Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Искатель ветра Роман Пастырь
        Искатель ветра #1Ветер [Пастырь] #1
        Это история про обычного парня. Ему 18, он играет в игры, прикидывает, в какой институт поступать и не знает, ради чего живет. Катится по жизни, как и многие другие, не задумываясь, что ждет впереди. Но в день его рождения во дворе случается трагедия. Мать, сестра, десятки других людей - мертвы странной смертью. Словно этого мало, перед глазами появляется надпись "Инициализация 36%". А дальше… Дальше начинается его путь становления.
        Искатель ветра

        Роман Пастырь
        ИСКАТЕЛЬ ВЕТРА
        (Ветер #1) 

        Глава 1. Лиха беда начало
        - Привет, мелкий! - дверь распахнулась и в комнату вошла сестра, - Опять за компом зависаешь?
        Вопрос был риторическим. Сестра вошла в мою комнату, разрешения спрашивать, конечно же, не стала и стиснула меня в объятиях. Я только и смог, что пробурчать в ответ приветствие.
        - Слушай, и не надоело тебе в четырёх стенах сидеть? Сходил бы, погулял что ли, - сестра уселась рядом на кровать и пристально на меня посмотрела.
        - О, господи. Да нормально мне! Нормально! - психанул я. Заезженная пластинка снова включилась.
        - Да-да, типичный забитый жизнью подросток с проблемами в коммуникации.
        - Сама ты забитый подросток! И нет у меня проблем. - буркнул я, но сразу понял, что зря. Сейчас решит, что обиделся и ещё больше доставать начнёт.
        - Ну мелкий, не ворчи, - вооот, с досадой подумал я, надо сохранять спокойствие, тогда она быстрее отстанет. - Я же о тебе забочусь. Восемнадцать лет через неделю, а ты всё в свои игрушки играешь, девушки нет. - на это я лишь поморщился и отвернулся, - Определился, куда после школы? Документы когда подавать будешь?
        - Пока нет. Вот как раз думаю. Экзамены только закончились, как получу результаты, так и определюсь.
        - Заметно, как ты думаешь. Хоть бы вузы посмотрел, а не в играх этих своих зависал.
        Сестра сегодня в ударе. Пытала меня ещё полчаса, доставая вопросами и нравоучениями. Как сдал, что думаешь делать, как будешь день рождения праздновать, а есть ли девчонка, а может в зал записаться… Душу вынула! На любые попытки отбрыкаться, начиналась новая волна.
        И что с ней не так? Раньше же другой была. А как съехала и одна жить начала, так взрослой себя почувствовала и пытается меня опекать, мудростью делиться. Брр…
        Как закончилась первая пытка, сходу началась вторая. Теперь уже не обо мне расспрашивала, а о себе рассказывала.
        - Вот ты знаешь, мелкий, как классно отдельно жить? Сложно вначале, зато потом во вкус входишь. Хотя тебе откуда знать, ты у нас комнатный цветочек.
        - А ты у нас тогда какой? Дикий? - огрызнулся я.
        - Сейчас дам подзатыльник, и узнаешь. - насупилась сестра и приняла строгий вид.
        - Ты хоть и называешь меня мелким, но я выше тебя. Так что не дотянешься. - показал я ей язык и отвернулся, тщетно пытаясь вернуться к игре, которую пришлось отложить.
        - Высокий, да вот только дрыщ. Поэтому девчонки и обходят тебя стороной.
        А вот это подло. Девчонки больная тема. И действительно обходили стороной. Но что мне, ради них идти качаться? Ещё чего.
        - Думаю, тебе надо искать вуз и переезжать в общагу. Там не так комфортно будет, как здесь, но это тебе пойдет на пользу.
        - Спать в общей комнате? Пользоваться общим душем? - ответил я скептическим взглядом, стараясь выразить всё своё отрицательное отношение к этой идее.
        - Именно. Суровые условия закалят в тебе дух воина, - сестра подняла палец вверх наставительно. Наверняка себя сейчас чувствовала великим учителем.
        - Мне и тут хорошо. Сама то ты в общаге не живёшь.
        - Да, но я зарабатываю и могу себе позволить снимать комнату. А до этого жила, сам знаешь.
        - Угу, а мать тебе помогает.
        - А вот тут ты не прав, мелкий. Помогала. Вначале да, но это нормально. С этого года я сама справляюсь.
        - Молодец, чё. Возьми с полки пирожок.
        На моё ворчание сестра обиделась. Резко замолчала, пару секунду подумала, а потом встала и со словами "я пойду", вышла из комнаты.
        Ну вот, теперь буду чувствовать себя виноватым. Женщины… Может и к лучшему, что у меня нет девчонки? А то будет каждый день вот так мозг выносить, я же рехнусь.
        Остаток дня провёл за компом. Заходила мать, звала на общий ужин, но он прошёл тихо. Надо же, даже не доставали. А то сестра с мамой любят сговориться и насесть на меня, что важно быть сильным и ответственным, а не как отец.
        Может, присутствуй он в моей жизни, я бы и был сильнее, но что-то терзают смутные сомнения, что наши с матерью представления, о силе совпадают. Она любила давать противоречивые советы. Делай то, потом это, а вот это не делай, но вот то, делай. Будь осторожным, но сильным, слушайся во всем, но имей своё мнение и так далее. Иногда как насядет, так хоть из дома сбегай.
        Может сестра поэтому и свалила? Помню, как ей тоже доставались порции нравоучений. А теперь, когда дома только я, а сестрёнка типа "взрослая" они мне обе выдают наставления, как две наседки. Чувствовать себя несмышленым птенцом неприятно, поэтому я психовал и огрызался, но если бы это помогало. Как наседали, так и наседают.

***

        Вот. Опять этот день. День рождения. Долго думал, кого пригласить, но решил, что никого. За это этот день и не люблю. Потому что как никогда чувствуешь себя никому не нужным неудачником. Была бы девушка, можно было бы провести время с ней. Если по правде, то я даже выносы мозга готов терпеть! Но если быть ещё более честным, то даже за такие жертвы никто из девчонок не хочет со мной общаться. И вот что делать с этим?
        В тяжких мыслях день и прошёл. Мать приедет только вечером, после работы. Сразу вместе с сестрой. Обещали мне торт. Ну хоть сладенького поем.
        На часах 17:30. Сестра скинула по мессенджеру, что едет. Ей на дорогу больше часа нужно. Хоть она и кичится самостоятельностью, но и цена у этого какая? Живёт на окраине, в стрёмной комнате и стесняется её показывать. Я же живу пусть не в центре, но в хорошем доме, где всё удобно и комфортно. Ради чего терпеть лишения? Глупости это всё.
        18:30. Сестра написала, что встретилась с мамой и они едут. Что меня ждёт сюрприз. Попросила помыться и привести себя в порядок. Возмущённо пишу ей, за кого она меня принимает? Я это уже сделал. Ну почти. На самом деле нет. Глянул в зеркало и отражение намекнуло, что выгляжу я помято и бледно. Будь я девчонкой, стоит себе признаться, то прошёл бы мимо. Поэтому сделаю, что просят.
        Играть не хотелось. Сидеть одному грустно. Задумался, может спортом заняться? Надо в жизни что-то менять. Попробовать отжаться от пола. Получилось семь раз. Желание что-то менять исчезло. Позже как-нибудь начну.
        19:10. Сестра написала, что через десять минут будут. Спросила, не плачу ли я один в одиночестве? Скинул ей смайлик с языком. Удержался, чтобы не послать. Решил быть стойким и реагировать на подначки буддийским спокойствием.
        19:25. Устал ждать. Стою возле окна и смотрю во двор. Вижу, как заезжает машина матери. Ну, думаю, наконец-то. Иду встречать, сажусь в гостиной. Сейчас нужно будет перетерпеть пытку обнимашками, получить подарки, съесть пару кусков торта, посидеть с родными и можно снова заниматься ничегонеделаньем.
        Прошло десять минут. Где же они? Прошло ещё десять, никого. Написал сестре, но сообщение осталось непрочитанным. Они что, в лифте застряли? Через ещё десять минут позвонил сестре. Гудок идёт, трубку не берёт. Решили разыграть меня? Или зашли в магазин? Да, наверное в магазин. Выглянул в окно, машина стоит припаркованная, фары выключены, внутри темно.
        Ещё через десять минут, я сидел в зале и нервничал. Пальцы выбивали дробь по столу, наигрывали тревожный ритм. Позвонил сестре второй раз, тишина. Что за ерунда? Набрал матери, тоже трубку не взяла.
        Открыл окно, высунулся и осмотрел двор. Стоит непривычная тишина. Никого. Ни бабок на лавках, ни детей на площадке. Где все?
        Попробовал ещё раз пять набрать маме с сестрой, закидал обеих сообщениями, но они молчали. Внутри уже давно поселилось беспокойство. Одеваю кроссовки и выхожу в подъезд. Сейчас почти лето, на улице неделю как стоит жара.
        Вызываю лифт. Тот работает. Значит, они не в нём застряли. Да и если бы так было, то либо гудок не проходил, либо они ответили. Живу на седьмом этаже. Когда двери открываются на первом, выглядываю с опаской. Тишина кажется зловещей. Вспоминаю фильмы ужасов, что смотрел недавно. Страх усиливается.
        Так, мужик я или нет? Надо собрать решимость и выйти на улицу. Как это делается только? Я не знаю, поэтому просто иду вперёд, ругая себя за то, что накрутил страху.
        На улице неестественно темно. Хотя ещё не поздняя ночь, но как будто сумерки сгустились, а фонари работают в пол силы. Пытаюсь вспомнить, когда темнеет в это время года - не получается. Выхожу, оглядываюсь, вокруг никого.
        Хотя нет. Замечаю силуэт в просвете среди домов. Он на пару секунд застыл, потом развернулся и ушёл. Значит, всё же есть люди здесь, фух. А то я было подумал, что все вымерли.
        Сразу стало как-то спокойнее. Всё в порядке. Наверное, в магазин пошли, а телефоны не слышат. Может там очереди большие или ещё что. Встречу мать с сестрой и выскажу им, что накипело. Тоже мне, взрослые! А ведут себя безответственно!
        Настроение приподнялось. Решил всё же дойти до машины. Не знаю зачем… Проверю, там ли мобильники, вдруг они их в тачке оставили - придумал я себе объяснение.
        Иду через двор, а внутри всё равно червячок сомнений. Чем ближе подхожу, тем больше различаю, что в машине кто-то сидит. Ну вот и какого? Что они там забыли? Приклеили их? Глупый розыгрыш.
        Когда подхожу совсем близко, вижу…
        Сестра и мать действительно в машине. Лица перекошенные. Свет от фонарей падает на них, искажает застывшую гримасу ужаса. Головы упали на бок, из глаз течет кровь.
        Что было дальше - помню смутно. Испугался так, что рванул обратно. Бросился прямо через детскую площадку и кусты, проломил их, но споткнулся обо что-то.
        Вскочил, бросил взгляд под ноги и увидел, что это был труп ребёнка. Детское личико перекошено жутью. Эта жуть и меня пробрала. Побежал пуще прежнего. Только сейчас заметил, что тел здесь хватает. Кто гулял на улице - лежат сейчас мёртвые, не шевелятся.
        Очнулся уже дома. Заперся на все замки. Дышу тяжело. Сердце бешено бьётся. Как отпустило, хватило ума вызвать полицию. Не помню, что говорил им, но видимо достаточно убедительно. Вскоре под окнами завыла сирена. Свет от мигалок озарил комнату.
        Ещё минут через десять приехала скорая. И ещё машины. Двор превратился в муравейник.
        Ко мне тоже зашли. Видимо когда вызывал ментов, то сказал, где живу. Представительный дядя в форме опросил, что видел, что делал, было ли что-то подозрительное.
        - Что с ними? Они живы?
        - Нет, парень. - тяжело вздохнул он, - Все, кто был во дворе - мертвы.
        - Причина?
        - Выясняем. У тебя есть родственники? Есть к кому обратиться?
        - Да.
        Я ему соврал. Родственников не было. Мать и сестра единственные. Отец давно из семьи ушёл, понятия не имею, где он и чем занимается. Бабушки и дедушки - мертвы. Мать одна жила, замуж так и не вышла. Сестра тоже. Почему-то сказать прямо об этом испугался. Кто знает, что в голову полиции взбредёт? Ещё отдадут в детдом. Мысль, что я теперь совершеннолетний в тот момент не пришла в голову.
        Меня осмотрели врачи, задали ещё десяток вопросов, а потом отпустили.
        Во дворе ещё пару часов творилось безумие. Трупы собирали и паковали. Набежали жители домов, я постоянно слышал чей-то плач и завывания с улицы. Судя по количеству трупов, умерло человек сорок. Многие у себя в квартирах. Как и каким образом - неизвестно, ну или со мной никто не поделился.
        Простоял у окна, пока двор не опустел. Была глубокая ночь. Наверно, мне должно было быть жутко оставаться одному в квартире, но мозг настолько отупел, что я просто дошёл до кровати и отключился.

***

        Пробуждение вышло тяжким. Наверно, оно таким и должно быть после хорошей днюхи, только вот…
        Я не сразу вспомнил, что вчера было. Проснулся, как обычно. Повалялся. Пошёл в ванну, умылся, добрался до кухни. При этом двигался, как сквозь марево, будто мозги забыли включиться. Обычно меня уже ждал завтрак, либо на плите, либо в холодильнике, нужно только разогреть… Но сегодня было пусто.
        - Мам! - крикнул я, но ответом была тишина.
        Тут-то на меня и обрушились воспоминания. Я осел там, где стоял. В голове не умещалось осознание произошедшего. Слезы брызнули из глаз. Сердце зажало так, что хотелось выть. Воздуха мучительно не хватало. Я упал на пол, прямо на холодную плитку и сжался от боли и непонимания, как такое могло произойти.
        Я теперь… Один?
        Не знаю, сколько бы так провалялся, но тут прямо перед глазами появилась надпись.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 36%

        Сквозь слёзы она размывалась, я проморгался, чтобы сосредоточиться и рассмотреть. Надпись провисела десяток секунд, потом исчезла. Глюки? Нервное перенапряжение?
        Это было настолько странно, что выбило меня из шокового состояния. Как там говорится? Клин клином выбивают? Отогнал мысли о родных как можно дальше, чувствуя, что ещё немного и истерика вернётся с новой силой. Но нельзя. Вот уже надписи вижу. Если сойду с ума, то это станет апогеем чёрной полосы моей жизни. Возможно, финальной полосы, что приведёт к лучшем случае в белые палаты. А не пофиг ли? - подумал я. Не пофиг, - ответил голос откуда-то изнутри. Твои близкие хотели бы тебе достойной жизни, а не вот так, чтобы ты кончил сумасшедшим. Эта мысль отрезвила. Я ощутил потребность что-то делать.
        Взгляд остановился на холодильнике. Пойдёт. Нужно что-то привычное, что ассоциируется со стабильностью. Надеюсь, еда поможет хоть немного прийти в себя.
        Открыл белого друга и задумался, что можно приготовить. Яичницу? Эм… Никогда не делал. Сколько мать предлагала и заманивала научить готовить, но каждый раз я находил способ уйти от этой обязанности. И вот сейчас походу буду расплачиваться за свою лень. Но бог с ним, потом разберусь, пока нужно просто что-нибудь съесть. Поэтому мой выбор пал на хлопья. Тут умение не обязательно.
        Завтрак действительно помог немного успокоиться. Хотя трагедия до сих пор отказывалась помещаться в голове. Словно этого всего не было. Я механически двигал ложной, зависая по минуте на каждом заходе и дождался того, что хлопья совсем размякли. Осилил я максимум половину, после чего плюнул и вылил остальное в туалет. Так, теперь что, надо тарелку помыть? Тяжело вздохнув, я включил кран и взял губку.
        Словно издеваясь, в этот момент надпись вернулась.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 41%

        Да что за это ерунда? Инициализация чего? И что будет, когда дойдёт до ста процентов? Но самое главное, почему я это вижу?
        Полет мысли прервала вибрация телефона. Я аж подскочил, настолько это было неожиданным в пустой квартире. И жутким. Тарелка выскочила из рук, шмякнулась в раковину, но хорошо хоть целой осталась.
        Мой телефон лежал рядом. Звонили на другой. Я зашарил взглядом по квартире, пытаясь понять, откуда идёт звук. В памяти всплыло воспоминание, как вчера мужчина в форме принёс пакет вещей. Вытер руки о футболку, раскрыл его и заглянул внутрь. Там лежали документы, два мобильника и кошельки, ещё нашлись ключи от машины. Вещи мамы и сестры.
        Один из мобильников вибрировал. На нём высветилось имя "Шеф". Я взял трубку и услышал:
        - Надеюсь, у тебя веская причина, почему ты ещё не в офисе? - прозвучал раздраженный голос.
        - Да, - ответил я. На той стороне возникла пауза.
        - С кем говорю?
        - Это сын Надежды. Она…
        - Что с ней?
        - Мертва. - слово далось тяжело. Повисла тишина.
        - Парень, ты меня сейчас разыгрываешь?
        - Такими вещами не шутят. Мама и сестра вчера… В общем, во дворе что-то произошло, многие умерли.
        Я вывалил на незнакомого мне человека всё, что произошло. В какой-то момент скатился в истерику и разрыдался. Не знаю, почему. Просто эмоции решили выйти. Незнакомец выслушал и сказал, что сейчас приедет, чтобы я оставался дома.
        И действительно приехал. Не один, а с какой-то девушкой. Это был взрослый мужчина, в деловом костюме, с сединой в волосах. Он снова выслушал мой рассказ. Я видел, что он не верит, но… Мобильный у меня, паспорт тоже, мать пропала. Попросил сводить до машины, где всё случилось. Я не хотел, но он зачем-то настоял.
        Вышли, показал. Там же во дворе нашлись люди, что подтвердили историю. Сейчас площадка пустовала. Жители решили обходить это место стороной. Я буквально ощущал, как во дворе разлита зловещая аура, сколько здесь напряжения и угрозы нависло.
        Шеф забрал из машины какие-то документы. Видимо по работе. Сказал, что распорядится помочь мне уладить дела. Наследство, оформление бумаг, организация похорон. Узнал номер карты и закинул денег. Пятьдесят тысяч. Я на это только кивал, потому что появление человека, который знает, что делать - успокаивало. Спорить последнее что хотелось. Лучше довериться потоку и ни о чём не думать.
        Разбивая это состояние, возникала надпись.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 62%
        - С тобой точно всё в порядке? Есть те, кто сможет побыть с тобой? - спросил мужчина, увидев мой рассеянный взгляд.
        - Д-да, конечно, - промямлил я и постарался сосредоточиться на разговоре. Потом с надписью разберусь.
        - Славно. Вот мой телефон. Если что, то звони. Делами я займусь, можешь не переживать за это.
        - Спасибо вам.
        Мужчина уехал. Я снова остался один. Подниматься в квартиру не стал. Наблюдал, как медленно заполняется надпись.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 68%

        Может во дворе скорость загрузки быстрее идёт? А почему именно здесь? Кажется, пока сидел в квартире, то было помедленнее. А тут надпись не исчезает и висит перед глазами.
        Решил пройтись. Пошёл в одну сторону и через сотню метров надпись исчезла. Вернулся и зашагал в противоположную. Тоже исчезла. Пошел в направлении третьей стороны и вот здесь надпись снова возникла.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 73%

        Прошёлся через двор и минут через пять вышел к стройке. Почти готовый дом, бетонная коробка есть, окон и отделки ещё нет. Огорожено забором. Но зато здесь почти каждую минуту процент добавлялся.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 86%

        Может ну его? Убежать в другую сторону и не дать завершиться загрузке. Может я после этого умру?

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 90%

        Любопытство и страх смешались внутри. Но на смену им пришёл пофигизм. А что мне терять? Мать и сестра погибли, я теперь один. Риску.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ 98%… 99%… 100%

        Следом обрушились новые надписи.

        ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ СТАЛИ ИСКАТЕЛЕМ.
        ВЫ ОДИН ИЗ ПЕРВОЙ ТЫСЯЧИ ИСКАТЕЛЕЙ. БОНУС: СЛУЧАЙНЫЙ НАВЫК. ГЕНЕРАЦИЯ…
        ПОЛУЧЕН НАВЫК. СТИХИЯ: ВЕТЕР. ИДЁТ ПРОЦЕСС СИНХРОНИЗАЦИИ…
        НАВЫК ИНТЕГРИРОВАН. ПОКАЗАТЬ ОПИСАНИЕ НАВЫКА?

        Вопрос повис буквально в воздухе. Я мысленно нажал "да" и описание развернулось.

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 1
        УРОН: 1
        ДАЛЬНОСТЬ: ДЕСЯТЬ МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 10
        УПЛОТНЯЕТ ВОЗДУХ ДО ТВЕРДОГО СОСТОЯНИЯ И ОТПРАВЛЯЕТ В ЦЕЛЬ.

        Что? Это единственный вопрос, который завис в голове. На этом надписи закончились, а внутри странным образом появилось понимание, как применять навык. Нужно усилием воли сформировать воздушный сгусток и направить в цель.
        Будто я в игре оказался. А может так и есть? Может я сейчас лежу дома? Переиграл, уснул, вот и снится чертовщина. Или на день рождения принесли пропавший торт, я отравился и брежу сейчас.
        Ущипнул себя. Не помогло. Мир оставался пугающе реальным.

***

        Следующие пару недель слились как в один день. Заезжала помощница шефа, приносила какие-то документы, рассказала про подготовку к похоронам. Ничего о причинах смерти толком не сказали. В официальном документе значилась смерть от разрыва сердца. Ладно мать, она взрослая, но сестра?
        Да и маски ужаса на их лицах. Что могло так напугать множество людей, что они погибли? Но этот вопрос почему-то игнорировали. Полиция молчала. Помощница шефа тоже ничего путного не сказала.
        Шли дни. Я пребывал в апатии. В себя пришёл через пару дней, как всё закончилось. Похороны состоялись. Там были какие-то люди, в основном друзья и коллеги. Наговорили мне тёплых слов, предлагали помощь, за что я вежливо благодарил.
        Сейчас же я сижу один в квартире и не знаю, как дальше жить. Чем заняться то? Квартира обрастала бардаком, в раковине валялась гора немытой посуду. Я несколько раз ходил за продуктами и не то, чтобы полюбил это дело. Раньше всем бытом занималась мать, а сейчас…
        Передо мной встал выбор. Либо превратиться в свинью, либо взрослеть. Что же, сестрёнка, ты добилась того, чего хотела. Жестокой ценой, но твой непутевый братишка вынужден теперь повзрослеть.
        С этими мыслями я отправился наводить порядок.
        Через шесть часов, уставший, я завалился на диван. Отдраить квартиру оказалось внезапно сложным делом. Несколько раз хотел забить, но заметил, что это помогает собраться и привести мысли в порядок. Будто не в квартире убираюсь, а в душе у себя.
        За эти дни возникающие надписи игнорировали меня. Но вот навык то остался. Я прекрасно помнил, как им воспользоваться.
        Пришло время с ним разобраться.
        Я попробовал сделать, как нужно. Сгустил воздух и направил в стену. Ноль эффекта. Попробовал ещё раз, аналогично. Следующий час тужился, пока не разобрался, в чем фишка. Воздух нельзя было поймать через давление, его нужно было аккуратно собрать.
        Первый удачный опыт и результат… С таким же успехом я мог бы подуть в стену. Нет, я увидел, как воздух сгустился, пролетел до стены и хлопнул её, но… Это какая-то ерунда.
        Что за искатели такие и что за дурацкие навыки, которые бесполезны и разве что комаров смешить? Вспомнил, что в играх всегда начальные навыки слабые. Может этот можно прокачать?
        Открыл сам навык. Его описание развернулось передо мной, как в игре. Догадка подтвердилась. Над навыком появился прогресс бар. Сейчас он заполнен на десять процентов. Так-так…
        Я повторил ещё два раза и шкала сдвинулась до отметки в тридцать процентов. Получается, одно применение это десять процентов прогресса? Отлично. Было хотел добраться до второго уровня быстро, но возник облом. Через два повтора внутри образовалось сосущие ощущение пустоты. Холодное и противное. Испугался и решил пока повременить с экспериментами.
        Если заклинание стоит 10 маны, а я смог сделать пять раз, получается, мой запас где-то 50 очков? Не густо. С этой мыслью пошёл спать. Завтра продолжу.

        Глава 2. Будни взрослой жизни

        Утром проснулся с энтузиазмом задрота, который хочет получить новый уровень. Что это, откуда и для чего, не сошёл ли я с ума - эти мысли мелькали, но я отодвигал их в сторону. Оставаясь в постели, сформировал пулю и направил в стену. Легкое дуновение и шкала заполнилась ещё на десять процентов. Повторил четыре раза и сосущая пустота внутри вернулась, подтвердив мысли о резерве. Зато поднял уровень навыка. Теперь описание выглядело так:

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 2
        УРОН: 2
        ДАЛЬНОСТЬ: 11 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 10

        Минут через десять пустота исчезла. Применил заклинание один раз, и она снова появилась. Скорость восстановления ужасно медленная. А ещё заметил, что прогресс как был на нуле, так и остался. Вывод - обычного применения недостаточно для того, чтобы двигаться дальше. Повалялся в кровати, обдумывая ситуацию и решил, что пора вставать. Пошёл умылся и поел, когда закончил как раз вернулся к экспериментам.
        На новом уровне пуля обрела заметность и хлопала по стенке чуть громче. Но стена это непонятно, нужно что-то другое, чтобы проверить убойность. Нашёл стакан, поставил его на стол и… Убрал. Если упадет, то разобьётся, так что лучше выставлю пластиковую бутылку.
        К своему стыду, попал только с третьего раза. Не так-то просто направить пулю из воздуха туда, куда надо. Бутылка закачалась и в итоге упала. Это была маленькая победа.
        Описание заклинания продолжало висеть развёрнутым, поэтому я увидел, как после попадания прогресс заполнился на пять процентов. Вот это поворот. И за что его дают? Уж точно не за количество повторов. За попадание? Значит, первые десять раз тренируешь базовый навык, а потом развиваешь точность? Что-то в этом есть.
        Спустил всю ману, попал ещё раз. На этом силы кончились. По наблюдениям, на полное восстановление уходит около часа, что удручает. Чтобы занять себя, полез в интернет гуглить, какие новости в городе. Странности обнаружил сразу. Может это и были обычные новости, но мне они показались подозрительными. Несчастный случай в доме, несколько семей отравились газом. Дикие собаки загрызли ребёнка и женщину. Пропали две девушки и парень в парке. Читаешь, и как-то жутко становится.
        Связано это со смертью близких? Или это разные случаи? И причём здесь явно игровые способности? Много таких, как я? Может стоит разыскать других, чтобы задать вопросы? Или вообще в полицию сообщить. Ага, чтобы меня или в психушке заперли, или на опыты пустили. Почему-то казалось, что других вариантов нет.
        Поиск в сети ответов не дал, лишь больше запутал. Поэтому лучше схожу, прогуляюсь до магазина, дома еда заканчивается. Это непривычное для меня дело. Нет, я знаю, что продукты покупаются в магазинах, их нужно готовить и тогда будет еда. Но максимум, что я до этого готовил - это хлопья и бутерброды. На это ума хватает. Всё остальное делала мать, обычно готовила сразу много. Иногда заказывала еду. Я так тоже несколько раз делал, в смысле заказывал, но…
        Где брать деньги? Сейчас у меня есть запас. Счета матери, её сбережения, то, что было на карточке и заначки дома - я это всё нашёл и уже пользовался. Но насколько мне этого хватит? Скорее всего надолго, если не транжирить. Может даже на год. Ещё есть машина, её можно продать. Да и квартира большая, в хорошем доме, относительно рядом с центром. Но вот только разбазаривать имущество это последнее, что я собираюсь делать. Продавать - это билет в одну сторону. Подумаю об этом только в самую последнюю очередь.
        Первый раз, когда пошёл сам в магазин - купил всякой фигни. Лапша быстрого приготовления, яйца, сладкое, булки. Обожрался. Было плохо. Две недели питался так, потом заболел живот и видимо какая-то умная мысль всё же посетила непутевую голову. Поэтому сегодня стояла задача купить более полезную еду и приготовить что-то нормальное.
        Когда вышел, заметил, что на площадке кто-то поставил венки с фотографиями. Подошёл и увидел десяток чужих лиц. Отлично. Теперь это не детская площадка, а кладбище. Почему-то это испортило настроение, так что до магазина шёл хмурым. И вот что брать? Припомнил, что обычно мать покупала и решил было взять тоже самое, только вот цены были значительно выше, чем на самые дешёвые продукты. Сэкономить или взять знакомое? Ладно, возьму и то и то, наглядным образом узнаю, в чём разница. Если никакой, то буду экономить.
        Дома посмотрел ролик, как готовить. Это оказалось сложнее, чем сложить пулю из ветра. Но макароны сварил, вместе с ними сосиски, добавил кетчуп и получилось норм. Не бог весть какая пища, но уже хоть что-то. Даже понравилось. Было в этом простом действии какое-то спокойствие. Словно живешь обычной взрослой жизнью.
        Да уж, взрослой. Я теперь взрослый и нужно учиться заботиться о себе самому. Так и прошёл день. Я копил ману, тренировался, отдыхал, размышлял о жизни и происходящем, снова тренировался.
        К вечеру умудрился добраться до третьего уровня навыка. Теперь его описание выглядело так:

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 3
        УРОН: 3
        ДАЛЬНОСТЬ: 12 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 10

        Не густо, откровенно говоря. Если прогрессия сохранится, я так всю жизнь потрачу, чтобы навык обрёл внушительность. Может есть какие-то секреты? Или специальные артефакты, что усилят навык? Наверное есть и другие навыки. Интересно, какие. Но кто мне расскажет.
        Кстати, ведь в сообщениях было сказано, что я в первой тысяче. Первый или нет? По всей видимости есть и другие, но не так много. Это будет единственной и уникальной вспышкой или инициализация будет набирать обороты? Снова вопросы. Завтра это обдумаю. Довольный, что удалось добраться до третьего уровня, ушёл спать.

***

        Утро встретило новым сообщением:

        ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА ДУХ
        ЗНАЧЕНИЕ: 5

        Откуда? Почему только дух? Единственное объяснение, которое смог придумать - это благодаря тому, что развил навык до третьего уровня. Глянул описание характеристики:

        ДУХ ОТВЕЧАЕТ ЗА ВЗАИМОДЕЙСТВИЕ С МАНОЙ.

        Скупо, но в целом понятно. Пугающе похоже на игры. Если меня хватает на пять применений навыка, а он стоит десять единиц, то нетрудно догадаться, что у меня пятьдесят маны и одно очко характеристики равно десяти единицам.
        Попробовал снова палить по бутылке - ноль толку. Ожидаемо. Но результат радует. Теперь уверенно мог сбить её со стола.
        Как развивать навык дальше идеи не пришли. Ломал голову, и так и сяк, но чтобы не делал - тщетно. Собрался выйти во двор, чтобы проветрить мозги. Спустился, на улице солнечная погода, но у нас на районе всё равно ощущается мрачность. Буквально кожей её чувствую. Как скребётся, словно живая. Тревожит душу. Сидеть на площадке, что превратилась в кладбище - выше моих сил. Никто не гуляет, не сидит на лавочках, случайные прохожие вжимают голову в плечи и идут скорым шагом. Заметил, как одна семья грузила вещи в машину. Сели поспешно, дети плачут, женщина хмурая, а мужчина серьёзен, что аж издалека чувствуется его напряжение. Бегут с тонущего корабля?
        Прошёл мимо них, проводил взглядом уезжающую машину, вышел в соседний двор. Чем дальше отходил, тем легче дышать становилось. Словно покидаю зону отчуждения, что теперь проклята навеки.
        Пока бродил, увидел голубей. Им было плевать на мрачные людские мысли. Они жили своей жизнью. А что, если проверить на них?
        Прицелился, выстрелил, попал с первого раза. Голубь шарахнулся, взлетел и скрылся с глаз. Я же проверил прогресс и увидел, что два с половиной процента заполнилось. Есть контакт!
        Только вот… Голубя жалко. Как-то это… Слишком жестоко. Я заозирался по сторонам, не увидел ли кто. Но вроде тишина. На всякий случай накинул на голову капюшон и ушёл через дворы.
        Что теперь делать? Явно нужен живой объект, чтобы развить навык дальше. Плевать на голубей? Да нет, как-то совестно. И жалко их. Ещё убью или крыло перешибу. Нужно найти кого-то потолще хотя бы. Но блин… Стрёмно это как-то.
        Боролся с совестью пару часов. Потом на глаза попался кот. Не выдержал, выстрелил в него. Тот возмущенно мяукнул и… Бросился на меня! Вцепилась тварь в штанину и как давай царапать, карабкаясь наверх.
        Я с испугу ему прямо в голову стрельнул, тот шарахнулся и убежал. Вот же!
        Хватит на сегодня приключений. Я отправился домой, где промыл раны. Как это делать точно не знал, но поисковик и запрос, что делать, если поцарапал кот, подсказал последовательность действий. Так я узнал, где в доме лежит аптечка, какие там есть лекарства и что это может быть полезным в жизни неопытного искателя.
        А потом стал думать. Устроить охоту на котов и голубей или? Недолго мысль гуляла, я направил пулю себе в ногу. Ощущения - как от среднего удара. Может синяк возникнет, но кожу не пробило, сильные повреждения отсутствуют. Я только и сказал "Ай", как боль отступила. Так сестра могла ударить. Больше обидно, нежели больно.
        Глянул прогресс - удивительно, но он продвинулся. Захотелось грязно выругаться. По взрослому грязно. Либо идти мочить котов, либо себя. Что выбрать?
        За следующие два дня я понаставил себе синяков, пока добивал четвёртый уровень. Почти сорок пуль в ноги. Но я сделал это. За что был награжден.

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 4
        УРОН: 4
        ДАЛЬНОСТЬ: 13 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 10

        А на утро пришли дополнительные сообщения:

        ДУХ +1
        ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА ВЫНОСЛИВОСТЬ.
        ЗНАЧЕНИЕ: 10
        ВЫНОСЛИВОСТЬ ПОВЫШАЕТ ЗАПАС ЖИЗНЕННЫХ СИЛ, СКОРОСТЬ ИХ ВОССТАНОВЛЕНИЯ И СОПРОТИВЛЕНИЕ УРОНУ.

        Да уж, стоило это того, чтобы мучить себя? Определённо. Видимо открываются те характеристики, которые больше всего задействуешь. Никак иначе я это объяснить не могу. Теперь, если проводить аналогии с играми, нужно придумать, как открыть ловкость и силу. А ещё лучше интеллект. Драться я точно не хочу, а вот быть умным и могучим магом - заманчиво. Хотя, если сила прибавит мышц - буду качать обязательно.
        Выстрелил в стену - теперь на обоях оставалась отчетливая вмятина размером с монету. Бутылка при попадание улетала на пару метров. Проверить на себе было страшно, но рискнул.
        От боли взвыл и рухнул на пол. На месте попадания образовался кровоподтёк. Не страшно, но внушительно. Пока от продолжения воздержусь. Проверил прогресс, он заполнился на 1,25%. Получается, нужно ударить себя восемьдесят раз, чтобы получить пятый уровень. Жесть какая. Нужно искать другие способы.
        Полез снова проверять интернет на предмет странных новостей, но обнаружил, что он отключён. Вскоре понял, что его отключили за неуплату. Так, какое сегодня число? Ну да, нужно было оплатить, но этим занималась мать, поэтому я благополучно пропустил новую обязанность.
        Нахлынула грусть. До сих пор слабо верилось, что я действительно один. Вот же совсем недавно они были живы. Честно себе признался, что скучаю по их нравоучениям. Да я их готов вытерпеть сколько угодно, пусть они будут живы.
        Но нет. Никто не предложил такой обмен.
        С интернетом разобрался. Пришлось воспользоваться ноутбуком матери, она оставила его без пароля. А ведь ещё придется как-то за коммунальные платить. Жуть.
        Дома быстро надоело сидеть. Пробовал играть, но как-то это блекло стало. У меня теперь была своя игра, нужно всего лишь найти способ, как поднимать уровни дальше. Поэтому я отправился на улицу. Может там найду вдохновение.
        В итоге прослонялся до самого вечера. Разок стрельнул в дворового кота. Не убил, но и опыт не получил. Что же, теперь нужно стрелять в людей?! А как ещё объяснить, что запускаешь в себя и работает, а на животных больше нет.
        Ума хватило оставить случайных прохожих в покое. Как решить вопрос не придумал, поэтому сейчас задумчиво сидел на лавочке в одном из дворов. Тут хорошо, деревья раскинулись, тень создают. И нет напоминаний о случившемся.
        Я так погрузился в свои мысли, что не заметил, как рядом нарисовался парень. Обнаружил я его сидящим на соседней скамейке. Он тоже был погружен в свои мысли.
        Знаю его. Саша зовут. В детстве играли в местных песочницах. Потом наши пути разошлись, как в море корабли. Я пошёл в одну школу, он в другую.
        Он меня тоже узнал. Смотрели какое-то время друг на друга. Потом он встал и подошёл. С вызовом бросил:
        - Чего сидишь тут?
        - Хочу и сижу, - в тон ответил я ему, а внутри поёжился. Парень был крупнее меня. Ниже ростом, но видны мышцы, да и взгляд дерзкий.
        - Шёл бы лучше домой, к мамочке. - процедил он.
        - Да пошёл ты! - вспылил я.
        - Слышь, проваливай, давай! Пока в бубен не получил!
        Глаза злые, безумные, ещё немного и ударит. Он сделал шаг вперёд и я рефлекторно среагировал. Выставил палец вперёд, сформировал на кончике пулю и выстрелил.
        Сгусток воздуха врезался в живот, от чего парень дёрнулся и немного согнулся. А я следом выпустил ещё одну и ещё. Но третья пуля разбилась, не долетев до тела. Вокруг тела парня замерцал щит.
        Так мы и застыли. Я в шоке смотрел на него, он на меня.

***
        - Мои тоже погибли. На лицах ужас застыл. Мать бог с ней, она последний год совсем плохой стала. Пила и пила. А вот младшую сестру жалко, - по лицу Сашки пробежала слеза, которую он сморгнул, не хотел показывать слабость, - Ей же всего семь лет было. Играла в этом проклятом дворе. Знал бы, свалил бы из этого места. Ведь готовился же. Всё хотел больше денег собрать.
        - Не вини себя. Если бы все знали, то все бы и свалили.
        - Да уж. Как думаешь, что это за дичь? У тебя вот, как ты там сказал, воздушная пуля?
        - Ага, она. Не знаю, но штука интересная. Как я тебе зарядил. - пытаюсь шуткой развеять гнетущую атмосферу.
        - Да ерунда. Мой щит легко выдержал попадание.
        Мы так и остались сидеть с ним на лавке, где пересеклись. Как сказал Саня, у него было дурное настроение, хотел докопаться, чтобы злость выплеснуть. Знал, что со щитом ему ничего не грозит, тот гасит любой урон. Точнее пять единиц. Так что следующим ударом я бы его пробил.
        - Как быстро ты его поставить можешь?
        - За секунду.
        - Мне где-то столько же надо, чтобы пулю выпустить. Слушай, а как ты его развивал?
        - Да второго уровня поднял, когда бил себя кулаком по ноге. Потом ножом бил, иначе прогресса не было.
        - Во даёшь. Слушай, давай вместе тренироваться. У меня от стычки с тобой прогресс поднялся.
        - И у меня.
        Так и договорились на сотрудничество. По злой иронии, наши судьбы похожи. У обоих погибли матери и сестры. Только вот у него совсем маленькая была, а у меня уже взрослая.
        Выговорились друг другу. У него тоже больше никого не было и тоже недавно восемнадцать исполнилось. Ровесники. Поделились догадками о происходящем и пришли к выводу, что ни черта непонятно, но продолжать развивать навыки надо. Внезапным для себя образом, я нашёл поддержку в этом полузнакомом парне. В такие моменты чувствую, что судьба подглядывает и смеётся надо мной.
        Тренироваться отправились ко мне домой. На улице делать это явно опрометчиво. Сомневаюсь, что люди воспримут адекватно.
        - Как думаешь, может все в домах получили способности? - озвучил я пришедшую мысль.
        - Да ну. Если бы нас было много, тут бы такая шумиха поднялась. Сто пудов бы информация просочилась.
        - А может она и просочилась, просто мы не в курсе.
        - Может. Не удивлюсь, если те, у кого власть, уже знают и блокируют слухи.
        - Хм…
        Поднялись на лифте. Саня зашёл, осмотрел квартиру и выдал, что кучеряво живу. Я же вспомнил, как у него с этим. Рядом с моим домом были и другие. Старой постройки, на которые без слёз не взглянешь. Вот он жил в таком. Без отца, с пьющей матерью. Если нас сравнивать, то я жил в шикарных условиях и речь не только про квартиру.
        Интересно, а каким бы я был, если бы родился в его условиях? Они бы закалили меня или сломали? Смотрю на парня и вижу, как сильно мы отличаемся. Он поджатый, лицо пусть и молодое, но волевое. Взгляд серьёзный, из-под бровей. Тёмные кучерявые волосы добавляли образу демонических черт. Но сложно назвать его красивым. Самый обычный пацан, каких хватает в дешёвых районах.
        Прохожу в зал, предлагаю Сане чувствовать себя как дома, спрашиваю, хочет ли воды или ещё что. Тот отнекивается, проходит следом. Я бросил взгляд в зеркало, невольно сравнил нас. У него черты лица грубые, а у меня мягкие. Наверное, со стороны такого парня, как я можно назвать наивным мальчиком. Впервые вижу себя таким. Раньше не обращал на это внимание, внешность последнее, что интересовало. Единственное, что выбивается из общего вида рохли - взгляд. Что-то в нем изменилось. Появилась какая-то то ли грусть, то ли задумчивость. А быть может настороженность, глаза стали колючими.
        - Ну что, ставь щит, да начнём. - перехожу к делу.
        - Оке. Только целься лучше в ногу там, или живот.
        - Хорошо.
        Щит выглядел, как плёнка. Порог в пространстве. Он полностью окутывал тело парня и если знать, куда смотреть, то сразу видно.
        Я прицелился и выстрелил. Прогресс ожидаемо поднялся. Так и пошла тренировка. Скучная, если по правде. Разве что стрелять в человека было интересно. Скоро у обоих закончилась мана, поэтому пришлось сделать перерыв.
        - У тебя какие характеристики открыты?
        - Эм… Никаких, - признался парень. - А что за характеристики?
        - У меня на третьем уровне навыка появился дух, а потом и выносливость. Если играл в игры, то понимаешь, за что они отвечают.
        - Круто. И как влияют? Как повышать?
        - Пока не знаю Но думаю, это связано с прокачкой навыков. Я вот ману трачу и она на очко поднялась.
        - Выносливость как поднял?
        - Стрелял сам в себя. За это и дали. Но это не точно.
        - Хм… Слушай. А давай ты в меня стрельнешь?
        - Ты совсем? - опешил я, - Хотя… Если ты готов… Но предупреждаю, будет больно.
        - Давай раз попробуем. Стреляй в ногу. Только не в колено, а где мясо.
        Проверили. И тут меня ждало фиаско. Выстрелить я смог, но обнаружилось, что Саня легко держит удар. Едва поморщился и всё. Но так и пальцем можно тыкнуть, чтобы человек поморщился.
        - Больно? - уточнил я.
        - Нет. Как легкий толчок.
        - Странно. Мне было больно.
        - Ну, ты щуплый, худой, дрыщ. Я всё же покрупнее буду.
        Это да. Захотелось возмутиться на слово дрыщ, но какой толк, если это правда? Саня действительно был плотнее. В отличие от меня у него есть мышцы. Может и девчонка есть? Но это спрашивать я постеснялся.
        - Дальше со щитом или без?
        - Мне ещё два удара до следующего уровня, потом давай без. Вдруг выносливость откроется.
        Повысили Сане щит до третьего уровня. Мне же ещё было долго до четвёртого. Но ничего, это ерунда. Вот пятый… Если прогрессия сохранится, то, чтобы добраться до десятого уровня, навык следует применить около десяти тысяч раз.
        Приблизился вечер. Договорились, что завтра напарник заскочит утром, а потом зайдёт вечером. Оказалось, что он работает и не может весь день посвятить прокачке.
        - А кем работаешь?
        - Официантом, кем я ещё могу работать в своем возрасте?
        - Ну, не знаю. Есть, наверное, варианты.
        - Вот и воспользуйся ими, а я посмотрю. Никогда ведь не работал, так?
        - Так, - признался я.
        - Что же. Я бы позлорадствовал такой белоручке, как ты, но… Лучше скажу другое. Добро пожаловать во взрослую жизнь, Эрнест. Велком ту хелл, - смеётся он, - Кстати, откуда такое дурацкое имя?
        - Нормальное. В переводе означает важный.
        - Да, ты то важный, дальше некуда. - хмыкнул парень.
        - Как по мне, лучше необычное имя, чем банальное.
        - Возможно, - ухмылка сошла с лица Саши. - Но меня моё вполне устраивает. Ты во сколько встаёшь?
        - Как проснусь, без будильника.
        - Ясно, неженка. Тогда жди меня в семь утра.
        - А чего так рано?
        - Мне ещё до работы ехать, так что нормально. Оставь мобильник включённым, а то хрен добудишься тебя.
        - Хорошо. У тебя есть перерывы?
        - Да. Хочешь и в них потренироваться? - приподнял он задумчиво бровь, - Можно, в принципе. Я скину тебе адрес.
        Так и поступили. Саня пришёл утром и разбудил. Я сонный отстрелялся, после чего он свалил на работу, а я обратно спать. Как проснулся - списались и встретились днём. Он поделился, что действительно открылись характеристики духа и выносливости. Дух у него был три, а вот выносливость двадцать. Где справедливость? Почему так? Догадка, что показатели зависят от реальных физических параметров подтвердилась. Но получается, что я очень слабый и совсем не выносливый? Печалька. Впрочем, глупо было бы ожидать в себя до этого скрытые таланты и дремлющую богатырскую силушку.
        Интересно, как добыть очки, которые можно будет вкладывать в характеристики по своему усмотрению? И как это будет работать? Закинул в силу и получил на следующий день пресс и бицепс? Было бы круто.
        - Давай только быстрее, у меня десять минут.
        Саня вышел в одну из подворотен, куда мусор выносили. За мусорными баками и спрятались подальше от людских глаз. Я быстро отстрелялся, отметил прогресс и напарник поспешил обратно.
        - Эй, погоди. Мне тебя ждать? Может через час ещё раз?
        - Боюсь, это будет слишком подозрительным. Так что давай лучше дома вечером. Смена закончится через три часа, потом сразу к тебе.
        - Хорошо, - понуро ответил я вслед убегающей спине.
        Через час сидел дома и размышлял. Слишком медленно. Встретить Саню - это большая удача, но из-за того, что он работает, развитие замедленно. Что же, я этого не хотел, но придётся. Заодно прокачаю выносливость, - подумал я и выстрелил себе в ногу.

        Глава 3. Тренировки

        Засёк время восстановления маны. Если быть точным, то одна единица в минуту. Соответственно, полное восстановление происходило за час. Это если исходить из расчёта, что у меня сейчас резерв шестьдесят. Маловато как-то очень. Интереса ради посмотрел в сети, как медитировать. Попробовал. Ничего не получилось.
        Решил применять навык каждые десять минут. Была мыслишка, что если резерв постоянно держать на нуле, типа в напряжении, то прибавка к духу будет выше.
        Впечатлённый тем, что увидел работающего Саню, решил тоже глянуть вакансии. И завис. Максимум, что мне доступно, и это в лучшем случае - продавец кассир или менеджер продаж. Слабо понимаю, что за этим названием скрывается, то на некоторых вакансиях к этим ребятам были самые низкие требования. Варианты пойти грузчиком не рассматривал. Да и официант… Как представлю себя разносящим еду, так поёжиться хочется. Не потому что престижа мало, а потому что страшно разбить гору посуды. Так и вижу себя, как несу заказ и падаю.
        От изучения сайтов вакансий впал в уныние. Смотришь на те зарплаты, что предлагают, прикидываешь, сколько будет уходить денег в месяц и понимаешь, что про шикование лучше забыть лет эдак на пять ближайших.
        Когда обдумывал дальнейшее будущее и перспективы - мозг скрипел. Три недели самостоятельной жизни открыли на многое глаза. Сколько уходит денег на еду? А сколько на интернет и коммунальные? Стоимость одежды я представляю, сам много раз ходил в магазин, чтобы потратить те деньги, что давала мать. Но про это лучше пока забыть. Качественные шмотки теперь слишком дороги для меня. Хорошо, что есть запас одежды и пока можно отложить беспокойство об этом. Но потом… Нужно учиться зарабатывать и я понятия не имею как.
        Правда жизни такова, что молодым парням много не платят. За что вообще платят деньги? Пробежался по другим вакансиям и сник. Требования были такие, что большинство слов я не понимал. Почувствовал себя комнатным домашним растением. Уж точно не волком одиночкой. Загрустил и пошёл обедать.
        Готовка теперь для меня как ритуал обретения самостоятельности. Если научусь готовить, то всему смогу научиться. Каждые десять минут на телефоне звонил будильник, я отвлекался и кидал в себя пулю. Заодно учился терпеть боль. То, как Саня перенёс мои атаки, вышло более чем наглядной демонстрацией, насколько я слаб. Не хочу так. Что-то внутри стало не то, чтобы яростно, но всё заметнее сопротивляться перспективе остаться слабаком. Поэтому тренируюсь. Если знать, к чему готовиться, то переносишь это проще. После десятого попадания так вообще философски стал воспринимать, как опытный мазохист. Внутри расцвела гордость. Мол, могу терпеть лишения! Не такое уж я и домашнее растение!
        Когда вернулся Саня, я добрался до половины шкалы прогресса. Ещё сорок выстрелов и будет повышение уровня.
        - И что, всего два выстрела? Ты тут чем занимался? - возмутился парень, когда узнал, что я не успел восстановить ману.
        - Тренировками, чем же ещё.
        - Я рад за тебя, конечно. Но мне как быть?
        - Ну… Давай я тебя ударю рукой. Или ногой. - осенила меня идея.
        Саня посмотрел задумчиво. Сначала на мои руки, потом на ноги. На лице проступил скепсис.
        - Попробовать можно. Только ты это, бей со всей силы, - сказал он неуверенно. Причём кажется неуверенность относилась не к самой идее, а к тому, смогу ли я в принципе нормально ударить. Может действительно начать качаться? А то стыдно как-то.
        - Ставь щит, ща врежу.
        Врежу было излишне оптимистичным. Обиженный скепсисом напарника, я постарался действительно врезать как следует. Прямо в эту наглую рожу. Размахнулся, споткнулся и скорее врезался в Саню, чем ударил. Итог: почти выбитая рука и синяк на пол лица, которым я приложился о щит.
        Саня ржал, как конь. Он натурально упал на пол, но не от удара, а от ржача. Я психанул и пнул его ногой. Голой ступней! В щит! Отшиб себе пальцы и упал рядом. У Сани же случилась натуральная истерика. Этот… конь! Ржал так, что слезы потекли!
        Я же кое-как заполз на диван и почувствовал, что лицо заливает краска, а уши горят. Стыдоба то какая! Настолько жалким я никогда себя не чувствовал.
        - Давай я тебе что ли покажу, как надо, - выдавил из себя парень, когда поднялся. Минут через пятнадцать, - А то так останусь без напарника, убьёшься ещё, - и снова как давай ржать.
        К своей чести скажу, что мне хватило силы воли не психануть и остаться. А ведь первая мысль - вскочить и убежать, хлопнуть дверью и запереться в комнате у себя. Это прокатывало с мамой, но здесь и сейчас… Добро пожаловать во взрослый мир. Поэтому я успокоился, заставил себя выдохнуть обиду и спокойно дождался, пока Саня перестанет ржать и согласился, чтобы он учил.
        - Для начала встань правильно. Ноги чуть расставь. Ты должен быть устойчивым.
        Попробовал сделать, что велят, сенсей осмотрел это, а потом толкнул, от чего я упал на задницу.
        - Видишь? Тебя плевком можно сбить. Устойчивым ты должен быть! Подвижным! Понимаешь?
        Умом я понимал. Вроде. А вот на практике… Это был какой-то космос. Спорт в моей жизни присутствовал в таком же количестве и качестве, как и девушки. Нулевом. Я знал, что девушки и спорт существуют, но вот сомневаюсь, что они знали о том, что существую я.
        Но должен признать, боль и унижения хорошая мотивация для учёбы. Во второй раз, когда Саня толкнул, я смог устоять на ногах. В третий ещё лучше. В четвёртый упал, потому что "наставник" толкнул сильнее. К десятому разу немного понял, что такое устойчивость. Это когда ты не падаешь. Логично.
        - Теперь смотри. Ты когда попытался ударить, больше походил на мельницу. Бей прямо. Руки к лицу прижми. Они у тебя в драке всегда там должны быть, защищать. Теперь бей прямой в голову. Для начала медленно. Ага, почти так. Только весь корпус задействуй. Постарайся прочувствовать, как мышцы работают. О боже, ты что, никогда не дрался? Ну точно, домашний щеночек. А вот злишься зря, ты становишься неуклюжим. Хотя куда больше. Если так и дальше пойдёт, то мне проще в окно прыгнуть. То ли щит тренировать, то ли о такого позорного зрелища сбежать. Пока не решил. Не злись! Я специально тебя провоцирую! Давай ещё раз, бей!
        Так и пошло. Саня давал советы, я пробовал их воплотить. Раз в десять минут стрелял в него пулей. Потом и до кулаков добрались. К вечеру я более менее сносно мог попасть в него. Судя по обратной связи, при этом наносил нулевой урон. То есть, физически при всем желании Саню запинать не смогу, если он щит поставит. Это при том, что если ударить чем-то тяжёлым, то урон проходил. Да и есть подозрение, что обычный удар тоже справится, просто у меня он слишком слабый.
        Занимались до самой ночи, с перерывом на ужин. Устал я почти сразу, руки налились свинцом. Но сдаться - это потерять самоуважение и уважение. Сомневаюсь, что Саня меня сейчас уважает, но если буду ныть, то ещё и презирать начнёт. Как слабака.
        Странное чувство. Я чувствовал себя слабым и хотел стать сильнее. Даже немного ощущал, как это происходит. И мне это нравилось!
        То, о чём так много говорила сестра и мать, что нужно быть сильным, начало воплощаться. Но не так, как хотели они. Через драку! Да у матери бы истерика случилась, узнай она, чем я занимаюсь. Но почему-то именно так, через физическую нагрузку, возможно в первые жизни я почувствовал себя мужиком. Может не только она здесь роль играет, но и то, что я преодолеваю трудности? Приятно, чёрт возьми.
        Попрощался с Саней, договорился завтра повторить и отправился спать. Так устал, что вырубился моментально.

***

        Утро вышло… неоднозначным.
        Первое, что почувствовал, когда пошевелился - боль. Казалось, что болит всё. Я едва мог пошевелиться и разрывающийся звонок домофона, словно издевался надо мной. В шоке, я кое-как свалился с кровати и доковылял до двери. Почему я за ночь превратился в старика инвалида и каждый шаг - это борьба не на жизнь, а на смерть?!
        Через пару минут зашёл Саня и увидел жалобного меня.
        - Что с тобой? Тебя как будто изнасиловали, - с утра он был хмур.
        - У меня всё болит. Не знаю почему.
        - Так всегда бывает после тренировки. Мышцы ведь болят? У тебя это что, первый раз что ли? - удивился парень.
        - Типа того.
        - То есть ты это, спортивная девственница? - смех огласил квартиру, а чьё-то настроение поднялось за мой счёт, - Поздравляю тебя тогда. Рекомендую залечь в горячую ванну.
        Так и поступил. Быстро отстрелялся, закрыл за Саней дверь и пошёл набирать ванну. По пути наделал бутербродов и это был настоящий героический поступок, потому что каждое, именно каждое движение сопровождалось болью.
        Пока лежал, увидел, что появились новые сообщения. Сейчас они были свернуты, но стоило обратить внимание, как раскрылись.

        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1
        ДУХ +1
        ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА ЛОВКОСТЬ
        ЗНАЧЕНИЕ: 3

        Ппц. Почему три? Какой-то я совсем ущербный. Но должен признать, если вспомнить вчерашнюю тренировку, то значение справедливое. Интересно, почему не дали достижение за самого неловкого человека на земле?
        Чувствуя боль по всему телу, мой энтузиазм касательно спортивного будущего как-то улёгся. Вчера, когда засыпал, фантазировал, каких высот смогу добиться, но сегодня эти фантазии пали жертвой суровой реальности. Оно того стоит, чтобы так напрягаться? Я же сейчас натуральный инвалид. Едва пошевелиться могу.
        И это ещё, если игнорировать страшные синяки на ногах, куда я стрелял. А так совсем мрачно. Переднюю часть бёдер покрывала тёмная синева и сегодня я решил повременить с развитием навыка. Нет уж, нужно отдохнуть.
        Так и поступил. Весь день валялся, сидел за компом, тупил в игры. Провёл обычный день задрота. Заказал еду, потому что сил, моральных и физических, чтобы готовить самому не было. Под конец вечера, проведя бессмысленный день, почувствовал себя снова жалким и слабым. А ещё одиноким. Как будто на моих плечах повис чудовищный груз, я пытаюсь его тащить, но не знаю как.
        Сказать, что так себя чувствовать не понравилось, это ничего не сказать. Паршивое состояние. И хватает ума, чтобы заметить, с чем это связано. Когда что-то делаю полезное, чем-то занят и увлечён, настроение хорошее. Стоит превратиться обратно в овощ, как накатывает апатия. Чувство бессмысленно слитого дня появилось и не собиралось отпускать. Раньше меня такое не парило. Но раньше, если быть честным с самим собой, моей жизнью управляли другие. Мать готовила, оплачивала счета, знай себе, ходи в школу.
        Апатию смог исправить приход Сани. Сегодня отстрелялись по-быстрому, но всё равно, это хоть какое-то дело. Итогом стал полученный уровень навыка.

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ.
        УРОВЕНЬ: 5
        УРОН: 5
        ДАЛЬНОСТЬ: 14 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 10

        Саня тоже получил ап, только взял четвёртый уровень. Сразу проверили, будет ли прогресс, если тренироваться друг с другом и да, он был. Ноль целых, шесть десятых процента за применение или будь добр, повтори сто шестьдесят раз.
        Калькулятор и примитивные расчёты показали, что если действовать непрерывно, то уйдёт 23 часа. Это при том, что за час восстанавливалось теперь 70 очков маны. В принципе, осуществимая задача, только вот Саня работает. Выходной у него будет послезавтра, так что шестой уровень откладывается на два дня минимум.
        Как бы я не пыжился, но следующий день прошёл тоже никак. Мышцы болели ещё сильнее. Да и Саня работал допоздна, взяв две смены, потому что хотел больше заработать. Так что потренировались утром и вечером, продвинувшись едва на пять процентов.
        Я же хотел провести день хоть как-то полезно, поэтому немного убрался, а потом изучал форумы, блоги и ролики, как правильно качаться, развивать ловкость и выносливость. Про медитации тоже читал, пробовал, но каких-то изменений не заметил.

***
        - Эрнест, я тут подумал и предлагаю тебе сменить формат тренировок. Ловкость ты смог открыть, это хорошо, но давай и силу попробуем? Сегодня старайся бить как можно сильнее. - сходу начал Саня, когда пришёл на третий день ко мне с раннего утра.
        - Может перчатки купить? А то твой щит жёсткий, как стена.
        - А вдруг какой-то навык откроется? Железный кулак или что-то в таком духе. А может и новая характеристика, стойкость, например. - заявил парень серьёзно. Но знаю, что он так троллит меня.
        - Ну… Звучит оптимистично, но ведь это не твои кулаки будут страдать.
        - Слушай, если придумаем, как и мне тренироваться, то поверь, жалеть я себя не буду.
        - Так, а кто сказал, что щитом нельзя атаковать? - брякнул я, не подумав.
        Саня застыл на месте. Даже ногу до конца не донёс до пола. Замер на полушаге. Медленно повернулся ко мне. Секунд десять думал, а потом его лицо озарила счастливая улыбка. Почему-то от неё лично мне стало жутко, а булки сжались, чувствуя неприятности.
        - Ты гений! А ещё знаешь, как говорят?! Инициатива нагибает инициатора!
        - Не-не-не! - поднял я руки и попятился назад. - Не хочу становиться грушей для битья.
        - А кто сказал про грушу? Я предлагаю спарринг. Смотри, правила следующие. Мы дерёмся, я атакую, находясь под щитом, ты тоже пытаешься меня бить и стрелять этими своими пулями. Так тренируем силу, ловкость, дух и выносливость. Ещё и драться тебя подучим. - парень горел энтузиазмом.
        - Звучит мрачновато.
        - Да чё ты как баба! Зассал что ли?!
        Как ни странно, этот тупой наезд сработал. Признаться, что действительно ссу у меня хватило духу только себе. А вот перед Саней как-то неудобно, поэтому я согласился.
        Для тренировки передвинули мебель, убрали лишнее. На полу лежал мягкий ковер, так что падения он смягчит. Ценность этого я оценил быстро.
        Как действовал Саня? Как ледокол. Встал в стойку и попёр на меня. Я разрядил в него пару пуль, снёс щит, но он тут же создал новый и мне прилетела первая подача. Блок он мне тоже показал, как держать, так что его кулак врезался в локти. С таким же успехом могла врезаться стена или бронепоезд. Было больно, я застонал, но устоял, попробовал отойти.
        Подсечка, удар под колено и я упал. Саня подал руку, мы разошлись в разные стороны и продолжили.
        Я думал, первая тренировка была тяжёлой? Ха-ха-ха. Тогда были цветочки. Я наполучал синяков, отбил себе всё, что было можно и что нельзя, а апогеем стал разбитый нос, после которого я рухнул и уже не встал. Плевать было, что там подумает Саня, полчаса тренировки честно выдержал и теперь могу сказать себе, что не слабак.
        - Ладно, хватит с тебя сегодня. - сел парень рядом, после того, как сходил умыться. - Тебе нужно учиться двигаться. А то ты действительно, как груша. Приходи в себя и попробуем удары на силу.
        Так и прошёл день. Без спаррингов в полный контакт, но с тренировками. Саня показал разные приёмы и заставлял отрабатывать их.
        - А где ты драться научился? - спросил я его.
        - На бокс ходил. На улице. Это ты у нас любитель дома сидеть и живёшь в хорошем доме, а вот если дальше во дворы уйти, то можно и отгрести.
        В каком страшном мире мы живём.
        Ужин приготовил парень. Я лежал в отрубе и отыгрывал роль трупа. Но ради того, чтобы увидеть, как он готовит - набрался решимости встать. Сразу видна разница. Саня уверенно обращался со всем, что есть на кухне. С ножом, кастрюлей и сковородкой, даже специи кинул! Для меня это пока какая-то магия. Вот как понять, что и куда кидать? Колдун, блин. Он точно знал, сколько и что нужно варить или жарить, когда снимать, как не обжечься, сливая воду и ещё десятки мелочей. Причём не заглядывал в интернет, чтобы уточнить рецепт.
        Нет, конечно же я и до этого видел, как люди готовят. Сотни раз видел, как это делает мать. Но одно дело, когда безразлично наблюдаешь за процессом, а другое дело, когда ты получил какой-то опыт и теперь можешь оценить чужое мастерство.
        - А готовить где научился? Тоже куда-то ходил?
        - Мда, Эрнест, ты совсем жизнью не битый, - вздохнул он, - Я с десяти лет сам готовлю. На себя и сестру. Иногда на мать готовил. Вот и ответ, как научился. Что-то мать подсказывала, когда не пила. До чего-то сам дошёл.
        Если у меня будут дети, надо быть с ними строже и приучать к самостоятельности, - решил я в этот момент. Но сначала нужно себя приучить. А то вот так смотришь на Саню и… Чувствуешь себя днищем. Но ничего, я просто поздно начал свой путь к зрелости.
        Уровни добили во втором часу ночи. Саня первый получил, но пошли на принцип и мне тоже добили.

