Сохранить .
Гер Роман Пастырь

        Гер #1
        На Земле открываются спонтанные проходы в другую реальность. Первые авантюристы суются в неизвестность, желая узнать, какие секреты скрываются там. Кроме неизвестности, люди обнаруживают таинственный Гер, что способен подарить любые способности. Но какую цену придется заплатить за дарованную силу?Главный герой, обычный мужчина по имени Рад, попадает в череду случайностей, где обретает первый Гер. Что ждет его дальше?  

        Гер
        Пастырь Роман

        ПРОЛОГ

        ПУБЛИКАЦИЯ В МЕСТНОЙ ГАЗЕТЕ. 

        Сегодня днем в торговом центре нашего города случилось неизвестное происшествие. Полиция эвакуировала здание, заблокировав любой проход. В течение часа появились военные, а людей разогнали. Наш корреспондент пытался выяснить, что происходит, но был грубо выставлен за территорию.

        Опять власти...
        ЗАПИСЬ В TWITTER.

        То чувство, когда гуляешь по торговому центру, а там появляется неведомая аномалия. #пришельцысрединас
        ПОДПИСЬ И КОММЕНТАРИИ К ФОТОГРАФИИ В INSTAGRAM. 

        - Вот, что сегодня было в торговом центре. Как увидел, чуть не обделался. Что это? Ученые допрыгались или пришельцы чудят? #нефотошоп


        - Да ну, гонево все.


        - Видно же, что монтаж.


        - Сам ты монтаж, придурок. Не слышал, что туда военных нагнали?


        - Да утечка газа какая-нибудь. Развели панику. Нанюхались все, вот и ловят глюки.


        - Глюки? Это фотография, тупица.

        ГЛАВА 1. БЕДА НЕ ПРИХОДИТ ОДНА

        - Комычев, зайди ко мне.
        Мимо прошел начальник, указывая на свой кабинет. Чувствую не к добру это. Видимо зря с ним поругался, не стоило так резко высказываться о политике, царящей в офисе. Но что поделать, если накипело.
        Кинув взгляд на коллег, отметил, кто как смотрит. Радует, что были не только любопытствующие взгляды, в которых чувствовалась некоторая кровожадность, но и сочувствующие. Есть еще нормальные люди, и это хорошо.
        Собравшись с духом, я поднялся и прошел в кабинет начальства.
        - Присаживайся. В общем, тянуть не буду. Тебя решили уволить. И нет, я тут не при чем. Наш конфликт к делу отношения не имеет. Просто сверху захотели поставить своего человека.


        - Ясно, - спокойно сказал я.
        Ну а что еще говорить. Решили, значит решили. Не устраивать же истерику. Правда, слабо верится, что он тут не при чем, но какая разница? Мое мнение о начальнике уже хуже не станет.
        - Приказ уже подписан, зарплату и бонусы получишь в бухгалтерии.
        Я кивнул и вышел. Шустро они. Даже отработать положенный срок не предложили. Значит и правда уже нашли замену. Увольнение стало неожиданностью и теперь непонятно, как жить дальше. Хотя чего это я, без работы точно не останусь, благо специалист толковый. Запас денег есть, так что протяну как-нибудь.
        Правда, в стране кризис, и говорят на рынке труда сложности, но все решаемо. Не мальчик, с трудностями приучен справляться. А может вообще, ну их эти душные офисы и местные нравы. Уйду на свободные хлеба, поработаю на фрилансе, а там и дело свое открою...
        Успокоив сам себя, я собрал вещи, попрощался с уже бывшими коллегами и отправился в бухгалтерию. Там тянуть не стали и решили вопрос оперативно. Неожиданно выдали приятный бонус. Значит не хотят вражды. Впрочем, как и я.
        Посмотрел на часы, сейчас только два дня. Непривычно обнаружить себя свободным в это время. Что же, в любой непонятной ситуации можно найти плюсы. Устрою девушке сюрприз, она сейчас как раз должна быть дома.
        Хорошо то, что сейчас пробок нет. Поэтому добрался быстро. Забежал в цветочный, да купил букет. Если приносить плохие новости, то хотя бы скрашивая приятными мелочами.
        Поднявшись, аккуратно открыл дверь. Плохое предчувствие посетило прямо с порога. Там ждала неучтенная пара обуви. Мужская. Да и одежда весит. Пройдя внутрь квартиры, я услышал то, чего логично ожидать в такой ситуации.
        Кто-то упоенно трахался прямо в моей спальне. Тихо открыв дверь, я несколько минут наблюдал, как моя, по всей видимости тоже уже бывшая, девушка, занимается сексом с каким-то левым чуваком. Любопытно...
        Заметив меня, девушка взвизгнула и вскочила, прячась за простынь. Парень же смотрел слегка ошарашено.
        - Это не то, что ты думаешь!
        Не смотря на тяжесть ситуации, стало смешно. Ну да, ну да... это у меня галлюцинации. Любовнички встали с кровати, пытаясь одеться.
        - Ты знал, что у нее есть мужчина? - спросил я у парня. Тот заторможено кивнул.
        Я качнулся вперед, сближаясь. Замах и кулак врезается точно в раскрасневшееся лицо. Следом прилетает второй, окончательно дезориентируя героя-любовника. Не слушая визг девушки, заламываю товарищу руку и веду на выход.
        Открыть дверь и прощай. Голый мужик вылетает, врезаясь в стену. Ничего личного. В конце концов я его понимаю, хотел развлечься, бывает. Но вот то, что он знал о наличие мужчины, то есть, сознательно зашел на чужую территорию, это да - косяк. Не пахнет тут мужской солидарностью, ох не пахнет...
        Так, теперь следующая.
        - Рад, ты какого хрена творишь?! - вопит женщина.


        - Пошла вон.


        - Что?!


        - Я сказал, пошла вон.
        Нет злости. Я даже не обижен на нее. Ну захотелось переспать с другим - ее проблемы. Для меня это означает, что девушка не моя, а значит ей тут делать нечего. И раз не моя, то и переживать не стоит.
        Но она не понимала очевидных вещей. Поэтому пришлось взять под локоток и вывести за дверь. Видно мое спокойствие поставило ее в ступор, потому что барышня не сопротивлялась. Через пару секунд послышался возмущенный стук.
        - Одежду верни!
        Не став нагнетать, я вернулся в комнату, где собрал вещи двух любовником. Открыть дверь, кинуть в руки, закрыть дверь. Миссия выполнена.
        Усевшись в кресло, я закрыл глаза. Ну и денек... А ведь так хорошо было. С девушкой съехался месяц назад, забрав к себе. И чего ей не хватало? Ладно, не важно. Была бы нормальной, пришла бы говорить и обсуждать проблему.
        Не важно, не хочу об этом думать. И так настроение ни к черту. Не смотря на философское отношение к проблемам, темные мысли все же одолели, и я окончательно ушел в себя...

***

        Сидеть дома без работы, когда только расстался с девушкой - идея граничащая по приятности с пытками. Самое ужасное, что даже сходить особо некуда. Друзей, как таковых, кого можно вытащить, чтобы отвлечься, я не имел. Подруги... с ними лучше, но женское общество это не то, что хочется после случившегося.
        Напиться? Не люблю алкоголь. От слова совсем. В юности как-то перепил сильно, так после этого отвращение появилось. Да и глушить плохое настроение градусом мысль так себе. Знаю, что станет лишь хуже.
        В итоге мрачное настроение доконало настолько, что я решил уехать. Хороший вариант, чтобы отвлечься и прийти в себя. Обдумав идею, решил махнуть в горы. Давно хотел, и раз представился спонтанный отпуск, то почему бы и нет.
        У меня даже сохранились закладки, где предлагались необычные туры. Думаю, вариант с максимальным уединением подойдет. Выбрав подходящий, я связался с менеджером, где быстро организовали билеты и бронь домика. Не типичный отель, а именно небольшой дом в горах, вдали от цивилизации. То, что я люблю.
        Собрав вещи и снаряжение, уже на следующий день я сидел в самолете, любуясь в окно необъятными просторами родины.
        Движение и смена обстановки поднимали настроение, не давая шибко загружаться. Отдохну недельку, поброжу по природе, да вернусь обратно. Нужно искать новую работу, да думать, как жить дальше.
        Добраться до нужного места удалось только под вечер. Подписав документы и выслушав инструктаж, меня отвезли на стареньком джипе в горы, где и заселили в избушку. Минимум цивилизации, отсутствие интернета и людей. Ближайший живой человек находился, как мне сказали, в километре от меня. Идеально.
        Связь хоть и ловила, но с перебоями. Если кому срочно понадоблюсь, то найдут. А так, надеюсь, что получится насладиться тишиной. Устав от перелета, я разложил вещи и завалился спать.

***

        Утро началось с завтрака. В доме хранился запас продуктов на несколько дней. Мне обещали привезти припасы через три дня, поэтому я не опасался голода. Вода же добывалась из колодца во дворе. Душ стоял там же, как и туалет. Ну да, никаких удобств, только хардкор.
        Собрав рюкзак, куда положил необходимое для долгой прогулки, я отправился гулять. Красота, конечно, потрясающая.
        В начале лета горы цвели, покрытые зелеными коврами. Здесь хватало троп, по которым я и бродил, наслаждаясь тишиной. Свежий воздух проникал внутрь легких, очищая сознание и делая голову кристально ясной.
        Любуясь грандиозными пейзажами и смотря на горы, от которых веяло спокойствием вечности, проблемы недавних дней казались мелочью. Что такое увольнение и расставание с женщиной в сравнение с жизнью горных массивов? Для них людские переживания пыль.
        К концу дня нагулялся так, что с непривычки болело все тело. Особенно ноги. Но это к лучшему. Физическая нагрузка дополнительно отвлекала, доводя организм до приятной усталости. Поэтому во вторую ночь спал сладко. Расплата ждала на утро, когда пришлось долго разминаться, чтобы запустить организм. Но ничего, это мелочи, быстро втянусь.
        Так прошло три дня. Продукты благополучно привезли, ближайшие места я исследовал вдоль и поперек. Хотелось чего-то большего, отправиться в дальнюю прогулку. Чем дальше уходишь, тем более дикая природа. В ближайших местах чувствовалось прибывание человека. Но вот там... если удаляться хотя бы на несколько часов, начинаются дикие тропки. Именно в таких местах своя, уникальная атмосфера. То, что мне и нужно сейчас.
        Собравшись основательнее, я отправился исследовать дальние тропы. Можно уйти и на несколько суток, но палатку тащить не хотелось. План простой, выйти рано утром, встретить рассвет в пути, а вернуться к ночи. Главное все рассчитать, чтобы в темноте не блуждать.
        К середине дня удалось найти потрясающее место. Скальные массивы нарастали друг на друга, создавая природную площадку. Внизу бурлила река, что и делало вид незабываемым.
        На таком карнизе я и стоял, когда случалось это. Сначала камень подо мной зашатался, а потом рухнул. Не успев сообразить, что происходит, я упал и покатился вниз. Удар головой о что-то твердое погасил сознание, отправив в темноту...

***

        Проснулся я от кашля. Земля и пыль засыпались в нос, раздражая и заставляя организм бороться за глоток воздуха. Мало осознавая, что происходит, я дернулся, но чувствуя, как все сдавливает вокруг, не на шутку испугался.
        Страх и помог.
        Резво рванув, я вырвался. Фух... оказалось, что все лишь присыпало землей. Отряхиваясь, я анализировал обстановку, пытаясь понять, что же произошло.
        Выводы не утешительны, но есть и хорошие новости. Правда, они перечеркивалась плохими. Во-первых, я жив и даже цел. Тело болело от кучи ушибов и ссадин, но переломов нет. Сотрясения вроде тоже. Да и в целом чувствую себя нормально. Во-вторых, я навернулся с черт знает скольки метров, основательно прокатившись по склону. И в-третьих, что омрачало общую картину, я оказался в какой-то, то ли расщелине, то ли овраге. И даже пробовать не надо, чтобы понять, что выбраться не получится. Вот это я попал...
        Стараясь не поддаваться панике, я откопал рюкзак, который нашелся рядом, засыпанный землей. Ну хоть запас воды и еды есть. Уже хорошо. Прополоскав рот и смочив горло, я от души напился. Да, нужно экономить, но жажда мучила и с ней нужно что-то делать.
        Судя по солнцу, в отключке я валялся несколько часов. Еще часа два-три и начнет темнеть, а значит нужно выбираться. Ночевать в яме не хотелось.
        Тут обнаружилась еще одна плохая новость - мобильник безнадежно сломался. Я нес его в кармане, регулярно делая фотографии, и видно при падение часть ударов пришлась по экрану.
        И за что мне такие наказания?
        Отчаянье, отчаянье... а ну кыш. Если сдохну здесь, то это будет крайне глупо. Я слишком молод для этого!
        Упал я с одного края расщелины, сама же она уходила на неизвестно сколько вдаль. Надеюсь, там найдется выход. Высокие карнизы нависали, словно дразня и насмехаясь. Как будто столпились стервятники, только и ждущие, когда же жертва достаточно ослабнет, чтобы наброситься.
        Походу я ударился головой сильнее, чем думал, раз вижу такие образы в обычных скалах. Чтоб вас...
        Сплюнув, я зашагал в другую сторону. Через десяток метров меня ждал... приговор. За поворотом не нашлось никаких выходов. Вот это я встрял...
        Суммарно овраг длиной метров в десять-пятнадцать. Ширина метра четыре. Стены не отвесные, а немного наклонные. Но толку от этого, если вверху не за что зацепиться. Будь хоть какой-нибудь карниз, тогда да. Можно пробовать залезть. А так я оказался в скальном мешке, уж не знаю, какие природные выверты образовали столь странное место. Естественная ловушка для излишне неосторожных путников.
        Так, меня хватятся через три или даже четыре дня. Потом отправятся проверить дом, увидят, что давно нет и пойдут искать. Найдут ли? Минимум четыре дня в какой-то яме. В принципе, протяну. С собой еще литр воды, да еды на пару плотных перекусов.
        От размышлений отвлекла рябь. Я протер глаза, но эффект повторился. Все бы ничего, но вроде не бывает скал, что словно гладь озера, идут рябью.
        Галлюцинации? Может я брежу? Лежу сейчас с пробитой голову и фантазирую, как очнулся. Или вообще запил после расставания с девушкой и это лишь сон.
        Ущипнул руку. Больно. Проснуться не получилось. А значит...
        Подобрав камень, я кинул в рябь. Кусок скалы исчез в мареве, возникшее буквально на секунду. Чертовщина.
        Соваться я туда не стал, как можно подумать. Ну его... Так я считал целый час, пока не стало вечереть. Пробовал забраться наверх, но ничего не вышло. Лишь ободрал пальцы. Несколько неудачных попыток быстро остудили голову.
        Рябь манила все сильнее, не собираясь исчезать. Я пробовал кидать еще камни, но эффект оказался тот же. Они бесследно исчезали.
        Долго рассказывать, через сколько моральных терзаний пришлось пройти, перед тем, как я решился. Протянув руку, я робко коснулся пальцами.
        Холодок... Отдернув кисть, я тщательно ее осмотрел на предмет повреждений. Но нет, все в порядке. За кончиками пальцев внутрь зашла ладонь. Кожу холодило, но это даже неприятным ощущением сложно назвать.
        Не знаю, в какой момент, но в итоге рябь расширилась, засасывая. Словно окунулся в ледяное озеро. Мир за секунду крутанулся вокруг своей оси, после чего меня выкинуло с другой стороны.
        Увиденному я не поверил. Сомневаюсь, что окажись на моем месте кто другой, было бы иначе. Сложно поверить, когда переносит неизвестно куда, но это место точно мало напоминает Землю.
        Другой мир? Ну-ну. Я же не герой книги о попаданцах, чтобы проваливаться в сомнительные проходы. Или герой? Да тьфу. Чтоб его. Дурацкий день, дурацкая работа, дурацкая девушка и дурацкие горы! Вот же угораздило так всему совпасть!
        Успокоиться, успокоиться, как же хочется обратно домой. В гробу я видел такие путешествия. Отвесив себя пощечину, я постарался собраться.
        Вне зависимости от того, реальность вокруг или бред, я это вижу. Значит что? Для меня это вполне реально. Будем исходить из этого. А раз вокруг все реально, значит нужно думать, как быть.
        Пейзаж вокруг угнетал серостью. На небе сверкали столь темные тучи, что сразу возникало ощущение - это не Земля. Ну не бывает таких облаков. Это скорее клубы черного дыма. Они собирались в странные формы, и вели себя, игнорируя любые законы физики. Словно... словно небо живое.
        Бррр... жуткое наблюдение.
        Вместо привычной зелени, какие-то обрубки и головешки. Если и была растительность тут раньше, то слишком давно. Под ногами непонятная субстанция, напоминающая то ли песок, то ли грязь. Хоть к ногам не липнет, и то славно.
        Здесь не было замкнутого пространства, но радовало это мало. Идти хоть куда-то не хотелось совсем. Лучше сидеть в овраге и дожидаться спасателей, чем тут гулять.
        От страха я даже достал нож. Так, на всякий случай. Оружие в руках придавало уверенности. К черту это все, пора возвращаться...
        Повернувшись, чего-либо напоминающее пролом не обнаружил. Я стал судорожно искать, откуда вывалился, но рябь с этой стороны отсутствовала.
        Я замер, закрыв глаза. Это сон... это все просто сон... Крепко зажмурившись, я пожелал оказаться у себя дома. Но нет, снова открыв глаза, увидел все тот же мрачный пейзаж.
        Уже собираясь взвыть от досады, я заметил вдалеке блеск. Да это же рябь! Боже, как мало нужно человеку для счастья. Видно она переносит с каким-то разбросом. А значит я смогу вернуться! Правда разброс приличный, метров сто минимум. Но ничего, доберусь.
        Оглядываясь, я поспешно заковылял к цели.
        Сбили меня за десяток метров до заветной ряби. Неизвестная тень налетела из ниоткуда, набрасываясь с боку. Среагировать я успел только в последний момент, да и то, лишь выставив руку, смягчая удар.
        Осознание случившего пришло намного позже, сейчас же мозг фиксировал картинку отдельными фрагментами.
        Прямо рядом с моим лицом клацают мощные челюсти иссохшего человека. Нос улавливает зловоние из пасти, которое разит запахом мертвечины. Белая кожа и выпученные глаза совсем рядом со мной. Я настолько ярко вижу детали в этот момент, что запоминаю на всю жизнь. Но больше всего запомнилось отсутствие зрачков, вместо которых лишь белые прожилки на фоне черного марева.
        Когти чудовища бьют в живот, пытаясь вспороть брюхо. Одной рукой я держу его за шею, не давая приблизиться. Вторая рефлекторно бьет ножом. А потом еще и еще. Кровь существа забрызгивает меня, окропляя лицо и попадая в рот. От мерзости воротит, но я продолжаю бить.
        Последний удар пришелся точно в шею. Не знаю, что послужило причиной, то ли адреналин, то или еще что, но я почти отделил башку чудовища от тела. За что и поплатился, искупавшись в кровище.
        А вот дальше из трупа стал выделяться черный дым. И так как я находился погребенный под телом, то неосознанного вдохнул его.
        Жгучая сила обожгла легкие, устремившись вперед. Словно живое, черное марево выходило из монстра, наполняя меня. Проникая через легкие, впитываясь в поры, оно полностью проникло в организм.
        Это самое жуткой, что я испытал в жизни...
        Думая, что умираю, я пытался сделать хотя бы один вдох столь желанного кислорода, но все никак не получалось. Прошла вечность, перед тем, как это закончилось.
        Лежа в грязи, облитый кровью и каким-то гноем существа, я пытался прийти в себя, медленно осознавая, что все еще жив. А жив ли?
        Черный дым поселился внутри. Я чувствовал его обжигающие касания. В какой-то миг возникла связь. Так управляешь рукой, не задумываясь. Вот и туман стал частью меня, требуя указать цель. Но какую? Чего он хочет? И тут пришло осознание, что его суть исполнить волю. Найдя то, чего мне сейчас хотелось больше всего, он выполнил это.
        Я же почувствовал, как полученные ранения начинают гореть и чесаться. Скинув с себя тушу, ощупал живот и увидел десятки глубокий ран. Да меня вспороли до самых потрохов! Черная кровь выливалась толчками. Но не это пугало меня...
        Раны срастались. Больше всего я сейчас мечтал жить. Черный дым растворился во мне, исполнив желание.
        Ошарашенный, я бросился к ряби, сходу ныряя в нее и не думая, что могу оказаться совсем не на Земле. Но повезло. И выбросило меня аккурат рядом с оврагом. На пол метра левее и я бы снова оказался в ловушке. Но мне чертовски повезло. Если так можно назвать случившееся...
        Как добирался до дома, помню смутно. Сознание постоянно пыталось погаснуть, да севшее солнце не упрощало задачу. Раны хоть и зарастали, но слишком медленно.
        Несколько раз спотыкался и падал, но каждый раз находил силы подняться. Окружающая действительность казалась кошмаром. Сюрреализма добавляло угасающее сознание, которое приходилось одергивать. Отрублюсь здесь и все, конец. Борясь за жизнь, я каждый раз находил причины, чтобы сделать еще шаг.
        Самое сложное оказалось идти по темноте. Но факт остается фактом, добрался относительно целым. Видно на сегодня лимит неудач исчерпан.
        Забравшись в душ, обрушил на себя целую бочку воды. Как хорошо смыть грязь и кровь... Бог знает, чем еще измазало это чудовище. В доме нашлась аптечка, так что я обработал и перевязал раны. Они к этому времени почти затянулись.
        Сил хватило лишь на то, чтобы затолкать окровавленную одежду куда подальше. Рюкзак потерял во время сражения, о чем вспомнил лишь уже придя домой.
        Забравшись в постель, не мог уснуть, думая, что же случилось. Это все сон... просто глюк... Завтра проснусь и буду смеяться над случившимся.
        Но перед глазами столь отчетливо предстала пасть чудовища, что где-то внутри я понимал, что нет. Это было по-настоящему. Но так не бывает... не должно быть.
        Резко навалилась усталость и я наконец-то забылся беспокойным сном.

        ГЛАВА 2. СЛУЧАЙНЫЙ ПРОХОЖИЙ

        Очнулся только к обеду следующего дня. Ночью несколько раз поднимался сильный жар и скручивало от боли. От страха, что умру, пытался молиться, но с угасающим сознанием это оказалось непосильной задачей. Постель пропиталась потом настолько, что хоть выжимай. Хорошо догадался поставить бутылку с водой рядом, а то сил добираться до колодца нет.
        А потом, как не бывало, в какой-то момент просто очнулся. Открыв глаза, вполне трезво осмотрелся вокруг. Ощупывание и осмотр ран показали, что все в порядке. Лишь белые шрамы напоминали о случившемся.
        Не знаю, что со мной случилось, но теперь организм умеет залечивать раны. Или полностью исцеляться? Как правильно работает, кто бы знал.
        Вместе с пробуждением нагрянул сильный голод, жажда и желание сходить в туалет. Первые минуты ясности быстро прошли, стоило лишь дать минимальную нагрузку на организм. Сразу потемнело в глазах и повело в сторону. Пошатываясь, я передвигался вдоль стеночки, делая долгие паузы. Самым сложным оказался поход в туалет, будь не ладно это единение с природой. Легче стало только тогда, когда набил желудок пищей. Получив питательные вещества, организм стал быстрее возвращаться к нормальному состоянию. Возвращаться в мокрую и грязную постель не хотелось, поэтому завалился в кресло, где и расслабился. Такое чувство, что пробежал марафон, а не приготовил завтрак.
        Случившееся постепенно доходило до меня. Словно сон, очень дурной сон, воспоминая казались нереальными. Но каждый раз пальцы нащупывали шрамы на животе, что не оставляло иллюзий. Реальность оказалось жестока, протыкая неоспоримыми фактами, словно раскаленным прутом.
        Я провалился в рябь. Оказался потенциально в другом мире. Убил какое-то существо. Получил способность исцеляться.
        Смешно, да? Скажи кому и комната с белыми стенами обеспечена. Дико хотелось с кем-то поделиться, но здравого смысла хватало, чтобы понимать - нужно молчать. Никогда и никому не рассказывать.
        Мозг постепенно включался, разбирая ситуацию по полочками. Да если кто узнает, меня не в психушку заберут, а на опыты! При условии, что я не спятил, разумеется. А это можно проверить. Взяв нож, я сделал маленький надрез на руке и стал наблюдать. Ранка длиною в сантиметр заросла приблизительно за пару минут. Не мгновенное исцеление, но все равно. Люди так не могут. А я теперь человек вообще? И что, леший его дери, случилось?
        Тут пришла в голову мысль, что я ведь мог измениться. Не только внутренне, но и внешне. Испугавшись, что превратился в мутанта, кинулся искать зеркало. В доме нашлось лишь небольшое, сантиметров десять на десять.
        С лицом вроде все в порядке. Только бледность в глаза бросается, да синяки под глазами. Легкая щетина не добавляла презентабельности. Как будто последнюю неделю только и делал, что пил.
        Осмотрев тело, пришел к выводу, что сбросил минимум пару килограмм, а то и все пять. Раньше ребра так отчетливо не проступали. Значит исцеление не просто так дается, а за счет ресурсов организма. Или это стресс повлиял. А то и вообще, подхватил какую-нибудь инопланетную тварь, что жрет изнутри. Тот же черный туман обжигал только так. Решив не нагнетать, а то и так тошно, выбросил дурные мысли из головы. Нужно отъедаться, пока отпуск не закончился. А то у организаторов возникнет вопрос, что со мной случилось и не заболел ли.
        Кстати, нужно уничтожить улики. Найдя окровавленную одежду, я развел костер и сжег ее. Обследовав маршрут возвращения, в том числе душ, да и всю территорию вокруг, так, на всякий случай, я тщательно затирал любые следы. А их хватало. Крови с меня накапало будь здоров. Даже удивительно, откуда столько взялось.
        Съездил в отпуск называется.
        Простынь и остальное постельное белье постирал, что оказалось той еще задачей, учитывая, что горячей воды из под крана не бежало, да и машинка стиральная отсутствовала. Но от постели так воняло потом и болезненным запахом, что выбора не осталось. Чем меньше странных моментов после меня будет, тем лучше.
        Оставшиеся дни я провел, восстанавливаясь. Отъедался, много спал, гулял рядом с домом. Далеко отходить откровенно боялся. Сходить на место ряби мысли хоть и возникали, но быстро исчезали. Ужас пережитого еще не отпустил.
        К моменту, когда приехала машина с организаторами, я пришел в себя окончательно и выглядел вполне бодро. Вопросов, по крайней мере не возникло. Приходилось, правда, много улыбаться и делиться впечатлениями, но я справился. Не так уж и сложно на время забыть часть отпуска.
        Дальше такси, самолет и вот я дома. Окончательно расслабиться удалось только закрыв за собой дверь. Сидя в кресле и наслаждаясь родными стенами, все равно чувствовал, как иногда потряхивает.
        Пусть это приключение останется маленьким кошмаром, который я успешно преодолел. Забыть и больше никогда не вспоминать. Смешно, но задача отпуска выполнена. Расставание с девушкой и увольнение теперь казались такими мелочами, что я не вспоминал об этом. Было и было. Пора начать новую жизнь.
        Следующий месяц я искал работу. Безуспешно. Походу кризис и правда сказался на желание работодателей нанимать сотрудников. Но нет худа без добра, пока куковал дома, нашел пару халтур по своему профилю. Так что кое-какая копеечка капала.
        Может и не нужна эта работа? Офисы, коллективы, начальство, дурацкие планерки - не то, что можно и нужно любить. Со стабильностью, конечно, плохо. Когда неизвестно, сколько заработаешь за месяц, да и будут ли вообще деньги, это совсем другое дело, чем получать гарантированную зарплату в четко определенный день.
        С момента возвращения я успел забыть о случившемся, тщательно похоронив воспоминания, но в один из дней наткнулся на странную надпись. Работая за компьютером, зашел в поисковик и там на стартовой странице, в разделе новости, мелькнуло знакомое слово.
        В жилой местности открылась очередная рябь. В течение часа военные...
        Дальше ссылка обрывалась, но и заголовка хватило, чтобы зацепить. Щелкнув, я перешел на другую страницу, с легкой дрожью вчитываясь в строки.
        Если кратко, то журналисты писали действительно про рябь. Ту самую, что ведет в неизвестные места. Фотографии повиснувшего в воздухе марева не оставляли выбора - это точно она. Но какого об этом пишут в газетах...
        Шокированный, стал разбираться. Оказалось, последний месяц все больше информации просачивалось о загадочных рябях. Самые первые случаи были зафиксировали четыре месяца назад. Вначале никто не верил, да и дело быстро замяло правительство, но потом случаи участились... Пару проходов возникло в оживленных местах и понеслось.
        В веке информационных технологий информация распространяется крайне быстро. Первая волна - пару статей и несколько фотографий, которые оперативно удалили. Вторая волна - масштаб набрал обороты, но массы восприняли скептически. А потом плотину прорвало. Поисковик выдавал сотни статей, так или иначе упоминающих рябь. Тысячи фотографий очевидцев, сотни видео.
        Чтобы разобраться в информационном шуме ушло пару дней. Не знаю почему, но эта тема буквально приковала меня. Возможно, я смогу найти ответы, что случилось. Но нет, ничего путного в сети не звучало. Лишь упоминания о том, что ряби периодически возникают и исчезают. Известно лишь несколько стабильных точек, которые, как не трудно догадаться, надежно блокируются государственными силами.
        В интернете сейчас начиналась третья информационная волна. Блогеры, медийные личности, и прочие, кто хотел пиариться на волне шумихи, обильно строчили свои мысли по этому поводу. Что привлекало внимание общественности.
        Одно дело, когда об явление говорят робкие единицы и непонятные люди. Другое - когда об этом начинают говорить все. Судя по данным, рябь сейчас самая популярная тема.
        Догадки, что это и откуда взялось, а главное, что находится по ту сторону - росли, словно грибы. Одни бредовей других.
        Нашел запись официального выступления правительства, но ничего путного там не услышал. Призыв сохранять спокойствие, не подходить близко и сразу сообщать полиции о находках.
        Интересно, есть те, кто побывал за рябью и смог вернуться? А получить способности? Вот же... картина вырисовывалась мрачной. Если люди узнают, какие там скрываются возможности, да если это выплывет в массы... туда же ринутся толпы. За возможность получить исцеление сколько людей готовы рискнуть? Вот то-то же. Отчаивавшихся, да и просто придурков и авантюристов хватает везде.
        Захлопнув крышку ноутбука, я вышел на балкон. Почему-то новости сильно взволновали. Ведь хотел же держаться от этого подальше, забыть, как страшный сон, а тут об этом весь мир судачит. Судя по новостям, Россия оказалась не уникальной в плане ряби.
        То, что просто так забыть можно лишь мечтать, я понял через две недели. Когда возвращался домой, то шел мимо заброшенной стройки. Она тут уже пару лет стоит, и никто не хочет заканчивать. Как же я удивился, когда почувствовал... да, чтоб его и будь оно не ладно. Я ощутил рябь на этой самой стройке.
        Как ощутил? Ну просто внутри шевельнулось нечто, от чего вдоль позвоночника пробежал холодок и я то ли осознал, то ли догадался, что там скрывается рябь. Еще одна возможность прикоснуться к неизведанному и стать... сильнее?
        Вздрогнув, я быстрым шагом, постоянно оглядываясь, зашагал домой. Ну его. Возможности может там и скрываются, но и шанс сдохнуть крайне высок. Знаю, плавали.
        Ночью спал крайне плохо. Противоречивые мысли так и лезли в голову, мешая заснуть. Удивительно, но рябь манила. Осознавая опасность, что-то тянуло туда, хотелось еще раз ощутить вызов, что бросала неизвестность.
        Только вот я не уверен, что эти мысли - мои. Что если туман повлиял на меня сильнее, чем казалось? Какой-нибудь вирус, болезнь или бог знает что еще. И я это притащил в город, заражая других...
        Настроение улетело в минус и в итоге заснул в легкой апатии. На утро стало легче. А через пару дней, когда рябь на стройке исчезла - я окончательно успокоился. Нет возможности, нет искушения. Казалось бы, выкинь из головы и забудь, да живи спокойно дальше, но почему-то я раз за разом искал в интернете новую информацию.
        Следующее событие случилось через неделю.
        Я вышел из метро и шел через подземный переход, как вдруг почувствовал знакомое ощущение. Сначала решил, что рябь, но нет. Навстречу шел хмурый мужчина, в котором ощущалось где-то на грани восприятия биение черного дыма. Мы замерли на против друг друга.
        Мужчина в первую секунду дернулся, но что-то во мне его успокоило.
        - Ты там был, да? - спросил он едва слышно, наклоняясь.
        Честно, первая мелькнувшая мысль - задать стрекача, но я банально растерялся. А когда осознал вопрос, то убегать уже было глупо, поэтому я рефлекторно кивнул головой.
        - А ты из этих? - мужчина поднял глаза к небу, - Или сам по себе?


        - Из кого из этих?


        - Ну... военных. Они нашего брата отлавливают.
        Мужчина заозирался, будто ожидал нападения прямо сейчас. Если действительно так и за ним следят, что вполне реально, то меня сейчас берут на заметку.
        - Слушай, мне нужно идти, - бросил я и, обогнув мужика, поспешил к выходу из перехода.
        Ну его, еще втянет в какую авантюру. Да и это биение дыма раздражало. Интересна, какую способность он получил?
        - Эй, погоди! - видимо мужик решил просто так не отставать и преследовал меня. Я свернул с оживленной улицы и зашагал в сторону переулка. Чем меньше нас видят, тем лучше. Тогда эта мысль казалось здравой.
        - Тебя как звать-то? - спросил мужик, останавливаясь в паре метров.
        Выглядел он так себе. Обычный работяга, каких хватает на окраинах города. Единственное, что выделялось - бледность кожи и биение черного дыма внутри. На вопрос про имя я промолчал.
        - Не хочешь говорить? Понимаю. Разумно. Слушай, а сколько раз ходил? Я вот два был.


        - Один.


        - И как, удачно? Удалось получить Гер? Хотя чего это я, ведь чувствую.
        Что еще за Гер? Это он так черный дым назвал?
        - Слушай, давай обменяемся информацией. Я расскажу про свой опыт, ты про свой.


        - Мужик, я не хочу с этой темой дел иметь, - мой ответ прозвучал категорически, вызвав раздражение на лице мужчины.


        - Ну че ты как этот? Хочешь заплачу? Информация нынче дорого стоит.


        - Еще раз, мне не интересно.
        Я развернулся и пошел на выход из переулка, но резкий рывок назад остановил. Дернув за плечо, мужчина снова оказался передо мной.
        - Отвали!
        Крикнув, я используя инерцию на развороте, попытался ударить мужчину, но тот легко увернулся, а в следующий миг от него прилетел мощный удар в живот, выбивая дух.
        - Я ведь предлагал по-хорошему, - слова напавшего звучало зло, а мелькнувший в руке нож не оставлял иллюзий о намерениях, - Расскажешь или порезать?
        Лезвие плавно порхало прямо перед глаза, а я, согнувшись и дыша через раз, смотрел словно завороженный кролик, которого поймал удав. Теперь мысль идти в безлюдный переулок не казалась удачной. Видно, мужику надоело ждать, потому что он черкнул лезвием но щеке. Чувствуя, как побежала кровь, я не на шутку испугался. Но именно это придало сил.
        Собравшись, я бросился на мужика. Тот реагировал на удивление шустро и успел ударить ножом, но лишь порезал выставленную руку. Врезавшись в мужика, мы упали и покатились. Он пытался бить ножом, а я пытался защититься, но получалось слабо.
        В какой-то момент грузная туша навалилась сверху, придавливая. Несколько секунд борьбы и судорожного наблюдения, как лезвие ползет к моей шеи - мир замер, сузившись лишь до кончика острия, которое собралось убить. Не знаю каким чудом, но выкинув руку в сторону, я нащупал бутылку и что есть сил ударил по голове насевшего мужика.
        Это ослабило хватку, и удалось скинуть его, освобождаясь. Теперь уже я навалился сверху, нанося один за другим удары по лицу. Что-то ужалило в бок, и я снова почувствовал, как бежит кровь и появляется слабость.
        Взвыв от отчаянья, я схватил остатки бутылки и вонзил их в горло мужчине. Тот забулькал, захлебываясь собственной кровью и неверяще смотря на руки, что ощупывали страшную рану.
        Отскочив от умирающего, я оперся на стену, с ужасом смотря на содеянное. Но гораздо больше пугали свои раны. Что толку бояться полиции, если сам скоро сдохнешь? Исцеление работало, ранения исправно горели и чесались, но слишком медленно.
        Спустя долгую минуту, агонизируя, неизвестный мужчина издох. В следующий миг из него стал выползать черный туман... Уже много позже я задумывался, почему поступил именно так, но в этот момент, взбудораженный мозг, отчаянно желающий жить, бросился к трупу вдыхая черный дым.
        Гер проник внутрь, обжигая, словно кислота. Но с ним снова пришло понимание, что стоит лишь пожелать... Жить! В этот раз дыма было раза в два больше. Я почувствовал, как раны ошпарило огнем и они затягиваются гораздо быстрее. Фух, спасен.
        Осмотрев переулок, убедился, что никого нет. Вот же дела. Стоит пройти десяток метров и окажешься на оживленной улице, но за время потасовки никто так и не заметил двух убивающих друг друга людей. Или заметил, но решил не вмешиваться.
        Хорошо, что уже вечер и не так видно, как днем. Переулок из тех, что не особо лицеприятны. Два длинных дома, в зазоре между которыми я и стоял. Никаких окон. Лишь несколько контейнеров для мусора, различный хлам, да и все.
        Не долго думая, мужика я закинул в стальной ящик и закидал сверху пакетами. Страх, что в любой момент сюда могут заглянуть, предал сил. В переулке хватало грязи и луж, поэтому я постарался хоть как-то замазать кровь. Получилось так себе, но надеюсь в сумерках, если кто пойдет выносить мусор, не заметят.
        А теперь нужно свалить отсюда и добраться домой. Одет я в обычную толстовку и джинсы, которые сейчас выглядели крайне подозрительно, испачканные в крови, грязи и с парочкой широких разрезов. Да и лицо мое, судя по ощущениям, отличалось от нормального.
        Наклонившись над лужей, понял, что так и есть. Как будто не только убил кого-то, но еще и сожрал. Как же этот проклятый мужик неудачно по лицу вначале ударил...
        Стащив с себя толстовку, я окунул ее прямо в лужу и стал стирать следы. Сейчас не до прикрас. Лучше быть грязным, чем окровавленным. После всех процедур, одежда приобрела невообразимую расцветку. Пришлось одевать толстовку назад. Да, грязно и сыро, но там капюшон, а размазанную кровь теперь при всем желание не узнаешь.
        Оглядываясь и молясь всем богам, я пошел в другую сторону от оживленной улицы. Пройду дворами.
        Идя домой, я чувствовал, как тело потряхивает. Что за дьявольщина сегодня произошла. Какого хрена этот идиот напал на меня. Или он знал, что Гер можно получить из человека? Вот же...
        Давай Рад, включай голову. Ты же гордишься тем, что умеешь просчитывать ситуацию.
        Что мне известно - есть непонятная рябь, за ней есть шанс достать Гер. По всей видимости так называли черный дым, что может усилить. Сходившие за рябь и коснувшиеся Гера могут чувствовать друг друга. Стоит ли человеческая жизнь шанса стать сильнее? Да не особо, как показал сегодняшний вечер.
        Значит геронутые начнут охоту друг на друга. Вот же... попал, так попал. Гребанная случайность сделала меня мишенью.
        Видно на сегодня лимит неудач исчерпался - домой я добрался спокойно, поблагодарив судьбу, что живу в старом здание, где отродясь о камерах не слышали.
        Быстро принять душ, смыть все следы. Окровавленную одежду собрать в мешок. Ночью прогуляюсь до ближайшей речки и выкину. Ну его... в любой момент за мной могут прийти, так что лучше улик не оставлять.
        Осознание, что я убил человека накатило внезапно. В какой-то момент до мозга дошло, что случилось, по какой грани прошел и какие проблемы ждут. Навалилась тошнота и я кинулся ванну, где очистил желудок. Вот тебе и реакция на стресс...
        Совесть не мучила. Когда тебя пытаются убить, то тут одно из двух. Или, точнее, один из двух станет трупом. Поэтому не жалею о случившемся. Да, страшно, даже жутко, но я жив и это сейчас главное.
        Надо позаботиться о самозащите. Уехать из города? Да некуда. А так взять ноутбук и махнуть на дачу. Всяко людей меньше. Но и возможностей для нападения в безлюдном месте больше. В любом случае, чего суетиться, если ехать некуда.
        Пошарив по ящикам, нашел старый кастет. Хоть какой-то аргумент. Главное беречь жизненно важные места, а с остальным справится исцеление. Интересно, какой у нее предел.
        Мысль о способности привела к новому замеру. В прошлый раз небольшая ранка заживала пару минут. Сейчас затянулась в два раза быстрее. Мало? Ну как сказать. За пару часов, прошедшие с драки, раны от ножа успели затянуться. А шрамы, полученные за рябью, уже давно рассосались. Если честно, то способность крайне радовала. Теперь меня гораздо сложнее убить.
        Проводить более серьезные эксперименты не рискнул. Сомневаюсь, что отрезанная конечность восстановится. Да и не настолько я хладнокровен, чтобы отрубить себе что-то. Бррр... ну и мысли в голову лезут.
        Избавиться от улик получилось успешно. Без происшествий, лишних стрессов и нервотрепки. Ночью вышел из дома, добрался до ближайшей речки, благо недалеко.
        Когда вернулся, мозг пронзила мысль - ведь правительство блокируют ряби, а значит у них тоже есть коснувшиеся Гера. Вопрос лишь в том, через сколько начнется охота на ведьм? Мертвый мужчина сказал, что уже отлавливают. Значит ходоков на ту сторону много.
        Боже, во что я встрял?

        ГЛАВА 3. ЗАГНАННЫЙ

        Обдумывая, как решить проблему обнаружения и скрыться от проблем, что принес мне Гер, лучшее, что я придумал - снова сунуться за рябь. Звучит безумно - это факт. Птичка, увязнув коготком, хочет залезть еще глубже.
        А решение простое - найти рябь, сходить в неизвестное, найти монстра, убить, получить Гер. А потом направить черный дым на незаметность. Пожелать исчезнуть с радаров остальных геронутых. Гениально, да? Если бы не очевидные сложности, с которыми я столкнусь. Покрутил проблему так и сяк в голове, да выбросил подальше, посчитав шансы на выживание близкими к нулю.
        Монстра в прошлый раз я убил случайно. Достать оружие? Смешно. Во-первых, стрелять не умею. Даже не пробовал никогда. Во-вторых, насколько знаю, на нормальное оружие нужно разрешение, которое еще попробуй получить. Не уверен, что там сложно, но в любом случае требуется время. В-третьих, что самое важное - у меня банально нет денег на покупку. В кармане оставалось тысяч двадцать, которых хватит разве что только на еду в ближайшие пару месяцев. А работу я так и не нашел...
        Но нужно же не только оружие. Защита какая-нибудь, что тоже требует денег. Занимать или брать кредит будучи безработным идея глупая. Жизнь, конечно, важнее, но нужно искать другие варианты. Да и вообще, может я себя накручиваю и все обойдется.
        Следующего коснувшегося черного дыма я встретил через четыре дня. Но видно оказался сильнее в плане чувствительности, потому что остался незамеченным. Крупный мужчина угрюмого вида куда-то шел, не обращая внимание на прохожих.
        Не удержавшись, отправился следом. Удалось узнать, что спокойно чувствую его на расстояние пяти метров, а вот дальше сигнал быстро затухал. Наверно, это как-то зависит от количества поглощенного Гера. Убитый мужик прикончил как минимум парочку таких же монстров, как и я. И вот как это считать? В чем? Одна порция Гера равна одной встреченной мною твари. Получается, я усвоил три порции где-то. А идущий впереди незнакомец меньше.
        Подходить ближе и проверять чувствительность я не стал. Остановился, развернулся и исчез среди улиц от греха подальше. Мысль убить человека, тем самым решив проблему, мелькнула и исчезла. Не думаю, что это шибко безопасней похода за рябь. И так в любой момент могут заявиться менты. Мало ли, вдруг я отпечатки оставил или видел нас кто.
        Перспектива печальная. Если поймают и заберут в тюрьму, то там, думаю, быстро выяснится моя причастность к Геру. И все, привет опыты. Даже не знаю, что хуже.
        Все больше проводя времени дома, опасаясь лишний раз выходить на улицу, я часто сидел в интернете, в поисках крупиц информации. Не раз замечал, как многие источники оперативно исчезают, а сайты, на которых возникали обсуждения по неведомым причинам внезапно становятся недоступны. Если это государство, то работа поставлена на поток. И судя по тому, что информация о Гере еще не всплыла в массах, работали люди, знающие свое дело.
        Но, тем не менее, в эпоху интернета всю информацию перекрыть невозможно. Поэтому удавалось найти крупицы. На одном из форумов попалось обсуждение, что за гранью оружие не работает. Я сначала пропустил, потому что ни одного слова, указывающее на рябь не было, но потом несколько раз вчитался в строки и понял, что речь именно о ней. Просто люди шифруются. Зачем говорить прямо, если можно косвенно?
        Десятки часов, проведенные за поиском в итоге вывели на подпольные темы. Точнее, намеки на них. Там, например, упоминалось, что за гранью можно хорошенько поживиться и упорно ходили слухи о счастливчиках, что притаскивали целые богатства. И речь сейчас не о Гере, о котором все упорно молчали, а о денежных богатствах. Правда, конкретика отсутствовала.
        Попадались и другие нюансы. О том, что места выхода за рябью бывают совершенно разные. Начиная от мест, где небеса темнее ночи, продолжая мраморными горами. Опять же, никакой конкретики. Главное, что удалось узнать - это про систему входов и выходов. Были стабильные порталы, в которые можно спокойно войти, а потом также спокойно выйти. А были односторонние, когда только вход или выход. Правда, стояли они обычно в парах, как в моем случае в горах.
        Но сколько стоит информация, добытая в интернете, да еще в свободном доступе и на сомнительных ресурсах? Вот-вот. Грош. Но и игнорировать опрометчиво.
        День шел за днем. Обстановка с работой складывалась откровенно говоря печальная. Из-за увлечения темой Гера, разыгравшейся легкой паранойи по поводу выхода из дома и просиживания кучи времени в интернете в поисках информации, я запустил трудоустройство. Дошло до того, что даже забыл прийти на парочку собеседований.
        Странно, но раньше безалаберности за собой не замечал, ответственно относясь к рабочим вопросам. К тому же, деньги имели свойство заканчиваться и на меня давил груз, что скоро наступит момент, когда не на что будет купить еды. Но понимая все это, я, тем не менее, продолжал штудировать интернет, вместо того, чтобы просматривать вакансии.
        Так продолжалось месяц, а потом ситуация резко обострилась. Идя вечером по улице, рядом затормозила машина, от которой повеяло сильным Гером и... опасностью. Тело среагировало раньше мозга. Дверь только открывалась, а я уже рванул в ближайший переулок.
        За мной погнались. Обернувшись на ходу, увидел двух мужчин явно с недобрыми намерениями. Когда хотят просто пообщаться ведут себя по-другому. Но злые и сосредоточенные лица намекали на жесткое развитие ситуации. А судя по ощущениям, их чувствительность Гера лучше. Ведь они заметили меня раньше, чем я их.
        Во время бега пришла запоздалая мысль, что раз один додумался скрывать Гер, то другие могли додуматься повышать чувствительность. Ну а что, отличная команда получится по выявлению противников. Чтоб их всех...
        Убежать получилось, скрывшись в метро. Пронесясь по эскалатору, игнорируя сообщения, что бегать опасно, я запрыгнул в уходящий поезд и точно видел, что никто уже не преследует. Сердце бешено колотилось, будто желая вырваться и убежать от такого недотепы, как я, что умудрился встрять в неприятности.
        А ведь геронутых будет становиться только больше... Вот и еще одна мотивация все же заглянуть за рябь. Сейчас царила хаотичная обстановка и секретность, но так будет не всегда. Не надо быть гением, чтобы понимать это. А там и до появления инквизиции дойти может. Я утрирую конечно, но объявить геранутых выродками и мутантами труда не составит. И все, здравствуй охота.
        В итоге я решился. Точнее, понимая, что возможно не останется выбора, начал готовиться. Идти-то пока все равно некуда. Рябь еще нужно найти.
        Спустя много времени, оглядываясь назад, я часто думал, почему события сложились именно так. Что это - судьба, просто стечение обстоятельств или банальная глупость. Не будь увольнения, и я бы прожил спокойную жизнь. Измена девушки, случайное падение, встреча с мужиком в подворотне, погоня, заканчивающиеся деньги - все это звенья одной цепи, что привели меня в итоге туда, где я оказался.
        Но пожалуй самое главное, что повлияло на мое решение - усталость. Я устал бояться и скрываться. Устал смотреть, как заканчиваются деньги, а проблема не решается. Устал оглядываться и сторониться людей. Так сложилось, что в этот момент не нашлось близких людей, что смогли бы поддержать.
        Так корабль попадает в шторм. Волны набрасываются, заливают борта, а ветер рвет паруса. Команде лишь остается отчаянно трепыхаться, пытаясь хоть как-то повлиять на ситуацию. Вот и я жертва обстоятельств.
        Еще окончательно не решив, я стал планировать поход и собирать вещи. Моя сильная сторона - исцеление. Значит, главное выбраться хоть сколько-то живым и тогда удастся спастись.
        Благое желание обзавестись добротой броней разбилось о суровые реалии цен. Банально нет денег на что-то комплексное и подходящее. Поиск по интернету привел к трем вариантам: пластина в районе сердца, шлем и металлический щит. Сомнительно, конечно, но хоть что-то. Главное, что такой вариант не сильно затруднит движения. Из оружия остановился на мачете. Дешево и сердито. Ну как мне кажется. На закупку ушла большая часть денег. А ведь нужны еще запасы еды на пару дней, лекарства на случай ранений, да добротный рюкзак. На трату последних финансов смотрел с горечью, стараясь не думать, на что буду покупать еду. Перед глазами вставали сообщения с форума, что за гранью можно разжиться чем-то ценным. Это бы решило мои проблемы. Мечтать не вредно, как говорится.
        Несколько дней ушло, чтобы нормально подготовить снаряжение. Недостаточно только собрать, нужно еще и привыкнуть носить. Больше всего неудобно от шлема. Да и пластина на груди не шибко приятная штука. Но жить захочешь, и не к такому привыкнешь. Дополнительно взял нож и биту, благо последняя уже есть дома. Понятия не имею, как поведет себя мачете против монстров, но на случай, если застрянет, будет дополнительный аргумент в виде доброго удара по голове тупым предметом.
        В следующие дни основным занятием стал поиск ряби. Я тупо бродил по городу, стараясь уделять внимание заброшенным и безлюдным местами. Там, где много людей шансов мало. Велик риск столкнуться с полицейскими или даже военными. Поэтому вся надежда на случайную рябь.
        Желание сунуться в эту авантюру укрепила очередная встреча с теми мужиками, что за мной гнались. Правда, в этот раз я заметил их раньше, узнав по машине. А дальше дело техники - отойти подальше, затаиться, да наблюдать, кто подойдет к тачке. Рассмотрев как следует лица, я благополучно свалил.
        Знание, где живут враги предавало уверенности. Нужно теперь этот район обходить стороной.
        Мне повезло в тот момент, когда в кармане оставалась последняя тысяча, а внутри все прочнее селилась паника. Решив, что это знак судьбы, и раз она не оставляет другого выбора, я сразу отправился домой за амуницией.
        Первая же нарисовавшаяся проблема - добраться до нужного места, учитывая, что у меня при себе холодное оружие. Тормознут менты, и как объяснять? Решив не усложнять, я банально вызвал такси. Это сократило бюджет на треть, но когда есть все шансы погибнуть в следующий час, то зачем экономить на мелочах?
        На всякий случай, чтобы не оставлять зацепок, попросил высадить минутах в десяти от места. Убедившись, что водитель уехал, я сделал небольшой крюк и отправился к цели. Рябь нашлась на окраине района, в одном из недостроенных жилых зданий. Пустые окна смотрели пристально, угрюмо наблюдая, как я приближаюсь.
        Хоть стройку и закрыли, но, разумеется, не забыли огородить. Пару минут блужданий привели к дыре в заборе, проделанную неизвестными. Может местные мальчишки, а можно бомжи. Рябь ощущалась гораздо лучше, чем люди - метров за пятнадцать так точно. Будь иначе и в жизни бы мне ее не найти.
        Войдя в здание, я быстро достал оружие и защиту из рюкзака. Лучше быть готовым заранее. Наверно, именно эта предосторожность меня и спасла. Стоя в коридоре и думая, что абсолютно один на ближайшие сотни метров вокруг, я чуть не подпрыгнул, когда услышал хлесткий звон от удара металла. Следом донесся приглушенный мат, давший понять, что наверху люди.
        По ощущения рябь скрывалась на четвертом этаже, в одной из квартир, что ближе к улице. Мысль свалить, пока никто не заметил пришлось задавить в зародыше. Искать новую рябь нет сил, да и времени. Нужно срочно решать вопрос, а потом налаживать жизнь.
        Постояв для верности пару минут, я медленно двинулся вперед. Звуки разговора стали слышны только на третьем этаже. Пустые стены и бетон слабо глушили звуки, вместо этого скорее разнося их по всему зданию.
        Что же, вывод неутешителен. Я нарвался на конкурентов, что готовились сейчас к походу за грань, проверяя оружие. По крайней мере именно такая картина вырисовывалась по обрывкам слов. Сзади повеяло холодком...
        - Подними руки. - голос говорившего за спиной звучал тихо. Не знаю как, но я удержался, чтобы не вздрогнуть. Сделав, что сказали, замер, проклиная свою глупость.


        - Медленно ступай вперед. Дернешься - пристрелю.
        В доказательство слов в спину уперлось нечто твердое. Сглотнув, я подчинился и пошел вперед. Мужчин оказалось не двое, а трое. Те, кого я услышал, ждали сообщника, поэтому и спорили, раздраженные ожиданием.
        Зайдя в комнату, я сразу увидел рябь. Она сильно отличалась от той, что была в ущелье. Четкий ореол и стабильное марево, вместо редких волнений. В нескольких метрах от нее стояли двое мужчин, вооруженные по-полной. Но первым в глаза бросалось огнестрельное оружие, что сейчас смотрело прямо на меня. Хреновый расклад. Я с мачете и ножом, что висят сейчас на поясе, явно не противник этой группе.
        - Это кто? - спросил бородатый, что стоял слева.


        - Да поймал на лестнице. Вас слушал.


        - И чего ты тут делаешь? - спокойно спросил мужчина.
        Я промолчал. За что через секунду получил удар по голове от поймавшего меня. Его лица я так и не увидел. Рухнув на колени, почувствовал, как по голове бежит кровь. Шлем пока лежал в рюкзаке, наверняка осуждая, что его поленились одеть.
        - Так расскажешь?


        - За рябь собирался, - ответил я, опасаясь ударов.


        - Ясно. Что делать с ним будем? Отпускать нельзя, еще расскажет о нас или приведет кого.


        - С собой тоже не вариант тащить, - пожал плечами третий мужчина.


        - Что же, - задумчиво проговорил бородатый, - Прости, мужик. Ничего личного.
        После этого он достал пистолет и два раза выстрелил мне в грудь. Сила удара отбросила назад, а кровь стала выливаться толчками, выходя вместе с жизнью.
        - Кидайте его в проход. Пусть там тело останется. Меньше следов.
        Слова доносились словно сквозь вату. Абсолютно не соображая, что происходит, я прибывал в ступоре, закатив глаза. Лишь краем сознания отметил, что меня куда-то тащат. Потом секунда, когда перевернулся мир, и я лечу лицом в грязь.
        - Ну что, идем? Потом этого жмурика проверим на предмет вещей. Сейчас главное дело. - сказал один из мужчин, после чего они ушли.
        Я лежал в одиночестве, отсчитывая секунды, когда умру, но смерть отказывалась приходить ко мне. Минута, вторая... потом грудь обожгло и я почувствовал, как пуля выходит из тела. Еще через пять минут удалось собраться с силами и ощупать раны. Смешно, но меня спасла пластина. Правда, судя по боли, пуля все равно нанесла серьезный вред организму, но главное - не убила. А со второй справилось исцеление, за которое пришлось заплатить сильной слабостью.
        Кое как нашарив рюкзак, я достал еду. Есть подозрение, что пища помогает исцелению. Ну или как минимум поможет справиться с усталостью. В любом случае, раз я жив и представилась возможность, то почему бы не проверить.
        Развернувшись, но оставшись валяться в грязи, я тщательно осмотрелся. Цель пробраться за рябь достигнута. Далеко не тем способом, что хотелось, но факт есть факт. Тройка мужиков нигде не виделась, но цепочка следов в грязи четко указывала, куда они направились.
        Меня спасло несколько вещей. Группа не из геронутых. То есть, они еще девственны, аки младенцы и не чувствовали, что во мне есть Гер. Иначе бы добили, не увидев выхода черного дыма. А второй момент - не профи, а любители. Сделаю себе заметку, что если буду стрелять, то лучше производить контрольный выстрел. Ага, прямо как в фильмах.
        Не смотря на случившееся, моя ситуация не столь плачевна. Жив и жив. Ситуацию можно обернуть себе на пользу. Тройка ушла, расчищая маршрут. А значит, опасности достанутся им, а не мне.
        Достав наконец оставшуюся броню и оружие, я полностью вооружился. Ну как полностью... в то, что принес с собой. С мачете против стволов, все равно что с шашкой против танка, но на моей стороне фактор внезапности.
        Пейзаж вокруг царил в целом похожий на уже виденный. Мрачные небеса, что походили на внутренности чудовища, да грязь под ногами. Единственное отличие - гораздо больше вокруг коряг, за которыми так удобно прятаться.
        Странно, в прошлый раз я не обратил внимания, но при отсутствие солнца, здесь хватало освещения. Так видно вечером, когда сумерки набирают силу.
        Тройку удалось нагнать через пять минут. Они молча шли, внимательно смотря по сторонам. Холодного оружия у них не увидел. Лишь огнестрельное. Значит, оно тут работает? В данной ситуации большой минус лично для меня.
        Неожиданностью оказалось выплывшее из темноты здание. При приближение здоровая тень обрела очертания, удивив огрызками постройки, что судя по виду, разрушена много лет назад. Получается, здесь раньше обитали разумные, знакомые с понятием архитектуры.
        Я спрятался за давно сгнившими корягами, ожидая, пока тройка мужчин осмотрит находку. Впрочем, закончили они быстро, после чего двинулись дальше.
        Так мы и блуждали следующий час, ища хоть что-то интересное. Если честно, я разочарован. Представляя поход за рябь, ожидал скоропалительного нападения монстров, опасностей на каждом шаге, да хоть чего-то необычного. Мы же блуждаем, блуждаем, и ничего. Это место как бы намекало - халявы не будет.
        Та рябь, через которую мы прошли - двухсторонняя. Тройка мужчин действовала вполне адекватно, нарезая круги вокруг нее по все большему радиусу. Встретилось еще парочку разрушенных зданий, от которых веяло древностью. Самое запоминающееся - что-то вроде башни. Сложенная из крупных блоков, она высилось над местностью будто грозный страж, достигая высоты метров в десять. После того, как ее исследовала тройка мужчин, я тоже заглянул, но увидел лишь разруху. Если и были здесь богатства, то очень и очень давно. Зато башня годилась для ориентира.
        Мужики расслабились. Первое время они шли настороженно, но чем больше находились здесь, тем больше появлялось беспечности. Это их и подвело.
        Движущиеся тени я заметил первым. Если бы пристально не следил за мужиками, то никогда бы не увидел. А так, непонятное марево, словно сумерки собравшиеся в одном месте, да еще двигающиеся с разных сторон к людям, вызвало подозрение. Первым делом оглянулся, не подбирается ли кто-то таким же образом и ко мне. Дальше затаился, наблюдая за развязкой событий.
        В этот момент тройка как раз остановилась, видимо решая, куда идти дальше. Один из компании отошел чуть дальше, став первой жертвой. Тень выскочила внезапно даже для меня, хотя я готовился к нападению в любую секунду. Вот темный сгусток бросается вперед, а вот он превращается в того самого монстра, что уже встречался мне.
        Мужчина успел выставить оружие навстречу, но выстрелов не прозвучало. Тварь сходу набросилась, полосуя когтями и стараясь добраться до шеи. Сцепившись, они упали и покатились по земле. Напарники бросились помочь, но вовремя заметили другую опасность. Еще три тени бросились спустя пару секунд после первой и завязалась драка.
        Выстрелов я так и не услышал.
        Не скажу, что удивился, но вот для мужиков это стало сюрпризом. Кровавым. Я рискнул подобраться ближе, чтобы рассмотреть бой в деталях. Твари напоминали людей лишь отдаленно. Две руки, две ноги, да голова - на этом сходство заканчивалось. Серая кожа, как будто их изваляли сначала в мелу, а потом в пыли и грязи. Чуть вытянутые конечности, которые украшали когти - руки длиннее, чем у человека, поэтому мужикам пришлось туго.
        Но в целом твари производили хлипкое впечатление. Вот и группа людей, быстро отойдя от шока и разобравшись, что к чему, запинала четверку. Если уж я, имея только нож, смог победить. То подготовленным людям, планирующим сражаться, пришлось и того проще.
        Больше всех отличился тот бородатый, что стрелял в меня. Он убил троих, впитав Гер. Четвертого победил его напарник, а вот тот, что первый попал под раздачу, так и остался лежать. Впрочем, они сейчас все выглядели жалко. Когда первый раз сталкиваешь с черным дымом - это шокирует.
        Мысль осознание, что нужно делать выстрела в голове словно из пушки и пробила тело, посылая импульс к действию.
        Пришло время мести.
        Вскочив и пригибаясь, я бросился вперед, на ходу отводя мачете для удара. Вышел прямо на бородатого вожака. Не знаю, чего на его лице отразилось больше - удивления, неверия или шока. Главное - там мелькнуло узнавание. А дальше лезвие вспороло его горло, а кровь обильно оросила грязь.
        Не мешкая, я метнулся ко второму, который оказался целее остальных. Он успел отреагировать на опасность, достав нож. Мир замер. Счет шел не на минуты, а на секунду. Убить нужно быстро. Иначе они оклемаются и забьют меня. Неизвестно, в каком состояние третий мужчина, и какую способность выбрал бородатый.
        Кинув мачете в лицо мужика, выигрывая драгоценное мгновенье, я успел достать свой нож и броситься вперед. Два тела столкнулись. Нож врага раздвигал плоть моего тела, стремясь добраться до внутренностей. Боль пронзила разум, но я отбросил ее. Удар, еще и еще. Не ожидавший такого напора мужик дрогнул и лезвие вонзилось ему в шею. В следующих миг я уже вдохнул порцию Гера в себя, привычно ощущая, как внутренности обжигает.
        Кинув взгляд на бородатого, отметил, что тот еще жив, но не опасен. Поэтому сначала добрался до раненого в начале боя. Того подрали основательно и видно, что мужчина уже не жилец. Это понимал и он сам, судя по обреченности в глазах. А может она связанна со мной и тем, что нож перерезал ему горло.
        Теперь главарь.
        Видимо он взял нечто, что укрепило организм. А может тоже обзавелся исцелением. В любом случае, когда я добрался до него, он еще дышал. Опустившись на грудь, я приставил нож к его коже.
        - Ничего личного.
        В этот раз порция Гера сильнее, чем в два предыдущих вместе взятых. Изначально я хотел развить скрытность, но в последний момент передумал. Точнее, немного изменил планы. Направил лишь половину Гера на исчезновение с радаров. Четверть пустил на повышение чувствительности, а остаток - на укрепление кожи. Надоело, что меня режут, стреляют и пытаются пустить кровь. Нужно повышать шансы на выживание.
        Гер исполнил мою волю. Казалось, для него нет границ возможного.
        Немного придя в себя и дождавшись, пока затянется полученная рана, обшарил трупы. В этот раз мертвецы пугали не так сильно. Видимо меня больше сдерживал страх перед законом и что посадят. А какой закон за рябью? Иронично, как быстро слетает человечность. Хотя чего это я... эти ребята меня чуть не убили, так что поделом.
        Сложив вещи в одну кучу, быстро проверил рюкзаки. Мало чего полезного лично для меня, но кое-какие вещи взял. Выкинул лишь еду и воду, а вот лекарства и патроны оставил. Оружие тоже решил взять с собой. Не поленился проверить и карманы. Бумажников не нашел, но вот ключи от машины да. На десерт снял с одного из мужиков добротный броник скрытого ношения. Такая штука стоит дорого, да и в хозяйстве пригодится.
        Осмотревшись на предмет опасности, нагруженный зашагал в сторону ряби. Задача выполнена, так что пора сваливать. Единственное - задержался, чтобы сделать несколько фото монстров. Потом рассмотрю.
        Через двадцать минут я благополучно добрался до ряби. Что же... поход можно считать успешным.

