока не выпадала. Включил логику и сделал вывод, что это вопрос доверия. Я новичок, а если лидер скрытный, то может не спешить встречаться со мной. Так что эти три недели были пристрелочными. За это время я не то, что успел подружиться с каждым, но наладить контакт и узнать друг друга смогли.
        Ехал заинтригованный. Ходить в одиночку - это сильное заявление. Встречать меня вышел Герман. Окинул взглядом машину, но ничего не сказал. Он знал, что я сам доберусь, но без подробностей.
        - Пойдем, буду знакомить.
        - Мне нужно что-то знать перед встречей?
        - Хм… Расслабься, веди себя естественно. Дальше как сложится.
        - Окей.
        Прошли в дом, там была вся команда в сборе. Алиса сидела на кресле в одном из углов. Ваня за столом, а Нурлан на диване. В центре же зала стоял… Когда увидел, то не поверил глазам.
        - Эрнест, как понимаю. Что же, приятно познакомиться.
        Голос был приятным и мягким. Я видел уже этого человека. Тот самый целитель, за которым наблюдал рядом с институтом.
        - Взаимно, - выдавил я кое-как из себя, ошарашенный встречей. Кого-кого, а этого человека я здесь не ожидал увидеть.
        Всё такие же неестественно белые волосы, глаза голубые, кожа идеальная. Смотрит расслабленно, чувствуется в нем мягкость. Но двадцатый уровень… Который он успел поднять, как теперь понимаю - охотясь самостоятельно. Что разрушает первое впечатление доброго и безобидного человека. Этот искатель должен быть силен и кто знает, какими возможностями кроме исцеления он обладает.
        - Раз теперь все в сборе, то расскажу, какая у нас задача.
        И рассказал. Нужно было убить аватара жизни. Я слушал внимательно, буквально прикипев к этому человеку взглядом, так было интересно. В том плане, что его уже видел, как он исцеляет толпами людей и вот сейчас, волей судьбы, я оказался в его команде.
        Как понял из рассказа, аватар - это подобие босса в играх. Особо сильная тварь, которую так просто не возьмешь измором. Наша задача была сопроводить лидера к нему, отвлечь внимание и дать время. Всё остальное он обещал сделать сам. Крайне любопытно…
        Отметил, как другие слушают этого мужчину. Больше всего выделялась Алиса. Она, сложилось такое чувство, ловила каждое слово и пожирала глазами лидера. Я даже удивился, настолько это было заметно. Тот, если и замечал это, то не подавал виду. Получается, они вместе? Или что здесь происходит? Заметил, что на бросаемые ею взгляды Иван едва заметно морщится. Ревнует? Вот и вскрылся новый слой сложившихся отношений. Если женщина неравнодушна к командиру, то понятно, почему она динамит аналитика, когда тот явно пытается с ней флиртовать и подкатывать. Герман же смотрел внимательно и серьезно, а вот по лицу Нурлана невозможно было что-то прочитать. Как обычно.
        Оказывается, здесь сложилась своя атмосфера, которую я умудрился пропустить. Надо потом будет расспросить, что тут и как.

        Глава 21. Аватар

        Обсуждение задачи свелось к тому, что лидер (до сих пор не знаю, как его зовут), рассказал, что хочет от нас. Вопросов и возражений не последовало. Я удивился такой реакции, но может чего-то не знаю? Эти люди были готовы идти за своим предводителем хоть куда.
        Отправились сразу. Уже привычный ритуал подготовки - надеть экипировку, проверить запасы, набрать патронов. Примечательно, что лидер и не подумал надевать защиту. Как был в обычной кофте и штанах, так и остался. Остальные приняли это спокойно, без вопросов, так что и я промолчал. Следом беловолосый, как только мы приготовились и дружно встали рядом с ним, отправился вперед. Остальные же потянулись следом, а Герман махнул рукой. Странности набирали обороты…
        Дело в том, что когда идешь к грани, то тщательно следишь за появлением духов, но этот человек, что шагал уверенно вперед, игнорировал любую опасность. До грани добрались спокойно, словно… Ну да, я понял. Он просто отпугивает духов жизни. Логично, что у целителя такая же стихия? Если уж я духов ветра шугать могу и те держатся от меня на почтительном расстояние, если мне нужно, то и он может.
        За гранью ситуация повторилась. Направились прямо к лесу, что был в стороне от нашего обычного и знакомого маршрута. В тот лес, который ребята называли крайне опасным, прошли без единого столкновения. Да, я замечал осторожные взгляды по сторонам, особенно, когда раздавались подозрительные звуки, да и сам нервничал, но выдалась увеселительная прогулка, словно опасности решили взять выходной.
        Но я знал, что это не так. Чувствовал, что духи и монстры расползаются от нас в стороны, уступают дорогу тому, кто властвует над жизнью.
        Так прошли где-то с километр, после чего вышли на поляну. Здесь ещё хватало деревьев, но значительно меньше, чем в лесу.
        - Иван, ваш выход, - бросил лидер и отошел к нам за спины.
        - Народ, собрались и действуем по схеме.
        Как заметил в прошлые походы - в этом мире постоянно всё меняется. Стоило нам зачистить основную популяцию тех тварей, которых мы так ловко научились побеждать, как их место сразу же заняли другие монстры. Тут шла война за территорию, и побеждал тот, кто быстрее всех адаптировался. Так что можно было встретить любое многообразие, в чем я ещё раз убедился.
        Поляна была усеяна… Корнями. А в центре один большой гигантский цветок, двадцать пятого уровня, сразу же выпустивший розовые нити, что попытались нас сожрать. А в вдогонку к ним из земли вырвались как раз те самые корни, что выглядели как змеи, хищные и опасные.
        Герман срубает самый прыткий корень, Алиса ставит щиты, а я кидаю вакуум прямо в центр монстра. Но происходит нечто странное. Из земли вырываются тонкие стебли, окутанные свечением и принимают удар на себя. Вакуум превратил их в ошметки, но сам монстр выкрутился, не понеся серьезного урона.
        - Эрнест, по моей команде! - кричит рядом Иван.
        Я киваю, но аналитик этого не видит, сосредоточенный на схватке. Свечения пока нет, так что я жду свою очередь и успеваю оглянуться на остальных.
        В дело вступает Нурлан. Не знаю как, но он умудряется захватить один из корней, тот оборачивается и набрасывается на своего прежнего владельца. Кажется, цветок-переросток это поставило в ступор. Розовые нити окутывают корень, тянут из него жизнь, но ведь это урон по самому себе?
        Тут Герман разделывается со вторым корнем, есть ещё четыре, что ползут к нам, но что-то происходит и они замедляются. Не успел я понять что случилось, как монстр вспыхнул подсветкой и я нанес повторный удар. В этот раз вакуум сработал как надо и разворотил цель. А дальше дело техники и методичного добивания.
        - Это и был аватар? - задаю вопрос.
        - Нет, - улыбается лидер и проходит мимо, прямо к поверженному монстру.
        Пока тот отошел в сторону, подхожу к Герману и спрашиваю.
        - А почему он в бою не участвовал?
        - С чего ты взял? - отвечает так же тихо мужчина. - Он ослабил тварь. Видел, как корни замедлились?
        - Аа, - протягиваю я, получая разгадку.
        Подумал, что лидер халтурит. Не то, чтобы хочу докопаться, но интересно же, что тут и как. А то все молчат, набрали в рот воды и идут себе тихо через джунгли.
        Через пару сотен метров встретили ещё один цветок. Но этот умел выбираться из земли и активно бегать. Я развоплотил ему ноги, чем замедлил тварь. Остальные добавили, так и победили.
        Слышал фразу, что чем дальше в лес, тем толще партизаны. Не знал, какой в ней смысл, но сейчас, кажется, начал понимать. Чем дальше мы удалялись в лес, тем агрессивнее существа встречались. Видимо целитель мог отгонять только тех, кто равен или ниже его уровня, а вот те, что посильнее - чхать хотели и были не прочь закусить нами.
        Убили штук двадцать цветков, потом пошли стайные монстры, отдаленно напоминающие пауков. Они плели сети и оперативно сбегались, стоило потревожить их. Не знаю, сколько тварей мы в следующий час убили… Около сотни минимум. И каждая где-то в районе двадцатого уровня. Иван показал настоящий класс, мастерски используя наши возможности. Да и сам лидер, как я успел заметить, тоже помогал. Ему требовалось секунд десять, чтобы наложить ослабление. По крайней мере, стабильно именно через такой промежуток времени монстры теряли пыл.
        Ещё через час команда получила первое ранение. Вышли на поляну, а там нашлась свирепая тварь, что имела мощный рог у себя на голове. Ещё и быстро бегала, не забывая высасывать жизни. Я тупо не успел среагировать, да и остальные тоже. Впереди шел Герман, он и принял на себя удар. Алиса поставила щит, но монстр снес его и продолжил бег, насадив нашего воина на рог.
        Думал, что хана Герману, но как оказалось, тот умудрился выжить. Вакуум, ослабление, очередь из автомата и тварюшка отправилась на тот свет. Люди собрались вокруг раненного, но хватило одного слова лидера, чтобы они расступились. Пара взмахов руками и развороченная грудная клетка едва дышащего мужчины собирается обратно, а рана буквально сходится по шву. Даже кровь впиталась.
        Вот так чудеса…
        Стоит ли говорить, что на целителя после этого смотрели, как на святого? Или как на ангела-хранителя. Я тоже воодушевился, осознав, что значительная часть риска, связанная со случайными ранениями, снизилась. Главное - выжить. А там тебя вытянут и спасут.
        Сложность боев нарастала. Теперь нам попадались монстры тридцатого уровня. Но и куш сладок. За это время я получил девятнадцатый уровень. Пять очков характеристик вложил в интеллект и довел его до 59. А четыре очка навыков - в вакуум, подняв до восьмого ранга.