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 6
        УРОН: 6
        ДАЛЬНОСТЬ: ПЯТНАДЦАТЬ МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 10.

        Другие сообщения отсутствовали, но я уже заметил, что они любят появляться утром. Будто сон что-то перезапускает. В этот раз Саня решил остаться у меня. Ну как решил, я предложил, он согласился, потому что переться ночью домой было лень. А так с утра сможем продолжить. Тем более, завтра у него тоже выходной, а потом три дня он будет работать.
        Утром появилась награда. И в этот раз было что-то новенькое.

        ДУХ: +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: +1
        ЛОВКОСТЬ: +1
        ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА СИЛА.
        ЗНАЧЕНИЕ: 3
        ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ПРОДВИНУЛИСЬ В ИЗУЧЕНИИ СВОЕГО ПЕРВОГО НАВЫКА. СВЯЗЬ СО СТИХИЕЙ ВЕТРА УСИЛЕНА. ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА ИНТЕЛЛЕКТ.
        ЗНАЧЕНИЕ: 7

        Я полез разбираться, что за что отвечает. Ловкость отвечала за скорость и ловкость (кэп, блин), если говорить в общих чертах. Сила аналогично. Она повышала физический урон, а ловкость ещё точности добавляла.
        Интеллект же отвечал за скорость мышления, обработку информации и магический урон. Радует, что он у меня выше, чем сила и ловкость. Иначе, чувствовал бы себя не только слабым, но и тупым, а это перебор для моей самооценки.
        И что за стихия ветра? Нужно это обсудить с Саней. Сейчас мои характеристики выглядели так:

        ДУХ 8
        ИНТЕЛЛЕКТ 7
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 12
        СИЛА 3
        ЛОВКОСТЬ 4

        Парень нашёлся на кухне. Он уже успел проснуться и готовил завтрак. По кухне разливался приятный запах. Я уже и забыл, что так бывает. Сане тоже выдали интеллект и силу, повысили дух. А вот про стихию ничего не сказали.
        - У тебя ведь в описание навыка есть, что пуля принадлежит стихи ветра, так? - спросил парень. - А у меня ничего такого нет.
        - Получается, есть навыки стихий, а есть нейтральные?
        - Скорее всего.
        - Интересно, какие ещё стихии есть.
        - Как обычно, наверное. Огонь, вода, камень.
        - Ага, или может ещё магма, тень, кровь и прочая ерунда, что есть во всех играх. Блин, и почему мне ветер достался?
        - А ты что хотел бы? - приподнял бровь Саня. Типа мол чего выпендриваешься? Радуйся тому, что есть.
        - Огонь, например.
        - А нафига?
        - Крушить врагов? - попытался я изобразить грозный голос.
        - Каких? Думаешь, они будут?
        - Должны же быть. - пожал я плечами.
        - Вот от тебя это последнее, что я ожидал услышать. Рвёшься в бой? Ну давай сегодня ещё одну тренировку устроим. - зловеще хмыкнул парень, - А насчёт огня. Сам посуди. Ты вот готов сжечь заживо человека?
        - Почему человека то сразу? - поёжился я от такой перспективы, живо представив, как горит плоть. Как на зло, на сковородке зашипел брошенный туда бекон. - Может какие-то монстры будут. Мобы. Как в играх.
        - Ещё лучше, ты только представь, если какие-то твари появятся на ули…
        Он не договорил. Кажется, мы вскинулись одновременно и повернулись друг к другу. Слова лишние. Я и так понял, о чем он сейчас думает. Игровые способности. Монстры. Странные смерти наших близких. Я припомнил череду новостей из интернета. Пропавшие без вести. Загрызанные стаей собак. Собак ли? Или каких-то тварей?
        Я вскочил и кинулся к ноуту. Открыл новостную ленту, пролистал, что писали за последний месяц. Саня встал рядом и тыкал пальцем в те заголовки, что походили на нашу догадку.
        - Нужно составить карту. - предложил он.
        - Зачем?
        - Чтобы понимать, где потенциально могут скрываться монстры.
        - И что ты будешь делать с этой информацией?
        - Пока не знаю. Но если наша теория верна, то… - замолчал парень.
        - Что то? - насторожено спросил я, чувствуя, что ответ мне не понравится.
        - Мы можем найти того, кто убил наших родных и отомстить, - прозвучало это как приговор.
        - Ты сейчас шутишь?! Как себе это представляешь? Ты, конечно, умеешь драться, но с каких пор стал охотником на монстров? - возмутился я.
        - Зачем-то же мы развиваем наши способности. Вот применим их. Неужели ты не хочешь отомстить?
        - Я…
        Задумался. Хочу ли отомстить? Наверное, да. Если это будет безопасно и никто не узнает, точно бы хотел отомстить. Тем более, если виной тому злобная тварь. Но вот только почему-то слово безопасно совсем не стыкуется с тем, как я себе это представляю. Скорее поверю в два разорванных тела, чем в нашу удачную месть.
        - Ладно, пойдём завтракать. Пока это только догадка.

        Глава 4. След

        После завтрака проверили новые способности. Благодаря интеллекту, урон вырос. Но и защита у Сани тоже выросла. Интеллект у него, кстати, 6, так что хоть здесь я впереди. Зато сила и ловкость по десятке. При том, что он был явно не самым сильным и ловким на земле, я бы сказал обычный парень.
        Бонус от интеллекта был смешон. Один пункт - плюс один процент. То есть, у меня появилась прибавка плюс семь процентов. Пять единиц урона плюс семь процентов - это почти те же пять единиц урона. Супер магом я не стал, но перспективы… Если… Когда-нибудь… Теоретически… Это может вылиться во что-то действительно выдающееся.
        - Пойдём карту делать, - вернулся к поднятой теме Саня, когда закончили есть.
        Я посмотрел на него скептически, но согласился. Самому тоже было интересно. Нашли все странные случаи, отметили их и пришли к выводу, что в городе было около десяти районов, где происходили странности. Это много или мало? Учитывая, что это столица, то капля в море. Но что будет, если тенденция продолжит увеличиваться? А быть может не о всех случаях пишут? Тогда… А что тогда непонятно. Нас уже беда коснулась, терять обоим нечего. Разве что свои жизни.
        - Странно это. О нашем дворе маленькая заметка. А ведь здесь под пять десятков человек погибло. - нахмурился Саня.
        - Замалчивают, чтобы панику не поднимать?
        - Если так, наверху скорее всего знают, что нечто странное происходит.
        - Думаю, если бы они узнали о том, что обычным людям даются способности, нас бы уже выследили и нашли. - поделился я опасениями.
        - Возможно. Но кто сказал, что они не ищут? Или вот-вот узнают об этом и начнётся.
        - Что начнётся?
        - Облава. Так что лучше не палиться. Наши ведь способности - это нечто. Если так подумать, то раскачай твою пулю и готов идеальный убийца. Можешь пройти куда угодно, ни один сканер не обнаружит, следов не оставляешь.
        - А ты тогда идеальный солдат. Или пожарник. Да много где щит можно применить.
        Какие-то мрачные перспективы вырисовываются. Не хочу, чтобы кто-то пришёл за мной и… А вот что будет дальше, неизвестно и это пугало больше остального. Фантазия была готова разыграться страшными сценами с подвалами, пытками и принуждением. Надо меньше фильмов смотреть, а то потом как напридумываю.
        - Вот именно. Наши способности - потенциальная мина в устоявшемся социуме. По сути, искатели - ресурс.
        - Так мина или ресурс? - не понял я.
        - В нашем случае это одно и то же. За что всегда боролись государства, особенно сверхдержавы?
        - Мм?
        - Слушай, ты что, историю не читал? - теперь уже я удостоился скептического взгляда. У меня точно интеллект больше или система ошиблась?
        - Да читал, читал. Четвёрка у меня по ней.
        - Тогда включай мозги.
        - Хорошо. Я правильно понял, что ты про оружие?
        - Именно. Искатели - потенциальное оружие. К чему это приведёт - боюсь представить.
        А я представил. Сначала вспомнил прокачанных магов из игр. Какое-нибудь заклинание уровня "Армагеддон". Это ведь эквивалент ядерного оружия? Или у наших способностей нет такого потенциала? Если взять мою скорость прокачки, то можно предположить, что до внушительного уровня уйдут годы развития. Но всё равно. Что в играх ещё есть кроме Армагеддонов? Да полно всего. Благодаря играм легко представить, какие перспективы открывает появление магических способностей. Как это будет взаимодействовать с социумом? Мысль была столь сложной, что голова заболела. Я и сейчас слабо представляю, как мир устроен, а чтобы сложные расчёты производить - банально не хватает… Да всего не хватает. Ума, опыта, понимания. Единственное, что пониманию, это то, что ничего не понимаю. Мама любила шутить на тему диванных политиков. Которые из себя ничего не представляют, зато мнение по любому вопросу имеют. Из её рассуждений я понял, что мнение должно быть основано на чём-то. На каком-то знание и понимании. А у меня этого нет. Так что тут, возможно впервые в жизни, я понял, в чём мать была права. Трезво оценивай свои возможности
и не лезь туда, где ничего не знаешь.
        - Эрнест, скажи, ты видел что-то странное в ту ночь? - видимо решил сменить тему парень.
        - Кроме трупов на детской площадке? - невольно я вспомнил то, что хотел бы забыть. - Перекошенные ужасом лица. Пустота и атмосфера гнетущая. Ты чувствуешь, кстати, что во дворах иначе стало?
        - Думаешь, это связано? Так-то да, витает что-то такое в воздухе, но я думал это связано с трауром.
        Саня развалился в кресле и смотрел задумчиво в потолок. Одет в футболку и шорты, всё дешёвое и обычное. Зато удобно тренироваться и не жалко, если порвётся. Может подстричься, как он? Оставлю короткий ежик, а то зарос уже, волосы на глаза лезут. Но нет, ещё решит, что под него кошу. Подстричься точно стоит, но не так коротко. Ещё одна статья трат, эх.
        - Так что, какие ещё странности помнишь? Вспоминай. Любая мелочь может пригодиться.
        - Да я тогда в таком ужасе был, что из памяти выветрилось. А ты сам, чего странного видел?
        - Я тогда на смене был, так что пришёл домой, когда всё уже случилось. Собственно, мне и позвонили, когда… - Саня отвернулся. Я заметил, что у него глаза блеснули, но сделал вид, что ничего не видел.
        - Понятно… О, вспомнил! Кто-то во дворе ходил!
        - Кто? - встрепенулся Саня. Даже из кресла поднялся. - В смысле, когда народ уже покосило или до этого? Или когда?
        - Когда умерли все. Я вышел во двор, увидел, что кто-то идёт между домов и тогда ещё успокоился, мол, всё нормально.
        - Лицо видел?
        - Неа, - помотал я головой, а Саня расстроился.
        - Мужчина или женщина хоть? Можешь вспомнить?
        - Сложно сказать, тогда темно было. Но скорее мужчина, чем женщина. Тень крупная была. - неуверенно припомнил я, сомневаясь в том, что говорю.
        - Может это монстр какой-то был?
        - Может… Но ставлю на то, что человек.
        - Либо случайный прохожий, либо…
        Повисла напряженная тишина. Одно дело, если за этим стоят какие-то тупые твари. Другое дело, если за этим стоит человек.
        - Есть ведь шанс, что кто-то развил способности и отправился убивать. - вынес Саня вердикт. - Не знаю, зачем это ему может быть нужно, но… Надо попробовать его найти.
        - Как ты себе это представляешь? С каких пор ты стал детективом? - на этот раз я отреагировал спокойно. Действительно, что он будет делать? Приставать к прохожим и спрашивать, не они ли устроили массовое убийство?
        - Пока никак. В какую сторону человек шёл?
        - В сторону стройки, - припомнил я. А потом вспомнил ещё кое-что. - Слушай, тебе ведь высвечивалась надпись, про инициализацию? Я когда по улицам ходил, заметил, что на одном месте загрузка быстрее идет, чем в другом.
        - И где источник?
        - Как раз на стройке.
        - Любопытно… Это похоже на след, - потер руки парень. - Пойдём.
        - Куда? - удивился я.
        - На стройку. Она сколько заброшена? Полгода где-то. Значит там никого нет и почему бы там не быть логову?
        - Чьему? - сглотнул я. Почему-то слово логово прозвучало особо зловеще.
        - Монстров или того, кто в ответе за это.
        - И ты вот так легко хочешь сунуться туда? Без подготовки? Может лучше полицию вызвать?
        - Что они сделают? - нахмурился Саня.
        - Как минимум осмотрят место. Может найдут что-то. Это всяко лучше, чем два наглых подростка.
        - В общем, ты как хочешь, а я пошёл.
        Парень не стал медлить и поднялся, отправился в сторону двери. Я же остался сидеть. Вот… гадство! Блин, если его бросить, это же будет не по пацански. Кем я буду после этого? Клеймо труса и кидалы обеспечено. Поэтому нужно идти. Скрипнул зубами, но поднялся.
        - Эй, погоди! Давай хоть подготовимся. Биту возьмём или нож. Хоть что-то!
        - А это идея! - донеслось из коридора. - У меня дома бита есть. Заскочим за ней.
        Шли молча, быстрым шагом. Я и опомниться не успел, как оказался втянут в авантюру. Возьмём биту, и что дальше? Допустим, на нас нападёт… Ну, не знаю. Что-то типа собаки? Размозжим ей череп битой? А если это будет человек? Мысли были столь пугающими, что я решил их пока выкинуть из головы. На стройку ещё надо попасть, а там забор, не так-то просто это сделать.
        До дома Сани пешком идти десять минут. Домофон сломан, дом из тех, что едва дышит и диву даешься, почему не развалился. Зашли в подъезд, и я поморщился от запаха. Надеюсь, незаметно, а то ещё парень примет на свой счёт. Пятый этаж, маленький лифт. Но не пешком и то хлеб.
        Саня пустил в квартиру, но и так было понятно, что встретит там далеко не роскошный ремонт. Старая и обшарпанная дверь на входе, внутри тесный коридор. Дальше проходить не стал, остался разглядывать обстановку. Никакого шика, зато у него здесь чисто и опрятно. Увидел детскую куртку, что висела. Внизу ботинки и сандалии стоят. Размером с мою ладонь. Понимаю, что они больше никому не пригодятся. В сердце предательски защемило.
        - Вот, держи. - протянул парень мне биту через пару минут, - Так тебе спокойнее будет?
        - И что ты мне с ней предлагаешь делать? - осмотрел я… орудие.
        - Держать крепче для начала. А там как карта ляжет.
        - Ты с чем пойдешь? - оглядел я напарника, который надевал спортивные штаны и толстовку с капюшоном. Чёрного цвета, удобно, чтобы оставаться незаметным, ну или как минимум скрыть лицо. Надо было и мне так одеться, запоздало подумал я.
        - У меня нож, - показал он раскладной вариант.
        Интересно, он действительно готов пустить его в дело? Я вот лично в себе не уверен. Более того, с удовольствием избегу любых столкновений.
        Ещё десять минут и мы стоим у бетонного забора. Ворота перекрыты. Над нами возвышается высотка, что смотрит пустыми глазницами. Вокруг безлюдно. Рядом есть жилые дома, но тут отсутствуют площадки, так что рабочие люди сидят в офисах, а мамочки с детьми тусуются в других местах.
        - И как попадём туда? - спросил я Саню, надеясь, что он передумает.
        - Как-как. Руки подставь. - показал он что делать.
        А дальше парень, используя меня, как подставку, забрался наверх, после чего подал руку, вися на заборе. Следующие две минуты превратились в пытку. Я сильно уступал ему в физической подготовке, поэтому пыжился и тужился, стараясь залезть. Вышло это не сразу, но в итоге вершина покорилась под напором двух идиотов, что лезут туда, где опасно.
        - Чувствуешь что-то? - спросил Саня.
        - Приближающиеся проблемы? - недовольно хмыкнул я. Затея с каждой минутой нравилась всё меньше.
        - Тут какое-то странное ощущение. Как будто что-то давит.
        - Да, есть такое. - неохотно признался я.
        Странные ощущения - это прямой признак того, что нас здесь ждут неприятности.
        - Я тогда вперёд, держись за мной. Если что, первый удар приму на щит. - уверенно заявил Саня. Он что, совсем отморозок и не боится?
        - А что будем делать, если встретим то, с чем не сможем справиться?
        - Хм… - задумался парень, - Тогда нужно изучить врага, отступить, собрать силы и вернуться.
        - То есть, если что, драпаем со всех ног? - выделил я главное.
        - Да, - неохотно согласился он. Казалось, мысль, что можно нарваться ему не нравилась и он отказывался это признавать. - Я буду прикрывать отступление, так и быть. Ты главное через забор успей перелезть.
        Будь проклят этот забор. И почему в школе этому не учили? Я оказался не готов к взрослой жизни.
        Аккуратно двинулись в сторону здания. Часть проходов оказалась закрыта, но быстро нашли тот, через который можно попасть внутрь. Я попытался вспомнить из книг и фильмов, что нужно делать в таких ситуациях. Первое - осторожность. Второе - смотреть следы и быть бдительным. Попытался увидеть следы, но подозрительности отсутствуют. Бычки валяются от сигарет, мусор, грязь. Типичные прелести заброшенной стройки. Наверное. Никогда не был в таких местах, но логика подсказывает, что только так здесь и должны быть. Граффити на стенах тоже нашлись, значит здесь кто-то бывает.
        - Наверх или по этажам пройдёмся? - спросил я, когда добрались до лестницы.
        - Наверное, нам нужно спуститься под здание. Может здесь есть паркинг или что-то такое.
        - Там темнота. Хоть убей, я туда не полезу, - сразу обозначил я, когда прикинул, как это будет, - Без света соваться неизвестно куда - нет уж, это точно перебор.
        - Ты прав, - легко согласился Саня. - Тогда предлагаю сегодня, пока светло, обшарить верхние этажи, а завтра, если что, то спустимся вниз.
        Так и пошли. Он впереди, я за ним. Но от того, что я сзади - спокойствие не приходило. Наоборот, приходилось постоянно оглядываться. Почему-то казалось, что вот-вот кто-то сзади набросится. Но нет. Прошли первый этаж, потом второй, третий и четвертый. А потом начало темнеть, пришел вечер. Вышли мы после обеда. Пока проснулись, позавтракали, изучили способности, карту составили, пообедали - если подумать, то время быстро летит. А теперь бродим по недостроенному муравейнику на тысячи квартир и заглядываем в каждый угол.
        - Уходим или дальше? - спросил я, мечтая как можно скорее оказаться дома, отдохнуть и поесть. Бродить здесь в напряжение надоело дальше некуда.
        - Давай ещё пару этажей и пойдём. - тихо сказал Саня.
        Он тоже выглядел измотанным. Странно, ведь вначале он чувствовал себя абсолютно спокойно, откуда измотанность? Или это была показуха?
        - Что, теперь домой? - уточнил я, когда прошли ещё два этажа. Здесь хватало пространства, дом не самый маленький и чтобы оглядеть полностью уходило прилично времени. На улице совсем темнота собралась. Здесь это особенно чувствовалось. Ближайшие работающие фонари находились за территорией стройки.
        - Да, пора, - как-то неуверенно ответил парень.
        - С тобой всё в порядке?
        - Предчувствие плохое. Наверное, атмосфера давит. Пойдём отсюда.
        Пошли. Но не добрались до выхода. Спустились на пару этажей вниз и услышали, как снизу доносится гул. Мурашки побежали по коже, а волосы встали дыбом. Больше всего этот гул походил на чей-то стон.
        - Ветер? - одними губами спросил напарник.
        Я в ответ пожал плечами. Аккуратно заглянули в пролет между лестницей, но увидели лишь темноту. Сердце бешено стучало и заглушало любые звуки. Почувствовал себя в западне. Всю волю бросил на то, чтобы не броситься бежать, так страшно было.
        Наконец, спустя долгую минуту Саня отлип от стены и пошёл дальше вниз. Гул то усиливался, то пропадал.
        Когда добрались до второго этажа, остановились. Там дальше что-то было. Мы это почувствовали синхронно и замерли. Нечто двигалось в темноте.
        Тёмный сгусток, едва различимый, словно ожившая ночь, плавно двигался в темноте и вышел через тот вход, через который мы проникли сюда. Простояли минут пять, боясь пошевелиться. Вся бравада улетучилась. По лбу тёк пот.
        Саня было сделал шаг, но тьма дернулась и на секунду из неё проступили десятки очертаний сгустков. А потом разом вспыхнули алые точки. Нас увидели. Это были чьи-то глаза.
        В следующую секунду мы рванули. Не вперёд, а назад, по лестнице вверх. Бежали так, что пятки сверкали. Саня толкал меня сзади и кричал, чтобы я шевелил задницей.
        Меня хватило на три этажа, после чего дыхание сбило и каждый вдох был мучителен. Саня упорно тащил следом. Я проклинал того, кто придумал многоэтажки.
        - Давай шевелись, меня кто-то в спину ударил! - орал он. Это придало сил и открыло второе дыхание.
        Но ещё два пролёта и я окончательно сдох. В воспалённом сознании мелькнула спасительная мысль. Я развернулся, и стрельнул наугад. Попал прямо между двух алых глаз. Они как точки наведения, были идеальной мишенью.
        Сработало и монстр улетел вниз по лестнице, врезался в своих собратьев. Я стрельнул ещё три раза и отогнал самых ретивых, после чего принялся бежать за Саней. Тот успел подняться на один пролёт вверх.
        - Давай сюда, бежим на крышу! - про стенам пронёсся его гулкий крик. Загуляло эхо.
        Сзади повеяло ещё большей жутью, поэтому я ускорился. Казалось, куда больше, но нет, нашлось третье дыхание. Десятый этаж стал финальным. Саня к моменту моего подъёма, успел открыть дверь и, судя по тому, что три секунды назад раздался грохот, он эту дверь вынес собой.
        Я пробежал через проход и парень сразу закрыл дверь. В следующий миг в неё что-то врезалось с другой стороны.
        - Помогай, мать твою! - кричал он в запале.
        Я навалился рядом, чувствуя, как с той стороны нарастает давление. Зашарил глазами в поисках засова, но он отсутствовал.
        - Нужна какая-то подпорка! - выдавил я, одновременно пытаясь отдышаться.
        Теперь уже мы оба бегала глазами по крыше, в надежде найти то, что поможет удержать дверь.
        - Вон там прутья валяются, давай за ними, я держу!
        Я рванул вперёд и быстро добрался до цели. Прошло секунд пять, но этого хватило, чтобы дверь наполовину открылась. Оттуда тянулась чернота и пыталась ухватить Саню. Я повторил трюк и разрядил оставшиеся пули. Этого хватило, чтобы чернота хлынула обратно и парень захлопнул дверь. Подложили прутья под низ, так, чтобы дверь заклинило и мешало открытию.
        Сразу же с другой стороны прилетел мощный удар, кажется, дверь даже немного погнулась, но удержалась.
        - И что дальше? - выдавил я из себя, когда мозги немного прояснились.
        - Держим. Как откатятся пули, стреляй в щель.
        Образовалась патовая ситуация. К нам не могли пробиться, но и нам отступать некуда было. Вскоре прилетел особо сильный удар и опять высунулась чернота. В этот раз её атаковал Саня, с помощью щита, ударив голым кулаком. Биту я где-то умудрился потерять. Что с ножом - не знаю, но подозреваю, но нам он не поможет.
        - Ты видел, кто там? - спросил я его минут через десять осады, когда понял, что мучительная смерть откладывается.
        - Чернота какая-то. Размером с собаку. И их много. А ещё чувствуешь, на башку что-то давит?
        - Я сейчас только страх чувствую.
        - Я про него и говорю. Слишком сильный. Помнишь, как мы рванули? Это не нормально.
        - Не знаю, как для тебя, а мне нормально бояться до ужаса неизвестных тварей, что хотят нас сожрать! - вспылил я.
        - Да это понятно. А, ладно. Бог с тобой. Не хочешь, не верь.
        Саня заткнулся и налёг на дверь. Началась следующая волна, снова чуть не пробили, но благодаря щиту удалось отогнать.
        - Какой у тебя запас остался? - спросил я его.
        - Ещё три щита и всё. Готовь пули, сменишь меня.
        - Я все израсходовал. Нужен час, чтобы полностью восстановиться.
        - Тогда нам конец.
        Сказал он это спокойно. Но почему-то не успокоил. Дверь снова протаранили. Едва удержали, и схема повторилась. Чёрная жуть лезет в щель, Саня бьёт по ней щитом, дверь захлопываем.
        Через пару минут навалилась волна страха и я дёрнулся вперёд. Пробежал десяток метров и от полёта с крыши остановило то, что споткнулся. Ободрал руки, приложился подбородком и, как ни странно, это прочистили мозги. Осознал себя лежащим прямо у самого края, ещё полметра и уже летел бы вниз. Какого! Когда понял, что наделал, метнулся обратно.
        Дверь почти открыли, щель достигла пугающих размеров, Саня пытался бить ножом, но эффект был нулевой. Я подскочил и разрядил пару пуль, чтобы отогнать двух монстров.
        - Ты что творишь! - зашипел он на меня.
        - Не знаю! - психанул я, - Помутнение какое-то. Сам не понял, что сделал.
        - Вот! А я говорил, что они на мозги давят. Старайся держать себя в руках.
        В этот момент он всеми силами упирался в дверь. Я делал также. Поэтому голос звучал приглушенно, сквозь зубы.
        Так прошло минут двадцать. Удары повторялись, один раз Саня дёрнулся и пробежал пару шагов, но вернулся. Это по нему страхом ударили. Я был к чему-то такому готов, поэтому сразу ударил пулей в щель. Оказалось мало, поэтому пришлось и вторую пулю потратить.
        В итоге приноровились.
        - Тут как в играх, - говорил я, пытаясь объяснить себе происходящее, - Надо понять, как действует противник и подстроиться под его атаки.
        - Угу, - буркнул Саня.
        Мы редко говорили. В основном молчали. Мышцы гудели, будто в них свинца залили, на дверь шло постоянное давление. К тому же, ночь на дворе, похолодало и на высоте гулял пронизывающий ветер. Это Саня додумался одеться, а я припёрся на стройку в шортах и майке, о чём быстро пожалел. Начало июня на дворе. Днём жара, а ночью прохладно.
        - Эрнест, - процедил парень, - У тебя как быстро сейчас мана восстанавливается?
        Задумался. Был единственный способ, как понять. Дождался нового прорыва и расстрелял всю ману. Неожиданно вышло в два раза больше ударов, чем ожидалось. А следом пришло сообщение.

        УБИТ МАЛЫЙ УЖАС. ПОЛУЧЕНО 10 ОПЫТА.
        - Саня, я убил кого-то. Эту хреновину чёрную ужасом называют. Малым. И опыт дали. Десять очков. Ещё мана в два раза быстрее восстанавливается.
        - Охренеть, их можно убить, - выдал реакцию парень по первой части, - Значит, не так плохи наши дела. Зажжём?
        Я уставший держал из последних сил дверь. Посмотрел на лицо напарника. Он улыбался, что-то предвкушая. Захотелось матернуться, но сдержался.
        - Предлагаешь мочить ужасы? - устало спросил я.
        - Да. Ведь очевидно, что они связаны со смертью людей. Это наша месть. Хочешь отомстить за мать? За сестру? Только что ты убил того, кто возможно отнял их жизни. - зло бросил он.
        Сердце сжалось болью. Но при этом я почувствовал радость. Действительно, возможно я свершил месть. Малую, но месть. Сделал что-то достойное в своей жизни.
        Поступок.
        - Я согласен. Предлагаю мочить тварей всеми силами.
        На это Саня счастливо улыбнулся.
        На часах одиннадцать вечера. Во сколько рассвет? Знаю, что в семь уже светло. Значит, нам надо максимум продержаться восемь часов. Без сна, на холоде, рискуя сдохнуть.
        Когда понял это, появилось новое чувство. Спокойствие. Не такое, когда валяешься на диване, а сильное чувство. Сложно его выразить словами, ведь оно было так ново для меня. Тем удивительнее, что я ощутил и кое-что ещё. Решимость. Решимость и спокойствие, что в сумме давали готовность убивать.
        Подождали двадцать пять минут, пока у обоих не откатились навыки. Саня приоткрыл дверь и стал бить методично тех, кто лез. Как выдохся, в дело вступил я. Разрядил серию пуль и разогнал нечисть, что перла из темноты. Почему-то мой навык действовал особо хорошо. Отталкивал монстров, что играло нам на руку.
        За один заход, то я, то напарник, убивали по твари. Их это не останавливало. Они пёрли и пёрли напролом. Иногда получалось замочить по две зараз. В этом деле я лидировал. Награду получил первым.

        ПОЛУЧЕН 1 УРОВЕНЬ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК

        Прочитал описание. Очко навыка может повысить силу пули на десять процентов. Очко характеристик - любую на один пункт. Не раздумывая, потратил очко навыка. Саня одобрил. Сам он получил уровень через пару заходов.
        Описание навыка изменилось:

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОВЕНЬ: 6
        УРОН: 6,6
        ДАЛЬНОСТЬ: 16,5 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 9

        Запутанная система. Получается, есть ранг, а есть уровень. Первое можно повышать очками навыков, второе тренировками. И наконец-то снизились затраты маны!
        С повышением дела пошли чуть легче. Ещё через пару часов удалось апнуть сам навык. Теперь он выглядел так:

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 9
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 7,7
        ДАЛЬНОСТЬ: 17,6 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 9

        Мелочь, а приятно.
        Саня тоже сразу распределил награду. К концу ночи, я валился от усталости. Но натиск ужасов стих. Они всё реже пытались прорваться. Внутри даже родилась надежда, что выживем.
        Чтобы получить первый уровень, потребовалось убить десять монстров. Но каждый следующий давал уже по девять очков опыта, да и требовалось его наверняка больше. Учитывая, что натиск стих, мобов стало меньше, то о втором уровне можно было мечтать.
        Под самое утро, когда вдалеке забрезжил рассвет, я было подумал, что всё. И именно в этот момент в дверь ударили так, что прогнули её.
        Мы с напарником успели расслабиться, потеряли бдительность, да и силы давно кончились, поэтому кубарем полетели в разные в сторону. Я умудрился вскочить и увидел, как из проема выходит ужас, раза в два больше, чем обычный. Подтверждая опасения, над ним появилась надпись, прямо как в играх.

        СРЕДНИЙ УЖАС

        Походу, это конец, успел подумать я, перед тем, как монстр напал.

        Глава 5. Средний ужас

        Средний ужас выглядел как размытая клякса. Глаза как алые угли, середину тела разрезает узкая полоска рта. Он цеплялся лапами за бетон и то ли тащил себя, то ли скользил вперёд.
        Я заорал и отпрыгнул, так сильно повеяло жутью. Но хватило ума понять, что это очередная атака монстра. Тело трясло, руки опускались и было так страшно, что уж не знаю, откуда взялась сила воли, но это единственное, что удерживало от прыжка с крыши.
        А может, помогло понимание, что именно это мать и сестра чувствовали перед смертью. Сомневаюсь, что их убил малый ужас, скорее уж средний. Так что на крышу заявился настоящий виновник трагедии.
        Эти мысли пронеслись за секунду, а тем временем события пустились вскачь.
        Саня поднялся и кинулся вперёд. Окутался щитом и засандалил монстру ногой прямо в голову. Тот размером с крупную собаку, легко достанет мне до пояса. Удар ноги вошел, словно в кисель. Ужас отпружинил, и его отбросило на пару метров назад. Или он сам отпрыгнул, потому что видимого ущерба не последовало.
        Тут и я среагировал, послал пулю, целясь в глаз. Тварь взвизгнула, и я оглох, настолько громко это вышло. Теперь она бросилась ко мне, да так резво, что я невольно шагнул назад, споткнулся и упал на задницу, больно ударившись.
        Спас напарник, что врезал монстру в бок и откинул его ещё на пару шагов.
        - Дуй ко мне за спину и бей его после меня! - крикнул парень.
        Его глаза сверкали не хуже, чем у монстра. На лице сосредоточенность и решимость. В голосе твёрдость и понимание, что делать.
        Встать не успел, прямо из положения сидя рванул к напарнику, на ходу стараясь подняться с карачек. Монстр не растерялся, вцепился в ногу, бросился как хищный зверь. Ощутил, как в икру вонзается неистовый холод. Заорал толи от боли, толи от страха.
        - Стреляй в него, хватит орать! - донеслось сквозь плотину в ушах.
        Развернулся, ударил целой ногой в морду твари, но чуть и её не лишился, потому что монстру было плевать на обычные атаки. С близкого расстояния зарядил ему две пули снова по глазам, высекая искры. Тварь отцепилась и рванула в сторону.
        Тут и Саня помог подняться. Подхватил под руки, дёрнул вверх и закинул себе за спину.
        - Готовься бежать к двери, - бросил он, да так, что едва расслышал.
        Монстр снова кинулся вперёд, но парень его встретил мощным пинком. Видно, что всего себя вложил, ужас метра на три отлетел точно.
        - Бежим! - крик подстегнул, я рванул в нужную сторону.
        Мелькнула мысль, что даже если внутри на лестнице скрываются малые ужасы, то плевать, уж лучше они, чем средние. Мы ворвались в темноту проёма, Саня захлопнул за нами искорёженную дверь, дёрнул засов, который нашёлся с этой стороны.
        Я же продолжил бежать дальше, пролетел один пролёт, как услышал:
        - Эрнест, стой, чтоб тебя! А ну вернись!
        Не понял, что от меня хотят, но остановился, постарался разум успокоить, осознать происходящее. Вроде никто не жрёт, всё хорошо, чего Саня застрял?
        - Ты чего там стоишь? Бежать надо! - тихо рявкнул я ему. Почему-то в темноте хотелось молчать. В доказательство моих слов раздался удар со стороны крыши, дверь искорёжило ещё сильнее, но теперь в другую сторону.
        - Ну уж нет. Сам подумай, сейчас светать начнет. Монстр наверняка ослабнет. Вот мы его и добьём. Нужно лишь подождать, пока мана накопится.
        - Ты совсем что ли?! - возмущение так и лилось из меня, - Я в ногах адский холод до сих пор чувствую! Чудо, что ходить могу! А ты хочешь драку продолжить?!
        - Именно. И без тебя я точно не справлюсь.
        Уставились друг на друга. Он к двери прижимается, я на пролёте стою. Средний ужас со стороны крыши скребётся. Чувствуется, как он пытается пролезть.
        Сердце до сих пор колотит. Футболка, не смотря на ночной холод, давно потом пропиталась. В глазах песок, в голове гул. Неимоверно хочется домой. В тепло и безопасность. Запереться и скрыться от всего мира. Но и в словах Сани есть резон. Вспоминаю лица родных. Перекошенные от ужаса.
        И за дверью, в которую ломятся, как раз ужас скрывается. Хотел быть мужиком? Хотел сделать что-то стоящее, Эрнест? Оставайся и докажи, что ты не днище. Самому себе докажи, что чего-то стоишь.
        Я кивнул Сане. Он выдохнул. На лице благодарность и улыбка. Ему тоже ночь тяжело далась. Видно, что взгляд мутный.
        Стоим, ждём. Я пытаюсь согреться. Здесь теплее, чем снаружи, ветра нет. Горло саднит, лихорадит - как бы не слечь завтра. Поглядываю вниз, не идёт ли к нам кто. Но тишина. Даже пугает немного. Через полчаса мана полная. Но ещё немного ждём, чтобы солнце набрало обороты. Свято верим, что оно поможет.
        Наконец тварь визжать начинает. Явно с ней что-то происходит. Уже не пытается прорваться. Саня без лишних слов выбивает дверь, иначе её уже не открыть.
        Вылетаем на крышу, находим тварь. Та мечется, пытается найти хоть какую-то тень. Жмётся по углам. Солнце уже поднялось. Алый рассвет набирает силу. Заметила нас, а за нами и спасительный проход. Рванула резво, словно всю жизнь к этому готовилась.
        Стреляю. Пуля попадает в район глаз, снова летят искры. Не зря столько тренировался. Выпускаю ещё пару пуль, тут и Саня подоспевает. Остервенело пинает монстра ногами, буквально вдавливая в крышу.
        Потом парень отскакивает, переводит дух, а я пулями бью. Саня догадался тварь на свет вышвырнуть. Это помогает. Ужас визжит, замедлился, как размазанная клякса.
        Кто последний удар нанёс, так и не поняли. Я выстрелил, Саня пнул, а в полёте монстр растаял. Полезли сообщения.

        СРЕДНИЙ УЖАС УБИТ.
        ПОЛУЧЕН ВТОРОЙ УРОВЕНЬ.
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО НАВЫКОВ.
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК.

        Но на этом не всё. Из монстра что-то выпало. В лучах солнца блестит и переливается. Подхожу и беру в руки, осматриваю.
        ЭССЕНЦИЯ СРЕДНЕГО УЖАСА - гласит название. Одна штука.
        - Сань, тут лут выпал. Глянешь?
        - Да вижу, что за ерунда? Эссенция? Прям как в играх. - выносит вердикт он. Растерян, как и я, не знает, что с этим делать.
        - Может с малых тоже что-то выпало?
        - Надо проверить. И давай домой, мне уже скоро на работу выходить.
        Это звучит так неожиданно, что не удержался, вырвался смешок. Ночью охотник на монстров, а днем официант. Озвучил мысль, смеюсь. Саня подхватывает. Ему тоже это смешным показалось. Ржём оба. Так странно, вроде не смешно, но всё равно смеёмся, от этого легче становится.
        Как успокоились, так вернулись в подъезд. Там нашли десяток эссенций малого ужаса. Выглядят, как горошины фиолетового света. Легко мнутся, по ощущения прохладные.
        Вниз спустились, только когда мана полностью восстановилась. Полчаса тупо сидели и отдыхали, в себя приходили. До двора спокойно добрались. Хотя я постоянно ожидал нападения.
        Как перелазили через забор - лучше не вспоминать. Путь сюда в десяток раз был проще. А сейчас усталость буквально с ног валила. Хотелось лечь прямо тут и спать пару суток.
        Но нет, заставлял себя идти. Сане хорошо, он ближе живёт. Махнул ему рукой, когда он свернул к себе. Договорились списаться днём. У него ещё есть пара часов, чтобы поспать, а потом и правда на работу собираться. Вот это героизм. Похлеще, чем ночное приключение, - усмехнулся я.
        Дом, милый дом. Никогда не думал, что возвращение домой может быть таким приятным. Завалился на диван. Прямо так, как был. Уснул сразу. Голова только коснулась мягкой поверхности и вот уже темнота.

***

        Когда проснулся, тело ломило так, что познал новый уровень боли. А я то думал, что после первой тренировки хуже не будет. Ещё и чувствую себя паршиво, носом шмыгнул. Вот будет гадство, если заболел.
        Продрал глаза, попробовал сползти с дивана и отправиться на кухню, есть хотелось неимоверно, да и пить тоже. Но наткнулся на сообщения. Вот награда, посмотрим, стоили приключения того или нет:

        ДУХ: +2
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: +3
        СИЛА: +2
        ИНТЕЛЛЕКТ: +1

        Во дела. Неплохо. Но было ещё одно сообщение:

        В ОРГАНИЗМЕ ЗАПУЩЕНА ПЕРЕСТРОЙКА СРЕДНЕГО УРОВНЯ. РЕКОМЕНДАЦИЯ: БОЛЬШЕ СПАТЬ, СБАЛАНСИРОВАННОЕ ПИТАНИЕ. 

        Это от чего перестройка то? Надеюсь, от того, что характеристики прибавились, а не потому что подцепил какую-то заразу и скоро сам стану монстром.
        Совету системы внял. Дополз до холодильника и смёл, что попалось под руку. Сбалансированным питанием это не назовешь, но и готовить сейчас выше моих сил. Сходил в ванну, пролежал там час, написал Сане. У того плюс минус схожие результаты. Он пожаловался, что на работе совсем ад - спать хочется жутко, но раньше отпустить не могут. Так что предлагает сегодня выходной, а завтра вечером встретиться и обсудить. Я согласился.
        Заказал доставку. Съел пиццу и салат. После завалился спать. Проснулся под самый вечер, снова голодный, но с новым желанием срочно оказаться в туалете. Обслужил организм, снова лёг и в итоге проснулся утром.
        На удивление, чувствовал себя легко и обновлено. Вчера действительно болезнь начиналась, весь день носом шмыгал, да и горло побаливало, а сейчас ничего. Давно я себя так хорошо не чувствовал.
        Подумал, куда вложить награду. Навык один, тут выбор предопределён. А вот характеристики? В дух? Открыл полную сводку:

        УРОВЕНЬ 2
        ДУХ 11
        ИНТЕЛЛЕКТ 8
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 15
        СИЛА 5
        ЛОВКОСТЬ 4

        Сейчас у меня сто десять маны. Если вложить туда, станет сто двадцать. Есть разница? Наверное, да. Тринадцать пуль - это аргумент. Но интеллект тоже манит. Как и сила со всем остальным. Сложный выбор.
        Но если подумать, то можно вспомнить, что закон развития во всех играх плюс минус одинаков. В начале качаться легко, но с каждым уровнем сложнее. Получается, разумнее сохранить очко, посмотреть, как будут развиваться характеристики и какие реальные преимущества они дадут, а потом решать, как быть. А вот в навык точно вложу. Другого-то нет, и будет ли - неизвестно.
        Теперь описание выглядело так:

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        РАНГ 2. БОНУС +20%
        УРОВЕНЬ: 7
        УРОН: 8,4
        ДАЛЬНОСТЬ: 19,2 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 8

        Круто? Как по мне - очень. Я тринадцать раз могу пулю выпустить. Это сила.
        Ещё раз прошёлся по описаниям характеристик и увидел, что и у духа есть изменения. После десятого уровня возросла скорость восполнения маны, выдали бонус на плюс десять процентов. Теперь вместо часа - пятьдесят четыре минуты, получается? Приятный бонус.
        Мысли сами собой переключились на события позапрошлой ночи. Как сражались, как прошли через отчаяние и безнадёжность. Или это только я прошёл через них, а Саня держался более достойно? Вспомнил, как победили. Упоительное ощущение. Словно внутри твёрже стал. И это всё сделал я? Пусть с напарником, но принимал активное участие.
        Прислушался к ощущениям. Признался себе, что мне понравилось. В тот момент я был готов проклясть решение отправиться на стройку, но сейчас, когда вышел с призами, победителем, это чувство грело душу. Чувствовать себя сильным и на что-то годным - такое не получишь ни в одной компьютерной игре.
        Воодушевлённый, прикинул, что ещё могу сделать, чтобы развить это ощущение. Тренироваться без Сани смысла нет. Теперь то уж точно стрелять себе в ногу будет глупой затеей. Урон вырос, поэтому, как бы до травмы не дошло. Синяки, кстати, полностью ушли. Только вот ноги слегка ломило. Как раз в тех местах, куда вцепился ужас.
        Тщательно осмотрел место ранения, но следы пропали. Хотя помню, что ещё вчера, когда валялся в ванне, видел там болезненную синеву. А сейчас обновлённый, приятное ощущение. Может развитие выносливости обновило организм?
        Провел ряд экспериментов. Помнится, пару дней назад я едва десять раз отжаться мог. Упал на пол и легко сделал двадцать раз. Тридцать далось едва-едва, с большим трудом. Но даже такой результат воодушевил ещё сильнее!
        Суперменом я не стал, но силы прибавилось. Может за счёт тренировок, но вот зуб даю, характеристики сыграли свою роль. Может в силу кинуть? Тогда лучше интеллект. Стать самым умным прельщало больше, чем самым сильным. А ещё лучше совместить.
        Интересно, как происходит поднятия характеристик? Накопилось достаточно информации, чтобы делать выводы.
        Наибольшую прибавку я получил после боя. Но там и нагрузка была запредельная. Как вспомню, там мышцы ноют и холод внутри просыпается. Закрой глаза и легко окунёшься в те эмоции, что остались на крыше. Брр…
        Так в чем фишка? В бое с чудовищами или нагрузке в целом? Характеристики отражают мой реальный уровень или дают именно прибавку к тому, что есть? Посмотрел на свободное очко характеристик. Его дают просто так, можно вложить куда угодно, значит, характеристики не могут отражать то, чего я добился чисто усилиями. Точнее, могут, но и бонусный момент явно присутствует.
        Жаль, что нельзя точно измерить. Одно очко, как подозреваю, даёт слишком малую прибавку, чтобы сделать однозначный вывод.
        Написал Сане, спросил его мнение, но он сказал, что лучше при встрече обсудим. То ли занят, то ли опасается в сети общаться. Надо бы тоже опасаться. А то мало ли…
        До вечера тупил и переваривал события последних дней. Записал в тетрадку физические показатели. Сколько раз могу присесть, сколько простоять в планке, сколько подтянуться на турнике. Для последнего во двор сходил и убедился, что дрыщ дрыщом. Но удивительно, в этом раз это осознание я воспринимал спокойно. Да, дрыщ и слабак. Но с этим можно работать. И эта работа над собой больше не пугала. Возник интерес, хотелось пробовать и узнавать, что я из себя представляю.
        Я впервые в жизни подтянулся. Один раз, но и то, какой прогресс! Кто-то скажет, что это ерунда, но я радовался своим маленьким успехам.
        Пробуждённый интерес подстегнул искать информацию. Завёл себе отдельный файл, куда скидывал полезные моменты. Что лучше есть, как тренироваться, много нюансов. От этого голова пухла, но я по-настоящему увлёкся.
        Каким-то загадочным образом я умудрился открыть дверь в мир спорта. Пока стою на пороге, но то ли ещё будет. Это потянуло за собой интерес к готовке. Жрать то теперь самому нужно готовить. Есть абы что не хотелось. Вместо этого хотелось набрать правильно массу, да так, чтобы стать спортивным, а не жирным. Как это делать - прочитал в интернете. Но почему-то кажется, что есть много подводных камней. Впрочем, постепенно с этим разберусь.
        Странное чувство - уверенность в своих силах. Раньше я бы миллион лет сомневался. Нужно оно мне? Да зачем? Почему? Теперь же честно могу признаться, что не занимался спортом, потому что был слабым. Обесценивал тренировки, потому что не тянул. Знал, что не добьюсь результата, что это будет долго и сложно, а сидеть за компом гораздо приятнее и проще. Поэтому легко говорил, что спорт это ерунда.

        Но сегодняшняя ночь заставила изменить отношение к этому. Уж очень понравилось ощущение, когда ты из себя что-то представляешь. Пусть ещё и не мужчина, но уже и не мальчик.
        Саня зашёл вечером. Обсудили догадки.
        - Помнишь, что там мана быстрее восстанавливалась? Думаю, это важный момент, - начал он с того, к чему пришёл.
        - Может это какая-то специальная зона? Типа данжа в играх. Как думаешь, мы босса завалили?
        - Сомневаюсь. Средний ужас походил на обычного монстра. Сильнее малого ужаса, конечно, и толще, - взгляд парня ушёл в себя и он поёжился. Да уж, ночка вышла неприятной и оставила свой след на душе.
        - Тогда получается, там может быть тот, кто сильнее среднего ужаса, - подвёл я черту, - Но речь о другом, как качаться?
        - Предлагаю идти на стройку вечером, занять удобную позицию и отстреливать ужасы. Оценим, какой прогресс будет, и выжмем из этого места весь потенциал.
        - А если кто сильнее придёт? Ты ведь понимаешь, что какой-нибудь высший ужас или легендарный может стать последним для нас? Нам тупо сил не хватит запинать его.
        - Да понимаю я всё, - поморщился парень, - Но мы обязаны зачистить это место. Может наши действия спасли кому-то вчера жизнь! Кто знает, куда эта толпа чудовищ собиралась? Может быть на утро обнаружили бы новую порцию жертв.
        - Два подростка, что на страже спокойствия мирных жителей. Прям аниме. - шутканул я, но Саня не оценил.
        - Проверим сегодня догадку? У меня завтра выходной.
        - Хорошо…
        Я сделал вид, что недоволен риском, но на самом деле был согласен с парнем. Просто должен же кто-то отвечать за благоразумие и гасить заносчивость Сани? А то увлечётся и приведёт нас к гибели.
        В этот раз подготовились лучше. Правда, вся подготовка свелась к тому, что я теплее оделся, и мы оба плотно поели. Сейчас на дворе девять вечера, не самая темень, но и день уже кончился, так что без откладываний, отправились к стройке.
        Наш путь пролегал через типичные московские дворы. Нужно пройти домов десять, чтобы выбраться к стройке. Деревья вовсю зеленели, лето входило в свои права, жизнь цвела на полную.
        Но всё это омрачилось гнетущей атмосферой, что отказывалась выветриваться. Может поэтому, а может это проявившаяся бдительность, но я заметил две фигуры в темноте среди деревьев. Наш путь пролегал через детскую площадку, рядом с которой находилась небольшая аллея. Деревья кучеряво стояли по бокам асфальтной дорожки и вполне могли скрыть происходящее от любопытных глаз. Я бы и не заметил, что кто-то в тени листвы есть, если бы не разыгравшаяся настороженность.
        - Эй, Сань, смотри, - указал я в нужную сторону.
        - Кто-то борется, - выдал он через пару секунд.
        Одна фигура тянула другую за собой, та сопротивлялась. Вот она вырывается, но первая фигура бросается за ней и догоняет. Борьба продолжается.
        Почему тут фонари не работают? Из-за этого было достаточно темно и мрачно, чтобы искажать силуэты и прятать детали.
        - Может алкаши разборки устроили? - предположил я, но в этот момент отчетливо раздался женский вскрик.
        - Пойдем глянем, что там происходит, - решил Саня и двинул вперёд.
        Вот же… Как будто нам приключений мало! Но если там девушку обижают, то надо вмешаться. Раньше бы я точно мимо прошёл. Да и не шлялся бы в это время по сомнительным дворам! А сейчас был согласен с напарником, что нужно как минимум ближе подойти. Может там парочка ссорится, кто знает этих влюбленных.
        Но нет. Явно творилась какая-то чертовщина. Девушка теперь отчетливо крикнула и её голос не был наполнен радостью и весельем. Скорее страхом и отчаяньем.
        Мелькнула мысль, что кто-то так мог наброситься на мою сестру, поэтому, когда подбежали, я был полон решимости помочь.
        Тени расступились и открылось, что происходит. Молодая девушка отбивалась от какого-то гопника.
        - Что здесь происходит? - крикнул Саня, чем привлёк к себе внимание.
        - Слышь, парень, вали отсюда, - было ему резким ответом, - Я со своей девушкой общаюсь.
        - Какая я тебе девушка, урод! Руки убрал!
        А девица то с характером, подумал я и она словно мысли прочитала. Внезапно ударила ногой в пах пристающему мужику, тот согнулся и отпустил её, схватившись за причинное место.
        Девушка теряться не стала и рванула к нам за спины. Гопник за ней, но тут его встретил Саня ударом ноги. Подошва повстречалась с животом. Я заметил, как в темноте блеснул щит, так что этого хватило, чтобы мужичка сложило пополам и он рухнул на землю.
        То, что произошло дальше - я меньше всего ожидал. Упавший резво оказался на ногах, засветился красной аурой и врезал Сане в обратную. Пробил щит, от чего парень улетел на пару метров. Я лишь услышал, как он болезненно вскрикнул, видимо удар был серьёзным.
        Неизвестный попёр вперёд, наши глаза встретились и я понял, что стану следующей жертвой. Руки сами собой сложились в нужный жест и разрядили пулю ему в грудь. Он хекнул, пошатнулся, но устоял.
        Тут мои нервы сдали, и я разрядил всю обойму, стреляя раз за разом. Этого хватило, чтобы свалить мужика. Последние пули вошли уже в лежачее тело.
        Повисла гнетущая тишина. Нападавший лежал неподвижно и внутри пробежал холодок, от мысли, что я его убил. Бросил взгляд на Саню, тот к этому моменту поднимался и вроде был цел. Относительно. Рука лежала на челюсти, куда пришёлся удар.
        - Он живой?
        - Не знаю, - честно ответил я.
        Тут тело всхлипнуло и стало приподниматься на руках. Я чуть не взвизгнул от неожиданности, понятия не имея, что делать, а вот Саня не растерялся. Подскочил и ударил ногой в голову, теперь уже гарантировано отправляя в нокаут. А потом ещё ногой по ребрам прошёлся.
        - Стой! - оттащил я его. Попытался точнее, потому что напарник увлёкся. - Убьёшь ведь!
        Физическая сила спасовала, а вот слова образумили. Мы переглянулись и, кажется, одновременно подумали, что надо валить отсюда. Обернулись и столкнулись с той самой девушкой, которая по идее должна была давно убежать. А следующий вопрос так и вовсе озадачил.
        - Так вы что, тоже искатели?

        Глава 6. Марта
        - Ты с нами не пойдёшь, - заявил Саня.
        - Почему? - удивился я и, вместо того, чтобы поддержать линию напарника, выпалил это, не подумав.
        Девушка же смотрела хмуро. Её брови нависли домиком, а взгляд исподлобья буравил парня.
        - Не нравится она мне, - прямо сказал он.
        - Чего это? - возмутилась она.
        Разговор шёл уже как минут пять. После того, как девица выдала, что мы тоже искатели, как и она, повисла пауза. Саня среагировал первый и припечатал, что ей показалось, после чего собрался идти в другую сторону от неё. И меня за собой потащил. Девушка же увязалась следом, с вопросами, кто мы, как зовут и куда направляемся. Я молчал, не зная, что тут ещё можно сказать, Саня тоже какое-то время удалялся от места стычки молча, после чего заявил, что идём мы по делам, которые её не касаются. Девица же решительно сказала, что хочет с нами. И вообще, мы её спасли, так хоть до дома бы проводили или с собой взяли. Тут то парень и ответил, что с нами она не пойдёт. Вот такие пироги.
        На вопрос почему нет, Саня бросил на меня тяжёлый взгляд. Ну да, можно догадаться. Он ведь хочет отправиться на стройку и устроить охоту на ужасы. Палиться перед левой девицей - явно будет лишним. Хотя она вроде симпатичная… Но к чему это я? Внешность в этом деле роли не играет.
        - А зачем ты нам? - грубо бросил парень на её вопрос.
        - Может я вам помогу. Да и информацией обменяться можно. С вами ведь это тоже недавно случилось? Так?
        - Так, - согласился я, больше для того, чтобы хоть как-то в разговоре почувствовать. За что заслужил ещё один тяжёлый взгляд от парня.
        - Ну вот. Давайте остановимся и поболтаем. - предложила она и поймала мой взгляд. Поняла, что я более дружелюбен.
        - Нет, у нас дела. - Саня её упорно игнорировал взглядом и спешил убраться подальше.
        - Так… Дела… А что за ужасы и что вы собираетесь с ними делать? - внезапно выдала она.
        Остановились синхронно. Она смотрит на нас, мы на неё. Волосы тёмные и длинные, видно, что ухаживает за ними. Фигура обычная, полная или нет под одеждой не рассмотреть. Девушка одета в кофту на пару размеров больше, чем следует, поэтому та висела на ней, как балахон.
        - Откуда ты узнала? - первым спросил Саня.
        - Информация в обмен на информацию. - снова повисла пауза. Парень буравил её взглядом. - Ладно, в качестве аванса откроюсь первая. Я могу читать мысли, так и узнала про ужасы.
        - Да ладно, - не поверил я.
        - Серьёзно. Вот тебе понравились мои волосы, - улыбнулась она победно, а я выпал в осадок.
        Действительно, пару секунд назад я залип именно на волосы. Длинные и ровные, их хотелось рассматривать, как они обрамляют симпатичное лицо. Я сбился с мысли и, кажется, покраснел, от чего хотелось провалиться сквозь землю. Надеюсь, тут достаточно темно, чтобы моё фиаско осталось незамеченным. Впрочем, она же мысли читает, так, нужно срочно переключиться на что-то… Какое небо голубое…
        - К тому же, если вы уйдёте, что мешает мне проследить за вами и узнать планы? - выдала она ещё один аргумент. Но Саню это не убедило. Кажется, от него повеяло угрозой, - Да ладно вам, парни. Вы ведь нормальные. Вступились за девушку. Давайте поможем друг другу разобраться в происходящей чертовщине.
        - У нас и правда дела, - решил я всё же сказать что-то путное, - Оставить мы их сейчас не можем, - это и правда так. Уверен, Саня скорее пошлёт девицу, чем отступит от плана, - Так что предлагаю следующее. Ты отстаёшь от нас, идёшь домой, а завтра встретимся у метро вечером. Договорились?
        - А где гарантии, что не свалите?
        - Ну давай контактами обменяемся. Пойдёт? - предложил я компромисс. - Если что изменится, то спишемся.
        Девушка посмотрела на меня, потом перевела взгляд на Саню. Тот явно не пылал симпатией. И если она действительно читает мысли, то могла увидеть у него в голове что-то крайне неприятное. Блин, офигенная способность! Но как же это стрёмно, когда её применяют против тебя.
        - По рукам. Завтра в 18 у метро. Договорились?
        - Да. - сказал я, а Саня спустя пару секунд кивнул.
        - Тогда пока. Или проводите девушку?
        - А нужно? - спросил я прямо.
        - Хотя бы пару домов. Я тут рядом живу. Как бы этот тип не вернулся.
        От приставучести, что была только что и следа не осталось. Теперь я видел перед собой испуганную девушку и захотелось ей помочь. Да так, что даже воспротивься Саня, я бы один пошёл. Но нет, он согласился. Проводили даму, проследили, как она скроется в одном из подъездов, а сами ушли в ночь. Но сразу к стройке не пошли, сделали несколько кругов.
        - Ты уверен, что сегодня стоит идти на дело? - спросил я парня, минут через пять.
        - Да. Вдруг ужасы снова выйдут на охоту?
        - И то верно, - тяжело вздохнул я. Ночь только начиналась, а приключения уже нашли нас.
        - Эрнест, а ты точно хочешь общаться с этой девчонкой? - спросил ещё минут через пять Саня.
        - А чего нет? Ты много искателей видел?
        - Теперь мы знаем о четверых, если включать нас.
        - Да, как тебе тот мужик зарядил, болит? - вспомнил я то, что с нами было только что.
        - Уже нет. Но в начале жёстко было. Как думаешь, что у него за способности? Он кулаком бил, но сначала красное свечение было. - парень поморщился и потёр место удара.
        - Может воин какой-то, если вспомнить, какие классы бывают в играх. Или берсерк.
        - Похоже. Получается, есть маги, физики и вот теперь ещё на нашу голову психичка свалилась.
        Кажется, "психичка" было не только про уникальные способности, но и в целом общее впечатление парня о девушке. Уж слишком он выделил это слово.
        - Чем она тебе так не понравилась? Ты её сначала спасать бросился, а потом грубить начал.
        - Да потому что она прилипла, как банный лист. Вот зачем она нам на стройке? А ведь чуть не увязалась. Если погибла бы, то что делать, а?
        Неожиданно. Я то думал он просто грубит, а оказывается, парень о ней даже заботился в какой-то мере. С этой стороны я на ситуацию не смотрел.
        Тема заглохла, впереди показался забор, что отгораживал стройку. Ещё успеем обсудить ночные события, сейчас другое дело.
        - Как действуем? - я планировал разработать план, пока будем идти сюда, но из-за происшествия этот момент упустили.
        - Для начала предлагаю обойти стройку и осмотреться. Если ужасы гуляют прямо здесь, но будем их отстреливать.
        - Если их толпа повалит на открытом пространстве… - я не закончил фразу, но и так было понятно. Тут не надо быть гением тактики, чтобы понимать очевидные вещи.
        - Тогда будем бегать вокруг стройки и постепенно отстреливаться. - хмыкнул Саня. Кажется, его это забавляло.
        Я попытался вспомнить, как поступали в играх с монстрами. Всегда есть танк - тот кто защищает, дд - тот, кто наносит основной урон и лекарь - тот, кто лечит. Допустим, Саня с его щитом - это танк. Я и пуля с горем пополам тяну на дд. Где бы нам лекаря ещё найти?
        Двинулись вокруг забора, добрались до ворот и заглянули, что там. Двор хранил тишину. Ужасы если и выползли, то прятались от чужих глаз.
        - Как-то слишком тихо, - прокомментировал я.
        - Нужно лезть.
        - Давай только поищем более удобное место, если отступать придётся.
        Обошли весь периметр до конца, но везде одна и та же картина. Забор. Бетонный, высокий и задолбаешься перелазить.
        - Сань, давай к воротам вернёмся и попробуем камни покидать. Если ужасы появились, то выползут на шум.
        Лезть на территорию не хотелось, поэтому я искал компромисс. Парень с идеей согласился, хотя я ожидал, что он воспротивится и потащит нас внутрь.
        Бам! - раздался первый звук от брошенного комка грязи. Камней здесь подходящих не нашлось. Следом полетела стеклянная бутылка и наделала шуму гораздо больше.
        - Походу, придётся лезть, - вынес вердикт Саня через пару минут ожидания.
        Я же кинул ещё один снаряд, в тщетной надежде привлечь внимание. И это сработало!
        Сейчас мы сидели на заборе, повиснув на нём, как раз напротив входа, которым пользовались в первый заход. Именно из него повалили ужасы. Сначала один, но там и второй присоединился.
        - Я прыгаю вниз и бью их щитом, ты сверху отстреливай. Экономь запасы на тот случай, если мне нужно будет отступить. - бросил Саня и прыгнул вниз.
        Из темноты выскочило уже три малых ужаса и он сходу их атаковал, щедро раздавая пинки, от чего твари разлетались в стороны, как мячики. Я же прицелился и удачно выстрелил, сходу убив одну из тварей.