        ГЛАВА 4. ТРОФЕИ И ПЛАНЫ

        Перед переходом решил проверить оружие. Стоя уже у самой ряби, выстрелил в воздух и чуть не отдал богу душу, когда услышал выстрел. Гром грянул среди тишины, отправляя сердце в пятки. Какого тогда мужики не стреляли?!
        Рискнул отойти на десяток метров от ряби и повторить выстрел. Вот здесь оружие уже и правда перестало работать. Интересно получается. Знание - способное спасти жизнь. Ну или отнять. И сколько еще мелочей скрывается об этом месте? Чего только стоят монстры, обладающие более чем достойной маскировкой и появляющиеся перед самым нападением. А ведь не будь этих мужиков, и как пить дать, сожрали бы меня.
        Но благодарить трупы не тянуло. Грудь после выстрела еще болела, не смотря на исцеление. Да и чувствую, оно лишь устранило угрозу для жизни, но рана еще долго зарастать будет.
        Выйдя с той стороны с оружием на изготовку, я облегченно выдохнул, никого не обнаружив. Выбрался. Как же приятно это осознавать.
        Не рискнув оставаться возле ряби, я оттащил добычу на другой этаж, скрывшись в одной из пустых квартир. Теперь тщательная проверка и избавление от лишнего. Запас лекарств на все случаи жизни в экстремальных походах откладываем. Однозначно пригодится. У каждого из мужчин было по пистолету, одинакового вида и неизвестной для меня марки. Тоже оставляем, как и патроны. Еще у мужиков было два ружья, которые я умудрился утащить. Нужны ли они мне? За рябь с ними не сходишь, да и стрелять не умею. Продать? Еще бы знать, кому. Пока отложил, так до конца и не определившись. Наверно, оставлю себе одно.
        Больше всего радовал утащенный броник. Сидел, как влитой, почти не сковывая движения. Непривычно, но пойдет. Даже обычный кусок металла на груди доказал пользу, подарив мне жизнь.
        В итоге вышло два плотно укомплектованных рюкзака. Вопрос - как везти и где прятать. Идею хранить дома оружие я отмел сразу. Заявится полиция, устроит обыск, тут-то мне и конец. Значит нужно делать схрон. Но сначала машина!
        Найденные ключи жгли руку, торопя искать транспорт. Ох, чувствую, там найдется, чем поживиться. Поиск занял целый час. Самое смешное, что желаемое скрывалось буквально под носом. Я первым делом осмотрелся из окон, но ничего не нашел. Поэтому, оставив рюкзаки, пошел в соседние дворы, решив, что машину припарковали вдалеке. В итоге, плюнув на это дело и возвращаясь, заметил в недостроенном доме, где скрывалась рябь - намек на подземную парковку. Там-то машина и нашлась. Видно мужики как-то заехали на территорию, решив, что оставлять тачку далеко - опрометчиво. Ну или не хотели шляться с оружием лишний раз.
        Машинка попалась дорогая. Призывно мигнув сигналкой, она распахнула передо мной объятья. Как я и думал, личные вещи нашлись в салоне. Кошельки, мобильники и даже ноут.
        Перед тем, как прикасаться к машине, я благоразумно надел заготовленные заранее перчатки. После случая в подворотне как-то понял, что нужно озаботиться вопросом следов. Поэтому исследовал находки спокойно, не опасаясь последствий.
        Первым проверил кошельки - суммарно мне досталось около пятнадцати тысяч, что решало финансовый вопрос ближайших дней. Нашлись и карты, только вот для них нужен пароль. Хотя стоп, все нужные данные есть. Если у этих ребят стоит подтверждение по смс, то вопрос решается элементарно. Телефоны то их тоже здесь.
        Проверка документов ничего не сказала. Только узнал имена убитых, что, в принципе, безразлично. Главное разочарование - запароленный ноутбук и телефоны. Надо было эти товарищам пальцы отрубить, идентификация по отпечаткам здесь присутствовала. Возвращаться за рябь к телам не рискнул, решив, что хватит с меня приключений на сегодня.
        На сегодня? А что, неужто я собрался еще раз заглянуть на рябь? Только тут до меня дошло, что я собираю трофеи с учетом будущих походов, хотя совершенно этого не планировал. Что за стремные выверты сознания и тайные желания лезут...
        Соблазн угнать машину и продать грыз душу, только вот столь замечательный план рушился об элементарное незнание, как решать такие вопросы. Откуда у обычного человека нужные связи. Да и след это слишком явный.
        Последней добычей оказалась флешка, найденная в сумке от ноута. Возможно, там есть нечто ценное. Иначе зачем тащить технику на дело. Еще раз как следует обшарив машину, ничего путного не нашел. Только запасную одежду, которой и воспользовался, потому что моя изрядно испачкалась, как в грязи, так и крови.
        А теперь нужно добраться домой.
        Такси не рискнул вызывать. Проход рано или поздно исчезнет, обрубив любые следы, а вот тачку могут найти. Тем более, вдруг есть сообщники, которые в курсе, куда отправилась тройка мужчин. В лучшем случае спишут на гибель за рябью, дело-то опасное. В худшем - начнут искать, кто им в этом помог. Поэтому, чем меньше следов ведет ко мне, тем лучше.
        Натянув поглубже капюшон, я шел дворами, стараясь выбирать самые безлюдные места. Добравшись до шоссе, стал ловить тачку и спустя час был уже дома. Большая часть времени ушла на петляния и вторую пересадку. Да-да, я параноик, который тащит два рюкзака с оружием, но лучше так, чем привести погоню к себе в дом.
        Скинув вещи, я облегченно выдохнул и отправился в душ. По-настоящему удалось расслабиться только дома. Еще бы придумать, куда пристроить оружие, но вариантов в голову пока не приходило. Да и если уж идти прятать, то лучше ночью, чем в начале вечера, когда основная масса людей возвращается с работы.
        Неприятным сюрпризом удивили раны на груди. Как и думал, они до сих не заросли. Видно основные силы ушли на выталкивание пули, после чего восстановление замедлилось. Во мне натуральным образом зияла дырка! Но я видел, что процесс заживления медленно движется. Странно, очень странно. Получается, это работает не совсем, как регенерация. Ну или как это правильно назвать. Исцеление имеет свой разум и алгоритмы работы на случай критических ранений? Всплеск, выталкивание пули, спад. Должен признать, что раз я до сих пор жив, то подход работает.
        А вот от второй пули на груди красовался приличных размеров синяк, болевший при малейшем касание. Рана же от ножа почти затянулась, но еще иногда кровоточила. Вот интересно, нужно обрабатывать или исцелению без разницы? Знать бы принцип работы, тогда можно подумать над усилением способности. Например, обильный ужин ускоряет восстановление? Какое питание тогда оптимально? А если принять витамины? Я бы не отказался от боевого коктейля или любого другого способа подзарядки.
        Перекусив, принялся исследовать новые возможности. В плане скрытности или чувствительности ничего не ощущаю, тут нужно проверять на практике с другими геронутыми. А вот укрепление кожи... Взяв нож, сделал надрез. Мда, не то, чего ожидал, но хоть какая-то защита. Сопротивление сопоставимо с картоном. Ну или может листом фанеры. Кожа стала крепче, но совсем немного. Видно, слишком мало Гера задействовал. Как бы так не вышло, что и на скрытность не хватило... Ох зря я распределил черный дым на три направления. Но что сделано, то сделано. Даже если кожа стала всего на пару процентов крепче, то это лишний шанс на выживание.
        Любопытно, но медленная ранка затягивалась быстро, а вот серьезные ранения все еще находились в процессе и не спешили. Почему так? Насытившись, решил проверить, как отдых повлияет на способность. В конце концов, пару часов релакса я заслужил.
        Спать не хотелось, поэтому просто удобно лег, расслабляясь. Насколько мне известно, если погрузиться в трансовое состояние, то восстановление организма ускоряется. Я часто пользовался этим трюком, когда срочно нужно было набраться сил, да скинуть напряжение.
        Погрузившись в медитативное состояние, мне открылся сюрприз. Я почувствовал Гер в себе, и как он расположился по организму. Так чувствуешь кровь бегущую по венам. В обычном состояние не замечаешь, но стоит лишь сосредоточиться, отбросив лишнее, как сразу осознаешь ощущение.
        Вот так вот и здесь. Я просто лежал, расслабляя напряженные мышцы, как вдруг в один из моментов почувствовал его - Гер. Черный дым пустил корни, прорастая внутри, словно сорняк. Зрелище пугало, навевая мысли о паразитах. Не особо приятно, когда внутри расползлась черная паутина неизвестного происхождения.
        Уплотнения Гера образовались в районе головы и солнечного сплетения. Именно там я ощущал самые густые зоны. Но черный дым расходился по всему организму, следуя вдоль вен и покрывал тонким слоем кожу.
        Могу ли я как-то повлиять на него? Ответ на этот вопрос я искал следующие пару часов, стараясь разными способами заставить исцеление ускориться в районе груди, где оставалась дыра от пули.
        Не скажу, что меня ждал успех, но вроде немного получилось. Когда очнулся, рана выглядела гораздо приятнее, больше не пугая провалом. И то хлеб.
        Эти эксперименты натолкнули на мысль, а как вообще можно использовать Гер. Ограничений я так и не встретил. Каким путем развития пойдут другие люди? И что выбрать самому?
        Стоп. Я что, опять собрался идти? Двоякое ощущение, когда внутри борются противоположные желания. Вроде нужно радоваться, что поход удался, да спокойно жить себе дальше. Разумеется, протестировав перед этим скрытность Гера от остальных. Но почему-то меня тянуло обратно.
        Снова соприкоснуться с неизведанным.
        Как-то раньше не замечал за собой авантюризма. В прошлой жизни я... А что я? Прошлое внезапно предстало в другом ключе. Нормальная в целом жизнь, работа, девушки, какие-то планы - так живет большинство. Но сейчас, хлебнув приключений, когда ходишь по грани, это выглядело слишком пресно.
        Не говоря уж о том ощущение силы, что дает Гер внутри. Жаль, что оно так быстро исчезает.
        В общем, я честно себе признался, что хочу еще раз за рябь. Пока отложим эту мысль, как вероятную. Приду в себя - вернусь к обдумыванию.
        Сейчас же я размышлял, какие возможности и способности можно в себе развить. Физические - это понятно. Сила, скорость, реакция. Думаю, раз возможно исцеление, то и это можно усилить. Скорость я бы взял, да и силу... да и все остальное. Вот же... когда большой выбор, то непонятно, что брать.
        А ведь можно еще разум усилить. Только как поможет интеллект в бою? Просчитывать ситуацию, разве что.
        Вот если можно создать нечто, чего нет изначально - тогда открывается принципиально новый уровень возможностей. А что, если я пожелаю бессмертия? Не стареть? А летать? Наверно, у Гера все же должен быть некий предел, а то совсем странная картина вырисовывается.
        Я достал телефон, открывая фотографии монстров. В спокойной обстановке можно подробно рассмотреть детали. Первым в глаза бросалось лицо - грязно белая кожа, словно растрескавшийся известняк, торчала кусками. Так земля трескается от засухи. Бороздки разрывов хоть и не большого размера, но покрывали все лицо.
        Остальное тело аналогично, только ниже шеи начинался некий аналог брони. Или просто более толстые наросты. Такие же известняковые ячейки с трещинами вокруг.
        Оружия обнаружил два - мощная челюсть, вполне подходящая для разрывания плоти, да когти на пальцах. Что примечательно, их было пять. Вполне человеческие кисти, только более вытянутые. Вот же... нужно было рассматривать их подробнее. Когти явно блестели металлом. Может он представляет ценность?
        Я напряг память, вспоминая подробности боя с монстрами. Нет, главное их оружие все же внезапность и скрытность. Мужики не смогли заметить опасность, за что и поплатились. Да и я увидел чисто случайно. Помнится, в первую встречу с аналогичной особью она тоже выскочила внезапно. Вывод - за рябью в любой момент может напасть неведомая хреновина. Значит нужно озаботиться вопросом обнаружения противника.
        Где один монстр, там и другие. Где одни странные способности, там еще найдутся. Кто знает, что еще скрывает рябь в своих мрачных землях. Кстати, было бы неплохо обзавестись аналогичной скрытностью.
        Изучив фотографии, я взялся за флешку. Самая обычная, прямоугольной формы, никаких паролей. Внутри обнаружилось несколько десятков фотографий, пару видео и текстовый файл. Изображение ряби приковало внимание.
        Очень интересно... Получается, эти три мужика где-то раздобыли информацию и собрались в поход. Значит есть те, кто торгует данными, то есть, опытные ходоки, и есть места, где они торгуют. Найти бы.
        Часть фотографий показывала уже виденных монстр, но нашелся и другой вид. Кто бы не готовил материалы, он дал название тварям. Известняковый монстр именовался Кирим. Второй тип - Кротус. Он серьезно отличался от первого. Я залез в файл и ожидаемо обнаружил словесное описание твари.
        Рост единственной встреченной особи - два и два метра. Довольно крупный, здоровее обычного человека. Не смотря на размеры, стояла приписка, что тварь довольно шустрая. Убежать не получится. При этом обладает серьезной силой и умеет передвигаться бесшумно.
        По рассказу, чудовище появилось из темноты, внезапно выскочив на отряд. Промедление стоило одному из бойцов жизни. Беднягу разорвали на две части за секунду. Убивали в итоге группой, расстреляв пару сотен патронов.
        Тут я подзавис. Но оружие же не работает? Файл врет? Или есть разные места, где действуют разные правила? Значит, все же имеет смысл таскать с собой огнестрел, но полагаться на него не стоит. Очень ценная информация мне досталась.
        Я включил ролик, посвященный бою с монстром. Там явно работала хорошо подготовленная группа людей. Сама тварюга впечатляла. Нечто среднее между гориллой и медведем. Единственной ее слабостью, как я понял, была инерция. Кротус делал стремительный рывок, но медленно тормозил. Как с ним сражалась конкретно эта группа, что снимала - непонятно. Видео тщательно подчистили, исключая кадры с самими людьми. Поэтому я довольствовался лишь парой десятков секунд записи, часть которых пришлась на съемку мертвой туши.
        Вывод я сделал только один - от кротуса нужно держаться как можно дальше. Даже не знаю, чем его можно завалить в одиночку, да еще без нормального оружия. Уж точно не пистолетом.
        Как и предыдущая тварь, эта обладала внушительной челюстью и мощными лапами. Замечу, что лапами, способными разорвать человека на двое! Бррр... жуткая смерть. Не хочу знать, справится ли исцеление с таким испытанием.
        Больше ничего полезного в документах не нашлось. В основном рассказывали только про местность. Никаких упоминаний про Гер, богатства или еще нечто ценное.
        На что рассчитывали мужики?
        Получается, информация из файла это не все, что им было известно. Просто еще один кусок знаний, который достался и мне. Желание добраться до данных ноутбука лишь усилилось. Только вот как обойти пароль. Следующий час потратил на шаманские танцы с бубном, ища в поисковике ответ на этот вопрос. Все оказалось значительно проще, чем я думал. Зайдя в безопасный режим, изменил настройки по инструкции из интернета и стал счастливым обладателем доступа к ноутбуку.
        В плане информации не шибко повезло. Нашлись только те файлы, которые я уже успел изучить. Но вот зайдя в браузер и открыв историю, увидел, какими банками пользовался владелец. В том числе нашлись электронные деньги, что больше всего порадовало. Не знаю, как зовут мужика, что подарил мне ноутбук, но на кошельке у него лежало почти триста тысяч.
        Спасибо, дружище.
        Интересно, если переведу на свой счет, это будет слишком палевно? Ладно, пока отложим вопрос. Главное, что я могу эти деньги использовать, например, для оплаты. Придется соблюдать осторожность, но сама возможность бодрила, вызывая глупую улыбку.
        Сейчас же стоит подумать о дальнейших планах.
        Во-первых, очень заманчиво еще добыть Гера. Слишком уж большие возможности открывались. Поднять исцеление и никакие болезни страшны не будут. А то и вовсе получится замедлить старение, и здравствуй, бессмертие. Ну или очень долгая жизнь. Заманчиво? Очень. Но риск, правда, запредельный.
        Во-вторых, раз уж хочу наведаться еще раз за рябь, то нужно позаботиться о защите более комплексно, благо деньги теперь есть. Стоп-стоп. Сначала нужно думать не о броне, а о плане развития. Очевидно, что потребуется не один поход за грань, чтобы достигнуть значимых результатов. Сомневаюсь, что монстры выстроятся в ряд и будут подходить по одному, смиренно подставляя головы, чтобы я их рубил и получал желанный Гер.
        Крайний заход показал, что блуждать можно часами, а потом нарваться на засаду. Значит первостепенной задачей встает вопрос поиска и обнаружения, как противников, так и ряби. Качаем чувствительность, понятно. Нужно еще проверить, насколько Гер изменил мои возможности.
        И раз я повысил внутреннюю скрытность, то желательно позаботиться так же о внешней. Но здесь вопрос решается правильным подбором амуниции. Знать бы, как монстры обнаруживают и выслеживают людей. Видят, по запаху, ощущают Гер - что ими движет?
        Следующую неделю я провел, полностью восстанавливаясь и тщательно подбирая амуницию. Рана по неизвестным причинам быстро заживать отказывалась, даже волноваться начал, но в итоге все закончилось благополучно. Для похода покупал самое лучшее, щедро тратя чужие деньги. Это оказалось не проблемой, учитывая, что любой магазин предоставлял возможность оплатить через сайт. Данные карт у меня есть, а смс для подтверждения приходили на мобильные. Слава тем разработчикам, которые сделали возможность видеть текст сообщения не разблокируя телефон.
        Как не жалко, но от чужих вещей пришлось избавиться. Уверен, есть возможность отследить местоположение мобильника, и поэтому каждую лишнюю минуту, что они у меня, риск неоправданно повышается. Деньги с электронного кошелька я вывел на свой счет, предварительного зарегистрировав новый, на поддельное имя. При желание это вполне можно сделать.
        Товары же заказывал с возможностью самовывоза. Кепка, капюшон, да по возможности как меньше светить лицо. Думаю, транзакцию тоже не сложно отследить, а дальше дело техники. Увидел, где оплачивают картой, отправился туда и встретил меня тепленьким. Поэтому я и шифровался. Не знаю, пытался ли кто выследить, но забирал товар без происшествий, потом тщательно петляя по городу, чтобы избавиться от возможной слежки.
        Паранойя она такая - жрет много сил и времени на суете. Но как говорится, если у вас мания преследования, это не значит, что никто за вами не следит.
        Дополнительно записался на индивидуальные курсы по рукопашке, ножевому бою и стрельбе. Понятно, что быстро не научится. Но драться я и так умею, поэтому тут желание больше привести себя в форму, да вспомнить азы. А по остальному - даже пару уроков серьезно повышают шансы на выживание. Особенно, если находишь понятного тренера с нужным практическим опытом, который доходчиво объясняет, как вести себя в экстремальных ситуациях.
        Куда бить, как бить, как держать нож и так далее. В любом деле нюансов хватает. А в такой деле - любой нюанс это жизнь. Возможно, моя.
        Собрав всю амуницию, я каждый день тратил по несколько часов, чтобы привыкнуть в ней. Бронежилет, сверху кожаная куртка с дополнительными вставками, защищающие уязвимые части тела. Специальные ботинки, шлем, оружие. Привыкнуть нужно ко многому.
        Главный минус - это, конечно же, вес. Со всем этим добром моя скорость падала значительно. А ведь есть еще рюкзак, где хранятся припасы, что также замедляет. И вот думай, то ли идти максимально защищенным, но медленным. То ли идти налегке, сохраняя возможность для маневра.
        Только вот сомневаюсь, что от монстров получится так просто убежать. На крайний случай, тот же рюкзак можно сбросить. Поэтому мой выбор однозначен - защита. Но надо при первой возможности поднять силу и крепость тела. Да и скорость. Мда, хотелок столько, что остается лишь губу закатывать.
        Добытое оружие, как и многие другие компрометирующие вещи я спрятал на чердаке. Да, идея так себе, но чердак моего дома идеально подходил для этой цели. Судя по виду, если там кто и появлялся, то как минимум пару лет назад.
        Пыль, темнота, паутина - типичные признаки запустения. Чердак не типичный, а старых образцов - когда крыша строилась под углом. За счет этого много пространства свободного. Вот в один из углов я и спрятал рюкзак с вещами, закидав каким-то мусором, что лежал здесь же. Обнаружить можно только если искать целенаправленно.
        Теперь нужно найти рябь. Чем я и занялся.

        ГЛАВА 5. ПОТЕРЯВШИЙСЯ

        Следующую рябь удалось найти через три недели. Я наведывался к предыдущей, но там ее уже не оказалось. Как-то странно вели себя проходы, то исчезая, то появляясь. Знать бы алгоритм.
        Вторая нашлась также в заброшенном месте, на пустыре в одном из оврагов. Туда я сунулся от скуки - последнее время поиск по злачным местам города вошел в привычку. Не скажу, что это супер интересно. Лазаешь, леший знает где, с практически нулевым шансом на успех. Хорошо, что я поднял чувствительность. Именно благодаря ей удача и улыбнулась.
        Сейчас я чувствовал рябь приблизительно на расстоянии восьмидесяти метров. Сначала кажется, что мало. В принципе, так и есть, но это если не думать, насколько хуже, когда чувствительность метров десять. Геронутых же я уверенно ощущал метров за пятьдесят. За все время удалось повстречать еще парочку. Что, опять же, кажется дико малым количеством, но с другой стороны - по городу ходят люди с неизвестными способностями. И даже два человека - это огого сколько.
        Смешно, но самым эффективным инструментом поиска оказался велосипед. Можно проехать там, где недоступно машине, при этом сохраняется нормальная скорость. Плюс физическая нагрузка, что тоже полезно для подготовки.
        В этот раз до места я добирался на своей машине. В предыдущий поход пользовался такси, потому что хотел оставить как можно меньше следов. А тачка, стоящая рябом с рябью - ох какой след. Может и глупое решение, не намного лучше, чем пользоваться такси уж точно, но тогда я был на взводе и опасался даже собственной тени. Утрирую, конечно, но сейчас с нервами гораздо лучше. Адаптируюсь?
        Третья рябь походила на первую - нестабильный портал. Если переступлю порог, то сразу обратно вернуться не смогу. Придется искать второй такой же. Риск? О, да. Еще какой. Но я уже принял решение. Так что, только вперед.
        Миг круговерти, и я оказываюсь в неизвестности.

        Черное небо с прошлого раза не изменилось, подавляя мрачностью. Но вот остальная местность отличалась. Вместо рыхлой грязи - твердая почва, да и останков деревьев сохранилось гораздо больше. Если в прошлый раз встречались лишь редкие обрубки, то сейчас я видел старый и мрачный лес.
        Подошел к ближайшему дереву и не смог найти хоть что-нибудь живое. Исполин торчал из земли, будто скелет. Листва, ветки, кора - если это и было, то слишком давно. Лес не превышал и трех метров, к тому же редок на деревья, поэтому видимость сохранялась хорошая.
        Как и ожидал, рябь сходу обнаружить не удалось. Теперь задача на миллион - найти выход. Проверив снаряжение, я вытащил мачете и щит. Пистолет висел на поясе, но им я решил не пользоваться. Можно, конечно, выстрелить и проверить, то это гарантировано заявить на всю округу о своем присутствие. Нет уж - я делаю ставку на скрытность.
        Как следует осмотревшись и выделив пару ориентиров, я отправился бродить по кругу от того места, где появился. По слухам односторонние ряби находятся рядом с друг другом, на что и был расчет.
        Через час я засомневался в правдивости слухов. Это же элементарно, те люди, что уходят за рябь и не находят выхода, не расскажут об этом по понятным причинам. Ибо сдохнут в неизвестности.
        Я шел, аккуратно выбирая маршрут, и вглядывался в каждую тень, будучи готовым дать отпор. Первые минуты тело сковывало напряжение, но чем больше находился здесь, тем быстрее расслаблялся и привыкал. Сложно долго бояться. Но помня участь троих мужиков, сохранял бдительность и выслеживал темные марева, что могут приближаться.
        Окончательно плюнув на поиск ряби в ближайшей местности, я отправился к единственной возвышающейся точке. Идти оказалось долго - километра три, не меньше. Изначально едва различимая тень постепенно вырисовывалась, приобретая очертания башни.
        Я же старался не думать, что будет, если не найду новую рябь. Еды и воды хватит на пару дней. Но гораздо большие опасения вызывает возможность эти дни прожить. Вот что-что, но я сомневаюсь, что если и умру в этом месте, то от голода. Разве что от голода твари, что сожрет глупого меня.
        Постепенно мертвый лес закончился и я вышел на пустырь, где и стояла башня. Сложенная из монолитных блоков, она возвышалась на три этажа, затмевая по высоте все вокруг.
        Сначала я засел вдали, тщательно рассматривая объект. Но сколько не вглядывался, так ничего подозрительного и не нашел.
        Башня впечатляла массивностью. Когда-то давно наверняка это было грозное сооружение, защищающее своих обитателей. Сейчас же уцелела только одна сторона. Воображение легко дорисовывало недостающие части. В грязи, погребенные временем, виднелись обломки блоков. Диаметром башня достигала всех десяти метров, а может и больше.
        Скинув рюкзак и щит, я полез наверх. В стене хватало выбоин, за которые удобно хвататься. Не смотря на разрушения, постройка вызывала столь монументальные ощущения, что я уверовал - ее уже ничего не разрушит. Тем более такое маленькое создание, как человек.
        Вид сверху открылся отличный. Верхний блок вполне подходил, чтобы удобно разместиться - я разлегся, вытянувшись во весь рост, чтобы лишний раз не отсвечивать.
        Здесь наверху гулял холодный ветер, забираясь под воротник и вызывая касаниями мелкую дрожь. Плотнее завернувшись в одежду, я устроился с биноклем, изучая бескрайнюю пустошь.
        В прошлый раз казалось, что здесь царят сплошные сумерки, но нет - сверху я отчетливо видел, что местность различается по освещению. Справа от меня небеса светлели на пару градусов, а вот слева наоборот - чернота сгущалась. Но это не смена дня и ночи. Просто по каким-то причинам одни участки светлее, а другие темнее.
        Никого.
        Сколько бы я не всматривался, вокруг простиралась на десятки километров мертвая земля. Где-то далеко на светлой стороне виднелись горы, но это скорее блеклые тени, лишь отдаленно напоминающие очертаниями.
        Никогда не задумывался, что тишина бывает изматывающей. Когда лежишь дома в одиночестве, это совсем другое. Уютно, спокойно. А вот здесь... лежа на древнем камне, я чувствовал враждебность места. Будто оказался перед пастью злобного хищника, что вот-вот готовится тебя сожрать. Разорвать медленно и смакуя, упиваясь властью и жестокостью.
        Прилетел очередной порыв ветра, сбрасывая наваждение.
        Я встрепенулся и протер глаза, приходя в себя. Главное держать эмоции под контролем. Не та ситуация, когда следует давать волю чувствам.
        Движущееся марево я заметил издалека и заранее. Рассматривал в бинокль и сомнений не оставалось. Ко мне пожаловали гости. Судя по всему, двойка киримов шла по следам. Они еще не видели меня, но вот разобраться, где я шел смогли. Получается, это хорошие следопыты - стоит учитывать в будущем. Готов спорить, что от этих существ не так просто оторваться.
        Их Гер я ощутил метров за пятьдесят, как и в людях. Только сигнал несколько искажался. Если люди ощущались отчетливо, то киримы будто сквозь мутное стекло. Да и то, почувствовал я их наверно потому, что знал, куда обратить внимание. Видимо это связано с маскировкой монстров.
        Твари добежали до башни, и словно гончие метались вокруг, нарезая круги. Я с любопытством наблюдал за повадками противника, изучая. Каждая деталь - это шанс выжить.
        При приближение к башни, двое киримов проявились. Сильных отличий от других особей я не заметил. Все те же известняковые твари. Рюкзак, как и щит, лежали внизу и это единственное, что меня беспокоило. Со мной оставались мачете и нож, чего вполне хватит, но с дополнительной броней я бы чувствовал себя увереннее.
        Тварям потребовалось пару минут, чтобы догадаться, где спряталась их жертва. Впервые я услышал осмысленные звуки от них. Один кирим задрал голову, уставившись на то место, где я спрятался, и зарычал. А через мгновенье они бросились на стену, шустро карабкаясь.
        Вот же... неожиданный поворот. Звуки скрежета цепких когтей о камень подбросили меня вверх, заставляя готовиться к бою. Площадка, которую я занимал, размерами пару метров на метр, так что особо негде разгуляться. Но я ведь на высоте, а это преимущество.
        Монстры лезли с двух разных сторон. Как только показалась рука первого, я хорошенько по ней рубанул, отправляя тварь в полет. Второй кирим за это время успел почти заползти и готовился кинуться на меня. Пришлось падать сверху, чтобы не свалиться и добивать ножом. Пропустил пару чувственных ударов когтями, но броня спокойно выдержала.
        Черный дым вышел из тела мертвеца, проникая в мои легкие. Мгновенье горящих внутренностей и я снова ощущаю силу, что способна даровать способности. О, блаженство...
        Я не представлял, насколько соскучился по этому ощущению.
        И внизу меня ждала дополнительная порция. Осмотревшись, быстро нашел оставшегося кирима. Тот валялся внизу, ели шевелился и готовился сдохнуть.
        Опасности нет, а значит можно смело спускаться, что я и сделал. К моему появлению тварь хрипела, дергая уцелевшей рукой в попытках подняться. Обрубок второй конечности валялся рядом. Крови, как ни странно, нет. Вместо нее нечто напоминающее гной. Он сквозил из раны и рта монстра, видимо вызванный внутренними повреждениями.
        Я собирался добить тварь, но споткнулся о взгляд. Кирим смотрел осмысленно. Я ощущал боль, горечь и отчаянье... а так же облегчение. Так чувствуют себя те, кто давно молит о смерти, но она все никак не приходит.
        Мгновенье замешательства прошло и я опустил клинок на монстра, прерывая жизнь. Черный дым, словно ядовитая змея, медленно поднялся и втянулся в мои ноздри, также проникая в организм через поры. Вот Гер окутывает тело, а вот мгновенно всасывается.
        Ощущения могущества внутри возросло. Так приятно и... так мало.
        Полученный дар я вложил в повышение силы и выносливости. Не знаю, как работал Гер, но достаточно лишь сформировать образ-желание, чтобы направить его. В первую секунду мышцы наполнились тяжестью, а потом тело свело судорогой. Я свалился на землю, трясясь и не понимая, что происходит. Спустя долгую минуту пытка прекратилась, и легкие сделали долгожданный вдох.
        Вот тебе и раз. Впервые перестройка за счет Гера вызывала столь болезненные ощущения. Игры с огнем... ведь никто не знает, что это за черный дым и какую цену придется заплатить за силу, - мелькнула мысль.
        Но желание испытать новые возможности выбило любые размышления о последствиях. Встав, я добрался до рюкзака и надел его. Хм... непонятно. Вроде стал сильнее, но не то, чтобы значительно. Радует, что амуниция ощущается теперь немного легче. Сбросил процентов десять на вскидку.
        Но даже такая мелочь значительно облегчает путешествие. За время прогулки груз с каждый часом тяжел, врезаясь в плечи. А ведь еще неизвестно, сколько тут бродить.
        Осмотревшись, не подбирается ли кто и убедившись в одиночестве, я перекусил и выпил воды. Теперь нужно решить, куда идти дальше. Светлая или темная сторона? Лучше светлая. Темная пугала мрачностью.
        Я шел среди мертвой земли час за часом, но так и не встретил рябь. В моем мире поиск занимал недели, и если здесь также... Дело дрянь.
        Кроме башни встречались и другие постройки. В основном защитные сооружения, по крайней мере, воображение рисовало именно такую картину. Если тут и были обычные дома, то они не смогли пережить время. Остатки мертвого леса смотрели на одинокого путника, что тщетно бродил среди них и безмолвно провожали давно сгнившими глазами.
        Его я заметил через несколько часов, пройдя как минимум десяток километров.
        Кротус.

        Тот, что способен разорвать человека на двое. Спасло то, что эту здоровую тварь я заметил издалека. В отличие от киримов, чудовище не спешило скрываться, бродя смело, словно хозяин этой земли.
        А может так и было.
        Кротуса я засек метров за восемьдесят. Замерев, я боялся пошевелиться и сделать лишних вдох. Чудовище возвышалось среди обрубков деревьев, как скала среди щебня. Оно медленно ковыляло в сторону от меня, и когда достаточно отдалилось, я аккуратно отступил назад, откуда пришел.
        А потом задал такого стрекача, что только пятки сверкали. Пробежал с километр, тяжело дыша и истекая потом. Но слишком уж эта тварь впечатляла размерами. Медленные и ленивые движения, то, как шагала в развалку - это вводило в заблуждение, но я четко помнил, насколько кротус бывает шустрым, когда сражается.
        Свернув от ранее заданного маршрута, я уже спокойным шагом зашагал в другую сторону от территории кротуса. Страх толкал постоянно оглядываться, что я и делал, потому что здешние места устанавливали свои законы. Замечу, что довольно жестокие. Хочешь жить - контролируй обстановку и готовься сражаться.
        Шаг за шагом... Тишина вокруг. Лишь холодные порывы ветра набрасываются и убегают. Мрачные тени скрывают в себе неизвестность. В любом момент затишье может обратиться дракой или смертью. И вот идешь, напряженный как струна, вглядываясь в каждую тень, и не знаешь, когда это кончится.
        Засаду я заметил раньше, чем они меня. Просто в какой-то момент на внутреннем радаре возникло две точки.
        Геронутые.
        Не двигаются, а замерли в одном месте. Первым делом бросился на землю и заполз за корягу, скрываясь из виду. Специально для таких случаев я подбирал черную одежду. Идеально, чтобы прятаться в здешних условиях.
        Вычислить секрет удалось по сигарете. Один из постовых, явно нарушая регламент, спокойно курил. Красный огонек и дым быстро нашептали мне, где они засели.
        Какого же было удивление, когда в бинокль я рассмотрел двух китайцев. Но главное другое, там где люди - там рябь. Иначе бы двое мужчин здесь не сидели столь беспечно.
        За следующие двадцать минут не изменилось ровным счетом ничего. Разве что китаец докурил. Устав бездействовать, я отполз назад, а потом сделал крюк, чтобы обойти пост. Двигался предельно аккуратно, держась на границе чувствительности. Надо ее однозначно поднимать в следующий раз - сильное преимущество перед другими разумными.
        Рюкзак пришлось спрятать, потому что ползти с ним оказалось идеей глупой. Мало того, что дико неудобно, так еще и выдает мое присутствие. Главное запомнить, где я его оставил, но думаю, с этим проблем не возникнет.
        Без груза за спиной передвижение упростилось. Все так же ползком, от одной коряги к другой, я обогнул секрет и уже через пять минут увидел базу, которую охраняли китайцы. И да, это именно база.
        В центре сверкал мощный переход. Впервые вижу такую рябь. Наверно это и есть стабильные проходы, которые не закрываются со временем. Логично, что здесь окапываются сильные группировки. Хотя скорее это государство. Слишком люди напоминали военных.
        Вокруг ряби воздвигли укрепления. В основном мешки с песком, но выглядело вполне надежно. Что киримы, что кротусы просто так не пробьются. Разве что придут здоровой толпой.
        Всего на базе я насчитал около двадцати разумных, вооруженных будь здоров. Начиная от стационарных пулеметов, в количестве восьми штук, по два на каждую сторону, продолжая обычными автоматами и личным оружием. И что-то подсказывает, что раз здесь столько огнестрела, то рядом с рябью оно работает.
        Хватало и обычных палаток. Но самое занимательное - в одной сидели киримы в количестве трех штук. Поймали для исследований? Наверняка. А вот в других клетках сидели люди. И вот если военные китайской внешности, то пленники отличались вполне обычным видом.
        Пожалуй я увидел достаточно, чтобы свалить отсюда. Попасть в клетку ох как не хотелось. Готов спорить, что над пленными проводят опыты. По исследованию Гера, например. Вполне разумный подход.
        Наличие ряби, конечно, заманчиво, но почему-то сомневаюсь, что попаду в свой город. Да и вообще в свою страну. А оказаться где-нибудь в Китае, да без денег и документов... идея граничащая с идиотизмом.
        Кстати, нужно было предусмотреть такой вариант. Попадание в другую страну это, конечно, трешовый вариант, но вот другой город относительно нормален. Только в этот раз я не взял документы и деньги, решив оставить в машине. Дурак. Учитывая, что в этом мире ряби, ведущие в две разные страны, находятся в нескольких часах пути друг от друга... Походу, я попал.
        До рюкзака я добрался благополучно. Уже собравшись окончательно свалить, почувствовал со стороны базы приближение крупкой группы людей. Вещи я прятал в корнях сгнившего дерева. Ничего более подходящего рядом не нашлось, поэтому залез туда сам, чтобы скрыться от чужих глазах.
        Мне повезло. Группа прошла буквально в нескольких метрах. Поверни кто голову, один случайный взгляд и все, нашли бы. Как только Гер не почувствовали. Видимо сработала скрытность.
        Процессия состояла из десяти китайцев, вооруженных не только автоматами, но и холодным оружием. В центре построения вели пленника. Его руки сковывали наручники, а шею затягивал ошейник, цепочка от которого заканчивалась у одного из китайцев. Бедолагу вели будто собаку.
        Не надо быть гением, чтобы понять, что военные что-то замышляют. Пропустив их вперед и убедившись, что больше никто не идет сзади, двинул следом на границе восприятия. Восемьдесят метров вполне достаточно, чтобы оставаться незаметным.
        Шли долго. Как минимум пару часов. И с каждым километром мое плохое предчувствие росло. Именно в той стороне я видел кротуса.
        В итоге китайцы остановились и приковали пленного к одному из деревьев. Блеснул нож и по плечу мужика потекла кровь. Сразу вспомнились акулы, что способны чувствовать эту красную жидкость за многие километры.
        Военные рассредоточились, скрываясь в укрытиях и готовя оружие к бою. Я тоже приготовился. Бежать сразу или потом пока не знаю, но посмотрим по обстановке. Каждый из десяти китайцев геронутый, к тому же они собрались поохотиться на сильного монстра... Скоро в этом месте будет просто клондайк Гера. А у меня лучшие зрительские места. Хотя бы увижу, как работает слаженная группа против сильного чудовища. Информация тоже ценится, знаете ли.
        Кротус появился внезапно. И совсем не там, где ожидали китайцы. Проигнорировав пленного, чудовище возникло из ниоткуда за спиной у одного из военных.
        Я отчетливо видел, как когтистая лапа монстра врезается в спину человека и разрывает на части, выдирая хребет. Черный дым хлынул вверх и через секунду чудовище поглотило его. Вот же...
        Китайцы сориентировались молниеносно. Усиленные Гером, они двигались быстро. Окружив противника, пошла сеча. С собой военные притащили копья - одно из них вошло в тушу чудовища, замедляя.
        Но не тут то было. Кротус рванул вбок, поймав еще одного китайца, что неудачно подставился. Изломанное тело отлетело на несколько метров, где затихло, упав в грязь. Минус второй.
        В следующий вдох еще одно копье вонзилось в спину чудовища, вызвав яростный рык. Я от неожиданности вжался в землю еще сильнее, молясь, чтобы меня не заметили.
        Один из китайцев, вооруженный подобием кувалды, провел удачный удар в колено кротуса, после чего тот упал. Военные набросились на чудовище словно шакалы, жаля и отскакивая.
        Но тварь не спешила сдаваться. Я увидел, как ее мышцы напрягаются, потом на секунду тушу окутывает марево, и кротус прыгает на тройку метров, сшибая и погребая китайца. Следом второй рывок и еще одно тело падает на землю, разорванное на части.
        Тут чудовищу прилетел мощный удар в затылок, дезориентируя. Кротус окончательно взбесился и включил режим берсерка, яростно размахивая лапами. Не успевший отбежать китаец стал пятой жертвой. Удар оказался столь силен, что отлетела лишь голова, будто футбольный мяч, а тело осталось на месте.
        Через десять секунд кротус отправил еще двоих на тот свет, но сам оставался ели живым. Китайцы, действуя предельно аккуратно, забивали тварь. Без шансов. Я отчетливо видел, что не смотря на потери, победят военные.
        Только вот все забыли про пленного. Не знаю как, но он умудрился освободиться, после чего подкрался сзади и напал на одного из китайцев. Это привело к замешательству остальных и кротус сполна воспользовался ошибкой.
        Одно чудовище. Один пленный. Два китайца.
        Напряжение достигло апогея. Один военный боролся с пленным - они валялись по земле, пытаясь убить друг друга. Второй военный сдерживал кротуса, не в силах помочь напарнику. Патовая ситуация.
        Не желая больше оставаться простым зрителем, я скинул рюкзак и бросился вперед. Добить китайца оказалось плевым делом. Я подбежал сзади и ударил ножом, забирая жизнь. Порция Гера взметнулась вверх и вошла в меня, обжигая.
        Уйти в сторону и увернуться от атаки кротуса. Тот на последнем издыхание, но все еще опасен. Вблизи он казался еще свирепее и опаснее. Даже стоя на одном колене, чудовище возвышалось, доказывая право называться свирепым хищником. Но я видел, что жизни в нем осталось мало.
        Рассчитать момент и ударить чудовище. Потом еще раз. А потом еще. В какой-то миг кротус чуть не достал меня. Его когти пронеслись в считанных миллиметрах от лица, но следующий удар стал финальным.
        Обессиленное чудовище завалилось, после чего я подскочил и добил.
        В этот момент я наверняка напоминал древнего воина. Забрызганный кровью, я стоял на трупе поверженного монстра. Героическую картину испортило гигантское облако Гера. Мне показалось, или он значительно чернее, чем я видел до этого.
        Туча взметнулась вверх, сформировалась в щупальца, а потом набросилась на меня, проникая во все поры, нос, уши и глаза. В этот раз не то, чтобы обожгло. Нет, я пылал изнутри. Горел. Гер не просто предлагал сделать сильнее, он требовал, испепеляя нечто большее, чем плоть.
        Рухнув, я из последних сил отдал приказ усилить уже имеющиеся способности. Большая часть ушла в чувствительность. Как показала практика, вовремя обнаружить противника это залог успеха. Скрытность также повысил. И напоследок поднял исцеление, защиту кожи и силу. Придумывать в таком состояние, когда внутри пылает кислота, нечто новое, оказалось выше моих возможностей.
        Тело несколько раз стрельнуло болью, перестраиваясь, а потом сознание прояснилось. Первым делом осмотрелся вокруг, в поисках китайца и пленника. Поразительно, но они еще валялись в грязи, сражаясь.
        С момента, как я присоединился, прошло секунд тридцать, максимум минута, хотя казалось, что вечность. Подобрав выпавшее оружие, я добрался до сражающихся.
        В этот момент китаец находился сверху, пытаясь задушить пленника. Я подошел сзади и перерезал ему горло. Ничего личного. Но общаться с ребятами, что используют людей, как приманку для ловли чудовищ, я не хотел. Впрочем, оставлять пленного в живых тоже особого смысла нет.
        Мужчина выглядел жалко. Видно, что кормили редко, а в плену продержали как минимум неделю. Черные и грязные волосы, синяки под глазами от усталости, следы побоев, изорванная одежда.
        Скинув китайца с себя и утерев его кровь, которая забрызгала пленному все лицо, мужчина уставился на меня, выставив вперед руки.
        - Русский? - спросил он. Я удивился, что встретил земляка, но кивнул. - Убьешь?
        Нет, внезапно подумал я, и отвел оружие. Убивать просто так не хотелось. Но и в друзья набиваться не собираюсь. Медленно отойдя, не рискуя поворачиваться спиной, я бегло осмотрел тела китайцев на предмет ценностей, но ничего путного для себя не обнаружил. Мне бы еды, но они шли налегке. Перед уходом сделал фотографии чудовища. Информация всегда полезна.
        - Эй, спасибо. - крикнул мужчина, когда я уже отдалился. Я снова кивнул, но ничего не ответил. - Тебе в какой город надо? Я знаю, где ближайшая рябь.
        А вот это интересно.

        ГЛАВА 6. НОВЫЕ ЗНАКОМСТВА

        Как оказалось, рябь вела в нужный мне город. Даже не знаю, считать ли это счастливым совпадением. Но если незнакомец выведет к дому, сдержав обещание, то честь ему и хвала.
        Договор мы заключили простой. Он указывает дорогу, я веду, оберегая от опасностей. Вполне нормальное соглашение. Все равно, судя по виду, боец из него сейчас посредственный.
        Назвав незнакомца мужчиной я погорячился. Скорее юноша. Ну или молодой мужчина в районе двадцати-двадцати двух лет. Щуплое телосложение, средний рост, да отросшие до плеч волосы, что сейчас торчали комками. Вот и гадай, как такое создание смогло заполучить Гер. Финальный штрих, мешающий воспринимать всерьез парня, запах. Не знаю, что ему довелось пережить, но гигиена в список точно не входила.
        - Как тебя зовут?
        Парень шел немного впереди и указывал дорогу. Я же внимательно следил по сторонам, да и за ним тоже присматривал. Мы успели отдалиться от места бойни на пару сотен метров.
        - Рад, - все же ответил я, спустя пару мгновений обдумывания, стоит или не стоит давать информацию о себе.


        - Рад? Серьезно? Ну раз если ты Рад, то я Гор.
        На лице парня, когда он повернулся, отразилась череда эмоций. Вздернутая бровь, легкий прищур глаз и холодная усмешка. Слишком дерзкий.
        - И как же ты, Гор, - сделал я паузу на имени, - умудрился попасть в плен?


        - А что, бывают разные способы? Шел себе спокойно, попался китайцам. Дальше все очевидно.


        - Сомневаюсь, что по этим местам можно гулять спокойно.
        Парень ничего не ответил, а я не спешил лезть к нему в душу. Чесалось желание проверить новые возможности, но делать это при постороннем опрометчиво. Единственное, что очевидно - сила возросла еще процентов на двадцать. Теперь рюкзак казался легким, а не обременительным.
        Если посчитать, то поход длится больше семи часов. Приличное время, чтобы измотать любого. Но с новыми возможностями тяготы переносились легко.
        - Сколько нам идти до ряби?


        - Пять-шесть часов.


        - Хорошо. Через час сделаем привал. Китайцев быстро хватятся?


        - Фора в несколько часов у нас точно будет.
        Шагая по мертвой земле, я пытался разгадать, что за человек идет со мной. Как мне кажется, молодые ведут себя иначе. Он только что из плена, а такой вид, будто шагает по набережной курорта. Лишь на ногу хромает, чем выдает измученность организма. Да сутулость намекает на усталость. Лицо же словно айсберг среди болота. Плывет с такой же уверенностью, что все в порядке.
        Через час сделали остановку. Решил поделиться со спутником немногочисленной едой. Жалко, конечно, но если через несколько часов меня ждет выход, то немного подкормить можно.
        Протянутую еду парень взял с независимым видом, даже не подозревая, что реши я иначе, и сидеть ему голодным. Но благодарность все же обозначил, кивнув.
        - Давно ходишь за рябь? - спросил он меня, жуя бутерброд.


        - Относительно. Что с тобой делали китайцы? - я не хотел говорить о себе, поэтому предпочел перевести тему.


        - Исследовали. Опыты ставили. Ничего приятного, в общем.


        - Опыты о том, как влияет Гер на организм?


        - Типа того, да. Не знаю точно. Никто не спешил посвятить меня в планы. Но закрепились они там основательно. Я не первая их жертва.


        - Да, я видел клетки.


        - О, это еще не все. Тех, кого поймали сначала отводят на Землю, где и ставят опыты. Если видел клетки, то и отсутствие лабораторий тоже заметил. А вот потом, получив данные, отправляют обратно.


        - Чтобы использовать, как приманку?


        - В том числе.


        - Почему кротус тебя не тронул?


        - Мне откуда знать? Видно расценил, что я слишком безобидная добыча.
        Слушая парня, сделал пометку, что название чудовища ему знакомо. А значит, он неплохо разбирается в здешних реалиях. После перекуса и отдыха отправились дальше.
        После сражения парень из оружия подобрал лишь нож. Я против такого вооружения решил не возмущаться. Для меня угроза минимальна, так чего нервничать. Даже если этот тип бросится в атаку, что вполне вероятно, учитывая ценность Гера, то кожа и исцеление помогут справиться. Я уж не говорю про повышенную силу.
        Через пару часов пути я почувствовал приближение тварей. Ощущение появилось внезапно и на гораздо большем расстоянии, чем раньше. Думаю, метров двести, не меньше. К тому же, чувствительность повысила не только радиус, но и глубину восприятия.
        К нам приближалось две точки, и я готов спорить, что это точно не кротусы. Скорее всего киримы. Источник Гера достаточно слаб, чтобы воспринимать угрозу всерьез.
        Чудища двигались четко на встречу и должны выйти через несколько десятков секунд прямо на Гора. Я не подал виду, что к нам приближается противник, спокойно дожидаясь развязки событий.
        Киримы выскочили из марева почти незаметно. Для меня. Не знаю, видел их заранее Гор или нет, но среагировать успел. Отскочив в сторону, он как-то умудрился пропустить одно чудовище вперед, прямо на меня. Я только и успел заметить, как второй кирим на мгновенье замер, словно замешкавшись.
        Маневр парня и меня вывел из равновесия на секунду. Благо нож уже лежал в руке. Желание проверить Гора не означало, что я не буду готовиться.
        Раззявив пасть, чудище неслось на меня. Принять первый удар на щит, а второй рукой атаковать ножом. Несколько секунд и дело закончено. Возросшая сила значительно облегчала задачу.
        Взглянув на Гора, увидел, что тот уже разобрался со своим монстром и прямо сейчас вдохнул Гер. Следом и моя порция проникла в организм. Возможно, я привыкаю, но в этот раз обжигало совсем малость. Да и сам черный дым внутри ощущался лишь каплей. В этот раз я его направил на увеличение скорости.
        Парень стоял над трупом, вытирая нож. Ловко он... и даже царапины не получил. И эта задержка кирима перед атакой... Случайность? Или Гор умеет воздействовать на чудовищ? А то и на людей... Темноволосый парень неожиданно предстал в совсем другом свете. А так уж случаен маневр, когда первый монстр бросился на меня?
        Вопросы множились.
        - Прости, случайно вышло. Он как-то проскочил мимо, - виновато развел парень руками. Только вот глаза оставались равнодушными. На секунду показалось, что в них скрывается насмешка.
        Задерживаться не стали и двинулись дальше. Парень вел уверенно, но не шел по прямой, а иногда менял направление. При всем желание, я не мог угадать, куда он ведет.
        С момента моего здесь появления погода успела смениться два раза. Пару часов мы шли при сильном похолодание, когда ветер набрасывался, не зная пощады. В добавок поднялась пыль, состоящая из черного крошева, которое здесь вместо обычной земли.
        Особенно от непогоды доставалось парню. Он вздрагивал от каждого порыва, но продолжал упорно шагать. Я же в броне и одежде умудрялся потеть, какой тут мерзнуть. Но иногда ледяной ветер проникал внутрь, просачиваясь в прорехи, и тогда я вздрагивал вслед за парнем.
        - Ты уверен, что мы правильно идем?
        Из-за пыли видимость упала, и рассмотреть дальше пары десятков метров что либо стало проблемой.
        - Да, через десять минут выйдем к башне. Там можно передохнуть.
        Гор оказался прав. Разрушенное здание вынырнуло внезапно. Как и в прошлой башне, эта состояла из крупных массивных блоков, что умудрились пережить время. Единственное отличие - сохранилось больше кусков и первый этаж, который образовывал удобное укрытие. Им мы и воспользовались.
        - Через час погода успокоится и можно будет продолжить путь. Ты же не спешишь?
        Я хмуро посмотрел на парня, качнув головой. Откуда он столько знает о здешних местах? Уверенно вести несколько часов, разбирая маршрут даже в темноте - это надо уметь. Более того, нужно хорошо знать местность. А значит парень ходил здесь, и не раз. Любопытно. Очень.
        Буря усилилась, достигнув апогея. За нашим укрытием царила настоящая мгла. Как пустынный ураган, только вместо песка черное нечто. Маленькие камушки стучали по камням, что защищали нас, выбивая причудливую мелодию. Странно и мрачно.
        Я не удивился, когда через час, как и сказал Гор, буря прекратилась. Утих ветер, видимость вернулась в норму, а пронизывающий холод, словно нашкодивший щенок, исчез, будто и не было.
        - Через пару часов доберемся, - бросил парень, после чего, как ни бывало, вышел и продолжил путь.
        Затянулся поход. Ноги гудели от усталости, да и плечи остро реагировали на болтающийся груз за спиной. Часовой отдых и усиления слабо помогли. Не так критично пока, пару часов точно выдержу, но потом желательно устроить нормальный привал. А лучше оказаться дома.
        Равнина с редкими деревьями сменилась самым настоящим густым лесом. Нет, они такие же мертвые, как и раньше, только теперь количество увеличилось. Ветки сплетались, как будто мертвецы держались за руки.
        Гор уверено вел одному ему известными тропами. Сам бы я сюда сунуться не рискнул. В темноте, да по такому бурелому, когда вокруг торчат сотни острых веток, что только и думают, как бы впиться в человеческий глаз...
        Я держал парня на виду, соблюдая дистанцию. Да и нож в руке всегда наготове. Мачете не достал, ибо в такой тесноте развернуть не получится. Сразу же заденешь десяток веток.
        Ощущение людей впереди оказалось сродни колокольному звону в поле. Резко и внезапно. Судя по ощущениям, в двухстах метрах от нас минимум пять человек, соприкоснувшихся с Гером. Сказать или промолчать? В первом случае выдам свои способности. Во втором есть шанс нарваться на засаду. Только вот есть подозрение, что с людьми Гор знаком, а значит беда поджидает меня одного.
        Словно почувствовав мое напряжение, Гор остановился и повернулся.
        - Впереди рябь. Она контролируется одной из группировок. Люди нормальные, убивать не станут. Если, конечно, поведешь себя адекватно. Так что ничего не бойся.


        - Кто они?


        - Энтузиасты. Не военные. Группа герунов объединилась, чтобы исследовать эти земли. Держат стабильный проход. Дают возможность вольным, - он окинул меня взглядом, - ходокам пользоваться их услугами. В общем, захочешь, сам узнаешь.
        Я кивнул, отметив для себя новое слово. Герун. Звучит лучше, чем геранутый.
        Гор шагал вперед, а во мне с каждым метром росло напряжение. Когда противник один - это просто. Когда их шесть - совсем другое дело. К тому же это их территория. И никто не говорил, что нет обычных людей, избежавших черного дыма. Так что впереди могут ждать неприятности. Ей богу, я бы с удовольствием ушел, но кроме герунов так же ощущалась рябь. Единственно мне известная.
        Поэтому, либо идти вперед и договариваться на проход, либо поворачивать и шагать в неизвестность.
        Я выбрал первый вариант.
        Метров за пятьдесят Гор постучал по дереву ножом, подавая сигнал. Как-то иначе это действие расценить не получилось. Выждав десяток секунд, он медленно двинулся дальше.
        То ли предупредил о том, что свои, то ли о том, что нужно готовиться к нападению. Стиснув зубы и внимательно смотря по сторонам, я шагал вперед.
        Первым делом увидел укрепления. Как и на базе с китайцами, здесь основная защита строилась на мешках с песком. Простое и сердитое решение. Взял в руки и перенес через портал. Не уверен, что трюк получится повторить с машиной или чем-то схожим.
        Когда подошли ближе, навстречу вышел мужчина с автоматом на перевес. Двигаясь расслабленно, он демонстрировал беспечность и спокойствие. Но я чувствовал и другие взгляды. Готов спорить, сейчас из засады на нас смотрят остальная четверка бойцов.
        - Дикий, ты что ли? Долго тебя не было.
        Я не ослышался, он назвал Гора Диким? Серьезно?
        - Попал в плен.


        - И к кому же?


        - Китайцы поймали. Они в нескольких часах отсюда базу расположили.


        - Вот оно как. А это кто с тобой? Не видел его раньше.


        - Это Рад. Помог мне спастись.


        - И чего ты его сюда привел?
        Говоривший мужчина не обращал на меня внимания, словно тут никого нет. Или я для него пустое место. Впрочем, мне нужно не теплое отношение, а проход.
        - Это моя плата за помощь.


        - Ну если обещал довести до рябы, то вы в расчете. Только вот не уверен, что мы позволим ему пройти. Сам знаешь, здесь чужих не любят.
        Я напрягся и посмотрел на мужчину не с любопытством, а оценивающе. Автомат держит небрежно, но видно, что в любой момент готов открыть стрельбу и нырнуть за укрытие. Бронежилет, каска, защита - стандартный набор для гражданского, который собрался в опасное место. Я одет схоже.
        - Кира здесь? С ней говорить буду.
        Странно, но при очевидной силе на стороне охранников ряби, Гор вел себя спокойно и немного нагло. Походу, они не из одной команды, но хорошо знают друг друга. Тем не менее, после слов парня напряжение возросло. Мужчина с автоматом набычился, а Гору, как мне кажется, на это плевать.
        Я же просчитывал, что буду делать в случае заварушки или отказа пропустить меня. Уверен, оружие здесь работает. Значит, нужно хвататься не за нож или мачете, а за пистолет. До мужика метров пять и между нами навалены мешки с песком, обвязанные колючей проволокой. Просто так не добежишь, тем более быстро.
        Можно метнуться назад и скрыться за деревьями. Думаю пару попаданий я как-нибудь переживу, при условие, что у них нет особо мощного оружия.
        Но, чтоб их всех, в этом случае придется искать новую рябь, что займет неизвестно сколько времени. Мое отношение к незнакомому мужчине резко ухудшилось. Именно этот урод сейчас преграждает путь домой.
        Обстановку разрядила появившаяся из-за укрытий женщина. Едва уловимый жест и мужчина с автоматом отступаем, продолжая контролировать нас.
        - И о чем ты хочешь говорить? - спокойно спросила она.
        Первое, что привлекало в ней внимание - прическа. Мощная коса, сплетенная из явно густых волос, светлым жгутом спадала ей на грудь. Узор дополняли небольшие косички по бокам головы. Удобно и практично, что сказать. А еще - красиво. Как мне кажется это идеальный вариант для женщины, что управляла группой вооруженных людей и сейчас сама держала руку подозрительно близко рядом с пистолетом.
        И да, судя по тому, что она геронутая - барышня далеко не робкого десятка.
        - О проходе. Пропустите нас.


        - Дикий, не наглей. Ты знаешь правила. Работаем только со своими.


        - Ну так сделайте его своим, - пожал плечами парень, будто предлагал очевидный вариант.
        Вместо того, чтобы послать наглеца, она устало вздохнула. Чувствую, Гор их изрядно достал, но почему-то его терпели.
        - Видишь ли, Рад, - она повернулась ко мне, - Пропустить тебя означает засветить нашу базу, и где находится рябь с той стороны. А это риск. Без обид, но видим мы тебя впервые. Нет гарантий, что ты не из правительства или не принадлежишь вражеским группировкам. Понимаешь?


        - Понимаю. Есть возможность решить вопрос? Или есть другие ряби по близости, что ведут в город?
        Я действительно понимал. Сам бы не стал пропускать первого встречного. Да и искренность Киры импонировала. Вместо агрессии, честный ответ. Достойно.
        - Нет, на ближайшие часы стабильных переходов нет. А случайные, сам понимаешь, на то и случайные. Насчет решить вопрос - нужны доказательства, что ты не враг. Единственный вариант - называешь настоящее имя, как тебя найти в сети и прочие данные. Мы проверяем, и если все в порядке - пропускаем.


        - Смешно.


        - Это не шутка, а действительно единственный варианты. Впрочем, ты всегда можешь попытать удачу и найти другую рябь.


        - Прости, Кира, но где уже мои гарантии, что вы не используете информацию против меня?


        - И как мы ее можем использовать? - усмехнулась женщина.
        Я не к месту отметил, что на одной стороне лица при улыбке у нее появляется очаровательная ямочка. Которая сейчас абсолютно не сочеталась с циничным взглядом голубых глаз.
        - Сдать. Заявиться ко мне домой. Шантажировать. Поймать. Убить. Вариантов придумать можно.


        - Шантажировать я тебя и сейчас могу. Впрочем, поймать и убить тоже. Сдавать смысла нет. Пока не перешел нам дорогу, ты нам не враг. Да и сами мы не в ладах с правительством. Уж слишком оно не любит вольных ходоков. К тому же, что нам мешает пропустить и проследить за тобой? Думаешь, это так сложно?
        Логично, чтоб ее. Я ведь не знаю, что с той стороны. Может пустырь какой, а может хорошо укрепленная база. В любом случае, учитывая уровень организации, контроль там есть. А проследить за одним человеком, если есть профессионалы в этом деле, проблемы действительно не составит. С другой стороны, Кира может блефовать и не обладать такими ресурсами.
        В голове мелькнул план... Даю липовую информацию. Один боец уходит проверять. В этом время я сближаюсь с ними, а дальше внезапно атакую, уповая на чудо, исцеление и броню. Не самый плохой вариант, если бы не одно но... Если с той стороны тоже есть люди, то будет мне горячий прием.
        Гор в этот момент стоял и с любопытством наблюдал за торгом.
        - Радислав Комычев. - я назвал полное имя и остальные данные, что запрашивали девушка.
        Внимательно выслушав, она отошла вглубь укреплений, где проинструктировала бойца и отправила его в рябь. Потянулось ожидание.
        Разговор не клеился, поэтому я рассматривал укрытия. Вокруг ряби, на расстояние трех метров, начинался лабиринт из колючей проволоки. Ворвись неожиданно и атака быстро захлебнется. Сами защитные укрытия, в которых скрывались люди, направлены в обе стороны. К ряби и от нее. О многом говорит. Как минимум о здравом смысле, а как максимум об ожидание атаки с той стороны.
        Сами укрепления, как я уже говорил, сложены из мешков с песком. По бокам что-то на вроде времянок - жить сомнительно, а вот переждать бурю самое то. Крыша над головой и минимальные удобства, что еще надо? Сейчас в них скрывались еще два не виденных мной человека. Один отправился за рябь, Кира четвертая, а мужик с автоматом пятый. Если кто еще и скрывается из обычных, то виду он не подает.
        Пока ждали, Дикому принесли еды и воды, да мокрое полотенце, чтобы привести себя в порядок. Должен признать, умывание пошло парню на пользу.
        Посыльный вернулся через двадцать минут. Коротко переговорил с Кирой, после чего она отправилась ко мне.
        - Ну что, ты чист, насколько это вообще возможно. Или настолько хорошо подготовлен, что мы не смогли ничего найти.


        - Вопрос решен или нет?


        - Решен, решен, расслабься.


        - Значит я могу пройти?


        - Да, но за проход придется заплатить, - невозмутимо сказала девушка.


        - Условием была информация обо мне. Я ее дал. Требовать сверх этого - явный перебор, - возмутился я.


        - Информация о тебе - это лишь наша гарантия. Но мы не альтруисты, все имеет свою цену.


        - И что вы хотите? Денег?


        - О, нет. Сомневаюсь, что ты таскаешь их с собой, да еще в должном количестве.


        - Что же тогда?


        - Информация. Расскажи, как прошел твой поход. Интересует, что видел. Это цена за проход.
        Я прикрыл глаза, обдумывая услышанное. Очевидно, что меня юзают в хвост и грифу, используя зависимое положение. Если бы услышал условия вначале - психанул бы и послал. Но теперь, когда уже слил им данные про себя, отступать просто глупо.
        - Хорошо. Спрашивай. - сдался я, принимая условия сделки.
        Дальше начался мягкий допрос. Меня подробно расспросили, что я видел. Начиная от базы китайцев, продолжая встречами с монстрами. На самом деле, ничего страшного не произошло. Единственно, что получила Кира - пару незначительных деталей. В личные дела, такие как способности дарованные Гером, она не лезла, спрашивая только общие вещи.
        - Можешь проходить. Пойдем, провожу. - махнула она рукой, - Дикий, ты тоже идешь или остаешься?


        - Иду.


        - Набери меня вечером.
        Гор лишь отмахнулся, то ли соглашаясь, то ли посылая. Странный парень.
        - Рад, погоди. Не думай, что мы тебя использовали. Просто хотела посмотреть, чего ты стоишь. Вот, держи, - она протянула листок бумаги, - Здесь доступны к информации. В общем, сам разберешься. Если что понадобится, то там есть контакты. Условия сотрудничества там же найдешь.
        Я кивнул, принимая листок. Посмотрю потом, что за презент мне дали. Если есть что полезное, то может изменю отношение к этим разбойникам с большой дороги.
        - С той стороны охрана. Гор проведет. - предупредила девушка. - Удачи.
        Я ничего не ответил и молча шагнул в рябь. Мир перевернулся, а следующий вдох я сделал уже с той стороны. Оказаться в солнечном мире, после мрачных мест за рябью, было столь контрастно, что я аж прослезился от яркого света. Гор возник рядом через пару секунд.
        Оказался я на территории какого-то парка. Рябь скрывалась под навесом, огороженная и обтянутая маскировочной тканью. Парень уверенно зашагал вперед, а я за ним.
        Парк оказался чей-то частной территорией. Много соток личного пространства, на котором расположился особняк. Нас встретила охрана, но видимо Гор здесь свой, потому что нас без лишних вопросов проводили до выхода. Там парня ждала припаркованная машина.
        - Тебя подвести?
        Учитывая, что я с оружием и неизвестно где, предложение ценное. К тому же, скрывать мне нечего. Где я живу они знают.

        ГЛАВА 7. ПРЕДЛОЖЕНИЕ

        ВЕЧЕРНИЕ НОВОСТИ. 

        Сегодня удалось сделать редкие кадры. На одном из объектов, где образовалось неизвестное явление, именуемое рябью, и которое вот уже несколько месяцев контролируют военные, появились пострадавшие. Нашему корреспонденту удалось заснять, как госпитализируют десятки людей.
        Власти по этому поводу отмалчиваются, утверждая, что произошел несчастный случай.
        Как долго людей будут держать в неизвестности и какие угрозы скрываются за рябью - остается лишь гадать.

***

        - Ты не держи зла на ребят, - сказал Гор, - В сравнение с другими они одни из самых адекватных. Могли ведь и не пропустить.


        - Да, но цену они взяли серьезную.


        - На самом деле это стандартная проверка для тех, кто хочет сотрудничать. Не зная, кто ты и можно ли доверять - с тобой никто не захочет иметь дел. А бумага, что дала Кира - поверь, там есть ценная информация.


        - Посмотрим. И как много таких группировок, что владеют стабильной рябью?


        - В основном их контролируют сильные мира сего. Правительство, военные. Частники, которые до сих пор еще не попались - редкий случай. Большинство использует случайные переходы и промышляет от случая к случаю.


        - Я пока не сталкивался с правительством, поэтому не знаю всей ситуации.