        ВАКУУМ
        РАНГ 8
        УРОВЕНЬ 6
        УРОН: 881,4
        ДАЛЬНОСТЬ: 344 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 150 МАНЫ

        На ста пятидесяти снижение трат остановилось, но и такая цена меня вполне устраивала. Могу нанести почти четыре удара подряд. Это больше, чем три тысячи урона. Учитывая, что со мной рядом и другие искатели, то закономерно, что мы умудрялись сражаться с теми, кто превосходил нас уровнем.
        Но всё равно. Чем дальше в лес, тем сложнее. Меня терзали смутные сомнения, что если дорогу к аватару жизни преграждают сильные монстры, то сам он будет ещё круче. Не просто так ведь дано название именно аватар. Нутром чую, что это что-то значит.
        Через шесть часов сделали привал. Я вслушивался в звуки леса и вздрагивал от осознания, как много здесь обитает живности. Змеи, насекомые, птицы в кронах деревьев, жуки, муравьм и прочая нечисть. Это только те, кого я смог хоть как-то распознать и провести аналогии с земной фауной.
        - Сколько нам ещё идти? - последовал вопрос от Германа.
        - Две трети прошли, - был ему ответ лидера.
        Оглядел собравшихся. Лица не то, чтобы мрачные, скорее сосредоточенные. На опасное дело нас подрядили.
        Словно проблем было мало, дорога начала подниматься наверх. Да ещё лес превратился в настоящий бурелом, с кучей поваленных деревьев и обильных зарослей. Поэтому скорость передвижения упала до совсем неприличного темпа. Двигались, как черепахи.
        Перебить живность, прорубить проход, восстановить силы, пройти тридцать метров, снова сразиться, прорубить проход, пройти ещё тридцать метров, сразиться…. И да, снова прорубить проход. Единственное, чем я утешал себя в это время, это тем, что клинок воздуха прогрессировал от активного использования.
        Наконец, бурелом закончился, пошла скалистая местность, а следом вышли к реке. Испугался, что тварь будет водяной, но нет. Переправились через брод, а дальше наверх, через острые скалы.
        Главный босс нашего приключения нашел себе достойное место, чтобы встречать отважных героев.
        - Иван, что скажешь? Какие шансы? - обратился лидер к аналитику.
        Перебравшись через очередную скалу, нам открылась долина, в которой прекрасно виднелся… Аватар. А как ему не виднеться, если он размерами с жилой дом, этажа эдак в три, а длинною метров в двадцать. Если проводить аналогии, то существо выглядело как ящерица. Мощные лапы, хвост, наросты, пасть внушительных размеров, плотное алое облако вокруг.
        И что-то ещё ползало по нему, но разглядеть сложно, потому что мы на уважительном расстоянии. Зато уровень виден. Ни много, ни мало - пятидесятый.
        - Ну, учитывая, что мы все силы сливали на монстров сорокового уровня, то шансы близки к нулю. - ответил аналитик.
        - А конкретно?
        - Один процент, который закладываю на случайность.
        Лидер ничего не сказал. Но я заметил, как блеснули его слова, как он поджал губы и сосредоточенно смотрит на цель. Зачем ему аватар? Он ведь знал, что тот именно здесь и целенаправленно шел сюда.
        - Твои предложения? - последовал вопрос минут через пять созерцания.
        - Эрнест, какая у тебя максимальная дистанция атаки? - Иван переадресовал вопрос мне.
        - Триста метров.
        - Хм… Можем попробовать атаковать, чтобы узнать, на что он способен. Это поможет составить план. Дальше убегаем, скрываемся, неделю фармим местных тварей, тех, что уровнем повыше и возвращаемся. Снова тест и, если что, то ещё неделю потратим на развитие.
        Повисла тишина. Лидер думал. Смотрел на гигантскую ящерицу. Что у него на душе - знать не знаю. Хотел бы догадаться, но не получается. Насколько ему важна цель? Насколько он готов рисковать командой? Неизвестно. Этот мужчина имел мимику камня. Словно и не находится в чужом мире, полном опасностей.
        - Хорошо, твой план принимается. Эрнест? Проверишь босса?
        Лидер поймал мой взгляд. Остальные, я чувствовал, тоже смотрят. Тяжело вздохнул. Провоцировать свирепого монстра совсем не хотелось. Но я всё же поднялся и вышел вперед.
        - Я ударю один раз. Готовьтесь бежать. На счет три.
        Несколько раз быстро вдохнул и выдохнул. Надо бы, конечно, закинуть сразу три вакуума, вдруг этого хватит, но… Чую, что нет. Поэтому лучше сохранить ману, чтобы бросить её на защиту и побег.
        Прицелился и послал искру монстру в голову. Время замедлилось, внимание команды приковалось к навыку. А тот, словно насмехаясь, двигался не спеша.
        Сто метров…
        Ящерица поворачивает голову.
        Пятьдесят метров…
        Её взгляд фокусируется на искре.
        Десять метров…
        Алые нити вырываются вперед.
        Взрыв, аватар дернулся, я заметил брызнувшую кровь на морде, но и только. В следующую секунду в нашу сторону рванул ответ. Это был алый жгут, что в воздухе начал раскрываться зонтом, чтобы накрыть… Да пару сотен квадратов точно накроет.
        Я рванул назад одним из первых. Помогая себе кое-где полетом, бежал, сломя голову. Остальные не отставали. Даже лидер драпал, я видел, насколько быстро мелькает его фигура. Сначала он вырвался, обогнал всех на пару десятков шагов, потом остановился и что-то сделал.
        Не знаю, что это было, но из под удара мы вышли. Пробежали, наверное, с километр, но точно скрылись от аватара. Пришлось сходу вступать в бой, потому что за время пробежки умудрились собрать хвост. Ещё один бой на истощение, теперь Нурлан получил рану, когда на него внезапно бросилась тварь. Я тоже пропустил удар, но броня выдержала, просев на девяносто процентов.