        УБИТ МАЛЫЙ УЖАС. ПОЛУЧЕНО 3 ОЧКА ОПЫТА.
        УБИТ МАЛЫЙ УЖАС. ПОЛУЧЕНО 5 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Я заметил, что на краю восприятия мелькают сообщения. В прошлый раз, в пылу схватки, не отслеживал их, а вот сейчас, будучи почти спокойным, нашёл и раскрыл.
        Максимум за малый ужас давали по пять очков. Если я убивал единолично. Или два-три, если убивали вместе с Саней, то есть опыт делился.
        В сегодняшнюю ночь ужасы выползали как бы лениво, по одному или максимум вдвоем за раз. Самые напряжённые моменты были, когда мана заканчивалась. Но мы наловчились работать в паре, поэтому оттягивали это, как могли.
        Щиты напарника после усилений теперь выдерживали три-пять ударов. Да и создать он мог почти десять штук. Так что этого вполне хватило, чтобы продержаться почти два часа и убить штук тридцать монстров на двоих.
        А потом Саня перелез через забор, пока я его прикрывал. Да и было бы от кого. Последний ужас пал от пуль, а новые не спешили выходить из темноты провала.
        - И что дальше? - вопрос повис в воздухе, - В играх есть время респауна. Возможно, мы перебили всех и зачистили локацию. - предположил я.
        - Или в здание скрываются ещё ужасы.
        - Ага, десяток средних или один высший. По закону жанра босс должен быть в самом конце.
        - Ты не забывай, что это жизнь, а не игра, - Саня говорил урывками, восстанавливая дыхание. Всё же ему пришлось побегать и помахать ногами.
        - Да, но очень уж похоже. Вчера средний ужас тоже под конец появился.
        - Ждём. Если в течение получаса никто не появится, то идём по домам.
        Этот план мне понравился. Почти час ночи и хотелось спать. Глянул полоску опыта, за два часа фарма, я накопил сорок процентов до третьего уровня. Не густо. Но это лучше, чем ничего.
        Через полчаса, как и договорились, отправились по домам. Ужасы на сегодня закончились.

***
        - Ну и где она? - буркнул Саня, когда подошли к метро в назначенное время.
        - Может опаздывает? Или случилось чего?
        Утром созвонились, встретились и обсудили с парнем события ночи. Выводы напрашивались однозначные. В нашем районе были и другие искатели. Это как-то связано с ночью трагедии? Логично предположить, что да. Но вот как? Это и хотелось узнать.
        Поэтому было решено всё же встретиться с девушкой. Составили план, что будем спрашивать и какие ответы давать. Главное - контролировать мысли. Как это делать, понятия не имею, но придётся учиться на ходу. Не опозориться бы…
        - Парни, я здесь, привет!
        Девушка возникла словно из ниоткуда. Я аж вздрогнул, так неожиданно её голос сзади раздался. Огляделся и увидел… Девушку. Красивую
        Ночью её было сложно разглядеть. Балахон, темнота и ситуация на располагали. А сейчас она была в платье, с длинными прямыми волосами и ногами… Тоже длинными. А ещё плечи голые, обнажённые…
        Поймал её взгляд и снова покраснел. Кажется, она прочитала мои мысли… Как я её разглядываю… Или это и без чтения было понятно. Так, чувак, соберись!
        - Ну привет, - брякнул лениво Саня. Вот он держался достойно и на девушку смотрел философски, с долей скепсиса.
        - П-привет, - выдавил я из себя и сглотнул, чувствуя, как лицо заливает краской ещё больше.
        На это девушка улыбнулась, смотря мне в глаза. Господи, да что это за магия! Почему мысли так путаются! Злость на себя помогла успокоиться. Ну девушка и девушка, бывает.
        - Мальчики, предлагаю пойти куда-то. Или так и будем здесь стоять? Можно в кафе сесть, можно во дворе. Главное, чтобы никто не видел.
        - Давай во дворе, - решил Саня.
        Девушка снова улыбнулась, развернулась и зашагала к домам. Я был рад, что она впереди. Можно привести мысли в порядок, - подумал я и тут мой взгляд упал на её бедра. Под платьем было отчетливо видно, как перекатываются ягодицы. И полоску трусиков…
        Я срочно перевел взгляд на что угодно в сторону. Титанический подвиг, замечу. Нет-нет, глаза предавали меня и спешили вернуться обратно. Но я их раз за разом уводил в сторону. А то ещё немного и залью тут всё слюной. Или ещё чем.
        И что со мной происходит? Почему я так бурно реагирую? Раньше мне нравились девушки, я любил смотреть на них, но вот чтобы так… Может эта психичка воздействует на меня как-то? Или это следствие тех изменений, что произошли со мной? Я читал, что тестостерон влияет на потенцию. Может приключения, азарт и драки взбодрили мой организм и пробудили либидо? А, блин, фиг его знает. Надо будет ещё про это почитать. Но задница у неё шик…
        Во дворах быстро нашли уединённое местечко. Их здесь хватало. Деревья во всю покрыты зеленью, нависают над лавочками и беседками, скрывают от чужих глаз. Если знать местность, то можно спрятаться от посторонних. А у нас сейчас намечается разговор по душам, который лучше оставить тайной.
        - С чего начнём? - спросила девушка, когда уселась на лавочку. - Может представимся для начала? Меня Марта зовут.
        - Это какое-то производное от Маши? - уточнил Саня.
        - Нет, это имя такое. Родители хотели что-то необычное.
        - О, это прям как у тебя, - повернулся напарник ко мне и усмехнулся.
        - Типа того, - вяло улыбнулся я, - Ну, моё имя ты знаешь, видела страницу в сети. Эрнест.
        - Александр, - представился вскоре и парень.
        - Вот и познакомились. Давно у вас способности появились и какие?
        - Как ты разогналась, - Саня скрестил руки на груди и нахмурился, - Расскажи сначала о себе. Кто тот мужик, что к тебе ночью пристал? Чего ему было нужно?
        - Понятия не имею, кто он.
        - Да, так я тебе и поверил. Два искателя случайно встретились ночью. Забавная история, - сарказм так и лился из уст парня.
        - Ну… Я его прочитала, он заметил, увязался за мной, потом пристал и хотел, чтобы с ним пошла. - призналась девушка и опустила взгляд.
        Выглядело это донельзя мило, - подумал я, а в следующий миг понял, что опять мысли не туда сворачивают. Хватит пялиться на девушку!
        - Что значит прочитала? - вставляю вопрос, чтобы хоть как-то отвлечься от разглядывания симпатичного личика. Смотреть ей прямо в глаза было тяжело, но я справлялся.
        - Это значит заглянула в мысли. Как тогда, с вами ночью.
        - Это твой навык? Какие ещё есть?
        - Пока только один, - пожала плечами Марта, - А у вас какие? Давайте, колитесь, обо мне вы знаете.
        - У меня щит, у Эрнеста воздушные пули, - не стал утаивать Саня. Мы с ним заранее договорились, что если девушка расскажет о себе, то и сами поделимся информацией.
        - А у того парня какой-то физический навык. Видели, как его лицо злостью исказилось, когда он на тебя напрыгнул? - кивнула она на Саню, - Жуть. Я тогда подумала, что он убьёт вас, а вы его раз и всё!
        Отметил, как парень поморщился на эту лесть. А вот мне было приятно.
        - Получается, есть как минимум четыре направления, - в голосе девушки появилась задумчивость.
        - Ты знаешь ещё кого-то?
        - Нет. Тот мужик и вы первые, кто попались.
        - Какой у тебя уровень навыка? - продолжил расспрос Саня.
        - Седьмой, а у вас?
        Ого. Вот это она дает. Мы с парнем переглянулись. Седьмой навык поднять ох как не просто, по себе знаем. Если у неё такая же схема развития, то что-то девушка не договаривает. На ком и как она тренировалась?
        - Тоже седьмые. - не стал долго молчать парень, - Как ты так его развила?
        - Так очевидно, как. Применяю его постоянно, вот и всё. Можно на ком угодно, от этого он поднимается.
        - И что, ты прям видишь мысли? - недоверчиво спросил я. Точнее я надеялся, что не полностью, а то это будет совсем фиаско. Особенно, если она заметила те несколько пошлых мыслей, что мелькнули у меня в голове.
        - Я выхватываю куски. Иногда это что-то связное, иногда нет. А иногда целые красочные образы приходят, если человек о чем-то активно думает.
        Тут она улыбнулась так, что я снова чуть не покраснел. Походу, пару моих мыслей она всё же уловила.
        Что же… Раз спалился, то чего стесняться, - пришла спасительная мысль и я нашёл в себе силы непринужденно улыбнуться. На что получил ещё одну улыбку в ответ. Мне кажется, или теперь в её глазах проклюнулся интерес? Аж сердце быстрее биться стало.
        - А ты можешь как-то влиять на других? - сбил Саня мой настрой.
        - Нет, - быстро ответила Марта.
        - Врёшь? - голос парня прозвучал твердо и спокойно. Я даже не понял, вопрос это или утверждение. Девушка нахмурилась. Посмотрела на меня, потом на него. Вздохнула и призналась.
        - Ладно. Да, могу. Но это косвенно. Можно выдернуть мысль, а можно нанести ментальный урон.
        - То есть у тебя боевой навык? - уточнил я.
        - Отчасти. Разведывательный в первую очередь.
        - А можешь на мне продемонстрировать? - внезапно попросил Саня.
        - Эм… Могу, если ты уверен. Готов?
        - Давай.
        Лицо девушки сосредоточилось, а потом Саню повело в сторону, как пьяного. Две секунды и он вернулся обратно.
        - Любопытно… На миг в глазах потемнело, как будто сознание теряю.
        - Я один раз проверяла. Обычного человека в обморок можно отправить. На тебя почему-то действует слабее.
        Интересный момент. Это так щит действует или характеристики возросли? После этой ночи, когда охотились на ужасов, особо не продвинулись. Получили лишь по плюс одному к духу, гораздо меньше, чем в прошлый раз. Но всё равно, характеристик было больше, чем изначально.
        - Понятно, ещё интересное что расскажешь? - вопрос от Сани прозвучал так, что было понятно, он хочет свалить.
        - Возьмите меня с собой. Вы ведь охотитесь на кого-то? Ага, охотитесь. Те самые ужасы. Возьмите, когда в следующий раз пойдете.
        - Зачем тебе это?
        - А вам зачем?
        Сидящая напротив девушка хоть и выглядела мило, но сейчас была серьёзной и собранной. Я никак понять не мог. Чего ей надо?
        - Ты ведь знаешь о трагедии, что случилась во дворах? - уточнил Саня.
        - Разумеется. Об этом все знают. Ужасная вещь. Погодите, - вскинулась она, - Так это сделали эти ваши ужасы? Я видела образ чего-то тёмного. Что это за хрень?
        - В игры играла? Компьютерные, - решил я объяснить ей. - Вот ужасы это монстры. Похожи на сгустки тьмы. Мы видели малые ужасы и средний. Те и те довольно опасны.
        - Но вы ведь живы, значит, пережили встречу с ними и целенаправленно шли на охоту. Получается риск не так силен.
        - Ты это скажи тем, кто погиб. - припечатал Саня. Его голос звучал как никогда мрачно.
        - Ну так зачем вы на них охотитесь? Если вспомнили про игры, то за них опыт дают или что?
        - Мы защищаем людей от новой трагедии.
        Я удержался от того, чтобы бросить взгляд на парня. Звучит то благородно, по геройски, но ведь мы и ради опыта туда ходили. Хотя, судя по тому, как уважительно посмотрела девушка, я теперь сам готов радеть за геройский вариант. Надо спасть людей! Это правильно!
        - Я хочу вам помочь. - решительно вынесла девушка вердикт.
        - У тебя кто-то умер? - задал бестактный вопрос Саня.
        - Нет, слава богу. Я здесь снимаю жилье.
        Неожиданный факт. Если снимает, значит уже достаточно взрослая. Я думал, ей лет семнадцать, но получается, как минимум больше двадцати. Эх, походу нужно закатать губу.
        - У вас? - тихо спросила она.
        - Да, - ответил за обоих Саня. И замолчал. Ну и я уточнять не стал, кто именно. Настроение испортилось.
        Помолчали. Через пару минут Марта заявила, что хочет нам помочь. И что лучше идти вместе, чем она одна полезет. Я в принципе был не против, ещё один напарник нам не помешает. Хотя, она ведь девчонка… И с ней можно будет продолжить общение… Саня со скрипом, но в итоге согласился. Обсудили планы и договорились, когда пойдём на дело. Решили отправиться в эту же ночь.
        Если теория с восстановлением ужасов верна, то после двух зачисток их должно быть ещё меньше, а значит риск минимален. Сможем проверить Марту в деле и понять, стоит ли дальше сотрудничать.
        До того, как станет окончательно темно оставалось ещё пару часов, поэтому решили разойтись по домам и подготовиться. Я же ещё надеялся перекусить. Договорились о месте встречи и разбежались. Посмотрим, что за совместная охота нас ждёт.

        Глава 7. Ночной рейд

        Десять вечера. Трое молодых людей крадутся вдоль забора и периодически залезают на него, чтобы оценить обстановку.
        - И где ваши ужасы? - слышится шепот женского голоса.
        - А тебе не терпится подраться? - Саня оборачивается и спрашивает серьёзным тоном.
        - Нет, но эта неизвестность… выматывает.
        - Понятно. Ты помнишь, что надо делать?
        - Да! - зло бросает Марта, - Я не тупая!
        Мне захотелось на это одновременно, и поморщиться и усмехнуться. Саня её так заинструктировал и заставил несколько раз повторить порядок действий с правилами, что девушка начала психовать.
        - Тогда повтори, - спокойно говорит он и выжидающе смотрит.
        - Вперёд не лезть, - начинает послушно отвечать девушка, при этом закатывает глаза к небу, - Идти за вашими спинами. Атаковать, когда скажите. Действовать аккуратно. Быть готовой бежать. Если встречу средний ужас, быть ещё аккуратнее. Не шуметь. Не спорить. Доволен?!
        Последнее слово она прошипела. Почему-то у меня сложилось чувство, что Саня над ней специально издевается. Но нет, он смотрел очень серьёзно и в конце кивнул, словно только так и надо. Я же шёл рядом и поглядывал по сторонам, высматривая противника. Но в этот раз во дворе было ещё тише, чем в прошлое посещение, так что теория о возобновление монстров имела шансы подтвердиться.
        - Действуем по схеме? - уточнил я у парня.
        - Ага. Давай попробуем их выманить. - кивнул он.
        Заранее прихваченные бутылки полетели в сторону прохода. Для этого снова пришлось лезть на забор и повиснуть на нём, с чем был связан пикантный момент. Я помогал Марте забраться. Для этого сначала подставил руки, она опёрлась на них и я её подсадил, чтобы зацепилась за верхушку забора. Но потом вышло так, что нужно было поддержать за ногу, чтобы не упала, да ещё она была в обтягивающих штанах… В общем, вид открылся интересный, да ещё рука совершенно случайно (честно) соскочила и чуть не коснулась её… Эм… задницы, на что она, кажется и хвала всем богам, не обратила внимание. Слишком уж была сосредоточена на том, чтобы удержаться на заборе и забраться. Радует, что переключиться и отвлечься от инцидента смог быстро, хотя ладонь жгло от прикосновений. Но ощущение опасности рядом настраивало совсем на другой лад. Чёрт возьми, приятно было помочь девушке. Почувствовал себя героем. Но потом об этом подумаю, сейчас главное - дело.
        Раздался звон разбившегося стекла, потом ещё один. Через пару минут повторили. Наконец появился он, малый ужас. В единственном экземпляре.
        Он плавно выполз-выплыл из темноты прохода и заскользил к нам. Сейчас, когда я его видел уже в который раз и знал, чего ждать, он выглядел почти безобидным. Подумаешь, комок черноты с алыми глазками крадется к нам. Убью такого за три пули. Вот было бы их пару десятков, я бы понервничал, а так даже азарт есть.
        - Марта, попробуй его ударить менталом, - приказал Саня.
        - Слушаюсь, - шутливо ответила девушка, завороженно смотря на приближающийся ужас.
        Её лицо нахмурилось, а потом я заметил едва уловимую волну серебристого цвета, что вошла в монстрика и… Замедлила его. Тот снизил скорость раза в два, но через пять секунд оттаял и продолжил путь. Добрался до бетонного забора и принялся его царапать. Наверх он залезть не мог.
        - А если ещё раз? Сможешь его сама убить? - предложил Саня.
        Девушка попробовала. Пять раз из неё выходила серебристая энергия, замедляла ужас, но тот оставался жив.
        - Эрнест? - повернулся ко мне напарник.
        - Ок, - бросил я и ударил пулей. Хватило одной, чтобы его убить. - Сколько опыта получила?
        - Семь, - на лице девушки светилось победное довольство.
        - А урон у тебя какой?
        - Одна единица. - теперь её личико чуть нахмурилось. Такая эмоциональность выглядела крайне мило.
        - Не густо, - прокомментировал парень и задумался.
        - Зато она может замедлять тварей. Если их будет много, то способность пригодится, - почему-то захотелось заступиться за девушку.
        Благодарная улыбка была мне наградой. На что я не удержался и тоже улыбнулся. Саня же заметил наши переглядывания и нахмурился, немного поджал губы, отчего мне стало стыдно. Выпендриваюсь тут как пацан перед девчонкой, нужно себя в руки взять. Но сказал правильно, она действительно может нам помочь. Или он ревнует? Может она ему тоже понравилась? Да не, бред. Если так думать буду, то нашему союзу точно хана настанет. Да и из-за чего! Из-за девчонки! Всё, надо точно брать себя в руки, - сказал я себе в сотый раз.
        - И что дальше? Отправимся туда? - разрядила повисшую тишину Марта.
        - Да. Я иду первым, проверю не прячется ли кто, если всё нормально, вы спускаетесь следом.
        Саня откладывать не стал и резво спрыгнул вниз. Неожиданно и как-то это опрометчиво. А ещё выглядело круто. Я бы так чётко спрыгнуть не смог.
        Парень быстро добежал до входа, посветил туда фонариком, осмотрелся, зашёл внутрь и пропал с виду. Я только и видел, как бегает пятно света. Но через минуту он вышел и махнул нам рукой.
        - Внутри чисто. Если ужасы и остались, то они скрываются.
        - Вы правда хотите туда пойти? - замерла девушка перед входом. Выглядела она испуганной. Я её понимал. Одно дело сидеть на заборе, другое - сунуться в тёмное и закрытое пространство.
        - Надо найти их логово и понять, как они здесь появляются, - объяснил задачу Саня. Мы с ним это не обсуждали, но звучало логично.
        - Хорошо, - тихо ответила Марта.
        - Ты идёшь между нами. Я впереди, Эрнест замыкает. Все же взяли фонарики? Пришло время их достать.
        Настоящий фонарь был только у парня, а вот у меня с девушкой его заменяли мобильники. На них тоже есть фонарики, которые дают достаточно света. Была ещё догадка, что свет может отпугнуть монстров, раз уж они так не любят светлое время суток, так что фонарик - это потенциальное оружие. Хорошо, что перед выходом из дома я зарядил телефон.
        Обошли весь первый этаж, но встретила нас лишь тишина. Идти наверх смысла нет, там уже бывали. Если монстры где-то и скрываются, то внизу. Наверняка здесь есть паркинг или какие-то подвальные помещения. Точно не знаю, как с этим обстоят дела в новостройке.
        - Нам вниз или наверх? - озвучила схожие мысли девушка.
        - Наверху мы были. Так что ищем спуск вниз. - пояснил Саня.
        - Так чего его искать, если он есть, то там, где лестницы. Или через лифтовые шахты.
        - Как ты себе это представляешь? Прыгать будем? На лестнице мы были, там ничего нет. Как и лифтов.
        - Ты уверен? Проход мог быть закрыт, - уточнила девушка.
        Хм, а она права. Лично я не помню деталей. Первый раз сразу отправились наверх, особо не разглядывали, что и как. А потом бежали и были в таком состояние, что не обращали внимания ни на что.
        Саня ничего не сказал, но отвёл нас к ближайшей лестнице. Тут стоит отметить, что дом большой. На несколько сотен квартир, ещё и идет квадратом, а в центре территория под двор и площадки. Так что здесь хватало места, чтобы заблудиться. Тем более, большая часть недостроена. Где-то легко пройти можно, а где-то приходится петлять.
        Но вот показалась лестница. Вниз ничего не уходило, там был обычный пол.
        - Смотрите, вот дверь, - указала девушка на неприметную нишу.
        Заглянули туда. И правда, дверь. Она сливалась со стеной и была едва заметной. Ещё и в отдельном углу. Кто так только строит?
        Подергали за ручку. Заперто.
        - Эрнест, может ты пулей попробуешь выбить? - предложила девушка.
        Почему бы и нет. Вот он шанс проявить себя. Я прицелился и выстрелил в замок. Раздался гулкий звук. Ударил ещё раз и отчетливо что-то треснуло. Тут решил и Саня вмешаться. Окутался щитом и врезал с ноги. Потом ещё раз и проход оказался открыт. Повезло, что дверь хлипкая оказалась.
        Заглянули внутрь, и нашли отдельный спуск вниз. А рядом с ним и шахту лифта, сейчас пустую.
        - Давайте подождём пять минут, не придёт ли кто на шум, - предложил Саня.
        Разумно. Стоим, ждём. Вокруг полная тишина и темнота. Оставили один фонарик включённым. Я прикрыл глаза, обратился в слух. Страшно. Если замереть, то гигантская бетонная коробка, что наполнена тишиной и неизвестностью давит на психику особенно сильно. Ощущение, будто ты фараон, которого заперли в пирамиде. Темно, пусто и страшно.
        Раздавшийся шорох заставил вздрогнуть всех собравшихся. Видимо напряжение царившей вокруг атмосферы сказывается не только на мне. Вскоре за звуком показался малый ужас, что выполз с нижних этажей.
        Марта ударила первой. Серебристая волна влетела в монстра, замедлила его, что позволило мне ударить пулей точно в глаз. Добил монстра Саня, наступил ему ботинком на голову и буквально размазал. Опыта капнуло совсем мало - одна единица. Видимо он делился на всех.
        Выждали ещё пару минут и отправились вниз. А то можно так до бесконечности прождать.
        На минус первом этаже открылось большое пространство, разделённое колоннами. Типичный паркинг, даже разметка для машин есть. Находиться здесь было в миллион раз страшнее, чем наверху. Я видел, что Марта сжалась, как она судорожно оглядывается по сторонам. Саня же смотрел более спокойно, поворачивал голову плавно, изучал темноту. Я же надеялся, что сзади не подкрадывается тварь.
        Фонарики работали во всю, высвечивая ближайшую территорию. Наверное, они и привлекли ужасов. Те полезли со всех сторон.
        Сначала из темноты вынырнул первый. Саня бросил Марте, чтобы та пока не вмешивалась и что её способности будут на крайний случай, когда ману истратим.
        Так что первый десяток мы с парнем разобрали. Я кидал пулю, сносил где-то половину здоровья, а напарник добивал. Старался атаковать так, чтобы ужасы добирались до Сани по одному. Минут через пять Марта всё же вмешалась и начала помогать. Когда ужасов выныривало больше двух, на остальных она кидала замедление.
        Действовали на удивление слаженно. Как швейцарские часы. Без суеты и паники. Иногда возникали напряжённые моменты, но и ужасы валили не однородной массой, а волнами, словно стекались со всей стройки.
        Самым опасным было, когда в конце появился средний ужас. Он двигался медленнее, но был гораздо опаснее. Так я подумал, когда только увидел его. Приготовился отступать обратно к лестнице.
        Но нет. Марта кинула на него замедление, мы перебили мелочёвку, что оставалась, а потом и его прикончили. Благодаря девушке это было гораздо проще. Когда тварь активизировалась, она его замедляла, и давала нам время отбежать.
        Я глянул на часы. Прошёл час с момента, как спустились, а противники кончились.
        - Идем дальше или уходим? - уточнила девушка.
        - На сегодня всё. - подумав, подвёл черту Саня. - Уходим.
        Я облегчённо выдохнул. Когда в бою, то не чувствуешь усталость. Но стоит ему закончиться, как накатывает. Хочется сесть и отдохнуть, выдохнуть, скинуть напряжение. Поэтому я рад, что возвращаемся. Тем более, каждый получил по уровню. Распределением потом займусь, сначала нужно домой вернуться.
        Зашагали обратно к лестнице, но…
        Свет фонаря высветил фигуру. Человеческую. Наш отряд замер. Сердце ушло куда-то в пятки. Я привык к ужасам, но вот встретить здесь человека… Почему-то это ощущалось в десять раз страшнее.
        Фигура шагнула вперед и показала себя. Это был какой-то бомж. Его тело замерло в странной позе, словно он переломан в нескольких местах. А когда я увидел его лицо… Рядом взвизгнула Марта. Её легко понять.
        Лицо человека искажала откровенно безумная улыбка. Оскал. Глаза закатились, вместо них черные провалы. Из рта капает слюна.

        ОДЕРЖИМЫЙ УЖАСОМ

        Эта надпись появилась над человеком, и я сглотнул. Тварь, что уже не принадлежала людскому миру, бросилась вперёд. Выставила руки вперёд и в свете фонарей блеснули острые когти.
        Саня вышел монстру на встречу, но тот прыгнул на него и повалил, начав полосовать когтями. Я выстрелил пулей одержимому в голову, но эффект был близок к нулю. Рядом что-то орала Марта, походу у неё началась истерика.
        Понимаю, что сейчас напарника разорвут на части. Кидаю ещё пулю, но одержимый игнорирует. Подбегаю и бью ногой ему в голову. Этого, слава богу, хватает, чтобы его скинуть. Саня кое-как поднимается, подаю ему руку и замечаю, что у парня кровь.
        Тут одержимый кидается на меня, но в него прилетает серебристый сгусток. Он замедляется, но всё равно успевает полоснуть когтями. Выставляю руку и её обжигает болью, вскрик сам собой вырывается изо рта. Чувствую зловонный запах, приторно сладкий, помесь пота и разложений. Монстр пытается захватить меня, повалить и растерзать, но тут приходит помощь.
        Саня атакует, его окутывает щит, теперь уже он валит монстра и запрыгает на него сверху, бьёт кулаками по оскаленной физиономии.
        Я же прицеливаюсь и стреляю одержимому в колено. А потом ещё опускаю свою ногу и со всей силы бью туда же. Слышу хруст и надеюсь, что колено сломано.
        Одержимый взревел и сбросил парня с себя, тот покатился и отлетел метра на три. Тварь снова на ногах, но хромает. Посылаю ещё пулю в раненное колено, и этого хватает, чтобы тот споткнулся.
        Думал, что всё, это заявка на победу, но куда там. Одержимый падает и в следующий миг из него вырывается чёрная муть. Чернее, чем темнота вокруг.
        Она как туман, разносится по округе. Не успеваю задержать дыхание, вдыхаю эту гадость. А в следующую секунду паника затапливает сознание, я как умалишённый бросаюсь в сторону и бегу, не глядя.
        Остановила меня одна из колонн. В пылу схватки я уронил мобильник, так что бежал без света и врезался. Впрочем, это пошло на пользу. Жёсткий удар отрезвил и вернул способность трезво соображать. Правда, сначала искры из глаз высыпались и только после я смог оклематься.
        Оглядываюсь и вижу, как одержимый ползёт за девушкой. Активно. Та визжит и пытается убежать от него, но боится темноты, поэтому бегает кругами вокруг колонн, где сохраняется свет. Мой мобильник там же валяется.
        Поднимаюсь и бегу к Марте на помощь. Осталось всего пару пуль, выпускаю их монстру в голову, того сбивает и он переключается на меня. Ползёт, словно типичный зомбак, встречаю его ударом ноги в голову, слышу хруст, то ли его челюсти, то ли своей ступни. Приложил от души, этого хватает, чтобы башка мерзавца откинулась назад и вывернулась под неестественным углом. Но если бы это оставило тварь!
        Та продолжает ползти с запрокинутой головой и от этого жутко. Тут подбегает Саня и прыгает ей на хребет. Ещё один хруст кажется спасительным звуком. Отбегаем оба от монстра и смотрим, как он корчится. Девушка тоже к нам подбегает, глаза у неё по пять рублей, дышит тяжело и на грани истерики.
        Втроём смотрим, как хрипит одержимый. Когда он доползает до нас, отходим. Так проходит минут пять. Потом, не сговариваясь, разряжаем в него способности. Повторяем так три раза и в итоге тварь наконец-то дохнет.
        Оглядываю Саню. У него кофта в крови, уже до ног дотекло. Моя рука тоже жжётся, так что зажимаю рану. Это видит и Марта. Она дрожит и чувствую, что вот-вот разрыдается.
        Подхожу к ней и беру здоровой рукой её за ладонь. Начинаю говорить медленно, смотрю прямо в глаза.
        - Всё кончилось. Всё в порядке. Ты в безопасности. Мы победили. Дыши. Вот так, хорошо. Мы победили, ты молодец. Мы справились. Ты нас выручила, без тебя бы не вытянули. Ты героиня. - и так далее, ещё минуты на две.
        Девушка не выдержала, в какой-то момент прижалась и пришлось её обнять. Так и стояли минут пять, пока я её гладил по голове и успокаивал. Сам себе удивляюсь. Не то, чтобы я спокойствие сохранил. Скорее готов сам забиться в угол от шока. Но… Есть такое слово "надо". Я это сейчас очень хорошо чувствую. Смотрю на девушку, чувствую телом, как она дрожит, понимаю, что не имею права сам истерить. Поэтому в жопу эмоции. Пусть там сидят. А я само спокойствие. Руки трясутся, внутри всё бурлит, но внешне я воплощение надёжности и оплот безопасности. Наконец, эмоции улеглись, девушка приходит в себя.
        Когда она отошла и посмотрела на нас, Саня выдал:
        - Вы закончили? Это трогательно, конечно, но я ранен, так что предлагаю идти домой.
        - Ой! - смутилась Марта, - Тебя надо перевязать! Да и тебя! - бросила она взгляд на мою руку.
        В общем, задерживаться не стали. Единственное, я пробежался и быстро собрал эссенции. Марта помогла, а вот Саня прижался к одной из колонн и тяжело дышал, зажимая живот.
        Эпопея с перелезанием через забор повторилась. Только теперь заталкивали Саню, а потом я помогал ему спуститься с другой стороны. Как сам лез - не знаю. Это надо было сделать, и я сделал. Ещё и девушке помог.
        Ближе всех жил именно парень, поэтому отправились к нему. Дома нашлись бинты, спирт и обезболивающее. Марта помогла нам обоим промыть раны и вынесла вердикт, что ничего серьёзного. Саня отделался разодранной кофтой и десятком глубоких царапин на животе и груди. Больно, неприятно, но не смертельно. У меня схоже. Разодранный рукав, да глубокие царапины на руке. Главная опасность - заражение. Да и крови натекло столько, что голова кружилась. Но Марта умничка, мастерски обработала и забинтовала.
        Скорую вызывать, само собой, не стали. Как объяснить ранения? Собака напала? Дикая кошка? Упали с лестницы? Кактус-убийца вышел на тропу войны? Если и идти к врачу, то завтра, приведя себя в порядок. А сейчас, когда выглядим уставшими, помятыми, грязными и все в крови… В общем, решили, что сон поможет, а завтра определимся, как быть.
        Можно было остаться ночевать у напарника, но… У него мало места, да и обстановка слишком скромная для троих. Плюс одежда то дома у каждого лежит. А переодеться следовало. Поэтому я отправился домой, предложив девушке проводить её. Она согласилась.
        Но по пути сказала, что ей одной будет страшно ночевать, и можно ли остаться у меня. Если честно, то я выпал в осадок. Девушка? У меня? Ночевать? Сама предложила? Господи, да я готов пойти ещё десяток одержимых победить. Одной левой. Найду и задоминирую.
        Постарался взять себя в руки и ответить спокойно, что да, конечно же можно. Заодно губу постарался закатать. Не мечтай Эрнест, не будешь же ты приставать к девушке, которая пережила в буквальном смысле ужас и явно находится в расшатанном состоянии? Да и что ты с ней делать собираешься? Тут я задумался. А действительно, что?
        Пришли домой, и я включил максимальное гостеприимство, которое смог. Про себя порадовался, что накануне прибрался. Предложил воды, еды, полотенце, пустил в душ. Даже алкоголь нашёл из маминых запасов. Марта согласилась, что немного выпить будет не лишним, чтобы снять стресс. Но после душа.
        Мыться она отправилась первая и пропала там на час, наверное. Я даже волноваться начал, не случилось ли чего. Но стучаться и проверять решил, что слишком… Эм… Нагло? Бестактно?
        Наконец она вышла. Завернутая в одно полотенце. Волосы мокрые, раскиданные по плечам. Я как увидел, так дар речи потерял.
        - Ты тоже сходи, помойся, - сказала она, - А я тут пока нам поесть соображу. Не знаю, как ты, а я после приключений слона готова съесть.
        - Д-да, конечно. Чувствуй себя как дома, - робко улыбнулся я и поспешил скрываться в ванне.
        Мозг бился в панике. Что делать? Она же голая. А под полотенцем наверняка ничего нет. Так, холодная вода, помоги мне. Повернул кран и чуть не выругался. Ледяные струи обожгли кожу, но не особо успокоили. Организм трясло. В мыслях гуляла одна пошлятина. Как к ней подкатить? И что делать? Блин, просмотр порно здесь не помощник. Внезапно я осознал, что абсолютно не знаю, что делать с обнажённой девушкой, что оказалась у меня дома. Даже презервативов нет… Блин, я идиот. И то, что не готов, и то, что снова губу раскатал.
        Так, Эрнест, чтоб тебя, возьми себя в руки, будь мужиком и веди себя достойно. Ей явно сейчас нужна дружеская атмосфера и отдых, а не приставая глупого юнца. Так что давай, дыши, успокаивайся и дуй к ней. Поболтай, потом ляжете спать, а на утро будет проще.
        Я вышел из душа, как на эшафот. Аккуратно заглянул на кухню. Марта приготовила бутерброды, чуть растрепала волосы и выглядела очень. Просто очень. И всё так же сидела в полотенце, в руках у неё был бокал вина.
        - Ты присаживайся, чего замер. Прости, я начала без тебя, не удержалась, - мило улыбнулась она.
        - Ничего страшного. - схватится я за второй бокал, как за спасательный круг.
        - Как рука?
        - В порядке, - про руку я и забыть успел.
        Девушка смотрела мне прямо в глаза. Спокойно, немного улыбается, вид слегка уставший. Выглядит, как котенок, которого хочется обняться. Я почувствовал необычайную нежность.
        - Может в зал перейдем, а то тут прохладно, - предложила она.
        - Давай.
        Перешли в зал. Я сел на край дивана. Она села рядом. Слишком рядом. Особенно, если вспомнить, что есть ещё и другой край дивана.
        - За победу? - предложила она и подняла бокал.
        - Давай.
        Кажется, я повторяюсь. Смутился. В её глазах появилась хитринка. Чокнулись и выпили. Я до этого алкоголь всего пару раз пил. Но сейчас не чувствовал вкуса. Выпил, как воду.
        - Эрнест, а я тебе нравлюсь? - прозвучал внезапный вопрос.
        И тут, неожиданно сам для себя, я успокоился. Точнее нет. Внутри всё бушевало. Сонм новых для меня чувств и эмоций устроил пляс. Но я нашёл решимость посмотреть ей прямо в глаза и сказать:
        - Да.
        - Тогда поцелуй меня.
        Я не растерялся. Пододвинулся к ней, провел нежно пальцами по щеке. Она была прекрасна, как ангел. Наши губы встретились. Внутри меня что-то взорвалось. Я целовался первый раз в жизни и старался быть аккуратным.
        Марта придвинулась ко мне. А потом и села сверху. Я обнял её и почувствовал, как полотенце сползает. Её грудь коснулась меня. Я чувствовал эту упругость, как она дышит и немного дрожит. Я и сам дрожал. Сознание покидало меня. Всё меньше я соображал, и всё больше отдавался потоку чувств.
        Не заметил, как оказались без одежды. Иногда осознавал происходящее, словно вспышками. Вот она целует меня в шею. Вот моя рука скользит по её спине и опускается ниже. Я чувствую гладкую кожу, как приятна она на ощупь.
        В эту ночь я засыпал самым счастливым человеком на планете.

        Глава 8. Эксперименты

        Пробуждение вышло… Необычным. Марта растолкала меня и сказала, что ей скоро на учёбу бежать и не хочу ли я вместе позавтракать. Мысль, что меня будит девушка, с которой у нас был секс… И что я теперь мужчина… Завтрак… В общем, спросонья я умудрился дать правильный ответ и сказать, что, конечно же, хочу. За что получил поцелуй и Марта умчалась на кухню. Я же поспешно отправился в туалет, приводить себя в порядок.
        Быстренько умылся, почистил зубы и пришёл на кухню. Марта готовила в одних трусиках и моей футболке (!). Господи, пошли мне сил и стойкости. Я поймал озорной взгляд девушки, которая, я уверен, прекрасно понимала, какое впечатление на меня производит, и наслаждалась ситуацией. На столе уже стояла яичница, поэтому я постарался переключиться на еду. Не скупясь при этом на комплименты. Кажется, где-то читал, что их надо говорить девушкам и как можно больше.
        Поэтому, пряча свою неловкость, я выдал, что она очень милая, что еда очень вкусная и что в моей футболке ей идёт. Судя по улыбке, комплименты пришлись по вкусу. Странное чувство. Я, с одной стороны, смущался, с другой… Чувствовал себя иначе. Словно внутри что-то появилось. Уверенность? Ощущение ценности себя? Как же глупо я жил, самоутверждаясь в играх. Как блекло это теперь выглядит… Пройдя через настоящее испытание, получив за это награду в конце в виде симпатичной девушки… Пусть даже будет она не награда, а приятное стечение обстоятельств… Блин, не знаю, как правильно это воспринимать. Короче, мне приятно. Очень. Можно сказать, что сегодня я заново родился. Кем-то другим. Ещё не муж, но уже и не мальчик.
        Мило поболтали, но следом разговор перешёл на другое русло.
        - Эрнест, тебе тоже бонусы утром пришли?
        - Да, я пока не смотрел. Сейчас гляну, - растерянно пробормотал я, совершенно забыв изучить бонусы.

        ДУХ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1
        СИЛА +1

        Прекрасно. Ещё один шаг к шансам на выживание. Поделился, какие бонусы получил, и тут Марта внезапно выдала:
        - Мне тоже дух дали. Ещё контроль, но на этом всё. Зато духа два очка! - улыбалась она довольно. Я же услышал нечто новое.
        - Контроль?
        - Ну да, одна из характеристик. У тебя разве нет? - удивилась она.
        - Нет. А какие у тебя вообще есть характеристики?
        - Дух, интеллект, контроль. - перечислила Марта, - А у тебя?
        - Дух, интеллект, выносливость, сила и ловкость.
        - Ого, круто! А как открыл?
        Этой темы мы ещё не касались, так что то, что есть и другие, не совсем стандартные характеристики, стало сюрпризом. Хотя почему не стандартные? Откуда мне знать, что в этой системе, чем бы она не была, стандартно, а что нет? Я мыслю игровыми категориями, но это ведь не игра, а жизнь.
        Рассказ, как открывали характеристики, много времени не занял. В конце спросил, а как Марта открыла контроль и тут она удивила ещё раз.
        - Подозреваю, что когда способность изучала. От контроля зависит, насколько точно и по-разному я смогу ей применять.
        - Это как?
        - Я могу читать мысли или замедлять, как ты вчера видел. Это как минимум два типа применения. Вот в этом и способствует контроль.
        - То есть, ты одну и ту же способность по разному применяешь? Любопытно. Спасибо, это ценная информация.
        - Да мелочи. Ладно, мне уже пора бежать, а то совсем опоздаю. Спасибо за то, что приютил на ночь. И за саму ночь тоже спасибо.
        Марта подошла ко мне и поцеловала так, что перехватило дыхание. Посмотрела мне в глаза и побежала одеваться. Я же ещё некоторое время сидел и ждал, пока организм, и некоторые его палевные реакции успокоятся. Надо было одеть плотные штаны!
        Девушка ушла, я её проводил, а сам завалился обратно в кровать. Вокруг было всё разбросано, но убираться лень. У Марты вчера нашлась "защита", так что конфуза не случилось. Хотя я был в таком состоянии, что это последнее, о чем думал. Должен признать, что девушка явно имела опыт и вела себя довольно уверенно. Глупо будет думать, что я у неё первый. Беспокоит это меня? Скорее нет, чем да. Я пока не знаю, как к такому можно относиться. Мир секса и любви для меня ещё более таинственный, чем мир искателей и ночных приключений.
        Интересно, мы теперь в отношениях или нет? И как себя вести? Может пригласить на свидание или это будет глупо? Буду смотреть по ситуации. Сегодня перечитаю всё, что есть в интернете про секс и обращение с девушками. Очень уж мне понравилась ночь, хочу продолжения, а для этого надо не испортить всё.
        Посмаковал детали ночи и понял, что так можно бесконечно проваляться в кровати, но жизнь на этом не заканчивается, есть и другие темы, которые нужно обдумать. Я до сих пор чувствовал кожей женские прикосновения, это было чертовски приятно, но заставил себя усилием воли перенести внимание на другое.
        Как открыть контроль? Марта сказала, что контроль отвечает за управление. Из самого слова понятно, что это связано с контролированием. Как я могу контролировать свою пулю?
        Да полно вариантов, если подумать. Что такое пуля? Это уплотненный воздух, который я собираю в одном месте и направляю в цель. Можно контролировать размер, плотность, скорость полёта, толщину… Ещё интересно, как именно воздух уплотняется и как это объяснить законами физики, но… Может дело в мане? Она как-то заряжает частицы воздуха, трансформирует их и… Да кто его знает. Надо перечитать учебники по физики, может что пойму.
        Вдохновленный, я кинулся экспериментировать, но сразу же столкнулся с обломом. Пуля отказывалась как-либо изменяться. Либо заданная форма, либо она разрушалась, а мана сливалась в пустую. Но я с завидным упорством продолжал. И так волю напрягал, и сяк. Убил наверное часа два, перенапрягся, слишком сильно истощил себя и вынужден был остановиться.
        Написал Сане, как он там. Тот ответил, что ок, царапины почти исчезли. Глянул на свою и обнаружил, что от неё осталась скромная алая полоска. Как будто и не было глубокого пореза. Ещё одно подтверждение, что прокачка выносливости благостно влияет на восстановление. Но отчего это зависит? Сам по себе такой эффект или от того, что я +1 очко получил? Если второе, то нужно держать одно свободное всегда про запас, на случай тяжёлых ранений.
        Это я сейчас серьёзно? - возникла мысль. Реально обдумываю вариант серьёзных ранений? Хм… А ведь и правда так. Если прислушаться к себе, взвесить все за и против, то я теперь не готов отказаться от развития способностей. Ведь это давало мне цель в жизни, смысл существования. Дало если не друга, то, как минимум напарника, что тоже дорого стоит. А может и дороже, чем обычные корефаны, с которыми можно тупить. Ещё мне это дало секс! О нём ещё вчера я мог только мечтать, а сегодня у меня ночевала девушка. Симпатичная!
        Мысли опять переключились на приятные моменты, я завалился обратно в кровать и не заметил, как уснул.
        А когда проснулся, внезапно получил новое сообщение:

        ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА КОНТРОЛЬ
        ЗНАЧЕНИЕ: 1

        С контролем явно беда. Это я такой слабо себя контролирующий или просто характеристика нестандартная и начинается с единицы? Надо поделиться с Саней, если он откроет, то сравним результаты.
        Сейчас мои статы выглядели так:

        УРОВЕНЬ 3
        ДУХ 13
        ИНТЕЛЛЕКТ 8
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 16
        СИЛА 6
        ЛОВКОСТЬ 4
        КОНТРОЛЬ 1

        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 2
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 1

        Может пора распределить? Нет, лучше выждать. Посмотрим, как развитие будет складываться дальше, пока и так хорошо. Хотя вчерашняя ночка выдалась жаркой, ели ноги унесли.
        Но надо же! Одержимый! А что будет, если ужасы начнут массово вселяться в людей? Поделился опасением с Саней и тот ответил, что надо форсировать зачистку стройки. Предложил сегодня повторить втроём. Написал Марте:
        - Привет. Ты как?
        - Хорошо, - ответила она спустя минуту в мессенджере. - Ты как? Как рука? :)
        - Всё в порядке. С Саней тоже, порезы почти зажили.
        - Круто!
        - Ага. Как насчёт сегодня повторить?
        - Какой пылкий, - и спустя секунд пять, - Или ты про ночные гулянья? :)
        Я покраснел. Сколько можно то, как избавиться от этой дурацкой реакции? Хорошо, что девушка не видит. Но её слова порадовали. Походу, она позитивно отнесётся, если предложить ей повторить "нашу" ночь.
        - Даже не знаю. Первый вариант очень заманчив :) Но спросить я хотел про прогулку.
        - Я согласна! И на прогулку тоже! :))
        Оказывается, так мало надо для счастья.
        - Договорились!
        Я отодвинулся от ноута и задумался, что делать дальше. Так, первым делом в аптеку за тем, что нужно любому парню, познавшему прелесть секса! Как вернулся, то полез в интернет и пропал часов на пять, читая кучу противоречивых советов, что делать с девушкой и как ей доставить удовольствие в постели. Будь холодным, не грузи собой, будь пылким, будь нежным, будь грубым, делай то, делай се, будь мужиком и не ведись на её уловки, будь заботливым и ласковым. Мозг вскипел похлеще, чем от ночных боёв. И как понять женщин?!
        Ничего умнее, чем смотреть на реакцию девушки и действовать по ситуации я не придумал, так что решил остановиться на этом. Всё равно я неопытен, так что глупо ожидать от себя выдающихся результатов. В любом случае, я рад, что близость случилась, а как дальше сложится - как будет, так будет.
        С этими мыслями я всё же отлип от компа и занялся делами. Прибрался, устроил себе тренировку, нашёл программу по растяжкам и смотрел ролики, как правильно драться. Что-то пробовал и продумывал, как это применить в бою. Так же искал инструкцию, что делать, если на тебя бросилась собака или человек. Не нашёл того, что смогу воплотить со своим уровнем подготовки и задумался, чтобы записаться в спортивную секцию.
        Сам себе удивляюсь. Раньше такие мысли обходили меня стороной. Загуглил, какие секции есть в округе, какое расписание и… Решил на пару дней отложить. Вот позанимаюсь сам, подтяну характеристики и снижу шансы опозориться, тогда и подумаю.
        Идею снова отправиться на стройку воспринимал спокойно. Да, опасно, ну и что? Зато результаты какие. То, что убили человека, не вызывало мук совести. Достаточно было увидеть, что стало с одержимым, чтобы не воспринимать это как убийство. Труп буквально истаял. Сначала высох, потом превратился в кусок трухи, что разнесло по бетону.
        Покрутил в руках эссенции ужаса. Как-то по общему молчаливому согласию, они все собрались у меня. Светятся, мнутся, что с ними делать - неизвестно. Пока отложил и решил тренировать контроль.
        После открытия характеристики пуля наконец-то поддалась моим воздействиям. В следующие полчаса я научился её растягивать и уплотнять. Можно создать либо блин, либо нечто, похожее на иглу. Но давалось это откровенно с трудом и выглядело жалко. Так что чёткий блин и иглу ещё предстоит освоить, пока скромные наметки вырисовываются. Я продолжал тренироваться до самого вечера, пока не настала пора идти на общий сбор.
        С Мартой подошли одновременно. Парень нас уже ждал и он явно подготовился, потому что в руках у него были… вилы. Настоящие. Обычные такие, ими на даче картошку копать самое то.
        Что он с ними делать собирается - не трудно догадаться. На случай появления одержимых явно приготовился.
        Поприветствовали друг друга. Девушка мне улыбнулась, я ей, Саня же решил сделать вид, что не заметил наши переглядывания. Без лишних прелюдий перелезли через забор. Парень ещё притащил верёвку, и мы её закрепили так, чтобы удобно было подниматься. Круто. Это облегчило процесс в десяток раз.
        Снова быстрая проверка первого этажа, убили одного попавшегося ужаса и спустились на минус первый. Там схема повторилась. Только в этот раз было штук десять обычных ужасов, да один средний, с которыми быстро разобрались. Одержимые отсутствовали.
        - В этот раз их значительно меньше, - прокомментировала девушка.
        - И хорошо. Может, удастся зачистить это место. - ответил ей парень.
        - Ты уверен, что хочешь полностью его уничтожить? Тогда останемся без прокачки, - вставил я слово.
        - Эрнест, а ты готов рисковать жизнями других? Лично я нет.
        Я задумался. Справедливо. Стоит ли личная выгода чьей-то жизни? От самой мысли стало неуютно. Не готов я брать на себя такую ответственность.
        - Я тоже нет. Если можно закрыть это место, то давай сделаем это.
        - Марта, ты с нами? - перевёл Саня взгляд на девушку.
        - Конечно. - спокойно ответила та.
        Так и двинулись вперёд, навстречу неизвестности. Обошли весь первый этаж паркинга и зачистили ужасы. Их нашёлся ещё десяток, если суммарно считать. Глянул на шкалу прогресса уровня. Первый требовал сто очков опыта. Второй - двести. Третий - четыреста. А вот четвёртый, как подозреваю, потребует восемьсот. У меня сейчас чуть больше половины и за одного ужаса в среднем получаю одну-две единицы. То есть их нужно уничтожить несколько сотен. Или встретить парочку одержимых.
        Первый этаж паркинга кончился. Сейчас перед нами клубился темнотой проход на минус второй. Почему-то на него смотреть было страшновато. Словно там ждёт нечто плохое. Впрочем, когда шляешься по стройке ночью и охотишься на монстров, то априори ожидаешь гадостей.
        Спускались аккуратно, вглядываясь в каждый тёмный угол. Старались идти так, чтобы не оставлять за собой пропущенных мест, а то нападут в спину, и будет веселье.
        На минус втором этаже было отчётливо холоднее. Я поёжился и заметил, что девушка тоже сжалась. А вот Сане всё нипочём. Он внимательно вглядывался в темноту. Из его рта вырвался пар дыхания, стоило нам пройти десяток шагов.
        К холоду добавились шорохи. Как будто вдалеке слышишь чужие голоса. Что зовут… Манят… Теребят душу.
        Мелкие ужасы здесь отсутствовали. Зато встретился кое-кто другой.

        ЛЕДЯНОЙ УЖАС

        Это нечто выползло из темноты. Его глаза пылали ледяным пламенем. Темнота других монстров на фоне этой твари выглядела тепло. А тут словно зимой дыхнуло.
        Ужас бросился вперёд. Его окутало голубое облако и я услышал, как под его поступью трескается изморозь. Марта выстрелила первой, замедлила тварь. Следом и я пули выпустил. Сразу пять.
        Они врезались в синюю черноту, высекали клоки изморози, но тварь продолжала скользить вперёд.
        Саня атаковал её вилами, но та вцепилась в них и раздался треск. Так хрустит лед, когда его ломаешь. Секунда и в руках парня оказался обломок вил, а сам он пропустил удар и отлетел назад.
        Марта снова кидает замедление а я засаживаю пули одну за другой. Саня встаёт, но командует отступать. Отработанным движением отбегаем обратно к проходу.
        Завывания вокруг набирают обороты, темнота становится ещё гуще. Света от фонарей едва хватает. Бежим чуть ли не наугад, но нам везёт. Вышли точно к проходу и поспешно забежали на этаж выше.
        Ледяной ужас выбрался следом. Марта замедляет, я выпускаю последние пули.
        - Пуст, - предупреждаю напарников.
        - Два заряда. - добавляет Марта.
        - Гадство, - ругается Саня.
        Парень окутывается щитом и бросается вперёд. Пинает тварь, та полосует его в ответ, за один удар сносит щит. Но тот создает новый и продолжает её бить. То пнет, то отскочит, кружит тварь, отвлекает внимание на себя.
        Ужас шустрый, размером почти с человека, а шириной и того в несколько раз больше. Нападения Сани - как битва Давида с Голиафом. Но парень держится, выигрывает драгоценные минуты.
        Накопил ману, кидаю ещё пулю, но толку ноль. Монстр едва колышется. Марта бросает замедление и дает шанс парню отбежать. Так и продолжаем отступать. На этом этаже легче, темнота словно истончилась, фонари снова нормально светят.
        - Ведём его на первый этаж! - кричу своим.
        Нужно проверить догадку, ослабнет ли тварь, если увести дальше от логова. Играем в кошки мышки. То Марта замедляет монстра, то Саня мужественно бросается на него и выигрывает драгоценные секунды.
        Добрались до первого этажа. На лестнице особо хорошо получилось. Монстр там завис и выиграли минут пять. Дальше игра продолжилась. Один раз Марта споткнулась и это чуть не стоило ей жизни. Ужас бросился на неё, я ему наперерез.
        Всадил накопленные пули и ощутил, как сковывает холод. Лицо на коже обожгло и на секунду показалось, что дохнула сама смерть. Тут с криком налетел Саня и отвлёк тварь. Я помог Марте подняться и снова отступили.
        Потребовался целый круг по первому этажу, чтобы завалить монстра. Какой же он толстый, чтоб его! Когда драка закончилась, каждый из нас тяжело дышал и осел там, где и стоял. Мысли текли лениво. Мелькали какие-то сообщения, но и их лень было глянуть. Наконец, чувство апатии ушло и вернулась ясность мысли. Проверил, что получил:

        ПОЛУЧЕН 4 УРОВЕНЬ

        Бинго! Не зря столько мучились.
        - Как вы? - спросил у остальных.
        Ответом мне было вялое бормотание, что в порядке. Дружно согласились отправиться домой. Хватит на сегодня охоты.
        Марта снова спросила, можно ли остаться у меня, но домой пришли настолько уставшие, что сходу отрубились. Правда, перед этим зашли оба в душ, где меня ждал праздник. Я намыливал девушку, она меня и это, скажу я вам, очень интересно. Особенно учитывая, что горит свет и можно рассмотреть все, действительно все подробности. Думал, что продолжим в спальне, но, как уже сказал, стоило коснуться кровати, как навалился сон.
        Утром ждал ворох сообщений:

        КОНТРОЛЬ +1
        ДУХ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1
        ИНТЕЛЛЕКТ +1

        Марта сопела рядом, сегодня выходной, так что можем позволить себе валяться и дальше. Поэтому я решил не вставать, а обдумать, как распорядиться характеристиками и навыками. Первые пока и дальше берегу, а вот одно очко в пулю вложу. Нужно поднимать урон, а то сегодняшняя ночь показала, что дальше будет сложно пройти. Может и второе очко вложу, но пока лучше подожду. Надо сначала узнать, как вообще дела с навыками обстоят и можно ли получить другие.
        Статы выглядели так:

        УРОВЕНЬ 4
        ДУХ 14
        ИНТЕЛЛЕКТ 9
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 17
        СИЛА 6
        ЛОВКОСТЬ 4
        КОНТРОЛЬ 2

        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 3
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 1

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        РАНГ 3 +30%
        УРОВЕНЬ 7
        УРОН: 9,1
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,1 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 7

        Это двадцать применений подряд теперь. При том, что урон в девять раз больше, чем был изначально. Вспомнил бой и прикинул, что на территории ужасов полное восстановление происходит приблизительно за двадцать пять минут. Это получается чуть чаще, чем один раз в две минуты могу ударить. Если вложу всё в дух и подниму ещё ранг пули, то почти каждую минуту смогу атаковать. Хм… Решил пока отложить. Сейчас это не актуально, а там посмотрим.
        Взгляд невольно переместился на девушку. Её волосы растрепались, одеяло съехало и обнажило грудь. Прекрасное зрелище. Я так просидел минут двадцать, просто любуясь и стараясь запомнить. Удержался, чтобы не достать телефон, дабы запечатлеть красоту. Если девушка увидит, то выйдет конфуз. Но потом мочевой пузырь настойчиво приказал обратить на него внимание.
        Когда вернулся, то девушка проснулась и смотрела сонно на меня. Я лег рядом и аккуратно её обнял.
        Её волосы вкусно пахли. Она дала наслаждаться этим минуту, а потом вывернулась и забралась сверху. Поцеловала в губы и убежала в ванну. Но вскоре вернулась и мы наверстали то, что пропустили ночью.

***
        - Эрнест, а чем ты вообще живешь? Кроме как стези искателя, - Марта описала ложкой пируэт, как бы демонстрируя, что имеет в виду.
        - Если честно, то в основном этим. Как закрутились странности, так и не отпускают.
        - Учишься?
        - Мм… Нет. Вот собираюсь поступать. - потупился я, а ещё с ужасом понял, что забил на эту часть жизни и как бы ситуация не стала критичной.
        - Погоди, а тебе сколько лет-то? - глаза девушки распахнулись от удивления.
        - Восемнадцать, - скрывать это смысла нет, поэтому я честно признался и посмотрел прямо в глаза.
        - А, тогда ладно. - выдохнула Марта, - Мне двадцать, если что. Я испугалась, что ты школьник. Это было бы совсем… Эпично. Работаешь?
        - Тоже нет. Раньше не было необходимости, а после того, как… В общем, пока тоже с этим не разобрался. А ты?
        - Да, в учебный год подрабатывала, сейчас, летом, на полную ставку вышла. На кого думаешь поступать то? - я отметил, что девушка не стала вдаваться в подробности, но настаивать не стал. Захочет сама расскажет, где работает.
        - На архитектурный думал.
        - Ого, это круто.
        Вроде хвалит, но видно, что задумалась совсем о другом. И как-то мне не понравилось отвечать, что я без учёбы и работы. Словно бездельник какой-то. Раньше этот статус меня устраивал, а сейчас… Как-то гаденько себя чувствую. Да и этот оценивающий взгляд Марты… Если она учится, работает, то наверное у неё немного другие ожидания от того, кто хочет стать её парнем.
        Разговор вернулся минут через пять, как ни в чём не бывало. Неловкая пауза прошла, Марта снова стала мила и улыбчива. Ну а я старался поднять ей настроение, как только мог. Узнал, что она учится на психологическим факультете. Учитывая её навык, это забавный факт.
        - Как думаешь, Эрнест, навыки выдавали случайно или это как-то связано с личностью человека?
        - Не знаю. Вот мне воздух достался и пуля из него. О чём это говорит? В твоем случае можно аналогию провести. Ты учишься на психолога, тебе достался психический навык. В случае Сани - у него щит и о чём это говорит? Что он любит защищать? А я тогда ветреный получается? Не самая лестная характеристика.
        - Да, по тебе скорее скажешь, что ты надёжный. Я помню, как ты защищал меня там, в подвалах. Мой герой.
        Последние слова девушка сопроводила поцелуем. Она была такая тёплая, чувственная и отзывчивая. У неё такие нежные губы, которые так приятно целовать. Я натурально терял голову каждый раз, когда мы целовались.
        - Слушай, Эрнест, а давай эксперимент проведём? - внезапно она оторвалась от поцелуя и заглянула мне в глаза.
        - Какой?
        - Хочу попробовать новый вариант применения навыка. Усилить твои ощущения. Согласен?
        - Ну… Давай. - согласился я, хотя немного насторожился.
        - Тогда наблюдай свои ощущения и говори, что будешь чувствовать. А чтобы тебе было приятнее…
        Девушка склонилась и поцеловала шею. Я почувствовал, как обжигает кожу и по ней бегут мурашки. А следом это ощущение усилилось в десяток раз и из меня вырвался стон наслаждения. Да такой сильный, что я выгнулся и чуть не врезал девушке, когда дёрнулся.
        - Ну как? - довольно спросила девушка.
        - Это… Да ты и сама видела мою реакцию. Что-то нереальное, - сбивчиво проговорил я, пытаясь восстановить дыхание.
        - Тогда продолжим? - лукаво улыбнулась она.
        И мы продолжили. О таком применение способностей я даже не подозревал, - мелькнула мысль, когда Марта стала спускаться ниже.

        Глава 9. Фарм

        День прошёл в приятном ничегонеделании. Я пригласил Марту в кино, она согласилась и мы посмотрели какой-то дурацкий фильм. Позже она убежала домой по делам, а я отправился к себе, чтобы тоже заняться решением насущных проблем.
        Первое - поступление. Куда именно поступать плана не было. Ранее я думал, что успею определиться. Но вот целый месяц упущен, поэтому нужно суетиться. Открыл список вузов, выписал самые подходящие и зарылся в поиск ответов: что, куда, как подать документы, проходные баллы и так далее.
        Закончил только к вечеру и наметил на неделю план, что и как делать. Подать документы успевал, да и сдать экзамены при вузах там, где это было нужно тоже. Может вкинуть очки в интеллект и это поможет? Заманчиво, но пока попробую своими силами управиться.
        Ночью втроём отправились на стройку. Дошли до входа на второй этаж, убили штук тридцать малых ужасов и пару средних. На этом решили закончить. Опыт падал за обычных монстров максимум по единице, да и то через раз, а вот за средних дали по десятке. Это мне и Сане. Марта получала больше.
        На минус второй этаж спускаться пока решили повременить. Слишком уж сильным был ледяной ужас. А есть все шансы, что там ещё кто-то скрывается. Да и пугали до дрожи эти шепотки, это царство холодной тьмы, что царило внутри. Нужно максимально подготовиться. Угрозу для жителей, если она была, мы нивелировали тем, что зачищали первые два этажа, так что совесть была спокойна.
        В воскресенье повторили заход, но ужасов было ещё меньше. Сунулись на минус второй, там снова встретился ледяной монстр и по проверенной схеме мы его убили. Получилось чуть проще и быстрее, чем в прошлый раз, но всё равно ушел почти час на это. Зато и награда хорошая. Пару раз повторим, и у меня будет пятый уровень.
        С понедельника начался марафон дел. Саня на смене в ресторане, он уже документы подал в институт и ждёт решения. Марта работает на полную ставку, так что всем нашлось, чем заняться. Один день решили сделать перерыв, так что первый день недели ночью я спал спокойно, без всяких приключений.
        Вторник - документы, ночная охота, днём тренировки. Заметил, что восстанавливаюсь быстрее, а нагружать получается себя гораздо больше. Отжаться пятьдесят раз теперь для меня норма. Правда, за два подхода, но всё же. Под эти успехи подобрал себе секцию, куда буду ходить заниматься. Планирую две тренировки по мордобою и две в обычный зал. Придётся потратиться и прилично, но решил, что оно того стоит.
        Когда смотрел в зеркало, то видел, что отражение изменилось. Взгляд другой. Немного жёсткий и уверенный. Я чуть прибавил в весе. Ушла болезненная худоба и теперь я просто худой. Но и намёк на мышцы появился. Очень большой намёк на то, что мышцы когда-то я всё же увижу. Но… Мне нравится. Поэтому, как говорится, куй железо, пока горячо.
        К выходным я был измотан. Вот вроде ничего не случилось, но поток событий и новой информации такой, что чувствую себя собакой, что бежит, высунув язык, навстречу ветру. Устало так бежит, задолбалась гнаться.
        Итогом недельного фарма стали приятные бонусы. Суммарно я получил:

        КОНТРОЛЬ: +3
        ДУХ: +3
        СИЛА: +2
        ЛОВКОСТЬ: +1
        ИНТЕЛЛЕКТ: +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: +3

        Но самым приятным был пятый уровень, который добил в пятницу вечером. И новое сообщение, что оно выдало:

        ПОЗДРАВЛЯЕМ. ВЫ ДОСТИГЛИ ПЯТЫЙ УРОВЕНЬ. ОТКРЫТА ВОЗМОЖНОСТЬ ПОСВЯТИТЬ СЕБЯ СТИХИИ.