        - О, считай повезло. Главное - не попасть в поле зрения. Иначе вцепятся.


        - И что они делают с герунами?


        - Официально их не существует. Не официально - всегда есть риск в один прекрасный день исчезнуть. А вот что дальше, думаю не нужно объяснять. Выбивание информации, эксперименты. Если договоришься, то сотрудничество. Но Гер дает слишком большое усиление, чтобы им разбрасывались. Поэтому сомневаюсь, что работая под колпаком, получится нормально заниматься развитием.


        - Развитием? Ты это так называешь? - бросил я взгляд на парня.


        - Да, а как еще? Вот тобой, что движет? Разве не желание стать сильнее?


        - Ты прав, - ответил я после заминки, признавшись себе, что чувство силы слишком упоительно, чтобы от него отказываться. - А ты поэтому ходишь за рябь? Чтобы стать сильнее?


        - Да, как и большинство, кто посвящен в тему.


        - Как давно возникла рябь?


        - Первые упоминания полгода назад. Были раньше или нет - неизвестно.


        - Странно, что информация о Гере не просочилась в массы.


        - Это никому не выгодно, вот и все. Правительство понимает, что если об этом узнают, то вместо редких одиночек за рябь двинет целая толпа. А геруны не хотят плодить конкурентов. Дураки там быстро умирают. Поэтому сложилась такая ситуация - правда неизвестно, сколько она продлится.


        - Думаешь, рано или поздно платину прорвет?


        - Разумеется, - кивнул Гор, - И что потом будет, остается лишь гадать. Пока мы за рябью словно слепые дети. Слишком это место необычного. А мы им пользуемся столь беспечно.


        - Ты говоришь слишком разумно для своего возраста, - не удержался я от подколки.


        - Возраст... сколько с ним предрассудков, - усмехнулся парень. - Это твой дом?


        - Да, тормозни где-нибудь здесь. Я дойду.


        - Давай. Удачи.
        Я вышел из машины, забрал рюкзак и отправился домой. Шлем и оружие благополучно убрал заранее, поэтому сейчас походил скорее на любителя походов, чем на потенциально опасного ходока. За рябь я уходил вечером, сейчас же царило утро, плавно приближаясь к обеду. Знатно прогулялся, надо бы еще машину забрать.
        После похода, скинуть с себя одежду и залезть в душ - блаженство. Отмокая, обдумывал, как все в целом удачно получилось. Узнал много нового, хапнул изрядную дозу Гера, получил контакты, а главное - вернулся.
        Только вот откровенно напрягало, что непонятные люди с неизвестными мотивами слишком много знают про меня. Но и я про них знаю не мало. Как минимум, где находится стабильная рябь. Так что мы в какой-то мере в патовой ситуации. Сдадут меня - я сдам их.
        А решить вопрос кардинально, убив - ну, это еще нужно умудриться провернуть.
        Размышляя о безопасности, я принялся за изучение обретенных способностей. С чувствительностью понятно - герунов ощущал за двести метров. Рябь чуть с большего расстояния. Крайне серьезное преимущество. Ведь я могу знать, где находится противник, что удобно, как в слежке, так и в бою.
        Взял нож и сделал очередной разрез. Кожа наконец-то стала достойно сопротивляться. Будто режешь дерево - мягкое, но все же значительно прочнее обычной человеческой плоти. Киримы теперь мне не опасны. С их когтями вспороть больше не получится. Расцарапать - думаю, да. Но ничего серьезного.
        Приложив усилие, все же сделал надрез. Ранка заросла за тридцать секунд. Не моментально, но в два раза быстрее, чем было. Замечательно.
        Измерить силу и скорость сложнее. Вот как это сделать в домашних условиях? Да и не совсем понятно, по какому принципу идет усиление. Мои мышцы стали крепче? Форма точно осталась та же. Но, тем не менее, я могу поднимать и нести больший вес - проверенно на практике.
        Попробовал отжаться - получилось превысить обычный максимум в полтора раза не напрягаясь. И как это назвать и измерить? Где предел? Если я подниму тяжелую штангу, организм справится с нагрузкой или будут травмы? Одни вопросы.
        Пока использование Гера представлялось черным ящиком. Результат виден, а вот принцип работы абсолютно непонятен.
        Чтобы проверить скорость, лучшее, что придумал - подкидывать и ловить предмет. Разница чувствовалась, в момент концентрации восприятие ускорялось и тело двигалось чуть быстрее. Вот именно, что чуть. Может процентов на пять-десять общая скорость и возросла. Мелочь, но в бою пригодится.
        Больше трофеев для изучения не было. Только загадочный листок, что дала Кира. На нем я обнаружил пароль и ссылку. Откладывать не стал, и сразу воспользовался.
        Ссылка вела на закрытый ресурс. Нечто среднее между базой данных и форумом. Когда увидел - не поверил. Тут минимум пару десятков герунов обменивались информацией. Даже нашлась самая настоящая база знаний. Полученные бонусы - воистину бесценны. За такой щедрый подарок и доступ? я простил Киру. Оно того стоило и полностью согласен, что к кормушке абы кого подпускать опрометчиво.
        Во-первых, нашлись десятки отчетов о походах. Фото, словесные описания. Все это добро посвящено сбору фактов о местности. Таких вещах, как, например, пылевые бури, время и признаки прихода - нюансов хватало.
        Я завис за компом на несколько часов, жадно впитывая информацию. Чего только не встречалось в мертвом мире, как его называли. Обычные пустоши и леса, которые я уже видел. Черные реки и болота, которые лучше обходить стороной. Скалы, каньоны и черт знает что еще. Я нашел описание нескольких десятков локаций. Очень щедрый и вкусный подарок сделала Кира.
        Во-вторых, что здесь было - описание повадок чудовищ. Например, дискуссия о природе кротуса и наблюдениях. Большинство сводилось к мысли, что он обитает на определенной территории. Угодьях. Сунулся на его зону, стал добычей. Поэтому, если недостаточно подготовлен, рекомендовали как можно быстрее и как можно дальше уносить ноги. Описывались случаи, когда так удавалось спастись и кротус оставлял преследование.
        Киримы тоже упоминались, но почерпнуть принципиально новое знание не удалось.
        В-третьих, чему я удивился больше всего - шли целые дебаты о природе Гера и том, как можно его использовать. Да-да, черт его дери, тут люди делились, каким путем развития можно идти и своим опытом. Конкретики, конечно, было мало. Но любая крупица информации - настоящее сокровище.
        Я узнал, что Гер можно направлять не комплексно, а точечно, что гораздо эффективнее. Например, укрепить всю кожу требует крайне много черного дыма. А вот укрепить одну грудь - гораздо меньше. Получается, за счет продуманного распределения, можно использовать Гер эффективнее.
        Второй момент - направления. Возьмем скорость, которую здесь обсуждали больше всего. Можно поднять скорость реакции, то есть, быстрее реагируешь на события, но тело двигается в прежнем темпе. Или поднять именно скорость тела - двигаешься значительно быстрее, но восприятие остается прежним.
        Третий момент - чем выше поднимаешь способность, тем больше требуется Гера. В принципе, логично, и если задуматься, то так и есть. Жаль, что отсутствует система измерения черного дыма. К тому же, если припомнить, то Гер, полученный от киримов и кротусов отличался. Что бы это значило?
        Изучив базу данных, я задумался, а есть ли смысл еще раз идти за рябь. Ведь цели достигнуты. Я и так по возможностям уже значительно отличаюсь от человека, а каждый поход - дополнительный риск. Так может, раз удалось сорвать куш, остановиться?
        Я отложил вопрос, а на следующий день по интернету пронеслась стремительная новость - власти объявили причастных к ряби потенциально опасными преступниками.
        Тут стоит отметить, что до этого делали акцент на безопасности явления. Ну да, возникают непонятные явления в пространстве, спокойно граждане, все под контролем. О том, что за рябью скрывается по факту совсем другой мир - молчали. Власти и геруны не спешили распространять знания в массы. Поэтому, хоть внимание общественности и было приковано к явлению, но постепенно угасло - привыкли люди, да успокоились.
        А тут бац, заявление, что коснувшиеся ряби опасны. Никаких конкретных речей, но прямым текстом говорилось, что если знаете людей, взаимодействовавших с рябью - они могут представлять угрозу как для вас лично, так и для близких.
        Серьезная новость, если задуматься о последствиях. Геронутым то плевать на такие заявления, они понимают, что к чему и какие риски. Возможно, конечно, мы чего-то не знает и навлечем беду, но это никого не остановит.
        А вот в глазах простого обывателя... Как говорится, у страха глаза велики. Демонизируют ходоков и все, общественность начнет сдавать их на блюдечке.
        Например, увидят соседи, что мое поведение изменилось. Что в странной форме хожу, чего раньше явно не замечалось. Один звонок и меня возьмут на контроль. А там, глядишь, заявятся с проверкой.
        Чувствую себя загнанным зверем.
        На следующее утро, раздавшийся звонок заставил подскочить от неожиданности. Слишком давно мне никто не звонил, да и напряжение последних дней сказывается.
        Я взял мобильный. Номер неизвестен.
        - Слушаю.


        - Рад? Это Кира. Есть минутка?
        Голос женщины я узнал, но это не отнимало удивления. Чего ей нужно?
        - Да.


        - Есть работенка. Связанная с нашей деятельностью. Интересует?


        - Что именно за работа?


        - Подробности только при встрече. Сможешь сегодня вечером?


        - Смотря где.


        - Называй любой адрес, а подъеду. Только не дома, выбери что-нибудь нейтральное и приличное, - голос девушки звучал тепло, словно мы договариваемся на свидание.
        Пару секунд ушло на обдумывание, но встретившись я ничего не теряю, а полученная информация может быть полезной. Кира уже доказала, что умеет быть щедрой, так что я согласился.
        В обговоренное место я пришел заранее, осмотрев обстановку и сделав заказ. Кира появилась почти вовремя, задержавшись на пару минут, что вполне простительно. Вместо брони, она оделась в обычные джинсы и топик в стили милитари, что вполне ей шло. Светлые волосы, сплетенные в этот раз в две косы, делали ее предельно очаровательной.
        Не скажу, что красавица. Чувствовалась в ней некая жесткость и грубость, что отпугивала. Но правильно подобранная одежда, прическа и манеры делали свое дело, добавляя очаровательности.
        - Привет, - улыбнулась она, усаживаясь, - Сейчас, я закажу и поговорим.
        Странно так. Я помню, как эта женщина выжимала из меня информацию, стоя на перевес с автоматом и командуя как минимум четырьмя людьми. А вот сейчас вижу обычную девушку. Диссонанс, однако.
        - Успел отдохнуть после похода?


        - Да, - я решил говорить как можно меньше. Глядишь, скажусь умным.


        - Надеюсь, между нами не осталось обид?


        - Все в порядке. Твой подарок оказался вполне щедрым, чтобы сгладить острые углы.


        - Я рада, что он пришелся тебе по душе. Но давай ближе к делу. Есть работа. По сам знаешь какому профилю. Нужно помочь одному хорошему человеку прогуляться и получить нечто ценное.


        - Вы оказываете услуги эскорта?


        - Типа того, да. Не трудно догадаться, что на них очень высокий спрос.


        - И что требуется от меня?


        - Помочь. Пойдешь в составе группы. Задача - дать заказчику желаемое и уберечь от опасности.


        - Так, а чего вы сами это не сделаете? - прямо спросил я, не понимания мотивации предлагать такие сделки.


        - Рад, не тормози. Мы вполне можем решить дело самостоятельно. Оно простое - и именно поэтому идеально подходит, чтобы проверить неизвестного человека.


        - Какой вам в этом прок?


        - Элементарный. Тех, кто ходит, а тем более умудряется выжить - крайне мало. Поэтому такие контакты полезны.


        - И в чем твоя конечная цель, Кира? Что тобой движет? - девушка на мой вопрос задумалась и немного нахмурилась, - Прости за столь прямые вопросы, но если ты хочешь, чтобы я шел с вами, то мне нужно понимать, что вы за люди и какие мотивы преследуете.


        - Что же, справедливо. Моя цель - создание команды и исследование ряби. - мы сидели в довольно уединенном месте. Шум чужих разговором и музыка лишали возможности подслушать нас или случайно услышать. К тому же, девушка наклонилась и говорила приглушенным голосом.


        - И это все? Непонятно, зачем это лично тебе.


        - Это - главное. Ты задумывался откуда взялась рябь? Что за мир с той стороны? Ведь очевидно, что это не Земля. А на сколько он большой? Какие опасности скрывает, в том числе для нашего вида? Информация -залог выживания. Я хочу в случае чего быть готовой, поэтому и кручусь. Такой ответ тебя устроит? - спросила она с легким вызовом, откидываясь на спинку.


        - Звучит искренне.


        - Мне нет смысла тебе врать. На этом доверие не построишь.


        - Согласен.


        - Ну а ты? Что движет тобой?


        - Честно? - приподнял я бровь. - Я туда попал случайно. Упал со скалы и оказался в безвыходном положение. А потом просто как-то втянулся. Да и получить способности - слишком соблазнительно, чтобы легко отказаться. Но сейчас, даже не знаю. Соваться туда еще раз причин особых нет.


        - То есть, ты хочешь соскочить?


        - Не знаю, Кира. Я пока в раздумьях. - прямо сказал я.


        - Тогда поход с нами может помочь разобраться в мотивах. В конце концов, это не только риск, но и хорошая оплата.


        - Оплата? И сколько же?


        - Пятьдесят тысяч рублей за один поход.


        - Так себе цена за возможность умереть, - сказал я, хотя на самом деле удивился цифре. Это средняя зарплата нормального специалиста за месяц. А тут вопрос максимум на день.


        - Ты никому неизвестный новичок в нашем деле. Наивно ожидать больших гонораров. Сходи несколько раз и ценник повысится раза в два минимум.


        - До какого времени нужно принять решение?


        - У тебя два дня на размышления. Поход через неделю. Но нужно подготовиться. Брать тебя просто так я не хочу. Нужно знать элементарные правила взаимодействия в группе.


        - И что же? Вы займетесь моим обучением?


        - Типа-того. Пару дней так точно погоняем. Или ты против?


        - Да нет. Глупо отказываться от такого. Уж что-то, а из-за глупости погибать не хочется.


        - Я рада, что ты это понимаешь. Дикий хорошо о тебе отозвался. Думаю, он не ошибся. - девушка поощрительно улыбнулась.


        - Насчет Дикого. Он из вашей команды? - спросил я о странном парне.


        - Нет. Он одиночка.


        - А почему называют Диким? Это ведь не настоящее имя?


        - Прозвище. За характер. Парень хоть и молод, но довольно опытный ходок. Большая часть известной информации поступила от него. И да, он славится безумными выходками. За это его не очень любят, но уважают и даже немного опасаются.


        - Вот как... Ему можно доверять?


        - Повода для подозрений он не давал, но... Парень себе на уме. Не могу сказать точно. Он чертовски умный, хотя не показывает этого.


        - А что им движет? Все же довольно молодой, чтобы заниматься таким делом.


        - Как мне кажется, им движет жажда силы.


        - Ну, это многим интересно. - пожал я плечами.


        - Да, но в его случае это скорее похоже на одержимость. Опять же, парень скрывает эту черту, но иногда проскальзывает. Будешь с ним общаться - поймешь, о чем я.
        Разговор как-то сам собой затих. В итоге договорились, что я возьму паузу на размышления, потом дам ответ. Этот вариант Киру устроил.
        Когда женщина ушла, я еще некоторое время сидел, прислушиваясь к ощущениям. В радиусе двухсот метров точно никого из геронутых не было, что успокаивало - Кира приходила одна. Ну или с ней был обычный человек, что тоже нельзя исключать.
        Пищи для размышлений она подкинула вдоволь, хотя предлагать неизвестному человеку рисковое дело странный вариант. Но выглядела женщина вполне честной и искренней. Может и врала где, но я не заметил. Умеет расположить, чертовка.
        Нужно взвесить за и против похода. К чему приведет, если соглашусь? Посмотрю, как действуют опытные люди, получу знания, еще раз окажусь за рябью, возможно обрету Гер. Да и про деньги забывает не стоит. Хоть пятьдесят тысяч не архи большая сумма, но это как минимум пара месяцев жизни. Веский довод для безработного.
        А что будет, если откажусь? Да ничего. Посижу дома в безопасности. А потом что? Либо снова искать рябь самостоятельно, либо устраиваться на работу и возвращаться к обычной жизни.
        Нет, слишком скучно. Поэтому соглашусь. Связи и репутация мне уж точно пригодятся.
        На следующий день я связался с Кирой и обсудил детали, после чего меня пригласили на совместную тренировку. Что же, это будет любопытно.
        Встречу запланировали с утра. В этот раз я попал в место, где рябью и не пахло. Видно для тренировок команда Киры использовала другую территорию. Ничем особым она не отличалась - обычный пустырь с редкими деревьями. Логика понятна, за рябью пейзаж схожий и отрабатывать взаимодействие на такой территории оптимально.
        Забегая вперед, первое впечатление оказалось ошибочным - в этой местности нашлись разные объекты для тренировки. Начиная от мишеней для стрельбы, продолжая различными локациями для отработки взаимодействия: заброшенные здания, болотистые местности и прочие прелести. В общем, самое то, чтобы готовить команду для походов.
        Кроме Киры меня встретило еще четыре человека. Первый - знакомый мужик, что говорил с Гором, держа автомат и не желая меня пропуска. Оставшиеся - двое мужчин и женщина. Каждый - геронутый.
        - Привет. Пойдем, познакомлю с коллективом.
        Для меня встреча была сильным расширением зоны комфорта. Кто-кто, а я всегда оставался далек от войны. А тут, считай, планируем боевую операцию. Сильная смена образа жизни для обычного человека, однако.
        - Это Олег. Ты его уже видел, - указала Кира на знакомого мужика. - Отвечает у нас за военную подготовку и выживание. Большой специалист. Именно он заботится о том, чтобы мы не сдохли раньше времени.
        Мужик никак не прореагировал на представление. Смотрел молча, немного зло и с вызовом. Это личная неприязнь ко мне или характер такой? Выглядел обычно - короткий ежик русых волос, спортивная фигура, да камуфляжная одежа. Единственная приметная черта - едва заметный шрам у виска.
        - Света, - Кира кивнула на единственную девушку после себя, - Наш полевой врач. Если окажешься достаточно глуп, чтобы получить рану, она тебя вытащит.
        Света смотрела нейтрально, но в целом дружелюбно. Темные волосы до плеч, да слегка острые черты лица.
        - Это Тим и Меф. Братья. Тот, что здоровый - наш главный танк, если ты знаком с терминологией компьютерных игр, - Кира обратила внимание на единственного здоровяка среди группы. Он нависал над остальными массивной фигурой. Короткие темные волосы и жесткая борода добавляли ему брутальности. Если он еще и силу с помощью Гера развивал, то лучше под горячую руку не попадаться. Особенно контрастно на его фоне смотрелась миниатюрная Света. - Второй - наш главный следопыт. Если потеряешься, то именно он найдет тебя. Если захочет, - добавила женщина.
        На братьев Тим и Меф не походили от слова совсем. Следопыт среднего роста и жилистый будто прятался в тени брата. Мне даже показалось, что эта способность дарована Гером - настолько он неприметен.
        - Будет хорошо, Рад, если коротко расскажешь о своих способностях. - предложила Кира.
        Я готовился в этому вопросу, поэтому воспринял его спокойно.
        - Насколько открыто в вашей команде рассказывают об умениях данных Гером?


        - В нашем кругу неприятно делиться секретами, - ожидаемо ответила девушка, - Но нужно понимать, чего друг от друга ждать.


        - У меня повышенная сила и немного скорость.


        - Исцеление?


        - Разумеется, - признался я, хотя собирался об этом умолчать. Глупо на самом деле, уверен, это та способность, о которой думают в первую очередь.


        - Хорошо. В принципе, стандартный набор, - Кира сказала это с иронией, признавая мое право на секреты. - Ну что, раз познакомились, приступим к тренировке? Приступим, почему бы и нет.

        ГЛАВА 8. ЭСКОРТ 

        К особняку подъехал черный джип. Я взгляну на часы - надо же, точно в срок. На улицу вышел мужчина в дорогой одежде - не в костюме, а в том варианте, что удобен для повседневной носки. Его можно принять за успешного бизнесмена, но лицо казалось знакомым... Напрягая память, я размышлял, где же его видел.
        Тем временем он поздоровался с Кирой, не обратив на меня внимания, и мы отправились в сердце особняка. Что будет дальше понятно - женщина отведет его в раздевалку, где мужчину полностью запакуют в броню. Следом идет быстрое обучение у Олега. Инструктаж, техника безопасности, все дела.
        Да-да, мужчина, что приехал - тот самый, кого нам предстоит сопровождать. И я вспомнил, где видел его лицо - на плакатах в городе посвященных выборам. Походу, за рябь решила заглянуть большая политическая шишка. Однако...
        Пока есть время решил прояснить вопрос и отправился вглубь территории, где быстро нашел следопыта. Меф сидел возле дерева, едва заметный, и я бы никогда его не нашел, если бы не умел так хорошо ощущать Гер.
        - Слушай, а наш объект, он ведь политик, да? - спросил я, присаживаясь рядом.
        За время тренировок я успел несколько сблизиться с коллективом и самым адекватным мне показался именно Меф. Может потому, что мужчина предпочитал молчать, и говорил исключительно по делу.
        - Узнал? - усмехнулся он. - Тебя это удивляет?


        - Немного. Ведь ходят слухи, что правительство ловит геронутых.


        - Это не слухи, а факт. И правительство не так однородно, как может показаться. Думаешь, верхушка не использует возможности Гера? Да ладно. За возможность получить исцеление и способности многие готовы удавиться и идти по чужим головам. Но места у кормушки не всем хватает.


        - И поэтому привлекают таких фрилансеров, как вы?


        - Да. В обход системы, так сказать.


        - А почему он вас не сдаст? Где гарантии?


        - Потому что многим влиятельным людям выгодно иметь запасной выход на ценный ресурс. Сдавшего быстро удавят.
        Любопытная картина вырисовывается. На словах правительство закидывало народ лозунгами о защите граждан, а само в это время юзало открывшуюся возможность в хвост и грифу. Лицемерно, но удивляться нечему. Я и сам пользуюсь во всю открывшими возможностями, думая исключительно о себе, а не благе народа.
        Инструктаж занял два часа. Я присутствовал лишь на заключительной части и забавлялся, наблюдая за нарастающим раздражением, как политика, так и инструктирующего его Олега. Первому надоело слушать очевидные вещи и он рвался за рябь, а второй мурыжил клиента до посинения, вбивая правила поведения.
        Наша задача проста. Зайти за рябь, найти парочку киримов, дать их убить клиенту. Изначально контракт рассчитан на одно чудовище. Каждое последующее шло бонусом и оплачивалось сверху.
        Кира расценки скрывать не стала. Один поход за одного человека стоил не много, на мало, а пол миллиона рублей. Каждая дополнительно убитая тварь накидывала полтинник сверху. Неплохо, учитывая, что это в худшем случае за день работы.
        Но ведь есть еще и другие бонусы. Прикрытие от сильных мира сего, например. Как мне кажется, Кира здесь далеко не главная. Ведь есть же еще хозяин участка и особняка. Который, по всей видимости, и выступает главной крышей сего предприятия.
        К клиенту я отнесся безразлично. Он мне не жена, чтобы любить. Но и раздражаться по его поводу не вижу смысла.
        После всех приготовлений мы вышли за рябь. Сегодня там дежурила другая команда, чьих имен я не знал. Лишь отметил, что в тусовке людей значительно больше, чем показалось изначально.
        Пиджак, как я решил называть клиента, в первые секунды от увиденного выпал в осадок, сходу потеряв всю спесь и самоуверенность. Черное небо, что в первый раз пробирает до жути. Мертвые деревья, что раскинули ветки-кости в сумраке. Холодный ветер, что внезапно набросился, пронзая до самой души.
        Кира любезно дала десять минут на то, чтобы прийти в себя и уточнила, уверен ли пиджак в походе. Тот быстро восстановил самоконтроль и закивал. Что же, значит работенка не отменяется...

***

        Впереди строя шел Тим. Закованный в броню, здоровяк возвышался над остальными могучим ледоколом. Из оружия - в одной руке щит, в другой приличного размера дубина. И гадать не нужно, чтобы понять, на что пошел Гер. Даже с его габаритами, долго таскать на себя гору железа опрометчиво.
        Не удивлюсь, если Тим готов потягаться по силушке с кротусом. Про киримов и речи не идет. Приложит гигант дубиной, и чудовище улетит, словно футбольный мяч.
        Следом за здоровяком шла Света. Она держалась в двух метрах, но уверен, будь ее воля, подошла бы к Тиму максимально близко. Есть между этими двумя что-то... На тренировке я не раз ловил слишком долгие взгляды этой парочки, направленные друг на друга. Выглядели прилично, но небольшой налет химии так и летал между ними. Особенно это видно, когда гигант защищает женщину, прикрывая спиной.
        Пиджак шел следом. Его закутали в легкую броню по-полной, выдав лишь небольшой щит, да клинок. Самое то, чтобы отразить случайную атаку прорвавшего монстра. Ну или добить чудовище, когда мы его подготовим.
        Брат Тима, следопыт, в данный момент ушел в разведку. Его задача найти киримов и привести к нам. Чем быстрее он это сделает, тем раньше мы вернемся домой. Меф уже демонстрировал мне свое искусство и оставалось только завидовать, насколько мастерски он ориентировался в пространстве. А как ходит - просто сказка. За последние дни он раз десять подлавливал меня, возникая буквально из неоткуда. И даже чутье не всегда помогало. Я только учился держать его постоянно.
        Замыкал отряд Олег. Кира шла с левого фланга, а мне, соответственно, достался правый. Я периодически ощупал спиной взгляд направленный от мужчины, но не подавал виду. Хочется ему пялиться, пусть развлекается.
        Вооружение у группы стандартное - небольшие щиты, да клинки. Подходящий вариант для киримов. При охоте на кротусов, понятное дело, нужно нечто большее. Например, танк.
        Из необычного стоит отметить только камеры, что записывали весь поход. На вопрос, а зачем это надо, Кира ответила, что в первую очередь для анализа и исследований. Если найдем нечто необычное, то пригодится. А вот во вторую очередь, запись будет веским аргументом, если заказчик начудит. Например, сам подставится, получит ранение или умрет.
        В этом случае, как не трудно догадаться, у отряда появятся очень большие проблемы. Вплоть до того, что и лавочку могут прикрыть. Но клиенты разные бывают. Если чудик сам полезет на рожон, нарушив договоренности и правила, и это удастся заснять, то есть шансы спустить ситуацию на тормозах.
        Предосторожность, скажем так. Кира дала четко понять, что клиент должен выжить любой ценой. В идеале - получить желаемое и вернуться домой целым. Ну это и так понятно...
        - И сколько нам еще идти? - обратился пиджак к лидерше.
        Я про себя усмехнулся. Закутанный в броню, да без усилителей, этот товарищ явно не приспособлен к длинным переходам. Изматывает, что сказать. К тому же - чертовски скучно. Шагать по мертвому миру, смотря на удручающий пейзаж - уныло как-то. Никакой романтики и приключений.
        - Мы с вами это уже обсуждали. Неизвестно, - ответила Кира с профессиональной улыбкой и вежливостью, - Самый долгий наш поход длился восемь часов.


        - Да-да, я помню. Просто ожидал несколько другого. А вот скажи... Только пойми правильно. Как такая красивая женщина умудрилась стать лидером военного отряда, да еще ходить в опасные походы? Не хочу обидеть, просто это несколько странно.
        При фразе о красивой женщине и явном флирте, я отчетливо услышал, как скрипнули зубы Олега.
        - Странные времена требуют особого подхода, - лучезарно улыбнулась Кира с видом женщины, которая уже давно устала доказывать свое право быть сильной.


        - О, я вас понимаю и полностью согласен.
        Болтали они долго. Послать мужика Кира явно не могла. Клиент есть клиент. К тому же, это влиятельный человек, поэтому отношения портить чревато. Но, тем не менее, лидерша, развлекая мужика, умудрялась контролировать обстановку, вертя головой в нужную сторону. Наверняка натренировалась за предыдущие походы.
        Остальных членов команды пиджак словно не замечал. Лично меня это устраивало, остальным, думаю, плевать, а вот Олег тихо негодовал, шагая сзади. И чего ему неймется?
        Шел третий час, когда Меф наконец-то привел добычу в наши сети. Все случилось меньше, чем за минуту.
        Вот раздается свист. Отряд замирает.
        - Одна цель. Готовьтесь, - извещает прибежавший следопыт.
        В этот момент из темноты выскальзывает одиночный кирим. Такое чувство, что чудовище растерялось. Бежал за одной жертвой, а тут целая толпа врагов. Тим медлить не стал. С неожиданным проворством для такого гиганта, он сделал рывок вперед, сшибая монстра и прижимая к земле.
        - Подходи! - крикнула Кира пиджаку, - Как только ты ударишь, мы отскочим. Из трупа повалит черный дым. Его нужно вдохнуть. Не бойся и действуй.
        Политик, разглядев, что за жуткие твари здесь бегают, а в первый раз они пугали и еще как, немного побледнел, но в целом держал себя в руках. Откинув щит, он взял клинок двумя руками и подошел к кириму.
        Чудовище отчаянно пыталось вырваться, но это так же бессмысленно, как остановить на ходу поезд. Когти безрезультатно царапали броню Тима.
        Клинок пиджака опустила на тварь, лишая жизни. Не смотря на легкую растерянность, мужик действовал уверенно и даже жестко. Хладнокровия ему не занимать, это точно.
        В тот же момент Тим отскочил, чтобы случайно не забрать Гер. Как и планировалось, пиджак попал четко в облако черного дыма, вдыхая. Его пару секунд крутило, обжигая изнутри, но потом он все же направил Гер, куда надо и пытка кончилась.
        - Вот и все. Поздравляю. - сказала Кира, помогая мужику подняться.
        По себе знаю, поддержка в первый раз ох как нужна.
        Ощущение чужого Гера донеслось издалека вместе с порывов холодного ветра. Я напрягся, вслушиваясь в ощущения. В этот момент команда расслабилась, радуясь завершению контракта. Теперь можно возвращаться, а не бесцельно шастать. Конечно, один убитый кирим это ничтожно мало, но только для опытных ходоков. Для обычного человека, который первый раз - это гигантский шаг вперед.
        Света смотрела теплым взглядом на Тима. Тот гордо лыбился в лучах уважения женщины. Кира помогала подняться пиджаку, и даже Олег на какое-то время расслабился, радуясь успеху.
        Ощущение присутствия чужака усилилось, а в следующую секунду мой внутренний радар вспыхнул десятками точек.
        - Атака! - закричал я, выхватывая клинок.
        Из темноты выскочили силуэты киримов. Я кинулся вперед, врубаясь и снеся первого. Субтильный монстр не выдержал натиска усиленного человека и превратился в переломанное тело. Еще один рывок, и второе чудовище встречает клинок, разрубая на части. Да... сила явно возросла. Даже не привычно.
        Я быстро добил киримов, жадно впитывая Гер. Обернувшись на группу, увидел, что нас атаковали со всех сторон. А говорили, что эти твари толпами не ходят! Ага, как же!
        Прийти на помощь не дал третий кирим, что напал со спины, валя меня на землю. Я покатился вперед, пытаясь сбросить врага, но тот вцепился в спину и не отпускал, рвя когтями одежду. Добраться до плоти у него не получалось.
        Отбросив щит и меч, я поднялся вместе с тварью, что висела сзади и опрокинулся назад, впечатывая всем своим весом кирима в землю. Что-то хрустнуло, раздался жалобный вой и хватка монстра ослабла. Быстро развернуться, выхватить нож и вонзить в плоть чудовища, забирая жизнь, а вместе с ней и желанный Гер.
        Черный дым уплотнился внутри, ласково обжигая.
        Со времени начала атаки не прошло и десяти секунд, но внезапность и расслабленность сыграли свою роль - я видел раненных.
        На каждого члена отряда пришлась минимум тройка тварей, что сейчас отвлекала внимание на себя. Особенно досталось Кире, на которую плотно насели монстры, не давая развернуться. В этот момент жестко доставалось пиджаку, который просто не знал, как отбиться от нескольких кровожадных ублюдков.
        Выматерившись, я ринулся вперед, на ходу подхватывая клинок. Мимо пролет труп кирима, отброшенный ударом здоровяка. Тим взбесился, и сейчас защищал Свету со свирепостью медведя. За них стоит волноваться меньше всего. Гигант готов перебить всю стаю и в одиночку. Вопрос лишь времени.
        Пронесясь мимо Киры и черкнув одну из наседающих на нее тварей, я врубился в киримов, атакующих пиджака. Мужика повалили на землю и сейчас рвали на части. Я видел кровь, но политик еще живой, и даже умудряется активно сопротивляться.
        Первому кириму я умудрился снести голову. Обезглавленный труп завалился прямо на клиента, обильно заливая гноем. Второго монстра пришлось сначала оттащить за шкирку, после чего добить. Еще одна порция Гера досталась мне. А вот за обезглавленного получил пиджак. Пусть будет ему наградой за неудобство.
        К этому моменту команда добивала остатки монстров. Мне довелось увидеть, как работает здоровяк Тим. Последнюю тварь он разорвал на две части голыми руками, впав в состояние берсерка и отбросив оружие. Гер он всасывал с каким-то остервенением и кажется рычанием. А этот мужик довольно жесток...
        Когда до всех дошло, что драка закончилась, Света бросилась к здоровяку успокаивать. Вот те раз. Его еще и из ража выводить надо. Следопыт куда-то умчался проверять территорию. Кира и Олег приходили в себя, раненные. Пиджак валялся в грязи, весь в крови и черт знает еще какой мерзости, но в целом живой. Он безумно вращал глазами, приходя в себя. Вот те и бонусный Гер, дружок.
        Я же прислушивался к ощущениям, но никого не чувствовал. Незнакомец, готов спорить, что это был человек, растворился так же незаметно, как и появился.
        Странная картина вырисовывается. Сначала рядом с отрядом появляется неизвестный геронутый, а потом на нас нападает толпа монстров. Не верю я в такие совпадения. Неужели у команды Киры есть недоброжелатели? Но все равно, как герун смог привлечь чудовищ для атаки? Загадка. И непонятно, есть смысл об этом говорить или лучше промолчать. Светить чувствительность не хотелось.
        Успокоив здоровяка, и убедившись, что Тима можно оставить одного, Света занялась приведением отряда в порядок. Сразу замелькали бинты и прочие медицинские прелести для военных походов. Девушка удивительно преобразилась, превратившись из тихой и скромной во властную, и не чурающуюся жестко командовать, женщину. Ну да, медицина - это ее вотчина, имеет право.
        По итогу Олег оказался с разодранной ногой и теперь хромал. Кире сильно подрали бочину и она с трудом передвигалась. Пиджак отделался десятком глубоких царапин, но он ожидаемо взял исцеление, поэтому раны медленно зарастали. Остальные обошлись без травм.
        Вернулся Меф и доложил, что никого больше в округе не нашел.
        - Странно это. Следов хватает. Но непонятно, откуда взялись чудовища, - сказал он.
        Я же видел, что следопыту есть, что добавить, но при посторонних, то есть при пиджаке, ну или мне, решил промолчать. Интересно, что же он нашел?
        - Собираемся и уходим. Задача выполнена. Все целы. Теперь нужно домой. - подвела черту Кира. От пиджака возражений не последовало. Хватило дядечке впечатлений.


        - Ты идешь ели-ели, - встрял Олег с несвоевременным то ли замечанием, то ли заботой.


        - И что предлагаешь? Понести меня хочешь? У тебя нога у самого ранена. Сам бы дошел, уже хорошо. - огрызнулась лидерша. Чувство слабости ее раздражало.


        - Пусть Тим поможет идти. Он не пострадал.
        Здоровяк нахмурился, и я видел, почему. Свете эта идея не понравилась. Нет, я уверен, что девушка понимает серьезность ситуации, но какая из женщин не собственница? Вот и Тим наверняка чувствовал, что в будущем такое рыцарство ему может обернуться.
        - Я помогу. Пусть Тим идет вперед. Он главная ударная сила.
        Мой голос прозвучал неожиданно. Я сам удивился тому, что предложил. Откуда такое геройство, спрашивается? Света расслабилась и закивала - ее этот вариант устраивал. Олег же наоборот, нахмурился, явно не желая отдавать Киру чужаку, а ко мне он относился именно так.
        Сама же женщина наградила меня долгим и пронзительным взглядом, словно решая, соглашаться или сразу послать.
        - Решайте быстрее. Не хотелось бы здесь задерживаться, - вставил пять копеек пиджак, чем и решил вопрос.


        - Хорошо. Рад помогает мне. Как рана зарастет, пойду сама. Все, двигаем. Меф - на тебе разведка. Убедись, что больше неожиданностей не будет, но держись рядом. Двинули.
        Что же, раз вызвался героем, будь добр исполнять. Закинув щит за спину, а клинок в ножны, я подошел к Кире и подставил мужественное плечо. Не тут-то было. Оказалось, что мы переоценили силы девушки. Пришлось и правда брать ее на руки. Она посопротивлялась для виду, но боль в боку быстро привела в чувство.
        Идя, я чувствовал, как злой взгляд Олега уперся мне в спину. Как бы врага не нажить...
        Полученный Гер я распределил большей частью в чувствительность, остаток закинув в силу. Восприятие уже сегодня помогло, возможно, сохранив жизнь. А вот силушка пригодится, чтобы донести неожиданную ношу до базы. Путь-то приличный. Часа на три минимум.
        Не скажу, что ноша тяготила. Оказалось, что от Киры приятно пахнет, и я незаметно, по крайней мере надеюсь, от девушки наслаждался теплотой близости. Да и чего уж, чувствовать себя героем и правда соблазнительно. Бравый рыцарь спасает принцессу - что может быть для мужчины приятнее?
        Впрочем, неоднозначная ситуация закончилась через двадцать минут. Как и остальные, Кира обладала исцелением, не таким сильным, как у меня, но все же. Поэтому смогла достаточно восстановиться, чтобы продолжить путь своими ногами. Я лишь поддерживал, чтобы девушка не упала.
        Когда доковыляли до базы, все ощутимо расслабились. Вот теперь точно можно! Быстрая проверка у другой группы, обмен новостями и здравствуй, родной мир.
        Возвращение повлияло на пиджака самым благоприятным образом. Мужчина радовался, будто получил подарок на рождество.
        Только вот, как он собирается это скрывать? Ведь геронутые чувствуют друг друга. Вопрос я решил оставить при себе. Раз пошел на высокий риск, отправляясь за рябь, значит учитывает последствия. А может не все геронутые чувствуют друг друга и это редкость? С чего я вообще решил, что это так? По одной встречи с мужиком в подворотне, да личным ощущениям? Вот же... если я ошибся, получается, все телодвижения и суета были напрасны.
        Кира увели клиента в особняк, приводить себя в порядок. Как только дядька полностью исцелится, так отпустят. Мы успели переодеться, вымыться и скинуть с себя броню. Ох какое это блаженство...
        Лидерша вернулась через полчаса.
        - Контракт закрыт. Бонус получен. Так что выдыхаем, претензий к нам нет. Мужик нормальный оказался. Даже поблагодарил, что справились с внештатной ситуацией. А теперь, Меф, рассказывай, что нашел.
        Я в этот момент стоял рядом с командой, но никто меня выгонять не спешил. Не считают нужным скрывать или допустили в ближний круг?
        - Следы странные. Словно они собрались, а только потом атаковали. Никогда такого не видел. - ответил следопыт.


        - Это лишь еще раз подтверждает, что мы мало знаем о ряби. Еще какие-то странные находки?


        - Нет. Но чувствую, что это была не случайность.


        - Думаешь, чудовища умнее, чем нам кажется? - приподняла бровь Кира. Остальные бойцы переглянусь. Как ни крути, но новость плохая. Если чудовища скооперируются, то людям придется туго. Как представишь десяток кротусок, так хочется забиться в дальний-дальний уголок.


        - Надеюсь, нет, - ответил Меф, - Но не исключаю. Слишком они сегодня странно себя вели. Будто хотели целенаправленно уничтожить клиента.


        - Я тебя услышала. Потом посмотрим записи, разберем, что произошло.
        Бойцы разошлись. Остался только я и Кира. Олег хотел ее дождаться, но женщина так посмотрела на мужчину, что тот предпочел ретироваться.
        - Спасибо тебе.


        - Да не за что вроде, - пожал я плечами.


        - Не скажи. Ты первым заметил опасность. Поднял тревогу. Спас клиента. Да и мне помог. Как не крути - молодец, - девушка поощрительно и благодарно улыбнулась.


        - Рад стараться, - кивнул я, принимая похвалу.


        - Ты не против, если я тебе деньги вечером завезу? Налом.


        - Хорошо. Так будет даже лучше.


        - Вот и славно. Тогда до связи. На сегодня все. Надеюсь, тебе с нами понравилось.


        - Было весело, - усмехнулся я.
        Разговор затих и распрощавшись, я отправился домой.
        Вечером, как и обещала, Кира привезла деньги. А с ними бутылку вина, предложив распить за успешную первую операцию, проведенную вместе. Она оделась в длинное платье, распустила волосы и приятно пахла. Я согласился.
        Каким мистическим образом девушка осталась на ночь заметить не удалось. Магия, не иначе. Впрочем, я не возражал.

        ГЛАВА 9. ПОХОД

        Просыпаться в компании хорошей девушки - приятно. Я уже успел позабыть со всей этой суматохой об этом жизненном аспекте. Когда открыл глаза, Кира спокойно посапывала, укатившись ночью на край кровати.
        Ее расслабленное и умиротворенное лицо выглядело красивее, чем обычно. Волосы расплескались по подушке, а одеяло едва закрывало обнаженное тело. Не могу сказать, что девушка не хороша собой, но красота ее отличалась от общепринятых стандартов, которые льют обществу в головы с экранов телевизоров и обложек журналов.
        Валькирия. Жесткая особа, что сказать. Поэтому именно сейчас, расслабившись во сне, она выглядела особенно очаровательно. Взгляд скользил по изгибам шеи и плеч, спускаясь ниже. Фигура выглядела на мой вкус чрезмерно спортивно, но при этом соблазнительно.
        Любование девушкой соскочило на анализ ощущений. Ведь я в впервые нахожусь столь близко в интимной обстановке с человеком, что познал Гер.
        Скользнув в медитацию, я прислушался и погрузился в ощущения. Чужой дым возник перед внутренним взором почти мгновенно. Моя чувствительность, да на столь близком объекте, работала максимально мощно. Так-так-так... что тут у нас.
        Сравнивая с собой, с удивлением обнаружил, что Гера у меня раза эдак в два больше. Ну надо же... Походу причина в кротусе. Сомневаюсь, что кто-то из команды Киры валил чудовище в одиночку. Повезло мне, это однозначно.
        У Киры черный дым распределялся вдоль нервной системы. Сравнил со своим - походу, эта схема отвечает за исцеление. Так же нашлось общее усиление на силу и скорость. Можно сказать стандарт. Разобрать нечто необычное не удалось. Не хватало понимания, как функционирует Гер. Я видел, где находятся основные сгустки, но за что они отвечают - остается гадать.
        Девушка открыла глаза, сфокусировавшись на мне. На ее лицо попробовала набежать туча серьезности, но я достаточно обескураживающе улыбнулся, чтобы задать легкий тон пробуждению.
        - Проснулась? - сонный кивок в ответ, - Завтрака будешь? - еще один кивок, - Хорошо, жди.
        Раз уж такое дело, то не поленился и расстарался. Хорошо, что недавно пополнил холодильник, а то вышел бы конфуз. Омлет, блинчики и кофе - скромный завтрак, что может приготовить холостяк. Кира старания оценила, наградив улыбкой. К этому времени она успела сходить в ванную и сейчас щеголяла в моей рубашке, которая развивалась словно флаг на завоеванной крепости.
        - И что вчера было? - решил я первый прояснить ситуацию.


        - Дорогой, это называется секс. Я думала, ты знаешь.
        Девушка спряталась за кружку кофе. Лишь ехидные глаза смотрели на меня.
        - Да, что-то такое слышал. Спасибо, что прояснила. Но хотелось бы понимать, что тобой двигало и как это повлияет на наше общение.


        - Неожиданно. Редко встречается мужчина, который первым проясняет такие вопросы. Обычно это девушки пытаются узнать, что их ждет.


        - Считай, что я из тех, кто не любит неопределенность, но при это готов спросить мнение женщины.


        - Мм, как завернул то, - еще одна усмешка, - Да ничего особенного, просто проверили хорошо вечер вместе. Расслабься, жениться не обязательно. Мне понравилось, поэтому возмущаться о поруганной чести не буду.


        - Я и не напрягаюсь. Просто неожиданно.


        - Считай это благодарностью за спасение и проявленный героизм. Ты так мило тащил меня окровавленную и даже не жаловался. - улыбка женщина обескураживала.


        - А как к этому отнесутся твои люди?


        - Им-то что? У каждого своя жизнь и в личные дела мы стараемся не лезть.


        - И даже Олег? - прямо спросил я, - Он чуть ли не шипел, когда я тебя нес.


        - А, вот ты про что. - поморщилась девушка, - На самом деле Олег нормальный. Только вот душа у меня к нему не лежит, хоть убей. А он понять и принять отказа не может. Поэтому приходится игнорировать. Но не лишать же себя личной жизни?


        - Ясно. Главное, чтобы это не привело к личной драме.


        - Не приведет. Ты ведь никому не собираешь рассказывать, что мы переспали? - Кира серьезно на меня посмотрела, - Вот и славно. Пусть это будет нашим маленьким секретиком, - заговорщицки подмигнула она.
        Так странно смотреть на нее полуголую у себя дома. Воображение упорно дорисовывало броню и автомат, что сбивало с толку. Поразительный контраст. Жесткая в бою женщина умеет быть игривой и ласковой.
        - Кстати, ты заслужил хорошее отношение от ребят своими действиями. Не скажу, что влюбились в тебя безвозвратно, но немного уважения появилось.


        - До сих пор не могу понять, зачем вы привлекли новичка в столь интимное дело, - пожал я плечами, но при этом принимая похвалу.


        - Для любой серьезной деятельности нужны люди, Рад. Нас пятеро, есть еще команды... Как бы тебе сказать, между герунами идет жесткая борьба за кадры. Не сомневайся, если проявишь себя, то к тебе посыпятся предложения от других.


        - Главное, чтобы не шибко приставучие. Меня пока устраивает статус одиночки, - обозначил я границы, - Но с вами работать понравилось.
        Еще бы не понравилось. Команда Киры это дверь в новый мир. Менее рисковые походы, потому что страхуют. Информация, связи и прочие прелести. Да и деньги тоже нельзя забывать. Оплата походов решала вопрос, как жить в перерывах.
        - Значит, если я еще раз приглашу поучаствовать, согласишься?


        - Ты предлагай, там решим.


        - Ах вот как, - зловеще улыбнулась девушка, после чего подошла ко мне.
        Какое-то время спустя мы лежали в постели и болтали, наслаждаясь моментом.
        - Как ты собирала команду?


        - Случайно. Когда впервые столкнулась с рябью, то чуть с ума не сошла от страха. А потом первый Гер, понимание, какие возможности и риски открываются. Этот мир захватил меня. - девушка откинулась на подушки и предавалась воспоминаниям, - Первыми братья пришли. Потом Света подтянулась. А там и Олег. С каждым как-то случайно знакомились. С кем-то на этой стороне, с кем-то на той, как с тобой.


        - Тим и Света вместе?


        - Заметил, да? Странная парочка, но я не против. Ходят, как коты вокруг друг друга, но все никак сойтись не могут.


        - Так они не вместе? - удивился я.


        - Да кто бы мне сказал. По ним видно, что людей тянет друг к другу. Но когда доходит до дела, они превращаются в робких подростков. Надеюсь, в ближайшее время они определятся.


        - Никогда бы не подумал, что здоровяк не решителен. Чудовищ он рвал на части голыми руками.


        - Это в бою. Сам знаешь, там все иначе. Тим быстро заводится, словно настоящий берсерк. Они с братом довольно жестоки. А рябь дает им то, что в обычном мире сложно получить.


        - А Свету не пугает такой мужчина?


        - Оу, она тоже слега без башни, - рассмеялась Кира, - Но хватит разговоров о других людях. Лучше расскажи о себе. Чем ты занимался до грани?


        - Работал в офисе.


        - Кем же?


        - Редактором.


        - Серьезно? Как-то и не пахнет сражениями. Откуда такая тяга, Рад? - девушка перевернулась на живот и сейчас внимательно смотрела на меня, изучая.


        - Не знаю. Такое чувство, что рябь засасывает, и если коснулся Гера, то он уже не отпустит.


        - Я думала об этом, - на лицо Киры набежала тень, - Тебе не кажется, что Гер меняет не только способности тела, но и характер?


        - Хм...
        Я задумался, анализируя изменения в себе. Глобального ничего не вижу. Если не считать, конечно, что моя жизнь кардинально изменилась. Но что это, следствие выбора или влияние Гера?
        - Особых изменений в себе не замечаю. По крайней мере те, что нельзя объяснить обстоятельствами.


        - Вот и я тоже вижу, Рад. Мы вроде остаемся теми же, но при этом меняемся. Мир, из которого пришел Гер, крайне опасен. Что это за место? Что за здания там? Откуда взялись чудовища? Сколько вопросов...


        - Тебя правда это так сильно волнует?


        - Знаешь, я хотела бы быть уверенной, что своими действиями не навлекаю беду на Землю. Что если кротус заявится к нам? Будут жертвы.


        - А чудовища могут это сделать? - нахмурился я.


        - Случаи неизвестны. Но где гарантии, что статус кво сохранится?


        - Вы занимаетесь только сопровождением или еще чем? - ответил я вопросом на вопрос, пытаясь понять, что стоит за беспокойством Киры. Только слова или какие-то конкретные действия.


        - Разумеется, есть и другие дела. Но об этом ты узнаешь в свое время. Я и так разболтала слишком много.
        Мы еще некоторое время общались, а потом Кира уехала. Мне же стоило подумать, как себя вести с ней и ее командой дальше. Как ни крути, но воспринимать женщину после секса так же, как и раньше, не получится. Надеюсь, это не приведет к проблемам. Все же очевидно, что в походах за рябью личные привязанности чреваты.
        Что по итогу. Я получил Гер, заработал денег, заслужил уважение и репутацию. Ах да, еще узнал, что перед атакой монстров рядом ошивался неизвестный герун. И я до сих пор не сказал об этом Кире, а ведь информация может стоить жизни.
        Посмотрим, посмотрим - свои козыри выкладывать тоже не хочется.
        Странное чувство, когда ты безработный, но вроде при деле. Сделал вылазку за рябь, а чем заняться в свободное время? Этот день проведу бездельничая, а вот как быть дальше... Нужно определиться с планами.
        Не так много вариантов, если честно. При условии, что я не рассматриваю возвращение на обычную работу. Тут либо налаживать связь с командой Киры дальше, либо продолжить одиночные походы. В первом случаи я стану подчиненным, чего категорически не хотелось. Во втором - гораздо больше риска. Напади толпа киримов на меня одного, тут бы и пришел конец подвигам.
        Размышляя над будущим, я залез в интернет и сразу натолкнулся на горячие новости. Власти пытались поймать геронутых, но при этом операции вышли шумными. Жертвы, перестрелки, паника среди гражданских... Конечно, в новостях подавали ситуацию совсем иначе, но для посвященного подоплека событий легко читалась между строк.
        Два случая, когда полиция попыталась поймать геруна. Подозреваемые решили не сдаваться, а устроить настоящую бойню. Один погиб, забрав с собой на тот свет пятерых полицейских. Второму же удалось скрыться в неизвестном направление, тоже оставляя после себя кровавый след.
        Общественность новости взбудоражили.
        Одно дело, когда рябь остается непонятной, но безвредной. Другое - когда в жилые домах и на улицах начинаются кровавые перестрелки. События произошли буквально вчера, когда я был в походе. Интернет почистить не успели, поэтому царила информационная волна с кучей фотографий и видео, как шли сражения.
        Странно, но я легко нашел видео, где геруны показывают явно не человеческие возможности. Впрочем, эти новости быстро подчистили, скрывая.
        Но, тем не менее, правительству пришлось выступить с официальным заявлением. Я лишь посмеялся. Герунов назвали опасными и инфицированными непонятно чем. Место, где они жили закрыли под карантин.
        В общем, очерняли, как только могли, нагнетая на общественность жути. Посыл простой - от геронутых нужно держаться, как можно дальше и сразу звонить в полицию.
        Вот такие пироги.

***

        Кира вышла на связь через восемь дней. Короткая и лаконичная смска извещала, что есть дело и приглашала встретиться. Я согласился.
        До этого девушка никак себя не проявляла, поэтому я решил, что наша интимная история закончилась сама собой. Что вполне устраивало. Сам же я последнюю неделю посвящал тренировкам, нарабатывая нужные навыки.
        Только вот приходилось скрывать способности, а то чрезмерная сила, да и скорость немного отличающаяся от человеческой, быстро вызовут много вопросов. А там недолго и до того, как ко мне заявится отряд бравых парней с автоматами.
        После тех двух случаев кровавых разборок наступило затишье, что ровным счетом ни о чем не говорило. Если такие операции и проводятся, то наверняка максимально по-тихому.
        Вечером я подъехал на базу Киры. Остальные уже собрались. Я думал предложение будет исходить от женщины, и предстоит новое сопровождение, но нет. Оказывается, нас собрал Дикий.
        Пройдя в подвальное помещение, я поздоровался с командой, кивнул Гору и уселся в кресло. Парень стоял напротив нас, ожидая, пока все усядутся. Сейчас он разительно отличался от того пленного, что я сопровождал. Вымытый, без ранений, с чистыми волосами и в дорогой одежде. По одному внешнему виду чувствуется, чем бы парень не занимался, с деньгами у него порядок. Только обычно в таком возрасте не зарабатывают столько, чтобы позволять себе дорогие игрушки. Родители помогают? Тогда это еще страньше. Образ успешного ходока, заслужившего прозвище Дикий, слишком контрастировало с образом золотого сынка.
        - Буду краток. Есть интересное место, куда можно сходить. Предлагаю это сделать совместно. - сходу сказал Гор.


        - Ты же одиночка, - ответила Кира, как главная, - Раньше от тебя таких предложений не поступало. Что изменилось?


        - Идти далеко. Место неизвестное. Одному слишком опасно.


        - А что за место?


        - Смотрите.
        С этим словами Гор развернул стоявший рядом с ним ноутбук. Команда и в том числе я подались вперед, чтобы рассмотреть картинку. Среди привычного пейзажа в дали виднелся силуэт руин.
        - Город? - сразу заинтересовалась Кира.


        - Возможно. Я не дошел. Пришлось возвращаться.


        - И что же тебя спугнуло?


        - Кротус.


        - Ты же знаешь, мы с ним не справимся, - разочарованно сказала Кира, хотя продолжала жадно разглядывать картинку.


        - Чудовище можно и обойти. Я проведу.


        - А если там другие твари? Да и кто знает, какие опасности ждут.


        - Кира, я не понимаю. Ты хочешь отказаться? За такую возможность большинство удавится. Я же предложил вам первым.


        - Нет, не хочу. Но решать будем совместно. Сколько идти до цели?


        - Два с половиной дня.


        - Далеко же ты забрался. - перевела женщина взгляд на парня.
        Я же в очередной раз удивился. Значит Гор ходит в дальние походы. В одиночку. Достойно уважения. На этом фоне как-то не удивляет, что его называют Диким. Я бы, например, не рискнул сунуться больше, чем на сутки. Тем более одному.
        - Что решаем, кто за, кто против? - Кира повернулась к своим.
        Люди задумались, прикидывая варианты. Гор сообщил достаточно информации для принятия решений. Два брата переглянулись и кивнули, Света согласилась сразу за своим здоровяком. Олег тоже кивнул, тяжело вздохнув.
        - Моя команда согласна, - подвела итог Кира.


        - Рад? - взгляды собравшихся скрестились на мне. Прям даже неуютно стало.


        - Я за.
        А что тут еще скажешь. Пропускать веселье? Нет уж. Чутье настойчиво подсказывало, что в этом походе будет интересно. И опасно.

***

        Поход назначили через три дня. Это время тратили на подготовку, тщательно продумывая, что с собой взять. Два с половиной дня до цели, столько же обратно. Неизвестно сколько времени проведем на месте. Но как минимум пару дней заложить стоит.
        Вот и думай, как умудриться утащить с собой запасов на неделю. Каждый из членов группы обладал тем или иным усилением, но ведь мы не в туристический поход идем, а боевой. Кроме еды еще куча брони и оружия.
        В связи с подготовкой, я надежно прописался на базе Киры, оставаясь ночевать. Места здесь хватало, поэтому дополнительный угол для еще одного жильца нашелся.
        Этим то и воспользовался Олег, чтобы подойти пообщаться.
        - Привет, - начал он, а я совсем немного напрягся, ожидая конфликта, - Поблагодарить хотел.


        - За что? - выпал я в осадок.


        - За ту помощь с клиентом. Что спас его. Да и Кире потом помог.


        - Я сделал, что мог.


        - Вот за это и спасибо.
        Мужчина ушел, а мне стало стыдно. Вот же... Если бы он оказался мудаком, было бы проще. Думал, неадекватить будет, а он поблагодарил. А я ведь переспал с женщиной, что ему нравится. Как бы самому чудаком в этой ситуации не оказаться.
        Надеюсь, секрет и правда останется секретом.
        Закончив сборы, выдвинулись в поход. На плечи давила ощутимая тяжесть. Это учитывая, что у меня значительно поднята сила. Или тут другой параметр нужен? Поднять, что ли, крепость костей. Думаю, это будет полезно. Интересно, а насколько не убиваемым можно стать?
        Размышления о Гере отвлекали от однообразия похода. Меф, как единственный следопыт, шел налегке, контролируя подступы. Света болтала со своим Тимом. Как мне кажется, за последнюю неделю они сблизились. Олег пытался говорить с Кирой, но та в основном отвечала односложно, поэтому разговор не клеился.
        А вот Гор и я шли в основном молча. Парень топал впереди и указывал одному ему известную дорогу. Нужно постараться запомнить маршрут, на случай происшествий. Меньше всего хотелось оказаться одному в дебрях мертвого мира.
        Шли мы, кстати, в темную часть.
        Первый привал сделали через шесть часов. Здесь отсутствовало солнце, а смена дня и ночи если и присутствовала, то уловить ее можно лишь по косвенным признакам. Таким, как резкое похолодание и внезапные бури - они приходились в основном на "ночь".
        Под привал попалась уцелевшая башня, в сердце которой мы и укрылись, пережидая непогоду. Олег оперативно развел небольшой огонь и вскипятил воду. Десять минут и горячая еда готова. Что может быть лучше после долгой прогулки, чем скинуть тяжелый рюкзак и славно поесть? Вот и остальные думали также, наслаждаясь пищей.
        - Хорошо идем. Думаю, доберемся быстрее. Дня за два, - сказал за трапезой Гор.


        - Как ты здесь умудряешься ориентироваться? - спросила Кира, рассматривая на парня, - Местность ведь однотипная.


        - Везде есть отличая. Вон, спроси у Мефа - он же как-то читает следы.
        Следопыт, сидящий несколько в стороне от остальных и греющий руки об горячую миску, лишь кивнул.
        - Дикий прав, - вставил слово Олег, - Тут есть ориентиры. Те же башни, смена ландшафта и прочие знаки. Хотя я бы предпочел наличие карты и работающий компас.
        Разбалованным горожанинам приходилось туго. В этот мире отсутствовал интернет, не работала любая электроника и сложные механизмы. Карты, понятное дело, также отсутствовали. Не в любом месте так. К некоторых нормально. Как-то же снимал отряд Киры на камеры походы. В общем, это место кишело странностями.
        - Главное, чтобы Дикий нас отвел обратно, - сказал Тим.
        Голос здоровяка слышать еще не привычнее, чем его брата. Даже не знаю, кто из них молчаливее.
        - Не переживай. Если что, я найду дорогу назад, - вставил его братец, сопроводив слова хищной усмешкой.
        Дикий же наградил следопыта ничего не выражающем взглядом. Словно на пустое место посмотрел.
        - Заканчиваем разговоры, - прервала треп Кира, чувствуя назревающую ссору, - Доедаем и двигаем дальше. Нужно пройти как можно больше за сегодня.
        На ночевку остановились еще через восемь часов. За время перехода на нас несколько раз нападали киримы, но единственное, чего добились чудовища - пополнили объем Гера в отряде. Один раз следопыт нашел территорию кротуса, которого благополучно удалось обойти. Свирепый монстр так и не появился.
        Ночевали в очередной башне. К условной ночи отряд настолько измотался переходом, что сил на разговоры не осталось. Быстро поели, распределили дежурства, да завались спать.
        Мне выпало хранить бдительность третьим по счету. Не особо приятно просыпаться и прерывать сон, но делать нечего - пришлось. К удивлению ночь прошла без происшествий. Как будто этому злобному миру было на нас плевать. Надеюсь, тенденция сохранится.
        Второй день повторил первый до обидного в точности. Даже не знаю, что хуже - монотонность или мрачность. Пейзаж до сумасшествия уныл. Уже давно глаз перестал выделять хоть что-то новое.
        Цель похода показалась под конец второго дня. Вдали, совсем на периферии горизонта виднелась цепочка зданий. Учитывая, на каком расстояние они видны, нас ожидало нечто интересное.
        - Город? - озвучила Света вопрос, который блуждал в головах каждого.


        - Возможно, - кивнул Дикий.
        Я присмотрелся к парню и увидел тень... жадности и торжества. Что-то манило Гора к цели, нечто заветное для него. И тут внезапно до меня дошло, что если мы найдем настоящую ценность, то могут возникнуть проблемы.
        Где гарантии, что, например, отряд Киры не решит убить меня и Дикого, чтобы не делиться добычей? Или любой член команды не поднимет бунт и не перережет остальным ночью глотки?
        Внезапно идея идти вместе перестала казаться столь хорошей, а каждый член отряда предстал в новом свете.
        Гор точно себе на уме. По нем за милю видно, что у парня внутри обитают демоны, а секретов хватит на десяток личностей. Братья наверняка впишутся друг за друга. Света скорее всего с ними. Кира? Хм... Мне было сложно воспринимать девушку в негативном ключе. Думаю, она будет радеть за сохранение команды. А вот что ждать от Олега? Мог он затаить обиду и в обострившийся момент напасть на своих? Да кто его знает.
        А я? Что буду делать, если мы найдем действительно нечто ценное? Должен себе признаться, что делиться Гером хочется меньше всего. Когда себе на все нужды не хватает... но что поделать. Я воспринимал это как неизбежное зло. Но вот что будет, если черный дым не единственное сокровище этих мест?
        - Устраиваемся на ночлег. Завтра мы достигнем цели, - сказал Дикий, отвернувшись от манящего всех зрелища.

        ГЛАВА 10. МЕРТВЫЙ ГОРОД

        Ночью на нашу стоянку забрел шальной кирим. За наглость беднягу разорвали на части. А что он хотел, когда будил людей - терять драгоценные секунды сна никто не хотел.
        Позавтракав, отправились дальше. В чем плюс движения, так это то, что с каждой остановкой припасов становится меньше, а значит ноша легчает.
        Местность неуловимо менялась. Большая часть мест, где я бродил представляла собой степь с редкими вкраплениями мертвых деревьев. Сейчас же мы все больше натыкались на осколки скал, торчащие из земли.
        Они не походи на привычные земные горы. Нет, совсем нет. Скорее уместно сравнивать с кинжалами или огрызками острых костей. То тут, то там, без какой-то либо логики торчали пики. И чем дальше забредали, тем больше их становилось.
        Через пару часов пришло понимание, что искомая цель находится как раз в таких горах. Странно, потому что издалека казалось совсем иначе. Такое чувство, будто горы вырастают, пока мы идем. И чем ближе, тем смелее они вылезают из под земли.
        В связи с этим поход усложнился. Приходилось тщательно выбирать маршрут, благо с нами шел следопыт, который этим и занимался. Но все равно, поднимаясь, то вверх, то снова спускаясь, то обходя препятствия - дорога истощала, словно задалась целью измотать глупцов, что сунулась в эти края.
        Вместе с ландшафтом менялось и освещение. Хоть мне раньше и казалось, что идем в темную часть, но картинка снова оставила обманутым. Здесь встречались самые настоящие просветы, подсвечивающие горы и местность. Будто вместо черного неба образовался дуршлаг.
        Чем ближе мы приближались к конечной цели, тем больше сохранившихся построек встречалось. Тут уже находились не только разрушенные башни, но и другие сооружения.
        Первое время Кира командовала заглядывать в каждое здание, но ничего кроме разрушения и запустения найти не удалось. Поэтому, в итоге решили двигаться, не обращая внимания на случайные находки. Тем не менее, Кира на ходу делала кадры, чтобы потом как следует в них разобраться. Снимала она, кстати, на пленку. Электроника отказывалась работать в этой области, как понимаю.
        - Здесь раньше явно существовала цивилизация, - сказала лидерша.
        Остальная команда шла с мрачным видом, сосредоточенная на контроле обстановки, поэтому промолчала. А мне как-то стало неловко за девушку. Видно же, что ей интересно.
        - Как думаешь, какие они были? - спросил я.


        - Хотела бы я знать. Архитектура относительно похожа на земную. Видно, что строили с умыслом. Значит, эта цивилизация была разумна.


        - Но это их не спасло, - встрял Олег, не обратив внимания, как Кира при этом поморщилась.


        - Да. Мы не знаем, что случилось. Возможно, ответы найдем в тех руинах, что ждут нас впереди.


        - Это город, - уточнил Гор, даже не обернувшись.


        - Надеюсь, там сохранилась хоть какая-то информация, - вздохнула Кира.


        - Или сокровища, - а вот это уже сказал свое веское слово Тим.


        - Как думаешь, киримы и кротусы связаны с цивилизацией, что жила здесь раньше? - спросил я.