        Отбились с горем пополам, после чего расселись, кто куда горазд, чтобы в себе прийти. Нурлан бледный, с ним целитель поработал, в чувство привел. Теперь вот сидит, с духами играется. Смотрит на них с улыбкой, с какой я никогда не видел, чтобы на людей смотрел. Алиса взгляды на лидера бросает, но тот не обращает на неё внимания, относится так же, как и к остальным. По крайней мере, я не вижу чего-то такого. Иван завалился прямо в траву, ноги и руки раскинул, но я уверен, его мозг сейчас лихорадочно просчитывает варианты. Герман же сидит на поваленном дереве, призванный клинок в землю упер, поглядывает по сторонам, сохраняет бдительность.
        - Иван, хочу, чтобы ты составил план развития для всех. - обратился к аналитику лидер.
        - Ты с нами будешь или мы отдельно?
        - И так и так. Исходи из расчета, что половину дней буду с вами. Кстати, как насчет в будни охоту продолжить? Сможете дела подвинуть?
        - Цель столь важна? - спрашивает Ваня.
        Я не могу понять, что стоит за этим вопросом. Любопытство или желание оспорить авторитет, битва за самку быть может?
        - Важна. Это сделает наш отряд сильнее.
        Внимательно смотрю на мужчину. Он как будто не от мира сего. Или мыслит совершенно другими категориями, нежели обычные люди. Аналитик кивает и принимает такой ответ. Если и хотел спорить, то отбросил это желание.
        Через двадцать минут выдвинулись обратно. Назад всегда проще идти. Если ты не ранен, конечно. Главным препятствием становится усталость. После десятого часа сражений, хочешь ты того или нет, реакция падает, мышцы гудят, как и голова, хочется завалиться и ничего не делать. При таком раскладе даже обычная тварь, что рванет внезапно - смертельно опасна.
        Что и доказал нам этот мир под самый конец. Твари, что в районе двадцатого уровня, набрасываются скопом и со всех сторон. Впервые замечаю, как Иван промедлил. Или скорее не успел отреагировать на все стороны, столь внезапным было нападение.
        Отряд, который действовал, как единый механизм, превращается в сброд, где каждый сам за себя. Это длится десять секунд, но… Нурлан снова ранен, все его духи перебиты, защищая хозяина. Алису втоптали в землю, спасли её щиты, но и атаковать она не могла. Германа отбросили в кусты, где он отбивался один против тройки свирепых монстров, что напоминали медведей. Лидер же остался в центре и единственное, что я успел заметить… Монстр бросается к нему, мужчина ускоряется, кладет руку на загривок, а дальше тварь осыпается трухой.
        В этот момент и на меня напали, так что я не успел увидеть, что там дальше было. Наконец Иван смог наладить оборону и постепенно мы забили всех тварей. Но досталось почти всем. Целым остался я и… Лидер. Аналитику тоже прилетело. Тупо кончились патроны, и он пропустил финальный удар за секунду до того, как я пришел на помощь.
        Оставшийся путь был сродни прогулке в парке. Монстры отступали. Из грани вывалились, едва стоя на ногах. Единственный, кто выглядел невозмутимым и свежим - лидер.
        Скинуть амуницию, отправиться в душ, помочь приготовить поздний ужин. Делая простые действия, я ощущал, как постепенно из мышц выходит напряжение. То самое чувство, когда в конец задолбался, но вот наконец-то смог прилечь и ощущаешь, как силы возвращаются. Медленно, нехотя, но возвращаются.
        В тот вечер было мало разговоров. Каждый устал, так что быстро разошлись спать. Утром привалили бонусы, наконец-то щедрые:

        ДУХ +3
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +2
        СИЛА +1
        ЛОВКОСТЬ +1

        Надо бы на силу и ловкость как-то налечь, а то они у меня самые ущербные. Но это нужен принципиально иной стиль боя, причем с серьезными нагрузками. Своих духов ветра как только я не убивал - толку нет. Характеристики бонусные просто так не падают.
        Помимо приятных бонусов был и другой радостный момент, пахнущий деньгами. Больше сотни добытых эссенций. Когда я проснулся и вышел, добычу уже подсчитали и составляли план на сегодняшний день.
        - Самые продуктивные монстры, с точки зрения получаемого опыта, скорости убийства и расстояния, которое до них нужно топать - это плюс минус тридцатый уровень. Те, кто выше на десять уровней, - вещал Иван то, что надумал за ночь, - До них идти часа три-четыре.
        - Это если с лидером, - вставила Алиса. Странно, его она тоже называла так, без имени.
        - Да, речь про лес. Сами продолжим тот путь, который начали разрабатывать. Там уровень меньше, выше двадцать пятого мы не видели, но зато идти ближе. Да и проще.
        - Может просеку сделать? - предложил я пришедшую идею.
        - Что ты имеешь в виду? - сразу же вскинулась Алиса. Иван нахмурил брови, а лидер сидел отдельно и никак не прореагировал.
        - Ну… Можно вырубать всё подряд или какой-то отдельный участок, чтобы сделать там базу. Для передышки.
        - Сомнительная идея, - сказал Иван, - Долго возиться придется.
        - И жизнь не позволит, - вставил целитель. - Постоянная адаптация. Вы построите крепость, а вся экосистема адаптируется под неё. Придут новые монстры, чтобы проверить на крепкость.
        - Тем более. Так что спокойный и размеренный фарм наш путь. Я поведу, - подвел черту Иван. Лидер кивнул, одобряя.
        Что я могу сказать об этом дне? Фарм - это сильно сказано. Скорее гринд. Когда ты делаешь одно и то же, мочишь толпами одних и тех врагов, чтобы пройти дальше. Три часа на дорогу, семь часов сражений, три часа обратно. Итог - я взял двадцатый уровень, остальные тоже к нему приближались.
        А с этим я выполнил все условия, чтобы получить новый ранг в стихии. Иерарх ветра. Тот, что несет волю ветра. А ещё получает бонусную прибавку, что усиливает навыки стихии в три раза.
        В момент получения двадцатого уровня вокруг меня возник ураган. Не сильный, но достаточный, чтобы все заметили. Отговорился тем, что взял двадцатый уровень. Когда выдалась свободная минутка, то изучил изменения… Ух. Это, определенно, принципиально иной уровень развития. Особенно, если учесть то, что урон у вакуума поднялся выше тысячи…
        Сейчас мои характеристики выглядели так:

        УРОВЕНЬ 20
        ДУХ 56
        ИНТЕЛЛЕКТ 59
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 40
        СИЛА 11
        ЛОВКОСТЬ 9
        КОНТРОЛЬ 43
        ВОЛЯ 44
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 1
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 1

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 10
        РАНГ 5.
        БОНУС +50%
        УРОН: 30,9
        ДАЛЬНОСТЬ: 50 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ
        УРОВЕНЬ: 9
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 66,4
        ДАЛЬНОСТЬ: 58,8 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 13,2

        ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН
        УРОВЕНЬ: 9
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 99,6
        ДАЛЬНОСТЬ: 59,7 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 17,3

        ВИХРЬ ЛЕЗВИЙ
        РАНГ 6. БОНУС +60%
        УРОВЕНЬ 10
        УРОН: 167,2
        ДАЛЬНОСТЬ: 84 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 16

        БУРЯ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 2
        УРОН: 394,9
        ДАЛЬНОСТЬ: 132
        СТОИМОСТЬ: 200

        ВАКУУМ
        РАНГ 8. БОНУС +80%
        УРОВЕНЬ 7
        УРОН: 1185,3
        ДАЛЬНОСТЬ: 429
        СТОИМОСТЬ: 150

        СЛУХАЧ
        РАНГ 0

        ОЧИСТКА ВОЗДУХА
        РАНГ 0

        СТУПЕНЬ ВОЗДУХА
        РАНГ 0

        ЛОВКАЧ
        РАНГ 0

        МОРОК
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 30 СЕКУНД
        ДАЛЬНОСТЬ: 45 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПУТЫ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        УРОН: 21,5
        ДАЛЬНОСТЬ: 48 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПОЛЕТ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        РАСХОД МАНЫ: 20 ЕД/СЕК

        ЩИТ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        ЗАЩИТА: 50% ШАНС ОТРАЗИТЬ АТАКУ
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 48 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 10

        ЩИТ ВОЗДУХА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 7
        ЗАЩИТА: 81
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 51 СЕКУНДА
        СТОИМОСТЬ: 20

        ИСКАЖЕНИЕ ВИДИМОСТИ
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 5
        ИСКАЖЕНИЕ: 45%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 45 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 50

        ЭЛИТНЫЙ ДОСПЕХ ВОЗДУХА:
        РАНГ: 10
        УРОВЕНЬ: 7
        ЗАЩИТА: 361,7
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 254 МИНУТЫ
        СТОИМОСТЬ: 100

        ПТИЦА ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 3
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 9 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 100

        ЭЛЕМЕНТАЛЬ ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 4
        УРОН: 105
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 180 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 300

        КЛИНОК
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 6
        СТОИМОСТЬ 50

        БУРЕВЕСТНИК
        УРОВЕНЬ 6

        Но в тот вечер ещё кое-что случилось.
        Как только вышли из-за грани, появилось сообщение.

        ВНИМАНИЕ. ИНИЦИАЛИЗИРОВАНЫ ПЕРВЫЕ ДЕСЯТЬ ТЫСЯЧ ИСКАТЕЛЕЙ. ЛИМИТ ГРАНИ ПОВЫШЕН ДО ТРЕТЬЕГО РАНГА…

        Глава 22. События закручиваются
        - Нужно ускориться.
        Это слова лидера. Я впервые увидел, как он волнуется.
        - Куда ещё больше? Мы и так целыми днями рискуем, - был ему мягкий ответ Ивана.
        - Я понимаю. Но и ты понимаешь. Мы ведь с тобой обсуждали.
        - Что вы обсуждали? - присоединился к разговору Герман.
        Команда собралась в зале. Я развалился в кресле, Алиса тоже, а вот Нурлан делал бутерброды.
        - Перспективы. Анализ ситуации и тенденции развития общества в контексте прихода искателей, - по научному ответил целитель. - Каждый из нас об этом думал. Иван составлял более точный прогноз. Поделишься, какие перспективы? - обратился он к фанату тренажерного зала, а ещё человеку, который мастерски просчитывал любые данные.
        - Шестьдесят два процента, что введут контроль. Было. Сейчас, когда лимит снят ещё раз - семьдесят пять процентов. Если говорить просто, то скоро всех нас начнут выслеживать и принуждать сотрудничать. Банально потому что каждый искатель - это ресурс и оружие. Что власть обязана контролировать, если хочет оставаться властью.
        Я вспомнил разговор с Мартой. Её данные сходились с тем, что сейчас говорил Иван.
        - И как нам поможет, если ускоримся? - поднял вопросительно бровь Герман. Воин выглядел устало, ему досталось, так что смотрел мрачно и скептически.
        - Сила даст независимость. - ответил лидер, - Ты знаешь важность моей деятельности. Тысячи людей были исцелены. И знаешь, что меня десятки раз пытались поймать.
        - Знаю, - тяжело вздохнул воин. - Но от этого не легче. Каждый из нас и так выкладывается. Предлагаешь ночевать за гранью? Жить там?
        - Как вариант, - серьезно кивнул лидер.
        - Плохой вариант, - вставил аналитик, - Чем больше напряжения, тем выше шансы фатальных исходов. Если каждый день будем выходить, то к концу недели шестьдесят три процента, что кто-то умрет из группы. Нам нужно отдыхать. Да и обычная жизнь требует внимания. Либо полностью перебираться на базу сюда, но…
        Я тихо сидел в углу и изучал людей. Это мне, молодому и одинокому… Хотя нет. Даже мне, пусть и молодому, но не совсем одинокому, найдется, чем заняться в обычной жизни. А ведь тут собрались взрослые люди, у которых есть свой бизнес, а может и семьи. Как-то я этот вопрос забыл прояснить. Не принято было обсуждать личное. Или со мной не обсуждали. Может быть даже я имена знаю не настоящие. Ведь знание, особенное интимного характера, например, про семью - это потенциальный рычаг давления.
        - Что предлагаешь, Иван? - устало опустился на стул лидер. Вот и он, оказывается, не железный.
        - Завтра отдых. Встречаемся во вторник, два дня охотимся, четверг и пятница отдых, выходные повторяем. Все смогут в будни два дня выделить?
        Радости не последовало. Впрочем, как и возражений. Я прикинул, что тоже могу отпроситься и это стоит того. На этом и договорились.

* * *

        Понедельник прошел тихо. Я переделал свои дела и зачистил наплодившихся духов ветра. Вторник и среда выдались жесткими, потому что мы действительно выкладывались за пределами нормальности. Итог двух дней - у каждого плюс два уровня. Отчасти это была моя заслуга, потому что выросший урон позволял косить тварей пачками.
        Самое вкусное - это два вложенных очка навыков в вакуум и заветная десятка.

        ВАКУУМ ДОСТИГ ДЕСЯТОГО РАНГА.
        ПРОИСХОДИТ ЭВОЛЮЦИЯ НАВЫКА…
        НАВЫК "ВАКУУМ" ИЗМЕНЕН НА "АННИГИЛЯЦИЯ".