        И всё. Никаких подробностей, что за стихия, как себя ей посвятить и что это даёт.
        Выяснилось, что при достижение планки в десять пунктов у характеристики даётся бонус. Сообщений об этом не было, но это стало возможным увидеть в описании, когда интеллект достиг десятки.

        ИНТЕЛЛЕКТ: +10% К РАБОТЕ ПАМЯТИ
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: +10% К СКОРОСТИ ВОССТАНОВЛЕНИЯ ЖИЗНЕННЫХ СИЛ
        ДУХ: +10% К СКОРОСТИ ВОССТАНОВЛЕНИЯ МАНЫ

        Вроде немного, но любому бонусу рад будешь, когда это увеличивает твои реальные возможности.
        Сейчас мои статы выглядели так:

        УРОВЕНЬ 5  
        ДУХ 17
        ИНТЕЛЛЕКТ 10
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 20
        СИЛА 8
        ЛОВКОСТЬ 5
        КОНТРОЛЬ 5

        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 4
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 2

        В планах было сегодня основательно зачистить минус второй этаж паркинга. Потребуются все силы, так что решил вложить два очка в пулю. Это сделает меня грозной силой и значительно увеличит шансы.

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 5. БОНУС +50%
        ДАЛЬНОСТЬ: 25,5 МЕТРОВ.
        УРОН: 10,5
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        Как только повысил, вылезло новое сообщение.

        ВЫ ДОСТИГЛИ ПЯТОГО РАНГА В НАВЫКЕ ВОЗДУХА. ПОЛУЧЕНО БЛАГОСЛОВЕНИЕ СТИХИИ.
        БЛАГОСЛОВЕНИЕ ПОВЫШАЕТ ШАНСЫ НА ПОСВЯЩЕНИЕ СТИХИИ.

        Любопытно… Не знаю, насколько повышает шансы, но походу я двигаюсь в нужном направлении, чтобы обрести стихию. И что это даст? Наверняка какие-то бонусы. Правда, я бы предпочёл что-то другое, а не воздух, но что есть, то есть.
        С навыками разбирался с утра, а потом отправился на первую тренировку в спортзал. Я прикинул, что являюсь полным профаном и если не хочу даром терять время, то лучше взять тренера. Так и поступил. Он уже ждал меня в ближайшем зале. Когда покупал абонемент, мне устроили экскурсию по территории, так что я знал, где переодеваться и куда идти. В раздевалку заходил с опаской. Куча мужиков, часть из них голые. Специфическая атмосфера, что тут скажешь.
        Поздоровался, познакомились и меня расспросили, что я хочу, какие цели. Сказал, что развить мышцы и физические возможности. Ну и чтобы выглядеть хорошо, а не как дрыщ.
        Потом началась пытка. Шучу. На самом деле, как сказал тренер, первая тренировка самая простая, чтобы посмотреть, что я могу и познакомиться с тренажёрами.
        Я кивал, кивал и ляпнул, что был бы рад, если меня гоняли бы как следует. На это тренер улыбнулся и чуть поднял нагрузку, объясняя, что первый раз всё же стоит быть аккуратнее, а вот через неделю - две, если я не сбегу, то увеличим темп. Спросил, многие ли сбегают и получил ответ, что да. А потом и лекцию, почему так. Переоценка своих сил, ожидание быстрых результатов, отсутствие самодисциплины. Как утверждал этот дядечка, кто имел руку толще, чем моя нога - недостаточно купить абонемент. Нужно найти смысл, подбадривать себя, правильно выбирать нагрузку, чтобы не словить перетрен. А ещё крайне важно трезво оценивать свои возможности. Тут он мне прямо сказал, скептически меня осмотрев и усмехнувшись, что не стоит ждать мгновенных результатов. Если хочу результат, то нужно приготовиться пахать минимум год. Год регулярного труда. Ключевое - регулярного. Я проникся и почему-то сразу поверил.
        Попутно он рассказал, как питаться, о важности отдыха, как растут мышцы и ещё сотню мелочей. Я впитывал новую для себя пищу для размышлений, проникал в мир спорта. Информации было столько, что даже засомневался, а надо ли оно мне? Но, если бы честным с самим собой, то надо.
        В общем первой тренировкой остался доволен. По пути домой набрал нужной еды, а дома заказал себе витамины и добавки.
        Глянул на часы - до похода на стройку оставалось четыре часа. Как раз успею отдохнуть и поесть.

***
        - Все готовы? - спросил Саня, когда собрались у забора.
        - Да, - был ему стройный ответ.
        За прошедшую неделю наша команда изменилась. Теперь у каждого рюкзак. В нём по бутылке воды, мощный фонарь, есть аптечка. А ещё баллончики, которые при совмещении с зажигалкой выдают поток пламени. Помогает отгонять ледяной ужас, да и обычных распугивает. Как оказалось, те опасаются жара и яркого света. Обычный мобильник им как слону плевок, а вот что-то мощное вполне может дать пару секунд на отступление.
        Защита тоже появилась. Не знаю, где Саня это раздобыл, но теперь его одежда была полна твердых вставок, что защищали от ударов. Я же с Мартой шёл налегке, нам важнее была подвижность.
        Перелезать через забор превратилось в рутину. Я теперь легко мог это сделать и сам, адаптировался к нагрузкам. Спустились вниз, сразу на паркинг. Там пройтись и перебить десяток ужасов. А вот теперь нас ждёт веселье.
        - Помните, что делать? - обвел нас взглядом Саня. - Если ледяной ужас, то выманивает его наверх. Если кто другой сильный, тоже наверх и водить кругами будем.
        - Да-да, помним, пойдем уже, - пробурчала Марта. Она не очень любила, когда повторяют одно и то же много раз.
        Когда спускаешься на минус второй этаж, сразу холодает. Поэтому одеты тепло, готовы к любой ситуации. Вглядываемся в темноту, что стала привычной.
        Ледяной ужас не подвел нас, появился, как по расписанию. Поспешно отступили на этаж выше и убили его минут за десять. Да, мы стали сильнее. То, что раньше занимало час и пугало до ужаса теперь привычно и почти легко.
        Возвращаемся обратно вниз через двадцать минут, ждём, чтобы мана восстановилась. Так далеко ещё не заходили. Впереди ожидает лишь неизвестность.
        С каждым шагом вокруг нарастает зловещий шепот. Марта говорит, что идёт фоновое ментальное воздействие. Я настраиваюсь, отгораживаюсь от этих ощущений и сразу легчает. Ужас, что разлит по воздуху, стучится в сознание, но дверь закрыта.
        Раз в минуту под ноги вылетает мелочь, малые ужасы нам теперь на один удар. Они стали рутиной, даже опыта больше не дают.
        Действуем аккуратно. Опасаемся далеко отходить от входа. Здесь особая темнота. Густая. Свет вязнет в ней и только если фонари на полную включить, удается на десяток метров вперёд заглянуть.
        Но в этот раз полны решимости. Идём вперёд. Звуки вязнут, не хотят разноситься. Словно оказался в другой реальности, настолько иначе себя чувствуешь с каждым метром.
        Вылезает ещё один ледяной ужас. Марта замедляет его, я с Саней поочередно атакуем. Вместе с монстром и свита пожаловала. Пара средних ужасов и десяток мелких.
        Первая жёсткая ситуация. В дело вступает огонь. Девушка мастерски замедляет противников. Я же за пол минуты расстреливаю всю мелочь и ещё минуту трачу на то, чтобы убить средних тварей. Дальше по отработанной схеме. Когда ледяной монстр один, он нам не угроза.
        Так повторяется ещё три раза, ледяные ужасы вместе со свитой охраняют свои участники территории. Обходим минус второй этаж полностью. Тратим пару часов, но оно того стоит. Наконец-то получили шестой уровень.
        На всякий случай несколько раз обошли по кругу, но всё, чисто.
        - Чувствуете, что теплее стало? - обращает внимание на изменение Марта.
        - Или это мы разгорячились от беготни, - оглядывается по сторонам Саня.
        - Пар изо рта больше не идет, так что действительно теплее стало. - замечаю я.
        - Хорошо. Но шепот остался. Значит тут ещё кто-то есть.
        Словно почувствовав, что о нем говорят, бормотание тьмы усиливается. Шорохами наполняется пространство вокруг.
        Внезапно Саня оборачивается и впечатывает в меня злой взгляд. Он настолько близко и его лицо пылает ненавистью, что я отшатываюсь. Как, что происходит?!
        - Ты неудачник! Думал, что мы друзья?! Решил, что Марта твоя?! Только такое ничтожество как ты могло так думать! Умри!
        Марта стоит рядом и смеётся. В её глазницах плещется темнота. Она дьявольски хохочет, её руки тянутся ко мне. Я пытаюсь убежать, но она ловит меня. Парень оказывается рядом и его руки сжимают шею.
        Лицо обжигает боль. А потом с другой стороны и так пару раз.
        - А ну очнись!
        Морок уходит. Вижу, что совсем обычные друзья стоят рядом. Взгляд Марты напряжённый, она трясет меня. Саня же держит крепко, понимаю, что только что вырывался.
        - Всё нормально. - отвечаю на обеспокоенные взгляды, - Это был глюк. Сильный. Ну и ужас, полная дичь!
        - Давай вставать. Контролируем себя, не поддаёмся, - напряжённо говорит парень, сам так и зыркает по сторонам.
        В этот момент темнота нападает на него. Врезается щупальце, плотный сгусток и отбрасывает парня на пару метров. Следом бьют Марту. Девушка вскрикнула и как подкошенная упала. Тут бы и мне прилетело, но успеваю откатиться.
        Бросаюсь к девушке и помогаю встать. Саню продолжают атаковать, но он уже окутался щитом. Оглядываюсь по сторонам, пытаюсь найти, где же противник, но кажется, что он повсюду.
        Стреляю наугад в те места, откуда прилетают щупальца. Вторая пуля удачно попадает. Наконец-то появляется надпись, и наш противник обретает очертания.

        ВЫСШИЙ УЖАС

        Выглядит он как полотно тьмы. Одновременно загораются десятки адских глаз. Размерами такой, что достает до потолков, метра четыре, не меньше.
        Его щупальца, которые выглядят как потоки тьмы, бьют, словно хлысты. Саня принимает удары на себя, но и я с Мартой уже включились. Посылаю пули одну за другой. Девушка замедляет тварь.
        Как только запас маны опускается, достаю баллон, чиркаю зажигалкой и выбегаю вперед. Саня уступает место, тоже сейчас подготавливается, а в ужаса летит поток огня. Это его отгоняет, но на фоне махины струя слишком мелкая.
        Главное, что это даёт нам фору. Мы готовились к самым стрёмным вариантам, поэтому, когда я отскакиваю, на передний план выходит Саня и кидает бутылку с бензином.
        Они летят прямо в гущу тьмы, взрывается и пламя расплёскивается во все стороны. Монстр натурально визжит, да так, что уши закладывает. Следом прилетает вторая бутылка от парня, а там и Марта подключается. Кидает свои, да так удачно, что ужас оказывается зажат в клещи.
        Как только накапливается мана, я атакую пулями. Саня же копит полный запас, Марта тоже. Когда монстр вырвется, начнётся новый раунд.
        Он шипит, мечется, но пламя со всех сторон. Ужас пытается атаковать, но замечаю, что ему это дорого даётся. У меня тоже есть две бутылки. Кидаю их, когда поток огня начинает гаснуть. Так мы ещё пару минут выигрываем.
        Под конец, когда огонь почти потух, он замирает. Но это не предсмертная агония, а жажда убивать. Он знает, что сейчас вырвется. Понимаю это и я. Кричу своим:
        - Бежим наверх! Он сейчас сорвётся!
        Ребята слушаются. Успеваем добежать на этаж выше, когда сзади раздается яростный рёв. Монстр вырывается из темноты, как карающий меч. Саня принимает удар, но его отбрасывает назад, прямо на меня. Я выступаю в качестве опоры, это даёт возможность напарнику удержаться, только вот я сам падаю.
        Ужас продолжает натиск, бой идёт на грани. Вот Саню ранили в ногу, брызжет кровь. Мне достаётся по рёбрам и кажется, они как минимум треснули. Марте разодрали плечо и девушка едва стоит на ногах. Вижу, что её заливает кровь, но помочь не могу.
        Пытаемся отступать, но ужас легко перемещается и блокирует пути отхода. Отгоняем его фонарями, как можем, на минус первом этаже они действует лучше. Да и сам монстр чуть замедлился, видимо отдалённость от логова сказывается.
        Балансируем между жизнью и смертью. Накопить ману - как сделать вдох. Не успеешь - задохнёшься.
        За каждую минуту расплачиваемся кровью. Марта осела возле бетонной колоны и не может встать. Только раз в полминуты кидает замедление. Саня тоже едва стоит на ногах, да и я сам не лучше.
        Вот парень падает. Просто падает и уже не поднимается. Тьма впечатывается ему в грудь, слышу протяжный выдох, полный боли.
        Ужас нависает надо мной. Колышется, как кобра. Готовится убить.
        За спиной Марта. Этого хватает, чтобы броситься вперёд.
        Врываюсь прямо во тьму. Кажется, ужас удивился такой наглости. Дух плотный, густой, но я пробился прямо к нему во внутренности. Выставляю руку наверх и выстреливаю пули туда, где должна быть голова.
        Темнота захватывает меня. Сознание гаснет.

***

        Очнулся от того, что меня опять трясли.
        - Эрнест, дружище, давай вставай, хватит отдыхать, - бормочет кто-то рядом. С трудом узнаю, что это голос парня.
        - Мы живы? - едва слышу себя, так тихо выходят слова.
        - Почти. На, попей воды. Нужно вставать и валить отсюда. И Марте помочь. Та совсем плоха.
        Эти слова приводят в чувство. Приподнялся, быстро глотнул воды и пополз к девушке. Та смотрит на меня глазами, вроде ясными. К плечу прижат бинт. В темноте сложно разглядеть, но вижу, что она необычайно бледная.
        - Я в порядке. Почти… - тихо улыбается девушка.
        - Ага, я вижу. Что с ужасом? - оглядываюсь по сторонам, но вокруг тишина.
        - Это ты нам скажи, - говорит Саня. - Я отрубился, так сильно этот уродец приложил. Очнулся, смотрю, ты валяешься, весь обглоданный.
        - Какой-какой? - удивляюсь его словам.
        - Неважно. Дома глянешь. Ощущение, будто тебя жевали.
        Оглядываю себя и замечаю, что одежда будто истлевшая. Или точнее состарилась. Ткни пальцем и рассыплется. Да и кожу жжёт, как будто на солнце пару суток валялся. Походу, это плата за геройство.
        - Я прямо в него прыгнул. Там и отключился сам. Что дальше не помню.
        - А ты сообщения глянь, там ответы.
        Сделал, что сказал парень.

        ВЫ УБИЛИ "ВЫСШИЙ УЖАС".
        ПОЛУЧЕН 7 УРОВЕНЬ.
        НАВЫК "ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ" ПОЛУЧИЛ 8 УРОВЕНЬ.
        ПОЛУЧЕНО ЯДРО СТИХИИ.
        - Охренеть, - вырывается у меня, - Завалили тварь.
        - Да, так что ты герой, - хлопает по плечу Саня, чем вызывает вспышку боли, - Но пора убираться. Пять минут на отдых, и валим.
        - А как же зачистить дальше? Ведь он наверняка последний был.
        - Потом. Мы на ногах едва стоим. Нам восстановиться надо. Так что уходим.
        Это да. Очевидно же. Просто привык, что Саня так рвётся это место окончательно зачистить, а тут в шаге от победы решил отступить. Вот и тупанул.
        Помогаю подняться Марте. Та облокачивается на меня, медленно идём на выход. Ощущаю себя дряннее некуда. Но иду. Нужно быть сильным. Особенно сейчас, когда девушка рядом. Саня выглядит ещё хуже. Ему явно досталось. Парень едва ковыляет.
        Добрались до забора. Пару дней назад нашли на территории бочки и подкатили их. Теперь легко перелазить.
        Но всё равно, это даётся трудно. Я уже ненавижу этот забор. Каждый раз он издевается над нашими мучениями. Только мне показалось, что забор это просто, как выпадает новое приключение и расставляет всё по своим местам. Уверен, если забор живой и может чувствовать, то он злорадствует.
        Наконец, мы с той стороны. Едва живые, но всё же живые. Теперь нужно дойти домой, а там сон и, надеюсь, утром восстановимся.
        Сознание уставшее. Сузилось до того, что перед собой. Но я привык вслушиваться в темноту. Наверное, поэтому замечаю чьи-то быстрые шаги рядом.
        Не успеваю обернуться. Внезапно по спине прилетает удар чем-то тяжёлым. Лечу вперед, Марта вместе со мной. Падаем в грязь, что осталась после недавнего дождя.
        Ещё один удар. Теперь в голову. На секунду теряю сознание. Очнулся, чувствую, что лежу мордой в луже. Одним глазом вижу, что какие-то типы тащат Марту. Дёргаюсь, но встать не могу.
        Кто-то тащит меня за ногу. Подтаскивает к забору, помогает облокотиться. Наконец муть в голове рассеивается и могу сосредоточиться на том, что происходит.
        Передо мною сел какой-то мужик. В темноте узнаю его. Это тот, которого я вырубил пулями, когда он приставал к Марте. Рядом стоят ещё пара мутных типов. Саню бросили тут же, хрипит совсем близко.
        - Так-так-так… Ну привет, сопляк. Вот мы и встретились. - говорит мужик, - Будешь шалить, твоя девка пострадает. Так что оставь трюки искателей при себе. А то они ведь у меня тоже есть, - его лицо разрезает наглая усмешка. - Значит слушай сюда. Твоя девка у нас. Я знаю кто ты, где живёшь и что вы мутите. Где твой кореш живёт тоже знаю. Ты мне за ту ночь должен десять очков навыков и характеристик. Твой кореш столько же. Понял?! По глазам вижу, что не очень. Не знал, что есть такая возможность? Ну ничего, теперь знаешь. Рассчитаешься, отпустим девку. Если быстро рассчитаешься, то даже быстро отпустим и быть может без последствий. Вздумаешь чудить… Нет, не убьём её, она нам ещё пригодится. А вот по кругу пустим. Понял? Отлично, понял. Завтра жду тебя здесь же в девять вечера. Придёшь рассчитываться.
        Мужик похлопал меня по плечу, встал и ушёл.
        А я остался лежать, сломленный, избитый и грязный. Чувствуя, как внутри разгорается невиданная до этого злость.

        Глава 10. Разборки

        Что делать - не успел решить. Сознание потухло. Потеря крови, общие ранения после того, как побывал в брюхе у монстра, удар в голову, плюс сильные эмоции добили меня. К своему стыду, я отключился.
        Очнулся резко. Будто вынырнул из воды.
        Огляделся. Я не дома. С трудом узнал, что это квартира Сани. Попробовал встать, но тело отозвалось болью. Главное, что живой, а там выкарабкаюсь. Тут вспомнил, что случилось, кулаки сжались от злости. Минут пять я думать, что делать, но потом снова отрубился.
        Проснулся, когда за окном было утро. Со стороны кухни доносился шум. Я снова попробовал встать, но что-то не рассчитал и рухнул на пол. На шум пришёл Саня.
        - Живой?
        - Относительно, - буркнул я. - Есть вода?
        - Да, сейчас.
        Он принёс кружку, напоил, а потом и до туалета довёл. Всё это время я обдумывал ситуацию. К моменту, когда умылся, организм более менее завёлся и согласился нормально передвигаться. Хотя то тут, то там, выстреливала боль и неприятные ощущения.
        - Марту забрали, - сказал Саня, когда я зашёл на кухню
        Парень стоял у плиты и что-то готовил. Шёл приятный запах, но он сейчас волновал меньше всего.
        - Я знаю, - коротко ответил ему и сел на стул.
        - И что? Никаких истерик, паники, попыток бежать спасать? - повернулся он и посмотрел на меня.
        - Нет. - снова короткий ответ.
        - Хм… Что думаешь делать?
        - Поем. Пойду домой. Приведу себя в порядок. Пойду спасать Марту.
        - Лаконично. И как думаешь это делать?
        - Сначала нужно их найти, где они её держат. Потом спасти.
        - Как ты себе это представляешь?
        Я на секунду прикрыл глаза. Как представляю? Сложно сказать. Представляю реки крови, как переломаю этих уродов, но… Готов ли? Смогу ли кардинально решить вопрос? Видимо на моем лице что-то отразилось, потому что последовал вопрос:
        - Будешь убивать? - прозвучало так невинно, как будто говорим о прогулке в парке.
        - Не знаю, - честно ответил я.
        - Я против, - озвучил прямо свою позицию Саня.
        - Ты слышал, что они сказали? Плевать на навыки, у нас всё равно столько нет. Но то, что они пустят её по кругу? - накатила новая волна злости, - Как ты предлагаешь в этом случае решать вопрос мирно?
        - Не знаю, Эрнест. Можно обратиться в полицию.
        - Ты сам в это веришь? Здравствуйте дяденьки милиционеры. Мою подругу похитили. Ах да, она ещё искатель, как и мы. Обладает психическими способностями, а я вот с ветром дружу. Так, что ли?
        - Всё лучше, чем самому убивать.
        - Да никто не собирается убивать. Не знаю я, как будет. Но вопрос нужно решать. Быстро. Как можно скорее. Ты со мной? - спросил я то, что было важным.
        - Разумеется. - отмахнулся Саня, - Глупый вопрос. Я запомнил одного из тех, кто напал на нас. Они все с этих дворов. Я поспрашиваю знакомых, попробую узнать, где они живут.
        - Спасибо.
        Стало спокойнее. Я не один. Любой вопрос можно решить. Нужно только придумать, как это сделать.
        Поели. На часах семь утра. Организм всё ещё шатает. Поблагодарил Саню за то, что дотащил до дома. Но сейчас нужно идти к себе, а то выгляжу как бомж. В крови и грязи. Запачкал тут Сане полдома. Чего он не раздел меня? Хотя ему тоже досталось. Скинул верхнюю кофту, чтобы скрыть основные следы и отправился в путь.
        Пятнадцать минут и вот я стою у себя в квартире. В голове крутится сонм мыслей. Марта у злодеев, настроены они решительно. Чтобы спасти её, нужны веские аргументы. И я знаю только один такой - сила. Учитывая, что я обычный пацан, у которого нет родных, то сила у меня только одна - способности искателя. Так что нужно для начала разобраться, что у меня есть.
        Открыл набежавшие сообщения и выпал в осадок. Куча бонусов привалила, а я и не заметил. За бой с высшей тенью отсыпали щедро.

        ДУХ +3
        ИНТЕЛЛЕКТ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +4
        СИЛА +2
        ЛОВКОСТЬ +1
        КОНТРОЛЬ +1

        Вот это да. Шансы на успех значительно выросли.
        Достаю ядро стихии. Оно выглядит, как сгусток энергии размером с теннисный мяч. Когда только убили ужаса, ядро появилось во внутреннем пространстве. Почти как пространственный мешок в играх. Только у нас нельзя туда предметы засовывать, а вот такие штуки, они как бы виртуальные. Можно достать и пощупать, но обратно уже не спрячешь. Что я и сейчас и сделал.
        Читаю описание:

        ЯДРО СТИХИИ: ПОЗВОЛЯЕТ ВЫБРАТЬ СТИХИЮ И ПОСВЯТИТЬ СЕБЯ ЕЙ.

        Вот оно. Наверное, я бы ещё десяток раз подумал, соглашаться или нет. Может искал бы другую стихию, но точно бы отложил решение на пару дней. Но сейчас…
        АКТИВИРОВАТЬ.

        КАКОЙ СТИХИИ ЖЕЛАЕТЕ СЕБЯ ПОСВЯТИТЬ? ВНИМАНИЕ, ЕСЛИ СТИХИЯ ОТКАЖЕТ, ЯДРО РАЗРУШИТСЯ.

        Интересно как. Выбираю воздух. У меня есть его благословение. Достаточно подумать о выборе, как ядро загорается светом. Я сижу в комнате и откуда не возьмись поднимаются потоки ветра. Летит бумага, падают книги, вещи подлетают наверх, хлопает дверь, а шторы болтаются, как пиратский флаг во время шторма.
        Ветер набрасывается на меня. Сдавливает. Треплет волосы. Но я спокоен. Развожу руки вперёд, словно знаю, что надо делать. Ну раз ветер хочет играть, то давай поиграем.
        Наше противостояние длится пару минут. Иногда ветер пытается ранить, но я спокоен и это лучше любой защиты.
        - Я посвящаю себя тебе.
        Эти слова вырываются сами собой. Как завершающий аккорд.
        Внезапно наваливается ощущение воздуха вокруг. Я слышу его. Не просто дышу, а ощущаю на десятки и сотни метров вокруг. Воздух как живой. Он легко двигается и превращается в ветер, можно проникнуть куда угодно. Невесомый и незаметный, любые двери ему открыты.
        - Помоги… - шепчу я, - Найди её. Прошу.
        Ветер понимает меня. Снова поднимаются потоки, моё сознание уносится куда-то далеко. Я мгновенно пролетаю десятки домов и сотни квартир. Чужие жизни проносятся сплошным потоком. Наконец я вижу Марту. Она сидит в наручниках, привязанная к стулу. В доме есть и другие люди, те самые мужики, что забрали её. На секунду вижу их лица, а потом меня выбрасывает из квартиры. Вижу номер дома. Он врезается в память.
        - Спасибо, - успеваю прошептать ветру, после чего падаю.
        Из носа хлещет кровь, я обессилен и чувствую полное истощение маны. Но оно того стоило. Теперь я знаю, где искать девушку.

        ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ПРИНЯЛИ СТИХИЮ.
        ПОЛУЧЕН СТАТУС "НОВИЧОК СТИХИИ ВОЗДУХА". ВСЕ НАВЫКИ СТИХИИ ВОЗДУХА УСИЛЕНЫ В 1,5 РАЗ.
        ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ СЛЕДУЮЩИЙ РАНГ В СТИХИИ, ПОБЕДИТЕ ДЕСЯТЬ АДЕПТОВ ДРУГИХ СТИХИЙ ИЛИ СУЩЕСТВ РАВНЫМ ВЫСШИМ ДУХАМ.
        ЖЕЛАЕТЕ УЗНАТЬ, КАК ПРОИСХОДЯТ СРАЖЕНИЯ МЕЖДУ ИСКАТЕЛЯМИ? ДА/НЕТ

        Жму да.

        ПОБЕДОЙ СЧИТАЕТСЯ ДВА ВАРИАНТА:  
        1. СМЕРТЬ ПРОТИВНИКА. В ЭТОМ СЛУЧАЕ ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДВА БОНУСНЫХ ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК И НАВЫКОВ
        2. ПРОТИВНИК СДАЕТСЯ И ОТДАЕТ ПО ОДНОМУ ОЧКУ СВОИХ НАВЫКОВ И ХАРАКТЕРИСТИК

        Вот оно как. Нет сил удивляться. В голове слишком мутит, после того, как побывал воздухом и ветром. Но сообщения продолжают сыпаться.

        ОТКРЫТА ВЕТКА РАЗВИТИЯ ВОЗДУХА.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ПЕРВЫЙ, КТО ПОСВЯТИЛ СЕБЯ ВОЗДУХУ. СТИХИЯ БЛАГОВОЛИТ ВАМ. ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ "ЕДИНСТВЕННЫЙ ЛЮБИМЧИК СТИХИИ". НАГРАДА:
        • 5 ОЧКОВ НАВЫКОВ
        • 5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК

        Тут я выпадаю в осадок. Привалило, так привалило. Счастливо смеюсь, валяясь на полу. Теперь вызволение девушки кажется тривиальной задачей. Нужно только оклематься, а потом… Кто-то заплатит за то, что решил тронуть Марту.
        Появилась новая вкладка. Древо навыков воздуха. Открываю её и вижу то, что сотни раз видел в компьютерных играх. Десятки ярлыков, каждый из которых показывает навык, который можно приобрести.
        В самом низу находится "Воздушная пуля". От неё идут ответвления. Можно взять соседний навык, а потом добраться и до тех, что повыше. Само древо делится на несколько стволов.
        Изучение отнимает час времени, не меньше. Слишком много информации, которую нужно осмыслить и принять правильное решение. От этого зависит моя судьба и жизнь Марты.
        Лезвие, таран, вихрь лезвий… Сейчас мне доступны два навыка. Лезвие воздуха, тут очевидно, что это такое. Базовый урон сразу два, а не один, как у пули. Вижу это заклинание как более мощную версию того, чем пользуюсь. Дальше откроется таран - это пресс воздуха, что можно обрушивать на врагов. Походит на полуплощадное заклинание. Вот следующее точно площадное - вихрь лезвий. Базовый урон - десять. Покрывает площадь в пару квадратов и шинкует там всё, что есть. Страшно представить, как это будет выглядеть, если прокачать, а потом кинуть в толпу людей…
        Есть и другие навыки: небоевые. Слухач - позволяет слышать лучше на расстоянии. Ветер доносит звуки. Щит ветра - создает вокруг завихрения, которые усложняют задачу попасть в тебя чем-то. Есть щит воздуха, что создает плотный диск, жёсткую версию щита. Дальнозоркость, если хочешь видеть дальше. Ступень - если хочешь шагать по воздуху. Полёт - если хочешь летать. Последнее особо круто. Настоящая магия.
        Только вот чем выше навык, тем сильнее к нему требования. У лезвия, например, затраты базовые пятнадцать маны. Так что на первом уровне оно слабее, чем пуля. Но вот если развить…
        Чтобы получить навык, нужно потратить одно очко. Так что хорошо, что я копил. Пришло время тратить.
        Общее направление развития понятно. Главный ресурс - очки навыков. Дают их либо за уровни, либо за победы. Так что, не трудно догадаться, что когда искателей станет больше, начнутся массовые бои за ресурсы.
        Уже начались. Ведь этот урод, что утащил Марту, в курсе, что как-то можно передать навыки. Но делиться с ним? Идти на переговоры с террористом, что взял заложника? Нет уж. Я сам к нему приду и заставлю пожалеть о содеянном.
        Открываю лезвие и сразу таран. Второй имеет базовый урон три, площадь один квадратный метр и стоимость в двадцать маны. Ничего, я вас прокачаю, всё впереди.
        Глянул на часы - девять утра. Время пока есть. Как минимум до вечера. А раз так, пришло время качаться.
        Я принялся раз за разом вызывать заклинания, пока не закончилась мана. Потом быстро поел и отправился на стройку. Там восстановление в два раза быстрее, так что и прокачка ускорится.
        Пока шёл, проверил, что дала десятка в силе. 10% к единовременному усилению. Так себе бонус, но в случае драки, если решу ударить как следует, этот рывок может помочь. Подумал, дают ли ещё бонусы при достижении планок? На двадцати было пусто. Но у меня в выносливости 24 и может, если вкинуть одно очко, то что-то появится?
        Так и сделал. В итоге выиграл джекпот:

        РЕГЕНЕРАЦИЯ +10%

        После того, как это появилось, в течение получаса всё тело зачесалось, а потом возник сильный голод. Хорошо, что я с собой еду взял, планируя провести на стройке весь день.
        Написал Сане. Предложил идти ко мне, тот согласился. Вскоре рассказал ему обо всех изменениях. Только вот у парня облом вышел. Стихии то у него не было. Обычный магический щит. Без привязки к чему-то.
        Дальше продолжили тренироваться вместе. Оставшиеся десять очков характеристик поделил между духом и интеллектом. Хотел сначала полностью в мозги вложить, уж слишком медленно тот качается, но бонус от духа важнее. В итоге дали +10% к объёму. Тоже хорошо.
        До вечера лезвие и таран умудрился поднять до четвертого уровня. И оно того стоило. Вложил по одному очку навыков, поднимая ранги и получил конфетку.
        Сейчас мои статы, со всеми бонусами и усилениями выглядели так:

        УРОВЕНЬ 7
        ДУХ 25 (275 МАНЫ)
        ИНТЕЛЛЕКТ 16
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 25
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 6
        КОНТРОЛЬ 6

        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 0
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 3

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 8
        РАНГ 5. БОНУС +50%
        УРОН: 14
        ДАЛЬНОСТЬ: 31,5 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ
        УРОВЕНЬ: 4
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 12,8
        ДАЛЬНОСТЬ: 21,8 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 14,2

        ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН
        УРОВЕНЬ: 4
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 19,2
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,2 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 18,8

        Да, пока пуля по итоговому урону впереди всех, но это пока. На пятом ранге, при восьмом уровне, таран будет наносить пятьдесят урона. Космическое значение. Нужно лишь потратить немного времени, чтобы продвинуться вперёд.
        Время неумолимо шло. По молчаливому сговору, мы с Саней провели день в тренировках. Общались, но мало. Как-то не до разговоров. Но пришло время обсудить, что ждёт впереди.
        - Я иду за ней, - говорю ему прямо. На часах пять вечера, до назначенной встречи два часа.
        - Я пока не узнал, где её скрывают, - отвечает парень.
        - Это не важно. Я знаю, где она.
        - Откуда?
        - Ветер сказал.
        Парень смотрит странным взглядом, но принимает ответ.
        - Я с тобой, - говорит он.
        - Лучше не надо. Спасибо за помощь, но… Я не уверен, что смогу остаться в рамках.
        - Значит, я попробую тебя в них удержать.
        - Думаешь? А ты представь, что было бы, если бы вместо Марты они забрали твою сестру.
        Парень дёргается, как от пощёчины. Удар ниже пояса. Вижу в его глазах боль. И злость. Ненависть. Ярость. Страх. Снова боль. Чувства сменяют друг друга одно за другим.
        - Ты… Прав. Сделаем то, что должно.
        Он роняет слова тяжело, а я чувствую себя мерзавцем. Как бы это не стало концом нашей дружбы.
        Уходим со стройки. Молча шагаю по нужному адресу. Оглядываюсь по сторонам. Ищу лица тех, кто представляет опасность.
        Метров за пятьдесят от дома, когда заворачиваем за угол, встречаемся лицом к лицу к одним из уродов. В руках у него пакет из ближайшего магазина, там просвечивают силуэты бутылок и торчит край от блока сигарет. Сам он тоже курит.
        Узнает нас, глаза расширяются, на лицо наползает улыбка.
        - Пацан, и ты здесь. Как навы…
        Договорить он не успевает. Таран опускается ему на голову, слышу отчетливый хруст. На землю падает изломанное тело. Живое, бешено глазами вращает, мычит от боли. Вижу, как тянется куда-то в карман. Стреляю пулей, перебиваю руку. Ударил бы лезвием и не удивился бы, если бы конечность отлетела. Поэтому сдерживаюсь.
        Подхожу и дёргаю его за футболку, подтягиваю к себе. Кулак опускается ему на морду. Сам удивляюсь, когда ломаю ему зубы, нос. Тут-то и пригодилось разовое усиление. Молча наблюдаю, как его лицо превращается в кровавый фарш.
        Сзади хватают и оттаскивают. Это Саня решил вмешаться.
        - Я спокоен. - говорю ему. Руки отпускают.
        Подхожу к телу. Мужик хрипит, но вроде дышит. Саня рядом, наготове, если что, бросится меня снова оттаскивать. Прохлопываю карманы, нахожу мобильник и ключи. Бумажник тоже нашёл, но мне плевать на чужие деньги.
        - Признай поражение и будешь жить, - говорю ему в лицо. Тот моргает и мне падают дополнительный навык и очко характеристики.
        Идём дальше, находим нужный подъезд. Ключи подходят к нему и оказываемся внутри. Поднимаюсь по лестнице на третий этаж, дверь, где прячут Марту наконец-то передо мной. С виду хлипкая, обшарпанная.
        Открываю дверь ключом. Надеюсь, что с той стороны решат, что свои. Распахиваю и оказываюсь в коридоре. Первое, что бросается в глаза - кровавый след, что залил линолеум.
        Бросаюсь вперёд, с ужасом понимания, что мог опоздать.

        Интерлюдия. Марта

        Бой вышел смачным. Думала, что допрыгалась, но нет. Каким-то чудом Эрнест спас нас всех. Я видела, как он защищал меня, как бросился на монстра, когда остался последним стоящим на ногах. Приятно, чёрт возьми. В этом мальчике есть героизм.
        Снова этот проклятый забор. Кажется, в отряде все его ненавидят. Я больше всех. Черт возьми, где платья, туфли и сумочки?! И вот дёрнуло же меня вписаться в это всё, захотелось уникальных возможностей. Но ладно, я знаю, ради чего иду на это, так что хватит ворчать. Сожми зубы, детка, и топай вперёд.
        Сознание работает как-то урывками. Эрнест позволил повиснуть на себе, тащит меня. А он сильный. Хотя и не скажешь так с виду. Типичный милый мальчик, а вон сколько всего в нём.
        Поток мыслей обрывает жёсткое падение, что вышибает дух. Какого хрена?!
        Тут меня дёргают за ногу и куда-то тащат. Оглядываюсь и с ужасом узнаю того мужика, от которого меня отбили парни. Вот же неймётся ему! И зачем я тогда к нему полезла?! Выдернула случайно мысль про навыки и привязалась. А он заметил, что воздействую на него. Хотел вместе поработать, сказал, что для моих навыков найдётся применений. Когда отказала, начал давить. Что дальше будет - как-то совсем плохо от этих мыслей. Надеюсь, ребята живы остались. Это была последняя мысль, перед тем, как я отключилась.
        Очнулась на чем-то твёрдом. Тело болит, рана на плече ноет. Руки скованы сзади. Аккуратно попробовала ими пошевелить, но куда там. Походу наручники одели. И откуда они у этих уродов? Неужто по такому делу в секс-шоп заскочили?
        - Смотрите, очнулась девка, - говорит кто-то рядом.
        Я открыла глаза. Какой смысл таиться. Осмотрелась. Вокруг убогая обстановка. Стрёмный диван и ковёр висит на стене. Меня что, обратно в убогое прошлое отправили? Откуда этот анахронизм?!
        Похитивший меня урод подходит и хватает за подбородок. Заставляет в глаза смотреть.
        - Ну чо, попалась краля. Давно не виделись. - ржёт этот шутник, - Я ведь по хорошему предлагал, но ты отказалась. Теперь будешь работать на меня. Поняла? Иначе твоих пацанчиков на тот свет отправим. Да и тебя оприходуем, ты девка вроде симпатичная. - снова смешок.
        Тут я закашлялась и забрызгала этого урода кровью. Он вскочил, как ужаленный, брезгливо вытерся. Хотел врезать, дёрнулась рука, но остановился.
        - Пацаны, принесите этой дуре воды и перевяжите её кто-нибудь. А то сдохнет раньше времени.
        Про раньше времени я сделала себе пометку. Походу миром они расходиться не собираются. Дело дрянь. Но воды принесли. Напилась. Сплюнула прямо на пол сгустки крови. За что влепили пощёчину. Уроды. На рану ливанули спирта, да бинты приложили. Тоже мне, медики.
        Оценила обстановку. Тут трое мужиков. Начала аккуратно вытягивать их мысли. Так-так… Ещё один куда-то ушёл. Они хотят вечером забрать у ребят навыки, обещали им отпустить меня, но не собираются этого делать. Парней пустят в расход, если я буду артачиться. Меня же собираются использовать в своих тёмных делах. Психик им пригодится. Уроды. Гореть вам в огне.
        Накатила усталость, сознание погасло.

***

        Очнулась и чувствую себя явно лучше. Да уж, эта выносливость творит чудеса.
        За окном день во всю. Мужиков теперь четверо, обсуждают, что делать дальше. Послушала их разговоры, но ничего нового не узнала. Нужно разобраться, что там за бонусы прилетели.

        ДУХ +3
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +3
        ИНТЕЛЛЕКТ +1

        Очень даже. Но другое сейчас волнует. Шестой уровень дали, свободные очки навыков и характеристик, так, вот оно: ядро стихии. Смотрю описание и победно улыбаюсь. Наконец-то.
        Две минуты и я принимаю служение менталу, психический план теперь мне дом родной. Вылезает бонус, что я первая. Отлично. Плюс пять навыков и характеристик. Да это праздник какой-то.
        Пробегаюсь глазами по древу навыков. Психическое воздействие, как было тринадцатого уровня, так и осталось. Ребята думают, что у меня седьмой уровень, решила перед ними не палиться. Должны же быть у девушки свои секреты.
        Так, что тут ещё… Эмоциональное воздействие… Это я уже умею, но теперь будет отдельным навыком, который можно улучшать. Отлично. Спасибо тебе, Эрнест, что позволил ставить на себе эксперименты. Сблизиться с тобой было правильной идеей.
        Идем дальше… Внедрение. Можно вложить мысль в голову другому человеку. Это я тоже умею, но с навыком будет лучше получаться. Берём. Ментальное копьё, щит… С этим позже разберусь. На первом уровне нового навыка урон будет мизерный, так что мне не светит перебить этих уродов. А вот воздействовать…
        С навыками открылась новая характеристика. Воля. Чем она выше, тем лучше работают воздействия на других людей.
        Быстро раскидываю свободные очки. Поднимаю волю, остального мне и так хватает. Качаю эмоции и внушение. Вместе с контролем это станет грозной силой.
        Ну что мужики, кабздец вам. Хищная улыбка сама наползает на лицо. Если бы уродцы увидели меня сейчас, обосались бы от страха.

***

        Час. Столько мне потребовалось, чтобы просчитать собравшихся уродов. Я заглядывала к ним в разум, находила страхи и тайные желания. Их эмоции - как открытая книга.
        Сама я притворилась, что в отключке. Лежит себе девушка мирно, голову свесила. Мужики раз в полчаса заходят, проверяют, дышу ли, а потом уходят. Зря они меня трогают. Так внушения лучше проходят.
        Одного зовут Женя. Другие его кличут Жека, но он Женя. В душе робкий, хотя снаружи хочет казаться суровым. У него интересный навык - видеть других искателей и их приблизительные возможности.
        Ему не нравится происходящее, но он боится главного - Дмитрия. Того урода, что поймал меня.
        Снижаю страх, усиливаю сомнения Жени. Симпатию и сострадание к себе тоже усиливаю. Пробуждаю в нем решительность.
        Третий урод - Гена. Похотливое животное. Именно он чаще других приходит проверить, жива ли я. Уже успел пару раз за сиськи полапать. Но ничего… Разжигаю в нем похоть. Снижаю контроль, расшатываю скрепы сознания.
        Дмитрия тоже не обхожу стороной. Он тут главный, но у него есть страх, что остальные не будут его слушаться. Он сидит глубоко, но я бережно вытаскиваю его наружу, усиливаю мнительность.
        Не проходит и часа, как Женя настороженно смотрит на остальных. Дмитрий это видит и парится, думает, как бы поставить того на место. Гена же предложил уже пару раз пустить меня по кругу. Ну или он сам может девку оприходовать, если другие не хотят. Дмитрий велел ему пойти подрочить в сортире, если так неймется, а меня не трогать.
        Похотливая скотина бесится от этого, но пока молчит. Только глаза злые стали. Мне немного не по себе, когда он смотрит. Чувствую его липкий взгляд, как он ползёт по коже. Ты у меня на крючке, тварь.
        Дмитрий тоже видит, что подчиненный готов его ослушаться. Ходит хмурый, смотрит волком. Достал незаметно для других ствол. Усиливаю в нём решимость пустить его в ход.
        Есть ещё мужик. Пашей кличут. Он у них на побегушках. Именно его отправляют за сигаретами и жратвой. Отлично, в квартире остается трое.
        Бью по Гене точечным воздействием. Чувствую, как в паху у него взрывается, а мозги отключаются. Он превращается в натуральное животное. Плюет на остальных и идёт ко мне.
        Дверь хлопает. Это животное подскакивает, дёргает, срывает со стула и бросает на диван. Тот жалобно скрипит, ну и я вскрикнула испуганно. Усиливаю в Дмитрии желание контролировать и гнев, что его ослушались. Тот врывается и стреляет в урода, что навис надо мной.
        Мёртвое тело падает сверху. Чувствую, как меня заливает кровь, но плевать. Бью по Дмитрию и глушу его, чтобы остановился. Следом усиливаю в Жене страх и ужас, что он следующий. Внедряю ему идею взять нож.
        Через три секунды доносится крик. Это Женечка вонзил нож в спину Дмитрию. Тот оборачивается, не верит в происходящее, но успевает выстрелить. Женя падает.
        Мать твою. Я только что убила троих людей. Не напрямую, но по факту так и было. Только об этом знаю лишь я, никто другой.
        Теперь надо вызвать ментов, заявить о похищение и попытке изнасиловать, рассказать сказку, как они сами тут себя все перебили. Тем более, так и было. Разве может это всё сделать хрупкая девушка, раненная и в крови, да ещё в наручниках?

        ВЫ УБИЛИ ТРЁХ ИСКАТЕЛЕЙ. ПОЛУЧЕНО: ШЕСТЬ ОЧКОВ НАВЫКОВ, ШЕСТЬ ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК

        А вот и бонусы. Супер. Пока думаю, как вылезти из под здоровой туши, что умерла прямо на мне, дверь кто-то открывает. Вот же гадство, вернулся четвёртый.
        Но нет, это врывается Эрнест. Его глаза ошалелые, он явно в шоке от увиденного и какого хрена вообще тут делает?
        - Марта! - кричит он.
        - Да здесь я, здесь, не ори только! - громко шепчу ему.
        - Ты как? - подбегает парень. Смотрит на труп, на меня и явно не знает, что делать. Так, придётся брать всё в свои руки.
        - Я в порядке, дорогой! Как ты здесь оказался?! Впрочем, сейчас не об этом. Эти уроды перебили друг друга. Что-то не поделили и устроили побоище. Я тут чуть с ума от страха не сошла. Спасибо, что пришёл!
        - Сейчас я тебе освобожу, погоди, - он бросается вперед и явно хочет скинуть мужика.
        - Нет, стой! Не оставляй следов! Эрнест, слушай, нет времени объяснять. Как мы трупы оправдываем? Тебе надо выйти из квартиры и вызвать ментов. Скажешь, что меня похитили и требовали отписать квартиру. Узнали, что ты остался без родни и решили вот так воздействовать. Ты пришёл договариваться, но стрельба тебя напугала, и ты позвал на помощь. Запомнил? Всё, давай на выход. Я в порядке, потом поговорим, верь мне!
        По мере того, как я говорил, взгляд парня менялся. Страх за меня, паника, облегчение, недоумение, снова страх, растерянность, понимание, решимость. Целый коктейль.
        - Мы одного из них поймали. Четвёртого. Я его переломал знатно и ключи забрал.
        Молчу. Хочется выругаться, но молчу. Такой стройный план испортил. И что делать?
        - Эрнест, нужно его найти и договориться, чтобы молчал. Не знаю, как ты это сделаешь, но очень нужно, иначе нас тут всех посадят!
        - Хорошо, я придумаю что-то. Ты точно в порядке? - киваю ему в ответ и поторапливаю, - Всё, сейчас вызову, жди.
        - Ручку за собой протри и следы убери! - кричу ему вслед.
        Дверь захлопнулась. Надеюсь, из соседей никто не видел парня. А то жопа будет. Но ничего, пусть попробуют вякнуть. Я быстро в них эту идею подавлю.
        Да и ментов придется обработать, чтобы шероховатости сгладить. Так что расслабляемся и копим ману. Попутно стараюсь не вдыхать отвратительный запах смерти, крови и дерьма.

        Глава 11. Жизнь продолжается или…

        Вышел из квартиры полный смятений. Когда шёл сюда, был готов ко всему. Допускал, что дело закончится кровью. Да что уж, я готов был перемолоть всех в фарш, чтобы спасти Марту! Но встретить трупы? Свежие? Вот это поворот.
        Саня ждал на лестничной площадке. Я вытер ручку двери и махнул ему, что нужно идти вниз. По пути объяснил, что случилось. Сказать, что парень удивился, это ничего не сказать. Вызвали ментов, а заодно и скорую. Поспешили к месту, где оставили раненого мужика. Но там его уже не было и если судить по тишине вокруг, ушёл он сам. Что же, решу эту проблему позже.
        Чужие ключи и мобильник выкинули в мусорку, а потом ждали у подъезда. Подъехал бобик с ментами, те вышли, расспросили, что случилось. Я, немного испуганно, пересказал очередность событий. Люди в форме смотрели скептически, но согласились проверить квартиру. Я с Саней остался внизу, они же зашли в подъезд и скрылись там.
        Через минуту послышались крики Марты, которая звала на помощь, как потерпевшая. Началась суета. Полиция вышибла дверь, благо та была хлипкая. Нашла трупы и раненную девушку в наручниках, под мертвым мужиком. Приехала скорая, пострадавшую сдали врачам. Ну а нам устроили допрос. Кто такие, как так вышло, что слышали, что знаем. Я и рассказал ту версию, что предложила Марта.
        Если честно, то было страшно. К дракам я привык немного. А вот мысль, что могу оказаться в тюрьме - это как-то пугает. Но закончилось всё на удивление быстро. Марту увезли в больницу, а нас с парнем отправили домой, предварительно взяв контакты.
        - И что, это всё? - удивился я и задал вопрос Сане, когда отошли подальше.
        - А ты чего ждал? Нас никто не видел, двое молодых парней, напуганы и потрёпаны. У тебя синяк ещё со вчерашнего дня остался, так что видно, что избили. Нет причин нас забирать.
        - Странно. Ну да ладно. Я только рад буду, если всё хорошо кончится.
        Саня на это промолчал.
        Разошлись по домам. Чувствую себя выжатым. Как будто вынули стержень. Заказал еды на дом, объелся и завалился спать. Продрых до самого утра. Списался с Мартой и узнал, что у неё всё в порядке. Вот думает, как скрыть от врачей быстрое заживление ран.
        Я тоже уже полностью в порядке. Только вот с утра зверский голод, который и разбудил меня. Неужели я столько ранений наполучал, что приходится восстанавливаться так активно? Впрочем, мне не жалко. Послушно закидываю в желудок пищу.
        Настал понедельник. Саня умотал на работу, Марта в больнице ещё день будет как минимум, я документы подал, остается ждать результатов. Не хочется что-то делать, но заставляю себя отправиться на тренировку. Сегодня у меня первое занятие по мордобою.
        Прихожу в зал в смешанных чувствах. С одной стороны робею, этот мир пота и драк вызывает трепет. Раньше я видел драки разве что в кино, а сейчас стою у входа и мнусь, перед тем, как зайти.
        - Новичок? - подходит ко мне мужчина с сединой в волосах, - Пойдём, покажу раздевалку. Через пятнадцать минут начинаем.
        Это тренер. Показывает мне, что здесь и как. Зал в подвальном помещении. Вижу маты, груши висят, перчатки. Проходим мимо основного зала и оказываемся в раздевалке. Там уже собралось человек пять. Обычные парни плюс минус моего возраста. Есть те, кто сильно старше, есть моложе.
        На меня почти ноль внимания. Когда шёл сюда, то представлял проверки на вшивость, что докопаются, будут издеваться. Может это и ждёт меня впереди, но пока тишина. Люди пришли заниматься, что и планируют делать. Постепенно в раздевалку заходят новые ученики. Кто переоделся, выходят, я за ними, идём в зал.
        Знакомые между собой переговариваются, слышу шуточки, я же встал в стороне и молчу. Жду, что будет дальше.
        Ну и дождался. Сначала разминка. Пробежать пару кругов, потом тоже бежать, но уже добавлять махи руками, ногами, выпады и так далее.
        Постепенно мозги отключаются. Простые движения, знай себе делай то, что говорит тренер. Через полчаса переходим на маты. Показывают основные движения. У группы своя программа, мне дают то, что попроще. Повторяется то, что было в зале - тренер сначала хочет узнать, какие у меня цели и что я могу.
        Честно рассказываю, что это мой первый опыт, что хожу ещё в зал. Пришёл, чтобы научиться драться и постоять за себя. Тренер замечает следы синяков и наверное делает какие-то свои выводы.
        К своему удивлению я выдерживаю полную тренировку. Запыхался, конечно, но зуб даю, пару недель назад я бы тут умер. А сейчас держусь. Явный успех поднимает настроение. Так что заминку выдерживаю с достоинством. Работаем на пресс, одно упражнение сменяет другое.
        Домой вернулся довольный. С Саней договорились, что сегодня отдыхаем. Каждому из нас досталось, а вдвоём идти зачищать стройку опрометчиво.
        Ночью снятся кошмары. Просыпаюсь в поту. Снилось, что Марту изнасиловали и убили, а я не успел. Ещё высший ужас пришёл в конце и сожрал меня за это. Сходил умыться, возвращаюсь и открываю окно.
        Внутрь врывается ветер. Я чувствую его. Буквально ощущаю, но не так, как обычно. Как часть меня. Это успокаивает. Я в родной стихии, она вокруг, повсюду.
        Возвращаюсь в кровать и спокойно засыпаю.

***

        На стройку вернулись через два дня. Там успело поднакопиться ужасов, но мы справились. Прошли как нож, сквозь масло. Но высший ужас отсутствовал. Может надо больше времени на его появление, может ещё что, но минус второй нас встретил только ледяными тварями. Прошли вдоль и поперёк весь ярус, искали вход на третий, но его не было.
        Да и чувствовалось, что аура места ослабла. В итоге в одном из подсобных помещений нашли причину всех бед. Это выглядело, как марево в пространстве. Направляешь туда свет и его преломляет.
        Когда подошли ближе, то увидели надпись:

        РЯБЬ ПЕРВОГО РАНГА

        А следом возникло сообщение:

        ЖЕЛАЕТЕ ЗАКРЫТЬ?

        Все вместе нажали да. Ужасы достали дальше некуда. Даже как фарм это место не хотелось рассматривать. Рябь дернулась и схлопнулась. Нам выдали награду: 10% иммунитет к навыкам стихии ужаса. Оказывается, это отдельная стихия.
        - Ну что, по домам? - спросил я, когда дело было сделано. Странно чувство. Столько мучились, свою кровь проливали, а вот сейчас пришли и спокойно решили вопрос. Можно сказать, что отомстили за родных. Надеюсь, они это видят и улыбаются сейчас.
        - Да, дело сделано, - согласился парень.
        - И что, это всё? - вопрос Марты повис в воздухе.
        - Предлагаю отпраздновать. Хорошо потрудились, можно себя наградить, - выдвинул я идею.
        На том и закончили, отправились наверх. Но вопрос так и остался висеть. Это что, всё? Больше ничего не будет? Будем спокойно спать у себя в постелях по ночам? Но почему-то этой ночью никто не решился предложить совместные варианты будущего.
        На следующий день встретились у меня дома. Торт, вино, посиделки. Вспомнили самые интересные моменты, которые были. Но они быстро кончились. Да и сам разговор как-то сдулся. Саня попрощался и ушёл к себе. Марта осталась.
        После возвращения девушки из больницы это была первая ночь, которую провели вместе. По её словам ей надо было побыть одной, привести мысли и чувства в порядок. Я её понимал. У самого в душе сумбур.
        Но сегодня оторвались за все пропущенные дни. Это была пылкая ночь. Я целовал её и целовал, вдыхал запах. Сам удивился своей жадности. Но девушке это нравилось, так что нашли общий язык.
        - Какие у тебя планы? - спросила она на утро.
        - Не знаю пока. Вот в зал записался, в секцию хожу, документы подал. Может, буду жить обычной жизнью. - усмехнулся я.
        - Хороший план. Мне так нравится, что ты чем-то занимаешься, - девушка прижалась ко мне и куснула за плечо. Это подняло мою мотивацию заниматься и дальше раз в десять.
        Позавтракали и Марта убежала на работу. Я же остался один. Потупил. Попробовал играть, но быстро наскучило. Сериалы - аналогично. Прибрался дома, чуть развеял скуку, но она накатила с новой силой.
        Принялся тренировать навыки, а именно контроль. Благодаря ему можно было менять заклинания, чем я и занимался. Расширить пулю, увеличить, уменьшить. Само по себе это может усилить грозность оружия. Как представлю, что будет, если то же лезвие выпустить точно в глаз, так жуть берет.
        Попробовал разобраться в своих мыслях - но ни к чему не пришёл. Я изменился, это да. Почувствовал силу и чуть не сорвался. Ведь правда был готов причинять насилие. Живому человеку. Но что они за люди, если пошли на похищение и шантаж? Едва до изнасилования не дошло. Внутри снова заворочалась злость и я поспешил переключиться.

***

        День сменял другой день. Я ходил в зал, ходил в секцию, изучал эту тему, но… Оставалось много свободного времени. Марту тоже захватили дела, и мы виделись всего один раз. Она очень извинялась и печалилась, что не можем встретиться, ссылаясь на накопившееся обязанности. Учёба, работа - это отнимало у меня девушку.
        Хотелось проводить время с ней, но что тут сделаешь? Обидеться? Это казалось глупым. Сидеть грустить и ждать её? Так я не пёсик, чтобы хозяина дожидаться. Наехать на неё? Так за что? За то, что у неё есть другие дела помимо меня?
        Боюсь, в этом случае я буду выглядеть, как капризный ребенок и почему-то есть подозрение, что таких парней девушки не любят. Так что если мне грустно, это сугубо моя проблема и надо самому себя развлечь.
        От скуки попробовал найти работу, но… Идти официантом? Грузчиком? Почему-то не хотелось, хотя я понимал, что нефиг губу раскатывать. Для молодого парня любая работа будет полезной. Каждый день я себе говорил, что вот завтра начну прозванивать объявления, но откладывал раз за разом.
        Чтобы хоть чем-то заняться, принялся изучать новостные сводки. Продолжил составлять карту странных событий. Сначала у нас в городе, а потом и по всей стране. Большинство новостей - полный шлак. Погружаешься в это дерьмо и кажется, что завтра наступил конец света. Погружаешься ещё глубже и понимаешь, что новости настолько искажают, что надо быть идиотом, чтобы в них верить.
        Не выдержал, отправился в один район. Я откровенно засиделся. Хотелось снова приключений. Ощутить адреналин. Я честно попытался жить обычной жизнью, но она оказалась слишком… Пресной. Или, если быть честным, не сама жизнь в целом, а именно моя пресна и скучна. Без работы, друзей, учебы - без всего того, что насыщает жизнь, я готов был лезть на стену от скуки.
        Первая вылазка оказалась безрезультатной. Я побродил среди домов, нашёл место, где умерло несколько человек. Проверил, есть ли в округе заброшенные места, но тщетно. Убил пару часов и хоть бы один след найти, куда там. Пустота.
        Второе на очереди место было парком. Мелькали новости, что там пропало шесть человек. Когда приехал туда, подумал, что парком это место назвать будет перебором. Настоящий лес. Можно часами бродить и не выйти.
        Сразу отметил, что день хоть и солнечный, но людей мало. Прохожие есть, но редкие. Прошёл мимо места, где давали в прокат велосипеды. Хотел взять, но закрыто.
        Иду, гуляю, дышу свежим воздухом. Приятно, однако. Чем дальше в лес, тем свежее этот воздух. Ориентируюсь на то, где меньше всего людей и на собственные ощущения. Иду хаотично, могу резко свернуть, если какое-то направление покажется особо перспективным.
        Спустя полчаса прогулки догадываюсь применять навыки, чтобы засекать восстановление маны. В особых местах она в два раза быстрее восполняется. Так было на стройке. Если есть другие места, то может там схоже?
        Ещё полчаса и мне улыбается удача. Да! Нашёл! Восполнение резко скакнуло, значит я в особой зоне.
        Но улыбка быстро сходит на нет. Тут может быть опасно. Вглядываюсь по сторонам, но тишина. Подозрительная. Разве что скрип ветра гуляет. Поразительно, как один и тот же лес может выглядеть по-разному, в зависимости от того, увеселительная это прогулка или вражеская зона, где в любом месте может поджидать опасность. Обычные ветки, что секунду назад казались безобидными, превращаются в лапы монстров, что тянутся ко мне. Это игра воображения, но заставляет понервничать.
        Стою, мнусь, обдумываю ситуацию. Открываю древо навыков. Выбираю навык "Слухач", уверенно активирую. Теперь ветер будет доносить мне интересные звуки. Это пассивный навык, не боевой. У него нет уровней, но можно повышать ранги, тогда эффективность возрастёт.
        Прислушиваюсь. Ветер щекочет волосы, треплет их. Доносит шорохи, скрипы и звуки леса. Накидываю капюшон, на лицо повязываю бандану. Последнее, что хочу, чтобы кто-то запомнил меня шляющегося по сомнительным местам.
        Перехожу через мост, внизу журчит речка. Слышу всплеск, вглядываюсь в гладь воды, но тишина. Надеюсь, это была всего лишь рыба.
        Путь ведёт всё глубже в чащу. Нахоженые тропинки кончились. Здесь царство мха, сырости и паутины.
        Первый монстр нападает минут через десять. Я давно почувствовал, что кто-то рядом, ветер доносит его присутствие, шепчет, где притаился враг.
        Тварь похожа на обезьянку, напоминающую кусок мха. Та прыгает с дерева, хочет вцепиться в шею. Успеваю отскочить и пробиваю монстрика пулей насквозь. На землю оседают ошметки.