        - Разумеется. Только вот вопрос, как именно. Возможно, чудовища послужили причиной разрушения цивилизации, что странно. Не такие они и сильные. Хотя, если представить полчище кротусов, то становится жутко. Другой вариант - монстры и есть остатки цивилизации. Что-то типа зомби-апокалипсиса, как любят придумывать у нас.


        - А как же Гер вписывается в эту картину?


        - Это вопрос на миллион, Рад. Возможно, именно он стал причиной падения.
        Повисла гнетущая тишина. Людям, что впустили в себя черный дым не хотелось думать, что это опасно.
        - Или наоборот, они придумали его, чтобы отбиваться. - бросил Олег.


        - Нам остается лишь гадать. Или найти хоть какую-то информацию.


        - А что ты ожидаешь увидеть в городе? - уточнил я, желая прояснить мотивы людей.


        - Картины, статуи, фрески - все, что прольет свет на тайны этого мира.
        Нет, Кира ради выгоды не предаст - решил я. Она исследователь. Ради знаний и спасения отряда - да, может пойти на жертвы. Чужие. Но вот ради Гера или других ценностей - не знаю. Маловероятно. Но не исключено, что я просто хочу так думать, подгоняя факты под желания.
        А вот фраза Тима про ценности, говорит не в лучшую сторону о нем. Человек ищет выгоду. Хотя, чего это я... Все мы тут ее ищем. Просто для каждого она своя.
        Через пару часов мы столкнулись с первым препятствием. Стеной. Она возвышалась на все пять метров, словно намекая, что нам тут не место. Удивительно, но древнее сооружение умудрилось прекрасно сохраниться.
        - И что делать будем? - озвучила вопрос Света.


        - Ждите здесь. Я схожу, проверю, есть ли дальше проход, - ответил Меф и скрылся в темноте.
        Нам же осталось только устроить привал.
        - В принципе, можно перелезть. Стена старая, много выбоин, есть за что цеплять. - прокомментировал Олег, изучив препятствие.


        - Последнее, что хотелось бы - так это навернуться с нее, - ответила Кира.


        - Это проще, чем кажется.


        - Ну вот и попробуй, раз так уверен.
        Зря она это сказала. Теперь Олег не может отступиться, при этом сохранив достоинство. Эх, женщины, зачем же мужика на слабо брать...
        Олег несколько секунд стоял, размышляя, а потом молча отправился к стене. Вещи он оставил рядом с нами, взяв только нож. Ну вот, началось. Если навернется, то придется ждать, пока исцелится, а это время.
        Но никто не захотел его остановить. Мне даже показалось, всем интересно - получится ли залезть.
        - Ставлю сто баксов, что упадет, - внезапно бросил Дикий. Он спокойно сидел на рюкзаке и с безразличным видом наблюдал, как Олег подходит к стене.


        - Я бы поспорил, но тоже думаю, что упадет. - вставил здоровяк.
        Что за ерунда происходит? Олега же сейчас буквально опустили. Неверие со стороны остальных, теплых чувству ему точно не добавит. А мне есть до этого дело? Буду честен - не особо. Главное, чтобы это не вылилось в конфликт во время похода. Нужно оставаться на чеку.
        В конце концов, здесь командир Кира. Захочет - разрулит ситуацию. Ну или попросит помощи. Да и Олег не мальчик. Нужно вести себя более достойно.
        Тем временем мужчина подошел к стене и примеривался, чтобы взобраться. Первая же попытка показала, что камень крошится только так. Выступ, за который он ухватился, не смог выдержать и минимального веса.
        Когда Олег поднялся на два метра - напряжение и любопытство достигли апогея. Тщательно выбирая маршрут, он просчитывал каждое движение. И вот... он залез.
        Интересно, мне показалось, или я расслышал чей-то горестный вздох?
        - Что там? - крикнула Кира.


        - Город. Разрушенный. Но много зданий цело. С этой стороны есть, где спуститься.
        К этому моменту вернулся следопыт, который доложил, что проходов не обнаружил. Стена упиралась в скалы, и, на удивление, не имела проломов. Странно, учитывая общую разрушенность встречаемых зданий.
        - Придется лезть, - подвела итог лидерша. - Олег, лови веревку!
        Остается только поблагодарить того гения, что догадался взять ее с собой. Веревку закидывал Тим. Закрепив ее, сначала подняли меня, потом вещи и остальных членов команды. Вроде плевая задача, а убили целых полчаса.
        С этой стороны открывался вид на разрушенный город. Его мертвые глазницы смотрели на нас осуждающе из темных провалов зданий. Этому месту не нравилось, что потревожен его покой.
        - Ну что, спускаемся? - спросила Кира.


        - Нужно решить, куда пойдем в первую очередь. Думаю, лучше идти в центр. - ответил ей Дикий, - Логика подсказывает, что самое интересное находится там.


        - Хорошо, двигаемся группой. Меф, идешь с нами, далеко не уходи. Шагаем тихо, не шумим. Тим - ты первый.
        Группа выстроилась в боевой порядок, обнажив оружие. Город угнетал, одним видим заставляя относиться подозрительно к любому темному углу, в любой момент ожидая нападения.
        Сказать что-либо об архитектуре сложно. Уцелевшие здания отличалась массивными блоками. Вот что-то, но на толщине здесь не экономили.
        Мы спустились по лестнице, ведущей от внутренней части стены в какую-то улочку. Назвать ее главной магистралью язык не поворачивался. Вскоре вышли к круговой площади. Вот здесь встретились первые статуи, стоящие в центре круга. У Киры они вызвали особый ажиотаж, и взгляд девушки буквально приковался к находке. Впрочем, остальные от нее не особо отставали.
        Отряд замер возле статуи. Перед нами возвышалась человекоподобная фигура. Только вот разглядеть какие-то характерные черты не получалось. Время не пощадило лицо и большая его часть раскрошилась под гнетом веков. Существо, каким бы оно не было при жизни, укутывалось в каменный плащ. Его руки расходились в стороны, ладонями вверх, но и тут время постаралось, чтобы мы не узнали деталей. Пальцы, как таковые, обломаны.
        - У него хотя бы две руки и есть голова. - прокомментировал Тим. Здоровяк смотрел на статую с легким вызовом, словно представляя, какого сражаться с существом, ее олицетворяющим.


        - Обратите внимание, что оружие отсутствует. Руки расставлены в открытом жесте, но при этом статуя смотрится грозно. - сказал Дикий.


        - Для них этот жест мог быть совсем не мирным, - ответила ему Кира. - Какие твои выводы по увиденному?


        - Пока рано судить. Не удивлюсь, если этим ребятам были доступны силы гораздо большие, чем обычный Гер.
        Слушая Дикого, я отмечал, как он об этом говорит. Вот в чем его цель? Найти нечто большее, чем черный дым? Сразу возникает вопрос, а что такого известно Гору. По словам Киры, он любит бродить в одиночестве. Кто знает, что ему повстречалось на пути.
        И если тут все же существуют ценности, то желательно самому разжиться. При этом выжить.
        - Двигаем дальше, - скомандовала Кира, закончив съемку статуи.
        Дома шли плотным строем и, в принципе, не сильно отличались от того, что можно увидеть на Земле. Видимо архитектурная мысль двух миров пошла схожим путем, и разумные не придумали ничего лучше, чем каменные коробки для жилья.
        В какой-то момент мы вышли на широкий тракт - походу это главная улица. Она изгибалась между скал, которых в городе хватало, и домов. Наша же конечная цель постепенно вырисовывалась все отчетливее, обретая очертания храма - это первая возникающая мысль при взгляде на здание.
        Сооружение возвышалось над всем городом. Пожалуй, оно сохранилось лучше, чем все остальное. Главное, чтобы не рухнуло, когда зайдем.
        Нам потребовалось сорок минут, чтобы дойти до храма.
        Вход венчал темный провал. На петлях висели когда-то мощные ворота, но сейчас они отсутствовали. Уж не знаю, что этому причина - чужая воля или гнет временем.
        Не обращая на группу внимания, под своды здания первым вошел Дикий. У меня сложилось чувство, что даже реши мы остаться здесь, он бы все равно двинул вперед. Асоциальный тип, однако.
        Группа Киры переглянулась между собой, после чего, получив кивок от лидерши, отправилась следом. Я же оказался как бы не приделах. Вот тебе и расклад. Вроде иду с компанией, но чувствую себя одиночкой.
        Мои чувства молчали. Я не ощущал наличие других источников Гера кроме группы, поэтому, обернувшись назад, нет ли кого, двинулся за остальными.
        Глаза быстро адаптировались к мраку. Первый зал встречал величественно, поражая размерами. Не знаю как, но с виду храм казался гораздо меньше, чем изнутри.
        По кругу виднелись разные проходы, уходящие в неизвестность. Стены же покрывали барельефы. Но сохранились они слишком слабо, чтобы показать что-то конкретное. Другое дело - две статуи, что стояли в центре. Вот они выглядели намного лучше, чем та, что мы встретили в городе.
        Два существа возвышались, протянув руки вперед, словно открывая что-то. Те же плащи, что скрывали фигуры. Та же мрачность и величественность. Единственное - удалось наконец-то увидеть лица. И я как-то даже растерялся. В целом похожие на человеческие, они, тем не менее, значительно отличались. По содержанию - нормально и привычно. Глаза, нос, уши. А вот по форме - ну не бывает таких людей.
        - Как думаешь, что означает их поза? - обратился я к Кире, но ответил мне Дикий.


        - Они открывают рябь.
        Его слова приковали внимание остальных, заставив смотреть на статуи совсем иначе, чем до этого.
        - С чего ты так в этом уверен? - вскинулась лидерша.


        - Это всего лишь предположение, не больше.
        Чувствовалась в словах Гора некоторая фальшь. А я в очередной раз задумался, что парень знает больше, чем показывает. Но идею он интересую высказал. Раса, что умела открывать проходы сквозь пространство.
        - Если это так, то готов спорить, что именно это их и сгубило. - сплюнул Тим. Здоровяку не хотелось думать о высоких материях, он мыслил понятиями опасности и личной выгоды.


        - Не исключено, - согласилась Кира, - действуем здесь аккуратно. Помните, что мы не на Земле, и тут могут быть любые сюрпризы. В том числе смертельные.


        - Мы теряем время. Давайте быстро осмотримся, да свалим отсюда. - мрачно проговорил Тим. Здоровяка что-то напрягало и он стал раздражительным. Света успокаивающе коснулась его плеча, но это не помогло.


        - Предлагаю оставить вещи здесь и разделиться. Храм хорошо сохранился, поэтому сначала осмотрим его. Первая команда - Тим, Меф и Света. Вторая - Дикий и Олег. Третья - я и Рад. Возвращаемся через час или раньше, если закончите исследовать.
        Первая тройка кивнула, скинула вещи и устремилась в ближайший проход. Олег же переглядывался с Диким. Чувствуется, что им обоим не нравится распределение. Уверен, что Олег предпочел бы идти с Кирой. А вот Гор... он бы наверняка захотел идти один. Почему Кира распределила нас именно так? Сомневаюсь, что просто от желания побыть рядом со мной. Хочет присматривать за не членами своей команды? Что же, разумно.
        - Пойдем, - бросил Гор, и отправился в свободный проход.
        Его мало волновало, идет ли Олег следом. Столько пренебрежения сквозило в голосе парня, что у его названного напарника скрипнули зубы. Весело им будет.
        - Ну что, Рад. Пойдем и мы? - спросила Кира.
        Я взглянул на нее и молча двинул в оставшийся проход.
        - Рад, не спеши. Здесь есть барельефы, дай рассмотреть.


        - Хорошо. Но лучше сначала проверить остальные помещения, а потом вернуться.


        - Я быстро. - Кира не хотела быстро сдаваться, притянутая любопытством к стенам.
        Чтобы это за здание не было, украшали его по высшему разряду. Кира подсвечивала интересные куски стен фонариком и фотографировала. Чувствую, материала для исследований она наберет прилично. А ведь его продать потом можно...
        Коридор закончился через двадцать метров и мы оказались в следующем здание. Еще несколько статуй изображающих местных существ. Ничего нового, все те же позы и лица. Нашлась лестница, ведущая вниз. Если тут и были вторые этажи, то как на них попасть - неизвестно.
        - Идем вниз? - уточнил я.


        - Разумеется.
        Лестница шла под углом, заворачивая. Уже через десяток метров стало сложно понять, куда она ведет. При входе нашлись следы двери, но проход был оплавлен, будто сюда прорывались с боем. Освещая ступени, мы спускались все глубже в неизвестность.

***

        - Дикий, не спеши. Вместе идем. - бросил Олег парню, что ушел вперед.


        - Я и не спешу. Это ты медленный.
        Олег оглядел очередной зал, оставаясь равнодушным к следам былой цивилизации. Слишком мало сохранилось, чтобы делать выводы.
        - Слушай, чего ты такой засранец, а?
        Гор соизволил развернуться, осматривая мужчину, который рискнул высказаться столь прямо. Чуть наклонив голову, он изучал Олега взглядом натуралиста, поймавшего бабочку.
        - Странный ты. Не задевает, что Кира предпочла Рада, а не тебя?
        Внезапный вопрос сбил с толку мужчину и он покрепче сжал рукоять клинка, что бессознательно держал, идя по неизвестному месту.
        - А ты не думал, что она хочет, чтобы я присмотрел за тобой? - нашелся он с ответом.
        Гор фыркнул и шагнул на лестницу, что вела вниз. Спускаться пришлось долго, не меньше десяти минут. Бог знает, насколько метров вниз вел этот проход. Дикий шел свободно, будто на легкой прогулке. А вот Олег думал, насколько надежны стены, которые явно не внушали доверие своим потрепанным видом. От них пахло вечностью, а тесность лестницы давила на мозг, заставляя пробуждаться потаенные страхи.
        Спуск привел к очередному просторному залу. Диаметром он достигал все пятьдесят метров. Мужчинам приходилось крутить фонариками, чтобы высветить место, где они оказались.
        Единственный выход нашелся прямо впереди от лестницы. Раньше там стояли массивные ворота, огрызки которого валялись вокруг. Чтобы здесь не происходило, но кто-то активно прорывался внутрь.
        - Знаешь, Олег. Лично я ничего не имею против тебя, - заговорил тихо Дикий, привлекая внимание. В полной темноте его слова казались особенно зловещими, - В конце концов, Рад новичок. Да, он спас мне жизнь, - при этим словах Гор поморщился, но так, что его напарник не увидел, - Но тебя-то я знаю дольше. Поэтому мне непонятен выбор Киры.


        - Что ты имеешь ввиду?


        - А ты разве сам не догадываешься? Не думал, где она могла задержаться после похода?


        - Заночевать дома, например, - ответил Олег, сам не до конца веря в свои слова.
        Гор ничего не сказал, молча продолжая идти в темноте. Олег же погрузился в тяжкие раздумья. Кира в последние месяцы предпочитала ночевать на базе, но в тот день ее не было. Мужчина знал это точно, потому что заходил к ней, чтобы поговорить, но никого не обнаружил. А еще она обещала отвезти деньги Раду. Картина, в которую не хотелось верить, вырисовывалась не самая приятная.
        - Пойдем. Чувствую, впереди нас ожидает нечто интересное, - бросил Дикий, отвлекая напарника от гнетущих мыслей.

***

        - Эй, Меф, тут лестница наверх идет.
        Братья и Света дошли до первого зала и сейчас осматривались. Тим помогал девушке выполнять наставление Киры, подсвечивая важные объекты. Здоровяк знал, что за информацию хорошо платят, поэтому с готовностью тратил время на такие странные дела.
        - Фотографируйте быстрее, да пойдемте, - ответил следопыт. Его барельефы не интересовали. Внимание и взгляд мужчины направлены во вне, словно он постоянно прислушивается к чему-то.


        - Все-все, заканчиваю, - буркнула Света, недовольная, что ее торопят.
        Тройка людей подошла к проходу. Первым шел следопыт. Не потому что самый сильный, а по-другой причине. Меф скрывал от всех, кроме брата, что его чувства обострены Гером. Именно это помогало ему мастерски выслеживать добычу и ориентироваться в пространстве. Усиленные глаза не сильно нуждались в освещение, легко адаптируясь к мраку храма.
        Здание являлось частью скалы. Поэтому часть стен и комнат являлись просто обтесанными камнями, имеющие природную основу.
        - Смотрите, вот здесь след от удара, - обратил внимание напарников Меф. - Причем били от души.
        В этот момент группа шла по просторному коридору и остановилась у странного следа. Воронка приличных размеров, диаметром пару метров, намекала, что ударили по стене основательно.
        - Как думаешь, чем это? - спросил Тим.


        - Да кто его знает. На гранату не похоже. Да и вообще огнестрельное оружие. А может причина в другом. Кто знает, какие способности были у местных.


        - Может они были магами? - вмешалась Света.


        - Опять ты за свое? Ну какая магия? - голос следопыта звучал устало. Он любил поспорить с девушкой брата, но иногда это утомляло.


        - Ты говоришь это в мире, где есть пространственные переходы и чудовища. Кто знает, может и для магии здесь найдется место.


        - Она права. Нужно быть аккуратнее. Не хотел бы я повстречаться с тем, кто умеет так бить, - поддержал Свету здоровяк, настороженно вглядываясь в темноту.


        - Боишься драки? - изумился Меф.


        - За тебя боюсь, - огрызнулся его брат.
        Тройка людей шла, выбирая, в какой проход ступить. Поднявшись на второй этаж, они столкнулись с проблемой, что развилки множились. Здание, встроенное в скалу, простиралось неизвестно насколько, и складывалось впечатления, что конца никогда не будет. А учитывая полнейшую темноту и отсутствие освещения, не удивительно, что группе приходилось планировать каждый свой шаг и метить коридоры, из которых они пришли.
        Где-то встречались массивные двери, сохранившие прочность не смотря на суровость времени. Где-то встречались завалы, надежно преграждающие путь. Препятствий хватало. Но встречались и другие, более интересные находки. Статуи стали привычными и Света обзавелась сотней фотографий, стараясь запечатлеть произведения искусства древности.
        Заходя в очередной зал, группа резко остановилась. Впереди идущий Меф выбросил руку в предостерегающем жесте. Свет фонарей быстро высветил в центре помещения изломанную фигуру, что валялась в центре.
        - Он живой? - тихо спросила Света.


        - По всей видимости нет, - ответил ей здоровяк. Он смело вышел вперед, подходя к фигуре.
        Силуэт напоминал те статуи, что они уже встречали. Тот же темный плащ, который сохранился неведомым образом. Сейчас он распахнут настежь, демонстрирую иссохшие ребра. Плоть, как таковая, отсутствовала.
        Кем бы не было это существо, оно находилось в сидящей позе, облокотившись на столб, торчащий прямо из каменного пола.
        - Смотрите, у него на руках цепи, да и по телу тоже, но я не вижу, чтобы они куда-то крепились, - обратила внимание Света, активно снимая.


        - Может разорвал, но спастись уже не успел. - прокомментировал следопыт.
        Протянув клинок вперед, он коснулся кончиком мертвеца. Раздался звон, словно металл ударил о металл.
        - Крепкий парень. Как он сумел сохраниться, когда даже камень рушится?


        - Кто бы знал, - ответил здоровяк. - Не вижу на нем ценностей. Пошли вперед, осмотримся, да будем возвращаться. Время на исходе.
        Его напарники синхронно кивнули, завороженные зрелищем, а потом двинулись дальше.
        Тройка людей уходила в следующий зал и уже не видела, как начал струиться черным дым, окутывая фигуру...

        ГЛАВА 11. ЗАПАДНЯ

        Добравшись ко конца лестницы, нас встретил просторный зал и трупы тех существ, что изображали статуи. Когда первый раз высветил силуэт, то чуть не посидел от страха, настолько это оказалось неожиданным.
        В первом зале нашлись останки трех местных. Закутанные в плащи, непонятно, как сохранившиеся, с торчащими костями, они валялись в разных позах. Один даже нашелся стоящим. Вся его поза кричала, что перед смертью он хотел атаковать. Свет легко проходил сквозь щели в теле, придавая зрелюще совсем уж сюреалистический вид.
        - Как думаешь, что с ними случилось? - спросил я Киру.


        - Судя по позам, и тому, что они сохранились - их явно чем-то обработали. Посмотри, - девушка стукнула клинком по кости и мы услышали отчетливый звон, - Словно металл.


        - Металлические скелеты? Звучит странно.


        - Все это место странно.


        - Интересно, что их убило. И они такими были изначально или стали после смерти.


        - Может это влияние Гера? Допустим, они укрепляли кости, - предположила девушка.


        - Это говорит о том, что мы можем повторить трюк. Но не уверен, что хочу выглядеть, как эти ребята. Хорошо, что не воняют.


        - Плоть если и была, то уже давно сгнила.


        - Давай, снимай их, да пойдем дальше. Что-то мне не по себе стоять в комнате рядом с мертвецами.
        Следующий зал встретил нас разветвлениями. Два прохода вели в неизвестность. Я проверил первый, но там картина повторилась. Тот же просторный зал, следы разрухи, пара трупов, да новые проходы.
        - И куда пойдем? Тут по всюду мертвецы. - бросил я, оборачиваясь к женщине.
        Находиться вдвоем, имея из освещения лишь пару фонарей в абсолютно темном помещение... жутковато, если честно. Мозг упорно дорисовывал в воображение картину, как из темноты выпрыгивает злобная тварь. Приходилось себя контролировать, чтобы не опозориться в глазах Киры.
        - Давай думать. Судя по следам, это место явно атаковали. Возможно, здесь валяются защитники, а может и нападающие. В любом случае, по логике самое ценное должно скрываться в глубине. Туда, куда хотели прорваться атаковавшие.


        - Может они просто зачищали вражеское гнездо.


        - Но это не отменяет того факта, что здесь может сохраниться информация или ценности. Вот, смотри. Здесь по стенам письмена.


        - Толку-то. Язык неизвестен.


        - Да, но кто знает, может получиться разгадать и понять, что случилось с этим миром.


        - Тебя это так волнует? - спросил я, слыша, как меняется голос девушки, когда она говорит про это.


        - Разумеется. Вдруг Землю ожидает та же опасность.


        - Мне кажется, что не все члены команды разделяют твои интересы.


        - Это да. Братья, например, более приземленные. Их интересует в первую очередь материальные ценности.


        - Меня больше волнует Дикий. Парень явно знает больше, чем говорит.


        - Заметил? Да, с ним стоит быть аккуратнее. Но, думаю, ему можно довериться. При этом не забывая оглядываться, разумеется.
        Зал сменялся один за другим. Картина повторялась. Статуи, надписи, мертвецы, следы сражения. Я не эксперт, но складывается впечатление, что арсенал при захвате применяли впечатляющий. Выбоины в стенах размером с человека, снесенные и разрушенные стены, пятна копоти, очерчивающие мертвецов. Следов хватало.
        - Чем дальше идем, тем больше натиска встречаем. Здесь походу шли самые ожесточенные сражения. - поделился я наблюдениями с Кирой.


        - Главное по времени успеть. Ты следишь?


        - Да, по хорошему скоро возвращаться. Но обратно дойдем быстрее, так что можно тут еще походить.


        - Предлагаю идти по прямой в самый конец. Чувствую, там будет нечто интересное.

***

        Тройка людей шла через темноту, освещая коридоры фонарями.
        - Тут ворота, - прокомментировал следопыт увиденное, - Пролезть можно. Идем?


        - Судя по их размеру, там не простой зал, - ответил здоровяк.
        Они стояли перед массивными воротами, встроенными прямо в скалу. Часть из них разрушилась, то ли от чьей-то злой воли, то ли от времени. Но в любом случае, разрушения образовали достаточную щель, чтобы смог пролезть даже здоровяк.
        - Тогда я первый. Вы за мной, - ответил ему Меф.
        Следопыт нагнулся и аккуратно пролез в лаз. Через пару минут его голова показалась обратно и он призывно махнул рукой.
        - Пойдемте, вам понравится зрелище.
        Протиснувшись, троица оказалась в гигантском зале. Размеры поражали, а мощности фонарей не хватало, чтобы высветить потолок или противоположную сторону. Сразу же обнаружились трупы существ, что укутывались в капюшоны и щеголяли голыми костями. Хоть это зрелище и не особо радовало, но люди уже успели привыкнуть, встретив пару десятков мертвецов на своем пути.
        - Похоже на храм, - сказала Света, осматриваясь вокруг.
        Куда бы не падал луч фонаря, взгляд цепляла богатая отделка. Расписан оказался даже пол. Но без нормального освещения воспринять рисунок целиком не получалось.
        Оглядываясь, троица людей добралась до центра помещения. Там их встретила каменная плита, на которой возвышался постамент. Рябом лежал труп существа. Эта особь отличалась от того, что встречались раньше. Крупнее, с толстыми костями, она даже в лежачем положение впечатляла массивностью.
        Но не это привлекло внимание людей. Раньше здесь наверняка находилось какое-то устройство, сейчас разломанное. Его части валялись по всюду. Здоровяк поднял один кусок и его брови радостно поползли вверх.
        - Опа, походу сокровище все же найдено.


        - Что там? - сразу встрепенулся его брат, тоже поднимая обломки, - Металлы? Не скажу, что это, но выглядит богато.


        - Непонятно, почему цвет такой темный. На золото или серебро не похоже.


        - Неизвестно, что тут случилось и сколько времени прошло. Да и не факт, что это земные металлы.
        В то время, пока Света фотографировала, братья оживились, все же найдя нечто ценное. Только вот в этот момент никто не следил за обстановкой вокруг... Иначе бы люди заметили, как у них за спиной мелькнула тень.
        - Что болтать. Забираем с собой, сколько сможем. Дома разберемся. За диковинку много заплатят. А покупателя я найду. - подвел итог здоровяк, скидывая легкий рюкзак, взятый как раз для таких случаев.


        - Кире показывать будешь? - уточнил Меф.


        - Эй, мальчики. Вы же не думаете зажулить добычу? - вскинулась Света.


        - А если так, то на чью сторону встанешь? - поставил вопрос ребром брат ее парня.
        Девушка посмотрела на здоровяка, который смотрел на нее выжидающе, проверяя.
        - Сделайте так, чтобы я ничего не видела. - нашла она компромисс. Подругу, конечно, обманывать не хорошо, но ведь и против своего мужчины не пойдешь.


        - Часть покажем, - ответил Тим, - Но и себя обделять не станем. Нужно еще узнать, что сама Кира найдет. Как бы не оказалось, что наша добыча не самая лучшая.


        - Там решим, собирай давай, - закончил разговор Меф.
        Они споро набивали рюкзак, жадно сгребая остатки былого величия ушедшей раса. Раздавшийся скрежет пронесся словно гром среди ясного неба. Света испуганно вскрикнула, и выронила фонарь из рук, который покатился в сторону, высвечивая фигуру из мрака...
        Братья среагировали мгновенно. Секунда и они стоят рядом с девушкой с оружием на изготовку. Черная тень сделала шаг вперед, давая рассмотреть себя. Это оказался один из тех самых мертвецов, что они видели разбросанными по дороге.
        Черный плащ висел на костях, которые держались неведомым образом, окутанные черным дымом, так похожим на Гер. И глаза... они светились зловещим мраком, обещая кару тем, кто осмелился потревожить покой мертвых.
        - Гребанные зомби, - сплюнул Тим, готовясь врезать чудовищу как следует дубинкой.
        Мертвец сделал еще один шаг. В след за ним тянулись цепи, издававшие звон. Странно, но раньше они хранили тишину, и только сейчас проявили себя.
        Черная фигура сделала резкое движение, и цепь взметнулась вверх, словно хлыст, целясь в здоровяка. Тот не растерялся и принять удар на дубину, что крепко держал в руках. Цепь обвила оружия, захлестывая. Рывок, и Тима выбрасывает вперед от силы толчка.
        Вторая рука мертвеца летит человеку прямо в лицо, желая впиться в плоть, но... Здоровяк оказался быстрее, чем можно было ожидать. Используя инерцию, он выставил перед собой щит и врезался со всей дури в противника. Тварь снесло, отбрасывая назад.
        - Не такой уж и крепкий, - прокомментировал Тим, явно довольный собой.
        Но тут свет от фонарей высветил, как невредимая фигура поднимается... А в след за ней появляются и другие мертвецы, выходя из темноты.
        Оценив опасность и шансы, здоровяк взревел медведем и рванул вперед.
        - За мной! Прорываемся!
        Его брата и девушку уговаривать не пришлось. Меф тащил Свету за руку, отбиваясь клинком от замелькавших цепей, что жалили словно змеи. Одна рассадила скулу следопыту, но тот не обратил внимание. Люди понимали - задержка равноценна смерти.
        - Лезьте! - крикнул Тим, останавливаясь у прохода в воротах, через который они пробирались.
        Его брат не останавливаясь прыгнул вперед, уходя в подкат и проскальзывая препятствие. Света перебиралась дольше, пригнувшись и ударившись об косяк.
        В этот момент мертвецы избивали Тима, атакуя с разных сторон. Здоровяк разил их дубиной, высекая от ударов искры и отбрасывая назад. Но чудовищ набежало слишком много для одного человека. Широко махнув оружием, отгоняя от себя мертвецов, здоровяк прыгнул в щель, но один из монстров успел поймать его целью. Металлический отросток обвился вокруг ноги и тянул назад.
        С другой стороны брата подхватил Меф, и начал тянуть изо всех сил. Пойманный мужчина орал, что дикий зверь. Его брат не отставал, матерясь на всю округу. В какой-то момент он не выдержал, выхватил клинок и рубанул по цепи, едва разминувшись с ногой.
        Столкновение оружие и древняя цепь не пережили. Тим освободился, но его брату это стоило клинка.
        - Вставай, чтоб тебя. Ходу отсюда, - орал следопыт на брата, который прибывал явно в легком шоке от пережитого.
        Собравшись с духом, здоровяк бросился вперед, и вовремя, потому что в этот момент очередной мертвец атаковал Свету. Девушку получилось спасти в последний момент, но чувственный удар она все же пропустила.
        Люди очертя голову бросились вперед. Тим бежал напролом, сшибая щитом всех встречных. Его брат тащил Свету, которая едва соображала, что происходит.
        Погоня постепенно отстала, и через десяток минут они добрались до места встречи, где оставляли вещи.
        - Где эта чертова Кира?! - здоровяк злился от пережитого ужаса и пытался перевести дыхание.


        - Нету их. Хватаем свои рюкзаки и валим отсюда, - припечатал Меф, не желая оставаться и одной лишней минуты.


        - А как же остальные? - не поняла Света.


        - Если они еще живы, то чем мы поможем? Лучшее, что можем сделать - свалить и увести погоню за собой. Ты как хочешь, а я оставаться точно не собираюсь.


        - Света, рюкзак, - жестким тоном поставил точку в вопросе Тим.
        Девушка подчинилась. Через десять секунд группа людей покинула храм, оставив валяться рюкзаки их напарников.

***

        Прямая тропа вывела на обширный зал. Еще несколько раз приходилось спускаться по лестницам, но в итоге мы добрались до конечной цели. Правда глубина и масштабы храма поражали воображение. Боюсь представить, насколько далеко от поверхности и выхода мы забрались. Остается только верить в надежность стен и укреплений. Не хотелось бы оказаться погребенным заживо.
        Финальный зал отличался от тех, что встречались раньше. От самого входа тянулась узкая дорожка, а по бокам ждал обрыв. Мы осветили его и пол виднелся лишь метрах в шести. Если свалиться, то и Гер не поможет.
        - Похоже, это какой-то ритуальный зал. Местные строили с размахом, - Кира говорила приглушенно, пытаясь фонарем выцепить потолок или стены.


        - Узнаем, когда дойдем до середины.
        Спустя добрую сотню метров мы до нее добрались. Нас встретила круглая площадка и целое побоище. Здесь валялась буквально груда мертвецов, впаянные в вечность в самых причудливых позах.
        На легкий шорох за спиной я развернулся мгновенно. Острие клинка уставилось четко в лицо Дикому.
        - Не думал, что вы сюда доберетесь, - спокойно сказал парень.
        Из тени рядом вышел и Олег. Эта двойка подкралась в темноте, - понял я. Значит они отключили фонари. Хотели напугать? Детские выходки, чтоб его. Но вот что-что, но на лицах этих ребят я почему-то веселья не видел. Олег так вообще смотрел холодно.
        - Вы как, в порядке? - спросила Кира. - Нашли что-нибудь?


        - Из интересного только это место. - ответил Гор, - Ну, если не считать десятков трупов местных.


        - Вы давно здесь?


        - Пару минут.
        Повисла пауза. Не знаю почему, но я ощущал возрастающее напряжение, от которого не хотелось убирать клинок.
        Дикий не стал задерживаться и пошел к центру круга, аккуратно переходя через мертвецов. Мы словно завороженные смотрели, что сделает парень. Не все трупы укутывались в плащ. Некоторые скрывались завернутые в лоскуты. Их кости покрывали жгуты иссохших мышц, как у древних мумий. Рядом валялись осколки оружия и брони, настолько ужасно сохранившихся, что невозможно разглядеть, как они выглядели раньше.
        Тем временем Дикий дошел до центра и остался возле самой крупной особи. Наклонившись, парень взял и потянул вверх перчатку, что одета на кисть мертвеца. Проста так она сниматься не захотела. Гор выхватил клинок и рубанул по телу, отрубая конечность.
        В этот момент я отчетливо увидел торжество на лице парня. Подозрение усилилось...
        - Дикий, не хочешь объяснить, что это? - спросила Кира холодным тоном.


        - О, я лучше покажу, - у парня явно поднялось настроение и он улыбнулся. - Видишь ли, дорогая Кира, я кое-что знаю о цивилизации, что раньше жила в этих местах. Они обладали интересными способностями. Перемещаться в пространстве, например. И вот эта перчатка...
        Часть брони существа, что валялось рядом с Гором, на перчатку походило отдаленно. Парень крутил ее перед лицом, давая рассмотреть не только себе, но и нам. Она оставляла пальцы открытыми, покрывая металлом лишь внутреннюю часть ладони.
        В следующий миг события пустились вскачь.
        Один из мертвецов, которые, как мне казалось, никогда уже не будут двигаться, шевельнулся. Так пробуждаются от долгого сна. В след за первым чудовищем разом пришли в движение и остальные. Помещение наполнилось скрипом и стонами, пробирая до ужаса.
        Гор не обратил на это внимания, продолжая смотреть на перчатку. Когда из его руки повалил черный дым - я не удивился. Просто принял, как свершившийся факт, что парень знает, как обращаться с артефактом.
        Один из мертвецов попробовал наброситься на Дикого, но тот ловко увернулся и сжал череп рукой. Перчатка вспыхнула, черное облако взметнулось во все стороны, а потом всосалось обратно в артефакт.
        - Спасибо, что помогли дойти. Счастливо оставаться, - махнул нам Дикий рукой, после чего вытянул руку с перчаткой вперед. Вдох и перед ним открывается рябь. Выдох и парень исчезает.
        Ступор длился считанные секунды.
        - Бежим! - крикнула Кира и развернулась к выходу.
        Я поддержал ее решение, не желая здесь оставаться. Но судьба спутала планы. Мертвецы поднимались медленно, но один из них оказался достаточно шустрым. Не знаю, откуда он взял цепь, но словно кнутом, монстр умудрился подсечь ноги Кире.
        Мир для меня замедлился.
        Девушка успела рвануть и я отчетливо видел, как она отправляется в полет. Удар об землю, и инерция безжалостно кидает женщину вниз, сбрасывая с обрыва.
        В следующий миг я оказался рядом с краем, освещая фонарем низ. Кира жива. И даже могла двигаться. Хоть тут и высоко, но для познавшей Гер шесть метров оказались не критичны. Только вот выбраться быстро не получится...
        Я развернулся, в поисках помощи.
        - Олег...
        Договорить я не успел. Только увидел холодный взгляд мужчины, а в следующий миг ощутил удар и отправился в полет. Секунда и жесткая поверхность выбивает воздух из легких. Вот же... урод.
        - Рад, ты цел? - девушка сама выглядела не лучшим образом, но уже успела подняться и сейчас помогала в этом мне.


        - Двигаем отсюда. - буркнул тихо я.


        - Куда? Мы внизу. Здесь нет выхода.


        - Подальше от тварей! - ругаться шепотом то еще удовольствие. - И нужно проверить, может выход все же есть. Выключи фонарь.


        - И как мы пойдем? - я отчетливо слышал дыхание Киры рядом с собой. Сейчас мы оказались в полнейшей темноте без фонарей.


        - Доверься мне.
        Взяв руку девушки, я закрыл глаза и сосредоточился. После пробуждения мертвецы сквозили черным дымом, который я теперь отчетливо ощущал. Проще говоря, я четко знал, кто где находится. Большая часть видимо рванула за Олегом, который сейчас драпал со всех ног, выходя из моего поля видимости. Основная часть монстров следовала за ним. Из оставшихся я насчитал всего штук пять тварей. Более чем достаточно, чтобы сдохнуть здесь.
        Нащупав стенку, я стал аккуратно продвигаться вперед, моля всех богов, чтобы случайно не задеть что-нибудь. Звук нас точно выдаст. Не знаю, как мертвецы ориентируются в пространстве, но к нам пока никто не шел. Тупые твари - это только на руку.
        Через десять минут мы отдалились от ближайшего чудовища на максимальное расстояние моей чувствительности. Чуть больше двухсот метров.
        - Все, мы пока в безопасности. Рядом никого нет, - прошептал я Кире.


        - Откуда ты знаешь?


        - Считай, это моя уникальная способность, - выдал я часть секретов.


        - Поднимал чувствительность Гера? Интересное решение.


        - Надеюсь, это останется между нами.


        - Разумеется. Что случилось наверху? Почему ты упал?


        - Меня сбросил Олег. - хмуро сказал я, мысленно представляя, как переломаю ноги этому уроду.


        - Чего?! - голос Киры звучал недоверчиво.


        - А есть другие варианты? Дикий свалил еще раньше. Уж не знаю, что нашло на этого козла, но действовал он, не раздумывая.


        - Слабо верится... - девушка растерялась и не знала, как реагировать.


        - Ты видишь его здесь? Пытается нам помочь? Нет, он уже давно свалил.
        Пока Кира обдумывала акт предательства, я просчитывал варианты спасения. Что имеем... В проклятом храме бродит армия мертвецов. Мы в ловушке, из которой нужно еще придумать, как выбраться. Шесть метров высоты серьезное препятствие. Допустим, я смогу подкинуть Киру достаточно высоко. А как самому выбираться? Веревки или чего-то подходящего у нас нет.
        Гер усилил возможности тела, и прыгнуть на пару метров в высоту плевое дело. Но этого мало.
        Есть и другая проблема. Даже если поднимемся, нам еще идти черт знает сколько сотен метров до поверхности. По коридорам и залам, где полно мертвецов! А потом еще два с половиной дня до ряби. Сомневаюсь, что братья и Света дождутся нас или явятся на помощь. Если они живы еще. Значит рассчитываем только на себя. Вдвоем повторить маршрут до дома реально? Ох...
        Проблема в том, чтобы оставаться на чеку. Когда отряд - это просто. Каждый может пожертвовать час-два сна, чтобы дежурить. Да и группой отбиться от любой твари проще. Надеюсь, хотя бы наши припасы сохранились. Иначе шансы стремятся к нулю. Так, ладно. Будем решать проблемы по мере поступления. Для начала нужно выбраться из этой ловушки.
        - Кира, ты много Гера вложила в силу?


        - Не особо. Запрыгнуть наверх точно не смогу.


        - А меня подбросить?


        - В броне и доспехах? Можно попробовать, но скорее надорвусь. Что придумал?


        - Ты подкидываешь меня, я цепляюсь за край. Ты цепляешь и вылазишь.


        - Маловероятно. Слишком высоко. Да и не смогу я настолько подпрыгнуть.


        - Тогда пойдем, будем искать, что здесь есть.


        - Без света?


        - Отойдем чуть дальше и включим на минимальную мощность. Надеюсь, нас не заметят.
        Робкий свет давал видимость на пару метров, но этого хватало, чтобы изучить место, куда мы свалились. Гладкие стены не давали и единого шанса взобраться. Строили их на совесть и спустя неизствено сколько лет, не появилось даже маленькшей шероховатости. По крайней мере нам не удалось их обнаружить. Пол же не отличался таким совершенством. Уж не знаю, почему здесь строили именно так, но внизу шероховатостей, выбоин и ям хватало. Поэтому приходилось тщательно выбирать, куда ставить ногу, чтобы не навернуться.
        Так мы и шли метр за метром. Я держал Киру крепко за руку, ведя за собой и выбирая маршрут. Иногда наверху ощущались существа с Гером, но каждый раз мне удавалось уводить нас в сторону. Девушка первые минут шла напряженной, не понимая, как идти, а потом, видимо доверившись и нащупав ритм, расслабилась. Я чувствовал, что ей страшно. Ладонь в моей руке потела, но винить ее за это нет смысла. Самому бы удержаться от паники.
        Я думал, что хуже уже быть не может, пока луч света не высветил лежачих мертвецов прямо на нашем пути. Видимо перед смертью они упали сюда, и валялись, ожидая сквозь время тех, кто их потревожит. Дождались же, твари.
        Когда Гер возник из ниоткуда и заструился по телам мертвых, я понял - дело дрянь.

        ГЛАВА 12. СКВОЗЬ ТЬМУ

        Первую мысль - бежать без оглядки, пришлось задавить в зародыше. Куда можно смыться в замкнутой западне? Слава богам, я успел сохранить оружие, да и Кира бегала с клинком.
        В тот момент, когда первый мертвец оперся на руку, чтобы встать, я уже замахивался для удара. Тишину разорвал хлесткий звук удара металла об нечто твердое. Уж не знаю, из чего сделаны кости чудовищ, что издают такое звучание.
        Оружие выдержало, а вот опора мертвеца нет и он завалился. Видно после многих лет бездействия им требовалось время, чтобы пробудиться. Никак иначе я не могу объяснить первые секунды нерасторопности тварей.
        Второй удар пришелся на черепушку, но та отказалась достаточно крепка, чтобы выдержать натиск. В этот момент почти поднялся еще один мертвец, но на него набросилась Кира.
        Я чувствовал, как утекает время. Отбросив клинок, взял двумя руками щит и опустил на череп. Хруст кости звучал особенно мерзко, отражаясь от стен и усиливаясь. Еще два удара и тварь повторно сдохла. В последний замах вложил все силы, да так, что острие щита разрубило череп на две части, врезавшись в пол. Мне открылось нелицеприятное содержимое - остатки иссохшего мозга. Черным дым взметнулся вверх, награждая победителя.
        Больше, чем в кириме, но меньше, чем в кротусе. Обжигающие касания вызвали приятную дрожь в теле. Я даже забыл, что рядом Кира, которая пытается убить вторую тварь. Через пару секунд опомнившись, бросился на помощь. К этому моменту мертвец успел прийти в себя и прижал девушку к стене. Я был в двух метрах, когда чудовище подняло Киру за шею и ударило о камень. Та выронила клинок и отчаянно цеплялась за монстра, не в силах сбросить и освободиться.
        Дернув чудовище за голову, я повалил его на землю. А дальше схема известна - щит хорошо справлялся с крушением черепов.
        Гер достался мне.
        Кира сидела на коленях, держась за шею и пытаясь отдышаться. Мертвеца нам повстречалось всего два. Повезло, так повезло. Но в следующий вдох почувствовал, как на внутреннем радаре появляются еще отметки. Принесла нелегкая...
        - Вставай, Кира. Нас услышали. Валим отсюда.
        Точки быстро приближались, поэтому я ускорился, крепко держа девушку и буквально ее волоча. Ловушка, в которую мы попали, представляла собой настоящий лабиринт. Множество поворотов, ходов и бог знает чего еще. Хотя он-то как раз и не знает. Если и был бог в этом мире, то давно умер.
        На бегу я пытался решить вопрос. Как потратить Гер, чтобы спастись. Первое, что приходило на ум - вложить все в ноги, чтобы повысить прыгучесть. Ну, а что. Хороший вариант. При условии, что хватит Гера. А Киру я как-нибудь смогу закинуть на верх. Второй вариант - повысить именно силу, да и скорость, чтобы пойти сражаться с другими мертвецами. Раз уж тут бегает столько порций Гера, то можно значительно прокачаться. А там вопрос с побегом решается сам собой.
        Проблемы две. Первая - чудовища быстро набирают силу, и кто знает, как они двигаются сейчас. Я то убил двух коматозных товарищей. Вторая - их неизвестно сколько. Придет пару десятков и все, хана.
        В итоге половину вложил в общую силу, а вторую часть в усиление прыжков. Не знаю, как это точно работает, я просто сформировал запрос и Гер исполнил. Судя по движению черного дыма в теле, вторая часть в основном ушла в ноги, что ожидаемо.
        К этому моменту мы достаточно убежали, чтобы скрыться на время от погони. Теперь вопрос, насколько чудовища тупые и возникнет ли в их черепушках мысль поискать нас.
        Возникла. Я это понял, когда почувствовал десятки точек, которые разбредались по залу. Часть из них спрыгнула вниз. Вот те и раз...
        Что хорошо, движение пошло во все стороны - значит, они не знают, где конкретно мы, а просто ищут. Это давало шанс.
        - Стой, нужно проверить. Подсвети стену, - притормозил я Киру. Клинок потерялся в темноте при прошлой стычке, щит я отложил в сторону.
        Разбег, прыжок, короткий полет. Хорошая новость - я прыгнул метра на четыре. Плохая - этого мало. Быстро скинул броню и все лишнее. Сила возросла настолько, что я ее уже не замечал, словно ношу легкую рубашку. Но гравитация та еще бессердечная тварь и учитывает любой вес. Повторный разбег, прыжок... и я падаю вниз. Чтоб вас всех кошки драли! Принципиально выберусь из этого могильника и найду Олега. Ох мы с ним поговорим.
        Времени хватило лишь шустро одеть броню обратно и потребовалось снова убегать. Представляю, как это смотрится со стороны. Парочка людей бродит на ощупь в темноте, пытаясь обойти поисковые отряды мертвецов. Сюр, самый настоящий.
        - Рад, у тебя есть план? - голос Киры звучал обреченно. Мне это не понравилось. Вот только апатии не хватало. Откуда вообще это? Сама ситуация или предательство виноваты?


        - Не бойся, выберемся. Все будет хорошо. - ну а что тут еще сказать. - Я могу тебя подбросить. Но сам тогда останусь здесь.


        - И что я там одна делать буду? Нет уж. Я могу зацепиться, а ты по мне залезешь.
        Хех, ну и план.
        - Выдержишь?


        - А есть выбор? - риторически спросила Кира. По голосу видно, что девушка пыталась взять себя в руки и искать варианты решения проблемы, а не впадать в пучины мрачности.
        Мы отбежали еще метров на десять. Удостоверившись, что мертвецы находятся максимально далеко, я встал к стене, выставляя руки вперед. Кира отошла к другому краю. Фонарь крепился мне на плечо и сейчас едва высвечивал ее. Разбег, девушка набирает скорость, ее нога падает мне на ладони и я резко выбрасываю руки вверх. Снаряд ушел.
        Я выждал несколько секунд, но обратно ничего не упало. Посвятив, увидел, что девушка весит. Прости, дорогая, но я буду прыгать с броней. Толку выбраться, если потом разорвут без нее.
        Быстро отбежать назад, закрепить щит на спине, приготовиться... Я вложил в этот прыжок душу. Летел в неизвестности, не видя конечной цели...
        Я схватил Киру за ногу в последний момент. Не знаю, показалось или нет, но кажется девушка выматерилась. Главное, что удержалась. Чувствуя себя совсем не джентльменом, вскарабкался вверх, после чего затащил даму. Первая задача выполнена.
        Только вот мы стояли на дороге, с двух сторон перегороженную мертвецами. Но самое ужасное, что с этой беготней, да в темноте, совершенно непонятно, где выход.
        Впереди шли две твари. Сзади стояла одна. Это предопределило выбор. Следующие минуты наполнились болью, кровью и смертью. Мир замедлился и я осознавал только редких проблески света, как картинки.
        Вот мы рванули вперед. Мой фонарь высвечивает мертвеца, что оскаливается и атакует цепью. Умудряюсь поймать ее на лету и дернуть на себя. Тварь летит вперед, врезается в щит и падает на землю. Через секунду раздрабливаю ей черепушку, высасывая Гер.
        Внутренний радар кричит, что спереди приближаются еще три монстра. Сзади подступают двое, но за ними появляются еще. Глаза! Мне нужно видеть! Гер уходит в зрение, и мрак расступается. Я не стал полностью видеть в темноте, но теперь свет от фонаря освещал гораздо больше. Еще немного, и станет понятно, где выход.
        Рывок вперед и врезаюсь в ближайшую тварь. Кира бежит сзади, но нет времени следить за ней. Второй мертвец перетягивает цепью по плечу и спине, обжигая болью. Но твердая кожа справилась с ущербом. Покореженный щит снова врубается в черепушку, наполняя меня Гером.
        Твари против грубой физической силы не могли противостоять, но и щит страдал от этого. Его хватит еще на пару применений, а потом, боюсь, все.
        Когти монстра врезаются в грудь, отвлекая от размышлений. Бронежилет выдержал, но меня отбрасывает назад и прокатывает по камню. А они сильнее, чем кажутся...
        Двойка сзади уже в тридцати метрах и вот-вот вмешается. Кира сдерживает одного монстра, а я набрасываюсь на своего и пинаю ногой, после чего тварь улетает c борта в темноту.
        Девушка пытается рубить, но мертвецу плевать. Кости достаточно крепки, чтобы оставаться целыми. Тут нужно воздействие посильнее. Подбежав сзади, повторяю трюк с опрокидываем. Снятие часового по всем правилам и добивающий щитом в череп. Еще одна порция Гера впитывается в меня. Сейчас не до сантиментов, поэтому мысль поделиться с девушкой не возникает.
        Черный дым распределяю между силой и крепкостью кожи. Именно они основное оружие. Хватаю Киру и мы бежим. В спину дышит двойка мертвецов, шустро передвигаясь. Чувствую, как со всех сторон стягиваются еще твари.
        Когда подумал, что успеваем выбраться, Киру вырвало из моей руки. Обернувшись, увидел, как девушку снова оплетают цепи. Мысль бросить и спасаться возникла где-то очень далеко и благополучно была проигнорирована. Разворот, прыжок с места и я, словно шар сбивающий кегли, врезаюсь во врагов.
        Но твари оказались хитрее. Не знаю как, но их цепи словно живые. Одна обвила мне ногу и я от рывка полетел на пол. Вторая цепь обвила руку и меня растянули в разные стороны. Из темноты выскочил мертвец и набросился сверху, пытаясь когтями добраться до лица.
        Это ему удалось. Я почувствовал, как глаза заливает кровь. Взбесившись и озверев от страха и ярости, приложил рукой со щитом тварь прямо по голове, сбрасывая с себя. Рядом раздался отчаянный крик девушки.
        Рывок, и монстры державшие цепи, летят на меня. Подняться удалось с трудом. Пока добивал этих тварей, щит окончательно смялся, превратившись в металлолом. Четвертый мертвец оседлал Киру, избивая. Огрызок щита угодил ему прямо в грудь, снеся с ели отбивающейся женщины.
        Весь полученный Гер ушел в укрепление и увеличение силы рук. Раз нет оружия, придется самому стать им.
        - Давай, родная. Мы все еще живы, поднимайся. Раны есть?


        - Кажется, у меня сломана рука. Я уж не говорю про десяток царапин.
        Осветил девушку фонарем, который умудрился пережить столкновения. Дело дрянь... Кровище заливало Киру. Да, в таком состояние она идти не сможет. Не долго думая, поднял ее на руки и бросился бежать. Что же еще делать.
        Я ощущал вокруг пару десятков тварей, но они находились на других проходах, поэтому у нас есть фора. Только вот куда бежать... Я рванул к стороне, что удалялась от центра. Если повезет, то натолкнусь на выход.
        Не повезло. Здесь когда-то был туннель, но сейчас я видел лишь обрушившиеся блоки. Проблема только в том, что проход заканчивался не сразу, а через пару десятков метров. Поэтому мы оказались в тупике внезапно, жестоко обманутые надеждой.
        Когда повернулся, то увидел, что выход уже преграждает первый монстр. За ним появился следующий. Потом еще и еще. Ну что же. Походу пришлось время славно сдохнуть и продать свою жизнь подороже. Бережно положив девушку на камни, я повернулся, оставляя ее за спиной.
        Пришло время умирать.

***

        Кира пыталась зажать раны и остановить кровотечении, но выходило слабо. Рад не отличался бережливостью и нес ее словно мешок картошки. Учитывая ситуацию, девушку это не обижало, но и легче не становилось.
        Когда показался выход, Кира облегченно вздохнула. Неужели добрались... Но реальность оказалась жестока. Это другой проход. Не тот, через который они прошли.
        Когда Рад положил ее на камни и повернулся, девушка сначала испугалась, что сейчас останется одна, брошенная. Но в следующий момент увидела преграждающих вход мертвецов и... испугалась еще больше. Сейчас она не боец - Кира это понимала точно. И ее жизнь зависит от единственного мужчины, что не бросил женщину одну.
        Рад встал в центре, закрыв девушку спиной. Кира почувствовала спокойную силу, исходящую от мужчины, принявшего решение сражаться. Не в силах помочь, она включила фонарь на полную, освещая пещеру, в которой они оказались.
        Это послужило сигналом к началу боя.
        Проход, в котором оказались заперты люди, длинной метра в четыре, поэтому мертвецы не могли развернуться на полную. Три существа вышли вперед и неизвестно сколько еще скрывалось во тьме.
        Взметнулись цепи, стремясь обвить руки и ноги. Моргнув, Кира пропустила момент, как Рад смог увернуться. Вот он стоит, а в следующих вдох растянулся в прыжке. Удар, сшибка и первую тварь уносит в задние ряды врагов.
        Мертвецы атаковали с двух сторон, но мужчина, игнорируя удары, схватит ближайшего монстра за кости и приложил об второго. Кира лишь удивленно отметила, что силы ее защитника значительно превосходят возможности человека.
        В следующую секунду девушка вздрогнула, увидев, как сильнейший удар цепью перетянул Рада по спине. Взревев, мужчина отскочил, все еще сжимая мертвеца в руках. Используя его как щит, человек отбивался и отмахивался от атак. Выгадав секунду, Рад умудрился припечатать тварь об камень головой. Такого обращения череп не выдержал, треснув, словно спелый орех.
        Кира беспомощно наблюдала, как ее напарника избивают набросившиеся скопом монстры. Они висли на спине, обвивали цепями, пытались разорвать на части. Человеческая кровь давно окропила древние стены.
        Но не смотря на это, человек бил, будто обезумевший зверь. Так медведь впадает в ярость, не чувствуя боли и сокрушая врагов. Обзор застилал черный дым, который выбивался из поверженных врагов. Пол усеяли трупы и кости. Кира давно сбилась со счета, пытаясь осознать, сколько врагов отправил на тот свет Рад.
        Спустя долгие минуты противники закончились. Рад упал на колени, обессилив. Мужчина явно невменяем, это Кира чувствовала даже на расстояние. Но ничего, главное - жив. Взглянув на свои раны, девушка отметила, что те почти зажили. Значит нужно доползти до Рада и помочь ему.
        Но женщина не успела. Из темноты выплыла очередная фигура, отличавшаяся от остальных. Тот самый монстр, с которого Дикий снял перчатку. Гораздо более крупный, без плаща, он был оплетен лоскутами черного дыма.
        Кира замерла. Рад бездействовал, казалось даже не замечая противника, так и оставаясь стоять на коленях. Чудовище подошло к мужчине, на секунду остановилось, а потом ударило рукой наотмашь. Брызнула кровь и человека отбросило на стену, где он и затих.
        Женщина хотела кричать от ужаса, понимая, что сейчас умрет и осознавая смерть единственного человека, что был с ней рядом... Чудовище приближалось.
        Оно остановилось в метре, словно наслаждаясь ужасом женщины.
        В следующий миг шею твари захлестнула цепь. Кира расширившимся глазами наблюдала, как та судорожно забилась, пытаясь сбросить груз. На спине у нее повис Рад. Живой, облегченно поняла девушка.
        Руки мужчины пылали черным огнем, который передавался и на цепь. В какой-то момент металл не выдержал и порвался, но мужчину это не смутило. Сомкнув руки на черепе твари, он напрягся... и раздавил кость словно гнилой плод.
        Чудовище упало. Мужчину окутал черный дым. Кира только осознавала, что произошло, и ждала, что вот сейчас Рад поднимется, но он оставался лежать...

***

        Походу потерял сознание. Это первая мысль, что возникла, когда я нашел его обратно. Не уверен, что к лучшему. Момент пробуждения сопровождался нахлынувшей болью. Сразу и во всем теле. Такое чувство, будто я состоял сплошняком из этой боли.
        А еще меня жгло изнутри. Сколько же я Гера впитал... Мозг отказывался вспоминать последнюю битву, требуя потратить черный дым. Ощущения, конечно, сродни выпитой кислоте. Но подождет, сначала нужно прояснить ситуацию.
        Открыв глаза, увидел чей-то подбородок. Кира? Почему она в такой позе... О как. Лежу у нее на коленях, а девушка прижимает меня. Видимо я дернулся, потому что она наклонила голову.
        - Ты как, живой? - ее голос звучал тихо. Набрался сил и моргнул глазами. Во рту пересохло и глотка при всем желание отказывалась издавать звуки.
        Когда Кира, видя мой жалкий кашель, откуда-то достала маленькую фляжку, это выглядело как настоящее чудо. Вот что значит запасливая женщина...
        - Где мы и какая обстановка? - спустя минуту выговорил я.


        - Там же. В пещере. Ты отключился минут пять назад. Я оттащила тебя в глубь. Мертвецов пока не видно.


        - Я сильно ранен?


        - Более чем, но раны зарастают. У тебя сильная регенерация.
        Так, ясно. Бой мы выиграли, но героически. То есть, на последнем издыхание и проливая литры крови. К сожалению, моей. Но других героев здесь не видно, а требовать от женщины защиты... Не уж, так низко падать я не собираюсь.
        Боль и жжение внутри толкали на философские мысли...
        Нужно решить, что делать. Врагов в округе не чувствую. Сколько же я тварей прикончил? Судя по убийственной дозе Гера внутри - прилично. Раз в пять больше, чем получил в свое время за кротуса. Это при том, что первые минуты боя я тратил черным дым сразу. В основном на силу, которой сейчас сложно представить сколько накопилось.
        Первым делом поднял исцеление. Потратил немного - процентов десять. Думаю, этого более, чем хватит, чтобы залечить даже самые страшные раны. Еще часть направил на укрепление костей. Уверен, моя живучесть от этого только возрастет.
        Тут мозг приоткрыл занавесу на памяти и послал виденье, как я сражался. Руки окутанные черным дымом, что передается на оружие. Я вытянул ладонь перед лицом. Легкое усилие и ее обволакивает черный дым. Чутье подсказывает, что таким можно пробить человека на вылет. А то и стальной лист.
        Нужна ли такая способность? Скрытное оружие всегда пригодится. Только осталось убедить Киру молчать о моих возможностях, а то вон как глаза ее цепко смотрят.
        Оставшееся разделил между руками, усилением чувствительности и повышением скрытности. Непробиваемый нинзя с волшебными ручками. Вырвавшийся смешок озадачил Киру, но делиться с ней переживаниями счет излишним.
        Интересно, можно ли меня еще называть человеком?
        От передозировки Гером немного мутило. Организм сопротивлялся столь резким изменениям. Да еще в таком количестве. Ничего, жри дружище. Это сбережет нам жизнь.
        Подняться удалось с трудом. Кира к этому времени залечила раны, поэтому смогла двигаться. Как-то же она тащила меня.
        Последний убитый мертвец, что отличался от остальных, валялся с раздробленной головой. Я пнул тело. Смутно помню этот финальный бой. Действовал в состояние аффекта. Внезапно заболела челюсть. Ощупав, обнаружил гигантский шрам на пол лица. Вот же... Славно тварь приложила.
        Выйдя из пещеры, никого не почувствовал. Неужто и правда всех перебили. Сколько прошло времени с начала заварушки? Часа два? Эта гнида под названием Олег далеко успел уйти. Надеюсь, его сожрали по пути.
        По злой иронии выход оказался с другой стороны. Чтобы найти потребовалось полчаса. Еще столько же Кира потребовала, чтобы осмотреть место, где Дикий нашел перчатку. Здесь не осталось дееспособных тварей, но костей и останков хватало. Против задержки я возражал ровно до тех пор, пока девушка не показала нечто ценное. Судя по виду, это элементы богатой отделки. Какие-то камни, украшения и бог знает, что еще.
        Добыча хоть как-то скрасила мрачность похода.
        На поверхность выбирались долго. По пути еще встречались мертвецы, но обходили стороной. Я уверен, что смогу теперь справиться с любым, но истощение есть истощение. Усиления не делают бессмертным воином. Они лишь повышают шансы и боеспособность. Но отдых то все равно требуется.
        Поэтому я уклонялся. Из-за задержек и остановок выбирались почти два часа. Итого пять часов форы у Олега. То, что этот мерзавец жив, я не сомневался. Впрочем, остальные также целы. Их рюкзаки отсутствовали.
        Когда я добрался до вещей, то не обнаружил запасы. Этот... этот... нет таких слов, как его назвать, забрал еду и воду.
        - Теперь веришь, что он нас бросил? - повернулся я к Кире.


        - Да, - хмуро кивнула девушка. И что-то я не видел больше грусти на ее лице.


        - Что собираешься делать по этому вопросу?


        - А у тебя есть предложение?


        - Да. Догнать и решить вопрос кардинально.


        - Нет человека, нет проблемы? - ее голос звучал спокойно.


        - Типа того. Но начну я с ломания костей.


        - Что же... Не скажу, что одобряю и принимаю, но мешать не буду.


        - Вот и славно. Он бросил меня и тебя. Ладно еще я. Но ты? Откуда такая нелюбовь? И предательство командира, сама понимаешь...


        - Не знаю, Рад. Мне неприятно от этого. Но спаслись мы чудом. Если бы не ты... Быть мне мертвой. Не знаю, что на него нашло.


        - Вот и мое человеколюбие осталось где-то внизу. В любом случае, у нас нет еды и воды. Фора у них пять часов. Придется поспешить. Как у тебя с выносливостью?


        - Относительно.


        - Понятно. Тогда займемся твоей прокачкой.
        Мужчина сказал - мужчина сделал. Забрали только еду, а другую амуницию оставили. Нашлось здесь и запасное оружие. Правда, только ножи, но хоть что-то.
        Следующие полчаса превратились в отлов мертвецов. Да, я сильно истощен, но другие варианты хуже, чем сейчас немного поднапрячься. Схема простая - поймать, обезвредить, дать разделаться с ним Кире. Сначала девушке приходилось буквально ковырять тварей, пока они не дохли. Но с каждой порцией Гера ее сила росла.
        Успокоился я только через пять трупов.
        Выбраться из крепости труда не составило. Со стены просто спрыгнули. С новыми возможностями можно провернуть и не такое...
        - Ну что, дорогая. Пробежимся?


        - Спасибо тебе, Рад.
        Вместо ответа на вопрос, Кира подошла и обняла меня. А я понял, насколько тяжело девушке далось приключение.
        - Все нормально. Скоро будем дома.


        - Ты уже второй раз становишься моим героем. - улыбнулась она.


        - Тебе не нравится эта тенденция?


        - Наоборот.


        - Вот и славно.
        Постояв в обнимку несколько минут, девушка успокоилась и отойдя от меня, подобралась словно гончая.
        - Вот теперь можно и пробежаться.

        ГЛАВА 13. ВОЗВРАЩЕНИЕ

        Если подумать и посчитать, то, с момента выхода из ряби и до храма, мы прошли около ста километров. Это учитывая сложность маршрута, нагруженность и то, что это нивелировало - способности группы, которые выше, чем у обычных людей.
        Но то обычным шагом. Сейчас мы с Кирой неслись налегке, выкладываясь. Я так и в лучшие годы не бегал. Огрызки деревьев проносились мимо, провожая печальными взглядами. Холодные порыва ветра били в лицо, да так сильно, что приходилось щуриться.
        Чувствительность лучше всего уберегала от случайных встреч. Повстречался нам по пути один кирим, так беднягу снесли на ходу, остановившись лишь на миг, чтобы вдохнуть Гер.
        Пейзаж мелькал, не успевая надоесть однообразием. Упоение бегом, эйфория от возможностей, и злость на Олега, который предал. Хорошая мотивация, чтобы двигаться максимально быстро. Не уверен, но думаю, километров двадцать пять в час мы выдавали.
        Держать след оказалось проще, чем казалось. Зрение улучшилось мистическим образом и теперь взору открывалось то, что раньше оставалось недоступно. Четкость и глубина картины, первое время, сбивало с толку, но я привык. Прелесть в том, что черная пыль и земля под ногами оставляли достаточно отметок, чтобы держать направление. Да и не стал Олег искать новый маршрут, пойдя проверенной тропой.
        - Смотри. Здесь они останавливались. - спустя полчаса притормозил я, указывая на характерные следы.


        - Они? - Кира вытирала пот и переводила дыхание, поэтому говорила сбивчиво.


        - Да, следов много. Видишь?


        - Ага. Значит братья и Света выжили.


        - И по всей видимости их догнал Олег.


        - Интересно, что он им наплел.


        - Сказку о том, как мы погибли трагической смертью, а он не смог спасти. - буркнул я. Девушка в ответ мрачно кивнула.


        - Скоро начнется мгла.
        Кира права, стремительно холодало и в ближайший час нагрянет буря. В этот момент лучше сидеть в надежном укрытие.
        - Впереди ждет башня. - я вглядывался вперед и различал едва видимый силуэт, максимально напрягая зрение.


        - Чувствую, мы там встретим остальных. Они тоже не рискнут идти по непогоде.


        - Тогда вперед. У тебя как, есть силы?