        АННИГИЛЯЦИЯ
        РАНГ 10 (+100%)
        УРОВЕНЬ 7
        УРОН: 1624,3
        ДАЛЬНОСТЬ: 569
        СТОИМОСТЬ: 200

        Урон и дальность выросли, как и стоимость. Но оно того стоит. Учитывая, что у меня больше шести сотен маны, то это суммарно три с половиной тысячи урона, что я могу нанести секунд за десять. Поражающий радиус - всё тот же квадратный метр, но как показала проверка, после этого происходит ещё и взрыв, нанося дополнительный урон.
        В четверг я наконец-то встретился с Германом. Давно хотел, чтобы обсудить кое-что. Мы как обычно отзанимались, потренировались драться на мечах, а потом он пригласил меня на беседу.
        - Спрашивай, что хотел. А то от тебя всё занятие напряжением веет. - кивнул он на стул, а сам принялся заваривать чай. Находились мы в подсобном помещение, рядом с залом.
        - Как зовут лидера?
        - Не знаю, - ухмыльнулся Герман.
        - Как так? - удивился я.
        - А вот так. Он сам нашел нас. Каждого. И как-то не счел нужным представиться, - сказано это было без злости, скорее с иронией.
        - Сам нашел?
        - Угу.
        - И… Как?
        - Хочешь узнать историю отряда? Хм… Это не только моя история, но кое-что я могу рассказать. Ты уже достаточно хорошо нас знаешь, а мы знаем тебя, так что сможешь воспринять.
        - Постараюсь, - закивал я, превращаясь во внимание.
        - Первым он нашел меня. Я тогда знать не знал об искателях, хотя по городу начались странности. В тот период я был совсем другим человеком. Серьезный спорт, он… Травмоопасен. К своим не таким уж большим годам я обзавелся рядом серьезных травм, спорт пришлось оставить. Да что там спорт, я ходил то с трудом. Содержал этот зал, но дела шли так себе. - мужчина стал задумчивым, а я заново окинул его фигуру, полную силы и стати. Не скажешь, что совсем недавно он был почти инвалидом, если верить его словам, - И вот представь, что приходит незнакомец, выглядит странно и предлагает полное исцеление. В замен просит помощь. Я посмеялся. А он взял и исцелил полностью. Представляешь? У меня тогда шок был. Он же оставил визитку, где был лишь номер и сказал, что если захочу отблагодарить и выйти за рамки обычности, то набирай.
        - Никаких требований и уговариваний?
        - Никаких. - кивнул мужчина.
        - Забавно.
        - Да уж. Так вот. Через неделю, когда убедился, что полностью здоров, я с ним связался. А дальше стал помогать охотиться на духов. Спустя два дня сам получил способности, а дальше, думаю, представляешь.
        - И что, за всё это время ты не спрашивал, как его зовут? - не поверил я.
        - Почему же? Спрашивал. Каждый из нас задавался этим вопросом. Лидер улыбается, вот и всё. Молча. - ироничный смешок высказал, что ситуация и правда… ироничная.
        - А что было дальше? - жаждал я подробностей, - И что вообще в отряде за отношения сложились?
        - Каждый сам тебе подробно расскажет, что и как было. Если захотят. Я же рассажу в общих чертах. Никто не делает из своей истории секрета, ну кроме лидера, так что, уверен, ребята не будут против. Алиска - она как-то сама получила способности. Охотиться начала. Ну и нарвалась. Её духи порвали так, что в больнице оказалась. Разодранная, еле живая, о красоте и речи не шло. Тут бы выжить. Догадываешься, что было дальше? Лидер её нашел и исцелил. С Нурланом было схоже. Они где-то с лидером пересеклись и обменялись контактами. Того ранили чуть позже, он обратился за помощь, ну и получил её. Так завязалось сотрудничество. Следующим был Иван. Он… В общем, он был наркоманом. Бледной копией того себя, что сейчас. Раньше активно занимался спортом, но что-то у него там случилось… Такое, после чего люди ломаются. Вот он и сломался. Подсел на иглу. Отрубился в каком-то притоне, очнулся, а у него способности. Весело ему, наверное было. В итоге его путь пересекся с лидером, и…. Барабанная дробь! Тот полностью его излечил и предложил вступить в команду. Я видел Ивана в то время и очень удивился такому
предложению. Знаешь, что на это сказал лидер? Что надо верить в людей! - Герман расхохотался, - И оказался прав. Ваня ухватился за шанс, полностью завязал, устроился на работу, а он и правда аналитик от бога, начал фанатично в зале заниматься. Итог ты видишь. Сейчас красавчик и это кажется настоящим чудом, учитывая, с какого дна он поднялся.
        - Какие судьбы… Неоднозначные, - не нашелся я, что сказать.
        - Да, в какой-то степени так. Так что каждый из нас чем-то обязан лидеру. Но это ещё не всё. Ведь у каждого есть родственники. У Нурлана жена болела, лидер её вылечил. У Алисы сын есть, болел не сильно, но лидер всё равно помог. У Ивана бабушка, семьи своей нет.
        - А у тебя?
        - У меня тоже есть жена и дети.
        - Серьезно? - брови сами взметнулись вверх.
        - Да, а что такого? Тебя это удивляет?
        - Да как-то я не задумывался, что у каждого из вас такая насыщенная жизнь.
        - Ты просто молод. Не думаешь ещё о своей семье. Это ещё одна причина, почему мы так преданы лидеру. Во-первых, вместе мы растем в силе, а значит сможем защитить семьи в надвигающемся хаосе. Во-вторых, когда у тебя друг - целитель, то… Сам понимаешь. Это полезное знакомство.
        - А что касательно отношений? Я замечал, как Алиса смотрит на лидера, а на неё смотрит Иван.
        - Хах, это да, есть такое, - искренне улыбнулся Герман, - Алиска на него запала, но лидер кремень, игнорит её. А она игнорит Ваню. Давно был бы конфликт, но наш качок бесконечно благодарен лидеру, так что… Вражды не будет. За что ему, кстати, честь и хвала. Умеет отделять свои симпатии от общего дела.
        Мы ещё некоторое время поболтали, а потом настало время прощаться. После разговора возвращался домой крайне задумчивым. Такие разные и такие схожие судьбы. У каждого своя трагедия. Теперь многое понятно и я рад, что Герман со мной поделился, по сути, интимными подробностями жизни отряда. В какой-то степени, это серьезный акт доверия, так что я оценил. И был благодарен.