        МАЛЫЙ ДУХ ПРИРОДЫ

        Так, понятно, знакомая схема. Есть малышня, дальше пойдут средние духи, а там где-то и высшие наверняка есть. Ещё одна зона, где можно качнуться.
        Мелькает идея написать Сане и предложить поучаствовать, но сначала нужно разведать. Может и сам управлюсь. Наше общение с ним сошло на нет за эту неделю. Связывала только охота, и стоило ей закончиться, как ничего не осталось. Может это и не так, но ощущал я именно это.
        Поэтому сам. Позвать на помощь всегда успею.
        Я прошёл ещё пару сотен метров, но это был единственный дух, которого встретил. Засомневался, что иду в нужную сторону, но внезапно из-за спины веет опасностью.
        Оглядываюсь, готов бросить заклинание, но останавливаюсь. Передо мной стоит девушка. В камуфляжном костюме, цвета милитари. А в руке у неё ствол. Настоящий. И дуло смотрит прямо на меня.
        - Ну и кто ты такой, чёрт тебя дери? - грубо спрашивает она.
        - Да так, мимо проходил, - ляпнул я.
        - Ага, конечно. А если я тебе ногу прострелю, станешь сговорчивее?
        Девушка смотрит зло. Ощущаю нутром, что если дёрнусь, действительно пальнет. Рядом раздается треск, кто-то идёт к нам. Но она и бровью не повела.
        - Кого ты тут поймала? Очередного прохожего? - доносится из-за плеча мужской голос.
        Оборачиваюсь и вижу двоих. Тоже в камуфляже. Оружие есть, но спрятано в кобуре. Говоривший - взрослый мужчина. На вид лет сорок, может пятьдесят, сложно сказать. Волосы ёжиком, седина едва видна. Второй моложе, но здоровый, как бык. Я на его фоне выгляжу однозначно жалко.
        - Да шастают тут всякие. Ты ведь искатель, парень? И чего припёрся? - отвечает девушка. Видно, что старший мужик у них за главного. Он смотрит на меня изучающе. Оценивающе. А потом улыбается.
        - Опусти ствол. Он же обычный пацан. Тебя как зовут?
        - Максим, - представляюсь чужим именем. Как-то мало у меня доверия этим людям.
        - И чего же ты здесь делаешь, Максим? - имя он произносит с иронией. Скорее всего не поверил, что настоящее.
        - Гулял, решил срезать, заблудился.
        - Понятненько. Вот что, парень. Это наша территории. Мы здесь охотимся. Ты понял? Тебе здесь делать нечего.
        Взгляд серьёзный, нет в нем доброты. Внутри дрожит всё, но отвечаю спокойно.
        - Да, понятно. Больше вы меня здесь не увидите. Я могу идти?
        - Да, конечно. Уходи.
        Я медленно делаю шаг. Смотрю, не хватится ли кто за оружие. Два метра прошёл, как мужик руку поднимает.
        - А хотя подожди. Как насчет поединка? Ты ведь знаешь, что такие бывают между искателями? Устроим дружественный спарринг, и пойдёшь себе с миром.
        Ага, конечно. Вот же урод. Дружественный спарринг захотел. А то, что проигравший отдает навыки и характеристики, это ты забыл упомянуть?
        Второй мужчина заходит сбоку, перекрывает одну сторону. С другой женщина стоит, оружие опущено, но глаза смотрят цепко.
        - Согласен. Объясните правила? - строю из себя дурачка.
        - Они стандартные. Расходимся в стороны, расстояние десять шагов. Смертельные удары не наносим, используем навыки. Обмен опытом и прокачка способностей. Как обычно, - рассказывает и улыбается.
        Киваю, смотрю, кто будет первым. Вызывается женщина. Расходимся с ней, вижу ухмылку, полную превосходства. Оружие она спрятала. Но сомневаюсь, что ей оно нужно.
        Внутри гуляет паника. Вот это я попал. Сам нарвался и теперь буду расплачиваться за свою беспечность.
        Командир дает отмашку. В тот же момент с рук девушки срывается яркий луч и врезается мне в живот. Ощущение, как будто кувалдой врезали. Меня откидывает назад, и я бьюсь об дерево. Следом прилетает ещё луч и, кажется, ломает ребра.
        - Ну что ты, мальчик, совсем ничего не покажешь? - подходит эта… сука близко.
        Кидаю лезвие ей в ногу. Она успевает отпрыгнуть, удар уходит впустую. Но следом обрушивается таран, что впечатывает женщину в землю. Она орёт от боли, но второй таран заставляет заткнуться. Благодаря контролю рассчитываю силу так, чтобы не убить, но вжать в землю и как следует придавить.
        - Сдавайся, - кричу ей.
        Отпускаю ветер и жду, что она скажет. Её подельники смотрят удивлённо. Всё ещё надеюсь, что закончится мирно.
        Но эта баба тянется к пистолету. Лицо её искажено злостью и яростью. Лезвие перебивает ей кисть, и та падает в траву вместе с оружием.
        Второй мужик ревёт зверем и бросается вперёд. Пулю ему в ногу, ещё одну, лезвие в голову и таран в грудь. Это его пошатнуло, но он продолжает рваться.
        Кидаю два лезвия в ногу и одно пробивает. Мужик катится кубарем, навернулся со всей дури. Тут меня впечатывает обратно в дерево. Чувствую, что тело сжимает, сдавливает со всех сторон.
        Командир отряда подходит, держит руку, как грёбаный Дарт Вейдер. Телекинез?! Да пошёл ты… Он не помеха моим навыкам.
        Град пуль, а следом таран на голову. Нужно экономить ману. Первая пуля сбивает мужику концентрацию. Вторая толкает назад. Остальные три валят его на землю, где сверху обрушивается таран. Слышу, как что-то хрустит. То ли кости, то ли ветки на земле.
        Здоровяк поднялся, окутался серебристой дымкой. Прыгаю в сторону и уворачиваюсь от атаки. Умудряюсь кинуть лезвие и опять в ногу. Он спотыкается, врезается в ствол, дерево жалобно стонет.
        Таран в затылок сносит здоровяка вместе со стволом. Оглядываюсь и вижу, что баба ещё жива. На второй руке формируется солнечный сгусток. Кидаю лезвие, и вторая рука отлетает в сторону. Дура! Ну вот нахрена!
        Хочу кинуть ещё пулю, чтобы вырубить её, но маны нет, кончилась. Но ей и так хватило. Отключилась. А через десять секунд приходят сообщения.

        ВЫ ПОБЕДИЛИ ТРЕХ ИСКАТЕЛЕЙ. ПОЛУЧЕНО ШЕСТЬ НАВЫКОВ И ШЕСТЬ ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК.
        ПОЛУЧЕН 8 УРОВЕНЬ.

        Твою… Сажусь там, где стоял. Я что, сейчас убил троих людей? Бросаю взгляд на здоровяка. Он напоролся на сук, висит, как шашлык на шампуре. Хана ему. С женщиной тоже понятно. А что с главарём? Нахожу в себе силы подняться и осмотреть. Шея выгнута под неестественным углом. Голова вмята внутрь, как будто на арбуз наступили.
        Вот же…! Сердце бешено бьётся. Хочется рвануть и бежать сломя голову из леса. Но заставляю себя успокоиться. Присел возле дерева, прикрыл глаза, дышу.
        У меня был выбор? Нет. Она бы меня пристрелила. Так что либо они, либо я. Суровая правда жизни. Не так я себе представлял взросление, но кто меня спрашивал?
        Десяти минут хватает, чтобы собраться с мыслями. Помогает в этом боль. Баба хорошо приложила, грудь раздирает от гула и жжения. Назвать эту дуру женщиной после всего язык не поворачивается.
        Подхожу к трупам. Удерживаю себя от того, чтобы выпустить обед наружу. Организм бунтует, но смиряю его порыв. Аккуратно обшариваю одежду, нахожу личные вещи. Мобильники, документы, кошельки. Сюрпризом стали два ядра стихий. Одно света, другое телекинеза. У здоровяка пусто, видимо он не успел посвятить себя стихии. Или что эти ядра означают? Остаётся гадать.
        Попутно прикладываю пальцы к телефонам и снимаю защиту. Минута и можно отключить пароли, а потом включай мобильник, когда хочешь. Скоро от телефонов нужно будет избавиться, это слишком явная улика, да и отследить по нему могут, но очень уж хотелось заглянуть в тайны этих искателей. Вдруг там получится узнать что-то новое об изменившемся мире. Идея отрезать пальцы, чтобы получить доступ явно была лишней. Зачем, если можно отключить пароль, нужно лишь разобраться в настройках.
        Пятнадцать минут и я быстрым шагом удаляюсь с поляны, предварительно убедившись, что не оставил следов. Как в самом лесу, так и на себе.

        Глава 12. Чужие переписки

        Выхожу из парка и нервно оглядываюсь, в каждом редком прохожем вижу опасность. Вдруг сейчас закричат, держите убийцу?! Или друзья этой троицы заявятся, чтобы отомстить. Или сразу придёт полиция, чтобы забрать меня. Прокручиваю в голове различные варианты и что делать в каждом из них. Большинство - всего лишь страхи. Понимаю это разумом, но это не помогает убрать эмоции. Внутри бьётся тревога и страх.
        Подхожу к ближайшей остановке и сажусь в первый попавшийся автобус. Там забиваюсь в дальний угол, радуясь, что мало людей. Минут пять просто дышу, приводя чувства к подобию порядка. Мир оказался жесток. Меня к этому не готовили. Но как-то нужно жить дальше.
        Достаю первый телефон. Это трубка командира отряда, того мужика с гадкой улыбкой, что решил развести одинокого парня, как лоха. А теперь он лежит мёртвый в лесу, а я еду с его телефоном в руке. Первым делом лезу в фотографии и надо же, сразу натыкаюсь на нечто ценное. Фото духов. Малый, которого уже видел. Живой, который нападает на ту женщину и мёртвый с разных ракурсов. Есть и видео. Включаю и убираю звук, чтобы не привлекать внимание.
        Тридцать секунд видео показывает, как дамочка убивает духа лучами света. Ничего особенного. Её в деле я уже наблюдал, на собственной шкуре прочувствовал. Листаю фото дальше. Есть дух крупнее, размером с собаку. Это наверное средний. Дальше идут личные фотки. Какая-то женщина, ребёнок… У этого человека были близкие. Больше они его не увидят. От этого становится гадко на душе. Так паршиво, что хочется завыть.
        Но долой чувства, проверяю телефон дальше. Смс, прохожусь по мессенджерам. Отряд явно не скрывался. Нахожу переписку в телеграмме. Они свободно общаются, обсуждают планы, скидывают друг другу фотки. Глянул количество участников чата и напрягся. Шесть человек. Это уже не маленькая группа, это серьёзный отряд, есть представление, на что способны искатели.
        Захожу в профиль каждого и стараюсь запомнить лица. На всякий случай фоткаю со своего телефона их аватарки. Потом ещё раз изучу, чтобы если встречу, то быть готовым.
        В переписке сотни сообщений. Круг друзей, блин. Хватает полчаса, чтобы прочитать основное. Глянул остальные телефоны - там приблизительно так же всё, только фото другие. У женщины нахожу общение и с другими группами. Походу, она сливала информацию и не потрудилась удалить следы. Слишком беспечно, делаю для себя вывод, что нужно трепетнее относиться к информации. Как приду домой, проверю всё на наличие вот таких вот следов. Может не очевидных, но которые знающему человеку могут рассказать о моих делах.
        Как доехали до станции метро, выхожу и еду до ближайшего канала. Потом угадываю момент и выкидываю туда всё, что забрал у трупов и поспешно удаляюсь. К своему дому напрямую ехать не стал. Вышел на соседней ветке, там поймал такси, доехал в ещё одно левое место и оттуда уже отправился домой. Излишняя предосторожность? В тот момент мне так не показалось.
        Информации новой так много, что голова пухнет. Когда добрался домой, рухнул на кровать и крепко задумался. Есть другие искатели. Это раз. Два - они УЖЕ действуют слаженными группами, убивают монстров, получают уровни, растят навыки. Три - другие искатели, как минимум некоторые из них, готовы убить случайного парня. Может и отпустили бы меня живым, только зачем, если можно награду получить в два раза больше? Эта новая изнанка мира пугает реальностью.
        Интересно, как давно появились искатели? Если судить по тому, что я был в первой тысяче, то совсем недавно.
        В переписках шли обсуждения и других мест, где можно устроить охоту. Собственно, поэтому отряды и не тусили вместе, чтобы не мешать друг другу и охватывать разную территорию. Опыт то режется на всех.
        Там же я узнал, что есть чёрный рынок. На нём можно сбыть эссенции. Малая стоит от десяти тысяч рублей, в зависимости от того, какая стихия. Ходил слух, что где-то есть духи целительства и что на их основе можно сделать лекарство от всех болезней. Прям как алые зелья в играх, что восстанавливают здоровье. Представляю, какая битва начнётся, если исследователи доберутся до них. Контакт для сбыта нашёлся там же, рядом с чатом. Они совсем что ли? Так легко и свободно общаются, как будто одноклассникам сообщения о пьянке отправляют. Или я чего-то не знаю? Контакт, через кого можно сбыть товар я записал. На всякий случай.
        Пока напрашивается один вывод - в мире происходит нечто странное, появилась новая, теневая его сторона, частью которой я стал. А следовательно нахожусь в зоне риска. Моя жизнь теперь сама по себе ресурс. Отнять её - для кого-то означает стать сильнее.
        И какой из этого вывод напрашивается? Нужно скрываться. А ещё нужно самому развиваться, это само по себе повышает шансы на выживание.
        Но как же я тупил сегодня! Тупарь в квадрате, вот кто я!
        Во-первых, сунулся в неизвестное место. Во-вторых, пошёл не распределив очки навыков, сосредоточившись только на атакующих навыках. Да и на их развитие подзабил.
        Надо исправить ошибку.
        Открываю древо навыков. С прошлого раза я успел его изучить, так что приблизительно знаю, во что буду вкладываться. Нужно учесть опыт столкновения с другими искателями, быть готовым к ним. Монстры на фоне людей кажутся безопаснее.
        Сейчас для меня открыты шесть веток развития.
        Атакующие заклинания: пуля, лезвие, таран, вихрь лезвий. После того, как таран взял и качнул его, открылись и следующие навыки. Смерч - создает поток воздуха, который закручивает всё, что попало в него. Пока применение сомнительно, но можно использовать для замедления. Останавливает стоимость тридцать маны. Буря - это что-то страшное. Хаотичные потоки воздуха площадью в два десятка квадратных метров. Стоимость двести маны, урон - сотня. И это на первом уровне! Но на него уже есть требования. Нужно поднять интеллект выше сорока единиц, чтобы использовать, а контроль выше двадцати. На закуску - вакуум. Стоит триста маны, площадь один кубометр, урон двести. Требования - пятьдесят интеллекта и 40 контроля.
        Смотрю на эти заклинания и страшно. А если что-то и дальше откроется? Более мощное и убийственное? Какой-нибудь армагеддон или, чем чёрт не шутит, закат алой звезды, а может и последняя буря смертника. В общем, большая воздушная задница.
        Вторая ветка - усиления. Слухач, запахи и очистка воздуха, дальнозоркость и ловкость. Очевидно, что за что отвечает. Присматриваюсь к очистке воздуха и запахам, может ещё ловкость взять. В обоих их навыках ветер помогает. Воздух фильтрует то, чем я дышу, и ускоряет мои движения. В ближнем бою я пока не участвовал, если брать искательские стычки, но кто знает, куда заведет нелёгкая?
        Третья ветка, несправедливо обделенная мною - защита.
        Щит ветра - создаёт завихрения воздуха вокруг тела. Мешает тому, чтобы в меня что-то попало. Длительность базовая десять секунд. Стоит всего десять маны. Но и выхлоп с него, как подозреваю, будет так себе.
        Щит воздуха - создает квадратный метр уплотненного воздуха, который поглощает физический и магический урон. Стоит 20 маны, поглощает столько же урона. Не густо, но при развитии будет толк. Главный минус - его вешаешь и всё, он висит. Если отошёл, щит останется. Возможно, это можно исправить тренировками и за счёт контроля, но придется этому учиться.
        Искажения видимости - это заявка на то, чтобы скрыться. Воздух создает как бы марево вокруг тебя. Я знал, как это будет выглядеть, потому что стоило сосредоточиться на навыке, как в голове раскрывалась картинка с демонстрацией. Стоит 50 маны, продолжительность десять секунд.
        Раздражают столь малые значения. Каждый навык, чтобы стать серьёзным, требует серьёзных вложений и времени на прокачку. Поэтому хочешь или нет, но придётся выбирать.
        Последний навык в ветке защиты - броня воздуха. Накладывает подвижный щит из воздуха на всё тело. Стоимость триста маны, запас прочности - сотня урона. Висит пока не развеешь или пока не истратится заряд. Вот крутая штука. Но требует сорок интеллекта и тридцать контроля.
        Идём дальше. Следующая ветка условно относится к ближнему бою.
        Клинок воздуха - лезвие длиною в метр. Стоит пятьдесят маны, держится десять минут. По урону - а тут как ударишь. Аналог меча, изначально чуть слабее. Я бы сказал, что навык сомнителен, только вот клинок можно создать заранее и подождать, пока мана откатится. А дальше у тебя при себе какое никакое оружие. Уверен, если его развить, оно тоже силой станет. Главный минус - тридцать контроля требует.
        Ступень воздуха - создаёт подставку, на которую можно забраться. Навык без развития.
        Самое сочное полёт - на базовых уровнях можно парить. Потенциально, если меня сбросят с самолета, то без парашюта смогу выжить. Да уж. Упаси господь от таких ситуаций. Это как-то слишком. Буду чувствовать себя героем боевика. Активация нулевая, но тратит в секунду двадцать маны. Требует контроля тридцать. Так что пока пускаю слюни и жду, когда разовью характеристики.
        Пятая ветка - ослабления. Можно усилить себя, а можно ослаблять других.
        Гипоксия - создает дефицит кислорода вокруг объекта. Траты - десять маны в секунду. На базовых значениях - затруднит дыхание. Если прокачать - смогу буквально душить людей. В бою это имба, а бонусом слава Дарта Вейдера. Но только если развить, а так бесполезно. Мана улетит в трубу, человек сможет дыхание задерживать дольше, чем я удержу навык.
        Морок - аналог искажения, только можно воздействовать на другого. Искажаешь противнику восприятие. Сначала счёл это бесполезным для меня. Но потом задумался. Отвлечь внимание, сбить с толку, чтобы атаковать или скрыться… У навыка есть потенциал. Впрочем, тут у всех навыков он есть.
        Путы ветра - что тут скажешь, путы есть путы. Стоит пятьдесят маны, можно подсечь ноги. От того, вырвется противник или нет - зависит от него. За счет контроля путы можно усилить. Но и человек сильным может оказаться. Аналог стана. Любопытная способность, но пока отложу. Те ситуации, в которых я оказывался, пока были довольно скоротечны. Если речь про людей. Правда, мой опыт не такой уж и внушительный, так что неизвестно, как там дальше будет.
        Шестая ветка - пока только название вижу. Путь призыва. Звучит многообещающе, но что там - надеюсь когда-то узнать.
        У меня 8 свободных очков характеристик и 10 навыков. Ещё раз осмотрел, какой выбор передо мной.
        Беру щит ветра, воздушный щит и искажение. Минус три очка, но, надеюсь, оно того стоит. Ещё очко в вихрь лезвий, чтобы бить по площади. Очистка воздуха - на него уходит пятое очко. Два на морок и путы ветра. Последнее да, сомнительно, но вдруг будет ситуация, когда это позволит убежать и не убивать? Так что пусть будет.
        Итого остается три свободных навыка. Характеристики все вкладываю в интеллект.
        Как закончил, до того, как уснул, методично тренирую новые навыки, успеваю догнать каждый до первого уровня. После чего отрубаюсь.

***

        На утро капают бонусы за схватку.

        ДУХ +1
        КОНТРОЛЬ +1

        Написал Сане, предложил устроить тренировку. Он сказал, что до вечера занят, но потом согласился, стоило упомянуть, что покажу ему кое-что новое. Сам же сходил в зал, а потом тренировался всё время.
        Встретились с парнем на территории стройки. Удивительно, но там оставалось ускоренное восстановление маны, так что это идеально место для развития.
        Продемонстрировал новые таланты, чем изрядно его удивил. И вдохновил на новые свершения. В конце решил отблагодарить и достал ядро стихии.
        - Смотри, что есть. Только не спрашивай, откуда. Это ядро света. Шанс, что стихия тебя признает - один к десяти. Хочешь?
        - Шутишь? Конечно, хочу. Но чего сам не используешь? - смотрит он подозрительно. Но так, по дружески, скорее ему непонятно, откуда такая щедрость.
        - Можно взять вторую стихию. Шанс один к ста. Поэтому не хочу рисковать, лучше тебе отдам.
        Это говорит сама система, показывает в описание.
        - Вот как. Тогда возьму. Свет значит… Ну, наверное не самый плохой выбор. Что нужно делать?
        - Активировать. Может помолиться на неё. Может ещё что. Бери с собой, дома изучишь. Если получится, то отпишись, что и как. Мне жутко любопытно.
        На этой ноте прощаемся. Саня так обрадован подарку, что и правда забывает спросить, откуда такое счастье. Или не забывает, а решает промолчать. Дарёному коню в зубы не смотрят.
        Ночь провожу вместе с Мартой. После пережитого, когда я снова вляпался в приключение, жизнь бурлит в венах. Девушка это замечает, откликается и мы проводим замечательное время, как это могут делать два юных человека. Прям как пару недель назад, когда активно охотились.
        Она спрашивает, что со мной, куда делась хандра, но отвечаю уклончиво. Стараюсь думать о чём угодно, но не о ночи в лесу. Вроде удаётся, Марта остаётся в неведении о случившемся.
        Всю следующую неделю тренируюсь. Что можно применяю на случайных прохожих. Например, морок. Направишь на человека и он как бы теряется. Словно поймал солнечного зайца прямо в глаза. Немного стыдно издеваться над людьми, но иду на это. Немного чужого дискомфорта или собственное выживание? Выбор не такой простой, как кажется, мне действительно стыдно, но преодолеваю сомнения.
        Саню тоже выдёргиваю, когда у него есть время. Свет его признал. Парень счастлив, осваивает новые возможности. У него теперь щит света, что обжигает и луч света, как у той бабы, пусть земля ей будет пухом. Пока взял только два навыка, но и их хватает, чтобы поединки вышли на новый уровень.
        Я использую весь доступный арсенал. В этом и сила и слабость одновременно. Пока Саня учится виртуозно владеть двумя инструментами, я распыляюсь. Но зато могу внезапно его удивить.
        Искажение в бою бессмысленно. Я теряю чёткость, но какая разница, если противник видит размытое пятно и где именно оно находится? Даже если кинуть морок, сбить взгляд, а потом скрыться - толку нет. Слишком короткое время. Вот если в засаде сидеть, человек не готов - тогда да, есть смысл. Но всё равно тренирую и то и то.
        Щиты - просто сказка. Щит ветра под конец недели стал снижать входящий урон на 25%. Но тут сложная система. Если удар сильный и высокого ранга, то процент снижается. Если обычный удар или слабый, тем более проходит вскользь, то и повыситься чутка могут проценты.
        С щитом воздуха пришлось отдельно возиться. Это тактический приём. Больше тактический, чем другие. Его нужно не просто поставить, но в правильном месте и под правильным углом. Те же лучи Сани одно удовольствием им отражать. Особенно, когда наловчился это делать.
        Мое самое страшное заклинание - вихрь лезвий. Сначала я боялся его в поединке применять. Но потом кое-как приноровились. Саня заранее ставил пару щитов и тогда нормально. Под сорок урона за раз - это сила. Страшная сила. Лезвие при пятнадцати урона легко отрубало кисть. Что будет, если вихрь в человека без защиты кинуть… Воображение рисовали образы фарша, от чего тошно становились. Это оружие, как последний довод. Надеюсь, обойдусь без его применений. Надеюсь, но продолжаю тренировать, чтобы быть готовым.
        Вспоминаю пройденный путь, оцениваю набор навыков. Саня стоит передо мной, готов атаковать. Киваю ему и показываю свою готовность.
        Накинуть щит ветра. Воздух закручивается вокруг меня. Саня начинает стандартно, кидает луч света. Смещаюсь в сторону и поток ветра сбивает его влево. Выглядит это как плавное преломление луча. Он словно по дуге меня обходит.
        В ответ кидаю пулю, лезвие и таран. Стараюсь задействовать все заклинания, чтобы прокачать их. Но и Саня на месте не стоит. От пули уворачивается, лезвие пропускает над собой, едва макушка с заклинанием разминусь. Ещё чуть-чуть и срезало бы волосы. Будь это обычный человек. А так Саня окутан светом, тот отражает таран. Парень прорывает его как плёнку, резко и уверенно. Когда между нами остаётся два метра, кидаю ему морок на лицо и путы в ноги. Они сами по себе урон наносят, что приятный бонус, хоть и небольшой. Обычного человека до крови раздерут, но этому паладину света всё равно, что щекотка.
        Парень замер сразу, как морок повесил, научился останавливаться и не падать. Окутывается щитам, а я по ним как из пулемета очередями бью. Три секунды и в меня снова луч летит. Выставляю под углом щит воздуха, отражаю атаку, но следом приходится ещё один ставить. Тут и Саня уже рядом. Снова марок и щит перед лицом. Бьется головой, этот трюк ещё не применял. Голова у парня откинулась, а я ещё тараном добавил.
        Но держится парень. Щиты - это его сила. Хрен пробьёшь, если спарринговать. По-настоящему не бьёмся, иначе бы совсем другой рисунок был. Так, играемся, чтобы навыки прокачивать. Как искательские, так и вполне обычные, моторику тела.
        Саня в себя пришёл, рванул ко мне и… Пробил щит. Всё, на этом закончили. Мана на нуле у обоих, дальше в рукопашку переходить, а в этом у парня неоспоримое преимущество. Он сильнее, опытнее и у него щиты. Это как бить стену. Долго и бесполезно.
        К концу недели я довёл каждое новое заклинание до пятого уровня. В характеристиках особо налегал на контроль и добился успеха. Итогом стало +5 к контролю, +3 к духу, +2 к интеллекту и +1 к ловкости
        При десятке контроля повысилось качество насыщения маной. Теперь я мог при желании любое заклинание усилить, с потерями один к двум, да и то, максимум в полтора раза. Расточительство, но может пригодиться.
        При двадцати пяти интеллекта дали 10% защиты от ментальных воздействий. Плохая новость для Марты. На любого, кто прокачает эту характеристику, ей будет сложнее воздействовать.
        Отдельно отмечу, что оказалось - интеллект дает прибавку к урону +1% за каждое очко в характеристике. Постепенно я становлюсь кем-то большим, чем обычный человек.
        Сейчас мои статы выглядели так:

        УРОВЕНЬ 8
        ДУХ 29 (319 МАНЫ)
        ИНТЕЛЛЕКТ 26
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 25
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 7
        КОНТРОЛЬ 13

        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 0
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 3
        ПОБЕЖДЕНО ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ: 4

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 8
        РАНГ 5. БОНУС +50%
        УРОН: 16,1
        ДАЛЬНОСТЬ: 31,5 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ
        УРОВЕНЬ: 5
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 18,6
        ДАЛЬНОСТЬ: 23,5 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 14

        ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН
        УРОВЕНЬ: 5
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 27,9
        ДАЛЬНОСТЬ: 24 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 18,5

        ВИХРЬ ЛЕЗВИЙ
        РАНГ 0.
        УРОВЕНЬ 5
        УРОН: 44
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 40

        СЛУХАЧ
        РАНГ 0

        ОЧИСТКА ВОЗДУХА
        РАНГ 0

        МОРОК
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 6 СЕКУНД
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПУТЫ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        УРОН: 8,8
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ЩИТ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ЗАЩИТА: 26%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 22,5 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 10

        ЩИТ ВОЗДУХА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ЗАЩИТА: 37,5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 22,5 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 20

        ИСКАЖЕНИЕ ВИДИМОСТИ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ИСКАЖЕНИЕ: 22,5%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 22,5 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 50

        К понедельнику достаю левый телефон и симкарту. Оказывается, это не так сложно сделать, если найти правильное место. Регистрирую аккаунт под фейковым именем, сажусь в метро и еду в другой конец город. Там же подключаюсь к интернету и пишу человеку, который скупал товар искателей.
        Он отвечает через полчаса.
        - Ты кто, и откуда узнал этот номер?
        - Знакомые подсказали. Кто - неважно. Просто хочу кое-что продать.
        Минут пять висит тишина. Для того, чтобы подстегнуть человека, кидаю ему фото эссенции малого ужаса. Проходит ещё две минуты. Я сильно нервничаю, потому что это единственный контакт с миром искателей. Вижу, что сообщение прочитано, но ответа нет. Когда я десять раз пожалел, что вообще написал - приходит сообщение с адресом и время встречи. Предлагают сегодня, через пару часов.
        Гуглю, что это за место. Почти центр, как ни странно. Какая-то забегаловка или скорее бар, недалеко от метро.
        Взвешиваю за и против. У меня суммарно накопилось около пятидесяти малых эссенций и десяток средних. Осторожность или деньги? У меня хоть больше и творческий склад ума, но считать умею. Так что меняю маршрут и еду в нужную сторону.

        Глава 13. Новые горизонты

        Бар самый обычный. В том плане, что находится в подвале, вход со двора. Никакой претензии на пафос, скорее типичная забегаловка. Я бы на такое и не посмотрел, но встреча будет именно здесь.
        Пришёл за полчаса, но заходить пока не спешу. Вот стою, осматриваюсь издалека, делаю вид, что случайный прохожий. Рядом есть музеи, выход из метро, в десяти минутах набережная, где-то рядом институт. Так что народу хватает более чем и, надеюсь, одинокий подросток не вызовет лишних вопросов. Вспоминаю все шпионские фильмы и чувствую себя идиотом, раз приходится на них полагаться.
        За десять минут до назначенного времени захожу в бар. Ощущение, что вот сейчас на меня набросятся и схватят. Не придумал чего-то лучше, чем надеть капюшон и больничную маску. Выгляжу странно, бармен косится, но молчит.
        Заказываю чай. Выбрать алкоголь - вот будет потеха, если паспорт спросят. Так что чай и ещё можно еду взять, чтобы уж совсем не косились. Кажется, это верный ход, потому что мужик за барной стойкой успокаивается. Мол, если платишь - то плевать на тебя.
        Сел за дальний стол, оглядываюсь. Вижу пару забулдыг, что явно с похмелья. Кроме них сам бармен и ещё пара мужчин. Кто перекупщик?
        Глянул на часы, назначенное время наступило две минуты назад. Он уже здесь или опаздывает? Открыл телефон, глянул сообщения - тишина. Через пять минут приходит короткое: ты где? Отвечаю: здесь.
        Один из мужчин ловит мой взгляд. Вот он. Самый обычный, разве что в сером костюме. В таком обычные люди ходят в обычные офисы. Увидишь и подумаешь, что кто-то в перерыве на работе из офиса в бар забежал. То ли перекусить, то ли опохмелиться после веселой ночи. В руках у него портфель, тоже обычный, кожаный. Ощущение, будто вот сейчас подойдёт, достанет буклеты и начнет предлагать какой-нибудь чудо крем, пылесос или двери. Мужчина подходит ко мне, косится на стул, киваю.
        - Так это ты писал? - в его голосе недоверие.
        - Да.
        - Как-то ты молодо выглядишь. Даже не смотря на эту свою маскировку, - он обводит пальцем маску и капюшон, улыбается. Пусть делает и думает, что хочет. Лучше так, чем голым лицом светить.
        - Как договариваться будем? Прямо здесь? - задаю вопрос и игнорирую его замечание про возраст.
        - Можно и здесь. Или хочешь пойти в туалет? Правда, там грязно и воняет, да и места мало. Но если хочешь максимальную конспирацию…
        - Тут норм. Сколько за эссенцию предлагаете?
        - Ты сначала товар покажи. Он ведь у тебя с собой? - принимает торговец переход сразу к делу.
        Смотрю ему в глаза. Ещё раз окидываю взглядом бар. Если он решит кинуть… Придется отбиваться в центре столицы с оживленными улицами. Тогда меня точно поймают.
        Я подготовился заранее. В левом кармане в одном из пакетов лежит одна малая эссенция. В правом кармане пакетик с пятью штуками. Достаю одну и протягиваю. Мужчина сидит спиной к залу. К тому же мы в тёмном углу. Чтобы кто-то увидел, что тут происходит - надо задаться такой целью и пристально рассматривать. А ещё лучше подойти и заглянуть за спину мужику. Но нет таких людей в помещении. Каждый занят своим делом. Бармен обслуживает, остальные пьют и едят.
        - Пять тысяч, - наконец выносит вердикт торговец.
        Смотрю на него удивлённо. Неужто развести хочет? Или в чате ошибались? Но нет, там точно пару дней назад шел разговор, что цены начинают от десяти тысяч рублей. А тут в два раза ниже. Эссенции ужаса настолько бессмысленны или меня разводят?
        Мужчина отодвинул от себя пакетик, откинулся на стул, предварительно накрыв товар салфеткой. Забираю его себе, начинаю подниматься. Он смотрит на меня внимательно, изучает и улыбается.
        - Уже уходишь?
        - Да.
        - Чего так?
        - А смысл вести дела при таком подходе.
        - Ладно, садись. Считай это проверкой. Девять тысяч.
        Я остановился. Смотрим друг на друга, играем в гляделки. Решаю всё же вернуться на свое место. Тут бармен подносит еду. Чай и какие-то гренки с чесноком. Выбор года. Я и не думаю притрагиваться, как это сделать в маске? А снять её - пустить к черту всю конспирацию.
        - Двадцать тысяч, - называю свою цену я.
        - Ого, губа не дура. - притворно удивляется торговец. - Максимум десятка.
        - Девятнадцать.
        - Десятка.
        - Девятнадцать.
        Говорю вроде спокойно, но внутри аж трясет. Вот так смотреть взрослому мужчине в глаза, рисковать и торговаться - это что-то новое для меня.
        - Парень, а сколько у тебя товара? - меняет он тему.
        - Сколько-то есть.
        - Источник возобновляемый?
        - Нет, - немного приоткрываюсь. Информация не кажется секретной.
        - Жаль. А скажи, что знаешь о мире искателей? Ты ведь как-то узнал контакты, эссенции где-то добыл. Не страшно было?
        - Терпимо.
        Сидим, молчим. Мужчина налил чай, что я заказал. Пьет, смотрит на меня и улыбается. Мол, давай присоединяйся, чего такой напряженный.
        - Давай с тобой откровенно. Сделаем вид, что я сегодня добрый, а тебе повезло. Рынок искателей молодой, только формируется. Цены скачут. Покупателя сложно найти. Понимаешь?
        - Уверен, вы умеете это делать.
        - Хах, да, умею. Есть контакты, это мой хлеб. Но риски в этом деле высоки. Так что зря ты ввязался в это дело, парень. Ты хоть знаешь, как использовать эссенции? - молчу, что тут скажешь, - Понятно. Не знаешь, - догадывается он, - Что же с тобой делать то…
        Он так вздыхает. Ну прям беспокоится о судьбе нерадивого отрока. Аж слеза на глаза наворачивается. Нет, конечно. Вижу, что прикалывается этот товарищ.
        - Какая у тебя с собой партия есть?
        - Всего шесть эссенций.
        - А сколько можешь ещё продать?
        - Если договоримся по цене, то скажу.
        - Какой же ты упрямый, - улыбается он, - Давай так. Цена пятнадцать тысяч. Больше не дам. Если не устраивает, то можешь уходить.
        Перемножил в уме, сколько это денег. Спина покрылась потом.
        - Согласен. Но мне ещё нужна информация. Сколько она будет стоить?
        - Смотря какая.
        - Как применять эссенции?
        - О, какой хитрый. Это дорого стоит.
        - Я и так приблизительно знаю, мне нужны только детали.
        - Детали как раз самые дорогие, парень. Как тебя, кстати, зовут?
        - Не важно.
        - Хорошо, мистер неважно. Информация будет стоит тебе пять таких эссенций. Одну я у тебя куплю.
        Семьдесят пять тысяч. Чья-то зарплата за месяц.
        - Четыре и по рукам.
        - Парень, ну не начинай? Пять и это моё последнее слово.
        - Хорошо, - соглашаюсь я. Чувствую, что спорить нет смысла.
        - Тогда слушай. Эссенция - это основа для зелий. Вот такую штуку, как у тебя, потенциально можно превратить в опасную жидкость, что будет вызывать ужас. Или газ. За такое готовы платить как сами искатели, так и обычные люди.
        Уж не спрашивай зачем. Способ изготовления - смешай со спиртом. Обычный медицинский подойдет. Дальше найди подходящий флакончик и бросай, куда тебе надо. С газом сложнее. Тут тебе понадобится хороший химик, что растворит эссенцию и засунет её в баллон.
        - Так со всеми эссенциями?
        - Да. Допускаю, что есть способы усиливать результат, но они пока не открыты. Как сказал, рынок молодой, искатели только начинают свой путь. Ты узнал, что хотел?
        - Какие эссенции самые дорогие?
        - Практичные. Если найдешь эссенцию жизни, дай знать. Там цены вкусные, тебе понравится.
        - Хорошо.
        Достаю оба пакетика, протягиваю ему. Торговец их прячет в карман и довольно улыбается. Знаю, что он наживается на мне, но принимаю это. Это его работа и его интерес. У меня тут свой интерес и он пока удовлетворяется.
        - Наличкой или на карту? - участливо спрашивает мужчина.
        - Наличкой, само собой.
        - Как скажешь, - он достает портфель, а оттуда уже деньги и отсчитывает три купюры.
        - Так сколько у тебя ещё есть?
        - А сколько интересует?
        - Приноси, куплю всё.
        - Есть пятьдесят штук таких. Возьмете?
        - Ого, - искренне удивился торговец, - Признаю, удивил. А ты, оказывается, не так прост. Учитывая, что не из каждой твари выпадает… Хм… Какой уровень у тебя? Не скажешь? А жаль. Я тебе скину адрес, куда подъехать. Сможешь же днём? Отлично. Пятьдесят штук… Надо же… Если будет ещё, то ты знаешь, к кому обращаться.
        750 тысяч - ровно столько я заработаю. Если меня не решат кинуть и убить, конечно. А ещё нужно это делить на три части, ведь эссенции добывали командой. Будет как-то западло оставить деньги себе. Но даже если так, двести пятьдесят тысяч - это серьезно. Гораздо больше, чем на любой работе, куда я потенциально могу устроиться в своем возрасте без навыков.
        После того, как вышел из бара - поплутал по городу, как только мог. Пересадки в метро, поездки на автобусе. Убил часа два, но чего не сделаешь ради своей безопасности.
        Вопрос почти на миллион, звать завтра Саню, чтобы подстраховал или нет? С одной стороны, зачем его светить. И зачем ему светить контакты торговца. Цинично? Возможно, но хочу иметь козыри в рукаве. К тому же, я и сам не лыком шит.
        Стычка с отрядом наглядно показала, что человек существо хрупкое. А навыки, что дарованы искателями - легко эту хрупкость ломают. Так что за себя я смогу постоять. Разве что торговец позовет на встречу крутых искателей, что на порядок меня сильнее. Да и то, тогда, если успею среагировать, это превратится в побоище на улицах города.
        Является ли искателем сам торговец? Возможно. Если он настолько в этом замешан… Но вот сомневаюсь, что он заточен на сражения. Кто знает, может есть навыки торговли?
        День прошел в легком чувстве смятения. Отвлекся, только когда на тренировку сходил. Спал урывками, всё никак заснуть не мог. Не от того, что волновался, а от того, что открывались очень заманчивые перспективы. Если на стезе искателя можно так зарабатывать, то… Я знаю, чем хочу заняться.
        Утром торговец скинул адрес. Днем встретились в новом месте, похожем на первое. Сделка прошла буднично. Он передал мне пакет, в нем были деньги. Пересчитывать не стал. Лишь полистал и убедился, что это вроде как настоящие купюры. Передал ему эссенции, пожелали друг другу хорошего дня и попрощались.
        Я же скинул Марте смску, что есть сюрприз и предложил сегодня встретиться. Она согласилась. Вечером решил ещё зайти к Сане. Ему я тоже предварительно написал, так что парень был дома.
        Когда вошел в его квартиру, то увидел ряд коробок.
        - Ты съезжаешь?
        - Да. Не хочу здесь больше оставаться. Собрал денег и… вот. - развел он руками.
        - Тогда я вовремя. Вот, держи. - протягиваю ему пухлый конверт.
        - Что это? - спрашивает он, разворачивает и его глаза лезут на лоб. - Эрнест?
        - Я продал эссенции. Это твоя часть, треть от общей суммы. Двести пятьдесят тысяч.
        - Треть… Я за месяц в лучшем случае сорок штук зарабатываю. А тут больше, чем в шесть раз.
        - Да, я сам немного в шоке. Эссенции продавать прибыльное дело, - с намеком говорю я. Парень вскидывает глаза и смотрит на меня. Ждет, что скажу. - Как насчет ещё раз сходить на охоту?
        - Хм… Ради денег?
        - А почему бы и нет? Это хорошие деньги. Плюс развитие навыков. Разве ты не хочешь стать сильнее?
        - Хочу, но…
        - К тому же, это может спасти чьи-то жизни. Так что мотивов хватает, выбирай любой.
        - Хм… Мне нужно подумать.
        - Я не тороплю. Если что, то звони.
        - Договорились. И… спасибо, Эрнест.
        - Да не за что, - улыбаюсь я и прощаемся.
        Вечером заглядывает Марта. Отмечаю, что она в новом костюме. Да и серьги новые. И телефон вместе с сумочкой. Я привык, что она в простых вещах, может и в толстовке прийти, а сейчас одета по деловому и… дорого.
        - Прекрасно выглядишь.
        - Спасибо, - улыбается она, целует в губы проходит на кухню. Там уже ждёт дорогая бутылка вина, сыр и прочие закуски. А также букет цветов, - О, а ты подготовился, это так мило.
        Мне достается серия поцелуев и обнимашек, но сначала хочу решить дела.
        - Держи, это тебе. Не подарок, твоя доля, - уточняю я.
        Девушка разворачивает конверт, но на деньги смотрит гораздо спокойнее, чем Саня. Кажется, её не особо удивила сумма, хотя вызвала небольшую улыбку.
        - Продал эссенции, - поясняю ей происхождение денег, - Это твоя часть.
        - Не стоишь на месте, да? - улыбается она. - Как у тебя в целом дела? А то я всё бегаю и мы так мало времени проводим, - Марта пересаживается ко мне на колени. Одна рука обнимает меня за шею, другая держит бокал вина.
        - Да нормально. Вот нашёл контакты торговца, что перекупает добычу с монстров.
        - И не испугался? Это ведь могут быть серьёзные люди, ты бы аккуратнее, Эрнест.
        - Не переживай. Я могу за себя постоять.
        - Я и не сомневаюсь, мой герой.
        В голове мелькают мысли, что надо бы расспросить девушку, чем она занимается, но та переходит к поцелуям и эта идея выветривается.
        На утро завтрак вместе и Марта снова упорхнула из моей жизни. Вижу, как к подъезду подъезжает такси. Да не эконом, а бизнес класс. Интересно… Почему домой не пошла? Куда поехала? На лицо явно возросшие финансовые возможности и это уж точно не благодаря тому конверту, что я ей дал. Помимо одежды и другие изменения замечаю. Осанка изменилась, прямее стала. Взгляд другой, иногда тёплый, иногда снисходительность проскальзывает.
        Чувствую, что девушка меняется и как бы отдаляется, но словами выразить не могу. Про отношения мы так и не говорили. Пара или так, играемся? Боже, мне всего восемнадцать лет. Внутри чувства кипят, но держу их в узде. Хватает ума. Я бы прежний так смог? Ещё пару месяцев назад? Почему-то отчётливо понимаю, что нет. Бегал бы за ней, страдал, внимание выпрашивал. А сейчас спокойно признаю, что у неё есть и другая жизнь, без меня.
        Есть ли кто-то другой - вот об этом думать не хочу. Не моё это дело.
        Как можно потратить свалившиеся деньги? Пошел гуглить учителей себе. Групповые тренировки я пока оставлю, но хочу взять несколько индивидуальных занятий. Ножевой бой, рукопашный, на стрельбище бы сходить. Смотрю сайты, выписываю цены, адреса, читаю отзывы на форумах. Понимаю, что добытые деньги это не так уж и много.
        Для обычного человека, который занимается три раза в неделю - нормально. Но я то больше могу. При темпе "тренировка каждый день" нормально держусь, организм успевает восстанавливаться. Только жрать постоянно хочу, но это решаемое дело.
        Составляю расписание. Если ходить на охоту, то лучше вечером. Значит, тренировки преимущество утром и днём будут.
        Мда, как сильно я изменился. Если бы сестра увидела, сколько я собираюсь вкладывать денег и времени, не говоря уж об усилиях, то не поверила бы. Посмеялась бы ещё.
        От воспоминаний о близких становится грустно. Гоню эти чувства от себя. Да, я один. Но это решаемо, если не стоять на месте и двигаться вперёд. Я не так долго живу взрослой жизнью, но успел это понять.
        Саня ответил через день. Короткое сообщение "Я согласен" было лучше тысячи слов. Решили сегодня же сходить в тот лес.
        Это был риск. Можно было нарваться на тех, кто придёт искать своих. Но они могли ещё не хватиться их. Кто знает. К тому же, без группы зачистки в лесу расплодится природная нечисть, что приведет к жертвам. Поэтому лучше рискнуть, чтобы сорвать куш. Главное - держать слухача, чтобы ветер нашептывал, кто и где скрывается. Тогда я его снял, за что и поплатился.
        Предвкушая новое приключение, я чувствовал себя почти счастливым.

        Глава 14. Лес

        Лес встречает сыростью. Вчера прошёл дождь, решил добавить сложностей ночным искателям. Ботинки шмякают по лужам, по этому случаю надел те, что прочнее, да и сам в кофте цвета милитари. Удобно тем, что в лесу чуть ниже заметность, а на людях выглядит симпатично. После того, как активно заниматься спортом начал, такая одежда даже стала нравиться мне. Чувствуешь себя мужественнее.
        Саня шагает рядом. Одет он просто, но функционально. В рюкзаке мини-аптечка, вода, фонарь. Нож или другое оружие решили не брать. Если нас остановит полиция - как отбрехаться? Лично я не знаю, обделен такими навыками. Всё же мы полгорода на метро проехали, здесь чужая территория, а не родные дворы.
        Время ближе к вечеру. Ещё светло, но пройдёт час и будет темень. При этом парк как будто вымер. Людей меньше, чем в прошлый раз. Отмечаю, что на стройке гулять было спокойнее. Там тихо, к ужасам быстро привыкаешь. А здесь полно шорохов и странных теней, которые так и походят на монстров. Не знаешь, куда смотреть.
        Поэтому я обратился в слух. Чувствую, как дышит напарник. Как качают воздух его легкие. Скрип каждой ветки в округе, что образуют причудливую мелодию, пугающую до дрожи. Так и шагаем. Саня внешне спокоен, я, надеюсь, тоже. Хотя внутри не по себе. Знаю, что где-то там впереди оставил три трупа. Что с ними стало? Мысли гнетущие, не знаю, как бы здесь один ходил, но с напарником спокойнее. Хорошо, что до нужного места быстро добираемся. Я знаю, куда идти, поэтому веду кратчайшей дорогой.
        - Эти твари похожи на мелких ужасов. Размерами с маленькую обезьянку. Любят прыгать с веток, так что смотри по сторонам, - напоминаю Сане то, что уже рассказывал.
        В этот раз иначе. До этого он отряд на стройку водил и всем там руководил, теперь вот я веду, так как бывал здесь. За лидерство между нами нет соперничества. Какой смысл бодаться, когда вдвоём? Я иногда задумываюсь, а что буду делать в случае конфликта, но гоню эти мысли. Чего заранее сокрушаться?
        Ветер ласкает кожу. Можно сказать, что я с ним немного подружился. Лучше его понимаю, чувствую. Способность с запахами отдельная песня. Можно попросить и ветер покажет прелесть вечернего леса. Благоухает так, что голова от удовольствия кружится. А можно сместить фокус, тогда совсем другие запахи будут. Опасные, теребящие нервы, запахи сырости и грядущих проблем.
        Первую волну лесных духов засекаю метров за двадцать. Предупреждаю Саню, выбираем место посуше и ровнее, где меньше деревьев. До уютных тропинок пару сотен метров. Сюда мало шансов, что случайный путник забредёт. Особая аура у этого места. Отталкивающая.
        Первый дух вылез из тени. Продрался через кусты и радостно бросился к нам. Пасть только оскалил. Выглядит как оживший мох, а зубки при этом острые.
        Один выстрел пулей и мелочь оседает на землю. А дальше начинается тир.
        Духи выбегают волнами, по пять-шесть штук, а я на пару с Саней их расстреливаем. Как в тире. Точнее это у меня тир, а вот у парня - футбол. Пинками под щитом посылает духов обратно в лесные дебри. Опыта ноль, но хоть навыки качаются и то хлеб.
        Перебили штук пятьдесят, их неожиданно много здесь оказалось. Место стычки превратилось в кладбище. Пусть трупы небольшие, но их много и навалена пара горок. Ещё и вонища от них. Запах мерзкой трухи.
        Но дует ветер, обычный самый, я тут не при чем, и развеиваются тушки. Подхожу, тормошу палкой труху и траву, выгребаю эссенции. С такой оравы собрали восемь штук.
        - Неплохо, - комментирую добычу.
        - Сколько такие стоят?
        - Если честно, то без понятия. Ужасы шли по пятнашке, а эти - надо узнавать.
        Тут приходит мысль, что это ведь чужая территория, где охотился один и тот же отряд. Который и товар отдавал тому же самому торговцу. Если место с духами природы одно известно, то можно провести аналогию, сопоставить и сделать неприятные выводы. Хм… Об этом я не подумал. Впрочем, можно выждать неделю или две. Запас денег есть, Саня, думаю, согласится. А там видно будет.
        Проходим ещё с сотню шагов. Лес меняется на глазах. Становится резко темнее, да и сами деревья, как будто их что-то крючит. Запахи тоже меняются, совсем иначе пахнет.
        - Здесь жутковато, - замечает Саня.
        Вижу, что ему не по себе. Мне тоже.
        Тишину разрезает скрип. Из леса выползает трухлявый пень, не иначе. Размерами с крупную собаку. Это средний дух леса пожаловал. Не природы, а именно леса.
        На него требуется уже два удара. Я тараном его в землю впечатываю, Саня лучом добивает. За это нам капает по единице опыта.
        - Как-то это… - парень вертит рукой.
        - Просто?
        - Ага.
        - Думаю, дальше веселее будет.
        - Главное не заблудиться в этом лесу. Декорации, блин, как в фильме ужасов.
        Лес слышит наши слова. Посылает трёх противников, и когда я их вижу, по коже мурашки бегут. Тот самый убитый отряд. Выныривает из темноты ночного леса, как призраки. Одержимые. Да не простые.
        Мёртвая баба стреляет лучом. Славу богу, не света, а зеленой мути. Он врезается в щит парня, оплетает его, как будто трясиной затягивает. Вспышка света и щит сжигает эту хрень.
        Я растерялся на секунду, упустил момент, но прихожу в себя. Таран, ещё один, серия лезвий в здоровяка, а то он уже разгоняться начал. Знаю, чего ждать от противников. Стараюсь сбивать им каст, для этого все средства хороши. На здоровяка путы, на ведьму морок, чтобы мазала, а главаря лезвиями закидать.
        Саня тоже подключается. В этот раз что-то новое выдает. В ведьму врезается золотистый шар, прожигает в ней дыру и взрывается. Хороший навык…
        Пару минут и с троицей покончено. С каждого одержимого падает по средней эссенции, замечательно. Уверен, они стоят дороже.
        Вглядываюсь в лица. Те искажены, покрыты рябью болотного цвета. Глаз нет, чёрные провалы, из которых сейчас зеленая жижа вытекает. Зрелище мутное. Но смотрю и запоминаю, чтобы уроком было. Вот что будет со мной, если умру. Чувствую ли хоть что-то по отношению к ним? Нет. Сам себе удивляюсь. Вначале испугался, а сейчас отдаю себе отчёт, что это уже не люди, а монстры. По сути, я просто прибрался за собой, довёл до конца дело.
        - Печальная участь, - говорит Саня, - Эрнест, если дальше опасно будет, то уйдём. Как то не хочется вот таким одержимым стать.
        - Согласен.
        Шагаю вперёд, но парень останавливает.
        - Погоди, предлагаю кое-что попробовать. Как насчёт привлечь внимание? Только ману восстановим.
        - Ты хочешь светом обратить на нас внимание? Может не надо?
        - Думаешь, слишком много за раз придёт? Тоже верно. Ладно, тогда так пойдем.
        На самом деле о другом думаю. Что нас другие искатели заметят. Если судить по количеству духов, то здесь пусто, территория успела нагулять жирок, но бережёного бог бережёт. Надо бы Сане про других рассказать, пусть знает, какие опасности есть. Но позже, сейчас не время.
        В следующие полчаса встречаем ещё штук пять средних духов и штук тридцать мелочи. Перебили, восстановили ману, идём дальше.
        - Эрнест, а у тебя телефон отображает, где мы находимся?
        Достаю трубку, нет сигнала. Качаю головой.
        - Вот и у меня нет. Странное место. Сколько мы уже идем? Часа полтора? Этот лес что, настолько большой?
        - В принципе, да. Или ты думаешь, мы кругами ходим?
        - Пока ничего не думаю. Но площадь места большая. Как тут людей всех не пережрали ещё? И может встретиться кто-то опаснее, чем высший дух.
        - Помнишь, была надпись, что стройка это грань первого ранга? Вот может здесь она второго.
        - Или десятого и мы только у её начала.
        - Пока стоим здесь, не узнаем, что и как. Идём дальше?
        Саня молча кивает и шагает вперёд.
        Ещё через пару сотен метров лес снова меняется. Странно, но прибавляется света. Красного. Теперь очевидно, насколько это место другое.
        Здесь иной воздух. Но всё также друг мне. Показывает, откуда противники надвигаются. Они и не скрываются. Шагают внушительно, раздвигают ветки, продираются через кусты.
        Треск доносится со всех сторон. Их не меньше десятка. Самих тварей не вижу, пока лишь тени. Массивные, такие, что страх охватывает. Метра три-четыре минимум в высоту.
        - Да это энты! - восклицает Саня. В его руках загорается свет, освещает темноту.
        Теперь и я вижу противника в полный рост. Грубое сплетение веток. Пасть такая, что голову мне откусит и не подавится. Глаза зелёным пылают. Вместо рук - ветки. Сразу видно, что острые. Легко вопьются и насквозь прошьют. А то и хуже - прорастут внутри тебя.
        - Выбиваем одного и прорываемся, - кричу парню.
        Тот кивает. Луч срывается с его ладоней, врезается в энта. Тот скрипит, но продолжает идти. Расстояние метров двадцать, время идёт на секунды.
        Кидаю таран, ветки трещат, но выдерживают. Кидаю лезвие и тройку палок срубаю. Пуля проходит насквозь, кажется, что от неё ноль толку.
        Саня бьёт в голову, выжигает её. Та вспыхивает, как сухой хворост. Я же целюсь по ногам, чтобы сломить тварь. В других энтов, тех, что пошустрее, кидаю путы и замедляю.
        Чтобы вырваться из ловушки уходит большая часть резерва. И энт ещё живой! Он упал, но ползёт!
        Единственное наше спасение, что твари медленные. Если бегать, то легко держать дистанцию, а в этом мы мастера. Понимаем друг друга без слов. Растягиваем цепочку тварей, копим ману и начинаем обстрел. Знаем по горькому опыту, что в любой момент и другие монстры пожаловать могут. Поэтому половина резерва - неприкосновенный запас. Тут вам не игра, всего одна жизнь, а любое ранение может привести к её потере.
        Минут десять уходит на первого энта, чтобы добить. За ним падает второй, а через час добиваем всех. По лбу пот течёт, сердце колотит, хочет выпрыгнуть и убежать от дурака хозяина. Саня тоже запыхался. Бой медленный, но изматывающий. Ещё этот чёртов лес! Каждый раз надо смотреть, куда ставишь ногу. Я один раз в яму провалился по колено, до сих пор болью стреляет.
        Зато опыта отсыпали хорошо. У меня и у Сани теперь девятые уровни. Жирные мобы попались. А ещё с них упали десять средних эссенций природы.
        - Уходим или дальше идём? - спрашивает напарник.
        - Сейчас одиннадцать вечера. Предлагаю двадцать минут отдохнуть и ещё пройти. Как минимум, чтобы понимать, что нас ждёт.
        - По краю ходим, Эрнест.
        - Да, но куда деваться.
        - Домой? - усмехается парень.
        - Помнится, раньше это ты меня навстречу приключением таскал. Теперь вот я тебя. Всё течёт, всё меняется, - смеюсь, а парень присоединяется.
        Выпили воды, перекусили, отдохнули и привели мысли в порядок. После боя каждый раз отходняк. Сначала трясёт и колотит, после момент слабости, когда хочется сесть и отдыхать. А потом ничего, снова нормально.
        Чем дальше в лес, тем гуще туман. Он появился как-то внезапно. Три шага назад видимость была хорошая, с поправкой на то, что это дикий лес, а немного вперёд прошёл и всё, дальше десяти шагов не видно.
        - Эрнест, ты точно хочешь идти дальше? - уточняет Саня.
        Смотрю в туман. И как-то не по себе от него. Сигнала нет, местность меняется, и кто его знает, что нас ждёт впереди. Слишком подозрительно. Но одна часть меня хочет пойти вперёд. Другая часть говорит, что лучше вернуться.
        - Хорошо, давай обратно. Надо компас раздобыть, да и над картой посидеть, куда мы вообще зайти можем.
        Разворачиваемся, идём назад, но лес не пускает. Туман как повис, так и остаётся. Проходим сотню шагов, видимость только хуже становится.
        - Что-то здесь не так, - говорит напарник.
        Прислушиваюсь к ветру. Но он молчит. Его шепот едва слышен. Ощущение, будто в густой патоке. И чем больше идёшь, тем глубже в неё погружаешься.
        По мареву тумана разносится смех. Вздрагиваем с парнем синхронно, озираемся по сторонам. Снова смешок, от которого душа в пятки уходит. Так и не скажешь сразу, то ли смеется кто-то, то ли скрип веток.
        - Так, главное не бежать, - говорит то ли мне, то ли себе парень.
        - Держимся рядом. Спина к спине.
        Подхожу к напарнику, раздается ещё один смешок. Опёрлись друг на друга, тут не до скромности. Чувствую спину напарника, так спокойнее. Каждый смотрит в свою сторону, но вокруг дымчатое марево, что обволакивает и скрывает угрозу от глаз.
        - Вон он! - кричит Саня.
        Оборачиваюсь, вглядываюсь в туман, но никого. Теперь смешок с другой стороны. Снова вглядываемся в пустоту, но ноль эффекта.
        Выпускаю серию пуль дугой. Неожиданно везёт. Есть одно попадание. Смешок сменился гневным ворчанием. На секунду из тумана показывается нечто.
        Похоже оно на древнюю бабку, которая так стара, что горбится и тянется к земле. Только вот монстр это. Быстрый и злой, играется с нами. Успеваю заметить название.

        ЛЕШИЙ
        - Сань, с нами тварь играет. Лешим зовут.
        - Вроде леший любил путников заводить в дебри, может этот такой же?
        - Может. Мне так страшно, что я и в кощея поверю.
        - Тогда надо его убить и сможем вернуться.
        - Хороший план, только как, если он не показывается.
        Леший появляется то с одной стороны, то с другой. Иногда совсем близко. Ударил пару раз навыками по нему, но мимо.
        Наконец решает заявиться основательно. Выпрыгивает, глаза горят, распрямился и сразу стал под три метра, бросается вперёд, выставив когти. Я с испугу зарядил всем, чем можно, но заклинания проходят сквозь него.
        Мысленно прощаюсь с жизнью, даже зажмуриться не успеваю, как он добирается до нас.
        И развеивается.
        Это была иллюзия, морок, чтобы нас одурачить.
        - Он хочет, чтобы мы силы истратили, - делюсь догадкой.
        - У него это неплохо получается. Не атаковать - риск. Атаковать - отложенный риск.
        - Тогда я кидаю на него путы, если замедляется, значит настоящий, если нет, значит иллюзия.
        - А если он умеет скидывать путы или игнорировать? Тогда мы трупы.
        - На крайний случай есть щиты. - возражаю я.
        Это хоть как-то походит на план. Опасность локализована, от этого меньше страшно. Всего лишь очередной моб, которого нужно убить и получить награду.
        Леший снова набрасывается. Путы проходят мимо. Экономим ману, он добирается до нас и развеивается. Жутко смотреть и бездействовать, когда на тебя бежит тварь. Но сдерживаю себя.
        Третий раз сам нападает. Путы он и правда скидывает. Но я замечаю это, как они на секунду всё же виснут на нем. Таран в морду, а следом ещё один, чтобы приложить как следует.
        Саня кидает новое заклинание. Путы света. Они вгрызаются в него, жгут, сковывают. Я закидываю монстра лезвиями, высекаю из него трухлявые куски мяса.
        Но твари на помощь приходит туман. Прячет его от нас, уносит.
        Внезапно леший прыгает сверху. Врезается в нас, раскидывает в стороны. Вроде всего два шага пролетел, но этого хватает, чтобы Саню из вида потерять. Кричу ему, но ответом лишь тишина.
        Так продолжается секунд десять, а потом доносится истошный крик напарника. Воображение рисует картинку, как его на части разрывают. Бросаюсь вперёд, туда, где кажется находится звук.
        Спотыкаюсь о корень дерева, лечу кубарем. Тут и леший бросается, кусает за плечо, оставляет кровавую полосу. Щит ему перед мордой, чтобы зуб обломал. А потом туда же лезвие, что входит точно в пасть.
        Тварь обиженно обратно в туман уползает. Отмечаю, что крик замолк ровно тогда, когда тварь напала. Морок? Скорее всего. Надеюсь, что так.
        Схема повторяется. Ещё один вопль, но держу себя в руках. Остаюсь на месте. Кажется, что напарник где-то рядом, сделай два шага и увидишь его. Но чувствую, что это обман, нутром чую.
        Наградой мне стала вспышка яркого света совсем в другой стороне, нежели откуда шёл крик. Рискую отправиться туда и нахожу парня. Он с тварью схлестнулся, та наседает на него, полосует когтями.
        Сбиваю лешего тараном, кидаю лезвия. Тут и Саня подключается, закидывает лучами света. Тварь упала на землю, мы с двух сторон навалились, щедро тратим ману.
        Силы кончились, то и тварь на последнем издыхание. Еле уползает от нас, тело кусками волочит за собой.
        Возникла пауза. Добить нечем, руками разве что, но стрёмно. Мало ли как монстр огрызнётся. Проходит минута, медленно шагаем за уродцем. Как мана накопилась, контрольный в голову ставит точку в нашем споре.
        - Ты как, цел? - спрашиваю парня.
        - Да, он меня только повалял, щиты удержали от раны. Ты как? Кровь? Сейчас перевяжу.
        Глянул рану, ничего серьёзного. Как-то даже привычно кровь проливать. Саня быстро перевязал, навык есть, а дальше регенерация сделает, что нужно. К утру буду целым и здоровым.
        Осматриваем труп лешего и находим кое-что новое. Предмет.

        ЗНАК ЛЕШЕГО. ПОВЫШАЕТ ШАНСЫ НЕ ЗАБЛУДИТЬСЯ В ЛЕСУ. +10% ЗАЩИТЫ ОТ МОРОКА ЛЕШЕГО, +10% К ОЩУЩЕНИЮ НАПРАВЛЕНИЯ.