        - Нет, но найду, - девушка вымученно улыбнулась. - Дай только минуту отдышаться. Давно так не бегала.
        Вздохнув и подождав, пока девушка восстановится, я задал темп. Ну, а что делать. Если не добраться до укрытия, то встрянем по-крупному.
        Через полчаса в воздух стали подниматься первые пепельные завихрения, а ветер набирать обороты. А вот Кира сдавала. Девушка держалась молодцом, но ей банально не хватало выносливости. Дыхание становилось все более тяжелым, а скорость замедлялась. Я тоже чувствовал усталость, но гигантская порция Гера укрепила организм достаточно, чтобы бежать еще несколько часов.
        - Нужно намотать повязки на лицо, - сказал я Кире, давая минуту отдыха.
        Черная буря обрушилась, когда башня для укрытия замаячила вдали. Только вот ветер разыгрался настолько сильно, что видимость упала до нуля. Я видел максимум на метр. Взяв Киру за руку, пришлось переть напролом, доверившись памяти.
        Буря набрасывалась, так и норовя опрокинуть и засыпать. Обычного человека давно бы унесло. Я же как-то держался. Когда Киру подняло в воздух, стало хуже. Развернувшись, взял ее на руки и прижал к себе. Девушка сразу спрятала лицо у меня на груди. Так лучше. Веса я почти не чувствовал, а идти проще.
        Когда подумал, что потерялись и нам конец, ощутил четыре точки впереди. Там сидели геруны. Кто же это может быть... со злорадством подумал я.
        Выйдя с женщиной на руках из черного марева, передом мной предстали сильно удивленные люди. И только трое из них в целом реагировали позитивно. А вот взгляд Олега... удивление, шок, вина, страх и злость. Да у тебя в душе раздрай, дружок.
        - Света, займись Кирой. У нее истощение и затянувшиеся раны. - я положил девушку перед лекарем.


        - Так вы живы? - задал риторический вопрос Тим.


        - А думали, что нет? - я приподнял бровь.


        - Олег сказал, что погибли.


        - Надо же... и каким же образом, он не рассказал? - в моем голосе звучал сарказм.
        Света занималась Кирой слева и сзади от меня. Два брата сидели впереди по бокам. Олег же находился четко напротив. И напряжение между нами с каждой секундой возрастало. Я делал вид, что не замечаю, как его рука легла на нож.
        - Сказал, что Дикий нашел артефакт и ушел в рябь. После этого напали монстры и утащили вас. Говорит, что спасся только чудом. Помочь вам шансов не было. - Меф говорил спокойно, с любопытством бросая взгляды на Олега. До людей медленно доходило, что события складывались несколько иначе.


        - Как интересно. А мне эта история показалась выглядела по-другому.
        Олег не выдержал и бросился вперед. Бросок и удар мужчина провел вполне качественный, но только во ... слишком сильно меня изменил храм.
        Поймать руку с ножом и сжать. Раздавшийся вой усладил мой слух.
        - Знаешь, дружище. Понятия не имею, почему ты нас предал. Но в тот момент, когда скинул меня в ущелье, бросив вместе с Кирой подыхать, знаешь, что я себе пообещал? Что если выберусь, то переломаю тебе кости. И как видишь, я выбрался.
        Рывок, и в след за кистью хрустнул локоть.
        - Эй, ты чего творишь? - возмутился Меф. Ну да, в его понимание чужак бьет своего.


        - Не лезь. - бросил я в ответ.


        - А то что?


        - Поверь, тебе лучше этого не знать.
        В следующий миг я наступил Олегу на колено, ломая. Здоровяк подобрался, готовясь атаковать. Его брат тоже напрягся, готовый к любому исходу. Справлюсь с тремя? Думаю, да.
        - Стоять! - голос Киры наполнил металл. - Меф, Тим - отставить! Рад в своем праве. Если он не разберется с Олегом, я сама его прикончу. Это ничтожество предало нас и бросило командира умирать.
        Секунду здоровяк буравил меня взглядом, а потом отвернулся. Я же взял за шкирку скулящее существо, что валялось в ногах и потащил в черную мглу. Потеряться не страшно, когда чувствуешь, где находится команда. Сначала думал бросить умирать Олега, но потом вспомнил, как мерзавцы имеют свойство возвращаться и портить жизнь. Поворот, и шея мужчины хрустнула. Порция Гера лучшего всего показала, что он точно мертв. Через минуту я уже вернулся в убежище.
        - Он мертв? - спросил меня здоровяк.


        - Да.
        Повисла пауза. Убедившись, что никто нападать не собирается, я спокойно взял рюкзак убитого и достал еду. Война войной, но восстановиться нужно.
        Странно, но в Олеге была до обидного малая порция Гера. На уровне пяти-шести киримов. Не удивительно, что так быстро лег. Угрызений совести я не испытывал. Она кончилась в той пещере, когда готовился умирать. Словно поддакивая, заболели шрамы на лице. Боюсь представить, как сейчас выгляжу - точно не красавец.
        Света закончила заниматься Кирой, а потом подошла ко мне. От осмотра специалиста грешно отказываться, вот и я терпел молча, когда раны дезинфицировали и мыли.
        Пока сидел и жевал, было время оценить моральный настрой группы. А то еще придут ночью резать... Кира явно на моей стороне. Видно, что переживает смерть Олега и даже винит себя немного, но в целом реагирует спокойно.
        Света нейтральна. Думаю, она пойдет за своим мужчиной. А вот братья притихли и молчат. Непонятно, то ли сами по себе, то ли на меня зуб точат. Легкое напряжение витает между нами, но не то, чтобы сильно.
        Закончив с лечением, Света принялась обсуждать с Кирой увиденное и фотографии. Понятия не имею как, но камеру сохранить удалось. Где ее Кира прятала?
        Женские голоса настроили на философский лад. Иллюзия безопасности. Словно и не бушует в нескольких метрах мертвая буря. Словно и не убивал десяток минут назад. Словно и не умирал. Усталость взяла свое - меня потянуло в сон.
        Заполз в дальний угол, там и остался. Надо еще подумать, как использовать Гер, чтобы повысить выживаемость. Какие риски есть прямо сейчас? Разве что атака во сне от братьев. Кхм... сомневаюсь, что черный дым сможет создать будильник, извещающий об опасности. Поднять слух? Вариант интересный, если получится контролировать способность. А то спать вечно в берушах я не хочу.
        А если зайти с другой стороны, какая сейчас самая большая проблема у меня? Усталость. Как с ней справиться с помощью Гера, вот в чем вопрос. В итоге отдал команду, чтобы усилилась способность очистки организма и восстановления. Посмотрим, к чему приведет.
        Я все же уснул. Переизбыток потрясений даже для усиленного организма. Что важно, проснулся целый и невредимый. Посвежевший. Интересное чувство, видно работает способность. Только вот слегка мокрая одежда от пота расстроила, но это терпимый минус. Тут от всех не лучшим образом пахнет. Как никак, четвертый день похода.
        Буря за стеной прекратилась, я жив, группа здесь. Отлично. Только вот голод такой, будто неделю постился. Ну ничего, у меня ведь есть теперь запасы еды, как свои, так и Олега, что любезно поделился.
        - Рад, через пятнадцать минут выходим, - известила Кира.
        Девушке отдых пошел явно на пользу. Это видно во всем - как двигается, как говорит. Исчезли круги под глазами и бледный вид. Душевное равновесие если и не восстановлено, то как минимум слабость спрятана глубоко внутри. Перед отрядом снова предстал лидер, сменив образ напуганной и усталой женщины.
        Когда выходили из башни, то я бросил взгляд на то место, где оставил Олега. Странно, но труп отсутствовал. Замело грязью или сожрали местные твари? Ну что же, не скажу, что желал ему такой участи, но что сделано, то сделано.
        Члены группы шли молча, не желая вести праздные беседы. Следопыт, как обычно, убежал вперед разведывать маршрут. Я его чувствовал на расстояние двухсот пятидесяти метров. Он то отдалялся, то приближался. Радар же мой уверено ощущал герунов на расстояние трехсот метров. Вполне достойный результат.
        Брат следопыта, Тим, шел со Светой впереди. А мы с Кирой шли сзади, замыкая отряд. Я придержал чуть девушку, желая поговорить тет-а-тет.
        - Что думаешь насчет Дикого?


        - Если без мата, то ничего. С одной стороны, он не сделал ничего плохо. С другой стороны, он нагло нас использовал.


        - Ага, и увел из под носа мощный артефакт.


        - Он знал о нем. Значит, планировал изначально бросить нас. Сомневаюсь, что Дикий рассчитывал, что мы выберемся.


        - Ты знаешь, как его найти?


        - Что ты задумал, Рад? - девушка бросила настороженный взгляд.


        - Убивать не планирую, успокойся. Да и с Олегом... возможно я погорячился. Если бы он не бросился, скорее всего, остался бы жить. А так, озлобленный человек, который уже пытался убить... нет уж, такие за спиной не нужны. - объяснил я Кире свои взгляды на ситуацию.


        - Хорошо, - девушка кивнула, а потом рассказала все, что знает о Диком.


        - Одно мы знаем теперь точно - существуют артефакты, способные открывать рябь. - сказал я, получив желаемую информацию.


        - Там, где один, там и другие найдутся.


        - Я бы не отказался от такого.


        - Рад, за возможность открывать рябь по желанию большинство продаст душу. А сколько может стоить такое устройство - боюсь представить.


        - Сомневаюсь, что Дикий старался ради денег.


        - Он получил автономность. Это стоит дороже любых денег, - девушка тяжко вздохнула, представляя перспективы, - Открывать рябь по желанию. Ходить по этому миру сколько угодно. Сбегать от любой опасности, что здесь, что там.
        Да, Гору знатный куш достался. Это одна из причин, почему я так хотел узнать, где он живет. Не факт, конечно, что парень надолго задержится. Но ведь скорее всего он думает, что мы мертвы. Поэтому можно внезапно заглянуть на огонек... Нет, убивать я его не собираюсь. Но вот отобрать игрушку и получить информацию - заманчиво. Как по мне, это более чем достойная плата, за то, что нас так жестко использовали.
        - Что с твоей группой? Какие-то мрачные идут. - спросил я Киру, кивая на людей впереди нас.


        - Не знаю пока. Они сказали, что Олег их догнал. Была такая обмолвка. Значит, они ушли заранее, бросив нас всех. Это красит их далеко не с лучшей стороны.


        - Причины почему они так могли сделать?


        - Чудовища. Возможно сбежали. А быть может нашли нечто ценное и решили свалить.


        - О добыче ничего не сказали?


        - Нет, молчат. Света показала множество кадров, там есть любопытные моменты. После того, как изучу, можно будет продать - за информацию щедро заплатят.


        - Ты будешь говорить о нашей находки?


        - Знаешь, пока не собираюсь. - отрезала девушка.
        Вот те и раз. Я с ней согласен, но порядки, царящие в коллективе, далеки от идеалов и нормального доверия. А мне с ними еще полтора дня идти. Но обошлось. Этот и следующий день прошел спокойно, словно мы сполна исчерпали запас неприятностей.
        Чем дальше отдалялись от злополучного храма и чем ближе к дому, тем больше люди расслаблялись. На меня перестали смотреть волком, Кира окончательно пришла в себя, да и братья успокоились. Все же человек скотина такая, быстро адаптирующаяся.
        Шрамы мои заросли за день, хотя на лице еще оставались полоски другого цвета, отличные от общего фона. Уж не знаю, сколько продлиться это напоминание о пережитом.
        Развлекался тем, что по-тихому проверял и тренировал способности. Сюрпризов хватало. Во-первых, сила. Я мог дробить рукой камень, немного напрягая. Причем кожа в области ладоней стала настолько крепкой, что легко держала удар ножа. По крайней мере порезать я себя не смог. В других местах похуже, но я теперь более чем твердый.
        Только вот кроме кожи есть же и другие области, куда можно нанести удар. Например, глаза. Думаю, пуля или добрая сталь при удачном попадание надежно меня успокоит. Не знаю, стоит ли пытаться укреплять глаза - идея казалось крайне глупой.
        Рефлексы тоже улучшились. Шагая и анализируя движения, а заметил, что двигаюсь совсем иначе, чем раньше. Более точно и качественно. Моторика тела изменилась. Не удивительно, учитывая, что теперь организму доступны принципиально другие возможности.
        Прыгнуть метров на пять вверх, без разбега и подготовки - плевое дело. Славу богу, что такие нагрузки переносились легко. Я не чувствовал порванных связок, разорванных мышц или сломанных костей. Организм реагировал на применение силы спокойно.
        Но больше всего поражали руки. Я теперь настоящий супер герой. Думаю, на текущий момент это самая мощная моя часть. Но не в силе дело. При желание кисти окутывались черным дымом. Не знаю, какой предел у этой способности, но я смог в пути уединиться возле полуразрушенного здания и проверить на камне мощь удара. Что сказать - при желание теперь могу крутишь стены.
        Веский аргумент в любом споре.
        Зрение стало в разы четче и объемнее. Первый день от этого болела голова, потому что поступающей информации в мозг стало на порядок больше. Когда видишь поры на лице человека, что идет в двадцати метрах от тебя - это жесть. Пришлось поспешно учиться контролировать зрение, снижая уровень восприятия. Не знаю, как работает Гер, но такая возможность нашлась.
        То же самое с чувствительностью черного дыма. Когда я открывался на полную, а рядом стоял герун, то это словно смотреть на прожектор, бьющий прямо в лицо. Не особо приятно. Но способность крайне полезная. Я не только чувствовал, кто где находится и приближение различных тварей, но и видел, кто как использует Гер. Наблюдая за командой, я набивал статистику - глядишь, когда-нибудь научись понимать не только общие вещи.
        Осталось решить, как жить дальше. Не факт, что команда Киры продолжит существование и сохранится. Да и сомнительно, что меня пригласят. Но не исключаю и такой вариант.
        Мысли о планах вернули к вопросу о Диком. Парнишка явно много знает, раз целенаправленно шел за артефактом. Какие из этого выводы? Что узнал один, то может узнать и другой. Нужно как-то разобраться, что это за мир, по которому мы столько бродим.
        - Кира, а можешь дать камеру? - подошел я к девушке с просьбой.


        - Хочешь изучить фото?


        - Да. В храме было не до этого, а сейчас все равно скучно.


        - Держи.
        Фотоаппарат старый, причудливой формы, совершенно отличающийся от современных моделей. Не знаю принцип его работы, но главное - он умудрялся снимать, хоть качество и оставляло желать лучшего. Девушки потратили время с умом, нащелкав пару сотен кадров.  Часть из них повторяли объекты, лишь меняя ракурс, но все же.
        Фото статуй я пропустил. Рассматривать детали, как выглядели жильцы этого места быстро наскучило. Схожесть между ними и теми мертвецами, что мы встретили и так отчетливо видна. А учитывая обстоятельства знакомства, я не питал к ним особой любви. И ничего, что они давно мертвы. Имею право их ненавидеть.
        А вот барельефы, фрески и рисунки заинтересовали. Время, конечно, безжалостно к ним отнеслось, но какие-то фрагменты сохранились. Основной сюжет везде мелькал один и тот же - существа закутанные в плащи с капюшоном стоят рядом с рябью. Иногда к ним добавлялись объекты, типа величественных зданий или непонятных устройств. Другие существа тоже встречались, и не все из них приятны на вид. Ну, я так решил, мысленно дорисовывая обшарпанные картинки.
        Но одна фреска, довольно большого размера отличалась от остальных. Все те же местные в капюшонах, только без ряби, но зато с черным дымом над головой.
        Я посмотрел вверх. Походу, тут изображены здешние небеса. Как-то я привык игнорировать вверх, потому что там скрывалось мерзко-неприятное зрелище. Черное пульсирующее небо, словно чьи-то внутренности. Никаких звезд или солнца. Будто разлили по небосводу нефть.
        - Нашел что-нибудь интересно? - спросила Кира, когда я вернул ей камеру.


        - Ну так. Есть над чем подумать.


        - Твои выводы? Я тоже осмотрела тщательно пленку, но сначала хотела бы услышать чужое мнение.


        - Учитывая артефакт Дикого, ряби и картинки - готов спорить, местные умели открывать порталы, - начал я делиться мыслями, - Скорее всего они это делали активно и путешествовали... мм... пусть будет по вселенной. Может даже на Землю заглядывали. Но потом пошло что-то не так.


        - Логично, учитывая, насколько этот мир мертвый, - усмехнулась девушка.


        - Там есть одно фото, - продолжил я, - Где изображено черное небо. И сюжет явно не мирный.


        - Думаешь, - Кира посмотрела вверх, - причина в нем? Оно сгубило цивилизацию?


        - Возможно. Очевидно же, что мерзкая штука. Может у них тут атмосфера специфичная или еще какие особенности. Но с таким небом деревья, как видишь, не растут. Да тут вообще ничего не растет. Хотя следы природы остались. Но не это главное. У меня такое чувство, что небо - живое.
        Мы оба замолчали, смотря вверх. Как говорится, если долго вглядываться в бездну, то она может посмотреть в ответ. С усилием я отвел взгляд.
        - Как думаешь, она связана с Гером? - спросила Кира.


        - Возможно. Он черный, небо тоже. Напрашивается родственная связь.


        - А если эта цивилизация наткнулась на Гер, стала его использовать, а потом эта штука, что вверху, пришла в мир и уничтожила его?


        - Печальный вариант для нас однозначно.
        Снова появилась тягучая пауза. А что тут скажешь. Если это так, то люди собственными руками приближают самый настоящий конец света. И я вместе с Кирой к этому причастны.
        - Наверняка есть еще места, на подобие храма, - нарушил я тишину.


        - Хочешь повторить экспедицию? - обернулась Кира.


        - Если найдем подходящий вариант, то да. Все упирается в ряби. Местность вокруг вашей, думаю, исследована вдоль и поперек.


        - Если найдешь еще одну, то зови. Я точно присоединюсь.
        А насчет группы она значит не уверена. Показательно, ну да ладно. Еще немного и это перестанет быть моим делом.
        Вторую ночь спал в пол глаза. Чувства настолько обострились, что я просыпался от любого движения рядом со мной. Паранойя цветет и пахнет.
        Знакомую рябь встречали, как монах распутницу после двадцати лет воздержания. Может метафора и не уместна, но слишком уж смешанные чувство возникали, когда подходили к базе. Облегчение, напоминание о пережитом, смутные планы на будущее. Да и само по себе провести столько времени в этом богом забытом месте - истощает. Отпуск что ли взять, да улететь на курорт...
        Рябь встретила нас одиночеством.
        - Это нормально, что здесь никого нет? - спросил я у команды.


        - Да, - ответила Кира, - Кроме нас дежурила еще одна группа, но не может же она находиться здесь постоянно. Могли уйти отдыхать или по делам.


        - Ясно. Тогда что, вперед?


        - Да, по очереди.
        Не знаю почему, но я в этот момент не насторожился, хотя внутри что-то свербило. Брошенная рябь выглядела подозрительно, но слова Киры успокоили. Близость дома слишком расслабила нас. Люди хотели в родной мир, отдыхать.
        Первым зашел Меф, за ним Света, а там и Тим. Кира пошла следующей. Я же шел последним. Мир перевернулся и меня выбросило с той стороны.
        Первое, что увидел - лежащие тела Киры и остальной команды. Они валялись скопом прямо передо мной. Сделай шаг и споткнешься. Второе, что увидел - нацеленные стволы агрессивно настроенных людей в военной форме.
        Секунду они смотрели на меня, а я на них. Потом раздались щелчки и по телу прошла череда уколов. Опускаю взгляд и вижу целый пучок дротиков. Часть застряла в броне, часть не смогла пробить кожу, но несколько все же добрались до плоти на руках и шеи.
        Что за...? В следующий миг сознание поплыло. Сделал шаг, чувствуя, как тело шатает. Один из людей в форме резко оказался рядом, и последнее, я что увидел - как приклад автомата опускается на лицо.

        Дальше темнота.

        ГЛАВА 14. БЕГУЩИЙ

        Первым пробудилось ощущение Гера в пространстве. Странное осознание, когда слух, зрение и другие органы чувств недоступны, зато черный дым воспринимается только так.
        В центре и вокруг моего создания расползалась паутина. Как будто видишь нервы, игнорируя все остальное.
        Вместо привычного ощущения тела - рентгеновское виденье Гера. Признаюсь, сначала я испугался и запаниковал. Но это сложно делать, когда не чувствуешь тела. Рядом со мной, буквально в метре сидел еще один источник, но гораздо слабее, чем я. Следующий сгусток черного дыма - метрах в пяти. Он то отдалялся, то приближался, причем рывками, не так, как может ходить человек. Суммарно насчитал пятнадцать объектов в зоне моего радара.
        Следующей включалась память и я вспомнил картинку до потери сознания. Походу рябь Киры вычислили и пришли брать герунов готовенькими. Вот те и раз, вот и допрыгались.
        Ощущения в теле включились минут через пять субъективного времени. Такое чувство, будто видишь их вдалеке и они крайне медленно приближаются. Минут десять ушло на то, чтобы понять, какая обстановка вокруг.
        Я связан. Еду в машине. Рядом как минимум один коснувшийся Гера, но точно не из знакомых мне. Немного логики и становится понятно, что нас поймали и куда-то везут. И почему-то я не хочу знать кто и куда. Точнее, кто - понятно. Явно военные. А вот их мотивы... Думаю, ничего хорошо нас не ждет.
        Давай голова, пробуждайся. Что я могу сделать в этой ситуации? Ну, для начала не показывать, что проснулся. Думаю, сработала очистка организма и я вышел из сна гораздо раньше, чем планировали захватчики. Поэтому скроем пока козырь при себе.
        Оставаться в плену не хочется категорически. Что меня ждет? Выбьют всю информацию, пустят на опыты, да грохнут, чтобы забрать Гер. Я же словно рождественский подарок - набит им под завязку. Вопрос, как свалить. Уходить от погони, словно герой боевика - идея как минимум опрометчивая.
        Я немного приоткрыл глаза. Ну что, еду в каком-то фургоне. На руках мощные наручники, видно, что сделаны с учетом людей, коснувшихся Гера. Ну что, рискнем?
        Не долго думая, сформировал на кистях черным дым и рванул руки в разные стороны. Бряцнула цепь, разрываясь. Мир замедлился. Передо мной сидел солдат, с оружием на руках и я видел, как медленно расширяются его глаза.
        Рывок вперед и кулак бьет ему в лоб. По закатившимся глазам понял, что вырубил. Отлично. Только проверю пульс. Наклонившись, ощупал мужичка - вроде живой. Не дай бог убью, это мне точно не простят. Прибьют, словно бешеную собаку.
        Быстрый осмотр показал, что фургон самый обычный. Ничего футуристического, типа камер слежения, нету. Вот и славно. Да и машина продолжала ехать, что говорит о том, что мое пробуждение осталось без лишнего внимания. Понять бы, где я нахожусь.
        Судя по ощущению геронутых вокруг, машина едет в колонне. А значит, если я выбью дверь, меня сразу заметят и начнется славная погоня, в которой мои шансы обречены на провал. Почему? Да потому что я, чтоб его, обычный городской житель, а не бравый вояка. Надежда только на Гер.
        В машине, где я оказался, нашлись окна, или точнее мини-бойницы, не знаю, как правильно это называется. В общем - осмотреться удалось. Сейчас вечер, мы едем по какому-то шоссе в промышленном районе. И вот куда бежать? Жизнь к такому не готовила.
        Но мне повезло, моя машина ехала последней. Прямо чудо какое-то. Неужели не поместился с другими и меня бросили сюда? Никакого уважения, господа. За это вам и спасибо.
        Вещи мои нашлись здесь же. Ключи, мобильный и все остальное лежали в коробке. Как-то странно геронутых похищают. Безответственно, я бы сказал. Может надеялись на снотворное? Судя по слабости, накачали им будь здоров. Получается, это я один такой уникум. Хотя если сравнить с той же командой Киры, которая давно за ряби ходит, я значительно сильнее.
        Не долго думая, открыл дверь и сиганул в ночь. Когда бежали с Кирой, мне приходилось подстраиваться под ее скорость, сейчас же ничего не сдерживало. Более того, адреналин в крови подстегивал только так. Не удивлюсь, если на такой скорости можно и с машиной потягаться.
        Отбежал подальше и нашел оживленную трассу, где вытянул руку во всем знакомом жесте. С момента побега прошло минут пять - уверен, фора у меня еще точно есть. А там остается надеяться только на удачу.
        Мне повезло. Через пару минут тормознул мужик и согласился подбросить. Пока ехали, он болтал без умолку, не давая сосредоточиться на размышлениях. Приходилось поддерживать разговор, потому что, как понимаю, это и было моей платой за проезд. Что поделать, скучно человеку.
        Вышел в городе и сел в первый попавшийся автобус. Сейчас первоочередная задача - скрыться. Остается открытым вопрос, знают ли военные кто я и мои данные. Чисто теоретически - шанс есть. Поймали без документов, машина оставалась дома, никаких опознавательных вещей при себе не держал. Если военные вышли на отряд только недавно, то могли и не знать обо мне. А если ждали команду Киры, то вдруг приняли за Олега - идеальный расклад для меня.
        Но пока исходим из позиции, что про меня все знают. А значит, соваться домой крайней опрометчиво. И вот куда идти? Я уж молчу про то, что вояки забрали Киру с командой. Если на остальных как-то плевать, то за девушку я беспокоился.
        Есть она меня не сдаст, то это точно сделают братья. Тот же Тим, когда пригрозят наехать на Свету. Я бы сдал лично, если бы моей женщине угрожали. Получается, что не так много времени бегать осталось. Рано или поздно, за меня примутся всерьез.
        Думай башка, думай. Нужен веский козырь и я знаю, где его взять.

***

        Передо мной предстал богатый дом. Потребовалось пару часов, чтобы сюда добраться. Не из простых место, а тот формат, что называют элитным - закрытая территория, камеры, богатая отделка. Хорошо хоть в ночное время пусто, а то совсем было бы печально.
        Навернув пару кругов вокруг территории, я тщательно осмотрелся. Теперь небольшой разгон, прыжок, и трехметровый забор остается позади. Не сбавляя скорости, промчался через двор и оказался под балконами. Началась самая интересная часть.
        Прыжок и зацепиться. Я повис на карнизе, мерно раскачиваясь. Подтянуться и еще один прыжок. А потом еще и еще. Через пять минут я сидел на балконе восьмого этажа, прислушиваясь к ощущениям. Повезло - дверь в квартиру оказалась открыта. На улице стояла душная погода и это не вызвало удивления.
        Коснувшийся Гера находился в соседней комнате, куда я медленно прошел. Дикий спокойно спал, не подозревая, что теперь не один.
        Как же беспечно-то. С его подходом к совместным вылазкам стоило быть аккуратнее. Что примечательно, перчатка так и осталась у него на руке. Сейчас кожа вокруг нее почернела и такое впечатление, что плоть и артефакт медленно сливались. Слегка жутковатое зрелище. Но вполне терпимая цена за возможность по желанию путешествовать между мирами.
        Когда я приблизился на расстояние двух метров, Дикий резко перекатился с кровати, вскидывая пистолет. Большая часть пуль прошла мимо, лишь одна едва задело плечо, но кожа легко справилась с этим.
        Сам же я в следующий вдох прыгнул на Гора, вышибая из руки пистолет. Мы повалились на кресло, опрокидывая и ломая. Парень увернулся от удара в голову и отпрыгнул в сторону, пока я пытался подняться.
        Короткая пауза привела к тому, что он открыл рябь. Вот же! Я снова прыгнул, хватаясь в последний момент за плечо парня, после чего мы залетели в проход. Теперь главное его не отпускать. По инерции мы вылетели с той стороны и упали в грязь, полетев кувырком. Быстро поднимаюсь с земли и бросаюсь на парня. Прижать руки и не отпускать. Мы несколько секунд боролись, а потом до него дошло, кто нападающий.
        - Рад?!


        - Что, не ждал, засранец?! - прорычал я.


        - Убей его!
        А вот этой фразы я не ожидал. И только тут до меня дошло, что я ощущаю. Другие источники Гера вокруг! Совсем рядом раздался свирепый рык и из тени вышел кротус. Сказать, что я удивился, ничего не сказать.
        Нас с чудовищем отделяло три метра. Все, что я успел - напитать одну руку черным дымом и отрубить перчатку вместе с конечностью от Дикого. Парень заорал, фонтанируя кровью. В следующий миг в меня врезалась чудовищная лапа и я отлетел на добрый пяток метров. Вот это силища.
        Сражаться со свирепым монстром не хотелось совсем, поэтому я вскочил и рванул, что есть сил. Эта местность значительно отличалась от уже виденной - мы оказались где-то в горах, тоже мертвых, как и все остальное.
        Сзади слышался бешеный рык - кротус рвался за добычей, исполняя чужую волю. Мысль, что Гор умеет управлять чудовищами пугала до дрожи. Как, черт его дери, он это делает?! Внезапно наше знакомство предстало в совсем другом свете. Ведь там тоже был кротус, который почему-то игнорировал парня, нападая на китайцев.
        И тот случай, когда мы вели пиджака, а на нас напала толпа киримов... Я тогда еще почувствовал на периферии присутствие геронутого. Вот же маленький паршивец! Надо было убить, а не только руку отрубать.
        Чувствуя злобный взгляд сзади, я на ходу пытался вытрясти конечность Дикого из перчатки. Получалось откровенно говоря плохо. Она будто приклеилась и ни в какую не хотела вылазить. Пришлось отдирать. Мерзкое зрелище, когда рвется кожа и остаются куски мяса.
        Кротус отстал минут через пять. Не смог выдержать темп. Я убедился, что опасность больше не угрожает и замедлился, чтобы разобраться с проклятой перчаткой. Хорошо, что не стошнило - трогать ошметки человека оказалось не самым приятным в жизни событием.
        И вот, ценный артефакт надет на собственную руку. Первые секунды ничего не происходило и я подумал, что аппарат сломан. Но нет, спустя минуту начались покалывания. Холодный металл плотно обтянул ладонь, обжигая легким холодом, который распространился до плеча. Вспомнив, что делал Дикий, я направил черный дым в кулак.
        Перчатка жадно отозвалась, впивая и сжимая руку. Голодная, тварь. Казалось бы, обычная железяка, пусть и странной формы, но обладает своим норовом. Цвета дикой вороны, она надежно защищала внешнюю сторону ладони. А вот на внутренней части скрывался узор отдаленно напоминающий глаз. Видимо это и есть та часть, что вызывает рябь.
        Я вытянул руку вперед и попробовал воспользоваться устройством. Ноль эффекта. Вот те и раз.
        В следующий момент на периферии радара появилось множество точек источников Гера и только одна из них принадлежала геруну. Гор идет последу, контролируя чудовищ? Сомнения, что у него есть такая способность окончательно пропали.
        Пора уносить отсюда ноги, времени разбираться с перчаткой нет.
        Я рванул вперед, но через пару сотен метров уперся в обрыв. Горы, чтоб их. Любоваться отличным видом на долину счет излишним, лишь глянул вниз, присвистнул, да рванул в другую сторону. Все мои способности не перенесут такого падения. Чуть ли не отвесная скала метров на сто.
        Гор вышел на дистанцию в двести метров. Шустро парень бегает. Это с отрубленной рукой-то! Я на секунду обернулся и убедился, что это именно он. Даже отсюда видно, что Дикий в бешенстве. Как и чудовища, что окружали его.
        В одних трусах, прижимая окровавленную руку к груди, он бежал, игнорируя боль. В окружение толпы чудовищ это выглядело особо зловеще.
        Посылать вперед более шустрых киримов он не спешил, понимая, что с ними я справлюсь. Попробует загнать - однозначно. Может убить его? Я бросил еще один взгляд на пятерку кротусов и решил, что опрометчиво. И как только он умудрился развить столь чудную способность. Или это еще один артефакт?
        Мой забег вдоль обрыва привел к еще одной стене, что преградила путь. Да что же за невезение... Я видел ее изначально, но бежать в другую сторону уже нет возможности. Дикий позаботился, отрезая пути отступления.
        Меня загнали в ловушку.
        Тут я вспомнил, что обладаю способностями выходящими за рамки человеческих. Напитать руки черным дымом, разбежаться и прыгнуть. Взлетел на высоту метров пяти, после чего вонзил кисти в камень, дробя скалу. Приноровившись к своему положению и ощущению, полез наверх.
        Перчатка сидела словно влитая, не мешая. Наверняка в ней и сражаться удобно.
        К моменту, когда Гор добрался до меня, я взобрался на высоту третьего этажа. Вот посмотрим теперь, что делать будешь. Закрепившись на выступе, я обернулся и взглянул на парня. Тот выглядел страшно - в гроб краше крадут. Оторванная рука не кровоточила, вися жутким обрубком - отчетливо видно, как рана покрылась наростом. Получается у Дикого с исцелением все в порядке. Интересно, сможет ли он полностью восстановить конечность.
        - Я тебя достану, Рад!
        Гор кричал, стоя в толпе чудовищ, что окружали его плотным кольцом. Парень побледнел и его лицо искажало столь свирепое выражение лица, что я пожалел, что не убил. Ох, чувствую, мстить будет.
        - И что тебе не нравится? - крикнул я в ответ, - Ты бросил нас умирать, заманив в ловушку. Я отобрал у тебя перчатку. Считай - мы в расчете.
        Парень замер. Злой взгляд сменился холодным, и почему-то от него становилось гораздо страшнее. Прищурившись, он оценивающе смотрел на меня, заставляя по спине бежать мурашки. И почему этот мальчишка так пугает?!
        - А ты хотя бы знаешь, как управлять перчаткой? - спросил Гор, наклонив голову.


        - Пока - нет. Но ты можешь мне об этом рассказать, - не стал я отрицать очевидное.
        Сейчас мы в патовой ситуации. Я бегаю значительно быстрее, чем армия Дикого. Плюс, благодаря силе и прокачанным рукам, могу лазить по скалам круче, чем паук. Это дается мне не так легко, как кажется, но усиленные мышцы в целом легко переносят непривычную нагрузку. Поэтому, при желание, я могу убежать от Гора и его войска чудовищ.
        Если парень пошлет киримов, вполне умеющих лазить по поверхностям, на стену - перебью по одиночки. Вот кротуса да, даже одного я опасаюсь. А пятерку тем более. Зажмут в углу и ничего не спасет.
        Вот и выходит, что я могу свалить от Дикого, но не знаю куда, а он не может меня достать. Или мне так кажется и парнишка сейчас готовит какой-нибудь козырь. На случай неожиданностей я постоянно прислушивался к ощущениям, не приближается ли ко мне какая-нибудь неведомая тварь.
        - Что же, - спустя минуту молчания продолжил парень, - Почему бы и нет. Как можешь ощутить, перчатка постепенно высасывает Гер. Поэтому ты скоро ослабнешь и тогда поймать тебе станет элементарной задачей. Другой вариант - спуститься сюда и сразиться, чтобы получить Гер.
        Я прислушался к ощущениям. Вот же... Парень прав. Проклятый артефакт питается черным дымом. Едва-едва, почти незаметно, только если прислушаться к нужному месту. Гер стекался в руку, а потом рассеивался. Гадство.
        Мысли замелькали с бешеной скоростью, просчитывая ситуацию. Если бы у меня были шансы на победу в прямом столкновение, Гор бы не стал предлагать этот вариант. Или он переоценивает себя и недооценивает меня.
        Я еще раз взглянул на толпу чудовищ внизу. Нет, не переоценивает. Разорвут за пару секунд.
        На верху, где я засел, открывался просторный вид на местность. Сверху чернело все то же мрачное небо. Только вот вместо привычных пустошей - скалы. Одни сплошные горы вокруг. Причем не обычные, а словно обезумевшие. С моей позиции я насчитал сходу несколько других обрывов. Словно лабиринт, воплощенный в камне и ландшафте.
        Уверен, что Гор знает тут каждый угол, а значит у него сильное преимущество. Это в этот раз мне удалось убежать и забраться наверх. А что, если у Дикого еще полк чудовищ в засаде.
        - Если надумаешь бежать, то учитывай, что вокруг на многие километры нет никого. Я уж не говорю об очевидной сложности выбраться из этого места. Единственный путь отхода сейчас надет на твою руку. Но вот в чем ирония... глупый-глупый Рад не умеет им пользоваться.
        Голос парня сочился ядом и сарказмом.
        - Если это единственный выход, то как сам собираешься выбираться?


        - Убить тебя, разумеется.
        Ну, это сомнительно. Чувствую, что у Дикого есть запасные пути отхода. Он уже доказал, что достаточно умен.
        - Ты руку сначала отрасти.


        - Слишком нагло для человека, о котором так много известно. Я ведь вернусь на Землю, Рад. И знаешь, что я сделаю первым делом?
        Пустая угроза. За близких я не опасался, у меня их просто нет. Уж так сложилась жизнь. А учитывая, что на меня вышли военные, то терять мне нечего.
        - Слишком много слов, мальчик. Ты проиграл. Смирись с этим.
        В следующий момент кротус, повинуясь невидимому приказу, отломал кусок скалы и метнул в меня. Время на секунду замедлилось, и я отчетливо увидел, как летит глыба. Тело среагировало рефлекторно. Ноги напряглись и я буквально выстрелил собой вверх.
        Рука напитанная черным дымом вонзается в скалу, тормозя падение, я бьюсь об камень, а в следующий вдох опора ломается. Мир начинает вращение, а гравитация безжалостно тянет вниз головой вперед. Когда нет точки опоры, остается лишь наблюдать, как второй камень летит метко в грудь.
        Это и спасло. Силы удара хватило, чтобы впечатать меня в скалу, где я и зацепился, развернувшись. Грудь нещадно болела, но кожная броня выдержала. Разве что обзаведусь приличной гематомой.
        Не успев сделать и вдоха, я метнулся в сторону и чудом увернулся от третьего снаряда. Следующие две минуты превратились в дикую скачку, когда приходилось перепрыгивать с места на место, не задерживаясь и на секунду. В итоге я забрался на карниз, который возвышался на уровне шестого этажа. Перевалившись через край, облегченно выдохнул.
        Вот это переделка, так переделка. Но жить захочешь и не так раскорячишься. Осталось придумать, как выбраться из западни.
        Когда я лез к Дикому в квартиру, то шел налегке. Броня, еда, припасы - все это осталось в другом мире. Поэтому еще стоял вопрос потребностей, которые тоже нужно как-то удовлетворять. Время играет против меня, поэтому вперед, Радислав, ищи выход.
        Вниз точно лезть смысла нет, поэтому я двинул вверх. Вспомнились годы, когда несколько раз ходил на тренировки по скалолазанию. Ничего особенного, вариант, где нет страховки. Лазаешь себе вдоль стен, а внизу ждет уютный матрац, который с радостью примет в мягкие объятия, если сорвешься.
        Так вот, то, что выпало мне сейчас кардинально отличалось от обстановки уютного зала. Но в чем-то и проще. Не нужно тщательно выбирать маршрут, можно создавать его там, где хочешь. Скала под моей рукой крошилась словно мягкий хлеб. Правда я чувствовал, что на это тратятся некие силы организма, поэтому не уверен, насколько меня хватит.
        Вниз лучше не смотреть. Эта мысль пришла уже после того, как я все же взглянул. Чем выше поднимался, тем страшнее становилось. Холодный ветер набрасывался, желая скинуть непутевого наглеца, но довольствовался лишь тем, что промораживал до костей. Надо обзавестись теплозащитой, как от холода, так и от жары. Раз моя кожа уже умеет защищать от физического воздействия, почему бы не расширить спектр возможностей.
        Только нужно достать Гер. Очень нужно. И чем больше я с этим тяну, тем больше шансов сдохнуть. Черный дым волновал даже больше, чем еда и вода.
        Я привык чувствовать себя сильным, а мысль, что это пусть и по капле, но забирают... Причиняла чуть ли не физическую боль.
        Последние десять метров оказались самыми тяжелыми, потому что пришлось лезть по отвесной скале. Когда забрался на карниз, обессилено рухнул, раскинув конечности. Мышцы, хоть и усиленные, гудели так, что хотелось выть.
        Спустя долгих десять минут я встал и осмотрелся. Черное небо находилось опасно близко и пугало еще больше, чем обычно. Вблизи эта жуть не для слабонервных.
        Осмотр показал две новости. Хорошую и плохую. Хорошая - с другой стороны карниза есть спуск. Плохая - этот спуск, чтоб его, очередная отвесная скала. В странное место я забрался. По форме напоминает лезвие ножа. Тонкая скала, разрезающая землю. И у Дикого точно не получится перейти на другую сторону. Я надеюсь, по крайней мере.
        Так же удалось рассмотреть долину вокруг, благо вид открывался приличный. Сразу нашлась причина, почему Гор обосновался именно здесь. Еще один храм. Ну или нечто, напоминающее его. Большой комплекс зданий. Но добраться до него точно будет проблемой. Свалить бы отсюда, да выбраться в обычные земли.
        Оттягивать спуск смысла нет. Собравшись с духом, я шагнул в пропасть. Ветер подхватил меня, забираясь под одежду и заставляя щурить глаза. Выставляю руку и вонзаю ее в камень, медленно замедляясь. Соприкосновение вызывало каменное крошево и редкие искры, что сопровождали мой экстремальный спуск.
        Коснувшись с земля, я отряхнулся. Голову и плечи покрывала мелкая пыль, что неприятно лезла в глаза. Закончив, быстро осмотрелся и сорвался на бег.
        Что-то в последние дни я только и делаю, что убегаю. Нужно менять тенденцию.

        ГЛАВА 15. ПЕРЕГОВОРЫ

        Голова кирима разлетелась на куски со звуком лопнувшего арбуза. Только вместо сочной начинки, нечто мерзкое и дурно пахнущее.Тело упало следом. Черный дым выплеснулся облаком и втянулся в перчатку.
        Это уже третий монстр, которого я убиваю за время блужданий по мертвым землям.
        Всего потребовалось около семи часов, чтобы полностью покинуть горы и это было то еще приключение. Не знаю, как это возможно, но местный ландшафт представлял собой безумное хитросплетение горных массивов. Сразу возникает чувство, что горы не природного происхождения, а следствие чей-то воли. Не уверен, что творец был из здравомыслящих.
        В чем-то Дикий прав. Выбраться обычному человеку действительно нереально. Я раз двадцать висел на волоске, пару раз срывался, успевая зацепиться в последний момент. Мой путь четко прослеживался по сделанным выбоинам и отметинам. Скалы испугают до дрожи неподготовленного человека острыми кромками, но кожа моих рук оставалась девственно целой. Не будь той заварушки, когда чуть не погиб в храме, то так бы и остался в горах.
        Убийства киримов не смогли полностью насытить артефакт. Но я чувствовал, как перчатка немного успокоилась, оставив в покое. На долго ли, вот в чем вопрос. Поэтому я сейчас занимался тем, что методично прочесывал местность, в поисках чудовищ.
        Попутно поход превратился в изучение способностей. Потому что только сейчас у меня волей судьбы появилось время проверить их в боевой обстановке, без чужих глаз. На периферии сознания сидела мысль о Кире, но я банально не знал, как ей помочь.
        Штурмовать военную базу? Звучит, конечно, геройски. Но ее еще найти надо. А потом найти на ней саму девушку. Сомневаюсь, что будет легко. Я крут, тут нет сомнений, и могу себе позволить некоторую наглость, но даже если забыть про наличие геронутых с неизвестными способностями, то бравые парни с автоматами расстреляют отчаянного глупца только так. Не возьмут автоматы, так пулеметы притащат. Или гранатами закидают. Придумают, в общем, способ.


        Номер заказа 505623, куплено на сайте Lit-Era
        Поэтому нужно тщательно подготовиться. А это включает в себя освоение способностей и подчинение перчатки. В крайнем случае, при неудачной попытки штурма, смогу гарантированно убежать.
        Только вот, если военные прознают про артефакт, что способен открывать проходы между мирами... Не надо быть гением, чтобы догадаться, что после этого на меня объявят охоту, в сравнение с которой текущие проблемы покажутся жалкой мелочью.
        Первым делом я отрабатывал прыжки. Кфазалось бы, чего тут сьложного, прыгай да прыгай. Но когда делаешь эято на пять метров вперед, то появляются тбрудности. Например, нужна твердая опора. Попробовал я разок прыгнуть, стоя на грязи. Поскользнувшись и чуть не упав лицом в землю, быстро понял, что глупость несусветная. Другой момент - полет и приземление. Тело словно пружина, выстреливает с дурной мощью. Буквально разрываешь пространство, словно выпнули из пушки. Поэтому приходилось тщательно планировать траекторию, заранее решая, куда именно хочешь упасть.
        Спасало то, что рефлексы тоже увеличились. Я лучше контролировал тело, чем раньше, поэтому научился управлять полетом. Ну, как легко, несколько раз упал и извалялся в грязи, после чего освоил эту науку, превратившись из беременного гуся в грациозную утку. Так себе метафора, но поброди несколько часов по мертвому миру в поисках чудовищ, и не такие развлечения придумаешь.
        А ведь есть еще комбинации. Удар в прыжке. Крайней опасная штука. Я так местные деревья сносил на раз. Рывок, вперед выставить руку, окутанную Гером, и бабах! Щепки летят во все стороны! Главное, прикрывать глаза.
        Перчатка до полной запитки потребовала еще семь жертв. Мне повезло, управился я всего за три часа. Правда один раз пришлось пережидать бурю, скрывшись в ближайшей башне. Так что я уже довольно давно бегаю по мертвому миру, стараясь игнорировать голод и жажду. Да и сон давно требуется. Считай последний раз спал в машине у военных.
        Но ничего, осталось разгадать, как работает артефакт и попасть домой. Я серьезно опасался, если честно. Где гарантия, что проход откроется в мой мир? Барельефы в храме намекали, что есть и другие, так что риск вполне реален. Да и простая логика подсказывала, что это не пустые опасения. Где два мира, там и еще найдется.
        Я тщательно представил дом, максимально погрузился в это ощущение, выставил руку вперед и направил туда поток черного дыма. Покалывание усилилось и на удивление задумка удалась. Передо мной возникла точка марева и разрослась до размеров прохода.
        Ну что же, пора сделать шаг в неизвестность.
        Мир перевернулся и я попал из мрачного пейзажа, где царит сумрак, в летний день. Солнце резануло по глазам, резко навалился шум улиц и людского потока. Исцеление исцелением, но потребовалось несколько минут, чтобы проморгаться и адаптироваться к свету. Глаза то у меня усиленные...
        Выбросило в подворотне рядом с проспектом. Разглядев таблички на здание, я сориентировался. Дом, милый дом. Это точно Земля, и что радует - мой город. Выбросило не совсем там, где планировал, но достаточно близко.
        План простой - пойти домой. Да, вот так банально. Во-первых, там вещи. Мой внешний вид после забегов по мертвому миру оставлял желать лучшего, поэтому я нуждался в смене одежды, душе, да и простом отдыхе. Правда, надеяться на него слишком смело.
        Как странно не звучит, но я рассчитывал, что меня ждут военные. Пока бегал, было время поразмыслить над ситуацией. Фактически, идти мне некуда. Возьмутся всерьез, объявят в розыск, еще и назовут каким-нибудь террористом. И что делать? Валить из страны? Куда? Как будто в других местах изгою будет лучше. Так хоть улицы родные. Поэтому единственный вариант, раз уж попал в поле зрения спец служб - договариваться.
        Вот если не получится, и меня попробуют убить или пустить на опыты, тогда да. Валить куда угодно, хоть в мертвый мир. Выбора не будет. Мда уж, ввязался, так ввязался.
        Геронутых возле дома я не обнаружил, поэтому, некоторое время постояв в нерешительности, все же вышел из тени и зашагал к подъезду. Ощущение, что на меня смотрят, и вполне возможно через прицел снайперской винтовки, надежно поселилось внутри и давило на нервы. Но добрался до подъезда живым и до квартиры тоже дошел. Ну здравствуй, моя маленькая крепость и берлога.
        Закрыл дверь на все замки, поставил пару стульев, чтобы, если ворвутся, споткнулись, да занавесил окна. Если бы я хотел убить геруна, то делал бы это из далека.
        Меня не трогали целых два часа. Я уж подумал, что военным так и не удалось узнать, кто им попался в сети. Это ставило в ступор. Но потом появилось ощущение присутствия коснувшегося Гера. Следом еще двое пришли. Я сидел в центре комнаты, погрузившись в медитацию и уйдя полностью в ощущения. Так уровень восприятия гораздо выше.
        Парочка геронутых расположилась под окнами. Третий засел где-то в подъезде, видимо он и пойдет ко мне. Готов спорить, что там еще обычные бойцы есть. В общем, обложили по полной. Чувство, как будто сидишь в мышеловке, которая вот-вот захлопнется.
        Взял листок бумаги и быстро написал на нем: готов сотрудничать, давайте общаться. Посмотрел в глазок, удостоверился, что лестничная площадка пуста. Быстро открыть дверь, приклеить надпись, закрыть. Теперь ждем.
        Двоякая ситуация. С одной стороны смешно, с другой страшно. Через десять минут на лестнице появился первый боевик. Все как положено - маска, автомат, военная форма. Серьезные ребята пожаловали. И меня с ними разделяет не особо прочная дверь.
        Бойцы явно шли на штурм, но надпись их все же остановила. Внимательно ее осмотрев, появившийся боевик скрылся, спустившись обратно. Ждем дальше.
        На случай переговоров я снял перчатку и положил ее в карман. Этот козырь я не собираюсь светить при любых раскладах. Иначе точно убьют. Рисковано, конечно, сидеть без него, но при жестком раскладе, мне понадобится меньше секунды, чтобы одеть обратно. Я даже потренировался заранее, засовывая рукув карман. Изначально опасался, что перчатку не удасться снять, но после значительного усилия она отодралась, сохранив руку в целостности. Только вот кожа слегка почернела, но в скором времени пришла в норму.
        Через целых двадцать минут в дверь постучали. Я все время стоял у двери, припав к глазку, поэтому видел, как появился представительный мужчина и подошел к двери. Без брони и оружия - уже что-то. Хотя полностью уверенным быть нельзя, мало ли что у него скрывается в тайных местах.
        Подойдя, он вежливо позвонил в дверь.
        - Сейчас открою. Я без оружия, просьба не врываться. Я мирный гражданин.
        От своих же слов коробило. Особенно там, где мирный. Учитывая, что на мне несколько трупов и я могу пробивать стены голыми руками - так себя называть тянуло на издевку.
        Самый опасный момент - открыть дверь. Я боялся, что бравые вояки воспользуется этим, чтобы ворваться ко мне толпой. А там дело не хитрое. Повалить меня на пол, блокировать и все. Убежать уже не получится. Без убийств. Вариант порвать всех на части всегда оставался со мной, но в этом случае дороги обратно не будет.
        Я распахнул дверь и мы встретились с мужчиной лицом к лицу. Что сказать, военный, как военный. Не то, чтобы я их много видел в своей жизни, но чувствовалась в нем стать, что отличала от обычных людей. Прямая осанка, форма, погоны и изучающий взгляд.
        Шли секунды, мы стояли, но никто врываться не спешил.
        - Убивать будете или поговорим? - спросил я прямо. На что вояка усмехнулся.


        - Поговорим, почему бы и нет.


        - Тогда проходите. Как видите, я один, оружия нет. Поговорить можем на кухне. Только я дверь закрою, а то нервничаю, когда рядом бравые парни с автоматами.
        Удивляться, что ко мне пришел коснувшийся Гера, я не стал. Принял, как должное. Думаю, те, кто поставил ряби под контроль, первым делом усиливают командирский состав. Это логично, ведь любому человеку захочется заполучить исцеление, например.
        Мужчина мои слова воспринял спокойно и прошел на кухню. Я любезно поставил чайник. За стол уселись друг на против друга. Только я занял позицию, чтобы видеть вход и быть рядом с окном. Если что - прыгну и дам деру.
        Повисла паузу. Мужчине не хотел начинать разговор, да и я не спешил. Тут не понятно, кому больше надо. Закипел чайник, я поставил заварник на стол, засыпал туда чаю и залил кипятком. Кружки тоже поставил.
        - О чем говорить хотел? - наконец спросил он, убедившись, что я не собираюсь начинать.


        - Хотел - не совсем подходящее слово. Вынужден - более точное. Я же перевел разговор из области мордобоя и лишней драмы в область переговоров. И у меня вопрос, чего вы от меня хотите?


        - Тебя поймали рядом с рябью. Наверняка ты в курсе, что гражданским лицам запрещено за ней появляться.


        - Учитывая ценность этого места, не удивительно. И все же, чего вы хотите? Забрать Гер? Так смысл тогда разговаривать. Опыты? Аналогично. Если есть другие варианты, где мы разойдемся мирно - я с удовольствием выслушаю.
        Вояка смотрел на меня с ленивым любопытством. Если вначале он шел с напряжением, ожидая встретить агрессивного геруна, который обладает бог знает какими способностями, то сейчас видел перед собой обычного человека, который хочет жить.
        - Тем не менее, нарушение есть нарушение. Но ты прав, помимо жесткого варианта развития событий, есть и мирный путь.
        На слове жесткий мужчина сделал акцент, давая понять, что церемониться не будут. Ясно-понятно, не дурак.
        - И какой же мирный?


        - Будешь работать на нас. Выполнять поручения.
        Я кивнул и начал узнавать подробности. Разговор скатился в банальные торги. Мужик пытался по максимуму прогнуть, я сопротивлялся как мог, отстаивая права. Постепенно вырисовывалась картина, сложившаяся в силовых структурах. Прямо мне ничего не говорили, но сложить два и два, опираясь на намеки и оговорки - дело плевое. Конечно, я не исключал варианта дезинформации, но сильно врать не будут. Надеюсь.
        В общем, проблема стара, как мир. Дефицит достойных кадров. Армия действительно поставила на поток потребительское использование возможностей ряби. То есть, искала и мочила монстров, добывая Гер. Только вот есть одна загвоздочка. Точнее, их много, но начнем с первой. Дефицит чудовищ.
        Достаточно вспомнить, сколько времени тратила группа Киры на поиск доноров черного дыма. И это для одного человека! А сколько служит в армии? А сколько желающих из власть имущих? Вот-вот, жесткая конкуренция за Гер.
        А тут есть мы, вольные ходоки. Казалось бы, от конкурентов нужно избавляться, что успешно и делали. Но тут вступает в силу другой аспект - более опасные конкуренты. Конкретно - представители других стран. Те же китайцы, например. Уверен, что и других хватает.
        Остается только гадать, насколько сильный замес идет между странами. Это тут, на Земле, относительно спокойно. Да-да, хоть многие и не согласятся, но все же темные делишки приходится проворачивать с тщательной подготовкой, скрывая от общественности. А там какие порядки? Да встретятся две группировки, перебьют друг друга и будут считаться бесследно исчезнувшими, благо в мертвом мире опасностей хватает. И не будет никаких политических осложнений.
        Вояка не говорил ничего про это. Он вообще мало чего говорил, предпочитая давить. Лишь обмолвился, что придется работать не только против монстров, но и людей. Намекнул, так сказать. А дальше логическая картина выстраивалась сама собой.
        Есть, конечно, риск, что свои бьются со своими, но, думаю, проще решать вопросы по-другому, на Земле. Без лишней драмы. Но это мои мысли, не знаю, как на самом деле.
        Вольные стрелки же как раз нужны для силовых операций. Ну, и в том числе для исследования мира.
        - Перед тем, как продолжим разговор, скажите, меня ведь кто-то сдал из команды? - задал я прямой вопрос мужчине. Тот на секунду сбился, но промолчал. Ну и не говори, старый лис, я и так все понял по твоей реакции. - И как вы с ними поступили?


        - Они оказались благоразумными людьми и согласились работать.


        - Не сомневаюсь, что ваши методы общения довольно убедительны.
        Действительно не сомневаюсь. Похищают, кидают куда-нибудь в подвал, там пару дней мурыжат. А дальше предложение работать вместе. И все, клиент готов. А как иначе, когда жить хочешь. С позиции силы всегда проще общаться. Это мы сейчас сидим относительно на равных, если забыть про толпу бойцов, что стоит в подъезде.
        - Мы будем работать в одной команде или нас разделят?


        - Пока не решено, - ответил мужчина с невозмутимым видом.
        Беседа шла путем чередования кнута и пряника. Кто бы мог подумать... Пряник - мне оставлялась приличная степень свободы. Что это значит? Ну, иногда я смогу выбираться домой. Кнут - если забуду про свои обязательства перед родиной, а называлось это именно так, то на социальной жизни в этой стране можно ставить жирный крест. Не дадут покоя. Общественный розыск, объявят террористом, все дела. Чувствуется, что схема у этих ребят отлажена.
        Но это еще не все. Другой пряник - будут платить копеечку и позволять брать часть Гера себе. Об этом снова прямо не говорилось, но упоминались дальние рейды, а там, понятное дело, разное случиться может. Еще один кнут - если облажаюсь, то лишать всего имущества. Сомнительный минус, но все же.
        За время беседы у меня сложилось чувство, что я не первый, кого вербуют. Слишком диалог шел по накатанной. Да и вояка не выдумывал условия, а явно выдавал стандартный вариант. Что же, это к лучшему. Вселяет уверенность, что действительно убивать не будут и дойдет до сотрудничества.
        Но излишних иллюзия я не держал. Инструмент. Вот кто такие геронутые. Используют, а как отпадет надобность, пустят в расход. Будь я на месте власть имущих, оставил бы в живых людей с выдающимися способностями, которыми с каждым разом будет все сложнее управлять? Очень сомнительно. Древний принцип - нет человека, нет проблемы, еще никто не отменял. Хитрожопые политики, чтоб их кротус драл.
        Закончив разговор, вояка в мягкой, но требовательной форме предложил проехать с ним на военную базу.
        - Собирайся. Бери минимум вещей. Всем необходим снабдим. Месяц придется провести в карантине. Ты человек новый и неизвестно, чего от тебя ждать. Контракт подпишем на базе.


        - Мне нужно десять минут.


        - Хорошо. Будем ждать внизу. И без фокусов.
        Я кивнул. Условия обговорены заранее. Месяц провести в казарме, а ничего другого ожидать не приходилось, мало приятного, но что делать. Разве что бежать. Но пока я не придумал ответ куда, смысла в резких телодвижениях нет. Надо встретиться с Кирой и обсудить, что они придумали. А там еще посмотрим, кто кого использует.
        Покидав вещи в сумку и осмотрев квартиру на прощание, я вышел в подъезд. Когда спустился, то не обнаружил следов присутствия военных. Лишь одинокая машина стояла перед самым выходом, любезно ожидая. Вот те и раз.
        Единственное, кого ощущал - герун на дистанции в пару сотен метров. Определив направление, посмотрел туда и вздрогнул. Там стоял Дикий. Его рука немного отросла, торча обрубком, но до завершения еще далеко. Парень молча смотрел на меня, никак не выказывая намерений. Значит, он все же выбрался из пепельного мира. И пришел мстить.
        Панику поднимать не стал. Просто незаметно показал Гору средний палец и сел в машину. Пусть и ребячество, но удержаться выше моих сил.
        Автомобиль сразу тронулся и мы вклинились в городской поток, оставляя Дикого одного. Пусть ищет меня теперь.
        До базы добрались спустя два часа. Город все же большой. Я ожидал увидеть настоящую воинскую часть, но реальность оказалась другой. Скорее это напоминало полевой лагерь, разбитый в черте города. Причина обнаружилась быстро - рябь. Очевидно, что она не временная, а постоянная. Значит, это одна из точек, которую контролировало наше правительство.
        Я всматривался в здания, расположение объектов и думал, как развивались события. Кто-то обнаружил проход и сдал информацию военным. Разобравшись, что за ценность попалась в руки, они засуетились и окопались возле драгоценного прохода. Изначально тут был пустырь обыкновенный, но за несколько месяц успели понастроить сооружений различной степени массивности. На выходе получилось нечто среднее между перевалочной базой, военным лагерем и блок-постом от незваных гостей с той стороны.
        Пропустили нас не сразу. С секретностью и допусками тут, как я понимаю, дело обстоит по высшему уровню. Еще бы... если кто узнает секреты вояк, то мало никому не покажется. Готов спорить, не вся армия знала настоящую подоплеку происходящего. Только высшие чины. С боевых частей, которые непосредственно участвовали в походах за рябь, наверняка брали столько подписок от неразглашение, что страшно представить. Да и не нужно, мне скоро это предстоит узнать на себе.
        Преодолев контрольно-пропускной пункт, машина остановилась у местного штаба. А дальше началось... Последующие часы настолько измурижили, что я сотню раз пожалел о подписке на такой блуд. Если кратко - то меня призвали на воинскую службу. Ага, в качестве специалиста по решению нестандартных задач. Потом я подписал прорву документов - о неразглашение, обязанностях, секретности и бог знает о чем еще.
        Если по-простому, то коль хоть раз накосячу или сболтну лишнее - посадят как предателя родины. Вот такие пироги.
        Закончив с юридической частью, отправили сдавать анализы. Это напрягало больше всего. Сейчас я прятал артефакт под обычной перчаткой без пальцев. На мой стиль несколько раз косились, но промолчали. В итоге, узнав, что ведут на осмотр, отпросился в туалет и там снял злополучное устройство. Оно сделано из тонкого металла и поражало гибкостью. Легко можно принять за амулет или безобидную игрушку.

        На случай, если увидят перчатку - заготовлена отмазка, но это сработает только до момента, пока военные не узнают о ее возможностях. Далеко не факт, что они до сих пор в неведение. Ведь кто-то же сдал меня. Мог и про Дикого упомянуть.
        Я рисковал, и очень сильно, но другого выбора не видел. Что будет, если про артефакт узнают и потребуют сдать? Отдавать точно не хочу. Но какая альтернатива? Прорываться с боем и уходить за рябь? Что выбрать, спокойствие и иллюзию стабильности или объективную личную силу? А перчатка - это однозначно сила.
        Если вояки про нее прознают... Мозг рисовал десятки вариантов применения. Как насчет забросить диверсионный отряд в другую страну? Готовится отряд человек на десять. Берут с собой взрывчатки побольше. Открывается рябь на нашей земле. Дальше небольшая прогулка по мертвому миру и второй проход открывается где-нибудь на стратегическом объекте государства конкурента. Бабах, и все. Диверсия удалась. Путь отхода аналогичный.
        Мировой терроризм выйдет сразу на новый уровень. И прощай, стабильность в мире. Нет уж, лучше такую вещь держать при себе. Это залог выживания.
        В итоге я сдал все анализы и прошел осмотр, сохранив тайну. Приходилось улыбаться и мило себя вести, скрывая внутри легкую панику и напряжение. Шпион доморощенный, чтоб вас всех.

        Сдав кровь и другие жидкости, подробно рассказал о возможностях, которыми обладаю. Ну как, упомянул про силу, немного скорости, крепкую кожу и исцеление. Вроде много, но для других я ощущался, как слабый герун, поэтому надеюсь меня не решат сходу пустить под нос, чтобы завладеть Гером. Вот если бы знали настоящий объем, тогда да.
        Местные вивисекторы не спешили отпускать из своих цепких рук, но в итоге отстали. Теперь осталось заселиться и встать на довольствие. В казарму добрался под самую ночь, где ждала Кира и ее команда.

        ГЛАВА 16. ВОЕННАЯ БАЗА

        - Ты где был? - спросила Кира, после того, как обняла.
        Если честно, то не ожидал проявления бурных эмоций от нее. Когда вошел в казарму и девушка увидела меня, то первым делом подошла и обняла, замирая. Но спустя несколько секунд до нее дошло, что мы не одни, и она отлепилась. Я успел заметить, как ее щеки загорелись.
        - Бегал. Вы тут как? Сильно прессовали?


        - По началу да. Очнулись в камерах, где нас держали до утра, потом допрос и обвинения. В итоге нагнали жути, дали прочувствовать бедственность положения и предложили сотрудничать.


        - Все, как понимаю, согласились? - обвел я людей взглядом. Интересно, кто из них проболтался про меня.


        - Да. Выбора-то особого не было. - Кира пожала плечами. Мы стояли вдалеке от братьев, которые смотрели с легкой настороженностью. Света сидела рядом с Тимом, прижимаясь к его боку. Мужчина нежно обнимал женщину. - Кто раньше, кто позже, но сдались все.


        - Ясно. На каких условиях?


        - Будем работать на военных. Выполнять грязную работу. Немного свободы оставили, но первые месяцы пройдут под жестким контролем, - Кира коротко пересказала события. Если сравнивать, то я легко отделался. По крайней мере, сохранил гораздо больше пространства для маневра. - А ты где был, почему так поздно отпустили?


        - Я сбежал, когда нас перевозили.


        - Да? - брови девушки прыгнули вверх, - Я думала тебя держат казематах.


        - Да. Наверно, организм смог быстро справиться с той дрянью, которой нас накачали. А дальше дело техники - вырубить охранника и скрыться.


        - Но как они тебя поймали?


        - Сам сдался. Пришел домой и ждал, пока объявятся. Собирались штурмовать, но удалось договориться.


        - И почему ты пошел на это? - в голосе девушки сквозило недоумение.


        - А какой смысл от них бегать? Превращаться в изгоя? Да и вас бросать здесь не с хотелось.
        Кира улыбнулась. И правильно сделала, ведь я действительно о ней беспокоился.
        - Вы ситуацию обсуждали? Что думаешь по этому поводу?


        - Легко отделались, вот что. Из тех историй, что я слышала - раньше частников тупо пускали в расход. Предварительно поставив опыты. Но теперь не уверена, что рассказы правдивы. А может обстановка изменилась, кто знает. Нас вербовали профессионально, но видно, что по накатанной схеме.
        Девушка наклонилась ко мне и говорила приглушенным шепотом. Если честно, то я опасался, что нас слушают. Проверка на лояльность как минимум должна быть. А что проще, чем слежка за людьми на своей территории? Поэтому я держал в уме, что о действительно важных вещах лучше помалкивать. Уверен, Кира это тоже понимает.
        - Что думаете делать?


        - Осмотреться для начала, потом решать.


        - Что с командой? - я повертел рукой, намекая на последние события.


        - В целом - нормально. Бунт не планируется. Ты как, будешь с нами?


        - Лично я не против. Но, сама понимаешь, куда распределят, там и буду.