* * *

        В пятницу резко изменились планы на отдых. Написал Герман и сказал, что есть одно важное дело, в котором им нужна помощь.
        - Слушай, парень. Дело серьезное. Но и опасностей хватает. Наш лидер должен поехать вылечить кое-кого, а нам нужно прикрыть. Тебя остальные не хотели звать, но я настоял.
        - В чем опасность? - выделил я главное.
        - В том, что целителя могут попробовать захватить. Попытки давления уже были и не раз.
        - То есть, в плохом варианте развития событий, нас ждет смачная драка с людьми, а не монстрами?
        - Да, - с той стороны телефона повисло напряженное ожидание. Я помолчал секунд десять, взвешивая плюсы и минусы, а потом ответил.
        - Я согласен.
        - Хорошо. Тогда подъезжай по адресу, я тебя встречу.
        - С собой брать что?
        - Нет, всем снабжу.
        - Договорились.
        То, что остальные могли не хотеть меня звать - понимаю. Одно дело против духов сражаться, другое - против людей. А я всё же молодой пацан, который, правда, не питает иллюзий относительно себя. Пальнуть навыком в духа это совсем не то, что в живого человека, так что закономерно, если от меня ждут сомнений и нерешительности.
        А как оно будет на самом деле? Если на нас нападут, сомнений не будет, проверял уже. То ли к счастью, то ли к сожалению. Или к опыту.
        Я хотел сблизиться с командой, поэтому согласился. Оправдаю доверие и это сделает наши отношения ещё ближе. Откажусь - и возникнет холодок. Пока мне с ними по пути, так что лучше вкладываться в развитие отношений.
        Цинично? Опасно? Может быть.
        С воином встретился через пару часов. Заехали с ним за Иваном, а потом отправились куда-то за город. Дальше Герман нашел безлюдное место, где мы переоделись и пересели в другую машину.
        - Тачка левая, хоть документы и сделаны, но поддельные, по ним на нас не выйдешь, - пояснил воин, когда мы переодевались, - Дальше поедем там, где отсутствуют камеры и засветимся довольно не скоро.
        - У вас всегда такие предосторожности?
        - Да. Иван просчитывает маршруты и пути отхода, - бросил воин взгляд на аналитика. Тот кивнул.
        - А как же лица? С камеры ведь можно их увидеть?
        - Для этого у нас есть маски и очки, - улыбнулся мужчина, доставая то, о чем говорил.
        - Гибддшники не остановят нас таких красивых?
        - Пока удавалось обходиться без этого. Маски то медицинские, а очки никто не запрещал.
        Хочешь жить, умей вертеться.
        Дальше втроем на новой машине отправились в путь и через полчаса подобрали лидера. Он стоял на обочине шоссе и как там оказался - одному богу известно.
        - Что нас ждет? - спросил Герман.
        - Как обычно. Особняк. Охрана. И штук десять чужих искателей.
        - Плохо, - буркнул воин.
        - Да. - согласился лидер, - Один из отрядов искателей нарвался и их сильно подрали. Все переломанные лежат, кто-то умер, часть удалось спасти. Меня вызвали срочно, как бы не померли.
        - Это ведь военные, так? - уточнил аналитик.
        - Частично. Военные и частные силы.
        - Схема стандартная? Ты заходишь, мы за забором ждем?
        - Да.
        Я молча слушал. Что значит за забором? А если на лидера нападут, то что? Прорываться с боем и отбивать его? Я представил, как это может быть. В голову упорно лезли сцены из боевиков. Хотя уверен, будет совсем иначе. Я снесу стену, причем любую, дальше в строй врага врубится Герман и… Дичь какая-то в голову лезет.
        За час добрались до нужного места. Издалека видно, что те, кто живет здесь - купаются в деньгах. За высокими заборами высятся особняки. Обычные домики здесь отсутствуют.
        Лидер вышел молча. Мы втроем остались в машине. Он подошел к воротам, где его уже ждали и вежливо предложили зайти внутрь, где он и скрылся.
        - Какой план действий? - всё же спросил я.
        - Ждем, - коротко ответил Герман.
        - Как узнаем, если что-то случится?
        - О, поверь, узнаем. Или ты думаешь, что целителя уровня нашего лидера легко захватить? Ему автоматная очередь в упор не страшна. Было дело, проверяли. Да и то, это раньше было. Какие сейчас у него возможности… Даже не знаю.
        Тем временем ворота открылись, оттуда вышел мужчина и махнул нам рукой, мол, заезжайте.
        - Двадцать четвертый уровень, - хмуро ответил Ваня, и спалил, что видит уровни. Я же промолчал.
        - Интересно, это самый сильный или наоборот, раз его выпустили нас пригласить? - тихо проговорил Герман. - Заезжаем?
        - С появлением этого типа вероятность нападения выросла на шестнадцать процентов.
        Вышедший мужчина устал ждать, подошел к нам и постучал в окно. К этому времени мы успели ещё раз переодеться, а если быть точным, надеть защитные маски. В таких захочешь - никого не узнаешь, лицо закрыто наглухо. Одежда нейтральная, в милитари стили, на руках перчатки. Максимум, что могут срисовать - это наши размеры.
        - Эй, парни, я понимаю, что вы не самые доверчивые, но заедьте внутрь, чтобы лишние внимание не привлекать, здесь на каждом заборе по десятку камер.
        Говорит доброжелательно, но глаза цепкие. По каждому из нас прошелся и, я готов спорить, оценил уровни. А может и ещё что-то оценил, откуда мне знать, какие бывают способности? Может есть и те, кто видит имя, место жительства, фамилию и номер от кредитной карточки. Или видит уровень опасности.
        Заурчал мотор, и Герман всё же завел машину внутрь. Ворота закрылись. Было ли здесь что-то интересное? Просторный двор, дорожки, деревца растут. Дорогая красота со вкусом. Огляделся, открыл окно, чтобы ветер слушать.
        Мужик, что нас пригласил, в сторону отошел, встал у крыльца и сигареты достал. Тут и другие люди есть. Заметил человек пять с оружием. Зевс облетел округу и картину скинул. Вооруженных тут нашлось значительно больше.
        Я откинулся на спинку кресла, и прислушивался к той информации, что поступала. Первые десять минут было тихо. А потом подозрительные дядьки с автоматами стали собираться за углом дома и окружать нас.
        - Ребят, походу нас окружают. - предупредил я своих.
        - Выходим из машины, быстро, - скомандовал аналитик.
        Что мы и сделали. Герман впереди, я с боку и чуть сзади него, а Иван за спинами, потому что у него отсутствовали щиты. Жаль, что Алиса не с нами.
        На этой территории замедленное восстановление маны, так что стоит быть аккуратным. А ещё заранее решить, бить наповал или щадить. Впрочем, даже обычная пуля может нанести летальные повреждения, так что…
        - Воу, ребята, вы чего? - снова вышел к нам тот искатель двадцать четвертого уровня.
        - А какого хрена вы людей собираете? Жить надоело? - бросил Герман. А Иван в это время отправил сообщение лидеру.
        - Каких людей? Вы что-то путаете, - развел руками чужой искатель.
        В следующую секунду входная дверь резко открылась, да так, что треснула о стену и оттуда выбежал злой мужик.
        - Макс, отзывай своих и не бузи, чтоб тебя черти драли!
        Мужик, что общался с нами, смутился и выглядел растерянным. Тот, что сейчас орал на него вышел в военной форме, я не разбираюсь в погонах, но подозреваю, что чином он не обижен.
        Искатель козырнул и свалил в дом. Через пару секунд Зевс показал, что окружавшие нас люди разошлись и тихо скрылись.
        - Ушли, - прояснил я для своих.
        - Ждем здесь. - ответил Иван.
        Не прошло и десяти минут, как из здания вышел лидер. Кивнул нам и мы скопом уселись в машину. На секунду показалось, что ворота не откроют, но вот створки дрогнули и поползли в сторону. Через пять мину уже выезжали из поселка, а там добрались и до шоссе.
        - Как прошло? - задал вопрос Герман.
        - Пытались давить. Как обычно.
        - Да, нас уже окружать стали.
        Основную дорогу проехали молча. Лидера высадили черт знает где, потом окольным путем вернулись к машине Германа. Дальше он закинул сначала Ивана, а потом и меня. Но перед тем, как я попрощался и вышел, воин достал пухлый конверт.
        - Держи, это твоя доля за охоту и за сегодняшнее дело.
        - За это тоже платят? - удивился я.
        - Да. Или ты думаешь, что лидер власть держащим помогает бесплатно? - улыбнулся Герман, - Нет, конечно. Ценник высок. Твоя доля - двести тысяч.
        - Не хило.
        - За риск платят щедро, - ухмылка озарила лицо мужчины, - Давай, Эрнест, завтра всё в силе. Идем на охоту.
        Но планы, словно издеваясь, снова были нарушены. Я выспался, утром добрался до домика, что рядом с гранью и обнаружил встревоженную команду. Иван ходил и ругался матом, что замечено за ним впервые. Герман сидел хмурый, как гроза. Я подошел к нему и спросил, что случилось.
        - Алису схватили. Начался отлов искателей.
        - Епт, - вырвалось единственное слово.