        Бинго. Вот это нам повезло. Можно сказать, что это ключ от дверей леса. Беру в руку и сразу туман вокруг как будто прозрачнее становится. И чувство направления возникает. Знаю теперь, в какой стороне выход.
        Даю Сане подержать, он радуется, что теперь выбраться получится. Без лишних слов выдвигаемся обратно, но с дорогой что-то странное. Я точно помню, что мы от силы метров четыреста прошли. Но нам потребовался час, чтобы выбраться.
        Обычный парк контрастирует с тем местом, где мы были. Это бросается в глаза и очевидно даже мне, типичному городскому жителю.
        - Как думаешь, где мы побывали? - задаю те вопросы, что не дают покоя.
        - Если бы я знал, Эрнест. Может это другой мир?
        - Вот и я так думаю. Но и магию лешего со счетов списывать не стоит. Помнишь, как с холодом было? Как ужасы перебили, там потеплело. Быть может здесь та же схема работает. Лешие окутывают лес туманом, отлавливают тех, кто забредает к ним.
        - Это не отменяет игр с пространством. Зуб даю, туда шли гораздо меньше, чем обратно.
        - Да, тут не поспоришь.
        - В следующий раз надо десять раз подумать, перед тем, как глубоко заходить. А что, если там действительно другой мир? Можно ведь и заблудиться.
        - С меткой лешего нам проще будет. Вышли же обратно. - оптимистично говорю я, хотя у самого внутри полной уверенности нет.
        Метро закрыто, приходится брать такси. Сначала на один адрес, потом на другой. Спать хочется, сил нет, но и Саня за конспирацию. Так что терпим, петляем, как зайцы. Наконец добираюсь домой и вот что странно. В машине вырубало, а сейчас бодрячком. Сходил в душ, привёл себя в порядок и полез куш считать.
        Двадцать шесть малых эссенций.
        Четырнадцать средних.
        Через недельку напишу торговцу, спрошу, не желает ли он приобрести товар.

        Глава 15. Исповедь и воля

        Как добрался домой, то подключился к сети и увидел десяток новых сообщений. Писала Марта. Спрашивала, как дела, можно ли сегодня ко мне заглянуть? Потом добавила, что видимо я занят. Вот же блин, и что ей ответить? В итоге написал, что конечно буду рад её видеть, телефон был выключен и жаль, что раньше сообщений не увидел. Но, учитывая, который сейчас час, девушка прочитает ответ только завтра скорее всего. Поэтому ждать не стал. Сходил в душ и завалился спать.
        На следующее утро порадовали бонусы:

        ДУХ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1
        КОНТРОЛЬ +1
        ОТКРЫТА ХАРАКТЕРИСТИКА "ВОЛЯ".
        ВОЛЯ - ОТВЕЧАЕТ ЗА ВОЗМОЖНОСТЬ СОПРОТИВЛЯТЬСЯ ЛЮБЫМ ВОЗДЕЙСТВИЯМ, КАК МАГИЧЕСКИМ, ТАК И ПСИХОЛОГИЧЕСКИМ. ВОЛЯ - ЭТО ЦЕНТР ЛИЧНОСТИ ИСКАТЕЛЯ, ОПИРАЯСЬ НА КОТОРЫЙ ОН ВСЕГДА МОЖЕТ СОХРАНИТЬ ЧАСТЬ СЕБЯ.
        ЗНАЧЕНИЕ: 1

        Неожиданно. Подарок за сражение с лешим? Уверен, что тот воздействовал по полной. Надо спросить у Сани, дали ему новую характеристику или нет. Если да, то прогулки по лесу станут проще.
        Глянул телефон, Марта прочитала сообщения, но ничего не ответила. Обиделась? Хм… И что в этом случае делать? Мне нужно извиниться или что? Может она ревнует? Я в целом окинул наши отношения, постарался взглянуть максимально трезво. Сомневаюсь, что это ревность. Скорее просто занята или ещё что. Её право.
        От бонусов настроение поднялось, от отсутствия сообщений упало, так что утро началось со смешанных чувств. Но ничего, я знаю отличное средство, что делать. Умыться, сделать сотню отжиманий, приседаний и столько же пресса. Приготовить завтрак, глянуть расписание на день и отправиться тратить заработанное на тренеров.
        Пока смотрел расписание, то задумался. Кем я стану? Если судить по тому, чему обучаюсь - то каким-то боевиком. Хочу ли я такой жизни? А чего я вообще хочу? Какая моя глобальная цель?
        Этот странный вопрос поставил в ступор. Раньше я жил, как придется. Нужно ходить в школу - окей, буду ходить, хоть и не очень хочу. Школа - дом - поиграть за компом. Мать давит, что надо сдать экзамены - хорошо, сдам. Меня теребят на тему выбора института, окей, что у меня получается, куда с этим берут? Архитектурный, ну пусть будет он.
        А потом мать и сестра погибли. Я остался один. Приключения искателя увлекли меня, подсадили на иглу личной силы, адреналина, приключений и причастности к чему-то тайному и волнительному.
        Ведь если быть честным с самим собой, то что мне в этом нравилось? Чувствовать себя важным. Героем. Я ощущал, что что-то могу. Вроде простое чувство, но как же оно манит. Могу вступить в схватку и победить. Я! Раньше мне это было доступно только в играх, а тут жизнь и она в сотню раз интереснее любой игры. Но что дальше?
        Так и буду искать локации, да охотиться на монстров? Впрочем, это не самая плохая стезя. Но может возжелать чего-то большего?
        Да, загрузил я себя основательно. И откуда такие вопросы берутся в голове? Раньше их не было. А сейчас вот есть, а ответов нет. Нужно будет как следует обмозговать.
        Может бизнесом заняться? Ха-ха, удачная шутка. Это как вообще? Что делать, куда идти, каким делом заниматься? Интересно, а поставки эссенций с мобов считаются бизнесом? Надо бы погуглить, что пишут на эту тему в интернете. Не на тему охоты, а на тему бизнеса, может появится понимание вопроса.
        Мысль изучить тему натолкнула глянуть ещё кое-что. Может на тренинг какой-нибудь сходить? Что там нынче предлагают?
        Следующие два часа серфа в интернете взорвали мозг основательно. Тренинги по лидерству? Пожалуйста. По ораторскому мастерству? Вот тебе десяток предложений. А может отношения? Хочешь наладить личную жизнь? Пикап тебе в помощь. Это работает хоть или какой-то развод? Ладно, позже этот вопрос обдумаю, уже пора на тренировку идти.
        Сегодня по плану посещение стрелкового клуба. Пока добирался туда, волновался больше, чем при записи на единоборства. Как-то это слишком… По взрослому. Оружие - это ведь другой мир, от которого я так далёк, что дальше некуда. Поправочка - был далёк. Но после того, как одна злая баба пыталась меня застрелить, я понял, что а почему бы и нет? В жизни может пригодиться что угодно.
        В клубе у меня попросили паспорт и явно косились на то, что молодой. Но заниматься разрешили. Я взял индивидуальную тренировку, которая обошлась в хорошую копеечку. А ведь ещё за патроны нужно платить… Жуть, в общем.
        Занятие началось с техники безопасности. Нудная часть, но важная. Потом как держать, как обращаться с оружием, как стоять и не убиться. Под конец дали пострелять. Круто. Что тут ещё скажешь. Чувствую себя мальчишкой, который дорвался до больших игрушек.
        В конце тренер похвалил. Сказал, что быстро схватываю и с меткостью у меня нормально. Раньше я талантов к стрельбе не имел, так что списал это на возросшие возможности благодаря пути искателя.
        После стрельбища сразу отправился на следующую тренировку. Это было занятие по ножевому бою. Индивидуальное. Тема - как выжить, если тебя хотят зарезать. Здесь мозг вскипел ещё больше. Я осознал, насколько у меня деревянное тело. Вот вроде занимаюсь, а всё ещё откровенно туплю, двигаюсь медленно и неуверенно. Достать меня - проще простого, что и продемонстрировал серьёзного вида мужик, у которого я взял занятие.
        Но ничего. Дорогу осилит… Ищущий.
        Ближе к вечеру наконец-то написала Марта. И там было то, что я меньше всего ожидал услышать.
        - Эрнест, дорогой, у меня тут кое-какие проблемы нарисовались, можно я у тебя пару дней поживу? ^_^
        - Да, конечно, не вопрос. Проблемы серьёзные?
        - Не очень, но пару дней мне лучше посидеть дома.
        - Хм… Хорошо. Расскажешь, что случилось?
        - Да ничего особого. Давай дома поговорим, ок?
        - Ок.
        - Тогда я у тебя через полтора часа буду. Ты ведь дома?
        - Сейчас нет, но к этому времени вернусь.
        - Супер. Ты чудо. Целую =*
        Я закрыл чат с девушкой и задумался. Что за проблемы такие могут быть у неё? Да ещё чтобы она дома не появлялась. И, как понимаю, она собирается у меня именно жить, то есть сидеть в четырёх стенах и не выходить на улицу.
        Внутри поселилось беспокойство, но я постарался выбросить его. При встрече обсудим, что происходит.
        До приезда Марты успел забежать в магазин и набрал пару больших пакетов еды. Если она у меня дома будет, то надо постараться, чтобы ей было комфортно. Может тогда она захочет бывать у меня чаще?
        Девушка пришла нарядной, снова в деловом костюме, явно дорогом, который я ещё не видел. При этом выглядела она немного растерянной и взъерошенной. Словно весь день носилась, как угорелая.
        - Ты как? - первым делом спросил я.
        - Да нормально. О, ты сделал обед. Я голодная, как волк. Покормишь бедную девушку? - она состроила жалобное лицо, аля кот из Шрека.
        - Конечно, присаживайся. Воды, сок, может чаю?
        - А есть, что покрепче? Я бы не отказалась.
        - Ну… Сейчас гляну.
        Залез в запасы мамы. Они были не то, чтобы обширны, но пару бутылок чего-то крепкого там нашлось. Налил девушке, совсем немного, она выпила за раз. Вздохнула и откинулась на спинку стула, прикрыв глаза.
        - Расскажешь, что случилось?
        - Ох, Эрнест. Не хочу об этом говорить, если честно. Лучше ты расскажи. Куда вчера пропал, чего у тебя нового?
        Смотрю на неё, улыбается. Милая такая, красивая, само очарование. Мысли как-то сами собой в другую сторону ушли. Поделился с ней, что решил активно спортом заняться. Сегодня на стрельбище заглянул. Она повздыхала, восхитилась, сказала, что я молодец. Минут через тридцать такого разговора не выдержал, снова спросил.
        - Так всё же, что у тебя стряслось? Ты как-то странно выглядишь. Вроде улыбаешься, но мыслями явно не здесь. - девушка смутилась и как-то странно на меня посмотрела.
        - Да на работе проблемы. Не забивай голову. Можно я в ванну схожу полежать? У тебя есть соль?
        - Нет, к сожалению. Хотя надо посмотреть в шкафчиках, может и завалялась где-то.
        - Было бы здорово. Присоединишься позже?
        - С удовольствием, - улыбнулся я ей и обнял, - Правда, у меня тренировка должна быть через полчаса, но забью, один раз можно.
        - Нет, погоди, - задумалась Марта, - Давай так. Иди на тренировку, я тебя тут дождусь. Как раз отдохну, себя в порядок приведу. А потом…
        Её пальце прошлись по моей груди и наши губы встретились. Что может мотивировать больше?
        На тренировку я пошёл. А когда вернулся, то Марта встретила по высшему разряду. Приехала она с большой сумкой и в ней, походу, нашлось что-то сексуальное. Кажется, это называется пеньюар. День выдался насыщенным, я чувствовал усталость, но силы нашлись быстро. Засыпал блаженно в объятиях женщины и чувствовал себя прекрасно.

***

        Проснулся, потянулся и почувствовал, что рядом спит Марта. Глянул на неё и залюбовался. Лицо расслабленно, волосы разметались по подушке, одеяло снова убежало ночью.
        А потом взгляд сместился на мигающие сообщения.

        ВОЛЯ + 3

        Что? Откуда? Мысли заметались в растерянности. Я думал, что навыки растут? только когда ты взаимодействуешь, так сказать, с миром искателей. Сразился с мобом? Напрягся, как следует? Получи бонус. Можно и дома тренироваться, но это работает только на начальных стадиях. Я вон уже вторую неделю спортом занимаюсь и хоть бы одно очко выносливости прибавилось благодаря этому.
        А тут сразу плюс три к воле. Которая? между прочим, отвечает за сопротивление чужим воздействиям. Взгляд упал на девушку. В голове со скрипом провернулись шестерёнки.
        К моменту, когда Марта проснулась, я уже час сидел на кухне. Заварил себе кофе, горький, но не чувствовал этого. Думал. Много думал. Вспоминал весь опыт общения с этой девушкой, что сейчас у меня в спальне спит и перебирал события. Где была моя воля, а где её?
        Что я о ней знаю? Да не так много, по сути. На личные вопросы она часто увиливала. Раньше я этому не придавал значения, а вот сейчас как-то разом увидел. Если Марта не хотела на что-то отвечать, то я быстро терял к этому интерес и как бы забывал. Сам ли? Или было воздействие?
        У меня находится только одно объяснение, откуда взялась прибавка к воле. Вчера на меня много воздействовали. И по странному стечению обстоятельств рядом как раз есть психичка с соответствующими способностями.
        - Всё в порядке? - спросила девушка, когда вошла на кухню и увидела, что я тут хмурый сижу.
        - Относительно. Скажи, сколько раз ты вчера пыталась на меня воздействовать?
        - О чём ты? - нахмурилось она, а следом высветилось сообщение.
        Отражена попытка эмоционального воздействия.
        - Марта, если ты и дальше будешь продолжать, то мне придется тебя попросить уйти.
        Слова, что дались так тяжело, повисли в воздухе. Она смотрела на меня, я на неё.
        - Ну хорошо, твоя взяла. Как научился блокировать? - она спокойно прошла вперёд и села за стул, - Сделаешь мне кофе или я теперь для тебя враг?
        - Сделаю. Но сначала ответь на вопрос.
        - Много. Я постоянно на тебя воздействовала.
        - Но зачем? - искренне удивился я.
        - Честно? Мне это просто нравится. Я подсела на это, как на наркотик, - усмехнулась девушка. Сейчас она выглядела совсем другой. Будто незнакомый человек передо мной сидит. - А ещё ради прокачки навыков. Не так-то легко найти искателя для этого.
        Я встал и принялся делать кофе. Нужно осмыслить, что она сказала. Понять, что будучи рядом с ней, я был не до конца собой. А как бы тогда всё сложилось, если бы не это?
        - Как ты воздействовала на меня? Мои чувства, они…?
        - Твоя влюблённость в меня? - прямо спросила девушка. До этого мы никогда не говорили друг другу слов любви, но оказывается, она прекрасно знала, что я влюблён. - Не переживай, это твои чувства. Максимум, что я могу - это усилить эмоции и чувства. Не создать новые. Да ты и сам в курсе об этом умение. Некоторые его проявления тебе очень нравятся.
        - Что ещё было? - постарался я не смутиться.
        - Мотивация. Я немного усилила твоё желание развиваться, направить себя в полезное русло. Уж прости. Мне не понравилось, что ты тут сидел и тухнул. Ты довольно ранимый внутри, Эрнест. Без цели, без смысла жизни. Я хотела тебе помочь.
        Почему-то от этих слов стало больно. Уж слишком они пересекались с моими размышлениями о том, ради чего я живу?
        - Почему ты здесь? Зачем я тебе?
        - Ты мне нравишься, разве это трудно понять? - удивилась она, - Или думаешь, что я вся такая циничная сука, что спит с парнем ради прокачки? А не охренел ли ты?
        Марта разозлилась. В её глазах пылал настоящий гнев. Но настоящий ли? Я не знал. Но хотелось верить, что я ей хоть немного симпатичен.
        - Что у тебя за проблемы? Только давай без увиливаний. Если хочешь, чтобы я тебе доверял, мне нужно знать.
        - Ты уверен, Эрнест? Оно тебе надо? - Марта заглянула мне в глаза. - Ладно, раз так хочешь. Правду? Да там нечего особо скрывать. Я устроилась на работу. К серьёзным людям. Применяя свои способности активно. Ну и нарвалась на тех, кто тоже имеет способности. Вот от них и скрываюсь, пока мой покровитель уладит вопросы.
        - Покровитель?
        - Босс, начальство - называй, как хочешь.
        - Одежда, деньги - это всё оттуда?
        - Именно.
        - И что же это за работа?
        - Не будь наивным, сам подумай, как можно применить психику. Чтение мыслей и намерений, манипуляция эмоциями. Я раз помогла заключить сделку на несколько миллионов. Не рублей. Там всё так серьёзно, что пугает. Уже несколько раз думала, что зря сунулась в эту клоаку.
        - Насколько всё серьёзно?
        - Сложно сказать. Не переживай. У тебя меня не будут искать. Мои способности засекли и покровитель опасается, что решат похитить столь ценный кадр. Он хотел запереть меня и не выпускать, но я решила, что лучше сама справлюсь.
        А вот здесь я почувствовал сомнения. Если всё действительно так, то лучше ей сидеть под охраной.
        - Эрнест, прости, я не могу тебе всего рассказать. Для твоего же блага. Мне сразу сказали, что в моей работе главное - молчание.
        - Я тебя услышал.
        А что тут ещё скажешь. Ничего. Вроде не всё так трагично, как казалось. Но опять же, это моя мысль или Марта её мне внедряет? Узнать смогу завтра. Если воля вырастет, значит, девушка продолжает мною манипулировать.
        - Ты можешь остаться, но при условии. Больше никаких воздействий. Замечу - прости, но не смогу с тобой общаться.
        - Справедливо. И спасибо тебе.
        Девушка выглядела расстроенной. Но чем? Что потеряла моё доверие или это досада, что спалилась? В голове сейчас сумбур. Что делать - не знаю. Вместе с ней находиться - как-то не хочется. Хорошо, что на сегодня тоже весь день забит. Собрал сумку, сказал Марте, когда вернусь и отчалил. Надеюсь, к вечеру смогу разобраться в себе.
        Спорт, обилие информации, новые впечатления - это помогло прийти в чувство. По факту, Марта не сделала мне ничего плохого. А вот хорошее сделала. Мы вместе охотились, да и… Она моя первая женщина! За одно это я ей по гроб жизни благодарен. Ну ладно, не настолько, конечно, но всё же этот момент сильно на меня повлиял. Оглядываясь назад, я вижу, как сильно изменился и в этом есть заслуга девушки. Как будто сам факт присутствия её в мой жизни стимулировал на деятельность. Так что нет смысла разводить обиду и дуться. Условия я обозначил, формат общения переиграл. Как будет дальше - тут от неё зависит.
        Когда вернулся домой, встретил картину маслом - девушка хочет загладить свою вину и старается. Вроде ничего необычного… Но мне приготовили ужин. Да не просто макароны, а расстарались.
        - Ты проходи, садись. Что будешь? Накладывать или сначала в душ?
        Марта окружила меня вниманием, и я даже как-то неловко себя почувствовал. А что, так бывает?
        Праздник длился с час, а потом мне сделали массаж. Если какая-то обида и оставалась у меня, то она улетучилась. Надеюсь, завтра характеристика не повысится, а то отказываться от такого… Ну, раз воля вырастет, то её и проверим. Хватит ли у меня духу быть решительным и пресечь опасную, но столь приятную связь.
        Массаж плавно перетекал в эротический, но тут нас прервали. Звонил Саня и спрашивал, где я и идём ли мы в лес? Вроде сегодня договаривались, но я подозрительно молчу. Хлопнул себя по лбу и сказал, что да, конечно.
        Когда положил трубку, то увидел очень внимательный взгляд Марты.
        - Дорогой, и куда ты собрался на ночь глядя? Возьмёшь меня с собой?
        И глазками хлопает. Голая. Вся в масле для массажа.

        Глава 16. Грань
        - Привет, Марта.
        - Привет, Саша.
        Встретились возле подъезда. Не скажу, что парень обрадовался пополнению команды, но согласился в итоге, когда я спросил его мнение. Если учесть, что психик против леших самое то, закономерно и логично.
        Час назад, перед тем, как окончательно решил брать Марту с собой, у нас состоялся разговор.
        - Я собираюсь на охоту.
        - Как интересно. И что же за охота? - улыбается, а в глазах смешинки и азарт.
        - Плодотворная. Я не против тебя взять, но мне нужна информация. Правдивая.
        - Спрашивай, - веселье девушки поуменьшилось и она упала на кровать. Валяй мол, жги. При этом она не потрудилась одеться или прикрыться, что сбивало с мысли.
        - Какие у тебя есть навыки? Какой у тебя уровень и сколько в характеристиках?
        - Ого. Ты прямо в душу залезть хочешь.
        - Я тебе предлагаю прокачку и деньги. Но моё условие - доверие и открытость.
        - А готов свои показатели раскрыть?
        - Хм… - тут я задумался, - Навыки ты и так в деле увидишь. Давай тогда так, расскажи, что умеешь, а остальное пусть остается секретом.
        - Не хочешь делиться? Ну ла-а-дноо, - протянула она наигранно и обиженно, - Какая задача будет стоять?
        - Снимать иллюзии, внушения и мороки. Можешь?
        - Могу.
        - Что ещё можешь?
        - Да, собственно, всё. Контроль, внушение, управление эмоциями, снятие иллюзий. Последнее следствие предыдущего.
        - А щиты у тебя есть?
        - Если магический, то нет, не брала. Но есть ментальный щит. Он экранирует от воздействий в основном, но физический урон тоже отражает. Точнее можно его в эту сторону качнуть.
        - Ты этот навык уже брала или это только возможность?
        - Возможность.
        - Плохо. Там, куда отправимся, щиты важны. Да они везде важны, если подумать.
        - Я подумаю над этим. Так что, берёшь меня? Куда отправимся? И сколько у нас есть времени?
        - Час где-то есть, как раз успеем…
        - Да, успеем! Закончить начатое! - перебила меня девушка и поманила к себе. А я что, не стал теряться.
        В назначенное время встретились. Экипировались с учётом опыта. Камуфляжная одежда, запас еды и воды, компас, батарейки для фонариков, спички. Брать спальные мешки или что-то громоздкое, типа палатки - посчитали лишним. Наша стратегия - наскок, добыча и опыт, возвращение. Если там реально есть проход в другой мир, то лучше обойти его стороной.
        Марту ввел в курс дела ещё до того, как вышли, а когда добрались до парка, то Саня провёл дополнительный инструктаж. Заодно обсудили, что и как делаем, в каком порядке. У девушки нашлось ещё одно полезное умение - обнаружение разума.
        - Если в радиусе пятидесяти метров будет кто-то разумный, то я его почувствую, - уверенно заявила она.
        - Это относится к монстрам? Или только к людям? - деловито уточнил парень.
        - Не знаю. Пока не довелось проверять. Навык новый.
        - Понятно. Значит, будем разбираться в процессе.
        К входу в нужную зону подошли к девяти вечера. Я смотрел на сгущающиеся сумерки и подумал, а чего в тёмное время суток то? Это ведь не ужасы, а природа, по идее они в любое время должны быть. Мысленно поставил себе зарубку, что надо прийти сюда с утра и проверить, как оно будет.
        Малых духов леса Марта почувствовала заранее. Это был успех. Охота в лесу превратилась в увеселительную прогулку. Сначала малые, потом средние. Встретились энты, но их быстро разобрали. Шли, как конвейер, методично истребляя монстров и пополняя запасы. В этот раз мобов было чуть меньше, но тоже хватало.
        А потом началась алая зона. Территория лешего. Он не заставил себя ждать. Снова хотел запутать следы, но стоило ему первый раз наброситься на нас…
        От Марты вырвалась серебристо-голубая сетка, вцепилась в лешего, опутала и прибила к земли. Я и Саня активно влили ману и обрушили на него убийственную магию. Две минуты и дело сделано. Леший умер, не успев даже подойти к нам.
        - Легко мы его, - задумчиво сказал парень, - Даже не верится. В прошлый раз намучились, а тут… Вот что значит подготовка.
        - И правильный состав команды, - заметил я и покосился на Марту. Та улыбнулась.
        - Деревья будем отмечать? - перевел тему Саня, сделав вид, что не заметил мой пассаж.
        - Можно. Но я и так знаю, в какую сторону идти. Кстати, с лешего ещё один амулет выпал.
        В этот момент я как раз проверял тушу монстра. Эссенция и пропуск. У меня уже один был, второй я отдал парню. Марта поинтересовалась, что это за штука и захотела такую же, когда рассказал. Пообещал ей отдать, если ещё выпадет.
        Решили пока идти не вглубь, а вдоль леса. Ориентируясь на ощущение выхода, я направил отряд влево. Так и пошла зачистка леса. Встретили ещё трёх леших. С каждого падал пропуск. Один, как и обещал, отдал Марте, остальные предложу на продажу.
        В какой-то момент наметился конец леса. Алая часть пошла на убыль, снова попадались энты, средние духи и мелочёвка.
        - Связь заработала, давай глянем, где мы. - предложил парень. А через минуты ответил, - Если верить сигналу, то не так далеко от того места, где входили. Но ходим уже два часа.
        - Значит всё же пространство искажённое?
        - Вы о чем, парни?
        - Да есть у нас подозрение, что в этом лесу какая-то дичь с расстояниям творится, - поделился я сомнениями.
        - Мистика.
        - Именно. Что, возвращаемся и идём вглубь?
        Напарники кивнули и путь продолжился. Ещё час в другую сторону, пара убитых леших и туман в лесу резко рассеялся, словно кто-то переключил рубильник. Давление тоже упало, больше на голову не давит.
        - Походу замочили критическую массу леших. - поделился я мыслью.
        - Почему критическую?
        - Туман ослаб. Если за него лешие отвечают, значит перебили достаточно, чтобы их сил перестало хватать. Может всех, а может нет. Поэтому и говорю, что критическую.
        Разговоры помогали. Время скоротать, нервы успокоить, просто понимать, что всё в порядке. При этом каждый из нас продолжал внимательно следить за окрестностями.
        По мере удаления вглубь леса, территория менялась. После алой зоны деревья шли всё реже. Появлялись поляны, если эти мрачные проплешины можно так назвать. Коряги, мёртвые деревья, овраги - парком здесь и не пахло. Зато пахло другим - запустением. Тленом. Это слово лучше всего описывало то, что доносил ветер до меня.
        Конечной точкой стал кратер. Земля резко шла под уклон и была усеяна ветвистыми короткими деревьями, которые как будто бы смотрели вниз. Сотни страшилин опоясывали этот кратер, который было видно со склона. Размером с футбольное поле, свет луны его высвечивал и делал особенно мрачным. Идеальные декорации для фильмов ужасов.
        - Нам точно туда? - робко спросила девушка. Я и сам чувствовал, что от этого места пахнет неприятностями.
        - Скорее всего там высший дух, так что да.
        Я первый шагнул вниз. Пощупал почву ногой. Вроде устойчиво, но стоит быть аккуратнее. Через десяток шагов приноровился, да и угол спуска снизился.
        Идём, держимся рядом, вглядываемся в темноту с двойным усилиям. Я окутан щитом, вслушиваюсь в то, что шепчет ветер.
        Саня же обошёл меня и вышел вперёд. Вокруг него золотой щит. Он как маяк, дает присутствующим понять, где мы. Ход сознательный. Благодаря свету заранее увидим, кто к нам пожалуем.
        - Он прямо. Показался в зоне чувствительности, - тихо говорит Марта.
        Напряжение нарастает.
        - Идёт к нам, сейчас покажется. - ещё один шепот.
        Смотрю в темноту и замечаю фигуру.
        К нам ползет нечто… Большое. Оно возвышается над деревьями, те словно расступаются перед чудовищем. Саня кинул светляка, обычный сгусток маны, но его хватает, чтобы рассмотреть как следует, кто к нам идёт.
        И пожалеть, что мы его побеспокоили.

        ВЫСШИЙ ДУХ ПРИРОДЫ

        Гласит надпись. Прямо говорит о надвигающихся проблемах. Дух похож на те штуки, что показывают в вестернах. Перекати поле называются.
        Гигантский шар из веток катится к нам. Называть его шаром - это если сильно обобщать. Скорее это комок веток, листвы, травы и кто знает, чего ещё. У духа есть конечности, но и это относительно, потому что он подвижен, перестраивается. Как тягучая вода, только деревянная. Со стороны это выглядит, как непрерывное отрастание новых и новых веток. Они цепляются за землю и тащат основную тушу. Метров пять в высоту и ширину - это выглядит внушительным.
        - Отступаем и тащит его за собой? - бросает парень и начинает пятиться.
        Соглашения не надо, тактика отработана. Наш опыт говорит, что монстр слабеет вдали от своего места обитания.
        Но куда там, если бы дух согласился нас отпускать…
        Чувствую, как что-то дергает за штанину, а потом ещё раз. Бросил взгляд, это из земли лезет трава и молодые побеги серого цвета, что хотят оплести. Бью лезвием, перерубаю самые наглые.
        - Бежим! - кричит Марта.
        Рванули втроём, только пятки сверкают. Но на этом сюрпризы не кончаются. Теперь уже сами деревья тянутся, стремятся острые ветки вонзить. Я чуть глаза не лишился, едва разминулся. Сбился, почти споткнулся, за что и поплатился - ветка оцарапала плечо, да так, что разодрала куртку. Чувствую, как по коже тёплая кровь побежала.
        Прорываемся с боем. Я кидаю лезвия, Саня лучи, Марта бежит за нами. Деревья наглеют, ведут себя, как бешеные ежи. Словно оказался на игольной фабрике, так здесь много вариантов, на что напороться.
        - Выхода нет, мы кругами бегаем, - выносит приговор спустя минуту Саня.
        И действительно, вместо подъёма кругами ходим.
        - Марта, чувствуешь воздействие? - спрашиваю девушку, а сам по сторонам смотрю, где там дух прячется.
        - Да, но не могу снять. Тут какой-то другой принцип воздействия, не на голову.
        - Блин, придётся мочить тварь на её территории, - говорю обречённо.
        Разворачиваемся и двигаемся обратно. Оцениваю шансы, тип противника и решаю на ходу вкинуть четыре очка навыков в вихрь. Урон повышается до 64, а стоимость падает до 30 очков маны. Не бог весь что, но на десяток заклинаний меня хватит, а дальше смогу бить раз в две минуты. Мучительно долго, но это оптимальный вариант.
        Монстр уже рядом, спешит радостно сожрать наглецов, что забрели в его лес. С дистанции в тридцать метров кидаю ему вихрь прямо в пасть. Он заглатывает и вижу, как из тела брызжет трухой. Хорошо пошло, монстр аж замедлился.
        Тут и Саня удар наносит. Луч света врывается следом в пасть, там набухает шар и раздается взрыв. Духа едва на две части не разорвало и я добавляю ещё тройку лезвий.
        От устрашающего монстра остается две трети туши, да и то разорванных. Я было понадеялся на победу, но он восстанавливаться начинает. Тянутся к нему деревья, он их прямо с корнем выдирает и поглощает в свою структуру. С ужасом смотрю на это, краем глаза замечаю, что и остальные в шоке. Саня хмурится, а Марта рот раскрыла.
        - Это будет… Жёстко. - говорю им.
        Девушка вешает путы, скорость восстановления замедляется. Я и Саня активно вкладываем ману и гасим очаги сопротивления. Дух пятится, ползёт в сторону леса и новых деревьев. Тут их сотни, так что стараемся мешать.
        Через две минуты образовывается патовая ситуация. От духа цела треть, но он умудряется сбежать и скрыться в тёмной части котлована. Мы же стоим, ждём, когда восстановятся силы. В принципе, не так страшен этот чёрт, как показалось.
        Двадцать минут, чтобы полностью восстановиться. Дух возвращается через десять, когда маны чуть больше, чем половины. Он изменился. Объём стал меньше, зато толщины прибавилось. Тяжёлые стволы деревьев ему теперь, как броня. Начинается второй раунд.
        Пробую все заклинания. Пули ему, что плевки. Какой-то урон наносят, пару щепок выбивают, но на этом всё. Лезвия - лучше. Удачно попадаю и перерубаю одно из брёвен. Таран ещё лучше - впечатывает тварь, вбивает в землю и замедляет. А вот от вихря лезвий тут ноль смысла. Он обламывается о массивные брёвна, которыми прикрылся дух, лишь царапает, да мелкие ветки срубает. Если в лоб бить, то нужны точечные заклинания, а не площадные.
        Но кто сказал, что нужно атаковать только в лоб? Кричу Сане, чтобы он броню пробил. Парень кидает шар света, взрыв и бревна в сторону расходятся на секунду. В эту щель и залетает вихрь, корёжит внутренности.
        Дух рассвирепел, рвётся к нам, но Марта надёжно его сдерживает. Замедляет достаточно, чтобы спокойно отходили и держали дистанцию.
        Работаем по привычной схеме. Чётко и методично. Нащупываем, как лучше его бить. Тактика с пробитием и забрасыванием вихря в нежное брюхо пришлась по вкусу, атакуем теперь только ею, когда мана накапливается.
        Наверное, если когда-то буду рассказывать эту историю, то поведаю, какое это было героическое противостояние. Но нет, если по правде, так было только в начале. Когда вошли в темп, то это превратилось в рутину. Главная засада - монстр толстый и восстанавливается. А мана не резиновая.
        Поэтому то он от нас уползал, чтобы восстановиться, то мы кругами бегали, чтобы силы накопить. В итоге закончилось тем, что большую часть леса дух сожрал и в конце не смог уползти. Слишком далеко было. Так и добили его. Настигли и размолотили в труху.

        ПОЛУЧЕН 10 УРОВЕНЬ
        ПОЛУЧЕНО ЯДРО СТИХИИ
        НАВЫК "ВИХРЬ ЛЕЗВИЙ" ПОЛУЧИЛ 7 УРОВЕНЬ
        НАВЫК "ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ" ПОЛУЧИЛ 7 УРОВЕНЬ
        НАВЫК "ТАРАН"ПОЛУЧИЛ 7 УРОВЕНЬ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ, ВЫ ДОСТИГЛИ ПЕРВОГО ПОРОГА. ДОСТУПНА НАЧАЛЬНАЯ ТРАНСФОРМАЦИЯ ИСКАТЕЛЯ.

        Довольно потираю руки. Приятно, чтоб его. Какой долгий путь проделан ради этих цифр. Поздравляем друг друга с победой. Ядро стихии пускаю сразу на продвижение. Теперь у меня благодаря победам над другими искателями пять из десяти. Ещё пять побед и будет новый ранг в стихии
        - Пойдём проверять, что в центре? И будем ли закрывать локацию? - задаю вопрос.
        - Надо бы… - говорит Саня, но чувствую в его голосе сомнения.
        - Ну… Да. Но можно и подождать. Предлагаю узнать, сколько стоит добыча. Если что, закрыть всегда успеем. Через неделю, например.
        Парень с сомнениями, но кивает. Марта тоже.
        Идём к центру. А там рябь. Дрожит пространство, как кривое зеркало. Только в нём не отражение, а что-то иное. Мир иной.
        - Вы тоже это видите? - растерянно спрашивает девушка.
        - Ага.
        Есть от чего выпасть в осадок. С другой стороны виден лес. Гигантский лесной простор. Которого в принципе быть не может здесь, в этом котловане. Подхожу чуть ближе, чтобы рассмотреть детали. Мне предлагают закрыть грань, но отказываюсь. Если можно здесь поохотиться, то почему нет? Популяцию мы сократили, людям почти ничего не угрожает, так что… Деньги лишними не будут. Да и опыт, какой никакой.
        Насмотрелись на другой мир, а это, как понимаю, именно он, других вариантов особо то и нет. Отправились обратно. Идём, вслушиваемся в шорохи и вот странность. Вроде только что убивали, разных монстров побеждали, а всё равно - ночью в лесу страшно. Разумом понимаю, что на пару с Мартой хорошо справляемся с тем, чтобы контролировать обстановку, но всё равно. Страх внутри гудит, будоражит, заставляет опасаться ночного леса.
        Расслабились только под конец. Показался сначала обычный парк, а вместе с ним тропинки, да фонари, что освещали дорогу. Мелочь, а приятно и сразу как-то на душе спокойнее.
        Идём на выход, проходим через ворота, дальше ещё через стоянку, пройти до ближайших дворов и можно такси вызывать. В рюкзаке добыча лежит, как домой приду, пересчитаю. Большой куш приятно греет душу.
        Марта подходит, за руку немного взяла и едва заметно сказала:
        - За нами наблюдают. Трое. Из машины справа. Тёмный джип. Не смотри туда.
        Удерживаюсь, чтобы не дёрнуться и продолжить смотреть прямо. Краем глаза засекаю, о какой машине речь. Чуть в сторону сворачиваем, обходим её стороной. Бросаю случайный взгляд, едва мазнул, но постарался запомнить детали. Стёкла тонированные. Не видно, кто там есть и есть ли вообще кто-то. Но верю девушке.
        Проблемы не заставляют себя ждать. Дверь открывается и оттуда трое мужчин вылазят. Одеты по-разному. Как обычные люди с улицы, стиль свободный. Но марка и стоимость машины намекают - это не шпана с улиц.
        - Эй, молодёжь, подождите. Не подскажите кое-что? Вопрос есть.
        Говорит блондин. Куртка кожаная. На вид лет тридцать. Улыбается по-доброму. Даже я, как парень, отмечаю, что мужик красив. От него веет добротой. Настоящая душа компании. Остальные как-то теряются на его фоне.
        - Дяденька, мы спешим, - отвечает милым голосом Марта и продолжает шагать дальше.
        - Понимаю, но я много времени не займу. - продолжает елейным голосом блондин.
        Как-то быстро они оказываются рядом с нами. Продолжать идти нет смысла, группа незнакомцев поравнялась с нами.
        - Чего вам? - грубо спрашивает Саня.
        - А скажи, откуда это вы такие нарядные, - тут он пристально смотрит на нашу одежду. Камуфляжную, грязную и помятую, - Идёте?
        - А вам какое дело? - всё так же сухо отвечает парень.
        - Да вот, очень интересно. Мои знакомые в этом парке тоже гуляли, да пропали. - разводит он руками, а на лице настоящее беспокойство.
        - Жаль, конечно, но мы тут причём?
        Саня впереди стоит. Марта и я по бокам. Пока эти двое говорят, осматриваю остальных мужчин. Один совсем неприметный. Взгляд постоянно соскальзывает с него. А второй обычный. Разве что одет в пиджак, в то время, когда остальные больше в спортивный стиль.
        - Да вот странное совпадение. Вы тут ходите. Они тут ходили. Мы и подумали, что может вы в курсе.
        - Так парк общественный. Много тут кто ходит. - пожимает плечами Саня.
        - Общественный… Это если просто погулять. А так эта территория занята.
        - Не понимаю, о чём речь, - снова жмёт плечами парень.
        - Ты под дурака то не коси, - говорит тот, что в пиджаке.
        И вместо тысячи других слов в его руке появляется огонёк. Никто из нас и бровью не повёл. Это тоже красноречивый ответ.
        - Это вы походу что-то не понимаете, - решаю вмешаться я. - В этом лесу мы первый раз. Других искателей не видели. Куда ваши друзья делись - ну так опасностей хватает. Духи, лешие.
        - Лешие? - приподнимает бровь тот, что в пиджаке, - Так вы и до них дошли?
        Тройка смотрит на нас новым взглядом. Оценивающим. Думали, что мы мелких духов гоняем? Тогда как же они удивятся, если узнают, что весь лес прошли.
        - Может дошли, может нет, - парирует Саня, - Это наше дело. У вас ещё вопрос есть? Если нет, то всего доброго.
        - Конечно, есть, - скалится пиджак, - Вы же слышали, господа… и дама, это наша территория. Нельзя так брать и пользоваться ею. Сдайте добычу, что получили и идите с миром.
        - А если нет, то что? - нахмурился парень. Да и я тоже.
        - Ребятки, вы же не хотите проблем? - обескураживающе улыбается блондин.
        - Мы сами для вас проблемой станем, если не отвалите, - выхожу вперёд и сам себе удивляюсь. Внутри кипит злость. Мы зря что ли, рисковали? Хрен им, а не добычу.
        - А ты… дерзкий, - пытается по доброму улыбнуться блондин.
        - Макс, да не возись ты с ними. - говорит пиджак. - Пацан, давай поединок? Кто выиграет, тот получает добычу.
        - Добыча и так у нас. Ваша ставка какой будет?
        - Наглец, - шипит пиджак.
        Хочется кинуть ему в лоб пулю, но сдерживаю себя. Стою прямо, смотрю им в глаза. Блондин морщится, будто ему это всё неприятно. Пиджак злится, смотрит презрительно. А третий как бы в стороне, легко забыть про него, будто его здесь и нет.
        - Что у вас есть? - пытается разрядить обстановку блондин, - Чтобы мы понимали, какой уровень ставки.
        - Медальон лешего? - наугад бросаю я и обстановка сразу меняется. Уходит из взглядов снисходительность. Смотрят серьёзно теперь. Переоценивают. Я на секунду подумал, что блондин и вовсе откажется.
        - Хорошо. У нас есть, что предложить. Медальон разума. Дает десять процентов защиты от влияний. По рукам?
        Готов спорить, что Марта внутри напряглась. Но виду не показала.
        - По рукам. С кем я буду драться? Как насчёт тебя? - бросаю вызов пиджаку.
        Тот кривится, но соглашается. Я не просто так такой дерзкий. Опыт драк с искателями есть только у меня. А подставлять друзей… Нет уж.
        - Ты уверен? - Саня поворачивается ко мне и спрашивает одними губами. Молча ему киваю.
        Расходимся с пиджаком в стороны. Дистанция десять метров. Блондин спрашивает, готовы ли и напоминает, что желательно обойтись без убийств. Оба киваем и он даёт отмашку.

        Глава 17. Дуэль

        Соперник снимает пиджак, бросает в машину. Под ним белая рубашка, на которой он засучивает рукава. При этом смотрит на меня. На секунду кажется, что в его глазах мелькает огонь, но это лишь блик от фонаря.
        Взрослый мужчина, состоятельный, часы на руке так и пышут дороговизной, подчеркивают надменный взгляд. Хозяин жизни собрался поставить на место пацана в грязной одежде, что даже работы не имеет. Встали друг напротив друга, десять шагов между нами. Я волнуюсь, сердце колотится, но готов к бою. Злость разгоняет страх, внимание сужается до противника.
        Блондин дал отмашку. Вокруг меня закручиваются потоки воздуха, в руках противника разгорается огонь. Вдох и с его ладоней вырывается огненная стрела. Этого хватит, чтобы как минимум обжечь человека. Принимаю стрелу на щит ветра, и в обратную кидаю пулю, пиджак уворачивается.
        Ещё пара таких обменов. Жду, что предпримет противник. Тот злится, потому что я стою на месте и спокойно отражаю его атаки, в то время, когда ему приходится прыгать. Не вижу у него защиты, поэтому опасаюсь атаковать. Но и затягивать опасно. Спусковым крючком стала злость, что перекосило лицо мужчины. Нервы сдали, и я нанёс удар на опережение.
        Кидаю ослабленный таран. Этого щегла отбрасывает назад и протаскивает по земле. Белая рубашка испачкана и порвана в лоскуты. Странный эффект у моей магии. Она сохранила тело, а вот одежду превратила в труху.
        Огненный искатель кое-как поднимается с мутным взглядом. На лице проступает сначала недоумение, потом досада, а следом и ярость. В его руках рождается огненная плеть, которой он бьёт в мою сторону.
        Алый хлыст рассекает пространство, за секунду оказывается рядом, но вязнет в щите воздуха. Кидаю лезвие и перерубаю его, поток пламени рассеивается.
        Ещё один таран и противника снова впечатывает в асфальт. Он орет, его друзья дергаются, но остаются на местах. Я от них любой пакости жду. Знаем, проходили.
        - Сдавайся, - кричу магу.
        Но тот встает. Опирается сначала на руку, а потом поднимается на одно колено. Сводит ладони вместе, разводит в сторону, а там алый цветок, что похож на феникса.
        Бросаю щит вперед, ставлю его за секунду прямо перед заклинанием, до того, как оно сорвется. Явно чем-то убойным жахнуть хотел.
        Так и есть. Два навыка сталкиваются. Птица взрывается, но щит защищает, отражает огонь, и тот падает на самого мага. Человек вспыхнул, как спичка. Орет, вопит от боли, катается по асфальту, пытается сбить пламя. Но куда там, держится огонь, зло пожирает плоть мага, что не справился со своей же стихией.
        Тут подбегает блондин. В руках огнетушитель, заливает пеной щегла. Тот постепенно успокаивается и, кажется, затихает. Мне же бонусом в следующую секунду падает по очку навыка и характеристики.
        Внимательно смотрю на двух оставшихся. Но те спокойны. Мирно себя ведут.
        Второй, тот, что тихий, достает какую-то бутылку и дает отпить пострадавшему. Не верю своим глазам, но это факт - его раны на глазах зарастают. Не полностью, но достаточно, чтобы страшные ожоги исчезли и на смену им пришла кожа слегка обгоревшего на солнце человека.
        Мужчине помогают подняться. Он опирается на блондина, взгляд проясняется. Я же стою, жду, когда отдадут обещанное.
        Блондин поймал мой взгляд, тянется за пазуху, достает кулон. Но огненный маг ловит его руку.
        - Да пошли они. Обойдутся без него. - бросает он зло.
        - Был уговор, - спокойно говорю я.
        - И что? - насупился маг, - Гуляй отсюда, парень.
        Блондин смотрит на меня, потом на мага. Медлит. Любопытно ему, чем дело кончится. Выпускаю пулю в колено щеглу. Того назад уносит, кость в дребезги. Орёт благим матом.
        - Держите их!
        Я напрягаюсь, готов ко всему… Почти. Неприметный исчезает и в следующую секунду оказывается рядом с Мартой. Замечаю его, когда по сторонам оглядываюсь. Саня щитом света окутался, к нему так не подойдёшь, а вот девушка спокойно стояла.
        В руках неприметного нож. Лицо хладнокровное, будто и не происходит ничего. Лезвие упирается в горло девушке. Я сглатываю, потому что не знаю, что делать.
        Но Марта сама разбирается. Неприметный замер. Она его руку спокойно отодвинула и повернулась. После чего вонзила лезвие в шею. Да так, что кровища во все стороны брызнула. После чего пнула коленом по яйцам и оттолкнула мужика. Тот завалился, руками за горло держится. Но умудрился достать из кармана бутылку. Ливанул щедро на рану, та схватываться начала прямо на глазах. Значит выживет.
        Когда понял, что с девушкой всё в порядке, то разозлился. Не на неё, а на этих уродов. Их дружки были уродами, и эти такие же уроды.
        Сжимаю кулаки, поворачиваюсь к блондину. Тот всё так же рядом с магом огненным стоит, тот за колено раздробленное держится. Впечатываю тараном обоих в асфальт, по нему трещины расходятся.
        Блондин раньше красавчиком был, теперь морда всмятку, часть зубов сплёвывает. Подхожу к нему, нахожу амулет и забираю себе. Награда есть награда. Бонусом ещё по одному очку упало. Значит засчитали победу.
        Надо уходить. Но обуревает внезапное желание - наказать. Убивать это чересчур, а вот машина… Ещё один таран и тачку сминает. Стекла вдребезги, двери покорёжило. Придется выложить копеечку, чтобы восстановить.
        - Уходим, - бросаю своим и поспешно двигаю подальше с этой злополучной стоянки.
        Минут через пятнадцать скрылись во дворах, да постарались затеряться там. Спросил у Марты, как она, девушка ответила, что в порядке. А вот Саня выглядел задумчивым. Когда удалились от места стычки, он не выдержал и выдал:
        - И что это было, черт его дери?
        - Познакомились с другими искателями, - отвечаю ему на ходу и бросаю взгляд. Парень явно взволнован.
        - Хрен, с ними, уродами. Ты зачем машину сломал?
        Вопрос прозвучал возмущённо. Действительно, зачем? Если скажу, что так захотелось - будет звучать по детски. Что посчитал так правильным - слишком нагло. Саня не дождался ответа, увидел, что я в себя ушёл и молчу, и продолжил высказывать.
        - Ладно драка, они сами нарвались. Хотя и этого достаточно, чтобы они открыли на нас охоту. Лица видели, так что когда найдут - дело времени. Но тачку то зачем? Да и финальный твой удар - ты ведь их чуть не убил.
        - Удар это я психанул, - честно признаюсь. - Боялся, что снова атакуют. Одного раза хватило.
        - Хм… - Саня косится на Марту и молчит.
        - А насчёт тачки… Они бы всё равно нас искать стали. Как они там сказали… Их территория, дань платите. Думаешь, нас бы так легко отпустили? А тачка это способ показать, что к нам соваться себе дороже.
        - Эрнест прав. Я ухватила несколько мыслей. Они бы нас искали, - встала на мою сторону Марта.
        - Эх, вот же гадство то, - сплюнул Саня.
        Дальше шагали молча. Садиться в такси рядом с парком - глупость та ещё. Учитывая, насколько мы приметная троица. Поэтому прошли квартал, дальше поймали попутку, заплатили сильно сверху, потом ещё пересадка, третья и только после этого оказались дома, почти под самое утро.
        Никто не спорил против конспирации. Когда у тебя появились враги, лучше быть аккуратным. Саня ушёл домой в плохом настроении. Сказал, что завтра спишимся и обсудим, сейчас на эмоциях лишнее говорить. Я же с Мартой отправился к себе. Скинуть вещи, быстро в душ и оба завалились спать.
        Проснулся и первым делом сообщения проверил.

        ДУХ + 3
        КОНТРОЛЬ +2
        ВОЛЯ +2
        ЛОВКОСТЬ +1

        Нормально так. Задумался, насчет воли. Марта воздействовала или это заслуга леших? И ведь не проверить никак. Прибавка маленькая, так что можно списать на поход в лес.
        Девушка спит ещё, глянул время - пора обедать, завтрак благополучно проспали. Решил устроить себе выходной. Но сначала… Нашёл амулет и надел на шею. Пусть будет. Когда рядом психик - такая штука первая вещь. Описание подтверждало, что оно дает десять процентов к защите от любых ментальных воздействий.
        Когда Марта проснулась, то бросила ироничный взгляд на безделушку.
        - Не доверяешь?
        И вот что тут ответить? Если скажу, что да - обидится. Если сказать, что доверяю - так нет этого. Процентов на восемьдесят есть.
        - Доверяю, но лишним не будет, - отвечаю нейтрально.
        - А если я тебе кое-что расскажу, начнёшь больше доверять? - и снова улыбка. Многообещающая.
        - Рассказывай. - киваю я ей на стул и ставлю чайник. - Завтрак?
        - Да, приготовишь? Или давай лучше я? А то у тебя, если честно, не очень получается.
        - Ну вот… - делаю вид, что расстроился, хотя не страдаю переоценкой своих кулинарных способностей. Они пока всё так же в зародыше.
        - В общем, я вчера хорошо этих ребят просканировала. Особенно когда ты амулет у блондина забрал.
        - И что там нашла?
        - Да много чего интересного. Их целая группа. Человек пятнадцать. Трое из них недавно пропали. Предположительно в этом лесу, где мы были. Тебе об этом ничего неизвестно случаем? - смотрит она мне пристально в глаза, - Эх, Эрнест, мне и магия не нужна, чтобы увидеть ответ. Расскажешь?
        - Нечего рассказывать. Встретились в лесу. Они докопались, хотели дуэли устроить по очереди. Но в процессе втроём на одного напали. - хмурюсь я, вспоминая случившееся.
        - И?
        - Я из леса вышел, они нет. Вот и всё.
        - Ого.
        Девушка смотрит на меня по новому. И не скажу, что мне это нравится.
        - Ладно, что было, то было, - спустя долгую минуту продолжает она, - Они предположили, что те, кто с их друзьями разобрался, тоже в лесу охотиться начнёт. Вот и решили дежурство устроить. Сначала двух парней подозрительных видели пару дней назад. Сегодня нас встретили. Дальше ты знаешь. Но есть ещё кое-что. Видел зелья целебные?
        - Само собой. Бесценная штука.
        - Именно. Я знаю, где они добывают такие.
        - Опа, - вскидываюсь я. Вот это новость. - И где же?
        - Сочи, Красная поляна, в горах.
        Выпадаю в осадок. Я то думал это где-то здесь, в Москве, а оно вон как оказывается.
        - Они раз в неделю мотаются в командировки. Собирают вкусное.
        - Уверен, такие зелья на рынке уходят очень дорого, - выделяю я слово "очень" интонацией.
        - И я так думаю. Как насчёт съездить в отпуск? Там как раз красота сейчас, а я давно не отдыхала.
        - Ты шутишь? Вот так взять и поехать?
        - А почему нет? Ты же хотел заработать, так вот он, шанс. Дня на три точно можно съездить. А лучше на неделю. В лес сейчас всё равно лучше не соваться.
        - Блин, ты права. Наверняка нас рядом с лесом ждать будут. Но другой город…
        Я прикинул варианты. Хотя… Да ничего я не прикинул. До этого ездил только с матерью, а тут самостоятельное путешествия. С девушкой. Ради охоты и сражений. И куда меня жизнь завела? Эх… А с другой стороны, если сделать целебные зелья, то бог с ними, деньгами, себе они тоже пригодятся. Они сильно охоту упростят. Любая ошибка перестанет быть фатальной.
        - В принципе, я согласен. Нужно у Сани спросить, поедет ли он с нами.
        - Спроси, - пожала плечами девушка. Ей было всё равно на парня.
        Списался с ним, узнал, как дела. Тот отвечал скупо, а на предложение отправиться в другой город минут через пять ответил категоричным отказом. Я объяснил, что это может быть выгодным, но он отказался.
        - Ну и что? - сказала на это Марта, - Значит, отправимся вдвоём. Нам ведь не обязательно самую сильную тварь убивать. Так-то и мелочи хватит.
        - Это да…
        Слово за слово, перешли к сборам. Марта взяла организацию на себя. Купила билеты на самолёт, забронировала гостиницу, помогла собрать вещи. Поездка намечается на завтра.
        Оценил финансы. От заработанных на стезе искателя средств осталось нормально, так что решил пока не сдавать добычу. Уверен, у торговца нас тоже спрашивать будут. И кто знает, в каких они отношениях? Может это их закадычный друг, который с радостью поделится информацией. С другой стороны, а что такого? Лицо они моё и так знают, так что, что им сможет рассказать перекупщик? Как бы то не было, откажусь от спешки, тем более мысли сейчас заняты предстоящей поездкой.

***
        - Всё готово. Остановимся в горах, почти рядом с тем местом, где они охотились. Там есть отель ещё ближе, но это риск, сам понимаешь. Завтра вылетаем. Ты как, готов к отпуску? - улыбается Марта, отодвигая ноутбук от себя и закрывая вкладки с отелями.
        - Всегда готов, - шутливо отвечаю ею. Хотя внутри странные ощущения. Я вот так сам лечу куда-то. Удивительно.
        - Отлично. Вылет завтра с утра, так что нужно будет встать пораньше.
        - Как скажешь. - пожимаю плечами. Раньше, так раньше.
        - Слушай, Эрнест. Хочу тебе кое-что предложить. Чтобы окончательно исключить между нами недопонимание.
        - Что же? - насторожился я.
        - Тренировку воли. Я пробую внедрить тебе мысль, ты сопротивляешься. Так можно развить эту характеристику.
        Я задумался. Там, где одна мысль - там и другим место найдется. Что мешает девушке под видом заботы манипулировать мною? С другой стороны, зачем ей это? Просто так? От того, что я супер важен для неё? Или для кого-то другого? Слава богу хватает ума не переоценивать свою значимость. Помню, что я обычный молодой парень, который волею случая добился успеха на пути искателя. Ну хорошо, может не случая, может я и сам что-то могу, но это не отменяет вопрос, а зачем Марте манипулировать мною? К тому же, если удастся развить волю, то все последующие внушения сойдут на нет. Причём не только её, но и других психиков.
        - Хорошо, я согласен. - спустя пару минут киваю на предложение девушки. Та улыбается.
        - Тогда нужно выбрать мысль, которую будем внедрять. Для начала можно что-то простое, что ты точно осознаешь, как чужое.
        - Например?
        - Как насчет "Эрнест дурак?" - смотрит серьёзно, а при этом глаза ехидно блестят. Вот же… Тролль.
        - Ну… Давай попробуем, - со скепсисом воспринимаю идею, но наверное это будет познавательно.
        Сидим, пьем чай. Марта поглядывает на меня, изучает. Я настороженный сижу, жду. А потом, как гром среди ясного неба, мысль выстреливает: ну и дурак же я!
        Я аж вздрогнул, так это внезапно было.
        - Что, перестаралась? - беспокоится девушка.
        - Немного. Как по голове ударили.
        - А сколько у тебя воли?
        - Шесть, - решаю признаться я и снова задумываюсь, а насколько это моё решение. Тяжело вздыхаю и выбрасываю мысли о манипуляциями. В том числе те, которые говорят, что выбросить их - это тоже может быть внушением. Так и с ума сойти можно, если самому себе не доверять.
        - Маловато будет, но ничего, поправим.
        - А у тебя сколько?
        - Двадцать девять, - скромно улыбается девушка.
        Неплохо. Очень даже. И когда она так развиться успела? Хотел бы я глянуть её характеристики и навыки.
        - Давай ещё раз? - предлагает она и я киваю.
        Где-то час сидим, играемся. Я теперь знаю, чего ждать, но всё равно - каждый раз, как первый. Внезапные мысли, что так похожи на мои же. Это необычный опыт. Действительно, самому себе сложно доверять. Это заставляет задуматься, а что моё, а что нет? Что вообще может быть лично моим?
        Если вспомнить, то в голове за день рождается много мыслей разных. Умных, глупых, странных. Но всё ли это является моим? Спросил у Марты, что она думает по этому поводу. Может студентка психфака лучше разбирается в вопросе, как понять себя.
        - Ох, Эрнест, ты задал вопрос на миллион. Сейчас, соберусь с мыслями и попробую объяснить. Налей воды пока, пожалуйста. Если присмотришься, то заметишь, что мысли, да и эмоции тоже - ты осознаёшь постфактум. Например, едешь в метро и возникла дикая мысль плюнуть человеку напротив в лицо. Но ты ведь этого не делаешь? Нет. Ты скорее всего эту мысль изучаешь, удивляешься ей, может даже тебе стыдно или наоборот, это кажется забавным. Но улови идею. Есть мысль - а дальше ты выбираешь, как реагировать на неё. Аналогично и с чувствами. Ты что-то ощутил и выбираешь, как реагировать на это. Захотел в туалет - ведь не сразу же штаны спустил? А выбираешь подходящее место. Это одно из отличий личности от инфантила - осмысление своих чувств, эмоций и мыслей, адекватное их выражение. А инфантилы любят выплёскивать несвязный поток на кого попало. Была у меня подруга такая, - вздохнула Марта и закатила глаза, - Её очередной парень бросит, а она как давай всем ныть и жаловаться, что мужики козлы.
        - Получается, мысли не есть я?
        - В целом да. В голове может рождаться куча различной дичи, которая тебя никак не характеризует. Представь, что у тебя есть телевизор и ты щелкаешь каналы. Если случайно включил какой-то плохой фильм, это тебя характеризует? Нет. Ты просто переключаешь каналы дальше. А вот если у тебя есть подборка любимых фильмов - то это уже больше относится к тебе, показывает твои вкусы. В жизни это показывают твои поступки. Можешь думать, что угодно, вопрос в том, что ты делаешь.
        - С этим вроде разобрался… Мысли и чувства нужно изучать, чтобы я не думал, вопрос в том, что я с этим буду делать.
        - Именно. Я могу внедрить тебе любую мысль, но это же не значит, что её нужно принимать и реализовывать? Ты сам решаешь. Отчасти моё влияние работает за счёт нулевой рефлексии у людей. Мало кто имеет навык наблюдать за собой, а тем более хорошо понимать.
        - Ясно. Так, а как тогда разобраться, кто я есть? Как разобраться в себе? После тренировки с тобой у меня возникают сомнения, где моё, а где чужое.
        - Голова кругом? - усмехнулась девушка, - Не переживай, так у большинства людей. Просто они не задумываются об этом.
        - И всё же? Как разобраться в себе?
        - Не знаю, если честно. Я вот сама до сих пор пытаюсь понять себя и постоянно узнаю что-то новенькое. Если говорить умными словами и описывать то, как устроена личность, то имеется определенная структура. Её можно описать вопросами: кто я, какой я, как реагирую, какие у меня ценности и принципы, что для меня важно. Точнее структура несколько другая, это я тут всё в кучу мешаю, но ты можешь задуматься над этими вопросами.
        - А если ответов нет? - задумался я, пытаясь сходу определиться, каким быть.
        - Так ищи. Думаешь, они у всех есть? Нет, конечно. Лично мое мнение - каждый сам, если ему нужно, ищет ответы на эти вопросы. Ты можешь взять чужое мнение, жить по нему, но тогда ты слабое и зависимое существо. Хочешь быть личностью - сам формируй свое мнение, ценности и жизненные принципы.
        Я подвис от вывалившейся на меня информации. А и правда, кто я? Эрнест? Человек? Молодой парень? Маг ветра? Искатель? Всё вместе и никто по отдельности? Каждый из ответов не устраивал до конца. А какой я? Робкий, неуверенный, где-то смелый, иногда наглый. Но это мой взгляд на самого себя. А как меня другие видят?
        С принципами ещё сложнее. Кажется, до того, как началась вся эта канитель с охотой, у меня их не было. Жил, как придётся. В игры зависал. Делал, что мать просила. Каким же я жалким и слабым существом тогда был. Как вспомню, аж стыдно становится. И ведь прошло всего ничего, полтора месяца где-то.
        А сейчас? Появились принципы? Я попробовал заглянуть в себя, но не нашёл однозначных ответов. Быть сильным - это принцип? Стремиться к силе? Чувствую, тут целое непаханое поле. Думать и думать.
        Пока могу сказать, что у меня появилась ценность развития. Это кажется достаточно важным. Тренировки, охота, навыки, да и заработки появились. Хоть что-то. Пока ухвачусь за эту ценность, пусть будет плацдармом для последующего формирования… Себя.
        - Продолжим тренировку? - обратился я к Марте, после того, как минут двадцать просидел в задумчивости.
        Так начался второй раунд. Ещё час ушёл на то, чтобы я уверенно научился выделять чужую грубую мысль. А потом Марта перешла на более тонкое воздействие. Теперь мысль была не конкретной, а как бы обтекаемой. Она формировала у голове у меня идею, и докидывала детали вокруг неё.
        Я мог подумать - учиться это хорошо. Но что-то мало я учусь. Вот же я дурак, что так мало уделяю внимания учёбе. Надо бы больше. А то совсем дурачина. Да и девушке цветы не дарил, совсем дурак.
        Иногда Марта действовала чуть грубее и я выныривал из омута своих мыслей, мог выделить чужое воздействие. А иногда и сам верил в то, что думаю. Особенно если она подбирала логичные аргументы.
        - Чем гармоничнее мысль, тем проще её усвоить. Это как раз про то, что я тебе ранее говорила. Если идея жёстко идёт вразрез с ценностями и принципами человека, то она вызовет сопротивление. Как бракованная. Её изолируют, дадут низкий приоритет и отправят в утиль. Поэтому самое простое - это лёгкие касания, когда надо человека чуть в сторону отправить. Грубое воздействие даже без воли можно блокировать и игнорировать.
        - Сколько ты этому времени посвящала, что так разобралась? - удивился я.
        - Всё время, Эрнест. Использовала каждую возможность. Единственное, что меня останавливало - это дефицит маны. Но благодаря охоте с вами удалось этот вопрос почти решить. Знал бы ты, сколько я ещё литературы перерыла за последние дни. Ух.
        Теперь уже я по новому взглянул на Марту. Оказывается, она фанатик? Внезапно. Я думал, если быть честным, что она обычная девчонка, а тут такой прогресс и взлёт. Какая же у неё настоящая сила?
        Тренировка продолжилась до самой ночи. Марта буквально выжимала меня до суха, да так, что голова разболелась. Прерывались только на обед и ужин, а остальное время - тренировка.
        К сложносоставным мыслям подключилось воздействие на эмоции. Внезапно я мог почувствовать резко возросшее чувство. Особенно Марта полюбила провоцировать меня на сексуальное желание. При этом предложение реализовать его отклоняла, лишь смеялась и тут же это желание гасила. С ужасом и восхищением я наблюдал, как она применяет эту страшную силу. Впечатляет. Очень.
        И я был девушке несказанно благодарен. Развитые характеристики - это хорошо. Но ещё лучше, что я и внутренне тренировался. Управлять собой. Отслеживать мысли, чувства, эмоции и желания. Отделять, где моё, а где чужое. Было ощущение, что я строю внутри себя крепость.
        Внушение мысли - не панацея. Как сказала Марта, нельзя принудить человека что-то сделать против его воли. Задача психика - направить личную волю. Чтобы человек сам решил и захотел. В этом был высший пилотаж.
        К вечеру играли на деньги. Ставка - пятьдесят тысяч рублей. Марта всячески разжигала желание отдать их ей, я же сопротивлялся, как только мог. Под конец дня я был буквально выжат, как лимон. Поэтому с удовольствием отключился, даже о завтрашнем путешествии думать силы кончились.
        А на утро пришло сообщение:

        ВОЛЯ +5

        Значение характеристики перевалило за десятку, что дало пассивное умение - волевое усилие, позволяющее в момент с десяти процентным шансом сбросить любые воздействия. Неплохо.
        Окинул взглядом характеристики. Четыре свободных очка вложил в интеллект. Мне нужно как минимум сорок очков в нём, чтобы открыть доступ к новым навыкам. Ещё и контроль повышать.
        Развитая до десятки воля открыла новую ветку призыва. Там пока было два навыка:
        Птица воздуха - создаёт небольшую воздушную птицу, пригодную для разведки. Атаковать тоже можно, но урон слабым будет. Стоимость вызова - сотня маны.
        Элементаль воздуха - тут уже боевое применение. Урон у него базовый двадцать, а стоимость призыва - триста маны! Держится эта зверюга час в базовом значении без бонусов, после чего исчезает. Так сразу и не скажешь, насколько полезным будет. Разве что вызывать его заранее, посылать перед собой и прикрываться.
        Скрипя сердцем взял оба навыка. Их развивать нужно. Со временем это может стать веским подспорьем. Одно очко сохранил про запас. Вдруг понадобится какой-то навык резко.
        Единственное, что смущало, это приписка - если воли у призванного существа окажется больше, чем у призвавшего, оно сможет атаковать. Поэтому к тренировкам перейду после того, как с Мартой волю разовьём, пожалуй.
        Сейчас мои характеристики выглядели так:

        УРОВЕНЬ 10
        ДУХ 33 (363 МАНЫ)
        ИНТЕЛЛЕКТ 30
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 26
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 7
        КОНТРОЛЬ 16
        ВОЛЯ 11

        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 0
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 1

        ПОБЕЖДЕНО ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ: 7

        ВОЗДУШНАЯ ПУЛЯ
        УРОВЕНЬ: 8
        РАНГ 5.
        БОНУС +50%
        УРОН: 16,1
        ДАЛЬНОСТЬ: 31,5 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 5

        ВОЗДУШНОЕ ЛЕЗВИЕ
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 26,6
        ДАЛЬНОСТЬ: 26,9 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 13,6

        ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН
        УРОВЕНЬ: 7
        РАНГ 1. БОНУС +10%
        УРОН: 39,9
        ДАЛЬНОСТЬ: 27,6 МЕТРОВ.
        ЗАТРАТЫ МАНЫ: 17,9

        ВИХРЬ ЛЕЗВИЙ
        РАНГ 4. БОНУС +40%
        УРОВЕНЬ 7
        УРОН: 74,8
        ДАЛЬНОСТЬ: 39,1 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 26,4

        СЛУХАЧ
        РАНГ 0

        ОЧИСТКА ВОЗДУХА
        РАНГ 0

        МОРОК
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 6 СЕКУНД
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ПУТЫ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        УРОН: 8,8
        ДАЛЬНОСТЬ: 22,5 МЕТРА
        СТОИМОСТЬ: 30

        ЩИТ ВЕТРА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ЗАЩИТА: 26%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 22,5 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 10

        ЩИТ ВОЗДУХА
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ЗАЩИТА: 37,5
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 22,5 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 20

        ИСКАЖЕНИЕ ВИДИМОСТИ
        РАНГ 0
        УРОВЕНЬ 5
        ИСКАЖЕНИЕ: 22,5%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 22,5 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ: 50

        ПТИЦА ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 1
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 90 СЕКУНД
        СТОИМОСТЬ:100

        ЭЛЕМЕНТАЛЬ ВОЗДУХА
        РАНГ: 0
        УРОВЕНЬ: 1
        УРОН: 30
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 90 МИНУТ
        СТОИМОСТЬ: 300

        Приятно, что бонусы от ранга в стихии работали и на призыв.
        Рядом заворочалась Марта и сонно спросила, сколько времени. Я ответил, что пора встать и выезжать, она что-то промычала, но через пару минут поднялась. Так началось наше путешествие.