        - Надеюсь, нас не разделят.
        А вот я не надеюсь на это. Пока не понятно, где плюсов больше - держаться вместе или подальше.
        Мы еще некоторое время говорили с Кирой, обсуждая события. Но пришла неумолимая ночь и время отбоя. Поселили нас в небольшой казарме, рассчитанной на десять человек. Остальные койки пустовали, поэтому тут мы находились одни. На постоянной основе или нет - время покажет. Все же я надеюсь, что скоро смогу свободно перемещаться.
        Лежа на кушетки, обдумывал события последних дней. Вписался в кабалу перед правительством, нажил себе смертельного врага в виде Дикого, обзавелся могущественным артефактом. Да и сам значительно поднялся в плане личной силы.
        Главное - жив. С остальными проблемами буду разбираться постепенно. Дикий пусть теперь попробует выследить и добраться. Сомневаюсь, что он сунется на военную базу. Она хоть и не большая, но укреплена по высшему разряду - я уже успел убедиться в этом. Поэтому ближайший месяц стоит опасаться нападений только за рябью, но когда нас туда еще отправят тоже большой вопрос.
        Способности Гора, конечно, пугали. Кто знает, какой у них предел. Легионы чудовищ, что обрушиваются на людские города, направляемые волей темного властелина, нет-нет, да и мелькали в голове. Глупость, конечно, но кто знает, что за странные мысли скрываются в голове у парня. Сила и власть могут вскружить голову только так.
        А сам я? Не слишком ли зазнался, обретя возможности? Оторвал Дикому руку, ограбил. Заигрываю с правительством, убежденный, что в любой момент могу смыться. Стоит помнить об осторожности, а то, есть все шансы вляпаться в неприятности, потеряв бдительность.
        Но внутренние изменения мне нравились, в этом я готов признаться себе честно. Сила придавала уверенность. Совсем по-другому смотришь на мир, когда тебя крайне трудно уничтожить. Да и сам можешь уничтожить почти кого угодно.
        С мыслями о перипетиях судьбы я уснул.

***

        Разбудили нас ровно в шесть часов утра. Причем будить пришел не абы кто, а герун. Его приближение я умудрился почувствовать во сне. Чем ближе человек находился, тем ярче мелькала его точка на внутреннем радаре.
        - Подъем, новобранцы! Сегодня вас ждут великие дела.
        Мужчина средних лет гаденько ухмылялся, чем заслужил общую неприязнь. Не с того начинаешь, братец. Я прислушался к ощущениям, сравнивая уровни Гера у присутствующих.
        На последнем месте стояла Света. У нее черного дыма ощущалось меньше всего, что вполне ожидаемо. Все же она девушка и врач, что исключает прямые боевые столкновения. Вторым с конца по силе шел пришедший мужик. Если Света на уровне пяти-шести киримов, то этот дотягивал где-то до уровня семи-восьми. Сложно сказать точно, потому что чудовища одного вида различались по объему Гера внутри.
        Я еще раз окинул взглядом пришедшего. Наверно, считает себя бравым воякой и точно не ощущает мощь черного дыма у других. По виду типичный военный. Форма, погоны, прямая осанка. Из особенностей - выразительные брови, что сидели у него на лице будто две вороны.
        Дальше по силе шли Меф и Тим, обладая приблизительно одинаковым объемом. Надо, кстати, узнать, какие у них настоящие имена, а то с этими прозвищами постоянно путаюсь. Приходится напоминать, что Тим это тот, который здоровый, а следопыта называют Мефом. Что делать, память на имена у меня дурацкая.
        Кира же превосходила команду и военного по силе. Братья на уровне десяти киримов. Лидерша на уровне пятнадцати. Я же, как не сложно догадаться, круче всех, причем значительно. Уровень Гера внутри доходил до объема больше, чем у пятидесяти-шестидесяти киримов.
        Да уж, лучше возможности полностью не светить, а то возникнут вопросы.
        - Я вас отведу на завтрак, - тем временем продолжил вояка, когда мы собрались, - Дальше будете ходить есть сами. Надеюсь, справитесь. После завтрака у вас проверка способностей. Где будет проходить я покажу. Раз вопросов нет, шагаем за мной.
        Военный развернулся и отправился в сторону выхода, не став ждать, действительно ли нет вопросов. Я уверен, что даже если были бы, он бы все равно ушел.
        - Может он случайно свернет шею? - как бы в воздух бросил здоровяк. Слово случайно из его уст звучало особо многообещающе.


        - Будь проще, - успокоил его брат, - Этот милый человек хочет показать нам, где есть. Не знаю, как ты, но я уже сутки без пищи и голодный, словно черт. Пойдемте лучше, а то убежит это чудо.
        Пройдя через базу, нас завели в местную столовую. Склад, переоборудованный под нужны. Что-то, а о фирменном дизайне остается мечтать, подумал я, шагая по бетонному полу.
        Под сотню столов гнездились плотным строем. Заняты от силы половина завтракающими солдатами. Когда мы вошли, наступила двух секундная тишина, сопровождаемая синхронно повернутыми головами и тяжелыми взглядами, после чего бравые парни вернулись к еде.
        Местная кухня не отличалась изысками. Готовили на всех и без разносолов. Сопровождающий махнул рукой, указывая, где брать подносы и выдают еду, после чего исчез. Тормозить мы не стали. В порядке очереди прошли и получили свои порции. Накладывали, что примечательно, не военные, а специальный персонал.
        На фоне бравых вояк мы смотрелись белыми воронами. Стоит ли упоминать, что все без исключения провожали странных типов, что одеты, как гражданские, хмурыми взглядами? Интересно, когда пойдет проверка на вшивость от коллектива. Было бы весело на это посмотреть.
        Тетенька внушительных форм наполнила миски с видом, который при любом раскладе не способствует аппетиту. Лучше бы она в нас плюнула, чем так смотреть.
        - Как-то нас здесь не любят, - заметил я.


        - А ты чего ожидал, дружеских объятий? - повернулся ко мне следопыт. - Мы конкуренты для них за черный дым.
        Я кивнул, соглашаясь. Людей в столовой присутствовало не то, чтобы много - десятков пять. И все они в той или степени отмечены Гером. Как понимаю, тут собралось специфическое подразделение. Учитывая, что силу абы кому не доверят, ребята подобраны матерые. А мы им словно кость в горле.
        - Смотри, - толкнул меня Меф в бок, - Эти тоже вольные стрелки.
        Посмотрел куда указывает следопыт и увидел людей, что отличались от присутствующих. Как ни крути, но гражданские и военные выглядят по-разному. Дело не только в форме, но и во многом другом - манерах, поведение и прочем. Сидели они обособленно, спокойно поглощая завтрак.
        - Ставлю на пять минут, - тихо сказал здоровяк, чтобы услышали только мы.


        - Четыре. На что спорим? - поддержал непонятный разговор его брат.


        - Как обычно, деньги.


        - Мальчики, вы про что? - невинно спросила Кира.


        - Спорим, через сколько на нас наедут. - также тихо ответил Тим.


        - Оу, - сделала понимающий вид девушка. А вот Света напряглась, но здоровяк погладил ее по спине и женщина успокоилась.
        Я же посмотрел на часы, отмечая время. К нам подошли ровно через четыре с половиной минуты. Докапываться пришел настоящим амбал. Нашего здоровяка он превосходил на добрых пару десятков килограмм отборных мышц, нависая над столом, словно утес.
        - Ну что, новобранцы, как вам у нас? - спросил этот бык.
        Это чудо поставило руки на стол, по всей видимости пытаясь впечатлить размерами. По странной случайности я сидел с края стола. И знаете, последние дни выдались слишком тяжелыми, что сработал на автомате. Психанул, как говорится. Да так, что сам удивился.
        Резкое движению кистью наотмашь и рука, на которую опирался амбал, улетает в сторону. Его тело ожидаемо падает вниз. Одной рукой я подхватываю свою тарелку, другую мягко ложу вояке на голову и придаю ускорение.
        Эпичный хлопок разносится по всему залу. Десятки голов синхронно поворачиваются в нашу сторону. Двигался я быстрее, чем полагается человеку, поэтому со стороны происшествие выглядело случайно. Подошел, подскользнулся, упал. С кем не бывает.
        Туша мужика сломала стол и сам он сейчас валялся на полу в обломках. Что примечательно, каждый из нашей команды успел спасти тарелки, не дав им рухнуть. Вот, что значит желание поесть...
        - Что здесь происходит?! - раздался строгий голос и начавшие подниматься бойцы как-то бегло успокоились.
        Ко мне же подошел импозантный мужчина, являющийся очевидно командиром местного подразделения. Чувствовалось в нем нечто... Опасное. Как будто рядом стоит свирепый хищник. И я не про Гер, которого в командире хватало, а про совсем другое.
        - Не могу знать. Подошел неизвестный, упал, стол сломал. - сказал я, спокойно смотря на него.
        Ну, а что тут еще делать? Признавать вину? Так действительно случайно человек упал. Откуда же он мог знать, что опасно к незнакомым людям приставать.
        Оклемался амбал довольно быстро. На прямой вопрос, какого хрена тут произошло и действительно ли он упал случайно, мужик слегка побледнел, потом бросил свирепый взгляд на меня, но подтвердил, что подскользнулся.
        - Подскользнулся, значит. Понятно... - зловеще проговорил командир, - Ничего страшного. Устроим тренировку на устойчивость. А то не дело это, когда случайно падают.
        Амбал отдал честь и поспешил вернуться за свой стол. От греха подальше, так сказать.
        - А вы, товарищи, будьте аккуратнее. Мало ли... вдруг тоже упадете.
        Взглядами и кое-чем другим мериться не стали - командир молча развернулся и покинул помещение. Интересно, каким образом он оказался здесь? Офицерский состав столовался в другом месте. Либо случайность, либо вояка предполагал, что новички могут нарваться на драку.
        - Лихо ты, Рад, - отметил здоровяк, когда мы уселись за другой стол и продолжили трапезу.


        - А я что? Я ничего. Человек сам упал. Бывает, - мое лицо приобрело столь невинное выражение лица, что вызвало усмешки присутствующих. - Кстати, у вас ничья. Ровно четыре с половиной минуты.


        - Да, забавно попало. Ну, ничья тоже хорошо. Интересно, когда будет продолжение конфликта.


        - Ставка? - оторвался от тарелки Меф, посмотрев заинтересовано на брата.


        - Да не, тут слишком много неизвестных. Думается мне, что инициатива могла исходить не от младшего состава, а от старшего.


        - Проверяют, - констатировал я.


        - Разумеется. Как иначе узнать, чего мы стоит. Но упал он лихо... - с улыбкой протянул здоровяк.
        Раньше мне казалось, что братья молчали. Но постепенно, чем больше мы общались, тем расслабленнее они становились. А с этим повышался градус разговоров. Вхожу к ним в доверие? Надеюсь, что так. Главное, чтобы за Олега не мстили, а то и так проблем хватает.
        Через полчаса мы собрались в местном ангаре, оборудованном под громадный спортзал. Это место вызывало диссонанс. С одной стороны - обшарпанные бетонные стены, отсутствие покрытия на полу, да и вообще следы ремонта тут отсутствовали напрочь. С другой стороны - множество тренажеров, многие из которых вполне современные и дорогие. Чувствовалось, что здешние вояки на хорошем счету. Что правильно, потому что геронутые, по идеи, олицетворяют новый виток гонок между государствами. Если проще, у кого лучше Гер, то и круче.
        Встречал нас тот самый командир, что осадил амбала и угрожал. Или предупреждал, я так и не понял. От такой личности что то, что то - одно и то же. Возраст военного угадывался слабо - лишь седые волоски на висках намекали, что он не так молод, как выглядит. А так с виду лет тридцать, максимум тридцать пять.
        Сквозь форму пробивалась мощная фигура, аж завидно. Уверен, он и без Гера может рвать голыми руками. Я этого человека воспринимал как хищного зверя и инстинктивно старался держаться подальше. Но при этом тщательно присматривался. У таких индивидов всегда есть чему поучиться. Например, как убивать.
        - Ну что, добровольцы, - с легкой издевкой сказал он, - Пришло время вас измерить. Задача - установить, каким изменениям подвергся организм под влиянием Гера. Есть желающие начать?


        - Что именно делать предстоит? - спросила Кира, исполняя роль лидера.


        - Для начала стандартная проверка физических способностей. Ваши данные я изучил. Первым у нас пойдет измерение силы. Прошу к штанге.
        Я улыбнулся. Вот те и раз. Хотел тщательно измерить способности - получи и распишись. Тим посмотрел на меня вызывающе, явно видя соперника в вопросе, кто сильнее. Ну что же... это будет интересно.
        Света, ожидаемо, не показала выдающихся результатов. Сила не ее сильная сторона, - усмехнулся я забавному каламбуру. Вот Кира да, хорошо мы тогда ее качнули, истребляя монстров. Девушка свободно пожала семьдесят килограмм, что для ее веса более чем достойный результат. Замечу, что дама она довольно стройная и внушительной комплекцией не располагала.
        В зал постепенно набились другие вояки, что пришли заниматься. Разумеется, наши тесты вызвали ажиотаж, хотя бойцы тщательно это скрывали. Ну так, перешептывались, поглядывали и иногда свистели девушкам. Командир бросал на них хмурые взгляды, которых хватало, чтобы шум стихал. Но люди есть люди. Либо выгоняй, либо они устроят балаган.
        Третьим к штанге подошел Меф. Нагружали постепенно, давая адаптироваться. Вес - подход - новый вес - подход. И так до тех пор, пока не сделаешь максимум. Кто в теме тяжелой атлетики, знают, что поднимаемый вес во многом зависит от подготовки и комплекции. Проще говоря, хлюпик при любом раскладе поднимет меньше, чем здоровяк. Конечно, есть условность. Если хлипкие с виду мужчины, но которые жилистые настолько, будто сделаны из стали. Вот они да, могут удивить.
        Меф как раз из таких. Щуплый, но жилистый. Росту в нем под метр восемьдесят, а весу килограмм под семьдесят. Средней комплекции мужчина. Это в то время, когда его брат под два метра ростом и весит в районе сотни килограмм. Сколько точно - не знаю. При этом Тим не был жирным или качком. Просто плотный. Но именно такие товарищи и бывают особо сильны.
        В итоге Меф пожал сто десять килограмм. Достойный результат, более чем. Почти в два раза больше, чем его вес.
        Перед своим подходом Тим еще раз пристально посмотрел на меня. Да не собираюсь я с тобой соперничать, дружище. По комплекции мне лучше тягаться с твоим братом. Мы хотя бы в размерах равны. А с тобой то что? Не будь у меня Гера, и Тим бы голыми руками разорвал на части.
        Остановился здоровяк на двух ста тридцати килограммах. Это его настоящий максимум или нет? В любом случае - в этом мужчине сокрыта большая мощь.
        Все уставились на меня. Хм... как бы измерить способности, но при этом не спалить настоящий уровень. Сотку я пожал легко. Сто пятьдесят тоже, но уже делал вид, что напрягаюсь. Когда добрался до ста девяноста, сам лично выпал в осадок - на этом и остановился. Как раз удачно получилось сыграть героическое напряжение.
        Себя в глазах окружающих зарекомендовал? Да. Способности тоже скрыл. Думаю, еще килограмм тридцать сверху я бы потянул. Если смотреть с точки зрения спорта, то Тима я разорвал в пух и прах. Поднял он больше, но вес-то у нас разный... Но не буду придираться. А то еще здоровяк заревнует на свое почетное место чемпиона.
        Когда Кира наградила поощрительной улыбкой захотелось повысить результат, но подавил эту глупую мысль. Я же не мальчик, чтобы вестись на примитивные уловки.
        После измерения силы другие тесты пошли один за одним. Скорость, рефлексы, даже регенерацию проверили. Надрезали ножом и засекали, за сколько происходит зарастание ранки. В этой дисциплине выиграл снова я. Было забавно наблюдать, как меня пытаются порезать. Командиру пришлось хорошенько постараться, чтобы ранить достаточно сильно. За это я удостоился долгого и проницательного взгляда. Меня взяли на заметку. Собственно, тут все на заметках.
        Проверка боевых навыков тоже была. Нас ставили в пары с вояками и гоняли будь здоров. Эта часть прошла для меня несколько мимо, потому что я мог оказать достойное сопротивление тупо за счет способностей. Да, разумеется, мастерство решает и здешние ребята показывали серьезный уровень, но его хватало до определенного предела. Я ведь тоже не пальцем деланный, поэтому вполне резво сопротивлялся.
        В таком режиме прошли три недели. За это время нас готовили и подтягивали в воинской подготовке. Но отдельной статьей шла вербовка и проверка. О да, различных ситуаций хватало.
        Представляю, как мы выглядим со стороны правительства. Большой-большой проблемой. Миной замедленного действия. Если я захочу сбежать - то ничто не остановит. Почти. Тяжелое вооружение если только. Но я же не совсем дурак, чтобы переться на танк или мощные стволы. Нет, врублю скорость и дам деру, благо тело может двигаться достаточно быстро.
        Главное мое достижение - удалось скрыть перчатку. Даже Кира не знала, проявив фантастическую для женщину тактичность, когда я несколько раз ушел от ответа о том, почему постоянно хожу в перчатках.
        Артефакт впал в спячку. Чему я несказанно рад, ведь требуй он подпитки и быть беде. А так нормально, холодит немного руку, вот и весь дискомфорт. Но есть подозрение, что начни открывать ряби, и потребуется дополнительное питание.
        За время, проведенное на базе, мы успели сблизиться с вояками. Я даже нашел общий язык с амбалом. Как? Древним мужским способом примирения. Мордобой называется. Десяток спаррингов, общая ничья и все, каждый из нас осознал, что другой нормальный мужик. Ох уж эти мужские выверты психики...
        Отношения с Кирой получили продолжение. Мы умудрялись выкроить время наедине, предаваясь душевным беседам и разврату. Та еще задача в тесной казарме. Но, как говорится, ищущий да обрящет.
        Я успел изучить схему действия вояк. Постоянно за рябью с той и этой стороны дежурило по десять солдат. Дежурные сменялись раз в шесть часов, а всего задействовано в районе сотни человек. Мало? Ну дык большему числу там особо делать нечего.
        Это ведь только одна рябь. Наверняка по стране есть и десятки других.
        Пока одни дежурили, вторые устраивали походы. Окружающая местность была вычищена под чистую, поэтому военные уходили на долго и могли отсутствовать по паре суток. Тенденция легко прослеживалась по тому, кто присутствовал в столовой. За три недели можно и не такое изучить.
        Из нас информацию выжали досуха. Пришлось делиться всеми накопленными знаниями. Ну почти... Про храм мы стоически молчали. Как и про артефакты. Дикого я тоже решил не упоминать, поэтому Кира и остальные прибывали в неведение. Пусть пока так, придет время - расскажу. Здесь, как не крути, мы на вражеской территории, где нас наверняка слушают.
        Жизнь в целом наладилась. Но потом настал тот час, ради которого нас вербовали. Назначали дату похода. Ну что же, посмотрим, как нас собираются использовать.

        ГЛАВА 17. ЗАДАНИЕ

        Цель миссии, в которую нас отправляют, проста - добраться до вражеской базы и разведать обстановку. Одних, само собой, нас никто не отпустит. Поэтому в качестве сопровождения с нами отправляется группа из пяти солдат во главе с тем самым амбалом, что поскользнулся. Точнее, это мы с ними отправляемся.
        Как уже говорил, мужик он нормальный. Зовут простым именем - Дмитрий. Для друзей - Дима. Есть и прозвище, как без этого - Гвоздь. Прозвали его за то, что умудрялся вгонять гвоздь в доску голой ладонью. Замечу, что это без усиления Гера.
        Впечатляющее зрелище, как-то показал он этот трюк на тренировках. Я попробовал повторить, и, что удивительно, получилось. Но, это при учете чуть ли не стальной кожи в области ладоней и повышенной силы. А вот так, без всего этого, голой рукой - силен Дмитрий, что тут скажешь.
        Сейчас мы стояли перед вертолетом, с готовым снаряжением и припасами. Забрасывать нас будет не через рябь, что на базе, а через случайный портал, который выведет гораздо ближе к конечной цели.
        Так-то отсюда топать тройку дней минимум. А так за один управимся. Серьезная разница, учитывая, что в мертвом мире нет источников воды и топлива для того-же костра.
        За время изучения ряби военные успели составить карту. Относительную, но все же дающую представления о местности. Нам ее тоже показывали. Так вот, на данный момент насчитывались десятки тысяч квадратных километров. Причем ряби могли выходить в столь разные места, что даже за месяцы исследований ближайших территорий не удавалось выйти на знакомые земли. Сложно вести исследования в месте, когда мало где работает техника.
        - Все проверили? - крикнул Дмитрий, перебивая шум вертолета, - Если да, то загружаемся.
        Все кивнули и полезли в вертушку. В нашей команде идиотов не водилось и амуницию проверили несколько раз крайне тщательно. А что делать, когда цена ошибки - жизнь.
        Каждый из нас одет в специальную форму - черную и маскировочную, без опознавательных признаков. Цвет идеально подходит для мрачной обстановки мертвого мира, а отсутствие знаков нужно, чтобы никто не узнал, от чьего имени мы действуем. Проще говоря, за рябью мы никто и звать нас никак. Если поймают - приказ достойно сдохнуть, сохранив секреты.
        Командовать назначили   Дмитрия.   В   последнее   время  диктатура   Киры   дала  сбой,   потому   что   она,  да  и  мы   все,  переместились   в   разряд   подчиненных. Определенная доля свободы оставалась, но в боевом походе командовать будут нами, а не мы. Не скажу, что девушку это радовало, но она решила пока принять чужие правила, а не развивать конфликт. Братья и Света смену руководства кажется вообще не заметили. Или делали вид, что им плевать. А я относился философски. Армия есть армия и глупо ожидать чего-то другого. Это лучше, чем опыты или добровольная передача Гера, в принудительном порядке через летальный исход.
        Летели пару часов, после чего нас выбросили в какой-то глуши. Вот я и почувствовал себя настоящим бравым спецназовцем. Вертолеты, военные объекты, поспешные высадки - романтика, одним словом.
        Проход через рябь контролировали солдаты. Впрочем, пропустили нас без лишних вопросов - все уже давно согласовано.
        Мир делает кувырок, и вот, мы выходим один за одним с другой стороны.
        - Это что-то новенькое, - прокомментировала Кира.
        Из ряби отряд вышел в скале. На одной из сторон гигантского ущелья. Мы стояли на карнизе, уходящим в обе стороны. Я глянул вниз, но дно надежно скрывала мгла.
        - Падать долго, - Меф столкнул небольшой камешек, который мы дружно проводили взглядом.


        - Поэтому не расслабляемся. Идем направо, там выход на плато. До цели около семнадцати часов пути. И я надеюсь обойдется без глупости, - Дмитрий обвел нас тяжелым взглядом, словно сомневаясь в разумности.


        - Проблем не будет, - заявила Кира.
        Я бы не был так уверен в этом. Дмитрий правильно предупреждает, его мотивы понятны. Это там, на базе, можно играть в дружбу, а тут как-то сразу вспоминается, что нас силой принудили сотрудничать. Я удивлен, что вообще отпустили всех месте. Смелый шаг, проще было по-одному проверять.
        Солдаты с подозрением косились на нас, ожидая в любой момент бунта. Мы отвечали взаимностью, ожидая в любой момент подставы. Дмитрий подавил напряжение в зародыше, матом построил в шеренгу и отправил на выход.
        Конец ущелья терялся где-то вдалеке. Словно великан опустил гигантский топор, раскалывая землю. Ширина разлома не такая уж большая, от силы метров десять. Вдоль стен торчали острые огрызки, призывающие в свои объятья. О, не сомневаюсь, эти горы с удовольствием соберут кровавую жатву.
        Наверх поднялись спустя полчаса пути. Тропа вела вдоль стены ущелья, постепенно поднимаясь. Странно это... как будто к созданию дороги приложили руку разумные. Но куда и откуда она тогда ведет? Сколько не вглядывался по сторонам, но так ничего интересно обнаружить не смог.
        После подъема нас ждало пустынное плато, испещренное шрамами в виде каменных щелей. Упадешь в такую и будешь долго кости собирать.
        - Эй, Михаил, ты же следопыт? - обратил Дмитрий к Мефу.
        Да, это было его не настоящее имя. Михаил и брат его, Тимур. Стыдно признаться, но узнал я это случайно, когда мы стояли на перекличке. На вопрос, почему Михаил называет себя Меф, следопыт многозначительно промолчал, заломив бровь.
        - Допустим, - ответил мужчина угрюмо. Я заметил, что братья всегда переходя за рябь становились хмурыми. Словно мрачность этого места передавалась им.


        - Разведай обстановку впереди. Не думаю, что нас ждет засада, но все может быть.
        Меф кивнул и ушел с таким видом, будто мы его видим последний раз. На это Дмитрий лишь хмыкнул. Чувствуется в нем большой опыт обламывания строптивых бойцов.
        Так и шли. Меф бегал впереди, раз в час возвращался и делился информацией. По пути он встретил двух киримов, с которыми благополучно разобрался лично. Дмитрий попробовал на него наехать в формате, что Гером нужно делиться, но в ответ получил лишь игнорирование. А как иначе-то, в семье рыцаря забралом не щелкают. Я бы вообще на месте следопыта спрятал трупы чудовищ, чтобы никто не узнал. Но вот загвоздка, скоротечная драка произошла в поле видимости отряда.
        Двигались мы друг за другом. Я пытался выделить момент, чтобы обсудить щекотливые моменты с Кирой, но такой возможности долго не представлялось. Солдаты постоянно крутились в пределах нескольких метров. А ведь всегда есть риск, что у кого-то из них усилен слух.
        Вооружены мы, кстати, были двумя типами оружия. Холодное и огнестрельное. Бравые вояки тащили с собой автоматы, а один так вообще, нес снайперскую винтовку. Видно на случай тяжелых переговоров в местах, где работает оружие. Что вполне ожидаемо, учитывая, что мы топаем к вражеской ряби. Как известно, рядом с ними стреляет нормально.
        Спустя шесть часов голое плато начало обрастать обрубками мертвых деревьев. Придет время и они укроют нас от чужих глаз.
        Вернулся Меф и доложил, что впереди идет отряд из десяти человек. Удаляется от нас и движется в сторону конечной цели. Новость вызвала оживление. Я всматривался в лица бойцов и видел разные эмоции. Братья чуть ли не радовались, предвкушая драку. Остальные солдаты выглядели в целом спокойно и собрано, ожидая от командира постановку задачи. Дмитрий взял еще одного бойца и умотал вместе со следопытом на разведку, приказав остальным затаиться.
        Здесь-то я и нашел возможность, чтобы пообщаться с Кирой. Но если быть точным, то девушка сама начала разговор, подыграв и сделав так, чтобы мы оказались в некотором удаление от оставшихся солдат. На плато мало где места для укрытий, поэтому пришлось рассредоточиться.
        - Вот мы и остались одни, - девушка заговорила, прислоняясь к стволу дерева и скидывая рюкзак, - Нас не слушают?


        - Ближайший солдат в пятнадцати метрах. Можешь говорить, если что, я предупрежу.
        Военные помечены Гером, поэтому я всегда знал, где они находятся. Удобно для разведки и тем ценнее, что удалось до сих пор сохранять способность в тайне.
        - Стремная ситуация. Есть вероятность, что придется сражаться с людьми.


        - Тебя это беспокоит? - перевел я взгляд на Киру. Женщину скрывал черный комбинезон, облегая фигуру почти полностью, оставляя лишь часть лица.


        - Не хочу убивать людей.


        - А остальные в отряде как к этому относятся?


        - Света точно против. Она больше врач, а не убийца. А вот братья... дай им волю и плевать, кого резать. Ты же видел, как ухмылялись. Чувствуют кровь.


        - Посмотрим. Не думаю, что нас бросят сходу в самое пекло.


        - А что их остановит, Рад? Мы наемники. Нами как раз и нужно закрывать слабые и опасные места. Расходный материал.


        - С этим не поспоришь. Ты хочешь сбежать? - спросил я то, что меня давно волновало.


        - Я думала об этом. Но не знаю, куда идти. Только вот боюсь, если начнется заварушка, то другого варианта не останется.


        - Нас не отпустят просто так.


        - Значит придется прорываться с боем. Игра в патриотизм, конечно, хорошо, но в первую очередь стоит позаботиться о себе, - жестко отрезала девушка. Чувствуется, что в ней накипело.


        - Хорошо, в случае чего - держись рядом.


        - У тебя есть план? - приподняла бровь Кира.


        - Да, на самый крайний случай. Постараемся решить дело миром, все же. Не думаю, что нас сюда отпустили командой просто так. Возможно, это проверка.


        - Я тоже так думала. Будем аккуратнее себя вести.


        - Все, замолкаем. Наши возвращаются.
        Я почувствовал движение четырех точек на периферии радара. Через десяток секунд показались их обладатели - это действительно наши, что радует.
        - Подымаемся и двигаем вперед. Этот вражеский отряд предположительно с базы, на которую мы направляемся. А значит мы можем пощипать противника, пока он далеко от гнезда. - отдал приказ Дмитрий, когда вернулся.
        Солдаты собирались быстро и задачу восприняли спокойно. Я переглянулся с помрачневшей Кирой. Ей это не нравилось. Света инстинктивно жалась к Тиму, ища защиты. Здоровяк предвкушал драку, но обеспокоено посматривал на женщину. Ну да, понять его можно. Одно дело бить киримов, которые не так уж и опасны. Другое дело - сражаться с людьми, которые коварнее на порядок. Тут можно ждать чего угодно.
        - До цели полчаса бега. Быстро нагоняем, за пол километра скидываем вещи. Медик остается охранять. Есть добровольцы, что останутся с ней? - обвел взглядом Дмитрий состав.
        Возникла паузу. Особенно озадачился Тим, который разрывался между двумя желаниями.
        - Ясно. Тогда остается Кира. Возражения? Нет? Вот и отлично.
        Дмитрий проговорил это за пару секунд, не оставляя возможности возразить при всем желание. Думаю, он такой расклад планировал заранее. Что сказать, полностью с ним солидарен - негоже женщин отправлять сражаться. Оставлять одних в таком месте тоже чревато, но, как говорится, приходится выбирать из двух зол меньшее.
        Кира приказ приняла с сомнением. С одной стороны, ее избавляли от крови, с другой стороны, она снова теряла лидерские позиции, отсиживаясь в тылу. Да и про Гер не забываем...
        Мы ускорились и через пару десятков минут вышли к нужному место, где и оставили вещи. Окинув девушек взглядом, Дмитрий повел отряд вглубь мертвого леса, догонять врагов. Я напоследок посмотрел на Киру, а потом выбросил из головы лишние мысли. Дело есть дело, сентиментальность тут мешает.
        - Делимся на два отряда, - на ходу инструктировал Дмитрий, - Я с ребятами делаю крюк и буду их встречать спереди. Рад и Тим, ваша задача ударить сзади, справитесь?


        - Да, - ответил я за обоих.


        - Отлично. Меф, ты кружись вокруг. Следи, чтобы никто не ушел. Понял?


        - Так точно.
        Походу, командир не простил следопыту выходку с киримами и решил обделить Гером. С другой стороны и правда важно следить, чтобы никто не убежал. А то военная база, куда мы идем, встанет на уши.
        Как и полагалось, я почувствовал противников за триста метров. Десять целей. Уровень Гера в организме средний, хотя встречались сильные типы, выделяющиеся на общем фоне. Мы с Тимом крались следом, ожидая, пока группа Дмитрия выйдет на позиции. Здоровяк многообещающе потирал рукоять дубины, предвкушая битву. Я же оставался спокойным, будто слон. Мысль, что сейчас предстоит убивать вертелась на заднем плане сознания, задавленная жаждой получить порцию черного дыма. Мне перчатку питать, между прочим. Тут не до человеколюбия.
        В какой-то момент группа противников остановилась. Уж не знаю, что послужило причиной, но именно в этот момент атаковал Дмитрий. Его бойцы во главе с амбалом выскочили буквально из ниоткуда, сходу убив двух человек.
        Я, не мешкая, рванул вперед и на ходу обнажил клинок. Тим отстал где-то сзади, не в силах угнаться за мной. Расстояние в пятьдесят метров преодолел за несколько секунд и врубился в спину вражеским солдатам. За это время я успел отследить, кто из них самый жирный в плане Гера и заприметить себе цели.
        Первая жертва далась легко. Я подбежал сзади и наотмашь ударил клинком по спине, перерубая позвонки. На землю упал уже труп. Единственный минус драки, пришлось задерживаться, чтобы впитать черный дым.
        Этой задержки хватило, чтобы враги успели среагировать на атаку со спины. Но это мало помогло. Тут подоспел Тим, который буквально взорвал дубиной первого встречного. Брызнула кровь, ошметки плоти и здоровяк сполна насладился черным дымом.
        Я же набросился на самого жирного из отряда. Он двигался быстрее и успел ударить ножом, но тот отскочил от кожи. Секунда замешательства стоила ему жизни. Я не успевал ударить клинком, находясь слишком быстро, поэтому вонзил мужчине руку в живот, предварительно напитав ее черным дымом.
        Мы стояли рядом, прижавшись друг к другу, и я видел, как медленно, каплей за каплей, из его глаз исчезает жизнь. А потом, словно не хотя, из тела начинает сочиться Гер, что меняет хозяина и подчиняется моей воли.
        К этому времени с остальными уже расправились и добивали раненых.
        - Их девять, где еще один? - спросил Дмитрий спустя минуту, подсчитав тела.
        Все переглянулись, а потом один из солдат вспомнил, что тот бросился в сторону оставленных вещей. Я прикрыл глаза, но не смог почувствовать убежавшего. И только тут до меня дошла, что на его пути Кира и Света, а Меф совсем в другой стороне.
        Мы со здоровяком посмотрели друг на друга одновременно. А потом сорвались с места, ничего не сказав. В этом забеге я не скрывался и выложился полностью. Вложил большую часть добытого Гера в усиление чувствительности, а меньшую отдал на растерзание перчатки.
        Радар усилился до трехсот пятидесяти метров. Три точки я почувствовал, когда они были на расстояние тридцати метров друг от друга. Злая ирония вела дезертира прямо на наших женщин. Я безжалостно выжимал из организма скорость, выходя за рамки человеческих возможностей.
        Мыслей не было, только голые инстинкты.
        Точки столкнулись, когда мне оставалось двести метров. Добравшись, увидел тело. Кира возвышалась с окровавленных клинком над мертвым мужчиной. Света стояла рядом в стороне и прижимала руки к губам.
        - Все в порядке, - сказала девушка, отметив мой взмыленный вид.


        - Я не сомневался. Но испугаться успел.


        - Волновался за нас?


        - Типа того, да.
        Кира улыбнулась немного нервно. Ее можно понять, учитывая, что женщина стоит рядом с трупом человека, чью жизнь она только что забрала. Через десять секунд прибежал Тим и обнял Свету. Они стояли и прижимались друг к другу, счастливые, что целы.
        - У нас есть две минуты, чтобы решить, сматываться или оставаться.
        Голос Мефа прозвучал неожиданно. Не знаю как, но он смог подкрасться незамеченным. И как он здесь оказался, если должен быть совсем в другом месте? Получается, был рядом и позволил Кире убить врага.
        - Твои предложения? - спросил я.


        - Берем вещи и валим. От вояк или самих вояк мне без разницы, - пожал плечами следопыт.


        - Нет, бежать не будет, - отрезала Кира, - Уходить в неизвестность собрался, Михаил? И что, скрываться годами за рябью, в надежде, что про нас забудут?


        - Нет, можно добраться до какой-нибудь не особо требовательной страны.


        - Уверена, мы будем везде под прицелом. Да и не дадут нам выбраться. Идти же через мертвый мир... граничит с безумием, ибо запасы здесь не пополнить. Я не отказываюсь от идеи, что нужно думать о будущем, которое явно не с военными, но лучше подождать более подходящую возможность.


        - Как скажешь, - не стал спорить Меф, переглянувшись с братом.


        - Замолкаем, Гвоздь на подходе. - вставил я, ощущая, как приближаются вояки.
        Не думаю, что это выдаст мою способность. В конце концов, я мог и просто догадаться.
        - Все целы? - спросил Дмитрий, и получил в ответ пять кивков, - Отлично. Света, займись моим бойцом. Этот недотепа умудрился получить рану.
        Я пошарил глаза по солдатам и действительно нашел следы крови. Нормально так его распороли. Но жить будет.
        Вражеских бойцов убили не всех. Во время схватки я пропустил, но двоих оставили в живых и взяли в плен. Группа Дмитрия привела их собой, попутно захватили чужие вещи. Пленники выглядели жалко - избитые, грязные и окровавленные, они бросали обреченных взгляды, в которых постепенно проявлялось понимание, что этот день для них закончится плохо.
        Света занималась раненым, отогнав остальных. Гвоздь взял солдат и поволок пленных в сторону. На попытку следовать за ними меня наградили таким взглядом, что сразу стало понятно - допрос только для своих, наемникам лучше не соваться. Не хотят делиться секретами, вояки...
        - Эй, Рад, отойдем. - рядом прошел Меф и незаметно толкнул локтем в бок, чем привлек внимание. Сказал он так тихо, что я даже сначала подумал, что послышалось.
        Оглянулся, но сейчас любой надзор был занят, поэтому мы могли быстро переговорить. Но почему я? Чего хочет следопыт?
        - Ну? Случилось что?


        - Держи, - мужчина ткнул мне в руки микро-фотоаппарат, - Пленочный. Не электроника. Смотри в глазок и щелкай. Во вражеской команде было двенадцать человек, а не десять. Двое шли в стороне - я их убил. На теле нашел вот это. Любопытные кадры, ознакомься, пока наш большой друг занят. Я посторожу.
        Вот тебе и дела. Оказывается, Меф зря время не терял, прокручивая свои комбинации. Я то думал он останется без Гера, а мужчина успел получить свое, разжиться добычей, еще и скрыть это. Посмотрим, что нам принесла сорока...
        На пленке нашлось около двадцати кадров полуразрушенного города. В глаза сразу бросалась цитадель, стоящая в центре. Массивная, огромная и такое чувство, будто в идеальном состояние. Сильный контраст на фоне развалин. Большая часть кадров показывала город с разных ракурсов. Последние два показывали чудовищ. Кротуса вдалеке и толпу непонятно кого. У города есть стража.
        - Как тебе? - спросил Меф, когда я вернул ему камеру.


        - Любопытно.


        - Думаю, эта команда шла с разведки. Значит где-то в той стороне, - он указал приблизительное направление, - Есть интересный объект. Думаю, они не смогли пробиться.


        - Слишком много чудовищ, - согласился я, - С их уровнем Гера там верная смерть.


        - Значит они шли за подмогой. Думаю, скоро это станет известно Гвоздю.


        - Не сомневаюсь. Твои мысли? Хочешь наведаться в это место? - обозначил я общий интерес.


        - Само собой. В прошлом храме было весело, - следопыт усмехнулся, я же поморщился. Вот что-то, а весело точно не было.


        - Нас одних не отпустят.


        - Надо ждать подходящего момента. Если что, ты в деле? - Меф смотрел внимательно, ожидая ответа.


        - Да. Но момент должен быть действительно подходящим. Кире говорил? - уточнил я то, что меня волновало с начала разговора. Ведь она их командир.


        - Нет.
        Вот те и раз. Закончив разговор, Меф ушел к брату, и скоро они также отдалились от группы. Кира же бросала заинтересованные взгляды, но молчала.
        Местность огласил истошный вопль. Походу, допрос перешел в активную фазу. А ведь раньше я жил спокойной жизнью... Работа, стабильность, социальные блага. Теперь походы, убийства, сражения, допросы. Забавна штука, эта жизнь.
        Дмитрий с командой вернулся уже без пленных. Спрашивать, увидим ли мы их еще я счет глупым, и так понятно.
        - Это команда несла ценные сведения, так что нам повезло, что мы их перехватили. - прокомментировал амбал ситуацию, - Не зря рисковали. Основную задачу это не отменяет, но вносит коррективы. Двое нас покинут, чтобы передать сведения. Основной состав продолжает действовать по плану.
        Возражений не нашлось. В итоге обратно к ряби отправили раненого, который смог встать на ноги через пару часов и еще одного солдата. Пятеро наших против троих вояк. Интересный расклад вырисовывается. Амбал так уверен в своих силах, или думает, что мы не взбунтуемся?

        ГЛАВА 18. БУРЯ

        Причины спокойствия Дмитрия выяснились через несколько часов, когда мы добрались до конечной точки маршрута. Изначально я думал, что только наш отряд займется слежкой, но оказалось, что это дело поставлено на поток.
        Нас встретила группа из пяти бойцов. Теперь перевес снова на стороне амбала.
        Отдельно упомяну объект наблюдения. Не знаю, какому конкретно государству принадлежала база, но люди здесь закрепились основательно. Никаких мешков с песком, нет, только хардкор, только основательные решения.
        Я лежал в засаде и наблюдал в бинокль небольшой форт. Участок с рябью окружала трех метровая стена впечатляющей толщины. Чудовищ не остановит, но замедлит сильно - вполне хватит, чтобы покрошить любых незваных гостей.
        Постоянный действующий состав - около двадцати человек. Но сама база, судя по размерам, может вместить раза в три больше и  это минимум. Оборонных сооружений хватало. Пулеметные гнезда на стенах, вышки, окопы, колючая проволокла вдоль стены. Чтобы разнести это место, придется пригнать армию.
        Это только кажется, что просто. Но ведь огнестрельное оружие работает лишь рядом с рябью. Наверняка оборона строилась с расчетом, чтобы защитники могли стрелять, а нападающие нет. Не нужно быть гением, чтобы понять - соваться с голой шашкой против автоматов опрометчиво. Да и готов спорить, по сигналу тревоги с той стороны в любой момент придет подмога.
        Все это добро располагалось на каменистом плато. Никаких деревьев вокруг, лишь расщелины. Видимо, именно их расширяли, когда стоили ров. Или, если быть точным, набор ям вокруг базы.
        Мы же расположились приблизительно в километре от вражеского лагеря. Метрах в пятистах от него начиналась особо жестка череда расщелин и горных осколков, торчащих над поверхностью, поэтому сюда никто не ходил - убиться проще простого, я это на себе прочувствовал, когда мы ползли.
        Вояки расположились с минимальным комфортном. Укрытием служило нечто типа пещеры, защищающей от непогоды. Удобства ноль, зато когда приходит буря, то можно спрятаться. Тут-то там и предстояло провести ближайшую неделю, пока не придет смена.
        Стоит ли говорить, что наш отряд наемников это мало радовало? Крайне скучное занятие в неприятных условиях. Остается терпеть, меньше думая о неудобствах.
        - Как тебе наша берлога? - ко мне подошел Меф, расположившийся рядом. Я лежал в щели между скал, что отлично подходила для наблюдения с бинокля.


        - Как в заднице у черта. Но говорят, что аскетизм закаляет мужчин.


        - Все что нас не убивает, делает сильнее, - усмехнулся следопыт.


        - Типа того, ага. - буркнул я, не особо расположенный к праздным беседам.


        - На вольных хлебах было лучше.
        Я оторвался от бинокля и посмотрел на Мефа. Мужчина лежал на камне и щурился. Неужели намекает на побег? Обсуждали же уже.
        - Чего хочешь? - лучше задать прямой вопрос, чем гадать.


        - Да так, краем уха слышал, где расположен тот интересный объект, который показали фото.
        Я прислушался к ощущениям. Ближайший солдат находился в сорока метрах, а значит нас никто не слушает.
        - Подходящий момент, Михаил. Помнишь?


        - Меф, зови меня Меф, - серьезно сказал мужчина, - А так да, помню.


        - Чего тебе неймется?


        - Неймется? Мне не нравится выполнять приказы. Не нравится делать то, что не хочу. Не нравится просиживать время в пустую у какой-то пещеры, выполняя задания проклятого государства. Есть много причин, почему мне неймется.
        Непривычно слышать много слов от молчаливого мужчины.
        - Ты же в команде Киры. Там тоже есть приказы и задания.


        - Да, а еще там есть личная выгода.


        - А твой брат что думает по этому поводу?


        - Ему мозг пилит его зазноба. Не нравится ей на камнях спать видите ли, а здоровяк переживает. Будь уверен, он только обрадуется возможности свалить.


        - Все еще нет ответа на вопрос, куда идти. Побег нам не простят.


        - Есть просто решение, Рад.


        - Какое же?


        - Стать сильными. Настолько сильными, впитать так много Гера, что правительство не сможет нам указывать, что делать.


        - Я впитал много Гера, и поверь, есть варианты влияния.


        - Значит нужно впитать больше.
        Меф замолчал, а я задумался. Если присмотреться, то идея не настолько бредовая. Есть несколько проблем, первая - где достать много черного дыма. Но тут сам следопыт уже предложил решение - тот город, что был на фото у убитых нами солдат. Правда и риск зашкаливает.
        Другая проблема - потенциал Гера. Я уже давно уловил, да и другие подтверждали, что, чем выше поднимаешь способность, тем больше требуется черного дыма. Грубо говоря, одна порция дает прибавку в десять процентов, вторая - в девять, третья - в восемь. А через десяток улучшений придется биться за каждую каплю повышения личной мощи.
        Взять те же кулаки, которыми я обзавелся. Даже не знаю, сколько потребуется убивать, чтобы заметно их усилить. С другой стороны, они и так уже достаточно мощны. Уверен, при желание я не то, что бетонную стену расковыряю, но и танк вспорю. Не говоря уж про менее крепкие вещи.
        Что может сделать государство, чтобы найти управу на геруна?
        Объявить персоной нон грата, натравить всех и вся, лишить социальных и материальных благ - это понятно. Сейчас это и есть главная причина, почему наша группа здесь. Не хотим становиться изгоями.
        А если сугубо в аспекте физического устранения?
        Я задумчиво почесал подбородок, что зарос щетиной. Холодное оружие не пугает. Надо очень постараться, чтобы умереть от него. Если только профессионал вонзит клинок в глаз и прошибет мозг. Реально это? Теоретически да. Но в прямом бою хрен я кого к себе подпущу.
        Идем дальше. Как уклониться от огнестрельного оружия? С легким я и сейчас справлюсь. Кожа выдержит удар и зарастит любые повреждения. Нечто тяжелое да, разорвет мою тушку на части. Получается, следует идти путем укрепления организма.
        Следующий момент - остальные виды воздействия. Начиная от усыпления, продолжая ядами, попытками сжечь или заморозить. Если подумать, то приличный список угроз выходит.
        Вывод - максимально укрепить кости и кожу. Придумать защиту от других основных угроз. Очистку организма я уже повышал, но слишком мало - нужно еще. Теплоизоляцию добавить и красота получится.
        Но я мыслю слишком узко. Мало стать не убиваемым, нужно стать еще опасным, чтобы боялись! А для этого нужно повышать атакующую мощь и умения. Как Дикий развил способность контролировать чудовищ? Чувствую, что не просто в Гере дело, но есть и другие нюансы. Как бы так не получалось, что мы все поголовно используем черный дым на минимуме его потенциала. Нужно заняться исследованиями и экспериментами.
        Пожалуй, самая моя большая опасность - это другие геронутые. А значит нужно и дальше повышать чувствительность, чтобы всегда быть готовым к атаке.
        Не такую уж и глупую мысль высказал Меф. Нужно развиваться, чтобы обрести независимость. Только не срываться с ходу, а делать по-хитрому. Тем более, когда на моей руке мощный козырь. Я с любовью посмотрел на перчатку, что скрывала артефакт.
        Закончим задание, вернемся домой и нас, наконец-то, выпустят на свободу. А дальше, пользуясь свободным временем, выйду на охоту и пусть попробуют меня отследить. Когда до военных дойдет, что их подопечный набрал слишком много сил, будет уже поздно. Надеюсь.
        Только вот, я не учел один маленький нюанс - других людей в команде. Им ведь тоже потребуется развиться, чтобы обрести независимость. Они слабее меня в несколько раз, а значит будут замедляться. Да и делить Гер на пятерых это совсем не то, что забрать все себе. Циничная мысль? Безусловно. Но как иначе? Да, иначе можно. И, наверно, даже нужно. Превращаться снова в одиночку не хотелось. Но, поживем увидим, как говорится.
        - Ну, как тут? - спустя двадцать минут пришел амбал проверить наблюдение. Меф уже давно ушел, поэтому я сидел в одиночестве, наблюдая за вражеской базой и предаваясь размышлениям.


        - Тишина. Редко переносят грузы, но ничего особенного.


        - Через полчаса начнется буря, так что, закругляйся по-тихоньку.


        - Успею. Лучше тут лежать. Хоть какое-то развлечение.


        - Там парни в карты играют.


        - Не понял, Дим, ты меня сейчас склоняешь к бездельничеству, вместо того, чтобы припахивать в хвост и гриву? - я посмотрел на Гвоздя, приподняв бровь.


        - Я же понимаю, что вы гражданские. А вас и так на неделю отправили в поход. Наблюдателей хватает. Тем более, мои парни сделают эту работу лучше.


        - Мы хоть и гражданские, но вроде не из робкого десятка.


        - Это да. Но тут вопрос не силы, а навыков. Короче, ладно... чего это я. Хочешь валяться - валяйся.


        - Тебе самому чего неймется-то?
        Я рассматривал амбала и видел, что он несколько волнуется. Нашло на него что-то.
        - Да так. Ерунда. Домашние дела. - отмахнулся он.


        - Тебя есть кому дома ждать? - догадался я.


        - Да. Жена и дочка. Малая приболела, а тут меня отправили в эту командировку. Знаешь, неизвестность она это, изводит.


        - Понимаю, хоть сам еще и не обзавелся потомством.


        - Ну, это дело такое, быстрое, - хохотнул амбал. - Ладно, пошел я парней проверю.
        Я кивнул и вернулся к биноклю. Тут мой взгляд привлекли точки, что двигались вдалеке от вражеской базы.
        - Эй, Гвоздь. Обожди. Там кто-то идет.


        - Что видишь?


        - Непонятно. С той стороны, откуда мы пришли идет фигура. У меня бинокль не дотягивает рассмотреть. И кажется, это не человек.


        - Я к бойцам. У них техника лучше. Наблюдай.


        - Хорошо.
        Дмитрий ушел, а я остался лежать. Фигура постепенно обретала очертания. Остановилась она там, где мы схлестнулись с вражескими солдатами. Минут десять силуэт бродил вокруг, а потом... Я почувствовал, как волосы на теле встают дыбом, а кожа покрывается мурашками.
        Убитые поднимались. К нам пожаловал, мать его, некромант.
        Он пришел с той стороны, где рябь пустила нас. Сейчас я, вместе с отрядом, находился справа от военной базы. Когда мы шли в укрытие, то пришлось обходить ее и уходить в сторону.
        В голове мысленно возникла линия. Я вспомнил направление, откуда шли солдаты, которых мы убили, и мысленно наложил на это откуда пришел некромант. Получались две точки. Военная база, и, как мне кажется, тот самый объект, что показывали фотографии.
        Неужели вояки потревожили эту нечисть и она шла по их следам? Но прошло прилично времени... Значит, она умеет хорошо выслеживать. Стоит учесть это на будущее.
        Чудовище медленно приближалось, и мне открывалось все больше деталей. Тварь шла степенно, можно сказать лениво, то, тем не менее, у нее прослеживалась четкая цель. Славу богу, не мы ее интерес.
        Лица, как такого, не видно. Его полностью скрывал глубокий капюшон, словно это отличительная черта местных. Будто покрывало тьмы, плащ развивался и волочился по земли. Я разглядел дыры, которые намекали на древность одежды. Грудь укрывал вороной доспех, а в руке висел клинок, что иногда мелькал из под полы плаща. Плечи украшали металлические набойки, с торчащими шипами.
        Двенадцать мертвецов рассредоточились вокруг, окружив своего повелителя. До военной базы осталось около четырех сот метров.
        Я услышал шум за спиной и вздрогнул, но это оказалась всего лишь Кира.
        - Рад, что там? Говорят, новый вид чудовищ?


        - Некромант.


        - Кто? - в ее голосе слышалось сомнение, словно она не доверяла услышанному.


        - Некромант. Тот, кто поднимает мертвых. Убитые солдаты теперь топают за ним.


        - Ох... Дай посмотреть.
        Я передал ей бинокль. На всех оборудования не хватало, поэтому приходилось меняться.
        - Действительно. И этот в плаще. Похож на тех, кого мы видели в храме. Но как он управляет мертвецами?!


        - Откуда же я знаю.


        - Никогда такого не встречала.
        Я тоже. Почти. Если не вспоминать про Дикого, которому дарована власть над чудовищами. Жесть... А если ему под руку попадутся некроманты?! Это же какие схемы вырисовываются...
        - Рад, ты понимаешь, что будем, если он попадет на Землю? - вот-вот, и я про это подумал. Только во главе войска будет идти сбрендивший Гор.


        - Убьют его, вот и все.


        - А если нет? Он поднял людей. А у нас их миллиарды.


        - Надеюсь, у его способностей есть предел. Скоро мы это узнаем. Верни бинокль, пожалуйста.
        Я отобрал у девушки устройство, хотя видел, что отдавать она его не хочет. Ничего страшного, я тоже, знаете ли, любопытный и не хочу пропустить веселье.
        Некроманта заметили метров за двести. Я не слышал никаких сигналов тревоги, но на базе возникла суета. Один солдат метнулся за рябь, и уже через минуту от туда стали прибывать первые бойцы из подкрепления.
        Раздался выстрел.
        Одновременно с ним вокруг некроманта закрутились черные жгуты. Я не видел стрелявшего, в этот момент сосредоточившись на чудовище и сколько не вглядывался, не смог заметить эффекта от попадания. Через пару секунд вояки открыли плотный огонь, но черные лоскуты успешно справляли с атакой.
        Стреляли не только в некра, но и в зомби. Парочку снесло и разорвало на части, но через мгновенье область накрыла мгла, скрывая нечисть от взора.
        - Вот это сила! - воскликнула рядом Кира, которая и без бинокля видела происходящее, - Да он же самый настоящий маг!
        Ее голос звенел от возбуждения. Геруны и их возможности уже стали привычными, но нам только что показали новый уровень. Принципиально новый уровень способностей. Я понимал девушку. У самого мысли скакали по полной от новых идей, как можно применить Гер.
        Когда некромант добрался до дистанции в сотню метров, из облака мглы, которая расползалась вокруг на приличное расстояние, вылетел черный сгусток. Грянул взрыв. Кусок стены и защитные сооружение разнесло на части, раздробив в пыль. До нас донеслись вопли раненых людей, а через пару секунд они вышли на новый виток.
        Я видел, как на базе поднимались новые мертвые.
        Но солдаты не долго прибывали в растерянности. Укрепления строили грамотно, учитывая возможности прорыва. Заняв удобный позиции, вояки быстро подавили прорыв. Как раз к этому моменту к ним подошло пятно мглы, в которой скрывался некромант. Но видно он не поддерживал эту способность постоянно, поэтому ветер постепенно раздербанивал его укрытие.
        Тишину вокруг разорвала череда взрывов. В ход пошли гранаты, но они слабо помогали. Мертвецы успешно прорвались за периметр. Не знаю, что делал с ними некромант, но они стали на порядок сильнее и легко преодолевали любые препятствия.
        - Рад, смотри. На горизонте, - направила меня Кира.
        Я перевел бинокль и увидел приближающуюся бурю. Стена обезумевшей под порывами ветра грязевой пыли рвалась вперед, погребая под себя все.
        - Через пару минут она будет здесь. Кира, надо укрыться. Уходи, я досмотрю, чем закончится бой и приду.


        - Уверен?


        - Да. Слишком это чудовище рядом с нами. Нужно быть в курсе, удастся ли его убить.
        Женщина ушла, а я остался наблюдать. К этому времени из-за ряби набежало пару десятков человек, которые вели плотный огонь по монстрам. Но некроманту, такое чувство, на это глубоко плевать.
        Он брел от одного укрытия к другому и обращал еще живых солдат в своих слуг. Я заметил, что после этого люди менялись. Вырастали когти на руках, чернела кожа, ее пронзали углистые прожилки, достаточно яркие, чтобы разглядеть издалека.
        За тридцать секунд до того, как пришла буря, военные сломались. Видно кто-то отдал приказ и началось отступление. Оставив минимум пару десятков трупов, солдаты поспешно убегали, вяло отстреливаясь.
        Через десять секунд я встал и побежал в укрытие, спрятавшись в последний момент. Чуть не убился, пока скакал по расщелинам, чтоб их.
        Меня встретили молчаливые и угрюмые взгляды. Все уже собрались здесь. За входом бушевали порывы ветра, закидывая горсти черной пыли внутрь пещеры. Я поспешно закрыл за собой навес, чтобы мы тут не задохнулись.
        - Ну как там? - спросил Гвоздь.


        - Плохо дело. Военные сдались и отступили. Пару десятков погибло, а может и больше.


        - Эта тварь совсем не убиваемая?


        - Я не заметил, чтобы ей нанесли хоть малейший вред.
        Повисла гнетущая тишина. Люди боялись озвучить страхи. Раздавалось лишь сопение, да промелькнуло чье-то ругательство сквозь зубы.
        Опасаться есть чего. Этот монстр, которому не смогла противостоять укрепленная база солдат, ходил всего в нескольких сотнях метрах. Вопрос на миллион - на каком расстояние некромант чувствует живых? Если явится к нам, то верная смерть. Три десятка зомби, да во главе неумолимой машины смерти. Единственный вариант, который я вижу, как его убить - воспользоваться рукой, накачанной черным дымом. На крайний случай - уйти порталом. Правда, скорее всего это будет только после того, как солдаты умрут...
        Гнетущие мысли вытеснила другая. Я ведь думал о могущества, так? А мне только что показали подходящий пример. Черные ленты удивительным образом напоминали Гер. Как далеко простираются его возможности? А что, если контроль мертвых и чудовищ происходит за счет передачи "своего" дыма другим? Интересная мысль. Как вирус. Да и этот шар, которым некр разнес стену - тот же принцип. Сформировал сгусток и швырнул в цель.
        Только вот я четко понимал, что силушки у меня банально не хватит на то, чтобы провернуть такой трюк. Разве что сформировать черный дым вокруг руки в нечто... Сознание заполнили десятки образов. Почему я не подумал об этом раньше? Эх, надо было больше фантастики в детстве читать. Там вроде с такими идеями полный порядок.
        - Надо валить, - буркнул Меф, что сидел рядом со входом и прислушивался к чему-то.


        - В бурю? - поднял на него глаза Дмитрий, - В этих ущельях мы через минуту убьемся. Да и просто задохнемся от пыли.


        - Если сюда придет некромант, будет еще хуже, - продолжил гнуть свою линию Меф.


        - Он правда поднимает мертвых?
        Я посмотрел на говорившую. Света сидела рядом с Тимом и мелко дрожала. В темноте не разглядеть деталей, но состояние девушки легко угадывалось по интонациям. Здоровяк обнял ее рукой и прижал к себе. Мужчина смотрел хмуро, готовый бросить вызов всему миру.
        - Да, - припечатал амбал очевидной новостью.


        - Не хочу такой участи, - ответила Света, вжимаясь в здоровяка еще сильнее.
        На грани слышимости я услышал, как тот шепчет ей успокаивающие слова и обещает, что все будет хорошо.
        - Буря стихнет через пару часов. Ждем. Потом короткая разведка и сразу уходим отсюда. Пора возвращаться. - подвел черту Дмитрий.
        Напряжение разлилось по пещере. Люди сидели напряженные и думали о перипетиях судьбы. Я же, на удивление, отнесся к ситуации спокойно. Волновало другое - если убить дракона, то сам станешь драконом, не так ли? Что, если в некроманте заложен какой-то другой вид Гера, что способен даровать уникальные способности. Ведь черный дым у кротусов и киримом отличался плотностью.
        Но хочу ли я управлять мертвыми? Даже не знаю. С одной стороны это точно веский аргумент в любом конфликте, с другой стороны, за такое на меня ополчатся все. Достаточно взглянуть на лица солдат, на которых набежали мрачные тени от осознания, что их тела могут поднять после смерти.
        Это только в книгах некроманты могут выглядеть романтично. Но здесь, в этом мире, когда я смотрел, как мертвые встают и бросаются на своих - нет ничего красивого. Пугающе отвратительно и мерзко. Лично я бы хотел в случае смерти оставаться мертвым, а не стать слугой некроманта.
        Не знаю, что нас уберегало, удача или чьи-то молитвы, но до конца бури никто не пришел в пещеру. Мы молча наблюдали, как шум за навесом успокаивается и затихает. Пыль оседала, но напряжение оставалось.
        Первым из под навеса выскочил Меф. Он не ждал приказа, просто в какой-то момент перетек из положения сидя вверх и вышел на открытое пространство. Долгие четыре минуты тянулось ожидание. Я чувствовал, где ходит следопыт, поэтому оставался спокоен. Наконец, тент распахнулся и появилась его голова.
        - Рядом чисто. Можно уходить.
        Вещи к этому моменту лежали собранные и упакованные. Солдаты заранее подготовились к поспешному бегству. Быстро похватав рюкзаки, мы один за одним выскочили на открытое пространство.
        В воздухе еще висела пыль, и видимость простиралась лишь на десяток метров, но это и лучше. Сами не убьемся, а от чужих глаз скроемся.
        Меф уверенно вел отряд, обходя препятствия и выбирая самую легкую тропу. Чем дальше уйдем до того, как пыль осядет, тем лучше. Я постоянно прислушивался к своим чувствам, но вокруг ощущались лишь свои. Это пугало и успокаивало одновременно. Я успел убедиться, что есть чудовища, что способны скрываться.
        Обойдя по дуге базу, мы двинулись в сторону ряби, от которой пришли. Она не была стационарной, но там рядом находился второй проход, ведущий на Землю. Всегда, конечно, есть шанс, что рябь закроется, но как утверждали солдаты, последние пару месяц она сохраняла стабильность.
        Меф шел первым. Я следовал сразу за ним, не желая оставаться в конце отряда. В конце концов, мой радар веское преимущество. С каждой сотней метров, что мы поспешно отдалялись от злополучной базы, напряжение в отряде ослабевало. Я буквально ощущал нутром, как сердца людей покидает страх.
        Атаковали нас, когда мы отдалились на пару километров. Чувства резко обожгло десятками точек, что возникли вокруг отряда. Я судорожно завертел головой, определяя цели.
        Впереди стоял он. Некромант.
        Нас разделяло около пятидесяти метров и только боги знают, как ему удалось подобраться так близко. Чудовище, а я сомневаюсь, что это живой разумный, стоял, скрытый плащом и вытянув клинок в сторону. Вокруг него летали лоскуты тьмы, напоминающие диких птиц.
        А эта тварь умна. Словно соглашаясь, вокруг раздался вой и рев десяток мертвых, что бросились в атаку.