        Глава 23. Снежный ком
        - Как узнали? - первым делом спросил я, когда немного прошла растерянность от услышанного.
        - Она сама и позвонила. Её атаковали, щитами закрылась и набрала меня. Продержался три минуты. Достаточно, чтобы в подробностях расписать, что происходит, - Герман чеканил слова, а сам был хмур, - Военные, отряд искателей, приказали ей сдаться и советовали не усугублять ситуацию.
        - Так может они сотрудничество хотят предложить?
        - Может. Но в этом случае пришли бы договариваться. А тут бравые парни с автоматами, да десяток подготовленных искателей. Многовато для переговоров, не находишь?
        - Хм…
        - Эх, походу решили взяться за нас всерьез. - воин хрустнул костяшками и зло ударил по стене. В этот момент он ходил взад-вперед, движения нервные и суетливые. - Ты, парень, лучше бы уходил, пока можешь. Глядишь, мимо тебя пройдут.
        - Так за вас или за всех? - пропустил я его совет мимо ушей. Что я, крыса, чтобы бежать с тонущего корабля?
        - Одно другому не мешает. Сам подумай, у нас есть выход в мир жизни, а это стабильный канал поставок зелий жизни. Лакомый кусок для любого.
        Тут в комнату вошел лидер и все притихли.
        - Алиса не единственная, кого схватили. Так что начался массовый отлов искателей. За нас, по всей видимости, взялись всерьез. Так что нужно ускориться, о чем я уже говорил. Сегодня убиваем аватара, нельзя больше откладывать.
        - Без Алисы? - вскинулся Герман.
        - Да. Идем впятером. - кивнул лидер, олицетворяя мрачную решимость.
        - А потом что? - последовал вопрос от Ивана.
        - Будем вытаскивать девушку. Выход через пятнадцать минут, идите экипируйтесь.
        Герман переглянулся с Ваней. Нурлан молча встал и отправился на выход. Двое мужчин вслед за ним. Ну и я пошел, какой смысл время терять.