        Глава 18. Горы

        Пока добирались на такси в аэропорт, вспомнил ещё про одну вещь, вылетевшую из головы. Ведь на десятом уровне сообщили, что достигнут первый порог, а с ним оказалась доступной начальная трансформация искателя. Полез искать описание и узнал, что это перестройка организма, чтобы адаптироваться к изменениям. Рекомендовалось выделить двенадцать часов, в которые тело будет неподвижным.
        Спросил у Марты, открылась ли ей такая возможность, девушка подтвердила, что да. Значит, у неё тоже десятый уровень и можно предположить, что где-то она качалась без нас. Пару минут подумал, что за жизнь такая у девушки складывается, что она везде успевает, но потом выкинул мысли из головы.
        - Эрнест, можем в Сочи пройти, как приземлимся и заселимся. Ты поможешь мне, а я тебе. Будем следить друг за другом.
        - Хорошо, - согласился я, обдумав перспективу, что буду в полной чужой власти. Но либо так, либо откладывать ещё на какое-то время и просить кого-то другого. Саню, разве что.
        Добрались до аэропорта. У меня один маленький чемодан, у Марты тоже один, но большой. Тащу оба я. Вроде едем совсем на немного, но она набрала вещей основательно, со словами, совместим полезное с приятным и устроим себе отдых. Подумал, что девушку надо будет куда-то водить и пожалел, что не продал добычу. Деньги бы помогли в этом вопросе. Но посмотрим, как пойдёт. Сколько положено тратить на девушку в отпуске я пока не знаю, это будет новым опытом для меня.
        Во время перелёта продолжили тренировать волю. Марта сказала, что у неё тоже благодаря этому характеристика на один пункт выросла, так что она заинтересована продолжать. Заметила, что воздействовать стало сложнее на меня, да и я стал всё чаще замечать чужеродное влияние. Это ощущалось, как прикосновения. Только не физическое, а психологическое и эмоциональное. Тоже новое для меня переживание.
        Долетели благополучно, потом на такси до Красной поляны. Я здесь впервые, так что с любопытством смотрел на приближающиеся горы. Что сказать, красота. И где-то среди этой красоты есть нужное и очень ценное место, которое предстояло найти. Пока ехали, то гуглил новости за последние пару месяцев. Все странные события, пропажу людей, слухи и так далее. Но почти ничего. Один случай, когда со склона забрали человека, которому стало плохо. А в остальном - как будто прилетел в идеальном место, где всё подчёркнуто хорошо.
        Заселились в отель и Марта сразу предложила пройти мне трансформацию. Потому что после перелета всё равно желательно отдохнуть, привести себя в порядок, а завтра с новыми силами отправиться на поиск. Я с ней согласился. Но сначала поел плотно, закинул в организм витаминов, сходил в туалет, после чего улегся поудобнее, молясь, чтобы очнуться здесь, живым, свободным и здоровым.
        - Не переживай, я позабочусь о тебе, - сказала Марта, садясь рядом.
        Я кивнул и нажал активацию. Мир померк, и навалилась тьма.

***

        Очнулся, внутри чувствуется лёгкость, а на дворе ещё темно, светать только-только начинает. Прислушался к ощущениям - вроде в порядке всё. Оглядел взглядом комнату - Марта рядом спит, больше никого нет, номер тот же и целый. Значит, прошло благополучно?
        Посмотрел, что за сообщения выпали. Если кратко, то организм обновился, теперь не пойдёт в разнос от активного усиления, а на закуску появилась новая возможность - добывать навыки вне своей стихии. Как это делать - неизвестно, но всему своё время. Может и до этих секретов доберусь.
        Подошёл к зеркалу и придирчиво осмотрел себя. Если сравнивать с тем, кем я был пару месяцев назад, то изменения, как говорится, на лицо. Взгляд твердый, исчез живот, ушла сутулость, а вместе с ними и рыхлость мышц. Я напряг руку и оценил изменения. Появился бицепс! Пусть ещё маленький, не столь внушительный, как хотелось бы, но и этот прогресс радует. А ещё радует, что появился пресс. Намёк на него, но всё равно - я ощущаю мышцы. Твёрдые, в которых есть сила.
        От моих хождений проснулась Марта.
        - Эрнест, сколько времени?
        - Шесть утра.
        - Ууу… Нам выходить через пару часов, давай ещё поспим, иди ко мне.
        Девушка протянула руки, и я не удержался, отправился к ней, чтобы обнять. Так и лежали, она спала, а я размышлял о жизни и дальнейших планах.
        Потом быстрый завтрак и отправились на фуникулер. Марта выдернула из воспоминаний только общее направление, куда нам двигаться. Вначале на самый верх, выше, чем на две тысячи метров, потом по тропе вглубь гор. Под это дело взяли тёплую одежду, потому что это здесь, внизу, было тепло так, что гуляй спокойно в шортах, и то жарко будет. А вот там, наверху, видны снега. С собой у нас рюкзаки и запас необходимого на сутки.
        Чем выше поднимались, тем более впечатляющий вид открывался. Я последний раз путешествовал лет в пятнадцать, когда мать брала с собой, но потом стал всячески отнекиваться. Мне это казалось глупостью. Ехать куда-то на пляж, жариться на солнце или бродить по достопримечательностям. Лучше уж дома остаться и за компом спокойно посидеть, пока дома никого.
        Но сейчас я понял, как сильно был не прав. Смотреть на такую красоту, что открывалась перед нами - есть в этом что-то такое, особенное. Будто душой отдыхаешь. Марта во всю фоткала и восторгалась, я же спокойно наблюдал, подумав, что лучше насладиться моментом, а не тратить себя на суету с фотографией.
        Когда добрались на самый верх, то и вовсе восхищению не было предела. Нам нужно было идти по делам, но решили насладиться красотой и некоторое время отыгрывали роль туристов. Но всему приходит конец. Нужно было решать то, зачем сюда приехали.
        - Как я поняла, они уходили на день. С утра добирались наверх, потом шли куда-то, а возвращались вечером.
        - Логично. Я бы предпочёл ночевать в отеле, а не в горах.
        - Вот и я также думаю. Подозреваю, что нам вон туда. - указала она вглубь гор, - Надо как-то пройти, чтобы внимание не привлекать. Главное будь уверенным, а я отведу туристам взгляды и снижу их интерес.
        - Окей, пойдём.
        Как ни в чем не бывало, мы обошли ограду и отправились по едва заметной тропинке. Вокруг гулял ветер, я прислушивался к нему, слушал, что интересного он расскажет. Здесь он совсем другой. Свежий, игривый. Хочет баловаться и кажется, нашёл во мне благодарного зрителя.
        - Эрнест, это нормально, что у тебя волосы шевелятся, а у меня нет?
        - Ветер играется, - спокойно ответил я, как будто только так и надо было.
        - А… понятно, - девушка кинула странный взгляд на меня и пошла дальше.
        А ветер действительно игрался. Трепал мне волосы и пытался залезть под одежду. От последнего шли мурашки и его это веселило. Странно, да? Я сам задавался этим вопросом и удивлялся, как меняется моё восприятие стихии. Будто она живая. А я выучил язык и могу её понимать. Не всегда, но в некоторые моменты словно между нами связь усиливается.
        А может это было следствием трансформации? Ведь такие глюки я стал ловить именно после неё. Наверное, связь со стихией возросла или ещё что-то.
        Попросил ветер помочь найти то, что мы ищем, и он согласился. Дальше шли тропой, и я чувствовал, как потоки воздуха направляют меня. Едва касаясь, но я точно знал, что это именно попытки направить и поощрения, что иду в нужную сторону.
        Так я понял, когда чуть не прошли мимо. Тропа шла дальше, но ветер ударил в грудь, мол, куда ты собрался. Я остановил Марту и сказал, что нужно свернуть.
        - Откуда ты знаешь? Ветер сказал?
        - Да.
        И снова странный взгляд. Как будто я не от мира сего. Ну да кто бы говорил, девушка сама психическая маньячка, так что мы оба со странностями.
        Теперь шли напрямую по снегу. Скорость замедлилась, я опасался провалиться в какую-нибудь яму, но и здесь помогал ветер. Он шептал, какой дорогой лучше пройти и несколько раз делал крюк вокруг подозрительных мест. Если здесь и бывал кто, то следы замело, на данный момент они отсутствовали полностью. Нас встречала девственная природа. А значит, в ближайшие дни тут никого не было. Может та группа, с которой мы сошлись, оказалась в больнице, а чудо зелья кончились? Хотя чего это. Если у меня быстро раны восстанавливаются, но почему у них иначе должно быть?
        Наша дорога шла под уклон. Спустились на добрую сотню метров и обратно предстоит ещё взбираться. Первый противник показался где-то через полчаса. Он спокойно себе парил над… Лугом. Новая зона была чётко отгорожена - снег кончался, и начиналась зелень.
        - Бабочка? Серьёзно? - прокомментировала Марта увиденное.
        Я тоже скептически смотрел на это. Ладно переход, бог с ним, но вот бабочка? То, что это моб - очевидно по его размеру. Рост в метр как бы намекал, что что-то тут нечисто. Подойдя ближе, появилась надпись - малый дух жизни.
        - Да, нашли их, - ликовала девушка, а я вместе с ней.
        Но радость продлилась недолго. Бабочка засекла гостей и направилась к нам. Между нами была сотня метров дистанции, я ждал момента, когда она сократится, но дух атаковал первым. Из него вылетел пяток розовых линий, что устремились к нам. Я выставил воздушный щит, но нити легко его обошли и впились в кожу. А в следующий миг я почувствовал, как силы уходят. Рядом вскрикнула Марта.
        В ногах у меня появляется слабость, оседаю на землю, но успеваю выстрелить пулю. Немного промазал, но попал в крыло, бабочку завертело и кинуло на траву. Нити вместе с этим порвались и стало немного легче дышать. Ещё одна пуля поставила точку в нашем конфликте.
        - Что это было?! - возмущённо прошипела Марта.
        - Тоже слабость чувствуешь? Похоже на вытягивание сил. Или жизней.
        - Что-то новенькое, чтоб его. Проверишь, упала эссенция?
        Я кое-как поднялся и поковылял к трупу. Тот после смерти быстро разлагался, и вскоре из остатков туши вывалилась малая эссенция. Бинго. Показал Марте добычу и та вымученно улыбнулась. Я тоже чувствовал себя неважно. Нужно будет попробовать сделать зелья на основе эссенции, вдруг получится, и тогда обзаведёмся лекарством.
        Внезапно в ногу меня что-то ужалило. Я вскрикнул и чуть не упал. По конечности быстро разливался холод, я бросил туда взгляд и увидел змею, что кольцом сжимала лодыжку.
        Бить в неё заклинаниями - это гарантировано задеть себя. В тот момент я так испугался, что, не думая, схватил тварь рукой и дернул. Этого хватило, чтобы отодрать монстра, только вот теперь рука стала неметь. Швырнул тварь на землю и прибил её лезвием, разрубив на две части.
        - Жопа! - выругался я, - Я две конечности не чувствую! Давай отойдём обратно на снег и восстановимся.
        Марта кивнула, подставила мне плечо и мы поспешно заковыляли подальше от столь опасного места.
        - Что делать будем? - спросила девушка минут через двадцать.
        - Меня вроде отпустило. Чувствую себя почти бодрым. Ты как?
        - Да, тоже нормально. Но какие же гадкие твари то, так быстро иссушают. Как думаешь, сколько сможем продержаться?
        - От силы минуту. Максимум - две.
        - Тогда надо не попадаться им, вот и всё.
        - Легко сказать. Пойдём, будем пробовать. Надо научиться замечать их заранее и как-то блокировать атаки.
        Снова вошли на территорию луга. Не прошло и пяти минут, как нас атаковал жук. Размером со среднюю собаку. Розовые нити устремились к нам, но я успел убить его первым. Ударил тараном, снес линии вместе с хозяином. Ещё одна эссенция была наградой.
        Так и двинулись дальше. Это чем-то напоминало фильмы про дикий запад, где двое становятся друг напротив друга и соревнуются, кто быстрее. Самыми противными оказались змеи. Особенно мелкие. В траве их сложно заметить, поэтому можно буквально наступить на того, кто в тебя вцепится и начнёт жизнь высасывать. Надеюсь, они хотя бы не ядовитые, а то я заработал себе один укус. Нога ноет, но вроде нормально, надеюсь, регенерация справится.
        Нас атаковали все, кто только можно. Змеи, бабочки, жуки, потом встречались белки, а самое жёсткое было, когда прилетел десяток пчёл. Тогда я слил ману подчистую, закидав таранами и вихрями лезвий.
        Раза три возвращались за территорию, чтобы восстановиться. Пару раз были на грани, когда ослабленные пытались уйти, а нас атаковали и атаковали.
        К концу дня я возненавидел это место. Но двадцать малых эссенций утешали, обещая щедрое вознаграждение.
        - Возвращаемся? - спросила Марта уставшим голосом, глядя на часы.
        - Давай. А то уже достали эти обильные луга.
        - И не говори. Тут жизнь с ума сошла. В лесу и то природы было меньше.
        - Угу. Как думаешь, чем эти стихии отличаются?
        - Природа, как поняла - это больше по растениям. Там и мобы однотипные были. А здесь - всё проявление жизни, что нашлось, прокачали и отправили жрать тех, кто забредёт на их территорию. - поделилась размышлениями девушка.
        - Когда думал о нашем путешествие, представлял, что иначе будет. При слове жизнь у меня встает образ целителей и исцеления ран. А не вампирское вытягивание сил.
        - Та же фигня. Надо бы ускориться, чтобы на фуникулер успеть.

***

        Успели. Через час уже были в отеле, стояли под душем и смывали друг с друга грязь.
        - Как насчёт сходить в ресторан? Устроим свидание, - Марта прижималась ко мне, по её телу бежали струи воды, так что попроси она сейчас что угодно, и отказаться было бы крайне сложно. Тем более в такой мелочи.
        - Согласен. Есть пожелания, куда ты хочешь пойти?
        - Обычно мужчины выбирают, - улыбнулась она, - Но если хочешь, то могу и я выбрать.
        - Могу глянуть рейтинг мест и выбрать, - предложил я, а сам внутри засомневался, справлюсь ли.
        - Хорошо.
        Марта согласилась, а я подумал, что попал. Поход в ресторан? С девушкой? Хм… Да ещё и в незнакомом городе. Я до этого максимум с Мартой в кино ходил, там понятно как быть. Не скажу, что в этом вопросе совсем дремуч, ходил с матерью в дорогие места, но вот чтобы самому выбрать? Вышел из душа и полез искать информацию. И как только раньше без поисковиков жили? Страшные были времена, наверное.
        Сразу же столкнулся с проблемой - какую кухню выбрать? Да и качество мест сильно отличается. Сомневаюсь, что Марта хочет в обычные кафе. Да и мне как-то неловко туда её вести. Раз уж сталкиваемся с внушительным риском, то и отдыхать нормально надо.
        Посмотрел меню продвинутых мест и задумался, что можно в место и попроще. Блюда у них там какие-то странные. Не как у людей. Читаешь название и половину слов не понимаешь. Эх, ладно, гулять так гулять. В итоге остановил выбор на ресторане с самым большим количеством положительных отзывов. Судя по картинкам, место красивое и пафосное.
        Я наивно думал, что сразу пойдём, но Марта меня обломала. Она одобрила выбор места, только вот…
        - Эрнест, мне нужен час, чтобы собраться. Ты, кстати, в чём пойдешь?
        - А в чём надо? - заподозрил я неладное.
        - Уж точно не шортах и футболке. Ты ведь не взял с собой больше ничего? Может тогда в магазин сбегаешь? Тут рядом есть торговый центр.
        - Хм… Что купить? - не обрадовался я новым тратам.
        - Да какие-нибудь джинсы хотя бы. Можно поло. Думаю, тебе пойдёт. Костюм, думаю, лишним будет, здесь всё же жара, упаримся. Можешь рубашку взять. Неофициальную только, летний вариант.
        - Хорошо, так и быть, - обреченно вздохнул я.
        - Ты мне фото скидывай, - окинула меня девушка взглядом и продолжила сушить волосы.
        - Ага.
        Кивнул и вышел из номера. И как быть? Эта жизнь полна сюрпризов. Я себе покупал уже одежду, но брал то, что удобно мне. Шорты, футболки, толстовки. Рубашку? Упаси господи. Последний раз одевал на выпускной. Но жизнь заставит и не так раскорячишься - в тот вечер я это отчетливо понял.
        На улице гуляло множество людей. По отдельности, парочками или группами, они беззаботно прогуливались и веселились. Я поглядывал на прохожих мужчин, в поиске тех, кто выглядит лучше остальных, чтобы взять пример.
        Добрался до магазинов, прикинул, где может скрываться подходящая одежда и отправился туда. Сорок минут мучений, десятки скинутых фоток Марте, миллион истраченных нервных клеток и дело сделало.
        После вернулся, переоделся, Марта как раз была почти готова, и мы отправились ужинать, заказав такси к отелю. Девушка выглядела чудо, как хорошо, так что я не скупился на комплименты.
        - Эрнест, как думаешь, зачем это всё? - спросила она, когда сделали заказ.
        - Что именно?
        - То, что происходит с нами, - ответила она обтекаемо, но и так понятно, о чем речь. Как и желание говорить в общих чертах, когда рядом есть и другие люди.
        - Если бы я знал. Вопросов больше, чем ответов.
        - Ты же думал об этом? Какие у тебя появились идеи?
        - Пока только одна. Что я чертовски мало знаю об окружающем мире. Или о вселенной, если быть точнее. - из меня вырвалась ирония.
        - Это да. Такое же ощущение. А почему название именно такое? Может в нём сокрыта подсказка?
        - Возможно. Но что искать тоже непонятно. Если вспомнить игры, то там главная цель - стать сильнейшим. Или ради фана играть, но у нас всё же жизнь, а не игра.
        - Знать бы ещё, как общество поменяется в связи с появлением таких, как мы, - последние слова она шепотом проговорила, - Представь, что будет через полгода в нашем темпе развития. А если таких людей будут тысячи? Боюсь, социум взорвётся и начнётся передел власти.
        - Думаешь? Я, если честно, о таких вещах никогда не задумывался.
        Где вчерашний школьник и политика? Между нами пропасть. Но вопросы Марта задаёт интересные.
        - Конечно, думаю. Постоянно в голове эти мысли крутятся.
        - А какой смысл? Всё равно заранее не узнаешь.
        - Как какой? - возмутилась она, - Быть готовым.
        - К чему?
        - Ко всему. Чтобы занять достойное место в новом порядке.
        - Или возглавить его? - хмыкнул я. При всех моих изменениях озвученные идеи казались слишком кощунственными. Влиять на себя - это одно. Влиять на других - из области фантастики.
        - А почему бы и нет? Думаешь, не справлюсь? Или чем-то хуже других?
        - Не знаю, - честно ответил я, хотя видел пристальный взгляд Марты. Одно неверное слово и нарвусь на обиду, - Думаю, такая, как ты сейчас - нет, не справишься.
        Девушка замолчала и откинулась на спинку стула. А я подумал, что ответил как-то слишком резко.
        - Прости, не хотел тебя задеть.
        - Да я понимаю. Ты прав. Я и ты слабы. Поэтому нужно становиться сильнее, чтобы начать из себя что-то представлять.
        Я смотрел в её глаза. Обычно голубые, сейчас они казались тёмно синими.
        - Возможно, ты права.
        - Помнишь, спрашивал про то, как понять, кто ты? Вот в такие моменты и происходит понимание. Ты задаёшь себе сложные вопросы, ищешь свое место в жизни, куда хочешь направиться и что для этого можешь сделать. Твои ответы и действия - это то, что формирует тебя в конечном счёте. То, каким ты станешь. Так что же ты хочешь, Эрнест? Ты с готовностью отправился сюда, действуешь, рискуешь, набираешь силу, но зачем? Ради чего?
        Слова Марты звучали горячо. Они проникали куда-то внутрь и касались чего-то важного. Действительно, зачем?
        - У меня пока нет ответа.
        - А хочешь я тебе скажу?
        - Давай, - согласился я, чувствуя внутри непонятное волнение.
        - Ты одинок. Твои родные погибли. Ты был обычным парнем, неудачником, которому в жизни ничего не светило. Ты не нашёл места в старом мире, но столкнулся с новым и ухватился за него, как за спасательную соломинку. Но сейчас тебе предстоит выбрать. Либо дальше хвататься за эту соломинку, плыть по течению или выбраться на берег и самому формировать свой путь.
        Слова Марты легли, как крышка гроба. Придавили так, что дыхание сбилось. На глаза навернулись предательские слёзы и я сморгнул, отворачиваясь. Одинок… Она права. Отрезанный ломоть, один в этом мире. Почти один. У меня есть Марта и Саня, но кто они мне? Девушка? Друг? Или временные знакомые, с одной из которых я делю постель, а с другим хожу на охоту?
        За десять минут, что сидели в ресторане, я прошел через внутреннюю трансформацию. Словно Марта вскрыла нарыв, оттуда хлынул гной, но по мере его выхода мне легчало. Вышла боль, пришло согласие, я это принял и признал справедливость её слов. А ещё это помогло понять, кто я - бывший неудачник. Который хочет перестать им быть и стать кем-то. Личностью, человеком, мужчиной. Кем-то значимым. Прожить достойную жизнь, чтобы об этом не жалеть.
        В тот вечер мы больше не проронили ни слова. Каждый думал о своём. Принесли счёт, я молча оплатил и отправились домой. Там Марта активировала трансформацию, а я остался охранять, но скоро уснул.

        Глава 19. Жизнь

        ВЫНОСЛИВОСТЬ +3
        ВОЛЯ +3

        Это бонусы, что упали с утра. Первое наверняка заслуга высасывания жизни, а второе - следствие тренировок с Мартой. Учитывая, что только с мелочью вчера сталкивались, результат приятный. Даже больше, чем ожидал.
        Повторили схему. Ранний подъем, завтрак, собраться в путь - и вперёд, в горы первым же фуникулером. Как добрались, я решил изменить тактику.
        - Марта, сегодня действуем иначе. Но я сам ещё не пробовал, так что нужно протестировать.
        - Что?
        - Сейчас узнаешь.
        К этому моменту успели отдалиться от чужих глаз, так что я спокойно вызвал птицу воздуха. Сотни маны как и не бывало. Прямо передо мной воздух уплотнился, появились линии, я вытянул руку вперёд и туда уселась небольшая птица.
        - Вот это да! - восторженно отреагировала девушка рядом, - Можно погладить?
        Я покосился на неё и кивнул. Вчера она рассуждала чуть ли не о мировом господстве, а сегодня умиляется птичке. Надо же.
        - Какая прелесть. Эрнест, а ты знаешь, что её можно переподчинить?
        - Эм? - удивился я.
        - Да, смотри.
        Глаза девушку на секунду полыхнули синевой, и птичка пересела к ней на руку. Моя птица! Настроение сразу упало. Надёжность призыва резко снизилась, так что если и применять, то подальше от враждебных психиков.
        Я призвал ещё одну птицу и решил проверить, что она может. Марта рядом делала то же самое, игралась с захваченной зверушкой.
        Когда подошли к зоне жизни, то я более менее освоился с управлением. Птица как бы передавала то, что видела. Пока очень смутно, но подозреваю, что это связано с низким уровнем. Картинка шла напрямую в голову, внезапно я осознавал, что хочет сказать птичка. Так она подсветила, где скрываются мобы. Что интересно - она их видела в каком-то ином свете, потому что замечала даже скрытых существ.
        На границе зоны я вызвал элементаля. Теперь он будет идти вперёд, и собирать на себя первые удары. И почему вчера об этом не додумался? Вон она, сила инерции. Пошёл напролом, привычным способом.
        Марта пополнению обрадовалась. Сказала, что его тоже есть возможность захватить, но сложнее. Почти на грани её способностей.
        С помощниками охота вышла плодотворнее. Да и безопаснее, раз в десять. Духи исправно бросались на элементаля, да и он их хорошо выслеживал. Стоило ему дать команду - атакуй всех подряд, как он бросался вперёд и работал, как сапер. Там, где я бы десяток раз нарвался и получил ранение, призванное существо справлялось на ура.
        Его урона хватало, чтобы глушить мелких духов. Единственная проблема - срок жизни. Иногда его умудрялись атаковать первым и этого хватало, чтобы половину здоровья просадить.
        Итогом следующих двух часов стала новая тактика. Элементаль выходил впереди, а мы поддерживали его сзади слаженными ударами. Другие навыки ведь тоже нужно качать.
        Ситуация осложнилась, когда добрались до зоны средних духов. Это были те же представили животного мира, только откормленные. Первым на нас вышел… волк. Размером с быка.
        Он вырвался из под тени деревьев и стремительно метнулся к нам. Элементаль принял на себя первый удар, то тварь вгрызлась в него и за две секунды выпила досуха, облепив розовыми нитями, как новогоднюю игрушку.
        Но этих секунд хватило, чтобы припечатать волка тараном, а потом лезвием отрубить две ближайшие ноги. Параллельно Марта парализовала и оглушила чудовище, так что слаженными ударами быстренько его отправили на тот свет. Единственный минус - ушла половина маны.
        - Я чуть дуба не дала, как испугалась, - выдохнула девушка, когда волк издох.
        - Да уж, я тоже. Как представил, что будет, если он до нас доберётся - жуть.
        - Надо теперь быть в десять раз аккуратнее.
        - Зато смотри, средняя эссенция. Боюсь представить, сколько она стоит.
        - Если выживем, то озолотимся. - хмыкнула девушка.
        - Верь в нас. Оптимизм тебе к лицу. - улыбнулся я. Сердце тем временем продолжало бешено биться, пережив лошадиную дозу адреналина. Хотя, должен признаться, туша волка в близи оказалась меньше, чем я оценил изначально. У страха глаза велики, как говорится.
        Отошли назад, чтобы восстановить ману, призвать нового элементаля и снова восстановить силы. Засранец стоил триста очков, это почти весь мой резерв. Хорошо, что он полностью восполняется за двадцать минут, иначе совсем тоска была бы.
        До вечера убили ещё пять средних духов. Двое волков и пару горных коз. Уж не знаю, насколько это нормально для здешних мест, но что было, то было.
        Когда вернулись домой, то Марта подняла вопрос:
        - Чем дольше здесь остаемся, тем больше шансов столкнуться с другими искателями.
        - Да, я понимаю. Какие твои предложения?
        - Если встретим тех ребят, то миром не разойдёмся. Но и уходить так быстро я не хочу. Сколько у нас уже добычи?
        - Около сорока малых и пять средних эссенций.
        - Почти состояние и ведь мы мало продвинулись. За неделю здесь можно разбогатеть. Не говоря про навыки.
        Возникала дилемма. Уходить - не хотелось. Деньги и прокачка это важно, но была и другая причина. Те уроды наехали на нас, хотели отжать добычу, а теперь я делал с ними тоже самое. Своеобразная месть. И так легко выпускать добычу из рук - последнее, что хочу. Да и Марта, как смотрю, готова рискнуть.
        На том и решили, только договорились теперь быть аккуратнее и поглядывать чаще по сторонам.
        На следующее утро упал бонус:

        +3 ВОЛЯ
        +1 ВЫНОСЛИВОСТЬ
        +1 КОНТРОЛЬ
        +1 ДУХ

        Учитывая, что обходились без тренировок с Мартой, воля это заслуга вызова петов. Как понимаю, именно она задействуется для управления, так что логично. Сами, навыки призыва я успел поднять до второго уровня. Прокачка осложнялась стоимостью заклинаний, и как это решить - неизвестно.
        Провели с девушкой эксперимент. Купили бутылку спирта и водки, после чего в каждую опустили по одной малой эссенции. Как и сказал торговец, это сработало. Жидкость засветилась, её заволокло мутью, а сама эссенция растворилась. Запах алкоголя при этом полностью исчез.
        Тест провели на мне. Марта аккуратно надрезала ладонь, после чего вылила туда ложку жидкости. Эффект - выше всяких похвал. Царапина медленно, но заживала прямо на глазах и через пару минут полностью исчезла. Я глянул на литровую бутылку и прикинул, что это очень полезная штука в хозяйстве. Из стекла перелили её в походную ёмкость и так обзавелись средством на случай ранений. Каждому по ёмкости, чтобы быть всегда готовыми. Разницу между спиртом и водкой не заметили. На вкус - как сладковатая вода.
        Под конец дня встретили нового противника. Дух жизни вселился в настоящего медведя, сделал его сильнее и мощнее. Размером с газель, эта туша показалась в трёх сотнях метров от нас и одним своим видом внушала священный трепет. Там чувствовалась мощь и сила.
        А ещё вокруг него витала полупрозрачная дымка, почти алого цвета, то собираясь вокруг и уплотняясь, как броня, то расширяясь. Животное имело ауру и зуб даю, это обеспечит нам проблемы.
        Поэтому я и Марта, не сговариваясь, секунд пять понаблюдали за тварью, а потом рванули от неё подальше. Что-то внутри настойчиво говорило, что шансов мало.
        Тварь взревела, заметив нас, что добавило мотивации оказаться от неё подальше. Пришлось жертвовать элементалем, чтобы отвлечь и скрыться. Это выиграло нам пару секунд, а я успел заметить, что медведю хватило одного удара лапой, чтобы расправиться с нашим защитником. В следующий момент добежали до леса и скрылись в тени деревьев. Бежали до самого края зоны, понимая, что зверюга может кинуться следом и тогда кто его знает, чем это кончится.
        - Что делать будем? - устало спросил я, когда догонялки со смертью закончились.
        - Как насчёт устроить отдых?
        - Предложения?
        - Это же курорт, тут легко найти, чем заняться. Можно съездить на экскурсии.
        - А что это нам даст? - не сразу понял я план Марты.
        - Мобы восстановятся, а то мелочи совсем нет. Мы с тобой пока тренировку воли продолжим. Ты навыки призыва разовьёшь. Пару дней на подготовку выделить можно. Ещё можно с утра ходить караулить, не приедет ли кто, чтобы ранним утром на фуникулере сюда отправиться. Это на случай, если наши знакомые заявятся.
        - Звучит как план. Я согласен. Куда ты хочешь пойти?
        - Спускаемся вниз, а там решим, - улыбнулась Марта.
        Походу, отпуск будет выглядеть действительно, как отпуск.

***

        Должен признать, что это выдались два классных дня. Проснулись утром, проверили первый час отправки фуникулеров, сидя в кафешке и завтракая, так, чтобы из окон было видно, кто отправляется. Потом развлекаться на экскурсии. Съездили на подвесной мост, длина которого больше пары сотен метров, где я словил отдельное удовольствие, общаясь с ветром. Следом покатались на лошадях, что понравилось меньше. Заходили в ресторанчики, вечером занимались любовью. Параллельно каждую свободную минуту тренировали волю. Ах да, ещё я потратил кучу денег, сделал тройку подарков Марте, да и себя в обиде не оставил. Мысль, что являюсь почти обладателем крупной суммы денег, стоит только добраться до столицы и встретиться с торговцем - настраивала на оптимистичный лад и тратить было легко.
        А на третий день утром засекли гостей. Та самая троица, плюс ещё двое неизвестных, как и ожидалось, отправились наверх, покорять горы.
        - Что делать будем? - спросила Марта.
        Я посмотрел ей в глаза. Уверен, у неё есть план, но она почему-то спросила моё мнение сначала. Интересно, кто из нас двоих главный?
        - У тебя ведь уже есть предложение?
        - Да, предлагаю через полчаса отправиться за ними и устроить слежку.
        - А как же риски?
        - Купим бинокль и будем издалека наблюдать. Так сможем изучить потенциального противника.
        - Согласен.
        План мне понравился. Он на грани безумия и дерзости, но куда деваться. Заодно птицу в разведке потренирую.
        Через час сидели в засаде, у каждого в руках по биноклю и наблюдали за происходящим. Прелесть гор в том, что здесь легко найти место, откуда будет видно цель. Хотя хватало и участков леса, и заслонов, да и сами горы кое-где скрывали обзор. Но в прошлые разы мы как следует обследовали эти места, так что понимали, где лучшего всего скрыться, чтобы остаться незамеченными и при этом увидеть, что делают искатели. Главная опасность - это потребность следовать за ними, когда они совсем удаляются.
        - Что скажешь? - спросила Марта минут через пятнадцать.
        - Красиво.
        - Да. И опасно. Я впечатлена.
        Я испытывал схожие чувства. Пятерка искателей действовала… Слаженно. Впереди шёл мужчина, с длинной чёрной бородой, который, по всей видимости, пользовался магией камня или земли. Идущий перед ним земляной голем, что собирал монстров на себя, прям как мой элементаль - намекал именно на это. Невольно я сравнил наше мастерство и понял, что сильно уступаю в аспекте призыва. Чувствовалось, что бородач превосходит меня на голову. Его каменный голем надёжно защищал, ловко перехватывал всех мобов, при этом активно получая удары, но не падая! Мой же воздушный питомец складывался от парочки попаданий.
        Второй новичок накладывал ауру. Выглядело это как свечение, что возникало вокруг человека, стоило магу применить на нём навык. Аура хорошо защищала от розовых нитей, поэтому искателям было почти нечего опасаться. Обычных мобов они валили пачками и двигались бы очень быстро, но вот земляной голем шёл раза в два медленнее, чем человек на прогулке. Видимо за свою толщину он расплачивался скоростью. Ну хоть в этом я лучше. Мой элементаль был раз в десять быстрее.
        Маг огня понятно - кидался пламенем. В некоторых местах дымом вовсю несёт, так что путь, которым идут искатели - хорошо заметен. Что делает блондин - непонятно. Создаётся впечатление, будто ничего. Шагает себе спокойно в центре построения и всё.
        С новым для меня чувством злорадства отметил, что у того морда в синяках, а на носу нечто белое виднеется. Неужто последствия перелома? Нормально я его тараном приложил. А зелья видимо не осталось. Его, по ходу, последний участник использовал, тот, что ножом пользовался.
        Сейчас он тоже сражался холодным оружием. Длинный кинжал, которым он мастерски разил мобов, если те оказывались рядом с ним. Вместе с защитной аурой, он прорывался вплотную, наносил несколько убийственных ран и отправлял очередную зверушку на рандеву с предками. Скорее всего, у него какое-то физическое направление, завязанное на ловкость, учитывая, насколько быстро двигался этот мужчина.
        В голове я у себя прикидывал, что делать, если дойдёт до драки и приходил к неутешительному выводу - лучше бежать. Сила явно на стороне противника. Их пятеро, они укомплектованы, у них есть защитные способности. Единственный шанс - это внезапная атака, когда они будут без защиты. Кинуть в них вихрь лезвий и устроить кровавый фарш. Но готов ли я пойти на хладнокровное убийство? Конечно, нет, - решил я для себя. Кем я тогда стану? Маньяком? Не этого бы хотели для меня близкие. Одно дело обычная драка и убийство, когда на тебя напали, за тот случай я себя не виню, а вот так, запланировать устранить конкурентов - нет.
        Тем временем охота продолжалась. Постепенно искатели вышли из поля зрения, и мы отправились искать новую точку для наблюдения. Впереди ожидалось самое вкусное - встреча с продвинутыми противниками.
        - Ты заметил, что они одни и те же навыки применяют? - спросила Марта, когда нашли новую точку для обзора.
        - Думаешь, они пока не взяли стихии?
        - Походу да.
        - Странно. Вроде похожи на опытных.
        - Ядро стихии мы получили, когда убили высшего духа, самого сильного на локации. Может они пока не сделали этого?
        - Может. Либо сил не хватило, либо их цель добыча полезных ресурсов и поэтому они не доходили до конца.
        - Ставлю на то, что сил не хватило. Плюс ограниченное количество зон для прокачки. Сомневаюсь, что их много. А ещё больше сомневаюсь, что конкретно у них есть доступ к множеству мест. Возможно, это единственное им доступное.
        - Ты забываешь, что их целая группа и они разные места фармят. - напомнил я.
        - Да, но ведь разными отрядами. Грубо говоря, у каждого своя кормушка, а они нечто типа кружка по интересам. Опытом обмениваются, поддерживают друг друга, но не более.
        - Возможно, ты права. Тем более, парк они тоже пройти не смогли, как догадываюсь.
        - Ага. Давай смотреть, что дальше будет.
        А дальше отряд почти легко прошёл через средних духов. Единственное - замедлился ещё больше. Насколько могу оценить - у них проблемы с нанесением урона. Тот же каменный голем банально не успевал атаковать волка, монстр легко уклонялся. Сам при этом мог броситься на любого члена отряда. Поэтому им приходилось держаться плотной кучей и прятаться за спину каменюки. Тот, который ловкий и кинжалом орудует, осторожничал и не спешил бросаться в рукопашную. От чего их урон ещё ниже стал.
        - Сейчас начнётся веселье, - сказала Марта, когда на горизонте показался медведь.
        Тот самый, от которого мы бежали. Но группа искателей двинулась ему на встречу. Так что посмотрим, что может эта зверюга и справятся ли с ней. Мелькнула подлая мысль, что если высший дух их убьёт, то это решит проблему. И как-то гадко от этого стало. Сам, значит, убивать не хочу своими руками, а вот чужими да, буду радоваться? Нужно будет осмыслить этот момент. Надеюсь, я не такой плохой человек, как мне сейчас показалось.
        Медведь добрался до отряда, но его встретил каменный голем. Не знаю, что сделал призыватель, но тот стал ещё внушительнее и массивнее, так что сравнялся с животным и смог его затормозить.
        В бок монстра обрушился поток пламени, знакомый пижон выложился полностью, на минуту превратившись в огнемет. Половину зверя обуглило, он замедлился, а сам маг отступил за спину остальным.
        Это была серьёзная заявка на победу, я даже на пару секунд подумал, что команда сможет победить, но… Через минуту медведь восстановился и с новым рвением бросился атаковать голема. Один из магов окутывал всех защитной аурой, так что быть высушенными им не грозило. Ловкач попробовал атаковать, но его кинжал тупо вяз в шерсти. Какого-то эффекта я не заметил.
        - Хана им, - вынесла вердикт Марта.
        Но блондин удивил. Он достал что-то и кинул это в зверя. Того окутало фиолетовой дымкой и медведь ломанулся в другую от искателей сторону. Отбежал метров на пятьдесят, там покружил ещё секунд тридцать и вернулся обратно. Искатели получили передышку, и начался второй раунд.
        - Мне кажется, или это похоже на действие ужаса?
        - Возможно. Но явно какое-то зелье, что пугает, - согласился я.
        Если это так, то жизнь ироничная штука. Наши враги применяют то, что мы добывали.
        И всё же, шанс завалить медведя у искателей был. Я видел, что некоторые раны остаются. Они заживали раз в минуту, строго по расписанию. Как понимаю, зверь задействует навык на восстановление.
        Если бы у группы было больше урона, то они бы его сделали. Но чего нет, того нет. Сохранилась патовая ситуация. Один раз она чуть не скакнула в сторону духа, когда голем пал. Но ещё один пузырёк, медведь убегает и этого времени хватает, чтобы призвать нового защитника.
        Бой продлился минут десять. В итоге медведь решил показать кое-что новое и… Взревел. От этого рёва у меня по телу прошли мурашки, а каково было тем, кто рядом - не хочу знать. Сначала подумал, что это звуковая атака с оглушением, но нет. В бинокль было хорошо видно, как со всех сторон появляются другие твари. Самые обычные духи, реже средние. Они пока что были далеко, но пройдёт минута и эта орда, которая с каждой секундой увеличивается, сметёт маленький отряд.
        - Эрнест… - испуганно сказала девушка.
        - Да?
        - Чувствую, пора валить отсюда.
        - Согласен, бежим.
        Больше не медля, поднялись и сорвались с места. Конспирация? Скрытность? Хрен с ними, сейчас хотелось одного - удалиться отсюда как можно дальше.
        Единственное, через десяток секунду я обернулся, чтобы увидеть финал схватки и заметил аналогично улепётывающих искателей. Остаётся надеяться, что в пылу попытки сохранить свои жизни они пропустят нас. Между нами есть фора, но… Это горы, здесь хватает прямых участков и обширных пространств. Так что будет пара мест, где нас могут заметить.
        На ходу я озвучил сомнения девушке и предложил спрятаться, но она настояла бежать дальше и первыми добраться до фуникулера. Потому что кто знает, как поведёт себя толпа монстров. Кинув ещё один взгляд назад, я согласился с ней, потому что полчище внушало. Под сотню духов, что усердно догоняли людишек. В этот момент я сильно радовался, что между нами приличное расстояние.
        Хватило пятнадцати минут, чтобы добраться до туристической зоны. Но там стояла длинная очередь из людей, которые хотели спуститься вниз. Я было хотел где-то спрятаться, уйти в другое место, потому что медлить чревато встречей с конкурентами, но Марта взяла меня за руку и пошла прямо, расталкивая людей.
        Я отмечал, как кто-то пытается возмутиться, но сразу же замолкает, стоило девушке взглянуть на него. Такое циничное использование способностей немного покоробило, но сейчас это было на пользу нам, так что со скрипом, но я согласился на это. Не стал возмущаться или высказывать. А может даже где-то глубоко внутри души восхитился Мартой, которая была готова действовать. Хорошо это или плохо? Не могу точно сказать, да и думать об этом не хочется, когда внутри бушует куча эмоций от увиденного, сердце бешено бьётся, а тело залило потом от пробежки.
        Обогнали семью с детьми, забрались в кабинку, дверь захлопнулась и наконец-то я свободно выдохнул. Вроде ушли.
        Как спустились, Марта уверенно зашагала в то место, с которого уже наблюдали.
        - Надо узнать, выживут они или нет. - бросила она на ходу.
        - Они могут и задержаться до самого вечера. Ведь не обязательно спускаться, главное хвост сбросить.
        - А что им там делать? Медведя они не прошли, если и вернутся, то завтра, когда получат бонусы после драки.
        - Тоже верно. Хорошо, идём наблюдать.
        Я быстренько забежал в туалет, как следует умылся и привёл себя в порядок. Наш вид вначале смутил официантов, выглядели мы замылено и слегка помято, учитывая, что валялись на земле. Но и тут Марта пустила в ход способности. Обычные люди их не замечали. Они просто резко меняли своё поведение. Для меня резко, сами то скорее всего и не обращали внимания. Вот у человека одно лицо: официант смотрит сначала недоуменно, его взгляд скользит по нам, мелькает брезгливость. Он явно хочет указать нам на дверь. А вот в следующую секунду он словно понял что-то очень важное, его лицо резко меняется. Появляется добродушная улыбка, будто встретил лучших друзей. Нам предлагают лучший столик, а исполнять заказ бегут с космической скоростью. Сама же Марта вела себя, как будто ничего и не было. Что немного пугает. Кем станет девушка, если пойдёт дальше по этому пути?
        Наши взгляды встретились и видимо у меня что-то промелькнуло такое, что Марта смутилась. Как будто ей неловко стало. Надеюсь, она сохранит человечность.
        Но ещё надеюсь, что я тоже её сохраню.

        Глава 20. Перемирие

        Группа искателей, в полном составе, спустилась через полчаса. Потрёпанные, но живые. На призывателе я заметил повязку от ранения. Значит, удалось сбежать и судя по тому, что люди продолжают дальше спокойно прибывать на фуникулерах, толпа монстров не добралась до туристов.
        - Походу, нам больше нет смысла здесь оставаться. Предлагаю возвращаться в Москву. - сказал я.
        - А я бы подождала. Если они обломались, то могут сами улететь, тогда место освободится и сможем продолжить охотиться.
        - Только что ты собираешься делать с главной проблемой в виде мишки?
        - Ничего. Будем обходить его стороной. Без него добычи более чем хватает.
        - Марта, а куда ты спешишь? Можно вернуться сюда дня через три и продолжить, пока же продать добычу. - удивился я её напору.
        - Эрнест, - она посмотрела мне пристально в глаза. - Ты же вроде парень не глупый. Другие искатели развиваются. Получают навыки и уровни, опыт, обрастают связями. Учатся добывать ценные ресурсы, получают репутацию. Да много чего делают. Вот представь себе, что какой-нибудь… Ну пусть будет маг огня, который сначала чуть-чуть вырвется вперёд, а потом победит в дуэли. И ещё десять раз победит. Представляешь, какое преимущество он получит? А если убьёт сотню врагов? Две сотки очков навыков. Он же будет равен богам.
        Марта говорила громким шепотом, пылко и страстно. Глаза её горели, а от речей пошли мурашки по коже. Я мысленно прикинул, что будет с навыками, если их действительно поднять НАСТОЛЬКО. Десяток очков навыка в тот же вихрь лезвий и это будет сотня урона. Достаточно, чтобы перемолоть группу не просто людей, а средних искателей в кровавый фарш. Особенно, если у них щитов не будет. А другие навыки? А характеристики? Жутко.
        - Это прям какая-то эра супергероев грядёт, - ответил я спустя минуту молчания.
        - Или суперзлодеев. - цинично заметила Марта.
        - Или да. Так что ты предлагаешь? Развитие любой ценой, несмотря на риски?
        - Именно. Ты сам говорил, что мы слабы. Вот нужно становиться сильнее. Запасы целебных зелий - это же стратегический запас. С помощью него можно открыть двери в такие места и к таким людям…
        - Ты хочешь сама что ли продавать запасы? - нахмурился я.
        - Посмотрим. Посредник хорош тем, что у него контакты налажены. Но на встречу с ним ты возьмёшь меня. Думаю, ты понимаешь, что так будет эффективнее.
        Да, я понимал. Как раз мимо прошёл официант, смотрящий на нас чуть ли не влюблённым взглядом.
        Посидели, спокойно доели, решили вечером в кино сходить. А почему бы и нет? Это всё же отпуск, а скрываться взаперти последнее, что хочется.
        Когда вышли из ресторана, то я лицом к лицу столкнулся с блондином. И судя по тому, что удивление отсутствует на его лице, он ждал этой встречи. Ветер закружился вокруг меня, мышцы напряглись. Быстро окинул взглядом округу, но остальные отсутствовали. Да и сам блондин смотрел дружелюбно, выставив руки ладонями вперёд и вверх.
        - Поговорим?
        Марта встала рядом. С интересом его оглядела, а потом едва заметно кивнула мне. Мол, в его мыслях угроза отсутствует.
        - Хорошо, - согласился я, - Чего хочешь?
        - Здесь будем говорить или сядем куда-нибудь? - улыбнулся мужчина.
        - Да здесь вполне нормально.
        Огляделся вокруг. Полно людей, беззаботных парочек, что гуляют и наслаждаются погодой. Устраивать здесь драку точно лишнее, поэтому это хоть какая-то гарантия безопасности.
        - Как скажешь. Мы вас засекли. Совершенно случайно, замечу.
        - Так, и что?
        - Хотел предложить вам сотрудничество. Вы видели, как мы сегодня облажались с медведем. Думаю, если поможете, особенно с уроном, то справимся с ним.
        - Вот это поворот, - вырвалось у меня, - Ты правда думаешь, что я вам вот так поверю?
        - А почему нет? - удивился блондин, - Да, была драка, Павел себя повёл… мм… некрасиво, но он понял, что был не прав.
        - Угу, после того, как я его приложил как следует. Да и тебя.
        - Это да. Перестарался, - усмехнулся мужчина, - Да и машину зачем было… Ну да ладно. Начали мы плохо, но можем продолжить лучше. Зачем враждовать? Сотрудничать выгоднее.
        Я переглянулся с Мартой, ища в её глазах поддержку. Она прикрыла глаза, что вроде всё в порядке. Я именно так это понял. Но возникает вопрос. Знает ли блондин о способностях девушки, что она умеет читать мысли? Есть ли у него защита и мог ли он подготовиться так, чтобы обмануть её?
        - Я понимаю ваш скепсис, - тем временем продолжил блондин, - Но если бы мы хотели крови, то атаковали бы внезапно. А заманивать в ловушку, где вы будете готовы? Ты ведь видел уже, как легко причинить урон нашими способностями, зачем так рисковать?
        - И что, вот так вот взяли и воспылали дружбой? - приподнял я бровь, выражая всё своё сомнение.
        - Нет, конечно. Паша вас не любит, если говорить прямо. Но я договорился с ним. Он будет держать себя в руках. Остальным… Двое вас не знают. Сергей - если быть откровенным, то он восхищен. Вы так жестоко с ним обошлись, что впечатлили.
        - Странные у него поводы для восхищения, - вспомнил я перерезанное горло и реки крови.
        - Да, он такой. Но кто из нас без странностей?
        Вспомнил, как Марта обращается с людьми. Как сам с ветром говорю и что охотимся на мобов. Мысленно согласился с мужчиной. Действительно, странностей хватает у каждого.
        - Что конкретно предлагаете?
        - Завтра с утра идём вместе, - голос блондина стал деловым, - Убиваем мелких духом, срабатываемся, пробуем убить медведя. Если получится, зачищаем окрестности и смотрим, что дальше будет.
        - Вы дальше него не заходили?
        - Нет.
        - Хм… Добыча пополам?
        - Это будет слишком нагло, - напряжённо улыбнулся искатель, - Делим на равные части по количеству участников и каждый получает свою.
        - То есть по одной седьмой на человека, так?
        - Да.
        - Разумно, хоть и не особо выгодно.
        - Это как посмотреть. По нашим предположениям с медведя упадет что-то продвинутое, что сможет помочь вылечить тяжёлые болезни или даже травмы, вплоть до инвалидностей и отсутствия конечностей. На рынке такое будет стоить много. Очень.
        - Сколько?
        - От миллиона минимум, но надо проводить испытания. Сам понимаешь, такие дела с наскока не решают. Да и делить шкуру неубитого… медведя, рано будет.
        - Где гарантии, что вы не нападёте в неудобный момент? - прямо спросил я.
        - А вот с этим сложно. Я думал, как вас убедить, но понимаю, что слов будет недостаточно, а что-то другое… Даже не знаю, - развел блондин руками, - Есть предложения?
        - Да, есть. Покажи паспорт.
        - Зачем? - удивился он.
        - Я буду знать кто ты, как тебя зовут и где ты прописан. Сообщу данные моим друзьям. И если что-то случится… То либо сам за тобой приду, либо за нас отомстят.
        Со стороны, наверное, это смотрелось как минимум необычно. Стоит взрослый мужик лет тридцати, одет в спортивную кофту, но выглядит солидно, видно, что ухожен и в жизни состоялся. Напротив него стоит юнец, что дерзит и угрожает. Но в глазах блондина смеха не было. Он смотрел серьёзно, прямо в глаза, улыбка с его лица исчезла. В глазах так и мелькали сотни мыслей, это было заметно и без возможностей Марты.
        - Парень, у меня семья есть. И я не знаю, что тебе в голову взбредёт.
        - Это не я к вам полез, а вы ко мне. И сейчас с тобой говорю спокойно, а не убил.
        Говорю и сам себе удивляюсь. Смотреть человеку прямо в глаза и говорить об убийствах, неужели я так могу? Как показала практика, да, могу, при этом чувствую себя уверенно.
        - Хорошо. Но тогда договор такой. Я обещаю сделать всё от меня зависящее, чтобы не допустить крови между нами. На своих повлияю, как могу. Но если вы сами будете задирать, то ко мне никаких претензий. Ты должен понимать, что я не могу полностью отвечать за Павла.
        - Так значит, от него ожидаются проблемы?
        - Нет. У него есть сильная мотивация, чтобы завершить дело. Он понимает, что без вас у нас мало шансов. Но это не означает, что он воспылал к тебе любовью и будет дружелюбным.
        - Что будет, если он атакует? - спросил я в лоб.
        - Хм… Я отойду в сторону и не буду вам мешать разбираться. Такой вариант тебя устроит? У меня к тебе претензий нет. А дело есть дело. Если он окажется дураком, то его проблема.
        - Сомнительный вариант, - задумался я, а потом повернулся к девушке, - Что скажешь?
        - Соглашайся, - спокойно ответила та.
        Раз так говорит, значит за этим стоит какая-то уверенность, подумал я. В общем, с блондином мы договорились встретиться утром. Его звали Влад. Прописан он был в Москве и адрес я запомнил. Разошлись, потом мы с Мартой час плутали по городку, тщательно проверяя, есть ли за нами слежка. Заходили в разные отели, рестораны и места, чтобы сбить со следа. В итоге оказались в номере, там и обсудили случившееся.
        - Ты уверена в том, что оно нам нужно?
        - Да. Я полазила по его мыслям. На удивление хороший человек. Представляешь, он действительно не держит зла на тебя за ту драку? А вот на Павла немного злится, но так, спокойно. Кажется, они давно знакомы.
        - Кажется?
        - Да, Эрнест. Чтение мыслей, инструмент не всегда точный. Я вижу фрагменты и складываю общую картину, насколько могу.
        - Понятно. Какая вероятность подставы?
        Девушка задумалась и прошла вглубь комнаты, чтобы развалиться в кресле.
        - Я верю, что блондинчик говорил искренне. Но есть ещё четверо. Кто знает, что им взбредёт в голову?
        - Ох и в авантюру мы вписываемся, - тяжко вздохнул я, пытаясь представить, как пережить завтрашний день. - Сможешь их просканировать, когда встретимся?
        - Постараюсь, - кивнула Марта. - Не переживай. Если замечу что-то подозрительное, то скажу тебе. Ты главное держи запас маны и будь готов.