        ГЛАВА 19. ЖИВЫЕ ПРОТИВ МЕРТВЫХ

        Первым делом по чувствам, словно кислотой, резануло чувство силы от некроманта. В нем Гера больше, чем во всем отряде. Колоссальная мощь.
        Мир замедлился и в следующий вдох лоскуты тьмы сорвались и ударили сначала в Мефа, а потом и в меня. Я лишь отметил, как следопыт улетает вглубь отряда, снесенный впечатляющей силой, а в следующий миг сам прочувствовал, какого это.
        Наверно, так себя чувствуешь, когда сбивает машина. Но, на удивление, я легко перенес атаку, лишь улетев на пяток метров назад. Некр бить умеет, но и я оказался не лыком шит.
        Мимо пронесся мертвец, бросившийся на амбала. Видно им требуется время на преобразование, потому что зомби мало походил на человека, из которого был сделан. На людскую природу намекала одежда, да броня, обычных военных образцов. А вот все остальное...
        Высушенные мышцы, обтянутый череп, да пустые глазницы. Кожа серая, вперемешку с черными жилами, что пульсировали. Руки же венчали длинные когти. Ими тварь и атаковала Гвоздя, двигаясь с приличной скоростью.
        Людей спасло то, что в этом мире каждый носил с собой комплект холодного оружия, будто мы попали в проклятое средневековье.
        Гвоздь встретил тварь щитом, после чего снес ей голову. Точнее, попытался. Хорошо заточенный клинок врубился в башку, проломил череп и застрял там. Так я понял, что мертвецы стали крепче оригиналов.
        Все это мозг воспринимал, когда я уже поднимался, чтобы кинуться в бой. Что в этой мясорубке радовало, так то, что в мертвых ощущался Гер, а значит...
        Где-то рядом раздался душераздирающий вопль. Одного из солдат поймали и сейчас оттаскивали от основного отряда. Бедолага кричал, цеплялся за землю, но его тащили словно тушу. За ним сунулся напарник, но сразу попал под раздачу от двух мертвецов. Землю окропила кровь и бойцу пришлось отступить. В этот же момент неудачливый напарник издал последний крик и его разорвали на части. Буквально. Мертвые жрали живых.
        Когда через секунду убитый поднялся, я уже не удивился. Нет времени на это.
        Некромант медленно шел к нам, но проблем хватало и без него. Я увернулся от когтей ближайшей твари и ударил кулаком в голову. Черепушка взорвалась, будто спелый арбуз, забрызгав ошметками сгнившей плоти.
        Я же вдохнул черный дым. Совсем небольшую порцию, но это так приятно... Из блаженства вырвал приближающийся некромант.
        Мефу от него досталось прилично и удар мужчина перенес хуже, чем я. К нему на выручку сразу бросился Тим, успешно отбиваясь от мертвецов дубиной. За время начала боя прошло от силы десять секунд. Этого времени слишком мало, чтобы перебить тварей, но вполне достаточно, чтобы некромант подобрался близко.
        Я отчетливо видел, как чудовище сформировало черный сгусток и метнуло в здоровяка. Тот успел среагировать, выставив оружие.
        Это его и спасло, но не уберегло от последствий. Тим отлетел, словно пушинка, и повторил судьбу брата.
        Я бегло оглядел общую обстановку. Кира вполне справлялась, держа строй и убивая мертвых. Света, как самая слабая, пряталась за спинами. Боем руководил Гвоздь, быстро организовав круговую оборону.
        Только вот мертвых еще оставалось два десятка, а некромант совсем рядом.
        Достав щит и меч, я ринулся вперед. Некромант встретил лоскутом тьмы, что соткался перед ним будто змея. Черная струя метнулась и я принял ее на щит. Удар впечатлил. Пришлось упереться ногами и напрячься, но даже при этом меня протащило по земле, оставляя под ногами борозды.
        Следом за первым лоскутом возник второй и два безумных отростка принялись атаковать меня. Все это происходило на расстояние десяти метров от некроманта, и каждый шаг к нему давался с великим трудом. А ведь у него в руках еще меч, которым он наверняка умеет пользоваться.
        Я попробовал рубить своим клинком лоскуты, но оружие отскакивало. Не знаю, что это за способность, но по крепости она не уступает стали. Бой складывался не так удачно, как мне хотелось. Я пропустил сначала один удар, потом второй, а следом оружие выбили из моих рук. Короткий полет и врезаюсь спиной в землю, вспахивая очередную борозду.
        Соваться еще раз к некроманту после демонстрации разницы в силе резко перехотелось. Последующие события отпечатались в моей памяти навсегда.
        Некромант кинул черный сгусток прямо в отряд, разметав и ошарашив людей, чем сразу же воспользовались мертвецы. Они схватили двух солдат и... Свету. Девушка орала и сопротивлялась, а ее волочили за собой, оставляя кровавый след.
        Здоровяк к этому моменту только начал приходить в себя и увиденное его пронзило, словно молния. Он пытался встать, но Тима явно шатало и вело из стороны в сторону. Его брат лежал рядом, находясь в еще более худшем состояние, ошалело мотая головой и пытаясь разобраться, что происходит.
        Когти мертвецов рвали женщину, а Тим пытался к ней пробиться, борясь с собственным бессилием. Не знаю, что произошло, но здоровяк взревел яростным медведем и бросился вперед. Щит он потерял, но продолжал сжимать дубину. Мертвецы бросились на перехват, но он снес их, даже не обратив внимания.
        Тим рвался изо всех сил, но уже не успевал... Девушка на последнем издыхание тянула к нему руку, но в следующий вдох ей вспороли горло и она упало замертво. Здоровяк в этот момент сошел с ума. Он швырнул дубину, снеся двух мертвых, а третьего разорвал голыми руками. Его брат к этому моменту умудрился встать и шел следом, но был слишком далеко.
        Мужчина опустился перед своей женщиной, не веря, что она мертва. Бой словно замер на мгновенье, давая осознать случившееся. Даже некромант не атаковал, выжидая, и я быстро понял, почему. Он него метнулась черная тень к убитой...
        Света вздрогнула и стала подниматься. Тим неверяще смотрел, пытаясь поверить в безумную надежду, что она жива.
        Я видел, как быстро тело проходит трансформацию. Когти росли медленно, разрывая плоть тела. Новорожденный мертвец быстро сориентировался и попытался убить мужчину, что защищал его.
        Мертвые глаза смотрели на Тима яростно, желая лишь разорвать. Здоровяк рухнул на колени, не сопротивляясь и смотря безумным взглядом. Его плоть рвали, бежала кровь, но ему это было безразлично...
        В следующий миг голова Светы отделилась и упала на землю. Рядом стоял Меф, который тяжело дышал и опускал окровавленный клинок.
        Секунду Тим смотрел на брата, что обезглавил его возлюбленную. И в этот момент я понял, что безумие происходящего настигло апогея. Здоровяк взревел и бросился на следопыта. Брат напал на брата.
        - Рад, уходим!
        Кира пыталась растрясти меня, но я как завороженный смотрел на отчаянные попытки Тима убить Мефа. Оба ранены. Здоровяк размахивал дубиной, и, кажется, мало соображал, что происходит. Следопыту же хватало ясности, чтобы уворачиваться и уводить брата в сторону от основного сражения.
        Я перевел взгляд на Киру, а потом на остальное поле боя. Солдаты драпали, отбиваясь от мертвых и отвлекая некроманта. В живых остался только амбал и еще двое вояк.
        Мистическим образом мы с девушкой оказались в клочке спокойствия. И я понял, что Кира права. Нужно уходить. А лучше бежать со всех ног, ибо некромант доказал, что даже мне нет смысла соваться к нему.
        Но уйти так просто не дали. Некр находился метрах в сорока от меня, когда я взял Киру за руку и потащил отсюда подальше. Удар пришелся в спину и нас с девушкой разметало в сторону. Слегка контуженный, я почувствовал, как ногу обвивает жгут и меня тащит по земле.
        Пропахав лицом грязь, умудрился развернуться... Подтянуться, рывок и рука, наполненная черным дымом, бьет по такому же темному лоскуту мрака. Он лопается, словно натянутая струна, а я оказываюсь свободен, чем и пользуюсь, вскакивая на ноги. Видно такое развитие событий пришлось некроманту не по вкусу, ибо он зарядил по мне своим излюбленным шаром тьмы. Но в этот раз удар оказался значительно слабее. Или сработали руки наполненные Гером, на которые я принял удар.
        Меня по инерции протащило назад, но я удержал равновесие и, используя импульс, развернулся и бросился с поле боя. Кира, слава всем богам, не тормозила, а отбежала назад, благоразумно не вмешиваясь. Уж не знаю, хотела она меня бросить или просто растерялась, но сейчас это играло нам на руку.
        - Ходу отсюда! - бросил я ей, пробегая и увлекая за собой.
        Следующие двадцать минут превратились в сплошной бег. Не сдерживаясь, мы рвались вперед, стремясь поскорее вырваться из опасности. И это получилось.
        - Замедляемся, - притормозил я девушку, когда убедился, что удалось уйти от погони.
        Учитывая увиденное, с какой скоростью двигался некромант, хрен он теперь нас догонит. Тут и олимпийский чемпион не справится, не то, что этот медляк.
        - Оторвались? - спросила Кира.


        - Да. Если он не умеет перемещаться в пространстве, то точно вырвались.


        - И что теперь?


        - Выбираться будем, что же еще.


        - А как же остальные?


        - Понятия не имею, где их искать. Гвоздь, думаю, выведет своих. Последний раз, когда их видел, они смогли вырваться из окружения. Братья... не знаю. Если Тим не размозжит Мефу череп, то следопыт уведет его.


        - Света... - глаза девушки расширились, когда она вспомнила и осознала, что произошло.


        - Мертва. Два раза. Сейчас не до этого.


        - Ты прав. - кивнула Кира, беря себя в руки.


        - Пойдем. Надо уйти подальше.
        Я повел нас в сторону от того места, где находился некромант. В округе ничего не ощущалось, но верить радару, после того, как эта тварь уже показала, что может обходить его - нет уж, увольте. Нужно поднимать чувствительно еще и еще, чтобы не попадаться на такие уловки.
        В передрягу мы, конечно, угодили знатную. Мертвый мир преподнес еще один урок, наглядно показав, что здесь обитают нетипичные твари. Зуб даю, этот некромант уникальное существо, а не как киримы. Чувствовался в нем индивидуальный подход.
        Сила его впечатляла. Насколько мастерски манипулировать черным дымом. Лоскуты, шары, поднятие мертвых... да до него никто даже добраться не смог. Единственный мой успех - оборвать атаку. Расти и расти мне еще, что тут скажешь.
        Но потенциал открывался заманчивый... Мотивация значительно повышается, когда видишь перспективы.
        - Рад... - вернула меня Кира в обычный мир из размышлений.


        - Да?


        - А что у тебя на руке?
        Я глянул туда, куда она указывала. Вот же... перчатка, что скрывала артефакт, каким-то незаметным образом разорвалась и сейчас я щеголял устройством, демонстрируя его во всей красе.
        - Ну... - замешкался я.


        - Это ведь тот, что нашел Дикий? Где ты нашел еще один?


        - Не еще один. Это тот же самый.


        - Объяснишься?


        - Да. Только раз уж мой секрет стал известен, не против перейти на Землю?


        - У тебя все время была такая возможность? - нахмурилась Кира.


        - Да, - прямо ответил я.
        Понять девушку не сложно. Воспользуйся я артефактом сразу, и никто не бы не погиб. Ушли бы еще из пещеры. Но, что сделано, то сделано. В конце концов, я не обязан спасать и заботиться о каждом. К тому же, расскажи о перчатки, и ее бы банально отобрали.
        Я выставил руку вперед, сосредоточился и открыл рябь. Кира смотрела, словно завороженная, и не веря.
        - Пойдем. Он не долго держится, - сказал я и подтолкнул девушку.
        Кира исчезла в проходе. Выждав десять секунд, я перешел следом. Оказались мы в знакомом мне переулке. В этот раз получилось направить рябь более точно. Открывать прямо дома я опасался. Мало ли, вдруг там камеры установили.
        Выглядели мы, правда, для города помято и грязно, но ничего. Как нибудь доберемся до моего жилья.
        - Пойдем, тут совсем рядом мой дом. Там приведем себя в порядок и все обсудим. Надо еще еды добыть.


        - Хорошо.
        Не прошло и десяти минут, как мы вошли в подъезд. А на двери меня ждал сюрприз. Кто-то вывел на ней краской надпись.
        Горе.
        Краска давно засохла. Кроваво красная, когда ею писали, то не жалели - подтеки сползали вниз, напоминая кровь.
        - Раньше этого не было, - заметила Кира.


        - Жди здесь. А лучше спустись на этаж ниже. В случае чего - беги.


        - Думаешь, там опасность?


        - Не знаю, но сомневаюсь, что это обычные шутники.


        - Может не стоит заходить?


        - Это моя квартира. Я обязан проверить.
        В конце концов, если меня там ждут - то это их проблемы. Еще посмотрим, кому хуже будет.
        Девушка послушно спустилась ниже, а я достал ключ, что прятался в укромном месте рядом с дверью. Один из косяков отходил и там образовывалась удобная выемка. Своих ключей, понятное дело, у меня не было, поэтому воспользовался запасными.
        Отворив дверь, я оглянулся и вошел внутрь. В ноздри резко ударил странный запах... А в следующий миг раздался взрыв и меня вынесло из квартиры, пронесло через лестничную площадку и впечатало в соседскую дверь. Осев на пол, я ошарашенно смотрел, как в моем дома разгорается страшный пожар. Взметнувшиеся языки пламени дали четко понять, что спасать там уже нечего...
        А следом пришла боль. Я почувствовал сотни мелких ранений по всему телу, и как кровь заливает одежду. Глаза вроде целы, шевелиться могу... Осмотревшись, обнаружил десятки небольших осколков, торчащих из тела.
        - Рад?! Ты живой?! - Кира стояла на лестнице, шокировано смотря на меня.
        Да уж... потрясения за сегодняшний день зашкаливают.
        - Уходим отсюда.
        Кое как поднявшись, я облокотился на Киру и мы заковывали вниз. По подъезду разносились хлопающие двери и испуганные крики. Дым стал заполонять пространство, а огонь вырываться наружу. Это же так весь дом сгорит...
        - Что там случилось? - спросили какая-то тетка, когда мы вывались из подъезда.


        - Газ взорвался, - ответил я первое, что пришло в голову, - Вызывайте пожарников. Да скорее!
        Тетка кивнула и потянулась за мобильником. Я же, уже достаточно оклемавшись, тащил Киру в ближайшую подворотню, на ходу вытаскивая осколки из себя. То еще удовольствие...
        Следующие два часа всеми правдами и неправдами мы добирались до квартиры Киры. Та находилась относительно недалеко, но попробуй поймать машину, когда нет денег и выглядишь чуть лучше, чем среднестатистический бомж. В итоге ситуация спасла девушка, что все же смогла убедить строптивого водителя такси, что оплату он получит. Мне приходилось стоять в стороне и делать миролюбивый вид, потому что внешне я выглядел гораздо хуже, чем Кира.
        Когда за спиной захлопнулась дверь квартиры, я облегченно выдохнул. Сумасшедший день...
        - Раздевайся прямо тут. Я тебя не пущу грязного в дом. Вещи скидывай на пол, потом иди сразу в ванну.
        Не став спорить, выполнил задачу и голый протопал в указанное место. Смыть с себя всю грязь, пот и кровь... о блаженство. Струи воды бежали по телу, постепенно снимая напряжение. Но все хорошее, рано или поздно, кончается.
        Выключив краны, вылез из ванны и обтерся первым попавшимся полотенцем. Завернувшись в него же, вышел в квартиру.
        - Проходи на кухню. Еды в доме мало, но в холодильнике найдешь консервы. Можно заказать доставку, если хочешь.


        - Хочу.


        - Тогда жди. Я обмоюсь и решу вопрос.
        Решит, так решит. Не пристало, конечно, девушке решать вопросы, но я понятия не имел, где в этом доме хотя бы находится телефон и есть ли он вообще. Сомневаюсь, что найду стационарный. Так что придется потерпеть.
        Через десять минут в голову пришла мысль, что погорячился я с решением ждать. Проверил шкафы на кухне и нашел макароны. Сварить их труда не составило. Добавить тушенку и получилось вполне сносное блюдо. Кира вышла из душа через полчаса, как раз к тому моменту, как было готово. Заказать еду идея хорошая, но пока они приедут...
        - И что это было? - утолив первый голод, спросила Кира.


        - Что именно?


        - Все, Рад. Откуда у тебя перчатка. Что за надпись. Почему твою квартиру взрывают. Что, черт возьми, происходит?!
        В девушке бурлили эмоции, я это почувствовал отчетливо. До этого она сдерживалась, но как только оказалась в безопасном месте, бушевавшая внутри буря стала вырываться наружу.
        - Артефакт я отобрал у Дикого.
        Девушка прикрыла глаза и сделала несколько вдохов, приводя чувства в порядок.
        - Рассказывай.


        - Хорошо, - я решил не утаивать, так как хранить секрет больше смысла не было. И так спалился дальше некуда. - После того, как нас вырубили, я очнулся в машине. Обезвредив охранника, выбил дверь и вырвался наружу. Дальше думал, как быть. Ничего лучше, чем найти Дикого, я не придумал. Адрес ты говорила, мотив наведаться был, что я и сделал. К нему на квартиру удалось добраться только ночью. В это время Дикий спал, я напал на него, но он успел воспользоваться печаткой и мы оказались в мертвом мире.
        Я сделал паузу, набивая рот едой. Уж слишком хотелось есть. Так после каждого боя - организм спешит восполнить траты энергии.
        - Что дальше? - подгоняла меня Кира, желая узнать подробности.


        - А дальше обнаружилось, что он умеет управлять чудовищами.
        Повисла пауза. Долгую минуту женщина осмысливала сказанное.
        - Как это?


        - Как некромант, только вместо людей твари. В его подчинение ходила пятерка кротусов и отряд киримов.


        - Охренеть, - вырвалось у Киры.


        - Вот и я также подумал, поэтому скрылся от него. Перенес он нас в какую-то горную долину, где скрывался аналог виденного нами храма. Есть подозрения, что именно там он обзавелся подробностями о перчатке.


        - Сможешь открыть туда проход?


        - Смогу, но десять раз подумаю, перед тем, как сделать это. Дикий наверняка время не терял и набрал еще сил. Уверен, квартиру он взорвал.


        - Ну, думаю, он был крайне зол, лишившись перчатки.


        - Я ему еще руку отрубил, так что да.


        - Ох... Умеешь ты создавать проблемы. Причем здесь тогда надпись?


        - Когда мы познакомились с Диким, он представил, как Гор.


        - Сокращенно от Горя? В чем смысл?


        - Не знаю. Это лишь догадка. Я ему назвался Радом. Он тогда усмехнулся еще. Может подумал, что это липовое имя.


        - Сходу противопоставил себя тебе? Рад и Гор получается. Радость и горе. Символично.


        - Если так думать, то многие события предстают в ином свете.


        - Например?


        - Нападение Олега. Тот шел с Диким. Мог Гор настроить его против нас? Легко. Был и другой случай. Помнишь, когда мы вели политика?


        - Да. На нас еще напала толпа киримов, чего раньше за ними замечено не было, - догадалась девушка, куда я клоню.


        - Я тогда почувствовал, как вдалеке есть герун. Это мог быть Дикий.


        - Почему не сказал? - прищурилась Кира.


        - Мы были слишком мало знакомы.


        - Ясно, - девушка сказала это простое слово так, что мне крайне не понравилось. Как бы обиду не затаила, - Про перчатку поэтому же не сказал?
        Учитывая, что мы уже несколько недель спим вместе, ляпнуть такое будет крайней глупостью, понял я.
        - Нет. Опасался, что о ней узнают. Сама можешь догадаться, как тогда поступит правительство.


        - Отберут, чего тут гадать.


        - Вот именно. А козырь такого уровня лучше оставить у себя.


        - Я тебя поняла. Можешь не волноваться, секрет никому не расскажу.


        - Спасибо. Давай все же закажем еды. Не уверен, что мне этого надолго хватит.
        Девушка ушла за ноутбуком и телефоном, а я остался размышлять над ситуацией. Нужно придумать тщательное оправдание, каким образом мы выбрались из мертвого мира. Все бы ничего, но взрыв моей квартиры слишком явный след. Установить, в какое время мы там появились труда не составит.
        Только тут я в полной мере осознал, что мой дом и вся жизнь уничтожены. Сердце наполнилось злобой, которая предназначалась целиком и полностью одному конкретному человеку - Дикому. Устроил вендету, мелкий паршивец. Ну ничего... я до тебя доберусь, урод.
        - Еду заказала, - вернулась Кира, - В течение часа привезут.


        - Отлично. Нужно придумать алиби и согласовать его.
        Обсудив детали и проговорив их наверняка, отправились отдыхать. Девушка под конец разговора все больше сутулилась и клевала носом, поэтому я в приказном порядке отправил ее в постель. Еду и сам могу забрать.
        Делать ничего не хотелось. Развалившись, мы оба лежали молча, думая каждый о своем. Лично я наблюдал за тем, как медленно из тела выходят усталость и боль. Десяток синяков и мелких ранений прилетели мне сегодня. Но ничего серьезного. Как бы сильно не бил некр, и какой бы сильной не была бомба в доме, но кожа справилась с задачей и спасла незадачливого хозяина.
        Курьер приехал чуть раньше обещанного, привезя пару пакетов. По здравому размышлению мы с Кирой решили, что несколько дней лучше отлежаться, а уже потом объявиться. Думаю, нас простят за это.
        Доставщику еды дверь открывал с некой опаской. После взрыва моего дома, паранойя набрала новый уровень, и я в каждой тени видел опасность. Ничего страшного, при моем образе жизни полезно.
        Но обошлось. Чудовища, военные, политики, мстительные парни и некроманты решили дать нам возможность передохнуть. Вот и славу богу.
        Перекусив повторно, я не заметил, как уснул. Измученный организм требовал отдых, и как только вопрос безопасности и пропитания закрылся, словно повернул выключатель. Чувство усталости накатило резко, и я не стал ему сопротивляться.
        Главное, чтобы к нам не заглянули во сне...

        ГЛАВА 20. ВОЗВРАЩЕНИЕ В ХРАМ

        Проснулся полностью отдохнувшим. Больше всего радовало отсутствие боли в теле, на смену которой пришло ощущение силы и бодрости. Рядом посапывала Кира. Я чувствовал, как в ней пульсирует Гер в такт бою сердца. Дополнительная нервная система, что дарует возможность выйти за рамки способностей человеческих.
        Вставать лень, поэтому я остался валяться и предался размышлениям. Как жить дальше? То, что нужно вернуться на военную базу и отметиться - это понятно. Как минимум, чтобы доложить о происшествие и узнать, выжил ли Дмитрий с братьями. Если все мертвы - то у нас с Кирой проблемы. Очень большие такие, попахивающие северным писцом.
        Не надо быть гением, чтобы догадаться, на кого повесят смерть группы. Как так все погибли, а вы двое остались живы? Да еще и выбрались непонятным способом, минуя контрольную рябь. Подозрительно.
        Но я не хочу идти просто так. Нужно подготовиться. Несколько часов у нас есть, это точно. Нужно выжать из ситуации максимум и разыграть мой главный козырь - артефакт.
        Бой с некромантом показал, насколько иллюзорна накопленная сила. Нужно больше. Да и перчатка требовала есть, чтоб ее...
        Расход силы у артефакт относительно малый. На одну короткую рябь хватает убийства кирима. Остальное время она спит в пассивном режиме, ничего не требуя. По крайней мере, я пока не заметил каких-либо внезапных сюрпризов. Но это только кажется, что один кирим - мало. Сделай десяток переходов и сразу всплывет потребность. Не то, чтобы столько нужно, но ситуации разные бывают.
        Собравшись с духом, аккуратно вылез из под одеяла, стараясь не потревожить девушку. Пусть спит. А мне нужно в душ, да перекусить.
        К тому моменту, как закончил трапезничать, Кира как раз проснулась.
        - Выспалась? - спросил я сонную девушку, которая куталась под одеялом.


        - Почти.


        - Хорошо. Мне нужно отойти на три-четыре часа. Никуда не уходи без меня, ладно?


        - Ты куда?


        - Повышать вероятность на выживание.


        - Охотиться?


        - Да.


        - Хм...


        - Не делай такое выражение лица. Скоро вернусь. Не балуй тут, - улыбнулся я и отправился собираться.
        Кира благоразумно закинула вещи в стирку и к этому моменту они уже успели высохнуть. От этого внешний вид не шибко улучшился, но между чистыми или пропахшими потом вещами, однозначно выберу первый вариант.
        Щит и клинок потерялись во время сражения, но это и к лучшему. Мои руки само по себе оружие и надо осваивать их потенциал. Как показала практика - тому же некроманту на обычную сталь плевать с большой колокольни.
        Бронежилет и прочие атрибуты сохранились, но осмотр показал, что они изрядно помяты. Настолько, что проще идти без них, чем с ними. Это что получается, вылазка налегке? А почему бы и нет. Так я стану быстрее, а против обычных тварей мне защита не особо нужна.
        Окончательно определившись, вышел из квартиры, и направился дворами подальше. Нужно найти укромное место, где удастся уйти по-тихому. Гарантий, что за нами еще не следят - нет.
        Минут через двадцать, убедившись, что точно один, я забрел в подворотню и открыл рябь. Прыжок, мир переворачивается и меня выбрасывает рядом с целью.
        Злополучный храм, с которого и началась эпопея с перчаткой, встретил молчаливо и угрюмо. Казалось, здесь ничего не изменилось. Вышел я с другой стороны от стены - меня это вполне устраивало. Лучше перелезть, чем оказаться в толпе противников. Единственное, чего опасался - что Дикий уже зачистил это место. Когда мы убегали, тут точно еще оставались чудовища. Вот на них я и собирался открыть охоту.
        Этот поход сильно отличался от первого. Тогда мы шли с опаской, вглядываясь в каждый темный угол и вздрагивая. Храм представлялся опасным хищником, что скрывает в своих недрах неведомые опасности.
        А сейчас... Я смотрел на него, как на добычу. Цинично и предвкушающе. И не просто, как на кормушку с Гером, а как на полигон. Поединок с некромантом дал много пищи для размышлений, и я собирался проверить возникшие идеи.
        Окутывать кулаки черным дымом я уже умел. Но что, если пойти дальше, и создать оружие? Я вытянул руку вперед и принялся за эксперименты. В качестве мишени пока сойдет стена. В качестве точки отсчета проверил эффект от обычного удара голым кулаком. Он у меня сравнится по крепости со сталью. Результат порадовал - сама по себе рука вполне сносно крошила камень.
        Окутываю кулак черным дымом и повторяю удар. Эффект усилился раза в два. Не знаю как, но эта способность усиливала разрушение. Но это если просто покрывать кожу чернотой... Я сконцентрировался и постарался создать сгусток над ладонью, в нескольких сантиметрах. Черный дым вел себя как... дым. Он струился, закручивался, но отказывался приобретать форму клинка.
        Что-то я делаю не так. Чего не хватает? Концентрации? Уровня способности? Умения управлять черным дымом? Я видел только один способ, как проверить догадки. Получить новую порцию Гера и благо я знаю, кто в этоv поможет.
        Легкое напряжение в ногах и тело выстреливает вверх, запрыгивая на стену. Приятно чувствовать себя столь сильным...
        Оглядев внутренний двор, встретил лишь пустоту и тишину. Кажется, как будто никого... Еще прыжок, и оказываюсь на соседнем здание. Включаю режим паркура, ускоряюсь и бегу в центр крепости.
        Там, засев на одной из крыш, я сел в позу для медитации и обострил свои чувства. Местные чудовища прятались хорошо... Едва заметные отголоски, которые хрен заметишь в обычном состояние. Но при настройке... Определив ближайшую цель, оправился к ней.
        Скелет в традиционном плаще валялся в одном из домов, делая вид, что мертв. Пришлось брать камень и кидать в эту костяшку, чтобы пробудилась. Я был готов к тому, что будет дальше и поэтому внимательно наблюдал, откуда появится Гер. Но секрет остался неизвестным. Черный дым брался из неоткуда, напитывая скелет силой и мощью.
        В этот раз пробуждение заняло считанные секунды. Видимо прошлая встряска пошла местным на пользу. Чудовище бросилось на человека наглеца, но прошли те времена, когда это представляло опасность.
        Я отбил летящие в меня когти, и положил ладонь на черепушку монстру. Мышцы напрягаются, и кости противника крошатся, не в силах сопротивляться чужой воли.
        Гер взметнулся вверх, меняя владельца. Каждую клеточку тела заполнила эйфория. Так бывает после хорошей тренировки, когда, с одной стороны, болят мышцы, а с другой, это крайней приятно. Вот и сейчас я испытывал нечто сродни этому чувству. Кислота обжигала нервы, но при это сознание будоражил непередаваемый кайф.
        Усилить способность концентрации.
        Я сформировал образ и Гер исполнил приказ. Восприятие мира слегка изменилось, резко скакнув. Странно, но я как будто стал видеть более четко. А нет, все иначе... Разобраться удалось через пару минут. Концентрация действительно возросла, и глаза автоматически сосредотачивались на объекте внимания.
        Увеличились объем и глубина восприятия. Интересный эффект, однако. Не сильно большая разница с тем, как было, но я и не ожидал большего. Для серьезного результата нужна колоссальная порция Гера.
        Эксперимент показал, что формировать черный дым на ладони стало проще. Процентов на пять, если прикинуть размер изменений. Мелочь? Да. Но я ведь только начал.
        Следующие действия показали, что способность к концентрации усилила и другие способности. Например, чувствительность, что ускорило процесс поиска скелетов. Надо придумать им название, а то как-то непонятно и вечная путаница.
        Может, личи? Но они же вроде не маги. Капюшоны, цепи и звук, как от металла. И как вас, братцы, величать?
        Умных мыслей в голову не пришло, поэтому я продолжил дальнейшие эксперименты. Следующей на очереди шла способность управлять черным дымом, которую, как оказалось, тоже можно улучшить. Я отслеживал процессы, происходящие в организме и с удивлением обнаружил, как работает этот механизм. В теле накапливается излишек Гера, и, когда я концентрируюсь на определенной способности - она возрастает. Шикарный потенциал, не так ли?
        Уже только одно это выводило боевые возможности на порядок вверх. Нужно усилить зрение? Пожалуйста. Силу прыжков? И это можно. В итоге мне удалось на руке вырастить десяти сантиметровый коготь из черного дыма. Правда держался он всего несколько секунд, но и это уже прогресс.
        Передо мной быстро встала проблема - как найти тварей в округе. Они ведь не сидели в одном месте, а размеры комплекса поражали. Боюсь даже представить, сколько уйдет времени на то, чтобы полностью исследовать храм. Часы, а то и дни.
        Требовалось другое решение и я не нашел ничего лучше, как пошуметь. После обдумывая идеи через минуту тишину разорвал бегающий по крышам человек, что орал во все горло. Ну, а как еще? Оптимизация труда, чтоб его.
        Первые пять минут ничего не происходило. Вторые тоже. А вот потом твари потянулись редким ручейком. Одна, вторая... десятая. Оживление пошло им на пользу - это почувствовалось сразу. Скелеты держались на расстояние и выстроились в строй.
        Сначала они набегали хаотично, но потом неспешно из темноты вышла особь, разительно отличающаяся от остальных. В прошлый раз похожая тварь чуть не снесла мне половину черепа. Я рефлекторно провел рукой по подбородку, ощупывая место, где до сих пор кожа отличалась оттенком. Смутно помню, как победил чудовище. Кажется, задушил... Но в тот раз повезло, ведь я напал сзади, пока тварь отвлеклась на Киру. Да и чувствовалось, что в этот раз бой серьезнее будет.
        Предводитель превышал остальных на голову, достигая всех двух метров. Толстые кости, бликующии матовым цветом холодного металла. Лоскуты плаща, что оборачивали тело, будто пытаясь заменить кожу. И конечно же когти, что скорее походили на кинжалы.
        Обычные скелеты окружали полководца. К текущему моменту набежало уже пару десятков тварей, и они продолжали прибывать. Несколько минут мы смотрели друг на друга, играя в гляделки, а потом... они синхронно отступили в храм!
        Осознав, что если они скроются, то плакал мой Гер, я бросился вперед. Знаю, что ловушка, но как иначе. Лучше поймать их сразу, чем бегать по всему комплексу.
        Впрочем, монстры не спешили далеко уйти. Они ждали в конце первого зала, заманивая меня в закрытое помещение. Разумно - на открытом пространстве у них нет шансов, а здесь... если зажмут, то разное может случиться. Идея выманить толпу тварей уже не казалось столь хорошей.
        Я замер у входа, опасаясь входить. Они замерли у лестницы, ведущий в глубь храма. Если чудовища кинутся на меня - отступлю назад. Если атакую первым я - они скроются в темноте. Вот же... черти.
        Почувствовав сзади врага, я не успел среагировать. Слишком быстро все случилось. Мне врезали по спине, отправляя в полет. Затормозить удалось только на середине комнаты. Оглянувшись, увидел, как в зал входит еще один предводитель, а за ним следует минимум десяток скелетов.
        Рано я посчитал себя самым умным. Ох рано... Привык к тупым тварям. И откуда только в их мертвых головах разум?!
        Смотреть в разные стороны невозможно, поэтому первую атаку я пропустил. Лишь услышал, как звякнула цепь. Развернувшись, успел увернуться, но это оказался отвлекающий маневр. Руку захлестнула вторая цепь и меня дернули... Попытались, но силушка оказался на стороне человека, а не чудовищ.
        Я напрягся и дернул со всей силы цепь на себя. Скелета буквально вырвало из рядов и он полетел в мою сторону. Руки сработали быстрее мозга. Поймать тварь, используя инерцию приложить об землю, раздробив череп. Благословенный Гер обжег внутренности...
        Прелюдия закончилась и начался настоящий бой. Твари рванули скопом. Они не мешали друг другу, а атаковали слаженно, будто единый механизм.
        Не дожидаясь, пока до меня доберутся, я выбрал меньшую толпу и прыгнул вперед и вверх. Первые ряды пронеслись под ногами, несколько цепей попробовали ужалить, но удалось свободно перелететь. Теперь я оказался зажат не между двух отрядом, а всего лишь одним.
        Лидер скелетов оказался опасно рядом, как и планировалось. Рука, наполненная черным дымом, устремилась к нему... Но он повторил трюк, отразив удар. В следующий вдох прилетела ответная атака, попавшая мне в грудь. Воздух покинул легкие, они отказались дышать, а я, словно шар для выбивания, влетел в спины скелетов, опрокидывая их.
        Подо мною удачно оказался один из противников. Удар кулаком вошел точно в голову, разрывая череп. Ох как мне это нравится... Упование Гером длилось меньше секунды, а потом посыпались удары. Я валялся спиной к верху, вот по ней и пришлись основные атаки. Скелеты пытались разорвать когтями и кровь быстро побежала струйками, окропляя поле битвы.
        Рывок, и меня выбрасывает вверх. Я приземлился у стены, на которую следом оперся, переводя дыхание. Скелеты со своими лидерами не спешили, окружая и закрывая пути к отступлению. Они потеряли двоих, но и я ранен. Учитывая, что их тут еще три десятки, не уверен, что расклад в мою сторону.
        И перепрыгнуть не получится. Все выходы блокированы, и монстры рассредоточились по залу - банально не дотяну до другого края.
        Секунду царило равновесие, а потом мертвецов прорвало. Будто гиены, забивающие льва, они жалили цепями, страхуя друг друга. Стоило только попробовать достать одного, как натиск сразу усиливался и приходилось отступать. Лидеры чудовищ держались за строем, убивая надежды добраться до них. Готов спорить, стоит их прикончить, и скелеты превратятся в обычных безмозглых тварей.
        Получив чувствительный удар по лицу, от которого глаз начал заплывать, я понял - дело дрянь. Либо пробиваться, либо тупо забьют, как скотину предназначенную на убой.
        А раз так, значит пришло время действовать. По крови гулял адреналин, клокочущий в ушах так сильно, что заглушал звуки боя. Чудовища двигались почти бесшумно, но даже звона цепей и ударов хватало, чтобы заполнить помещение шумом.
        Взревев от боли, злости и бессилия, я бросился вперед. Первый замешкавшийся скелет лишился головы. Это стоило мне разорванной щеки - не успел уследить, как сбоку прилетели когти. Разворот, и обидчик отправляет в небытие.
        Цепь захлестывает ногу, но я прыгаю в сторону ее владельца, сшибая всем телом. Руки вонзаются в грудную клетку и разрывают противника на две части. Еще один удар цепью приходится по затылку и чувствую, как сознание поплыло.
        Пригнувшись и закрывшись, бросаюсь на следующего врага, мгновенно до него добираясь. Тот выставляет руку, но, не останавливаясь, перерубаю ее и бью в голову. Ошметки костей летят в сторону.
        Сразу двое скелетов прыгают на меня и валят на пол, удерживая руки. Секунда замешательства стоила еще одного чувственного удара цепью. Твари били ими, словно хлыстами. Напрягаюсь, и сталкиваю двух удерживающих меня врагов. Ладони сами добираются до вражеских шей, что удерживались на кусках плоти и позвонках. Сжать в ярости кулаки, и две черепушки отваливаются от тел.
        В следующий миг меня хватают за ногу и я отправлюсь в полет, быстро закончившийся в стене. С потолка осыпалась пыль и кусок камня, что в насмешку ударил по голове.
        Гер обжигал изнутри, и, пользуясь передышкой, вкладываю его полностью в усиление черного дыма на руках. Через секунду в ладони сам собой появляется клинок, длиной в тридцать сантиметров. Рефлексы срабатывают сами, и я разрубаю летящую в лицо цепь.
        Ну что, братцы, раунд два.
        Клинок дрожал, но проходил сквозь кости врагов будто горячий нож через масло. Я врубился в ряды скелетов, разя налево и направо. Видно, наш уровень слишком различался, потому что сопротивления почти не встречалось. Но вот именно, что почти.
        Тело горело от пары десятков пропущенных ранений. Лицо отдавалось адской болью, и я чувствовал, как медленно сращиваются разрывы на нем. Переломанные ребра с треском вставали на место, но этого было мало. Организм, давно перешедший человеческие возможности, продолжал битву, слишком быстро приближаешь к грани. Еще немного - и наступит смерть. Вопрос в том, чья раньше - моя или врагов.
        Свирепая атака споткнулась об вожака. Я пробился через отряд и оказался рядом с возвышавшейся тварью. Ее когти падали сверху вниз, стремясь впечатать и пронзить зарвавшегося человека. И я не придумал ничего лучше, как поймать удар.
        Так ловишь падающую на себя балку, когда уже не успеваешь отпрыгнуть. Кажется, что еще миг и будешь раздавлен... Но нет, я принял удар и выдержал его, хоть ноги и подкосились. Иногда забываю, что силы во мне немерено.
        Зло улыбнувшись, полоснул черным клинком по запястью, отрубая его. Тварь завизжала и отпрыгнула. Впервые слышу, чтобы они издавали звуки. Видно, не хило я ее задел.
        Не дав прийти в себя, ринулся вперед, развивая успех. Прыжок, и ноги ударяются в грудь чудовища, опрокидывая на пол. Клинок вонзился в голову врага ровно в тот момент, когда он упал. Ух ты... а тут побольше Гера будет.
        Как же это бесит, когда кайфуешь от новой порции, а тебя атакуют, выбивая из этого состояния!
        Второй лидер подобрался со спины и вонзил когти в плечо. Удивительно, но у него получилось. Меня подняли в воздух, и я насадился еще сильнее. Коготь, окутанный черной пленкой, вышел с другой стороны так, что я смог его рассмотреть.
        Удар об землю вышиб дух с такой же надежностью, как самосвал из нерасторопного пешехода.
        Когти вышли из меня, чтобы атаковать еще раз, окончательно добив. Этого мига хватило, чтобы перекатиться на спину. Рука чудовища ударила в сантиметра от головы, пробив пол. Клинок ударил в шею, но тварь успела дернуться, подставив плечо. Рванув назад, предводитель потащил меня за собой, словно я пушинка.
        Вокруг еще бегал десяток скелетов, но они не рисковали вмешиваться в драку начальства. Так и стояли вокруг, выжидая момент, чтобы ударить.
        Одна моя рука торчала из его плеча, цепляясь изо всех сил. Когда мотнуло в очередной раз, я ударил свободной кистью, попадая по лицу. Эта тварь оказалась крепче остальных и выдержала удар. Остановившись и придя в себя, монстр врезал мне в грудь, вышибая дух и отбрасывая назад. Полет закончился в очередной стене. Мы так храм разнесем...
        В этот раз подняться оказалось на порядок сложнее. Нужно выиграть время, мелькнула мысль. Огляделся единственным не заплывшим глазом и увидел, что отбросило меня аккурат рядом с одних из проходов, ведущих в глубь здания. Пусть теперь попробуют достать на узкой лестнице. Бог с ним, с Гером, сейчас главное выжить. Я даже хотел, чтобы от меня отстали и дали прийти в себя.
        Но словно чувствуя ослабленность жертвы, скелеты ринулись за мной. В узком переходе кое-как помещались двое, чем я и воспользовался, предварительно заманив всех тварей за собой.
        Рывок вперед и череп ближайшего взрывается осколками. Второй успевает ранить когтями, но отлетает на задние ряды, образовывая свалку. Ускориться и добить упавших. Вокруг плескался Гер, который застилал обзор и дарил секунды передышки.
        Еще рывок и врубаюсь в третий ряд. Цепями твари здесь не могли махать, что играло на руку. Удар, отбросить, навалиться на другого, еще удар, и еще. Два скелета умирают окончательной смертью.
        Я истекал кровью и слабо представлял, что происходит. Не знаю, сколько еще рядов врагов прошел, но в какой-то момент вывал с лестницы, упав в первом помещение. Осматриваюсь мутным взором, что застилала кровавая пелена, и вижу единственного оставшегося противника. Тот самый раненый предводитель.
        Он смотрит на меня, я на него. Так и стоим, оба раненые.
        Движение началось одновременно. Чудовище оказалось чуть быстрее и подняло меня когтями на дыбы. Я завис перед распахнутой рожей и ударил с двух рук. Черепушка врага выдержала первый натиск, но я продолжил давить, вкладывая остатки сил.
        Голова монстра сдалась быстрее, чем моя грудная клетка оказалась разорвана.
        Я откатился на спину, вытащил из себя когти и закрыл глаза. Вот же... чтоб его... черти... драли! Болело все. Исцеление если и справлялось, то с крайним трудом. Сдохнуть не сдохну, но приходить в себя долго. В этом я более чем уверен.
        Зашел называется, поохотиться на халяву. Решил собраться всех, чтобы быстрее. Ага. Гений, чтоб меня!
        Если сейчас еще десяток тварей завалится, то точно конец. Сил встать нет. Какой тут сражаться. Зато Гера собрал от души. Сейчас во мне его бултыхалось приятно много.
        Во-первых, усиливаю кости. Бой показал, что они уязвимы. Во-вторых, поднимаю, как и хотел, защитные возможности - очистку организма и терморегуляцию. Начну с малого, а там посмотрим на эффект. В-третьих, поднял способность управлять черным дымом и тот клинок, что наловчился вызывать. Первое усиливает любую возможность, что приятно. Ну, а второе - тут все понятно. Очень уж хорошо им сражаться.
        Если проанализировать известную информацию, то клинок вполне может эволюционировать в ленты, что я видел у некроманта. Или щит. Да и броню в целом. Я представил, как тело полностью покрывает защита из черного дыма и это зрелище мне понравилось.
        Но наверняка есть тонкости и сложности. Тот же контроль, его ведь можно повысить обычными тренировками. Но на это нужно много времени... Ага, а лучше толковый учитель. Только вот где же его взять. Последние три недели пошли под контролем военных, я освоил некоторые способности, но это совсем другое. Лучше козыри такого уровня не светить. Хорошо хоть в свое время обзавелся скрытностью и другие геронутые не чувствуют мой реальный уровень.
        Встать удалось через двадцать минут. От одежды осталось лишь название, да и на теле хватало открытых ран. Поесть бы... Выставив руку вперед, я открыл рябь и отправился домой.

        ГЛАВА 21. ПОИСКИ

        Умение создавать рябь возросло. В этот раз получилось открыть проход максимально точно, именно там, где я и задумывал. Идти в том виде, в котором мой израненный организм находился сейчас, счел опрометчивым, поэтому открыл рябь максимально близко к дому.
        Хорошо, что Кира живет в обычном здание. Иначе камеры наблюдения бы запечатлели, как один бравый герой уходит чистым и целым, а приходит в таком виде, будто по нему проехал самосвал. Несколько раз. Пробуксовывая в особо нежных местах.
        Рука дотянулась до звонка и соскочила вниз. Я с безразличием наблюдал, как остается кровавый след. Нужно будет отмыть...
        - Рад? Что с тобой?! - Кира открыла дверь и смотрела на меня с легкой паникой, подмечая все новые и новые раны.


        - Да так, упал пару раз. Об стену.


        - Заходи, а то соседи увидят.
        Девушка втянула меня в квартиру и сразу потащила в ванную. Мудрое решение, учитывая, что кровь до сих пор капает и пачкает пол. Кое как стянув одежду, Кира открыла душ и окатила измученного меня водой. Возмущаться не стал. Зачем, если чертовски приятно смыть с себя всю грязь и кровь.
        - У тебя минимум пару десятков ран и несколько из них серьезные. Такого не бывает от обычных падений. Лежи здесь, сейчас принесу аптечку.


        - Лучше еды принеси.


        - Разберусь, - бросила она и выбежала из ванной.
        Раны зарастали, но крайне медленно. Обычный человек от этого бы умер. Спасало то, что большинство из них не глубокие - разрезало самый верхний слой кожи, не добравшись до мяса. Но нашлись и настоящие дыры - подарки от главарей. Плечо так вообще, просвечивалось насквозь.
        Кира вернулась через минуту, успев захватить аптечку и еды. А дальше последовало заштопывание с чередованием кормежкой. Положить в рот кусок еды, обработать одну рану - повторять до тех пор, пока Рад не встанет на ноги. Идеальная схема, как по мне.
        Обнаружили любопытный эффект. Если сжать края раны, и подождать десять секунд, то они слипались и уже не расходились. Организм сам хорошо справлялся, если ему немного помочь. Еда же ускорила процесс, поставляя питательные вещества и строй материалы. Не знаю, как работал в этот момент метаболизм, но чувство голода сохранялось долго.
        - Так где ты был?


        - Наведался в заброшенный храм и зачистил его.


        - Сколько же там тварей было, что тебя так покромсали?


        - Около тридцати. Во главе два лидера. Здоровые такие особи. Как оказалось, со временем они умнеют и становятся более резвыми.


        - Пробуждаются от сна?


        - Да, типа того. Надо, кстати, этим скелетам придумать название.


        - Эм, Рад, где ты был? Уже давно придумали на базе у военных. Мы ведь им всю информацию отдали.


        - Да? И как же назвали?


        - Морденты.


        - Хм... неплохо. Пусть будет так.


        - Лежи пока. Зарастай. Пойду есть готовить.


        - Спасибо.
        Кира ушла, а я размышлял над последними событиями. Независимость, обретение силы... угу, наваляла кучка монстров. Тот же некромант внушал уважение гораздо сильнее.
        Скользнув во внутренний мир, где видны потоки черного тела в организме, быстро нашел место, отвечающее за усиление способностей. Выглядело это как запасной резерв. Его то я и направил на исцеление. Резко зачесались раны и я почувствовал возрастающий голод. Пришлось сбавить темп, а то ощущение, будто еще немного и желудок переварит сам себя.
        Как же не хватает полноценных исследований. Вот откуда Гер берет ресурсы на восстановление и исцеление? Что это, магия, нарушающая физические законы или есть логика?
        Уйти бы на полгода-год в глушь, чтобы освоить тонкости. Но вот отрываться от социума... не хотелось. Вот если прижмут, то свалю не задумываясь.
        С удивлением обнаружил, что сильно изменился за последнее время. Помнится, несколько недель назад паниковал по каждому поводу, да переживал, как выжить. Сейчас же, по сути, я являлся совсем другим человеком. Хорошо это или плохо? Не знаю. Но уверенность и готовность к риску устраивали больше, чем ссыкливость.
        Чувство голода взяло свое и я вылез из ванны. Раны продолжали зудеть, но это ерунда - главное, что перестал истекать кровью.
        - Присаживайся, сейчас будет готово, - встретила меня Кира словами, что порадовали душу и желудок, когда я доковылял до кухни.
        В течение пары минут на столе возникла тарелка, полная вкусной еды. Желудок предательски заурчал и я не стал его разочаровывать.
        - Ты думал над тем, чтобы собрать свой отряд?
        Я повернулся к Кире, внимательно осматривая. Ее вопрос выбил из колеи.
        - Нет, не думал. Как-то не до этого было.


        - А если все же подумать, тебе это интересно?


        - Нужно играть от конечной цели.


        - И какая она у тебя? - глаза девушки внимательно следили за мной. Я чувствовал, что она чего-то хочет, но не понимал, чего именно.


        - Первоначальная - выжить. Но вот вроде выжил, или, по крайней мере, решил этот вопрос, поэтому нужно думать, что дальше. Мой план - независимость. Стать достаточно сильным, чтобы никто не смог указывать мне, что делать.


        - Ты хочешь делать это в одиночку?


        - А вот здесь есть плюсы и минус. Команда тормозит, это факт. Но и усиливает, что тоже факт.


        - Есть пословица. Хочешь идти быстро - иди один. Хочешь идти далеко - идите вместе.


        - Мудрость в этом есть. А к чему ты спрашиваешь?


        - Да вот, хочу отказаться от лидерского бремени.
        Ответ Киры поставил меня в ступор.
        - Ну, для начала нужно выяснить, остался ли кто-то жив.


        - Это да. Думаю, братья выжили. В любом случае, я поняла, что это не для меня.


        - Почему? - вопрос вылетел сам собой, хотя чувствовал, что он глупый.


        - Потому что получается так себе.


        - Хм...


        - Не смотри так на меня. С Олегом вон, что вышло. Свету убили. Братья неизвестно где. Давай признаем, лидер я не ахти. - голос Киры дрожал, но она умудрялась держать себя в руках. - Отряд собирался для исследований. Все выглядело оптимистично. Води клиентов, добывай Гер, получай возможность для собственного поиска. Мы так пару месяцев и прожили. Но как пошли неприятности, так все развалилось.


        - Ты больше не собираешься продолжать исследования?


        - Собираюсь. И надеюсь, с этим вопросом ты мне поможешь. Поэтому и хочу передать командование тебе.
        Вот как. Я задумался, какую ответственность и геморрой на меня собираются повесить. Сходу и не скажешь, надо ли оно.
        - Я не готов дать ответ прямо сейчас. Нужно обдумать. Да и не факт, что братья пойдут под мою руку.


        - Ими мир не ограничивается. В общем, думай. И знай, что я готова перейти под твое командование.


        - Зачем это тебе?


        - Ты уже доказал, что можешь защитить меня. - простодушно сказала женщина, пожав плечами.
        Я отложил вилку и нож, потянувшись к воде. Красивый ход придумала Кира. По сути, если ее настоящая цель - исследование ряби, то от передачи лидерства она ничего не теряет, при этом много приобретая. Ох, женщины... И самое смешное, что идея в целом мне нравилась. Все же, быть лидером это мужская задача, а не женская.
        Кира переходит под мою защиту, не беспокоится об организации и безопасности, а занимается лишь тем, чем действительно хочет. Ее выгода понятна. А моя? Ответственность за женщину дает ощущение себя героем, и чего уж, чувствовать себя нужным и сильным чертовски приятно.
        Я внимательно посмотрел на Киру, прикидывая, готовь ли взять ответственность за эту женщину. Пугает немного, если быть откровенным. А вдруг не справлюсь и подведу человека, что доверится мне?
        Выкинув лишние мысли из головы, я переключился на еду и диалог.
        - Надо отправляться к военным.


        - Предлагаю сначала позвонить, - ответила Кира.


        - А что, есть номер?


        - Разумеется. Нам давали контакты на разные ситуации.


        - Походу, я все проспал.


        - Это да. Если готов, то скажи, я свяжусь с ними.


        - Ты про ранения? Ничего страшного. К тому времени, как доберемся до них, половина зарастет, а вторая будет играть нам на алиби. Скажем, что сильно пострадали от монстров.


        - Хорошо. Тогда пойду, позвоню.
        Я кивнул и молча проводил девушку взглядом. Тело зудело, а голод лишь частично притих. Все же нет прямой зависимости между потребляемой пищей и скоростью исцеления. Подозреваю, что Гер тратил запасы организма, а пища - это лишь способ их пополнить. Но ведь нужно еще усвоить, переварить. Поэтому можно оставить мечты стать бессмертным обжорой.
        Вышел из-за стола и подошел к зеркалу. Да уж, давно я себя так не разглядывал. Тело покрывали шрамы. Много-много шрамов. И не заметил, как стал страшилищем. Благородной рожу, смотрящую на меня из зеркала, теперь точно не получится назвать. Вылитый уголовник. Радовало только одно. Весь лишний вес давно ушел, сменившись легким рельефом. Культуристом я не стал, но вот жилистым мужиком - да. Интересно, это следствие работы Гера или физических нагрузок...
        - Рад, нам сказали прибыть на базу завтра утром. - Кира подошла сзади и обняла за плечи.


        - Даже так? С чего бы поблажки.


        - Не знаю. Может у них случилось чего. Если Дмитрий вернулся, то проблем им прибавилось.


        - Меф показывал тебе фотографии, куда ходили вражеские солдаты?


        - Да, я их видел. Он выгадал время и ввел в курс дела.


        - Хорошо. Думаешь, организуют поход к тому объекту?


        - Обязательно. Причем как можно скорее.


        - Я бы не отказался туда сходить.


        - Не уверена, что нас возьмут. Все же, это место слишком ценно, чтобы делиться.


        - Так может того...? Сами отправимся?


        - А ты видел, сколько там тварей? И не забывай про некроманта. Уверена, что он явился оттуда. И кто знает, кого там еще найти можно.


        - Хм... ты права. Ладно, давай завтра приедем и проясним ситуацию. Надеюсь, хотя бы наш карантин закончился.
        Вечер и ночь мы потратили на отдых. Да, вот так банально. Но напряжения и усталости за последние дни накопилось с избытком. Я еще и в храм сунулся с дуру, не подумав, как следует. Будет уроком.
        Свободное время размышлял, что делать дальше. Прояснить ситуацию с военными, добиться свободы, разобраться с Диким, обрести силу, чтобы все отстали... Как много дел.
        Воспоминание о Горе напомнило о сожженной квартире. При этой мысли кулаки сжимались от злобы. Там же вся моя жизнь... личные фото, документы, деньги, вещи. Да много чего. И вот так вот в раз остаться без всего этого... Я и в храм сунулся по причине, чтобы отвлечься. Ну, это была одна из причин, причем не самая последняя.
        Вот же Дикий урод. Но если честно, не самая страшная плата за отрубленную руку и похищенный артефакт. Но не быть теперь миру между нами. Отныне - только война.
        А раз так, то нужно готовиться. Идея стать самым сильным парнем на деревне прорастала все сильные, овладевая мною.
        Вечером удалось выделить минутку, пока Кира не видала, и проверить способности. Клинок из черного дыма при максимальной концентрации достиг полуметра в длину. Точнее, первоначально клинок это напоминало отдаленно. Скорее палку с постоянно норовящими расплыться краями.
        Смешно, но я засел в туалете, чтобы натренироваться. Ну, а что... уединение, и тут точно нет камер. Я пытался сжать черный жгут в разные формы, то максимально распыляя, то сжимая в узкую линию. За полчаса тренировок стало получалось совсем немного, но и малый успех радовал. Потом пришлось выходить, а то еще Кира подумает что-нибудь странное, почему я тут столько сижу...
        Почему-то раскрывать способности перед кем угодно, в том числе девушкой, не хотелось от слова совсем. Кто знает, как повернется судьба, а козырь в рукаве остается козырем ровно до тех пор, пока о нем никто не знает.
        Вот и я молчал. Так, на всякий случай.
        Воспользовался ноутбуком Киры и зашел в интернет. Давненько здесь не появлялся. В целом, из того, что удалось найти - ничего сильно не изменилось. Относительно стабильная обстановка. Без убийств, происшествий и прочих чудес.
        Интернет серфинг завел на сайт новостей. Шустрые журналисты подсуетились и уже написали о моем доме. Я не искал информацию специально, но сильный пожар сегодня фигурировал во многих новостных ресурсах. Сгорела не только моя квартира, а еще несколько. Да там пол дома сгорело! Были и пострадавшие. Пару человек сильно обгорели.
        Счет к Дикому вырос на порядок. Я пожалел, что не удушил гаденыша, пока была возможность.
        Нужно искать, где теперь жить. Да и вещи по новой покупать. У меня на картах оставались запасы денег, но не то, чтобы шибко большие в данной ситуации. Сделаю себе зарубку, найти ценности за рябью. Хоть в тот же храм наведаться, наверняка там что-то осталось.
        - Кира, а что насчет той добычи, что мы вынесли из храма?


        - Ее отобрали. Но обещали выдать бонусы с зарплатой. Оказалось, что там ценные металлы. Подробностей не знаю.


        - Знать бы, насколько ценные, и какой нам бонус причитается.


        - Не рассчитывай на многое. Хорошо, что вообще поделятся.


        - А у тебя есть выходы, где это можно продать, если еще найти?


        - Сначала придется изучить, Рад. А там уже думать, продавать или нет.


        - Это все слишком долго, - поморщился я.


        - А что ты хочешь?


        - Мою квартиру сожгли со всеми вещами, а жить где-то надо. Вот думаю, как решить вопрос.


        - Можешь пожить у меня.
        Я внимательно посмотрел на девушку и приподнял бровь, выражая недоумение.
        - Уж прости, но я принципиально не могу согласиться жить на территории женщины.


        - Почему?


        - Не правильно это. Я же мужчина. У меня должна быть своя территория.


        - Многие с тобой не согласятся, - пожала плечами Кира.


        - Потому что они неудачники.


        - Ну... возможно, ты прав. Но ситуация исключительная. Одно дело жить за счет женщины, а другое - попасть в трудную ситуацию.


        - Прорвусь как-нибудь. Не переживай.
        Я успокаивающе улыбнулся и обнял Киру, переводя тему. Был у меня уже такой опыт - жить на чужой территории. Мало приятного и повторять не хочу. К тому же, это может навлечь беду на девушку. Мало ли, вдруг Дикий решит сжечь и это место.
        Утром отправились на базу, поехав на такси. Я попросил проехать мимо моего дома и в живую наблюдал последствия пожара. Сгорела добрая половина. Начиная от моей квартиры и все, что выше. Видно, когда готовил ловушку, Дикий расстарался на горючие вещества. Иначе объяснить случившееся я не мог. Да и помню, что огонь полыхнул знатно. Найду и убью, урода!
        Строя козни врагам, я не заметил, как доехали до базы. По приходу нас сразу разделили и отправили на допрос. Я это назвал именно так, не смотря на то, что действо выглядело вполне мирно. Отвели в специальную комнатку, куда пришел добрый человек с холодными глазами и пару часов подряд узнавал подробности похода. Особенно интересовался битвой с некромантом и тем, как мы выбрались.
        Я плел заранее согласованную сказку, как мы с испугу и от бессилия рванули, куда глаза смотрели. Бежали долго, пока окончательно не выбились из сил. Потерявшись, несколько часов блуждали, и в итоге нам посчастливилось найти рябь, ведущую в наш город. Я даже место указал, куда она вела. Пусть ищут. Ведь проходы они такие... часто закрываются.
        Про квартиру у меня тоже спросили. Честно ответил, что точно не знаю, кто это устроил. Пришел, открыл дверь, прогремел взрыв. Раненный ушел оттуда, не в силах оставаться.
        Добродушный мужчина с холодными глазами несколько раз проходился по кругу повествования, задавая вопросы и так и сяк. Настоящий мастер. Уж не знаю, поверили в мою историю или нет, но в итоге отпустили. Я отправился шляться по базе, как неожиданно наткнулся на идущего Дмитрия.
        - Выбрался? - спросил амбал, подходя.


        - Да. Нам удалось спастись с Кирой.
        Гвоздь кивнул, но удивления от новости я не заметил. Чувствуется, что вопрос дежурный и он в курсе событий.
        - Нам тоже удалось. Правда, не всем. Вернулись только двое, если не считать меня. - мрачная туча набежала на лицо мужчины.


        - Братья?


        - О них пока ничего не известно.
        Грустная новость. Надеюсь, они не поубивали друг друга.
        - Есть информация, куда нас дальше направят? - спросил я у амбала.


        - Да. Сейчас решается вопрос с судьбой того объекта, который мы нашли. Скорее всего пошлют тебя.


        - Меня? - удивился я.


        - Ну да. Ты на данный момент один из сильнейших герунов. Отправлять большую экспедицию слишком накладно, поэтому проще заслать одного разведчика.


        - Как вы переоцениваете мои способности, - идея блуждать, выполняя чужие приказы не понравилась.


        - Скорее, недооцениваем. Ты ведь далеко не все показал.


        - Не понимаю, о чем ты.


        - Да ладно тебе, Рад. - Гвоздь хлопнул меня по плечу, - Не бойся. Никто не собирается пускать тебя в расход. Адекватные и способные парни нам нужны.
        Ну-ну, так я и поверил.
        - И все же, чего от меня хотят?


        - Пока ничего. Но идею отправить тебя выдвигали. Посмотрим, к чему приведет.


        - А общий поход планируется?


        - Однозначно. Мы не можем пропустить такое веселье. Вы вовремя объявились, вопрос решится в ближайшие дни. Если что, я ничего не говорил, понял?


        - Понял-понял. Спасибо за предупреждение.


        - Ага, бывай, я пошел дальше по делам. Рад, что ты выбрался.
        Дмитрий ушел, а я остался стоять, смотря в пустоту. Чудные дела творятся, что тут скажешь. По факту амбал прав. Мои способности и правда превосходили других и подходили для скоростной разведки. Когда замеряли показатели, то обнаружили, что держу скорость на уровне мастера спорта по бегу на короткие дистанции. Разница лишь в том, что я так могу долго. Как минимум час. Не хитрый расчет подсказывает, что можно преодолевать за это время тридцать-пятьдесят километров. Существенная разница в сравнение с пешей группой.
        А если вспомнить про мою чувствительность, то это исключает риск нарваться на засаду. К тому же, данные были справедливы до повторного посещения храма. Сейчас же я точно не знаю, где мой предел. Скоро смогу соревноваться по скорости с машинами.
        Вывод прост - послать меня в разведку мысль правильная. Я сделаю это гораздо быстрее, чем группа профессионалов. Банально потому, что более шустрый. Только нужно ли это лично мне? Хм... попасть в мертвый мир на легальном основание, первому найти объект, изучить его... да в конце концов просто устроить охоту.
        Неожиданно предложение Дмитрия предстало в совсем другом свете. Более того, теперь я хочу, чтобы отправили именно меня. Но это армия, детка. Тут все решают за тебя. Поэтому я развернулся и зашагал в сторону казармы. Война войной, но нужно набраться сил. А там будь, что будет. Если продинамят с походом, сам пойду. Благо перчатка все еще при мне.
        Кира пришла через час.
        - О, ты уже здесь, - сказала она. Девушка выглядела слегка измученной и выжатой.


        - Да, меня отпустили раньше. Ты как?


        - Как выжатый лимон или нечто хуже.


        - Все плохо?


        - Да нет, вроде нормально прошло. Но мурыжили до победного.


        - Рассказали что интересное?


        - Нет, только спрашивали. Сказали ждать указаний. Ты есть хочешь?


        - Да, тебя ждал.


        - Тогда пойдем, а то с этим стрессом я проголодалась.
        Мы шли по базе в сторону столовой и я подмечал необычную суету. Чувствовалось, что к чему-то готовятся. Интересно, а военные уже находили артефакты или другие столь же мощные вещи? Если нет, а это вполне вероятно, то первая же добыча может начать новый виток противостояний.
        Сейчас основная мотивация лезть за ряб - военный потенциал Гера, поиск ресурсов, освоение территорий и конкуренция между государствами.
        С первым понятно, геруны мощная дубинка в руках правительства. Кто знает, до какого уровня можно развиться. Придет какой-нибудь герой в белый дом или кремль и сместит правящую власть. Думаю, власть держащим стало резко неуютно, когда только узнали о Гере и просчитали последствия появления усиленных людей.
        Другие же пункты - следствие обычной борьбы за ресурсы, что стара, как само человечество. Даже я, особо не разбираясь в вопросе, вижу десятки вариантов, как использовать другой мир. Поиск полезных ископаемых. Земли, куда, например, можно вынести опасное производство. Или проворачивать опасные и неэтичные делишки. Хотя тут я что-то дал маху. Ведь не везде за рябью работает техника. Но при желание могут и решить вопрос.
        А вот артефакты, по сути, это вид оружия. С неизвестно каким потенциалом. Как бы такие дела не привели к третьей мировой...
        Ночь прошла спокойно, а на утро меня вызвали.
        - Присаживайся, Рад.
        Говорил тот самый командир местного подразделения, что отличался седыми волосами в районе висков. За время невольной службы мы с ним напрямую контактировали мало, только в первые дни плотно пообщавшись. Звали его Вячеслав Сергеевич. А прозвище простое - Седой. Услышал я случайно. Бойцы командира уважали и побаивались, поэтому прозвищем предпочитали не пользоваться.
        - Тебя отправляют в разведку. Та группа военных, с который вы столкнулись, возвращалась из поисков и у них при себе были фотографии комплекса зданий.
        Передо мной легло несколько карточек, показывающих уже виденный объект. Говорить я об этом, разумеется, не стал. Задолбаешься потом объясняться.
        - И как вы себе это представляете?


        - Ты выходишь за рябь, отправляешься в свободный поиск, быстро находишь, возвращаешься. По пути в бой по возможности не вступать. В приоритете скорость.


        - Я один что-ли пойду? - деланно удивился я.


        - Слушай, Рад. Давай без этого. Ты знаешь, что можешь справиться с этой задачей быстрее, чем кто-либо. Я тоже об этом знаю. Что выбираешь, сотрудничать или артачиться?
        По мере того, как мужчина говорил, градус его голоса неумолимо понижался. К концу напряжение достигло апогея и... я бы испугался. Будь тем, кем был еще пару недель назад. Но что-то во мне изменилось. Поэтому я смотрел на командира спокойно, с легким прищуром. Он это заметил и отметил.
        - Я и не говорю, что против. Просто уточняю детали. Не думал, что вы решите отправить гражданского за рябь в одиночку.


        - Ты плохо думаешь о нас. Гонять самовольных герунов это не главная наша задача и проблема. Ставки гораздо выше. Считай это очередной проверкой. Справишься быстро, получишь свободу. Относительную, конечно. Контроль все равно сохранится и за рябь получится выходить только по нашим заданиям. Но это лучше, чем другие варианты.
        Какое щедрое предложение. Выходить за рябь, когда хочется... ну-ну. Я и так могу это делать, только вам об этом лучше не знать. Хотелось встать, плюнуть и послать всех. Только чувствую, сразу после этого на меня объявят охоту и начнется, что называется, жесткий вариант сотрудничества. А я пока к нему еще не готов... Что же, сыграем в ту игру, что предлагают.
        - Когда выходить?


        - Сейчас. Дело действительно сложное.


        - Хотите успеть раньше других?


        - Разумеется.


        - Понял. Мне нужна вся доступная информация о том, где это место может быть.


        - Инструкции получишь в вертолете. Заход через уже известную тебе рябь. Все, можешь идти. Собирай вещи и дуй к вертолетной площадке.
        Я кивнул и вышел из помещения. Предстояло как следует побегать на благо родины, при этом не упустить личную выгоду.