* * *

        Шесть часов. Столько нам потребовалось, чтобы оказался рядом с целью. Шесть часов непрерывных боев, десятки ранений и последующих исцелений. Это была расплата за то, что остались без щитоносца. Компенсировали это решимостью и злостью, перемалывая встречаемых монстров одного за другим.
        - Эрнест, нужно пробить его шкуру и доставить внутрь вот эту штуку, сможешь? - подошел ко мне лидер и протянул нечто, напоминающее эссенцию жизни, только окаменелую.
        - Что это?
        - Залог нашей победы.
        Смотрю в глаза мужчине. Он спокоен. Выглядит почти безупречно и чисто, если бы не пара капель крови, что всё же добралась до него. Во взгляде непоколебимая уверенность. Почему-то он обратился именно ко мне и знает, что я справлюсь с задачей.
        - Хорошо.
        Окидываю взглядом искателей, что смотрят на меня внимательно и призываю элементаля. Иван хмыкнул, Герман чуть бровь приподнял, а Нурлан аж вперед подался. Можно было бы и через его духов попробовать доставить, но… Все те, кого он поймал, имели физическое тело и передвигались по земле, а значит, были заметны и медленны. А мой элементаль почти невидим, пока не атакует, да и перемещается по воздуху довольно быстро. Так что легко сможет выступить брандером.
        Выждал десять минут, пока восстановится мана. В это время Иван роли и задачи распределил, заранее пояснил, что и кто делает. Предупредив лидера, что чрезмерно рисковать командой не готов и если шансов нет, отдаст приказ уходить. Целитель на это промолчал, лишь посмотрел в глаза аналитику. Отчего тот стушевался и сжался через пару секунд.
        Сама ящерица, по чью душу мы пришли, сидела там же, где видели её в первый раз, и, кажется, спала. Глаза закрыты и издалека можно принять это создание за холм или скалу, настолько она неподвижна и сливается с окружающим пейзажем.
        Наши уровни выросли, как и навыки, команда стала ещё слаженнее, но и противник силен. Одним своим могучим видом внушает уважение.
        Выхожу вперед, отдаю приказ элементалю, тот срывается с места, а я кидаю аннигиляцию. Серебристая точка стремительно летит в цель, врезается в голову твари и устраивает взрыв. За пару сотен метров видно, как летят ошметки. О, да, моя сила выросла. Получай, тварь.
        Голова у ящеры размером не меньше, чем легковушка. Лоб пробит, брызжет кровища, туда-то в рану и влетает элементаль, доставляет груз. Через секунду его убивают, но дело он сделал.
        - Готово, - поворачиваюсь к лидеру.
        - Да, я чувствую. Сейчас его регенерация и способность высасывать жизнь замедлится. У нас есть минут тридцать, чтобы его убить. Иван, командуй.
        - Погнали, ребята. Завалим эту тварь, - кивает аналитик и монстр вспыхивает голубой подсветкой.
        Может регенерация и замедлилась, но я вижу - рана затягивается буквально на глазах. Кидаю в то же место ещё одну аннигиляцию, но ящерица в последний момент дергается и навык приходится в шею. Снова летят ошметки, по округе разносится яростный рев и, наконец-то, монстр понимает, кто его обидчик.
        После чего кидается в нашу сторону.
        Чувствую, как дрожит земля. Зверь весит многие тонны живой мощи. Иван подсветил его ногу, я выстреливаю и умудряюсь попасть точно в цель. Одну из лап отрывает полностью, аватар жизни спотыкается и заваливается, делает пару кувырков, пока не останавливается.
        Расчет Ивана - это не только приказ ударить. Это ещё идеальный выбор времени с учетом моей реакции и скорости движения монстра. Его смачное падение, уверен, было просчитано.
        Я пуст, так что отхожу назад и ловлю картину от Зевса, который всегда со мной. Вокруг чисто, что внушает оптимизм. Не хватало нам ещё, чтобы толпа других тварей заявилась.
        Казалось, что толку от закинутого подарка - ноль целый ноль десятых, но нет. Время неумолимо отсчитывает секунды и замечаю, как ящерица пошатнулась. Её алые нити, что окружали, обмякли и упали. Скорость восстановления замедлилась.
        Герман бросается вперед, обнажает меч. Кажется, что он летит над землей, так быстры его движения. Иван вскидывает автомат и стреляет то по глазам, то по открытым ранам. Ящер ревет, но вяло, как-то лидер умудрился его замедлить.
        Я же коплю ману и отслеживаю, что происходит. Вот Герман дорвался до твари, наносит удар. У него тоже есть убийственные навыки, применение которого я наблюдаю. Черный росчерк меча и на туше монстра остается кровавая борозда. Вываливаются внутренности, воин умудрился вспороть живот. Вот он отскакивает, раздаются взрывы - это в дело пошли гранаты. Как отгремели, Герман снова рвется в бой.
        Но и ящер так просто сдаваться не собирается. Оклемался, пытается растоптать юркого воина. Духи Нурлана мешают ему, отвлекают внимание и облепляют тушу.
        У меня как накапливается мана, то кидаю ещё одну аннигиляцию, перебивая позвоночник монстру.
        А в следующий миг происходит нечто необычное. Лидер рвется вперед и бежит ещё быстрее, чем Герман. Уж не знаю, какие возможности дарует стихия жизни, но маг двигается очень быстро.
        Добрался до ящера за считанные секунды и взлетел ему на спину, прыгнул прямо в открытую рану, которую я нанес. Погрузил руки внутрь и… Без понятия, что там происходит. Мне остается лишь наблюдать.
        Проходит секунда, вторая, ящер ревет на всю округу, пытается сбросить целителя, но тот держится крепко. Постепенно силы аватара покидают, тот замедляется ещё больше. Так проходит минута, наконец, его ноги подкашиваются.
        Вижу, что он дышит, смотрит своими глазами, чувствую, что могучий зверь умирает.
        Жизнь медленно покидает его.
        А фигура лидера тем временем светиться начинает. Розовым цветом, но постепенно набирает силу оттенка и становится алой.
        Уже не человек, а кровавое пятно стоит на спине у монстра.
        Внезапно тушу выгибает, агония длится несколько секунд и ящер замирает. Окончательно. Мне же падает уровень.
        Мимолетно порадовался, но всё внимание - на лидера. Мужчина спрыгивает со спины, по прежнему окутанный аурой. Но вот она постепенно всасывается в него, и я вижу целителя.
        Раньше у него были белые волосы, а одежда подчеркнуто простая, но при этом всегда чистая. Сейчас же он с головы до ног в крови. Алые волосы выглядят особенно зловеще, как будто к нам явился бог крови.
        - Мы победили. - говорит лидер, когда все собираемся.
        - Оно того стоило? - устало спрашивает Герман. Наш воин успел выложиться, лицо бледное.
        - Да, - был ему короткий ответ, - Возвращаемся.
        - Что с Алисой делать будем? - лезет с вопросом Иван.
        - Освобождать.
        - Я не с вами. Мне нужно семью защитить и спрятать.
        Эти слова внезапней, чем раскат грома среди ясного дня. Говорит Нурлан. Он вышел вперед и обратился напрямую к лидеру. Впервые слышу его голос. Тихий, но твердый.
        - Хорошо. Понимаю, - кивает целитель.
        Так легко отпустит? Когда нас ждет серьезное дело? Впрочем, повод веский и это, наверное, даже хорошо, что нет принуждения. Как бы я сам реагировал, если бы меня попробовали заставить сражаться? Начал бы сражаться. С теми, кто давить начнет.
        Добрались без происшествий. Если так можно назвать пятичасовую дорогу, наполненную регулярными сражениями с набежавшими тварями жизни. Всем хороши такие заходы. Навыки растут, опыт капает, только вот под конец маршрута ты выжат, как лимон в руках ненавистника лимонов.
        Показавшаяся вдали грянь, проход в родной мир с этой стороны выглядела олицетворением блаженной неги и приближающимся отдыхом. Да, как только выберемся, начнется следующий виток решения навалившихся проблем, но отдохнуть, уверен, найдется время.
        Сначала на ту сторону перешел Герман, за ним лидер и Нурлан, а дальше я и Иван.
        Не сразу понял, почему наши остановились. Прошли метров десять, а потом замерли, как вкопанные. Тут я выглянул из-за их спин и тоже замер. Было от чего.
        Вокруг насчитывалось пару десятков людей. Вооруженных до зубов. Грозные дула автоматов смотрели в нашу сторону. А ещё были те, кто относился к искателям. Семь человек от двадцатого до двадцать пятого уровня.
        - Не делайте глупостей, - раздался чей-то голос, усиленный громкоговорителем. - Поднимите руки, разойдитесь в стороны и замрите.
        Какого… Я не успел додумать мысль, как события завертелись. Герман окутался броней и выпустил меч. Раздалась синхронная песнь автоматных очередей.
        Несколько выстрелов ударило по моей броней, а потом в голову вошел особо смачный выстрел. Меня откинула назад и я упал. Как остался жив - чудо. Половины брони как не бывало.
        Приподнялся и мозг запечатлел развернувшуюся картину боя.
        Герман рвется вперед, но его блокируют двое искателей, тоже с призванным оружием. Нурлан посылает удерживаемых духов в бой, но их быстро расстреливают и следом молчаливый искатель оседает на землю.
        Это происходит медленно, словно в замедленной съемке вижу, как на его груди расползаются алые пятна крови.
        Рядом валяется Иван. Он замер и не знаю, жив ли.
        А вот лидер вышел вперед. Из него вырываются розовые нити, они врезаются в людей вокруг. Вижу, как тело целителя прошивают пули, но раны мгновенно исцеляются. По нитям скользит жизнь, восстанавливает силы.
        Пара секунду и большинство пришедших оседает на землю, плотность обстрела снижается.
        А следом грохнуло и в лидера врезается снаряд. Тело выдерживает, но его уносит обратно за грань. Что там дальше происходит я не вижу, успеваю обновить броню, но вот уже кто-то рядом.
        Хочу атаковать, но внезапно ощущаю, что защиту сняли. Не заметил, как рядом оказался один из искателей. Ловлю его взгляд, а в следующую секунду мне прилетает прикладом в лицо.
        Тьма принимает меня в свои объятья.

        Эпилог

        Рядом с гранью собралась толпа военных. Метрах в пятидесяти от грани стоят двое.
        - Что с целителем?
        - Ушел.
        - Жесть. Ты видел, сколько он попаданий выдержал?
        - Видел. Настоящий монстр.
        - Как думаешь, не зря мы против него пошли?
        - Не зря. Он набирает силу, а ты сам знаешь…
        - Знаю. Что с остальными?
        - Один умер, трое живы.
        - Пакуйте их.
        - Уже.
        - Отлично. Ты знаешь, что с ними делать. Под землю их, к остальным. Пора завязывать с этой вольницей.
        Внезапно их разговор прервался. Послышался шум, поднялась суета.
        - Что происходит? - спросил один из мужчин.
        - Грань закрылась. - обреченно ответил второй.
        - Вот же… Урод! Не, ну урод же! Да нас за упущенную возможность! Аа… Зараза. Ладно, напарников целителя допросить и выбить всю информации, где этот урод может скрываться. Ишь что сделал, выжил, да обломал всех. Урод!????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к