***

        Утром я стоял и любовался, как в горах восходит солнце, как медленно и величественно оно выползает из-за гор. Да и сами горы хороши. Вот у кого нужно учиться спокойствию. На фоне них вся человеческая суета, страхи, надежды и планы на жизнь - не больше, чем мелочёвка, краткое мгновение, что сегодня мелькнуло, а завтра его нет.
        Я нервничал. Как проснулся, так поселился мандраж. Ощущение, что лезешь в пасть к тигру.
        Марта стояла рядом и её спокойствию я завидовал. В руках кофе, на лице солнцезащитные очки. Волосы собраны в небрежный пучок. По ней и не скажешь, что она может за секунду превратить человека в раба. Кажется, что ей пофиг. На всех и на всё, настолько она выглядит лениво спокойной.
        Возможно, это часть её плана. Выглядеть безобидной дурочкой, которая ничего не может, чтобы остальные расслабились. Правда, они видели, как она применяет способности, так что должны быть настороже, даже если не поняли, в чем их суть.
        Наконец, из-за поворота показалась команда искателей. Блондин выглядел сонным и показушно-оптимистичным. Он единственный, кто улыбнулся нам, остальные встретили нейтрально.
        Сергей, тот, что любит ближний бой, одет в серый спортивный костюм. Лицо его бесстрастное, но что-то мелькнуло, когда он столкнулся взглядом с Мартой. Кажется, я услышал, как он сглотнул.
        Маг огня, он же Павел, бросил на меня взгляд, но смотрел спокойно. Будто между нами ничего не было. Я ответил ему тем же.
        Остальные двое, которые не знакомы, оставались и вовсе равнодушными. Кивнули нам, встали рядом в стороне и всё. На этом их участие закончилось. Их звали Дмитрий и Антон. Первый тот, что с бородой, вызывал каменного голема. Второй щуплый парень, лет двадцати пяти, бледного вида и в очках. Даже я на фоне него выглядел внушительнее. Не человек, а тень человека. Но он может накладывать защиту, что замечательно, когда дерёшься с порождениями жизни.
        Блондин всех представил, убедился, что драка не намечается, после чего повёл на фуникулеры. Каждая поездка обходится в пару тысяч рублей, между прочим. За одного. Так что отпуск обходится в копеечку.
        Ехали двумя группами. Пятёрка села в первую кабинку, я с Мартой отдельно во вторую. Можно было и ужаться, но зачем? Остальные без вопросов согласились, что можно и разделиться.
        - Что скажешь? - спросил я сразу Марту, как только тронулись и медленно поползли наверх.
        - Пока всё в порядке. Павлу на удивление пофиг на тебя. Мелькнуло лёгкое раздражение, досада, что приходится сотрудничать, но ничего яркого, типа ненависти, я не заметила. С остальными и подавно. Обычные люди.
        - Получается, есть шансы, что обойдётся без драки?
        - Думаю, есть. - пожала плечами девушка, - Посмотрим, как карты лягут. Я их контролирую. Призывателя трогать не буду, у него наверняка воля прокачана, а вот по остальным пройдусь на тему дружелюбия и желания с нами сотрудничать.
        - Ты чудо, - искренне сказал я Марте. Та улыбнулась.
        - А ещё я узнала, почему они согласились за помощью обратиться.
        - И что за причины?
        - Влад и Павел, они родственники. Жена блондина сестра мага огня. Так вот, у него, в смысле у Влада, дочь инвалид. Что-то с ногами. Поэтому блондин готов… кхм… жопу рвать, чтобы найти лекарство. А Павел ему помогает, племянница ведь.
        Я задумался. Если у блондина такая мотивация, то закономерно, что он ищет способы любой ценой сделать дело. Стал бы я жилы рвать, желай помочь сестре, например? Конечно. Так что могу его понять.
        Получается, они не только ради денег туда лезут, а по идейным причинам. Точнее, двое не ради них, а остальные? Может и у них какие-то другие доводы есть. Но если блондин главный в этой компашке, то, наверное, это объясняет, почему они так спокойно отнеслись к тому, что засекли нас. Я ожидал другой реакции. Разборок и войны. Но никак не сотрудничества. Видно действительно для них это важно.
        Добрались до верха, там встретили редких туристов, которым было не лень переться наверх ради рассвета. Аккуратно проскочить через ограждение и дальше по знакомой тропе отправиться в путь.
        - Тактика следующая, - говорил блондин на ходу, - Дмитрий танкует, его голем способен держать медведя. Павел бьёт огнем. Если ты сможешь помочь ему нанести как можно больше урона, то было бы здорово.
        - Смогу, - киваю я.
        - Хорошо. А девушка… - косится он на Марту, - Если ты тоже можешь помочь, то будет замечательно.
        - Я могу его замедлить.
        - Тоже хорошо. Но только его или большую группу тоже?
        - Всех, кто придёт, - уверенно отвечает Марта, а блондин задумчиво кивает.
        - А что ты сам делаешь? - спрашиваю его.
        - Я? Усиливаю группу, - улыбается он довольно. - Плюс двадцать процентов к урону на всех.
        Нормально. Не так, чтобы много, но это повысит шансы.
        - У тебя только один навык? - следует ещё вопрос от меня.
        - Да, - кивает он, - А у тебя разве нет?
        - Нет, - качаю головой и отмечаю, как у него чуть расширяются глаза. Влад явно делает какие-то выводы.
        - Сколько, разумеется, не скажешь? - улыбка была ему ответом, - А какая у тебя стихия, если не секрет?
        - Ветер.
        - И ты, как понимаю, прошёл ему посвящение… Понятно теперь, почему ты нас так легко уделал. В чем секрет прохождения не расскажешь? - спрашивает он как бы невзначай.
        - Расскажу. Если медведя победим, то завтра мне напиши, поделюсь опытом.
        Понимаю, что фокус детский, но добавляю ему мотивации сотрудничать и сделать так, чтобы мы мирно разошлись.
        Впереди показался переход на зону жизни, и разговоры кончились. Народ перестроился в боевой порядок, и было от чего. На горизонте виднелся медведь. Почему-то он в этот раз встречал нас чуть ли не у самого входа. И готов спорить, что он там не один.
        Чуть отошёл в сторону от остальных и создал птицу. Она у меня, если не знать, куда и на что смотреть, почти невидимка. Так что есть шансы, что останется незамеченной. Дополнительно активировал слух ветра и прислушался, что же мне нашепчут.
        Картина печальная. Большая часть той оравы, что вчера погналась за монстром, сейчас обитает рядом с медведем. Их тут штук пятьдесят и это те, которые могут собраться в одном месте в течение трех минут. Поделился наблюдениями с остальными и получил ряд подозрительных взглядов. Я прямо чувствовал, как каждый задаётся вопросом, что может этот пацан, что наносит урон, да ещё и монстров видит издалека.
        - Можем уйти и вернуться через пару дней, - обречённо сказал блондин. Он явно не верил в то, что можно справиться.
        - А может атакуем? Главное их в кучу собрать, тогда я смогу пачкой убить.
        - Уверен? - его и взгляды остальных полны скепсиса.
        - Уверен. Помнишь, что было с машиной? Это площадный навык.
        - Помню, - задумчиво отвечает мужчина. Я же ловлю раздражение на лице мага огня, но тот быстро отворачивается и отходит.
        - Всё равно рискованно, - замечает призыватель.
        - А если так? - вызываю я своего элементаля.
        Он тоже полувоздушный и прозрачный. Но когда стоит рядом, его отчётливо заметно. Размером с человека, он похож на живой вихрь. Клубок потока воздуха, что переливается и никогда не остается замершим. Воплощение хаоса ветра.
        Искатели, что стояли рядом, дружно делают шаг в сторону. Опасаются? Правильно. На это и расчёт. Чем больше они меня боятся, тем больше шансы, что откажутся от идеи атаковать. Или будут бить в спину, подло и жёстко, чтобы наверняка.
        Замечаю, как Марта улыбается. Ей нравятся чужие опасения?
        - Сможешь замедлить медведя по полной? - спрашиваю у неё. Все синхронно поворачиваются к девушке, которая всё так же стоит и держит в руках стакан с кофе.
        - У вас будет минута, - бросает она лениво.
        - Тогда предлагаю такой план. Агрим мобов, они бегут к нам, медведя замедляем и убиваем остальных. Если надо потом ещё раз его замедлим, чтобы ману восстановить. Устроит?
        Искатели переглядываются. Наконец блондин кивает. Призыватель следом вызывает каменного голема, просит десять минут, чтобы восстановиться.
        Стоим, ждём на самой границе. Но движение начинается раньше. Какой-то мелкий дух лезет из травы и атакует. Мой элементаль бросается к нему и разрывает на части. Остальные даже среагировать не успели.
        Вслед за первым мобом, мы словно минное поле активируем. Постепенно к нам выходят новые и новые монстры. Первую минуту поодиночке, но на второй замечаю, как медведь набирает разгон в нашу сторону. Начинается веселье.
        Обратно выйти нельзя. Иначе восстановление маны замедлится. Поэтому приходится смещаться в сторону. Перемалываем штук двадцать мелких духов, пока главная зверюга до нас добирается.
        Дальше Марта, словно всю жизнь это отрабатывала, кидает на него замедление. Медведь спотыкается, его шатает, как будто он пьян. Девушка же без лишних слов убегает нам за спину.
        Следом и остальные начинают отступать. Метров через пятьдесят бега я останавливаюсь и убиваю пачку мобов. Тараном делать это особенно легко. Урона хватает, чтобы убивать с одного удара. Со средними духами сложнее. Но и их ломает, после чего кто-то из команды добивает.
        Проходит минута, а на тот свет отправлено ещё штук тридцать мобов. У меня половина маны, да и остальные потратились, но тут Марта снова выходит вперёд и замедляет монстра.
        Ещё фора в минуту, ещё сотня метров бега и десяток уничтоженных тварей. Повторить и наконец-то монстр остается один.
        Антон кидает на меня защиту. Бегу вперёд к медведю, его сейчас сдерживает каменный голем. Воздушный же элементаль зашёл с боку и вовсю резвится.
        Зверю это не нравится, он встаёт на задние лапы и рычит. Эта туша внушает священный ужас. Один удар и отправишься на тот свет, ничто не поможет.
        Сгусток огня прилетает в морду твари, шерсть дымится, запахло палёным. Я же бью лезвием в гортань. Если он голосом призывает себе подмогу, то надо его заткнуть.
        Лезвие, ещё одно и ещё. На третьем брызжет кровь, тварь затыкается, рык исчезает. Медведь уже на двух ногах, он в бешенстве, валит каменного голема.
        Я переключаюсь ему на лапу, хочу отрубить. Спускаю всю ману, но достигаю желаемого. Тут и маг огня не растерялся, посылает сгустки в кровавый обрубок, прижигает, чтобы новая конечность не отросла.
        Каменный голем падает, но призыватель начеку, в следующую секунду появляется новый, перетягивает внимание мишки на себя. Как накопились силы, бью медведю лезвием в глаз, попадаю удачно.
        Его морда превращается в кровавую рану, он хрипит, яростно бьётся, да так, что откидывает каменюку на тройку метров. Как голем выжил - мистика.
        Отмечаю, как Марта снова замедляет зверя. Каждый из нас держится на максимально допустимой зоне, боимся подходить. Медведь пытается добраться до нас, игнорирует голема, но тщетно. Без одной лапы он медленный, хромает и спотыкается. Алые нити пытаются сожрать, но Антон справляется.
        Сергей пробует атаковать кинжалами, подрубает одну из лап, что была ранена и расширяет кровавую борозду. За что получает тычок мордой и отлетает на пять метров, где и замирает. Он чудом разминулся с зубами, так что ему ещё везёт.
        Следующие пятнадцать минут методично долбим тварь. Я бью раз за разом в горло и медведь не может призвать на помощь. Это жестокое зрелище, как раненный зверь яростно ползёт за нами, но каждый раз наглые люди ускользают.
        Его раны первое время регенерировали, но потом силы кончились и он совсем затих. Умирал долго и мучительно. Я как почувствовал, что наступает финал, снизил частоту атак и стал накапливать ману. Заодно переместился ближе к Марте. Успел заглянуть ей в глаза и найти понимание, что оба готовы к любому развитию событий.
        Наконец, монстр сдох. Самое обидное, что это оказался не высший дух и хозяин локации, а всего лишь один из защитников. Круче, чем средний дух, но далеко не вершина местной пищевой цепочки. У него надпись так и гласила: дух-защитник.
        Зверь побеждён. Я с Мартой отступили на тройку шагов подальше, стоим и смотрим, что дальше будет. Но тишина. Остальные искатели радуются, поздравляют друг друга. Маг огня сел на травку, улыбается довольно, но устало.
        Каждый из команды получил уровень. А вот мне до него ещё далеко. Марте, наверное, тоже. Так что можно рассчитывать лишь на бонус к характеристикам.
        - Народ, тут что-то новое. Концентрированная эссенция жизни, - поднимает добычу блондин.
        Теперь, как понимаю, они проведут тесты, что она даёт и насколько восстанавливает. Тем временем группа постепенно восполняет силы. Единственное ранение получил Сергей, но ему дали зелье и он уже на ногах, вполне живой и бодрый. У остальных, благодаря усилению блондина, мана тоже быстро восполняется. Через двадцать минут каждый снова готов. Я всю жду нападения, но его нет, мирная тишина сохраняется.
        - Что, продолжим зачистку? - обращается ко всем Влад.
        Возражений не последовало. Группа готова идти вперёд, к новым вершинам.

        Глава 21. Высший дух жизни

        Перед тем, как дальше отправиться - собрали добычу с мелких и средних духов. Суммарно вышло под сорок эссенций. Даже если на всех делить, то внушительные деньги получаются. Узнать бы ещё, за сколько продают товар, но пусть останется приятным сюрпризом.
        Идём дальше, впереди голем и элементаль, иногда отправляю птицу на разведку. Минут двадцать шли спокойно, зашли на новую территорию и только потом стала вылазить мелочёвка. Разбирались с ней, не останавливаясь. Самый медленный из нас - это голем. Шагает, как бабушка на курорте. Вблизи он выглядел гораздо менее внушительно, чем издалека. Рваные контуры, комки грязи и камней бугрились и медленно перетекали. Головы нет. Лишь одно туловище, да руки, что торчат по бокам. Пасть тоже отсутствовала. Голем атаковал обычными ударами, если так можно говорить по отношению к магической твари.
        Где-то через час встретили ещё одного медведя. Отчётливо услышал, как кто-то из искателей ругнулся. Работали по той же схеме. Подманили, обездвижили, перебили горло и тупо забили. В этот раз гораздо быстрее и проще вышло. Мишка не успел позвать свиту. Ещё одна эссенция, все довольны, идём дальше.
        Следующий защитник жизни оказался… Лось. Здоровенный, как и все местные твари, с гигантскими рогами, которыми он нас и попытался атаковать. Вышло отчасти смешно. Он врезался в голема, тот зацепился за рога, а дальше зверь так и бегал с этой тушей на башке. Он мотался, бился головой об землю, пытался скинуть пета, но тщетно. За нами тоже гонялся, но Марта вовремя замедляла, я подрубил сначала одну ногу, умудрившись её полностью отсечь под самый корень, а потом и вторую постигла та же участь.
        Под конец лось успел крикнуть и собрать мобов с округи. Подгадил за секунду до того, как издох. Но в конечном итоге и это пошло нам на пользу. Отбежали назад на пару сотен метров, а потом мочили всех прибегающих.
        Идём дальше. Местность постепенно преображается. Кажется, что попал в сказочный мир, всё здесь настолько сочное, яркое и преувеличенное. Добрались до поля. На нём ромашки высотой до пояса, и куча разрытой земли.
        - Тут кроты что ли? - бухает призыватель. Его голос басист, идёт из самого нутра, и если не быть готовым, то кажется, что выстрелили из пушки.
        - И чего нам ждать? Будут выпрыгивать из нор? Как в фильме дрожь земли? - отвечает ему Антон. Я этот фильм не знаю, поэтому остается за кадром, что означают переглядывания искателей.
        Мужчина оказался правым. Действительно кроты стали выпрыгивать на нас. Делаешь шаг и чувствуешь, как земля дрожать начинает. Следом она осыпается, перед тобой образовывается провал и оттуда лезет крот, желающий тебя утащить к себе. Но это были всего лишь средние духи. Так что справились. Почти без потерь.
        Один раз голем провалился в нору. Достать не получилось. Пара секунд и он сгинул под землей. В следующий раз не повезло магу огня. Земля просела под ним, он полетел вниз, но успел зацепиться за край. Его спас блондин, буквально прыгнул вперёд и поймал за руку в последний момент. Розовые нити впились в обоих, иссушая силы, но тут на них наложили защиту и они смогли отползти. После чего я кинул вихрь лезвий внутрь и земля затихла.
        Главный облом - под землей не было шансов достать эссенции. Так что кроты щекотали нервы, отнимали время и силы, при этом обделяя добычей.
        А следом пошли цветы. Куда не кинь взгляд - они. Яркие, что аж глаза слезятся. Единственная, кто радуется - Марта. Смотрит и глаза горят. Как добрались до красоты этой, так наверное сотню фотографий на телефон сделала. И какой смысл? Выложил такое в инстаграм и боюсь представить, что будет. В лучшем случае решат, что фотошоп. В худшем - злые дяди заявятся домой и утащат на опыты.
        - Чувствуете, пахнет? - спросил Антон.
        Я принюхался. Действительно, пахло. Приторно сладко, запах концентрированно бил в нос.
        - Как бы это не было наркотиком. Можно собрать цветов, проверим их потом. - задумчиво проговорил блондин.
        Любопытно… Получается, полезны не только эссенции, но и обычные растения? Тут явно цветы мутанты. С неизвестными свойствами. Может быть наркотическими, а может целебными. Кому это может быть нужно? Да всем. Целебный цветок каждому в дом - с такими лозунгами можно баллотироваться в президенты.
        - Что-то не нравится мне это поле. Запусти голема проверить? - обратился блондин к бородачу.
        Тот кивнул и отправил каменюку исследовать. Я же призвал птицу и попросил её осмотреть, что дальше будет. Сначала шла одна и та же картина, а потом птица кое-что заметила.
        - Пчёлы, - сказал я, когда понял, что нас ожидает впереди.
        - Много их? - сразу заинтересовались собравшиеся.
        - По первым оценкам - сотни.
        - Мля… - вырвалось у призывателя. - Против сотни голем не справится. Он хорошо одну цель держит.
        - Можно попробовать по одному тянуть, - предложил маг огня.
        - Если это рой, то шансы малы, - заметил я, за что заслужил недовольный взгляд мага.
        - Но попробовать можно, - с сомнениями вставил блондин.
        Повисла пауза. Каждый думал и прикидывал шансы. Тем временем показалась одна из пчёл. Заметила нас и радостно бросилась к гостям. Это оказался средний дух, которого убили парой слаженных ударов. Эссенция была наградой.
        Если там все духи средние, то… Это очень большие деньги. Да и возможности. Это понял каждый. Я видел по глазам, как собравшиеся оценивают риски. И совсем не удивился, когда группа искателей согласилась попробовать.
        Я глянул на Марту. Она на меня. Через пару секунд девушка пожала плечами, мол, решай, что и как. Подумал и кивнул. Попробовать можно. Если что, то сбежим.
        Двинулись вглубь цветочного поля. Каждый из цветков мне по пояс. Идёшь и не видишь, что там дальше. Можно спрятать армию и не заметишь. Каменный голем прокладывает просеку, да и остальные топчут только так. Встретили ещё тройку плеч, быстро убили. Пару минут стоит, ждём, как будут реагировать остальные, но в ответ тишина.
        Прошли ещё метров пятьдесят и увидели чудную картину. Тройка пчёл тащит по воздуху кокон из алых линий. Судя по размерам, там животное не крупнее собаки. Или человеческий ребенок. Переглядываемся, но оставляем увиденное без комментариев. Либо тушу используют в качестве пищи, либо… Так армия жизни пополняет свои ряды. Мысленно радуюсь, что это место далеко в горах и до людских поселений будет сложно добраться. Иначе бы здесь бегали толпы одержимых жизнью, если такие бывают.
        Словно небеса увидели мои мысли и решили посмеяться. Когда пересекли невидимую черту, то по полю разнеслась волна. Цветы… поднимались.
        Вспыхивают нарывы, вспучивается ковёр всех красок, а следом за ними показывают и фигуру. Это люди. Когда-то ими были. Десяток одержимых и обращённых. Они раза в два крупнее обычного человека, кожа натянута так, что того и гляди - треснет или пойдёт швами. Мышцы бугрятся, а цветы врастают прямо в тела. Это были ходящие клумбы, что сплелись с человеческой плотью. Зрелище мерзкое и жуткое, но завораживающее.
        Рефлекторно кидаю в ближайшего лезвием и сношу ему голову. Та отлетает вместе с частью цветов, словно косой махнули. Тело падает на колени и… Раздается взрыв. Лепестки и кровавые ошметки летят во все стороны, часть я принимаю на щит и слышу, как рядом кто-то вскрикнул. Замечаю, что досталось блондину и бородачу, который хоть и стоял за големом, но не успел скрыться полностью.
        В следующий миг происходит сразу несколько вещей. Вокруг взорвавшегося тела образуется шар пыльцы, который разносится в разные стороны. До нас ему десяток метров и готов спорить, что от соприкосновения ждёт мало чего хорошего. Блондин и бородач падают на землю, куски чужой плоти буквально вгрызаются в них, брызжет кровь. Остальные обращенные жизнью бросаются вперёд, а я впадаю в ступор, потому что не знаю, как поступить. Если ударю, то снова взрывы будут.
        Павел кидает сгустки огня в ближайших противников. Сам бросается к Владу, сдёргивает руками куски плоти и пытается поднять раненого. Тот живой, но явно плохо соображает.
        Антон же накидывает на всех защиту, он стоит рядом с бородачом, но не спешит снять с него кусок мяса. Это делает Сергей. Сносит кинжалом алчную плоть. Чуть промахивается, призыватель неудачно дёргается, за что получает кровавый разрез.
        Голем атакует одного из обращённых, воздушный элементаль берёт ещё одного. Марта кидает на остальных замедление, но те слишком близко.
        Бросаю таран. Монстры сбились в кучу, поэтому умудряюсь накрыть всех разом. Бил не сверху, а в упор. Тварей откидывает на пару метров, но они целы. Поднимаются и снова бросаются в атаку.
        Но пары секунд хватает, чтобы отряд собрался и отступил. Как только оказываюсь метрах в пяти от них, кидаю тройку лезвий, прореживаю ряды. Бью в ноги, обращенные падают, устраивают кучу малу. Отбегаю ещё метров на пять и я их накрываю тараном. Теперь бью в полную силу, что приводит к взрыву. Несколько бумов складываются и, кажется, за счёт этого усиливаются раз в десять.
        Словно в замедленной съемке, я вижу, как на нас летят килограммы убийственного мяса. Прыгаю к Марте, отмечаю испуг на её лице, но успеваю защитить воздушным щитом. Выставляю несколько, потому что плоть отлично их пробивает. Лежим, как под зонтом, и ждём, пока этот дождь жизни и смерти кончится.
        Проходит долгих три секунды ада. Накрыло всех. Голем и элементаль уничтожены. Каждому досталось по порции ошметков, так что отряд дружно валится на землю и орёт от боли.
        Мелькает мысль, что вот он, шанс. Пять секунд промедления и я избавлюсь от потенциальной угрозы. Но тело умнее разума. Оно бросается вперёд и спешит на помощь. Добираюсь до блондина и помогаю ему освободиться. Пулями ювелирно сбиваю ошметки, но кое-где приходится и руками поработать. Ладони обжигает, но терпимо.
        Следующий маг огня. Ему хочется помогать меньше всех, но не могу себя остановить. Мужчину выгнуло дугой, вся его спина в чужой плоти, ещё немного и он умрёт. Приходится изловчиться, чтобы его освободить.
        Марта тоже подключилась. Она помогает Антону, которому досталось меньше всех. Я кидаюсь к бородачу и спасаю его. А вот кинжальщик освобождается сам. Его шатает, но он находит силы и волю, чтобы отлепить куски мяса.
        - Твою же мать, нахрена их было сразу всех мочить, - цедит сквозь зубы маг огня. Смотрит он на меня зло. Отвечаю ему тем же. - Мы чуть не сдохли из-за тебя.
        - Благодаря мне ты сейчас жив. - парирую в ответ.
        При этом имею в виду три случая. Когда не убил на дуэли, когда снял с него куски плоти и когда сейчас не кинул в ответ лезвием в горло. Видимо, маг увидел что-то в моих глазах. Сплюнул, махнул рукой и отошёл в сторону. Достал из рюкзака запас с зельем, выпил, а потом и блондина напоил. Вся бутыль ушла на то, чтобы восстановить силы. Ещё пара бутылок, чтобы поднять остальных. Блондин меня поблагодарил, бородач тоже, Антон косился, молча поддерживая Павла, а кинжальщику было пофиг. Вот так и помогай людям. В следующий раз точно мимо пройду. Не мимо всех, но вот Павел, да и Антон, пусть в жопу идут.
        Едва улавливаю, что чувствую сильную обиду. А вместе с ней и злость. Какого хрена? Пытаюсь разобраться в чувствах, но не могу. На что обижаюсь? На то, что зря спасал, что вообще спасал или что получил неблагодарность в ответ? От кого, от Павла? Ну так он мне не друг, глупо ожидать другого. Но эмоции захватывают, хочется плюнуть и уйти отсюда.
        Выручает Марта. Она подходит, её руки ложатся мне на плечи, девушка заглядывает в глаза. Пару секунд и эмоции полностью уходят. Я сосредоточен и спокоен. Понимаю, что на меня сейчас воздействовали, но благодарен.
        Проходит ещё пара минут. Команда восстанавливается и решает возвращаться. На сегодня хватит. До закрытия фуникулёров остается три часа, но ведь ещё вернуться нужно, а это минимум час пути, если в быстром темпе.
        Собираем добычу и выдвигаемся обратно. Но не тут-то было. Я запустил птицу разведать обстановку и она доносит, что вокруг нас, куда не глянь, кружат пчёлы. Они держатся среди цветов, метрах в ста от нас, поэтому их незаметно.
        Предупреждаю остальных, что мы окружены. Мат и страх в глазах мне в качестве ответа. Марта рядом стоит, переглядываюсь с ней и чётко в голове проговариваю, чтобы она рядом держалась и была готова к чему угодно. В первую очередь к прорыву.
        Время жизни птицы истекает, разведка уходит. Лишь ветер шепчет мне, что тиски вокруг сжимаются. Решаем двигаться вперёд, если выберемся из поля, то будут шансы. Нам тут всего сотню метров пройти.
        Осилили половину, когда сзади в поле видимости появляется она. Наверное, её можно назвать маткой. Королевой пчёл, что размером с быка. Она летит по воздуху, уж не знаю, как держится эта махина. Рядом с ней полчище пчёл. Что-то мне подсказывает, что это и есть высший дух жизни, который по совместительству всех тут обращает на свою сторону.
        Как заметили, так больше никто сдерживаться не стал. Рванули вперёд, голема позади себя оставили.
        Я схватил Марту за руку и ломанулся быстрее всех. На пути выскакивают пчёлы. Экономлю ману, разгоняю их пулями. Они не убивают, зато отправляют в полёт. Летающие цели в этом плане идеальны, отлетают как мячики. Девушка тоже помогает, замедляет группы духов.
        Но врагов слишком много. На меня набрасывается тройка пчёл. Успеваю сбить двоих, а оставшаяся жалит в плечо. Спасает элементаль воздуха. Он сносит пчелу и добивает её.
        Мелькает сообщение:

        ЗАРАЖЕНИЕ ЖИЗНЬЮ 7%

        Как увидел, так внутри паника поселилась. Сразу понятно, как именно обращение происходит. Теперь уже не экономлю силы. Рвусь вперёд и опасные группы монстров прикладываю тараном. Мелочь продолжаю пулями отстреливать.
        Сам не заметил, как с Мартой отделились от основной группы. Это отчасти помогло, потому что большая часть мобов за остальными рванула. Замечаю огненные всполохи, отмечаю, как на бородача наседают пёлы, но он отбивается голыми руками. А вот Антон так не может. Его пчёлы хватают и буквально выдирают из отряда. Никакая защита ему не помогает.
        Твари слетаются со всех сторон. Половины маны как и не было. Но конец поля уже виден. Девушку один раз жалят, но отгоняю пчелу.
        Снова бросаю взгляд на остальную группу и вижу, что блондину с Павлом особо достаётся. Маг огня ещё хоть как-то отбиваться может, а вот Владу совсем туго приходится. Между нами метров двадцать и штук пять пчел. Кидаю туда тройку пуль, помогаю, как могу, но особо толку нет, тут бы самому отбиться.
        Больше не трачу время, разглядывая остальных. Бегу вперёд, что есть силы. Слышу, как сзади нарастает гул. Там уже точно сотня пчёл наберётся. Замедлись на секунду, споткнись и упади - после этого не встанешь, так и останешься среди цветов, пополнив армию жизни.
        Наконец чёртово поле кончается. Но лучше бы оно и дальше было. Дальше идут ямы с кротами. Часть из них перебили, но могут и другие остаться, я уж не говорю о десятках ям, которые нужно оббегать, чтобы вниз не упасть. А вот пчёлы могут лететь напрямую, что охотно и делают.
        На секунду назад взгляд бросил и чуть не поседел. Сколько видно - повсюду злые пчёлы, что активно нас догоняют. Марта тоже обернулась, махнула рукой и замедлила пару десятков духов разом.
        Один раз чуть вниз не упал. Земля из под ног ушла, поехал вниз, но нет, там всего лишь насыпь оказалась, никаких ям. Теперь уже Марта дёрнула меня, помогла вылезли и гонка продолжилась.
        Как пересекли поле с ямами, так сразу бежать легче. Метров сто отмахали и рискнул обернуться. Остальные вроде держатся, но отстали метров на пятьдесят. Пчёлы совсем рядом с ним. Антон пропал. А вот бородач вызвал голема и тот им время выиграл, собрав духов на себя.
        Павел вместе с блондином бегут, поддерживают друг друга. Маг изредка кидает сгустки огня, но видно, что экономит.
        Я с девушкой секунд пять постоял, переводя дыхание, а после снова бежать бросились. Как бы цинично это не было, но сейчас нам на руку, что бежим впереди.
        Пчёлы отстали почти у самой кромки территории жизни. Дальше начинались снега, яркая природа кончалась. Когда обернулся, то увидел, что четвёрка искателей еле бредёт, замедлилась и уже не бежит сломя голову. Пчёлы где-то вдалеке мелькают, забили на преследование.
        Добрались до снега, там и сели. Пусть холодно, но плевать. Зато безопасно и можно выдохнуть. Остальные догнали нас и тоже попадали. Каждый тяжело дышит.
        - Жаль Антона, - говорит бородач, - Без него нам трудно здесь будет.
        Молчим. Я пытаюсь осознать, что чувствую по поводу того, что рядом кто-то умер. Но эмоций нет, только безразличие. Может немного радости, что это был другой, а не я или Марта. Ещё может злорадство. Но эта мысль не нравится. Глупо желать смерти человеку, лишь за то, что он не был благодарен за помощь.
        - У кого зелья остались? - через пару минут спрашивает блондин, - У меня обращение шестьдесят два процента. Что это за хрень, кстати?
        Смотрю на Влада. Выглядит бледно. Как покойник.
        - Скорее всего они так себе армию пополняют. - отвечаю ему.
        - Дерьмо, - вяло бормочет мужчина. А вот Павел смотрит на меня зло.
        - У меня сорок семь процентов, - вставляет бородач.
        - Тридцать, - делится кинжальчик.
        - Сорок девять, - следующий маг огня.
        Взгляды скрещиваются на мне и Марте.
        - Семь, - отвечать как-то неловко. Словно это неправильно, что я так мало пострадал.
        - Пятнадцать. - говорит Марта и я оборачиваюсь на неё. Точно помню, что девушке достался один укус. На неё действует сильнее или она врёт?
        Павел отбирает у Сергея пузырёк с зельем жизни. Протягивает блондину. Никто не стал возражать. У него самый большой процент, так что логично, что ему первым зелье принимать.
        Тот делает жадный глоток. На секунду по его телу проходит расслабление, а потом мужчина словно застывает. Хмурится недоуменно и обреченно говорит.
        - У меня обращение на пять процентов выросло.
        - Тогда как снять эту гадость? - вопрошает бородач.
        Павел хмур, как туча. При этом выглядит растерянным. Так странно видеть беспокойство за другого на лице этого высокомерного человека. Впрочем, они же родственники, так что это объясняет его чувства.
        Варианты, что делать отсутствуют. Решаем, что нужно возвращаться. Каждый надеется, что само пройдет, ибо другие способы неизвестны.
        Когда уже подходили к туристической зоне, я замечаю, что у меня один процент упал. Делюсь информацией, и раздается вздох облегчения. Призыватель так и вовсе счастливо хохотнул, чем привлёк внимание туристов. Делаешь себе фоточки, отдыхаешь, а тут хрен пойми кто в чёрт знает каком виде вылазит из гор. Интересно, что о нас подумают?
        В этот раз сели в одну кабину. Даже тесниться не пришлось. Но и цена у этого какая? Один из искателей остался внизу.
        - Как добычу делить будем? - задаю вопрос, когда кабинка отчалила. Взгляды снова скрещиваются на мне.
        Чувствую, насколько остёр вопрос. Но понимаю, что сейчас наилучшее время его задать. Искатели уставшие и ослабленные. Они видели мои навыки, понимают, что одного удара хватит, чтобы всех нас убить. Кину вихрь лезвий и всё. Не говоря уж о том, что кабина от активного сражения может упасть. А под нами - пропасть.
        Влад молча достает мешок. Вся добыча была у него, он её хранил. Высыпает это без прикрас на пол. Собравшиеся дружно поджимают ноги, так как добыча щедра.
        Потом делит на две кучи. Десятки малых и средних эссенций, тройка концентрированных. Посчитал, разделил на шесть частей, две отодвинул мне и девушке.
        - Как договаривались. Проверять будешь? - ухмыляется блондин. Но так, устало, без злобы. А вот Павел рядом сидит хмурый, отвернулся и в окно смотрит.
        - Уже проверил, всё в порядке, - отвечаю командиру.
        После чего собираю добычу в свой мешок. Дальше едем молча. Как спустились вниз, так попрощались и разошлись.
        - Марта, предлагаю быстро помыться, собрать вещи и уехать ближайшим самолетом. Как тебе план?
        - Согласна. Блондин к нам норм относится, но у остальных мелькали мысли разобраться с нами. Павел так и вовсе обиду затаил. Ты у него как причина всех бед.
        - Да пошёл он. Тот ещё урод.
        - Согласна. Но будь аккуратнее. Лучше тебе с ним больше не встречаться, а то сорвётся ещё.
        - Поэтому и предлагаю уехать. У нас добычи завались. Хватит рисковать.
        - Как скажешь, - улыбается она и бёрет меня под руку.
        Так и идём в сторону отеля.

        Глава 22. Возвращение
        - Как тебе наш отпуск, дорогой? - спрашивает Марта, когда садимся в кафе в аэропорту. До самолета два часа, летим в ночь, так что можно убить время едой.
        - Смешанные чувства, - задумчиво отвечаю я, прислушиваясь к себе, - С одной стороны победа, с другой стороны прошлись по краю и… Потеряли одного.
        - Ты жалеешь о нём? - Марта смотрит так, что не понять, что у неё на душе и уме.
        - Скорее нет, чем да.
        - Если плевать на него, то это не делает тебя плохим человеком, Эрнест, - подмечает девушка то, что меня беспокоит и попадает в самую точку.
        - Уверена? А как же быть добрым и всё такое?
        - Так будь добр к тем, кто добр к тебе. Ты их спас. Но не все тебе были благодарны. Так чего беспокоиться о них?
        - Ты цинична.
        - Считай, что это профессиональная деформация. Когда видишь мысли людей, иначе никак. Вот посмотри на бармена, что стоит у прилавка. Кучерявый и с прыщами. Видишь? Он хотел бы вдуть официантке, но та ему не даёт. Поэтому он думает, как придёт домой и будет душить своего одноглазого змея на её фотки.
        Когда Марта это проговорила, я отпивал из бутылки воду и поперхнулся. Вода пошла носом, закашлялся и когда пришел в себя, то ошарашенно посмотрел на девушку. Ну и подробности она выдаёт. Сидит, улыбается и откровенно ржёт над моей реакцией.
        - Как тебе? Хочешь ещё? Пара в другом конце кофе. Ему под пятьдесят, ей чуть меньше. Муж и жена. Поймала его мысль, как он думает о любовнице и раздражён, что пришлось ехать в отпуск с супругой.
        - И что жена? - бросаю взгляд на пару. Совсем обычная пара в возрасте. У него лысина, у неё морщины.
        - А ничего. Знает о любовнице, но молчит и цепляется за мужа, потому что зависит от него материально.
        - Печально.
        - Что именно?
        - Да всё. Он, наверное, её не любит, но и уйти не может.
        - Почему ты так решил? - вскинула брови Марта.
        - Не знаю. Мне так кажется.
        - Ну в целом верно. Люди очень инертны. Он мучает себя, любовницу и жену.
        - Думаешь, именно он виноват? А женщины что, у них нет своей воли?
        - Есть, конечно, - смутилась девушка, - Ладно, тут ты прав. Каждый из этой троицы несёт ответственность за свою жизнь. Муж мог бы уйти, но и жена могла бы уйти. Но они выбирают оставить всё, как есть.
        - Вот и говорю, печально.
        - Да уж…
        - Марта, вот скажи, неужто нет радостных примеров? Только дерьмо?
        - Есть, конечно. Но это не так интересно.
        - А можешь примеры привести?
        - Могу. Та же официантка искренне любит своего парня и не собирается ему изменять.
        - Хорошо. Тогда почему ты делаешь акцент на плохом, когда рядом есть хорошее? Получается, твой цинизм это твой выбор, а не следствие твоих способностей?
        - Хах, подловил, - Марта отвечает смехом, но вижу, что задел её. Глаза щурит, смотрит внимательно, хоть губы и улыбаются.
        - И не собирался, - отмахиваюсь от обвинений.
        - Ты лучше скажи, как там твои успехи с самоопределением? Понял что-то за время наших приключений?
        - Имеешь в виду разговор про кто я и какой, какие у меня принципы? Сложно ответить. Для меня это пока что тёмный лес.
        - А ты попробуй. Мне было бы интересно услышать твоё мнение и выводы, сделанные по нашему приключению.
        - Мм… Давай попробуем. Отдыхать - это хорошо. - девушка улыбается и кивает, - А ещё дорого, - на это она ухмыляется.
        - И это все выводы? В той ситуации, когда ты всех спас и сдёргивал куски плоти, почему так сделал?
        Вопрос серьёзный. Я и сам им задавался.
        - Потому что так правильно? - говорю, и сам чувствую сомнения.
        - Для кого? С точки зрения морали? Боженька накажет? - наседает Марта.
        - Наверное, в первую очередь для себя.
        - А чем это важно для тебя?
        - Тем, что если бы я остался смотреть, как они умирают, то кем бы стал после этого? Смог бы себя уважать? Смог бы рассчитывать, что и дальше справлюсь с любой ситуацией и не подведу? Пусть не других, а себя.
        - Странный вывод. Это ведь почти враги были.
        - Вот именно, что почти. Мы сотрудничали, были командой. Влад доверился нам, а мы ему. Так что я выполнил свою часть сделки и, заметь, закончилось всё хорошо.
        - Знаешь, Эрнест, может ты и прав, но это как игры с огнем. Нам повезло, выбрались из этой передряги, но могло ведь пойти иначе. Ты же знаешь, я читаю мысли, так что точно тебе говорю, не стоит этим людям доверять.
        - Всем? - скептически хмыкаю в ответ.
        - Ну… Блондину можно, пожалуй. Он самый адекватный.
        - А остальные? С Павлом понятно, он меня не любит, но как же кинжальчик и бородач?
        - Любитель кинжалов настоящий маньячила. Ты ему безразличен, но дойди до драки, он всадит тебе нож в брюхо и не поморщится. А у бороды мелькали мысли, зачем делиться с молодёжью, когда выгоднее себе забрать долю.
        - А у тебя таких мыслей не мелькало? Убить их и забрать всё себе?
        - Мелькали, - признается Марта.
        - Вот. Так чем мы лучше их? Просто у каждого свои интересы.
        Разговор прервался, так как пора было идти на посадку. Проходим контроль, добираемся до своих мест в самолёте и я наконец-то блаженно растекаюсь по креслу, давая телу долгожданное расслабление. Марта схожа со мной в намерениях. Оба устали и хотим спать, за маленьким окном самолёта - глухая ночь.
        Сам не заметил, как уснул. Посадка под самое утро. Стюардесса прошлась по салону и всех разбудила. Я ещё минут десять валялся в странном ощущении, когда вроде проснулся, но не до конца. Но куда деваться. Продрал глаза, встряхнулся, а там и самолет приземлился.
        Особо помогли взбодриться пришедшие сообщения. Неожиданно щедро отсыпали бонусов:

        ВОЛЯ +4
        КОНТРОЛЬ +2
        ДУХ +3
        ИНТЕЛЛЕКТ +1
        ВЫНОСЛИВОСТЬ +1
        ЛОВКОСТЬ +1

        Сейчас общие статы выглядели так:

        УРОВЕНЬ 10
        ДУХ 39
        ИНТЕЛЛЕКТ 31
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 31
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 8
        КОНТРОЛЬ 19
        ВОЛЯ 21

        Ещё пару десятков таких приключений и смогу использовать новые навыки.
        Добрались ко мне домой и завалились спать. Быть дома оказалось - непривычным. Словно вернулся в давно позабытое место. Ощущать чуть затхлый, но хорошо знакомый запах. Идти по привычному полу, лежать на родных простынях. Я валялся наверное с полчаса, пока не смог полностью расслабиться, осознав, что я дома, в безопасности и что всё хорошо. Марта таких проблем не испытывала, поэтому отрубились почти сразу.
        Она меня и разбудила ближе к обеду. Сказала, что уходит по делам, что напишет, после чего сразу упорхнула, оставляя меня одного. Попробовал остаться валяться в кровати - не получилось. Хотелось чем-то себя занять.
        После обеда отправился в центр, из метро написал торговцу. Тот ответил довольно быстро и согласился на встречу. Когда я ему сказал, сколько у меня товара, он минуту молчал, потом заявил, чтобы приносил, заберёт всё. Договорились на следующий день. Нужно ещё было согласовать с Мартой, ведь она просила взять её с собой.
        Вернулся домой и ещё раз пересчитал, сколько добычи в итоге. Малых эссенций леса - больше пятидесяти. Средних - ровно двадцать штук. Эссенции жизни: малых семьдесят две, двадцати три средних и одна концентрированная. Продадим только часть жизни, по десятке тех и тех сохраним. Ценный ресурс и трудно восполняемый. Может ещё раз наведаемся с Мартой в горы, посмотрим, что она на это скажет. Надо ещё Саню подбить на это дело, тогда и вовсе до конца локации дойти получится. Наверное.
        На следующий день я встретился с девушкой в метро, после чего отправились к торговцу. Надо бы узнать, как его зовут, а то надоело так называть.
        Снова кафе, снова какая-то забегаловка. Я был одет почти по летнему - в шорты и толстовку с капюшоном, в которой было жарковато, но зато можно закрыть лицо. А вот Марта одета в дорогое платье, которое выделялось среди антуража заведения, как роза среди навоза.
        - Ты не говорил, что будет ещё кто-то, - начал вместо приветствия торговец. Если он и хотел быть дружелюбным, то сейчас вместо этого нас встретила угрюмость и недовольство.
        - Она мой напарник. Во всех делах, - ответил я ему и уселся за стол. Девушка села рядом.
        Как ни странно, в этом месте нашлась официантка. Я оценил слегка засаленный халат и решил, что закажу исключительно напитки. Еда тут синоним слова риск.
        - Так и будем молчать? - спросил я через пару минут игры в гляделки.
        - Можем и поговорить, - хмыкнул мужчина, - Как дела?
        - Вполне себе, - ответил я ему синхронной улыбкой.
        - Охотно верю. Предлагаю по десятке за малые и по пятнашки за средние. - выдал он, резко перейдя с пустых слов.
        - Ты шутишь? - вырвалось у меня. Я натурально выпучил глаза на такую наглость.
        - Нисколько.
        - Понятно, значит мы зря теряем время.
        Я откинулся на спинку кресла. Как раз поднесли напитки, так что появилось, чем занять руки. Было досадно, что торговец опять пытается сбить цену.
        - Мне подвезли большую партию, так что сейчас рынок насыщен. Поэтому цена ниже, - всё же поясняет свою позицию он.
        - Врёшь, - спокойно отвечает ему Марта и затягивается коктейлем. На это мужчина недоумённо смотрит на девушку. Та поясняет, - Я чувствую эмоции и знаю, когда люди врут.
        - Любопытная… способность, - медленно проговаривает он.
        - Да. Наша цена - тридцать тысяч за малые и двести за средние.
        Каких сил мне стоило остаться спокойным - одному богу известно. Догадываюсь, что Марта не просто так говорит, а выудила какую-то информацию.
        - Не слишком ли вы много хотите? - настороженно отвечает торговец. Теперь он пристально смотрит на девушку, всё внимание ей.
        - Нормально, - пожимает она плечами и повторно затягивается коктейлем через трубочку.
        - А…
        - Возможно, если договоримся по цене.
        Марта перебивает мужчину и тот затыкается. Что он хотел спросить?
        Повисла пауза. Что у кого на уме знает только один человек - Марта. Мне же остаётся гадать, что происходит. Чувствую какой-то подвох, но понять какой не могу.
        - Лес малый - пятнадцать. Жизнь - по двадцатки. Лес средний - пятьдесят. Жизнь - сотка. Это последняя цена. И то, с расчетом на дальнейшее сотрудничество.
        - Мы согласны, - отвечает за двоих Марта. Я же чувствую себя дураком. Можно было и не приходить, девушка бы сама разобралась. И это слово… сотрудничество. Почему кажется, что речь не о поставке эссенций?
        Торговец переводит взгляд на меня. Молча достаю товар, он в мешке, толкаю через стол. Как проверил, мужчина достаёт деньги. Четыре увесистые пачки по миллиону каждая запакованы, так и не поймешь, что там. А вот ещё сто шестьдесят пять тысяч он дает так, купюрами из кошелька.
        - Как понимаю, поставок жизни в ближайшее время не ждать? - задаёт неожиданный вопрос мужчина.
        - С чего ты взял?
        - Ну… Вы же двоих потеряли, команда ослабла.
        Мой недоумённый взгляд был ему ответом. Двоих?
        - Откуда ты знаешь, кто и кого потерял? - осведомленность торговца настораживает.
        - Влад был моим хорошим знакомым, - пожимает он плечами.
        - Почему был?
        - Ты не знаешь?
        Повисла неприятная пауза. Блондин умер? Интоксикация жизнью убила его или что? Значит, кто-то связался с торговцем и ввёл его в курс дела. А та партия, про которую он говорил, это, наверное, то, что обещали оставшиеся искатели. Скорее всего это был Павел. Взял бразды правления после смерти родственника. Жаль, блондин мне нравился.
        - Не понимаю, о чём ты, - отвечаю общей фразой, но вижу, что мужчина отметил мою реакцию.
        Он кивает, принимая правила игры. Прячу деньги в рюкзак, поднимаюсь из-за стола. Но Марта остается.
        - Ты иди. Нам с этим… джентльменом надо поговорить. Встретимся дома.
        Молча киваю и ухожу. На душе как-то гадко. Сразу по двум пунктам. Во-первых, смерть блондина. Неожиданно. У меня то с девушкой в тот же вечер заражение ушло. А у него, видимо, нет? Набрал критическую массу и погиб? Жесть. Жаль, но он мне не брат и не друг, так что долго горевать лишнее. Во-вторых, поведение девушки. Что она творит? Словно я мальчик на побегушках, которого отослали. Какого хрена? Она вообще сюда зачем пришла? Чтобы помогать или связи налаживать? Теперь понятно, о каком сотрудничестве речь шла. Что может предложить психик, играючи умеющий править людям мозги? О, многое. Связи торговца, а я уверен, он имеет выход на богатых людей, да способности Марты… Ядрёная смесь выходит.
        Но почему меня это так бесит? Что это? Ревность? Зависть? Злость на то, что меня выставили дураком, который ничего не решает? Быстро понял, что если и дальше так думать буду, то накручу себя. А оно мне надо? Поэтому выкинул дурные мысли из головы. Точнее попытался, но они упорно возвращались. Взял такси и отправился домой. Минут через двадцать спохватился, что назвал прямой адрес, а ведь надо было хотя бы попытаться запутать хвост, если он есть. Менять что-либо поздно, да и глупо. Какой смысл? Поэтому спокойно добрался до квартиры и когда закрыл за собой дверь, то облегченно выдохнул.
        Крупная сумма буквально жгла руки и заставляла на всех смотреть подозрительно. Поэтому хорошо, что доехал, можно расслабиться.
        Написал Сане, сказал, что обменял добычу и нужно встретиться. Он ответил минут через пять. Сказал, что переехал и пригласил к себе в гости. Договорились, что подъеду через пару часов.
        Новая квартира парня была чуть дальше от центра, зато выглядела значительно лучше. И светлее. Это первое, что бросилось в глаза. Основной белый цвет и включенные светильники, не смотря на то, что за окном солнечный день.
        Сам же парень выглядел… Хмуро. Я поздоровался с ним, он предложил чаю или воды. Передал ему деньги, почти миллион рублей, но он даже не взглянул на них. Молча положил на стол и, кажется, забыл.
        - Я хочу тебе кое-что показать, - отправился он к ноутбуку, я за ним, - Вот, смотри.
        Открыл он скриншот с какого-то сайта. Это оказались… новости. Там шла заметка о том, что в парке нашли два растерзанных тела. Молодая мать и её дочь, пяти лет.
        Уже зная, что будет дальше, я дочитал до конца и убедился, что этот тот самый злополучный парк, где мы охотились на духов леса. Дата статьи - два дня назад.
        - Понимаешь? Если бы тогда закрыли проход, то этого бы не случилось.
        Слова парня звучали, как приговор. Он хочет сказать, что это мы виноваты? Не знаю, что ответить. Любые слова застревают в горле и кажутся глупыми. Может Саня и прав. Наша жадность стоила кому-то жизни.
        - Что предлагаешь? - наконец я нахожу, что сказать.
        - Вернуться туда и зачистить место.
        - Когда?
        - Сегодня вечером.
        - Хорошо. Я спрошу Марту, пойдет ли она с нами.
        Парень на это кивает. Кажется, что он не здесь. Взгляд его блуждает где-то далеко. Я просидел ещё минут десять в гостях, попрощался и ушёл. Что тут говорить? Он прав. Нужно закончить начатое.

***

        Марта приехала часов в семь. Я не выдержал и задал ей вопрос с порога.
        - Что это было?
        - Ты о чём? - сделала она удивлённые глаза.
        - Ты отодвинула меня на задний план, осталась с торговцем.
        - О господи, ты что, обиделся?
        - Это не обида. Это недовольство тем, как всё прошло.
        - А как прошло? Выгодно? Не понимаю, чем ты недоволен, - фыркает она и проходит на кухню, где по хозяйски ставит чайник и достает кружку.
        - Если у тебя были планы использовать меня и ситуацию, то могла бы предупредить.
        - Эрнест, успокойся. Это было нужно.
        - Тебе или мне?
        - Нам. Я узнала много полезной информации. Так что лучше успокойся, сядь и послушай, что расскажу.
        Сказано это было так, что внутри всё вскипело. Этот тон…
        - Дорогая, а ты не попутала берега со мной так разговаривать? - процедил я.
        Теперь уже девушка вспыхнула, как вулкан. Её глаза блеснули, и она приблизилась.
        - Я… сказала… сядь!
        В глазах потемнело. Мышцы сковало. Я против своей воли двинулся к стулу, чтобы сесть.
        Но внутри меня что-то хрустнуло, и злая ярость скинула наваждение.
        - Обломись! - кинул я зло девушке.
        Та нахмурилась сильнее и следом пришёл ещё один удар. Раз в десять сильнее, чем был. Тело парализовало. Я перестал себя ощущать, только краем сознания отмечал, как мышцы задеревенели.
        - Щенок! - взъярилась она, - Да как ты смеешь так со мной говорить!
        Глаза затопила кровавая пелена. Она. Пришла. В мой. Дом. И. Смеет. Мной. Повелевать!
        Злости было столько, что она как буря набросилась на тиски контроля и пробила их. Я смог немного двигаться и… Сформировать пулю. Та врезалась девушке точно в живот, её отбросило прямо на стену и припечатало.
        Сначала я испугался, что наделал. Но потом она поднялась, зло хмыкнула и бросилась на меня. Успел поставить щит воздуха, эта фурия налетела на него, а потом ударила менталом, пробивая и снова меня сковывая.
        Пощечина прилетела хлёсткая, ногти прошлись по лицу и я ощутил, как побежала кровь. Следующий удар пришелся под дых, выбивая воздух из лёгких.
        Ярость вернулась, вытеснила любые тормоза, и я усилием воли скинул путы. А в следующий миг Марту сковали тиски воздуха. Я поднял её над полом, она трепыхалась, но не могла что-либо поделать. Чувствовал, как она атакует, но умудрялся отражать внушения.
        Когда она совсем покраснела, ослабил контроль и отпустил. Тело рухнуло и приложилось о пол. Но разве этого хватило? Нет, эта бестия снова набросилась на меня.
        Врезалась, как ураган и… Поцеловала. Сначала подумал, что она хочет укусить, попытался сопротивляться, но потом как-то внезапно драка перешла в страсть… Одежду на мне она разорвала ментальным ударом. Ветер пришёл на помощь и показал, что тоже может раздевать.
        Мы катались по полу, эмоции кипели между нами. По спине прошлись когти этой дикой самки, оставляя борозды. Она впилась в шею поцелуем, безумие набирало обороты, и я совсем перестал осознавать, что происходит.
        Так меня накрыл самый дикий секс в моей жизни.

***

        Первое, что почувствовал, когда пришел в себя - боль. Спина горела огнем. Мышцы сводило от напряжения. Я почувствовал сразу десяток неприятных ощущений. Липкость пота, холодный пол, последствия укуса на плече.
        На мне лежала дикая кошка. Её дыхание было тяжёлым, но постепенно успокаивалась. Я оглядел кухню и пришёл в… Хотел сказать, что в ужас, но на самом деле было пофиг. Холодильник помят. Стол перевернут. Большая часть посуды - разбита в мелкую крошку. Проще говоря, кухня уничтожена.
        С трудом вспомнил и осознал, что только что было. До секса… Марта меня атаковала… Да ещё так грубо. А потом я её ударил. Девушку… И ссора кончилась сексом. Как такое вообще возможно?
        Я одновременно чувствовал недоумение, злость, тревогу, сомнения, твердость и на закуску было ощущение себя маленьким ребенком, который совсем ничего не понимает в этом мире. И в женщинах тоже не понимает.
        Тем временем Марта оклемалась и начала… ластиться. Она целовала и целовала меня, буквально мурчала. Может она сумасшедшая? Адреналиновая наркоманка? С кем я связался…
        - Тебе не понравилось? - легко прочитала она моё состояние.
        - Я… в легком недоумении.
        - Не бери в голову, - ответила она, поднимаясь. Потом хмыкнула, оглядывая обстановку, - Кухню придётся менять. Да и одежду… Моя совсем в негодность пришла. Возьму твою.
        Пока девушка снова по хозяйки отправилась ко мне в комнату, я поднялся и ещё раз огляделся. Что за жесть… Надо вызвать клининг. Да и тех, кто починит всё, новую кухню заказать.
        - Будешь слушать, что я узнала или так и продолжишь дуться? - спросила Марта, когда вернулась. В моей кофте и шортах.
        - Рассказывай. - кивнул я, пытаясь включить чайник, но его так смяло, что проще выбросить.
        - Торговца зовут Вадим. Фамилия Петров. Он знает штук двадцать искателей, которые периодически скидывают ему товар. Знаешь, за сколько он хочет продать средние эссенции? Двести тысяч минимум.
        - Неплохо.
        - Ещё бы. Это минимум, заметь. Как поняла, на такой эксклюзив могут и аукцион устроить, тогда сумма сделки и до миллиона добраться может легко.
        - Получается, мы продешевили?
        - Да не особо. Я не просто так согласилась на эту цену. Точно знала, что больше Вадим не даст.
        - Понятно. Что насчёт блондина? - спросил я то, что меня беспокоило.
        - Мёртв. Подробностей он не знал.
        - Жаль.
        - Немного, - согласилась Марта. Я же лишь в очередной раз отметил её цинизм.
        - Это всё, что ты хотела рассказать?
        - В целом да. Ему можно доверять. Он не собирает информацию про нас, кто мы и где живём, никому не рассказывает, держит искателей в секрете. Самое интересное, что он тоже искатель. Представляешь?
        - Да? Любопытно.
        - Ага. Вот только навык не узнала. Что-то связанное с его деятельностью.
        - Тоже психик? - напрягся я, переоценивая опасность этого человека.
        - Нет, что-то другое. Может позже выясню.
        - Ты теперь с ним будешь сотрудничать?
        - Да. Предложил для начала сто тысяч за присутствие на переговорах. Он ведь не только искателями занимается, а разные сделки проворачивает. Его можно назвать профессиональным посредником или продавцом. Только не таким, кто у прилавка стоит, а тем, кто проворачивает сделки на миллионы. Часто не рублей.
        - Понятно. Удачи тебе, что тут скажешь.
        - Ты всё ещё дуешься? - нахмурилась Марта, - А, ладно, бог с тобой. Всё, мне пора бежать. До встречи.
        Девушка чмокнула меня в щеку и упорхнула.
        Надо было сказать про поход в парк, но язык не повернулся. Отношения с Мартой… Нужно многое обдумать, осмыслить и определиться, как быть дальше. Хватает ума, чтобы понять - общение с ней как минимум опасно. Но что делать - здесь ума или скорее опыта уже маловато. Мы поругались или нет? Потом обдумаю это, а сейчас пора собираться.
        Отписался Сане, что пойдём вдвоём, он принял это спокойно. Встретились под вечер у входа в парк, сразу отправились внутрь. Шли молча. Я думал о своём, а парень… Не знаю, что у него было на душе.
        До леших дошли как-то буднично. Малых духов перемалывали, даже когда они десятками вылазили. Парень явно расширил арсенал и превратился в машину смерти. Или машину света, которая, тем не менее, вполне себе убийственная. С его рук срывались лучи, огоньки, вокруг мерцал щит и отражал атаки.
        Я даже немного позавидовал чужой силе, настолько Саня круто выглядел. Внушал уважение. Чувствуется, что много тренировался, пока я отсутствовал.
        Лешие, которые раньше пугали, вызвали лишь небольшую досаду, что опять через это проходить. Я чувствовал, как на меня пытаются воздействовать, но воли хватало, чтобы защищаться. Воздушный элементаль сильно помог. Ему плевать было на туман и мороки, он чётко угадывал, где противник, а дальше в дело вступали мы и от твари быстро оставался лишь разрубленный и обугленный светом труп.
        Энтов тоже разобрали на деревяшки быстро. В итоге добрались до знакомого котлована, перебив суммарно пару сотен духов. Успели наплодиться, гады. На добычу смотрел философски. Не за этим мы сюда пришли. А чтобы сделать должное.
        Котлован встретил наполовину выросшим лесом. У них что, всё по одному сценарию? Как-то это… слишком похоже на игру.
        Но нет. В этот раз нас ждал другой финальный босс. Походил он на гигантский плотоядный цветок, плевался разъедающим ядом, шустро бегал и распылял пыльцу.
        Схватка продлилась шесть минут.
        Саня кинул оковы света, которые выглядели как раскаленные цепи. Монстр заверещал, споткнулся и замер. Я же пятью лезвиями перебил ему стебель и разрубил на две части. Тараном откинул их в разные стороны, чтобы не срослись, а дальше… Пять минут методично его добивали.
        - Это было проще, чем я ожидал, - подвожу итог после битвы.
        - Главное, что мы сделаем то, что должны, - серьёзно ответил парень.
        Откладывать не стали, отправились в центр котлована, чтобы закрыть проход и очистить парк от угрозы.
        Но не тут-то было. Проход мерцал, с другой стороны также был виден бескрайний лес, но как будто смотришь через рябь. Надпись с предложением закрыть его отказывалась высвечиваться.
        Прошла долгая минута, которую я с парнем переглядывался и пытался разобраться, что же делать.
        А потом с той стороны вывалился… Разумный. Выглядело это… существо, почти как человек. Зеленая кожа, повязка на бёдрах, прожилки вдоль всего тела, чуть заострённые уши.
        - Примите бой, демоны! Отдайте свою силу!
        Сказано это было столь пафосно и на нашем языке, что я растерялся. А вот пришлый нет, и бросился вперёд, достав откуда-то длинный кинжал.
        Бежал он прямо на меня и выглядел устрашающе. Нож блестел и вот-вот был готов вонзиться в меня. Рефлексы сработали автоматически. Лезвие ветра сорвалось с рук и… Перерубило существо на две части.
        Верхняя часть отлетела назад. Я успел заметить, как на нем застывает недоумённое и обиженное выражение лица. А вторую часть тела ноги ещё пронесли вперёд и оно упало совсем рядом, обагрив меня кровью.
        - Что это было? - вырвалось у меня слегка истерично. Или не слегка.
        - Ты запорол первый контакт с пришельцами. - ответом мне был нервный и ошарашенный голос.
        - Шутишь? - не понял я, серьёзно говорит парень или издевается.
        Он промолчал и подошёл к трупу. Перевернул его лицом кверху и наклонился, чтобы рассмотреть. Тем временем выскочила табличка:

        ГРАНЬ ПЕРВОГО РАНГА. ЖЕЛАЕТЕ ЗАКРЫТЬ?

        Желаю. Проход схлопнулся. Награда: десять процентов защиты от отравлений.
        - Обязательно было его убивать? - спросил парень, бросив взгляд на то, как проход закрылся.
        - Само вышло, - виновато пожал я плечами. - Он с ножом, ну а я после босса ударил привычно. Думал, может у него защита есть.
        - Возможно, это не искатель, а обычный… разумный. Молодой совсем.
        - Думаешь?
        Я подошёл ближе и рассмотрел труп. Зрелище донельзя неприятное, но любопытство победило отвращение. Действительно. Пришелец выглядел молодым парнем.
        - Может у них живут по триста лет и сюда заявился старик.
        Саня на это лишь хмуро бросил взгляд.
        - Я тебя не виню, - догадался он про мои чувства, - Но… Хотя ладно. Ты поступил верно, он первый напал.
        - Спасибо.
        - Да не за что. Как думаешь, откуда он язык знал?
        - Без понятия. Может лингвистическое понимание дается автоматически при переходе.
        - Всё страньше и страньше.
        - И не говори. Пойдём отсюда. Достал меня этот парк.
        Пока шли назад, Саня изменился. Словно опустил тяжкий груз и расслабился. Это было отчётливо заметно по тому, как он разговорился. Поделился, какие навыки открыл, расспросил, чем я занимался. Договорились позже обдумать поход в локацию жизни.
        Закончили часам к двенадцати ночи. Оставалось покинуть парк, выйти на улицу, вызвать такси и можно ехать отдыхать.
        Я так и не понял, откуда возникла тёмная фигура. Лишь успел заметить, что на лице у неё повязка, что скрывает лицо.
        А в руках пистолет. Грохнул первый выстрел. Плечо ужалило огнём.
        Сбоку меня толкают, и парень оказывается впереди, закрывает собой. Вспыхивает золотом щит, озаряет улицу. Выстрелы грохают один за другим.
        Саня продержался шесть пуль. На седьмой щит кончился, и он упал. Я стоял сзади, так что парня отбросило прямо мне в руки. Увидел, как ещё две пули входят ему в тело, разрывают и убивают.
        Лезвие бросилось на врага и отрубило ему кисти. Пистолет вместе с пальцами подбросило вверх, а тело откинуло назад. Остаток удара пришелся и в грудь.
        Держу парня, медленно его опускаю на землю, заглядываю в глаза… А там ничего. Смотрят пустые глазницы, из которых ушла жизнь. Изнутри вырывается рык и вой боли. Как? За что?!
        Оглядываюсь туда, где стоял незнакомец. Он скрылся, замечаю, как бежит вдалеке. Отставляю парня и бросаюсь следом. По руке бежит кровь, рукав успел промокнуть, но плевать.
        Стремительно догоняю убегающего. Тот уже ели плетется. Лезвие отрубает ему ногу, и он падает, бьётся о машину, которую хотел открыть.
        Подбегаю и сдергиваю повязку. Это Павел. Гребанный маг огня.
        - Ты! За что, тварь?!
        Сгусток пламени летит мне в лицо, отбиваю его рукой и чувствую, как плавится кожа. Ударом ноги в лицо сбиваю концентрацию магу. Окутываюсь щитами и следующий удар проходит мимо.
        - Сдохни, мудак! - кричит он, выплевывая сгустки крови, - Влад умер из-за тебя, так что сдохни!
        Из мага выходит непрерывный поток пламени и история повторяется. Я отражаю щитом огонь и тот падает обратно на хозяина. Фигура вспыхивает, будто её бензином облили, маг заходится истошным криком.
        Я же отхожу и смотрю, как человек горит. Через две секунды не выдерживаю и добиваю двумя лезвиями. Крик стихает.
        Возвращаюсь обратно к парню. Тот лежит на земле. Выражение лица снова серьёзное, застыло в этой маске на веке. Сажусь рядом и тупо сижу, сам не знаю чего жду.
        Мозг включается минут через пятнадцать, когда понимаю, что ещё немного и сам на тот свет отправлюсь. Достаю бутылку с зельем жизни, отхлебываю. Прибавляется сил, в голове проясняется. Забираю вещи парня, всё подозрительное, что может навести на мысли, чем он тут занимался. Поднимаюсь и бреду в темноту. Нужно скрыться, уйти как можно дальше отсюда, запутать следы.
        В голове тишина.

        Эпилог

        Я добрался домой в абсолютно разбитом состоянии. Мой друг… напарник… умер. Погиб. Из-за меня. Бросился защищать и погиб.
        Как так?
        Сначала погибла мать и сестра. А вот теперь друг.
        Чувство вины, потери и одиночества что-то надломило внутри. Буквально растоптало меня. Хотелось свернуться калачиком и ни о чем не думать. Я так и сделал.
        Пролежал полночи, пока не отрубился.

***

        ВНИМАНИЕ. ИНИЦИАЛИЗИРОВАНА ПЕРВАЯ ТЫСЯЧА ИСКАТЕЛЕЙ. ЛИМИТ ГРАНИ ПОВЫШЕН ДО ВТОРОГО РАНГА…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к