        ГЛАВА 22. ДОЛИНА

        За рябью я вышел в уже знакомом месте. Пока летели мне выдали инструкции, известную информацию и ожидания. Бравые вояки хотели, чтобы я решил вопрос максимум в течение суток. Это при том, что ближайшая территория проверена самими солдата, и в течение дневного перехода от ряби нужный объект отсутствует.
        Интересная задачка досталась. Чувствую себя былинным героем. Пойти туда, не знаю куда.
        Огляделся, но увидел лишь привычный пейзаж. Все такое же черное небо, что тяжко дышало. Полумрак, да мертвая земля.
        Определившись с направлением, побежал, постепенно увеличивая скорость. Деревья проносились мимо, да так шустро, что не рассмотреть. И дураку понятно, что в окрестностях делать нечего. Будь объект рядом, его бы давно нашли солдаты. Значит нужно бежать как можно дальше, а там уже действовать по ситуации.
        С собой я нес минимальный запас воды и еды. Брони тоже минимум. Руководство решило, что много мне не нужно. Зачем, если планируется, что вернусь в течение дня.
        Это они так думали, а я хотел задержаться. В идеале - быстро найти комплекс и самому его изучить. Боюсь представить, что может охранять толпа монстров, которую мы видели на фото. Если же удастся заполучить ценности, то переправлю их на Землю с помощью своего артефакта. И никто ни о чем не узнает.
        Через час забрался на останки башни, что встретилась по пути. Те снимки, что добыл Меф, отличались от тех, что показал командир. Вывод простой, мне известно больше, чем воякам. Конкретно - на фото следопыта изображались не только здания вблизи, но и общий план из далека. Поэтому я представлял, в какой приблизительно местности находится цель.
        Забрался на высоту и направил черный дым в глаза. Сразу обострилось восприятие и включился режим дальнозоркости, словно смотришь из бинокля.
        Задача не далась с наскока. Следующие пять часов я бегал, как проклятый. Под максимальный ускорением удавалось ставить новые и новые рекорды скорости. Если смотреть со стороны, то я даже не бежал, а совершал длинные прыжки, по пять-шесть метров за раз с минимальным отрывом от земли. И все это на приличной скорости, сопоставимой с машиной. Люди так не могут.
        Я забирался на башню, осматривался, выбирал подходящее направление и пускался в путь. Дальше цикл повторялся. Башня, бег, башня. Иногда попадались киримы, за счет которых я подкармливал артефакт. Для своих нужд столь малых порций Гера не хватало. Усиления на моем уровне требовало больших вложений.
        Прогнозы в этом плане сбывались - чем выше поднимаешься, тем сложнее. Принцип как и в обычной жизни. На любом пути каждая новая вершина дается большей ценой, чем предыдущая.
        За это время удалось преодолеть километров двести, не меньше. Обычный бы отряд на это потратил неделю как минимум. Я же управился за несколько часов. Есть, чем гордиться.
        Одежда пропахла потом. Останавливаться для перекуса приходилось каждые два часа. Режим бега изматывал и требовал, чтобы я подпитывал организм как следует. Еще раз убедился, что халявы не существует. Хочешь носиться, будто гепард, соизволь обеспечить телу ресурсы для этого. Не удивлюсь, если уже сбросил пару килограмм.
        Забег остановило кое-что интересное. И нет, это не то злополучное здание, а ощущение присутствия двух герунов. Когда бежал, то почувствовал лишь вскользь и прошел мимо. Мозг подал сигнал только через десяток секунд, так сильно я увлекся бегом.
        Затормозив, направил усиление черного дыма в чувствительность. Радар сразу скакнул на пару сотен метров, достигнув диаметра в полкилометра. Глянем, кто здесь бродит...
        Меня заметили за сотню шагов. Я шел по скалистой местности, где хватало закутков разной степени уединенности. Одна из точек при моей приближение сначала немного двинулась, а потом сменила позицию. Вот те и раз. Не один я гиперчувствительный.
        Возможно, это вражеские солдаты. Своих здесь быть не должно. И как поступить? Уйти или сразиться - вот в чем вопрос. Мысль об отступление продержалась не долго. Во-первых, геруны могут знать, где находится моя цель. Во-вторых, это же две порции Гера. Не сомневаясь в своих силах, я двинулся вперед.
        Показывать, что вижу перемещение противника не стал. Шел, как и в начале, на первую точку. Вторая скрылась метрах в тридцати от этого места и, по всей видимости, собиралась зайти мне за спину. Что же... я не против.
        Среди камней нашлись останки здания, где и скрывался первый человек. Он сидел в темноте, и я направил черный дым в зрение, подстраиваясь под освещение.
        Да уж, открывшееся зрелище вызывало любые чувства, кроме приятных. На гордого геруна найденный точно не тянул. Грязный, в следах запекшейся крови, в изодранной одежде - человек выглядел потусторонним существом. Одна нога уже на том свете, но тело еще здесь. Существо лежало на боку, игнорируя любые удобства. Так валяются пьяные бомжи.
        Вторая точка постепенно заходила мне за спину, не подозревая, что я отчетливо ее чувствую.
        - Эй, выходи. Ты обнаружен, - повернулся я к камням, за которым скрывался герун.
        Пару секунд царила тишина, а потом из-за укрытия показался человек.
        - Рад? Что ты здесь делаешь?


        - Да уж точно не вас ищу, Меф.
        Следопыт выглядел не шибко лучше своего брата. Но это я придираюсь. Меф еще походил на человека, а вот Тим выглядел как мешок дерьма.
        - Вы тут как оказались?


        - Волею случая.


        - Думал, вы либо сдохли, либо нашли другую рябь.


        - Как видишь, дела сложились иначе. - мужчина сохранял спокойствие. Лишь сутулость, синяки под глазами, да потухший взгляд выдавали его настоящее состояние.


        - Что с Тимом?


        - Слегка не в себе.


        - Оно и заметно, - буркнул я и замолчал.
        Если честно, то непонятно, что делать. Вот чего-чего, а обнаружить здесь двух братья я не ожидал. Отсюда до ряби добрых километров семьдесят. Как они добрались за два дня в таком состояние? Этот вопрос я и задал.
        - Тим слегка тронулся умом, - поморщился Меф, - Решил, что единственное, ради чего теперь стоит жить - это месть. Поэтому упрямо шел по следу некроманта, пока не рухнул без сил. Мне удалось его затащить сюда.


        - Упрямый он.


        - Ты можешь нас вытащить?


        - Как ты это представляешь? Могу помочь дойти до ряби. Но для вас это два дня пути минимум.


        - Я не про это.


        - А про что?


        - Про артефакт, что висит у тебя на руке.
        Я замер, поймав взгляд следопыта и пристально смотря. Напряжение резко возросло. Они ослаблены, если окончательно исчезнут, то никто не удивится и не подумает на меня.
        - Давно знаешь?


        - Догадался, как только ты пришел.


        - Почему молчал?


        - А какие другие варианты? Сдать тебя? Надо оно мне. Отобрать? Тоже чревато.
        Верилось слабо. Не вписывались слова Мефа в тот образ, что у меня сложился о нем.
        - Я могу открыть рябь в городе. Интересующимся скажете, что нашли случайный проход, так и выбрались. Договорились?


        - Договорились.


        - Тогда хватай здоровяка.


        - Момент.
        Меф бросился к брату, и, пока он отсутствовал, я открыл рябь. Пусть лучше это останется таинством. Через десяток секунд следопыт притащил Тима на плече. Здоровяк лежал словно мешок картошки, игнорируя внешние раздражите.
        - Погоди. Вы определили, куда шел некромант?


        - Да, вон туда, - Меф указал рукой направление, - Курс не менял, так что, вполне возможно, здание там.


        - Понял. Запрыгивайте в рябь. На месте сами разберетесь. Через пару минут закроется, если что.


        - Хорошо. И это... Рад, спасибо тебе.


        - Пожалуйста.
        Меф секунду смотрел мне в глаза, а потом развернулся и перешел вместе с братом на ту сторону. Я же остался один, обдумывая, почему их отпустил. Убить по всем пунктам было бы проще. Но, что сделано, то сделано. Зато теперь у меня есть два должника и понимание, куда направился некромант.
        Я посмотрел в ту сторону, но ничего не увидел. Рюкзак к этому моменту опустел, расстраивая отсутствием запасов. Думать тут нечего, мне нужен отдых и припасы.
        Вторая рябь открылась легко. Я шагнул вперед и оказался в своем городе, на окраине, где меньше любопытных глаз. Теперь вперед к ближайшему кафе, а потом к магазину.
        Официант встретил настороженным взглядом, окидывая мой взмыленный вид подозрительностью, но все же пропустил. Я сделал заказ, а потом направился в туалет, приводить себя в порядок. В это время посетителей оказалось всего пару человек, что вполне устраивало.
        Ел основательно, давая отдых телу и насыщаясь. Вот это дело, вот это по нашему. Еще бы принять душ, но придется потерпеть. Закончил в трапезой, дальше наведался в ближайший магазин и закупил провизии. Не бог весь что, но еще часов на шесть хватит. А больше мне и не надо.
        Теперь найти укромное место, повторно открыть рябь и вуаля, я вернулся на то место, где нашел братьев. Определиться с ориентирами и вперед.
        Разрушенные башни в этом мире встречались довольно часто. Как будто это было основное строение, которое предпочитали местные. Или части системы обороны, что наводит на интересные мысли. От кого они защищались? И что их в итоге сгубило?
        Но не скажу, что башни натыканы на каждом углу. Изучив приличную площадь, я увидел закономерности. В одних места отсутствовали признаки любой цивилизации. В других - концентрация строений повышалась.
        Возможно, башни охраняли не только стратегические места, типа деревень и городов, но и шли вдоль дорог, оберегая тракты. В пользу этой версии говорило то, что в той стороне, куда я направлялся, башни встречались через приблизительно равные промежутки времени. Я засекал - тридцать пять минут, чтобы добраться до следующей.
        В какой-то момент местность стала подниматься вверх. На пару градусов, но угол дороги повысился. Когда двигаешься, это не заметно, но оборачиваясь, отчетливо видишь, как оказываешься выше тех объектов, что пробегал.
        В итоге мой путь привел в долину, где и скрывался тот злополучный комплекс зданий. Добрался до него всего за пару часов, и, если бы не башни, что служили древними маяками и путеводной нитью, то наверняка бы заблудился. По моим прикидкам, отсюда до ряби бежать часов пять. Приличное расстояние. Три-четыре дня пешим ходом, если топать группой. Удивительно, как сюда умудрились добраться чужие солдаты.
        Вход в долину обрамляли скалы, что нависали, будто стражи. Сразу соваться к цели я не стал, решив забраться на гору и осмотреться. Сказано - сделано. Когда можешь прыгать на шесть метров, а руки так сильны, что могут дробить камень - любой подъем превращается в легкую прогулку. Упасть не страшно. Максимум, чем это грозит - парочкой ушибов, да десятью минутами отдыха и исцеления.
        Я нашел подходящий для просмотра карниз, устроился поудобнее и принялся изучать. Все усиление ушло на глаза, которые от этого видели гораздо дальше.
        Фото убитых солдат не передавали полноты картины. Если судить по ним, то казалось, что здесь небольшой комплекс зданий, сродни тому, что мы нашли рядом с храмом. Но реальность оказалось другой - передо мной простирался настоящий город. Большая часть его знаний оказалась разрушена, но главное сооружение осталось целым.
        Его я назвал цитаделью. На башню или храм это не тянуло. А вот цитадель - да. Первое, что бросалось в глаза - размеры. По моим прикидкам, они превосходили место, где мы нашли перчатку. Вторая особенность - идеальный внешний вид. Сооружение выглядело новом. Это при том, что соседние строения на последнем издыхание от гнета времен!
        Да земные архитекторы продадут душу, чтобы узнать секреты строительства местных.
        Подступы к городу покрыли мертвые деревья, что переплетались плотным строем. Сам город строился на холме, и цитадель занимала самую высокую точку, тем самым возвышаясь над всеми еще больше.
        По форме здание напоминало прямоугольник. Широкий низ квадратной формы постепенно сужался, а в конце снова расширялся. Что находится на крыше я не видел. Верхняя площадка нависала над всем, что есть в округе. В том числе скалой, на которую я забрался. Как по мне, она слишком близко к черному небу - это настораживало больше всего.
        От наблюдения отвлекло приближение точки с сильным ощущением Гера. Я перенаправил черный дым с глаз на чувствительность и прислушался, кто же это идет.
        Хозяина сигнала удалось узнать сразу. Слишком характерный привкус силы. Где-то внизу бродило свирепое чудовище - кротус. Мне довелось уже убивать такого, но перед этим монстр сражался со сплоченной командой. Не смотря на все мои усиления, я до сих сомневаюсь, что смогу победить в одиночку. Слишком уж тварь подавляла первобытной свирепостью и мощью.
        И сейчас этот монстр, гроза здешних земель, бродил внизу, в паре сотен метрах от меня.
        В голове судорожно забегали панические мысли. Если меня заметили и он по мою душу, то дело дрянь. Нет гарантий, что чудовище атакует в одиночестве. Возможно, прямо сейчас к нему подтягиваются дополнительные силы и бог его знает, кто еще может пожаловать. Придет некромант и на пару с кротусом раскатают меня только так. В этом случае лучше бежать, пока еще есть возможность.
        Другой вариант - монстр один и зашел сюда случайно. Тогда лучше ждать, пока он уйдет, а потом продолжить разведку. Хоть я и выполнил поставленную задачу, но собирался придерживаться личного плана - охотиться и искать ценности. Есть еще часов десять, когда я могу себе это позволить. А потом переход на Землю и обратно сюда, только ближе к той ряби, где обитают военные.
        Бежать, остаться или сражаться?
        Убить кротуса заманчивый вариант. В нем концентрированный Гер, способный поднять мои способности. То чувство, когда и хочется, и колется.
        Я принял решение и спрыгнул вниз. Лететь метров десять, но это вполне сносное расстояние. Ноги впечатались в землю, дробя камни. Настоящее супергеройское приземление, подумал я, и бросился вперед.
        Вложить весь запас черного дыма для начала в ускорение. Воздух уплотнился, а я набрал приличную скорость, двигаясь за рамками всех мысленных возможностей человека.
        Кротус показался приблизиться за сорок метров. Он шел между мертвыми ветками деревьев, не обращая на них внимания. Так ледокол шагает сквозь лед. Чудовище только стало поворачивать в мою сторону голову, а я был уже на расстояние двадцати метров. Он лишь осознал и потянулся лапой на встречу, а я уже прыгнул вперед.
        В следующую секунду скорость мира вернулась в обычную колею, а я перенаправил черным дым в силу, окутывая кулак. Мозг лишь запечатлел картинку, как морда твари приобретает свирепый оскал... но слишком медленно.
        Кулак врезался чудовищу чуть выше носа на вытянутой пасти. Удар вышел хорош. Смачный звук от столкновения хлестнул по ушам, оглашая округу. С таким звучанием машины врезаются друг в друга на полной скорости.
        Голова кротуса дернулась и запрокинулась назад, и в этот же миг его лапа врезалась мне в грудь. С реакцией у твари оказалось полный порядок.
        Отлетев, я проломил телом просеку среди веток и врезался в ствол когда-то мощного дерева, переломив его пополам. Поднявшись, бегло оценил обстановку слегка мутным взглядом, опираясь на поваленное бревно. Вокруг клубилась пыль, валялись щепки, царил полумрак и завывал холодный ветер.
        Кротус от удара упал на спину, но сейчас уже поднимался. И почему-то в голову закрадывались подозрения, что эта тварюга будет посильнее той, что я убил.
        Бежать или драться?
        Ногой я уперся в камень и оттолкнулся. В руке сам собой возник черный прут. На середине пути кротус успел подняться, а дальше эта тварь удивила, так удивила. Мгновенно схватит кусок камня с земли, он бросил его в меня. Рефлекторно выставляю прут, разрубая снаряд, но это сбивает полет и я пропускаю последующий удар.
        Еще одна просека и пару сломанных деревьев. Черный дым переправляется в исцеление, потому что чувствую, что удары не прошли бесследно и внутренности отдаются болью.
        Кротус окончательно поднялся и взревел. Мощный рев огласил долину, отражаясь от скал. Где-то вдалеке ему ответили... да так, что по моей спине побежали мурашки от ужаса.
        После сигнала тревоги, а никак иначе это не назвать, кротус бросился вперед, словно горилла, размахивая лапами и сшибая деревья. Так несется носорог, игнорируя любые препятствия. И вот на пути этой машины смерти стоял я, тот, кто его разозлил.
        Теперь чаща весов склонялась к варианту бежать, да как можно скорее. Но сначала попробовать убить. Я отвел себе на бой двадцать секунд, после этого, по расчетам, другие чудовища доберутся до меня. Крайний вариант - как только почувствую на радаре подкрепление, дам деру. Если смогу.
        Перенаправив черным дым в скорость, удалось увернуться от атаки кротуса. Лапа двигалась быстро, но недостаточно, пройдя в сантиметре от моего лица и демонстрируя во всей красе мощные когти. Я отклонился и полоснул прутом по кисте. Шкура выдержала. Удар прошелся вскользь и этого хватило только немного опалить шерсть, но не отрубить, как я ожидал.
        Сделать шаг назад и пропустить вторую лапу, страждущую разорвать меня. Захожу за спину и вкладываю силу в удар. Кротус изгибается и ревет, в ответном замахе чуть не снеся мне голову. Спасло то, я предусмотрел развитие событий.
        Пара пропущенных ударов научили осторожности. Чудовище быстро вошло в состояние ярости и в порыве гнева вырвало из земли ствол дерева. А вот этого я не ожидал. Прыгнув вверх, пропустил бревно под ногами, но это сыграло со мной злую шутку. В полете нельзя изменить движение, что предсказуемо.
        Будто заправский боксер, кротус врезал кулаком в грудь, выбивая казалось не то, что дух, а саму душу, не говоря уж о воздухе в легких. Летел я добрые десять метров, харкая кровью.
        В этот момент на периферии внутреннего радара показалась первая точка. Страх оказаться с двумя кротусами оказался столь силен, что я умудрился сгруппироваться во время полета и приземлиться достойного, а не вспахать землю кубарем. Пропущенный удар сослужил мне, дав фору. Сначала медленно, чувствуя, как внутренние разрыв исцеляются, я набрал скорость и побежал в сторону от первого кротуса. Тот ожидаемо погнался за добычей.
        Максимальная скорость твари ниже, чем у меня, но это в тех ситуациях, когда я цел и здоров. Наступил пат. Я не мог оторваться, но и кротус обломался с тем, чтобы догнать.
        Думай, думай голова. Бежать или драться?
        Черному дыму потребовалось долгих тридцать секунд, чтобы залечить повреждения и вернуть меня в форме. Это кажется, что мало времени, но в бою секунды тянутся вечность.
        Переливаю черный дым в чувствительность и оцениваю обстановку. Один кротус в тридцати метрах сзади, второй в трех ста пятидесяти, третий и четвертый ощущаются на самой периферии - пол километра минимум.
        Черный дым перетекает в скорость. Воздух снова густеет, а тело двигается раза в два быстрее, чем до этого. Использую ствол дерева, чтобы развернуться. Кротус бежит на полной скорости, и за тридцать разделяющих нас метров не успевает сообразить, что жертва превратилась в охотника.
        А дальше я совершил безумство, до конца не осознавая, как сильно рискую. Резать чудовище даже с помощью черного клинка - бессмысленно. Я это уже успел проверить. Но сейчас два тела неслись навстречу друг другу с очень приличной скорость.
        Прыжок вперед и я превращаюсь в снаряд, впереди которого вырастает концентрированный черный прут. За мгновенье до столкновения переливаю в него весь доступный потенциал.
        Кротус не успевает среагировать на столь короткой дистанции и лишь раскрывает пасть, наверняка пытаясь издать грозный рык. Но я не слышу этого, потому что в ушах так громко грохочет кровь, что заглушает любые звуки.
        Острие входит точно в раскрытую пасть, что так опрометчиво не защищена шкурой.
        Два тела сталкиваются. Башка кротуса опрокидывается назад, туловище бежит вперед и он подлетает, падая. Меня же переворачивает, и, вращая, уносит в ближайшие заросли, где и припечатывает об землю. Удар вышел жесткий. В приземление не нашлось приятного.
        Звук от падения исполина пробился даже сквозь бой в ушах.
        Черный дым взметнулся от трупа кротуса, и виляя, словно змея, закружил над землей в поисках победителя. Поднявшись на руках, я дополз до него и позволил войти внутрь.
        Кислота обожгла внутренности.
        О да... Эта тварь оказалась раза в два, а то и три сильнее первой встреченной особи. Впервые встречаю столь большую разницу между представителями одного вида.
        До ближайшего противника оставалось две сотни метров. Поднявшись и пару раз вздохнув сквозь боль, я бросил прощальный взгляд на поверженного врага и побежал в сторону от погони. Морду кротуса разорвало на ошметки и выжгло мозг. Идеальный расчет. Но ну его к черту, такой риск.
        Полученную силу направил в увеличение запасов черного дыма, тем самым повысив резерв почти в два раза. Очень вкусно. Тело болело и я пустил способность на увеличение исцеления. Сразу почувствовался резкий голод, но ничего. В этих боевых перипетиях рюкзак умудрился сохраниться, а значит и еда в нем.
        Чуть сбавив скорость, я принялся есть на ходу. А как иначе, когда организм требует, а погоню никто не отменял. Хочешь жить и не так раскорячишься.
        Теперь нужно восстановиться, скрыться и решить, что делать дальше.

        ГЛАВА 23. ЦИТАДЕЛЬ

        За мной гнались четыре кротуса, о которых удалось уйти только после восстановления. Я отсчитывал минуты, наблюдая, как раны и повреждения зарастают и возвращают максимальную скорость. А после этого уйти от погоди дело плевое. Кротусы отстали на расстояние в пару сотен метров. Уж не знаю, как они выслеживают добычу, но в итоге твари замедлились и разбрелись в стороны, видимо сбившись со следа.
        Пока убегал, проверил максимальную чувствительность, если вливать в нее новый резерв черного дыма - чуть больше полукилометра вышло. Неплохо, очень даже.
        На таком расстояние я оставался скрытым, и мог легко обходить врагов, что и делал. Не сразу, сначала ушел подальше, восстановился и перекусил, отдохнул немного. А вот потом вернулся. Разведка только начинается. Как и охота.

        Кстати, поставлю себе зарубку в следующий раз поднять физическую скрытность. Мимикрию какую-нибудь. Или способность, как у киримов.
        Спустя два часа я снова крался в сумраке, между молчаливыми деревьями. Вокруг царила тишина. В этом мире любая живность отсутствовала как класс. Ни тебе жужжания насекомых, ни стрекотания птиц, что присуще нормальному лесу. Кротусы разбрелись по округе, выйдя из ущелья долины, что играло мне на руку. Больше шансов, что их устранение не заметят те, кто заседает в цитадели.
        План прост - выработать оптимальную стратегию по уничтожению чудовищ. Отведенное военными время подходило к концу и я собирался выжать из него максимум. Может задержусь немного, ничего страшного. Дорога длинная.

        Что известно - я превосхожу монстра в скорости, но немного уступаю в силе. Какого размера это немного - неизвестно. Сложно проверить, когда кротус минимум на две головы выше и любой его удар сносит к чертям, пробивая просеки в местном лесу. Словно этого мало, их шкура довольно хорошо защищена от моего главного и единственного оружия - черного дыма. Но нужно еще проверить новую концентрацию. Главная сложность - убить быстро, иначе сбегутся остальные. Знать бы еще, умеют ли они чувствовать смерть друг друга. Да и вообще, насколько разумны.

        Для теста я выбрал самого слабого. С моей чувствительностью плевое дело определить уровень чудовища, а эти кротусы, что бродили в долине, серьезно отличались друг от друга. Самый первый, которого пытались убить китайцы, был слабее местных раза в два минимум.

        Так детеныши отличаются от взрослых особей.

        Сильнейший из четверки еще мощнее недавно убитого. Вот к нему так точно страшно соваться. Сначала постараюсь разобраться с остальными. Справлюсь - попробую замочить лидера.

        Просчитав траекторию движения цели, затаился между скал. Давай, дружище, топай ко мне. Кротус шел медленно, но в целом предсказуемо. Я так думал ровно до тех пор, пока он не остановился в тридцати метрах от меня. Массивный силуэт проглядывался среди мертвых деревьев, и отчетливо видно, как этот урод решил присесть. Вот да, просто взял, и сел!

        Чувство, будто издевается, гад.

        Остается еще вопрос, чем чудовища питаются и как устроена экосистема в падшем мире. Кротусы, допустим, могут жрать киримов. А известняковые монстры тогда кого? Или им не нужна пища? Скелетам в плащах так точно. Нет у них того, чем переваривать. Тогда получается, местные сражаются только за Гер. Но эти выводы писаны вилами по воде. Если киримы больше мертвые, чем живые, то кротусы все же отдаленно напоминали животных.

        Через пять минут тварь снова поднялась и продолжила путь, поэтому я решил оставить рассуждения о биологии ученым мужам. А мое дело плевое - убивать.

        Я сорвался с места в тот момент, когда кротус учуял чужака. Монстр повел мордой, словно принюхиваясь, и явно напрягся. Инстинкты сработали рефлекторно, отравив в бой.

        На максимальном ускорение я пронесся через разделяющий нас метры меньше, чем за секунду. Чудовище двигалось замедленно, словно пчела, попавшая в мед. Первый удар пришелся по морде, оставив разодранную полоску. Так как тварь гораздо выше меня, пришлось прыгать, а потом отталкиваться от груди ногами, чтобы удержать равновесие.

        Зацепившись рукой за голову, я повис на монстре. Перелить весь черный дым в клинок и вонзить прямо в глаз. Удар вышел достаточной разрушительности, чтобы пробить затылок с другой стороны.

        Все закончилось быстро, и лишь звук упавшей туши выдавал поединок.

        Новая порция Гера вызвала дрожь по телу и я зажмурился от удовольствия. О да... направить все в усиление клинок. Пусть набирает мощь без дополнительных способностей.

        Гер ушел, а я вспомнил, что хотел позаботиться о скрытности. Тьфу...

        По крайней мере теперь знаю, что способен валить кротусов. При определенной подготовке и внезапности, разумеется.

        Следующие два чудовища повторили судьбу предыдущих. Потребовалось больше часа, чтобы выследить и напасть из засады, но я справился. Часть Гера, как и хотел, пустил на повышение скрытности. Вау-эффекта это не дало - тело при желание покрывалось легким дрожанием, которое словно размывало меня. Как-то разочаровательно, если честно. Любого человека такой подход не остановит.

        Возможно, если вложиться как следует в способность, то она сможет полностью сделать невидимым. Но сложно представить, сколько на это Гера потребуется. Точно знаю, что дохрена. Оно мне надо? Не особо. Поэтому вторую порцию я вложил в ускорение.

        Бой с пятым монстром вышел самым сложным. В размере это чудовище достигало всех двух с половиной метров, и являлось неоспоримым лидеров в своем виде. Я когда издалека увидел, хотел убежать, но жадность победила.

        Проблемы начались сразу.

        Действовал я по отработанной схеме. Ускориться, прыжок и удар в голову черным клинком. Но эта тварь оказалась гораздо шустрее собратьев, успев среагировать. Правда, неудачно. Относительно.
        Острие проехало по морде и попало в глаз, выбивая его. Я было обрадовался, но в этот момент ощутил, как мощная лапа сжимается на теле и сдавливает. Успел лишь вздохнуть, как тиски сжались и меня со всей чудовищной яростью швырнули от себя.
        Ненавижу полеты.
        Так чувствует себя ядро, выпущенное из катапульты. Я улетел вверх на все пятьдесят метров, а то и больше, а потом пошел по наклонной на посадку. Приземление вышло жестким, пробив борозду в земле. Летя кубарем, я молился, чтобы не убиться.
        Смешно, но больше всего повреждений принесла лапа, что сжала в начале. Треснули ребра, которые поспешно пытались встать на место и срастись.

        Пока собирался с духом и вставал, где-то рядом набирал обороты рев и шум гигантской машины смерти, которая крайне возмутилась ранением и потерей глаза.

        Я поднялся в тот момент, когда кротус подошел на расстояние рывка. Тварь прыгнула! Будто спятившая горилла, она взметнулся вверх и впечаталась в землю, где я только что стоял. Уйти удалось на предельной скорости и в последний миг.

        Разворот и клинок прочерчивает полосу по ноге монстра. Начинается бешеная пляска. Я скачу вокруг, будто угорелый, кротус машет руками. Самые опасные ситуации - когда он резко ускоряется.

        Бой длился долгую минуту. Чудовище успело пару раз располосовать меня. В итоге я умудрился запрыгнуть ему на спину. Ухватившись за лоб для упора, уперся ногами и стал погружать клинок в затылок. Ох как ему это не понравилось... Так пляшут дикие быки, пытаясь скинуть седока.

        В какой-то переломный момент шкура поддалась и клинок прошел сквозь мозг, будто раскаленный нож через податливую плоть.

        Голиаф оказался повержен.
        Усиленная порция Гера стала наградой и пошла на увеличение брони. Этот бой показал, что мало ее не бывает. Теперь перевести дух и оглядеться. В радиусе половины километра тишина. По времени все - пора возвращаться. Но плевать. Не зря же я столько пыхтел, расчищая путь.

        До долины добрался за полчаса. Бежать быстро, при этом пригнувшись, развлечение из разряда на любителя. Но как иначе, когда бродишь по вражеской территории.
        Путь в город преградила стена. Небольшая, метров пять всего. Такую легко встретить на древних развалинах в моем мире. Потрескавшийся камень, местами обвалившийся. Того и гляди, скоро рухнет. Уйдя в сторону, чтобы не лезть по центру, запрыгнул, зацепившись за край. Сначала повис, потом подтянулся и заглянул, осматриваясь. Вроде никого...
        Легкое усилие, тело подбрасывает вверх, и я делаю еще один прыжок, оказываясь на крыше здания. Снова затаиться и ждать реакции.

        По прикидкам, до цитадели топать километра три. Мизерное расстояние с точки зрения мегаполиса, но для мертвого мира это выглядело впечатляюще. Основная часть сохранившихся домов не превышает высоты стены, да и то, это условно. Ключевое слово здесь - сохранившихся. Множество разрушенных стен, проломленных под гнетом времен крыш - каждый шаг может оказаться ловушкой, поэтому придется тщательно выбирать, куда ступать.
        Я двигался по окраине, заранее планируя маршрут. За последующие полчаса, наполненных прыжками, несколько раз возвращался назад, криво просчитав дорогу. Спускать вниз не хотелось категорически. Так хоть какой-то простор для действий, да и видно больше.

        Где-то на середине пути, встретил первый кокон. Матово черный, с прожилками, он выглядел будто иссохшее яйцо без скорлупы. Внутри отчетливо угадывалась массивная фигура, при рассматривания которой закрадывались смутные подозрения. Уж не хранятся ли там чудовища? По всей видимости так и было. Других предназначений для коконов придумать сложно.

        Чем ближе приближался к центру, тем больше встречалось коконов. Словно гроздья винограда, они оплетали дома, проникали внутрь и заполняли улицы.

        Если прикинуть, то тут их сотни и сотни. А я оглядел лишь малую часть города.
        В голову лезут разные мысли. Что будет, если потревожить один кокон? Активируется только он или все сразу? И если там чудовища, то готовы ли они расстаться с чудесным Гером? Идея планомерно зачистить все ряды прельщала и долго не отпускала. После этого военных можно послать далеко и на долго.

        - Развлекаешься?

        Я резко развернулся на голос, меньше всего ожидая услышать здесь знакомую речь. В десятке метров от меня, на краю крыши, свесив ноги, сидел Дикий. Его руки спокойно лежали на коленях, перекрещенные.
        - Да вот, тебя жду, - появление Гора стало полной неожиданностью, но не показывать же ему это. Мозг лихорадочно просчитывал варианты, потому что я четко понимал, без веских аргументов парень бы ко мне не сунулся.


        - Не ожидал тебя здесь увидеть. Думал, сидишь в своей квартирке, отдыхаешь.
        Издевку я уловил. В памяти сразу вспыли кадры сожженной квартиры. А еще у Дикого на руке виднелась перчатка, подозрительна похожую на мою. Нашел еще один артефакт? Да и конечность отрастить смог.
        - Как рука, не болит? Мне все было интересно, можно ли отрастить новую конечность.


        - Возможно, тебе скоро представится возможность проверить это на себе.
        Дикий еще не договорил, а я уже включил ускорение и прыгнул вперед. Чтобы преодолеть десяток метров нужно меньше секунды. В трех метрах я уже праздновал победу, потому что Гор сидел неподвижно, словно статуя.
        Но в последний миг он плавным движением сместился в сторону, уклоняясь. Казалось, его ладонь едва коснулась меня, но толчка хватило, чтобы отправить в короткий полет. Я проехал несколько метров, кувыркнулся и врезался в кусок стены.
        - После нашей последней встречи я решил, что не стоит пренебрегать физическим развитием.
        После этих слов источник Дикого запылал, показывая настоящую мощь. А парень действительно поднабрал сил. С его способностью контролировать чудовищ это не так сложно.
        Я встал и приготовился к бою. Пусть жрет сколько угодно Гера, моего желания убить это не уменьшит, а скорее наоборот. Это не кротусов гонять. Тут куш действительно большой на кону.
        Парень ускоряется и метит ногой мне в грудь, желая втоптать в камень. Перенаправляю черным дым в силу и ловлю его ступню. А теперь резко встать. Не ожидавший подставы Дикий делает кувырок и падает на крышу, где ему следом прилетает удар кулаком в голову, вбивая ее в камень.
        Вот те и раз... силушки он набрал, а вот с умениями в его возрасте туго.
        Собирался уже призвать клинок и добить мерзавца, но тот оказался ловчее, спокойно пережил удар, и оттолкнулся, разрывая дистанцию.
        Мы смотрели друг на друга словно дворовые коты, готовые рвать и убивать. Весь налет интеллигенции растворился, как будто его никогда и не было. Дикий смотрел зло, с ненавистью и жаждой мщения. Я отвечал взаимностью.
        Бросились в бой одновременно. Подныриваю под замах Дикого и ловлю парня за шею. А теперь впечатать эту тварь со всей дури в пол! Здание не выдерживает и мы падаем вниз, погребенные под обломками и пылью.
        Пока выбираюсь и отряхиваюсь, Дикий уже приходит в себя. Воспользовавшись тем, что я выбирался дольше, он атакует и мне прилетает мощная оплеуха, после чего вываливаюсь на улицу, падая на тот самый кокон.

        - Ты же не думал, что все будет просто? - бросает Дикий, оставаясь на верхнем этаже.

        Внимательно на него смотрю, и вижу, что обошлось без сильных повреждений. А приложил я его знатно.

        В этот момент кокон хлопается с легким звуком разрываемой пленки. А потом до меня доносят череда таких звуков, извещающая об активации еще десятков вместилищ... кстати, кого?

        Моя догадка подтвердилась. Оттуда вылазит кротус. Медленно, пробуждаясь сквозь усилия, он выбирается наружу. Я чувствую, как тело чудовища постепенно заполняет мощное ощущение Гера. Вот так-так... чертовщина.

        Оценив свою диспозицию, делаю правильный вывод и даю деру. Армия кротусов разорвет меня на части. Да даже тройки хватит, чтобы гарантированно прихлопнуть. Тем более, когда рядом Дикий, контролирующий тварей.

        Прыжок и запрыгиваю на крышу здания. Гору это не понравилось и он прыгает ко мне, демонстрируя, что дистанция в пять метров для него плевое дело.

        Мы набрали скорость и неслись по зданиям. Мне не надо поворачиваться, чтобы чувствовать, где находится Дикий. Внутренний радар четко указывал, где цель. Я бежал в сторону выхода из города, понимая, что сила на стороне врага. Но это не значит, что сдамся без боя.

        Подпустив Дикого на десяток метров, я резко развернулся, используя стену, как опору для толчка. Оттолкнуться ногами и мое тело выстреливает копьем на встречу парню. Тот успевает среагировать, но неудачно. Два снаряда сталкиваются, я хватаюсь за него и бью кулаком по лицу, а он хватает за меня и мы падаем.

        С удовлетворением вижу кровь хлещущую из носа и в следующий миг мы врезаемся в стену, обрушиваясь на улицу.

        Поднимаюсь первым и выпускаю из руки клинок. Пришло время кому-то умирать.

        Дикий валяется на земли и видит мои действия. Он ничего не успевает сделать, как я замахиваюсь и обрушиваю на него мощь черного дыма. Но в следующую секунду произошло то, что выбило из колеи.

        Гор поймал клинок рукой. Голой ладонью! Удивлению не было предела, пока не рассмотрел черную дымку вокруг его кисти. Ага, значит он извлек опыт из нашей последней встречи. Мгновенье замешательства привело к пропущенному удару кулаком в грудь и я прочувствовал, какого это, когда получаешь черным дымом.

        Сзади стоял огрызок стены, который я благополучно разрушил окончательно. Кожная броня выдержала, но мощь атаки впечатляла. На уровне среднего кротуса.

        Будто накаркав, из-за угла вышла мощная фигура. Чудовище не обратило внимание на Дикого, и двинулось ко мне.

        Направить черным дым в ускорение и бежать, бежать, пока не окружили. Скрыться получилось легко. И Дикий больше не преследовал, оставшись где-то там. Сходу и не скажешь, кто из нас сильнее. Чувствовалось, что ему Гер достался проще, чем мне. Остановить тварь, убить без проблем и все. Нет должного опыта схваток. Да и в целом подготовка хромает. Я легко просчитывал его ходы, но это нивелировалось способностями.

        Стены достиг за считанные минуты. Когда не надо скрываться, то все упрощается. Спрыгнул в лес и отбежал на пару сотен метров, после чего развернулся.

        Дикий стоял на стене, провожая взглядом. Молча, без жестов и суеты. Я знал, что он смотрит четко в мои глаза. Финальная точка в нашем разговоре будет поставлена не сегодня. Мы оба это поняли.

        Развернулся и отправился вон из долины. Требовалось передать информацию и отдохнуть. Бегать и сражаться целые сутки утомительно, а свой минимальный план я выполнил. И даже больше. Узнал, где скрывается Дикий.

        Вытянуть руку, открыть рябь и перейти на Землю. Отойти на пару десятков метров и сделать еще один переход. Вуаля, теперь до ряби, где меня ждут, полчаса легким шагом. Как раз, чтобы привести мысли в порядок.

        Что имею по итогу. Поднял свой уровень, но Дикий наглядно показал, что это по прежнему мало. Крайне-крайне мало. Тотального превосходства я не испытываю. Хорошо хоть научился справляться с кротусами. Уже плюс.

        Второй момент - цитадель точно скрывает нечто ценное и важное. Иначе бы там не было Дикого и армии чудовищ, что ждет своего часа. Кстати, теперь знаю, как они сохраняются. Зачем бродить вечность, если можно пережидать в удобном коконе? Или это они так выращиваются? Вопросы-вопросы. В любом случае, это место имеет стратегическую ценность.

        А вдруг там секреты, как производить армию монстров? Да любое государство за это удавится. Как минимум затем, чтобы другим не досталось. Поэтому не сомневаюсь, что военные заинтересуются.

        Как бы так стравить всех со всеми, чтобы самому выгоду получить. Что я хочу? Стать сильнее. Обрести независимость. Убить Дикого. Мои желания просты. Забить на вояк, да вернуться и устроить партизанскую войну? Сомнительный вариант, ибо сражаться против армии чудовищ под предводительством человека - это поступок идиота. Я же не хотел умирать, поэтому выберу осторожность.

        Значит первым делом отчитываюсь перед военными и получаю свободу. О Диком им не расскажу, а вот об армии чудовищ, спящих и ждущих, когда же до них доберутся - да. В конце концов, это вопрос безопасности. Если такая толпа двинется на Землю, управляемая чей-то злой волей, быть беде. Большой такой, которая всех накроет.

        А потом, в зависимости от реакции военных, думать, что делать. Если возьмут с собой в экспедицию, то можно под шумок решить свои вопросы. Конкретно - пока солдаты будут разбираться с кротусами, я убью Дикого. Правда, непонятно, как они это сделают. Разве что приведут свою армию, во что мало верится.

        Ну да и бог с ними. Это не мои проблемы. Чем больше заняты военные, тем меньше им дела до меня. Что, опять же, приводит к тому, что я порешаю свои вопросы.

        Понять бы еще, почему Дикий сам не перебьет толпу кротусов. Ведь это задерет его возможности до уровня бога. Либо он это уже делает, а я оторвал от столь приятного занятия, либо чего-то не знаю. Есть ограничения? Ну, это и так известно. Еще никому не удалось развить в себе излишне фантастические возможности. Магов так и не появилось.

        Общение с военными было продуктивном и в этом плане. Я насмотрелся, кто что умеет и даже глянул на кое-какие исследования. Ну как глянул... при желание можно разговориться с солдатами и обменяться секретами. Официально это держалось в секрете, но люди есть люди. Не удивлюсь, если ко мне специально засылали казачков, чтобы выведать тайны.

        Так вот, самое удивительное, что я встречал - это способности некроманта и Дикого. Пожалуй, еще мой клинок тянет на нечто фантастическое. А вот чтобы вызвать грозу или зажечь огонь - нет, такого нет. Получается, у Гера все же есть ограничения и это если не вспоминать повышение цены за поднятие одних и тех же способностей.

        Но один черт. Убей такую толпу кротусов, и даже со всеми барьерами будешь почти неуязвимым. Настоящим, если и не богом, то полубогом точно. Словно мифический герой. Ну или супергерой из комиксов.
        Что же сдерживает Дикого... Или кто?
        На этой мысли я дошел до ряби, где благополучно перешел на Землю. Там встретила группа бойцов, устроившая быстрый допрос об итогах похода. Отчитывался скупо и вяло, желая лишь отдохнуть. Мой изодранный внешний вид лучше всего говорил о тяготах пути. Купленные самостоятельно вещи выкинул заранее, чтобы скрыть факт посещения города.
        Обо мне доложили начальству, после чего запихали в вертолет и отправили на базу. Ни тебе ужина горячего, ни душа. Удачность миссии видимо так взволновала умы вояк, что моим комфортном решили пренебречь.
        Ну да и бог им судья. Свое я возьму сам.

        ГЛАВА 24. ПОДГОТОВКА

        Сразу по прилету добровольно-принудительно отправили к командиру. Я посмотрел на темное небо, кусочек солнца, что уже почти скрылся за горизонтом, вспомнил, что не сплю вторые сутки и поморщился. Солдат, что должен проводить, проигнорировал мою кислую мину с показушным равнодушием.
        База в ночное время почему-то еще не спала. Обычно к этому моменту народ разбредался по своим углам и готовился к отбою. Сейчас же привычную тишину разрушали снующие туда и сюда солдаты. Пока шли до штаба, я отметил прибывающие грузовики и появление новых герунов. На внутреннем радаре отображалось возросшее количество коснувшихся Гера.
        Солдат проводил меня до двери и, я уверен, что проследил, как войду. Похвальная исполнительность.
        Командир мое появление проигнорировал, лишь махнул рукой, указывая на стул. Усевшись, я посмотрел на мужчину, ожидая реакции. Он сидел откинувшись на кресле, рядом стояла большая кружка с запахом кофе и валялось несколько папок с бумагами. Одну из них он вертел в руках, через долгую минуту отбросил ее в сторону и заговорил.
        - Докладывай. - командир бросил на меня взгляд и помассировал пальцами виски.


        - Вы бы хоть помыться дали. Я уж не говорю про ужин.


        - Помоешься потом. Ужин и напитки сейчас принесут.


        - Было бы неплохо. - обозначил я улыбку.


        - Ты давай, не тяни кота за сам знаешь что. Докладывай. - у мужчины между бровями пролегли хмурые складки.


        - Я нашел объект. Могу указать дорогу.


        - Про это уже в курсе. Что видел? Почему так долго ходил? - под глазами у командира виднелись синяки, в глазах полопавшиеся капилляры, да и голос звучал глухо.


        - Не так просто найти неизвестно что, неизвестно где. Мне сильно повезло. Из увиденного - там большой город. Сам он полуразрушен, ничего интересного. Но вот в центре стоит цитадель. Большое здание, которое показано на фото. Оно разительно отличается от всего мною виденного. Не уверен, но походу здание в идеальном состояние.


        - Твои выводы? - командир постукивал пальцами по столу, анализируя сказанное.


        - Ставлю на то, что в цитадели скрывается нечто ценное и важное.


        - Что там - неизвестно?


        - Нет. Я не смог туда пройти.


        - Вот как. Что остановило? Уверен, ты возможностью воспользовался сполна и своего не упустил.- бросил командир, пристально смотря на меня. Его взгляд напоминал провал орудий - от него веяло схожим холодом. Я сделал вид, что не услышал последней фразы.


        - Армия кротусов.


        - Армия? - складки между бровями стали глубже, хотя казалось, что это уже не возможно.


        - Именно. Их там тысячи. Но они в спячем состояние.


        - Это как?


        - Это в коконах. Как понимаю, они так восстанавливаются или хранятся. Я видел лишь малую часть города, но и там их - сотни. Пока ходил - не реагировали. Как только задел - стали пробуждаться.


        - Все?


        - Нет. Только тот, кого задел, - слукавил я, утаив часть информации. Не уверен, что причина именно в задевание. Скорее Дикий натравил.


        - И что же, сейчас нас там ждет толпа чудовищ?


        - Вполне возможно.


        - Паршивая новость. - постукивания прекратились. Повисла тишина.


        - Не скажите. Лучше заранее знать, к чему готовиться. Думаю, вы и сами понимаете последствия, если лавина чудовищ хлынет на Землю.
        Теперь уже я внимательно отслеживал реакцию командира, но он никак не показал, что заметил мои слова.
        - Ладно. Держи бумагу, - он протянул папку с листами, - Напишешь подробно, что видел, свои мысли и выводы.


        - Хорошо. Что по моему вопросу?


        - Какому?


        - Свобода. Вы обещали, что карантин будет снят и нас отпустят.


        - Ну, во-первых, не вас, а только тебя. Про остальных речи не было. Во-вторых, я помню про этот вопрос. Решим, не переживай. В-третьих, тебе разве есть, куда идти?


        - Пока нет. Квартира сгорела, как вы знаете. Но этот вопрос решаемый.


        - Не сомневаюсь. Иди пока, отдыхай и приводи себя в порядок. Все равно, в ближайшие дни понадобишься на базе.


        - Ясно. Кира здесь?


        - Да.


        - А братья как, вернулись?


        - Нашлись они, нашлись. Как-то умудрились выбраться.


        - И что с ними?


        - Приходят в себя. В целом живы. Подробности сам узнаешь. Все, на сегодня свободен.
        Я кивнул и вышел, с грустью смотря на листы бумаги в руке. Навесили, понимаешь, бюрократии. Получить отчет раньше, чем завтра, пусть не рассчитывают. В планах душ, отдых и еще раз отдых. А потом плотный завтрак.
        Добрался до жилища, где обнаружил спящую Киру. Смотря на умиротворенное лицо девушки, тихо прошел сразу в душ. Разделся и осмотрел одежду, от которой мало что осталось. Разорвана в десятках мест и смотрится откровенно жалко. Я просунул руку в дырку после когтей кротуса и в очередной раз поблагодарил богов за крепкую кожу. Или это надо благодарить Гер?
        Когда стоял под ручьями воды и чувствовал, как въевшиеся пот и грязь вымываются из тела, ощущал ни с чем не сравнимое блаженство. Как же прекрасно...
        Вышел, обтерся и придирчиво осмотрел себя в зеркало. Странно, но за последние сутки тело окончательно сбросило пару лишних килограмм, обретя жесткость. Суточный марафон пошел на пользу. Сейчас я представлял собой близкий к идеалу образец сушки. Ни капли жира. Скорее легкая худоба, но при этом мышцы выглядели крепко и жилисто.
        Поставив в памяти зарубку, что нужно отъедаться, отправился спать. Но планы по оккупации кровати нарушило пробуждение Киры.
        - Рад, ты вернулся? - она откинула одеяло и села на койке, моргая заспанными глазами.


        - Да, как видишь. Совсем недавно пришел. - я подошел и погладил ее по волосам. Девушка поймала руку и прижалась к ней щекой, прикрыв глаза.


        - И как поход?


        - Благополучно. Нашел одно интересное место. А заодно армию кротусов в придачу.


        - Армию? - нахмурилась девушка, окончательно выползая из под одеяла.


        - Да. Они хранятся в коконах. Так что найден ответ, как чудовища выживают в мертвом мире.


        - Оу, - Кира похлопала глазами, пытаясь прийти в себя. - Так, ты есть хочешь?


        - О да, еще как. Но столовая уже закрыта. - сейчас на улице царила ночь, так что раздобыть еды не представлялось возможным.


        - У меня есть запас. Сейчас сделаю чай и бутерброды, а потом расскажешь подробности.
        Так и поступили. Я быстро пересказал отредактированную версию и перекусил, что подняло настроение на пару градусов.

        - Возникает вопрос, кто хранит армию и для чего, - Кира рассуждала в слух, обдумывая информацию.


        - Понятия не имею, но возможно он скрывается в цитадели. А быть может никто и армия бесхозная.


        - Слабо в это верится.


        - Всякое может быть. Мы ведь по прежнему мало знаем о мертвом мире. Давай закроем на сегодня тему. Я, если честно, крайней устал. Лучше расскажи, какие новости за последние сутки? Есть, что новое?


        - Да, есть. Говорят, братья вернулись, но сейчас на лечение. Подробностей не знаю. Еще я перевелась из боевой единицы. - девушка сказала это отведя взгляд, притихшим голосом.


        - Чего-чего? Перевелась? Куда и разве такое возможно?


        - Теперь буду заниматься исследованием ряби. Так я больше пригожусь. И да, так можно сделать. В это сложно поверить, но нас готовы использовать не обязательно, как боевиков.

        Неожиданная новость. Я думал, что нас постараются пустить в расход как можно быстрее. Но это будущее никак не вязалось со словами Киры. Что за исследование? Почему ее взяли? За какие заслуги? Видно на моем лице отразился скепсис и женщина его правильно интерпретировала, потому что возмущенного заговорила.

        - У меня, между прочим, хорошее образование. И о ряби многое знаю. Взяли уж точно не за красивые глаза. Можешь не сомневаться. - прищур женских глаз намекал, что любые сомнения в ее компетенции будут приравниваться к предательству и караться по всей строгости закона.


        - Да я и не сомневаюсь, просто неожиданно. - поднял я ладони перед собой. - Удалось узнать что-нибудь интересное? Или военные не желают делиться секретами?


        - Удалось. Но прости, секретная информация. С меня взяли столько подписок о неразглашение, что скажи слово и засадят до конца дней.


        - А у меня есть шанс приобщиться к мудрости? Есть много вопросов, в которых хотелось бы разобраться.


        - Давай я завтра узнаю, что можно тебе рассказывать, а что нет. Не хочу проблем.


        - Хорошо. Как скажешь.

        Мы еще некоторое время болтали, а потом легли спать. Глаза закрывались сами собой, требуя полноценного и долгого отдыха. После эпичного зевка, Кира затолкала меня под одеяло, где я быстро отрубился.

        Единственное, на что хватило, это уже засыпая, обдумать слова женщины. То, что вояки не хотят пускать к кормушке всех подряд - желание очевидное. К тому же, есть подозрение, что нас здесь могут прослушивать, поэтому я не удивлен, что Кира предпочитает держать язык за зубами. Будь мы точно тет-а-тет, скорее всего бы рассказала, что знает. Но на чужой территории лучше молчать. В этом я с ней согласен.

        Знать бы еще, какие планы на меня у военных. Они точно догадываются, что я сильный герун, не смотря на скрытность. Шило в мешке не утаишь. С одной стороны, самый простой вариант - пустить в расход и дело с концом. С другой стороны - зачем, если можно и так использовать. При условие лояльности с моей стороны. Так что нужно продолжать убеждать вояк, что я белый и пушистый. Глядишь, поделятся знаниями о Гере. А то наблюдать за солдатами безумно интересно, конечно, но это совсем другое. Нужна научная база и понимание настоящего потенциала черного дыма.

        Правда, далеко не факт, что сами вояки знаю, что почем. На этой мысли я уснул...

***

        Следующий день, особенно первая его половина, прошел муторно и рутинно. После плотного завтрака я принялся за отчет и постарался подробно описать приключения, забыв упомянуть кое-какие детали, которые собираюсь сохранить в тайне. Самое обидное, что нужно не просто изложить мысли, а сделать это определенным образом. Будь она проклята, канцелярщина. Знаю, плавали. Первые дни, когда нас только заселили на базу, то заставили описать приключения и известную информацию о мертвом мире. Вот там-то я и прочувствовал темную сторону бюрократии.

        А потом меня вызвали на допрос. Все тот же дядечка с холодными глазами несколько часов мурыжил, круг за кругом прогоняю по вылазке. Ищет неточности, гад. Ну-ну, ищи ложь сколько хочешь. Я успел подготовиться.

        Наконец это закончилось. Я отправился шататься по базе, наблюдая, как идет подготовка к походу. А что она идет, чувствовалось сразу.

        Постепенно прибывали новые лица. Количество герунов на квадратный метр неумолимо росло. Чувство, будто со всей страны собирают кадры. Этому сопутствовала суматоха, солдаты носились взад вперед словно наскипидаренные. Приезжали грузовики, выгружали непонятные ящики, забирали другие, увозили. И так постоянно в течение дня.

        Суматоха быстро наскучила и я отправился искать знакомых.

        - Здорова, Дим. Как жизнь?

        Я нашел амбала на одном из складов, где расположился тренировочный центр. После смерти почти всего отряда амбал осунулся, будто за пару дней прожил десяток лет. А может так и было. Все же, это для меня смерть других людей прошла безэмоционально, потому что я так и не удосужился узнать их ближе. А вот для Гвоздя это дело личное.

        - Живой, - буркнул он, протягивая руку.

        Словно тиски сжали. Казалось, трудности не сломили мужчину, а сделали только крепче. Только цену за это взяли специфическую. Не смотря на конфликт в столовой, мужчина раньше был из разряда весельчаков. Сейчас же в глубине его глаз дьявольские смешинки сменились серьезностью.

        - Когда поход говорили?


        - Выход планируем через два дня. Разведывать пришел? - складка разделила лоб амбала на две части, вторя вздернутой брови.


        - Не только. Надоело по базе шататься. Хотел с вами позаниматься. Если информация секретная, то можешь не рассказывать.


        - Да какой тут секрет. Все равно с нами пойдешь. - бросил он, махнув рукой.


        - Это уже решенное дело?


        - Да. Тебя снова ко мне припишут.


        - Вот как. Смотрю, много новых солдат прибыло. Сколько всего людей отправляется?


        - А вот это сказали не афишировать. Но поверь, много.

        Поверить просто. На базу точно прибыло больше сотни новых солдат, что говорит о многом. Возможно, мне предстоит впервые увидеть большую толпу живых в мертвом мире.

        - Есть план сражений? Из того, что я видел - нагнать толпу солдат равнозначно самоубийству.


        - Не переживай. Нам есть, чем удивить.


        - Я не переживаю. Разве что только за вас, - ухмылка на моем лице возникла сама собой.

        Действительно, чего нервничать, если я всегда смогу спастись. Правда, остаться единственным выжившим в экспедиции приведет к тому, что можно смело ставить жирный крест на обычной жизни. Не поверят в мою невиновность, ох не поверят.

        - Поговори мне. Гер не решает все вопросы. А твоя подготовка оставляет желать лучшего. И это слабо сказано, салага.


        - Вот давай ею и займемся. Спарринг?


        - Пойдем.

        Гвоздь кивнул на маты, куда мы и направились. Я уже представлял, что из себя представляет противник. В основном усиление на силу и ловкость. Учитывая, что амбал изначально природушкой не обделен, но нужно держать дистанцию и не дать увлечь себя в партер. Знаем, проходили.

        В голой силе, если выложиться по полной, я, конечно, скорее всего сделаю Дмитрия. Но это будет означать засветить свой потенциал по-полной. Поэтому моя задача усложнялась скрытностью. Своеобразная тренировка на контроль. Увлекусь - раскроюсь.

        Сам спарринг отличался от обычных. Чего только стоит слабо пробиваемая кожа. Тут тяжелое вооружение нужно. Я вполне мог спокойно принять прямой удар и не поморщиться. Добавить к этому исцеление и простое мочилово становится бесперспективным. Поэтому приходилось изгаляться, чтобы взять неоспоримый верх над противником.

        Самый простой способ влиться в коллектив тестостеронистых мужиков - подраться с ними. Эту мудрость я прочувствовал еще три недели назад. Гвоздь еще ладно, с ним отношения налажены. Но в зале присутствовала куча других лиц и раз уж предстоит совместных подход, но нужно привыкнуть друг к другу.

        Но есть и еще одна причина. Находясь вблизи, я мог детальнее изучить узоры собравшихся. Уникумов хватало. Были и те, кто мог сравняться со мной в плотности и количестве Гера. Представления о собственной крутости пошатнулись. Гражданский и военный, усиленные Гером, личности совсем разного калибра.

        Это четко отслеживалось в спаррингах. Солдаты двигались на доступных мне скоростях, но с запредельным мастерством и техничностью. Для меня запредельными. Так мастер спорта отличается от дворового пацана.

        Что сказать, я не удивлен. Обычными собравшихся не назвать, что логично. Сомневаюсь, что в мертвый мир отправляли простых военных.

        Успокаивало лишь одно, в зале я не нашел герунов с уникальными рисунками. Сила, скорость, рефлексы, усиление чувствительности - это да. А вот что-то необычное... Не обнаружил. Это с учетом, что нашлись уникумы, что качали скрытность, как у меня. Но я мог легко сквозь нее пробиться, если перелить весь черный дым в способность видеть Гер.

        К вечеру объявился Меф. Мы с Кирой сидели в общей комнате, каждый на своей койке. Я размышлял, уставившись в окно, а женщина делала записи в блокноте.

        Следопыт зашел молча, осмотрел помещение и задержался взглядом на пустых кроватях брата и Светы.

        - Как Тим? - спросила Кира, встав с койки и отложив записи.


        - Живой. В плане здоровья с ним все нормально. А вот остальное...


        - Как вы выбрались?


        - А что последнее видели? - Меф прошел к своей койке, куда и завалился. На его лице застыла вежливая улыбка, только глаза оставались холодными.


        - Когда Тим набросился на тебя. После... ну, ты сам знаешь, после чего. - сглотнула Кира, сбившись.

        Меф прикрыл глаза, тяжело вздохнув. Казалось, он сейчас не с нами, здесь, а где-то там, далеко.

        - У меня не было другого выбора. Этот дурак не понимал, что происходит. Промедли я, и потерял бы брата.


        - Ты поступил правильно.


        - Возможно. В той ситуации это казалось действительно так. Но не уверен, что цель достигнута. Последние сутки, когда пришел в себя, Тим только и делал, что пялился в одну точку. - следопыт говорил спокойным голосом, но я отметил, как сжался его кулак и побелели костяшки. - Когда подошел к нему, он попробовал дать мне в морду. Может и поделом.


        - Что сделано, то сделано. Свету убил не ты, а те монстры.


        - Да. Я знаю. Ее убило чудовище, что способно поднимать мертвых. Тим хочет его найти. Там, в мертвом мире, единственное, что его волновало - месть.


        - Так что с вами случилось после того, как мы разделились?


        - Тим бросился на меня. Я чудом увернулся и стал его уводить подальше. Так и скрылись. Он гнался за мной до тех пор, пока не рухнул без сил. Удалось его оттащить в укромное место и отдохнуть. Когда очнулся, бросился по следам некроманта. Так и шли, пока не встретили рябь.

        Меф бросил на меня взгляд, что заметила Кира. Девушка приподняла бровь, задавая безмолвный вопрос, а я едва заметно опустил голову, подтверждая догадку.

        - Ну, а дальше просто. Звонок военным и нас отправили в госпиталь. Привели меня в чувство, долго допрашивали на тему похода и вот сейчас отпустили.


        - Что думаешь делать дальше? - спросил я после того, как мужчина закончил рассказ.


        - Я уже подал прошение участвовать в походе. Жду решения.


        - И зачем тебе это?


        - Мстить. Мне нужна голова некроманта.


        - У тебя не хватит сил, - отрезал я.


        - Значит, нужно стать сильнее.


        - Значительно сильнее, Меф.


        - Хорошо, когда есть к чему стремиться, не так ли? - лицо следопыта разрезала хищная улыбка.


        - Думаешь, это поможет наладить отношения с братом? - спросила Кира.


        - Не знаю, но уж точно не ухудшит. - вздохнул Меф, - Еда есть у вас здесь?


        - Закончилась. Но скоро ужин.


        - Вот и славно. Пойдемте тогда. Хватит этих разговоров.

        Идя в столовую, я обдумывал, как Меф собирается стать сильнее. Он ведь человек подневольный. Сомневаюсь, что кому-то из нас просто так позволят усиливаться.
        Тем временем, момент похода приближался. На следующий день следопыту дали добро и нам наконец-то выдали подробности. Выходить будем с ряби на этой базе. Почему именно так, не объяснили. По моим прикидкам топать минимум неделю, что опрометчиво.
        Но приказ есть приказ, наверху виднее, куда они толпу солдат отправляют.
        За несколько часов до выхода случилось две внезапности. Оказалось, что Кира тоже идет с нами. Не как боец, а как часть исследовательской группы. Видел я их ребят. От них так и шибает профессиональной деформацией. Не солдаты, а ученые и кабинетные работники.
        Вторая неожиданность - меня приставили к новому отряду. А Гвоздь говорил, что с ним пойду... Новый командир не вызвал никаких эмоций. Дежурный ответил к его отряду, где и представил нас, после чего поспешно убежал.
        - Значит, ты Рад. С нами пойдет еще твой друг Михаил. Сейчас должен подойти, - голос его звучал прохладно, а глаза, кажется, даже не моргали, спокойно изучая меня. - Скажи мне. Будут ли у меня проблемы с гражданским?


        - Никак нет, - честь отдавать не стал, но вот вытянуться по струнке счел подходящим.


        - Хочется верить. Собирайся, проверяй амуницию. Выходим через два часа.
        Тут подошел Меф, с которым разговор повторился. Следопыт новое назначение воспринял индифферентно, то есть, никак.
        Из всего снаряжения я беру с собой лишь легкую броню, да запас провизии. Вот и все. Вояки же экипировались по полной. Отряд состоял из пяти человек, не считая меня и Мефа. Вооружение - стандартное для походов в мертвый мир. Холодное оружие плюс щит. Уж не знаю, как военные отнеслись к тому, что современное оружие не работало за рябью, но перестроились они быстро.
        Мою картину мира подвергли сомнениям через час, когда бойцы из нового отряда открыли ящики, что стояли рядом. Там оказалось огнестрельное оружие. С виду, по крайней мере, оно выглядело именно так. Только отличалось от привычного вида. Относительно привычного для меня, уже точно не обычный калаш или еще что. По дизайну напоминает нечто футуристическое.
        На каждого из отряда пришлось по автомату и пистолету. Плюс приличный запас обойм, заряженных неизвестно чем. Не уверен, что там обычные патроны. Я со следопытом уставились на новое оружие, словно дети на рождественские подарки. Мысли пустились в пляс, строя одну догадку за другой. Неужели...
        - А нам такие дадут? - спросил Меф.


        - Не положено.
        Если это оружие, способное стрелять за рябью... то не знаю, что и сказать. Новый уровень, однозначно. Теперь понятно, на что рассчитываю военные. Толпой человек в двести они зачистят любую армию чудовищ, при условие нормального вооружения. Не стоит забывать, что пойдут геронутые с улучшенными физическими возможностями.
        А после боя... если на каждого солдата придется по десяток кротусов... Мать моя женщина. Да наше государство заполучит собственное войско мало убиваемых воинов.
        Мы с Мефом переглянулись. Поход приобретал неожиданный поворот и формат. И какое место нам в нем отводят?

        ГЛАВА 25. ПОХОД

        - Вы готовы? - спросил нас новый командир, на что получил синхронные кивки. - Тогда выдвигаемся. Держитесь рядом.
        Главная особенность говорящего мужчины - посеченное шрамами лицо. И видно они старые, раз Гер не смог исцелить. Так я его про себя и прозвал - Шрам. Вполне подходящее имя. Мужчина не улыбался и вел себя вполне серьезно, отдавая сухие и лаконичные приказы. Его бойцы ему под стать. Молчаливые, с вопросами не лезут, даже лишний раз в нашу сторону не смотрят.
        Видя холодное отношения, я тоже не спешил налаживать контакт. Люди новые, недавно прибывшие на базу, поэтому скорее всего после похода я их больше никогда не увижу. Так смысл напрягаться.
        В порядке очереди мы перешли в мертвый мир. Сжатое ощущение распыления на атомы и тебя собирает с другой стороны.
        К этому моменту большая часть уже перешла, и сейчас в мертвом мире царила непривычная суматоха. Я давно успел привыкнуть к тишине, и подсознательно ожидал того же. Поэтому шум и гвалт впечатлили не хуже разорвавшейся бомбы, вызывая диссонанс в сознании.
        Солдат делили на отряды по десять человек и отправляли свободным ходом. Я видел, как часть бойцов ходит в разведку, контролируя пространство вокруг.
        Странное чувство. Непривычно ощущать, что вокруг полно людей и... безопасность? Безопасность от угроз мертвого мира, а не от солдат. Военные с автоматами нервировали больше, чем кротусы. Там точно знаешь, чего ждать от чудовища. Его мотивы просты. Убить, сожрать и разорвать.
        А вот люди... Кто знает, какие приказы отданы.
        Выкинув дурные мысли, я переключился на поход. Мефа быстро припахали, отправив в разведку. Меня же с отрядом отправили вперед, только пока непонятно, зачем.
        Ситуация прояснилась через полчаса. Мы добрались до другой ряби. Еще один переход, выходим где-то в глуши, а там следующая дыра между мирами.
        Случайность или военные обзавелись устройством, что сейчас покалывало мне руку? Через двадцать минут, когда вся толпа солдат в триста человек организовалась, ко мне подошел Шрам и отвлек от гнетущих мыслей.
        - Сможешь сориентироваться?


        - А где мы?


        - По плану, в дне пути от цели.


        - Мне нужно осмотреться и пробежаться вокруг.


        - Хорошо. С тобой пойдет мой боец.


        - Он быстро бегает? - скептически приподнял я бровь.


        - Достаточно. Задерживать не будет.
        Командир махнул рукой одному из своих бойцов, а я ели удержался, чтобы не поморщиться. Скинуть рюкзак, осмотреться, незаметно перенаправив черный дым в зрение, найти возвышающуюся башню. Молодой солдат смотрел на меня, я на него. Пару секунд бодания взглядом, отворачиваюсь и начинаю бег. Рядом бесшумно следует навязанный то ли напарник, то ли надсмотрщик.
        Обошелся без чемпионского бега, довольствуясь легким ускорением. Боец все время следовал рядом, ровно в двух метрах от меня. Я ощущал биение его Гера так же отчетливо, как и собственное дыхание.
        Через пятнадцать минут добрался до башни и сходу полез наверх. Напарник остался внизу, что меня устраивало. Так-так... сориентируемся.
        Пейзаж мертвого мира на первый взгляд выглядит до боли однообразно. Но это только на первый взгляд. Потом, если всматриваться и долго изучать, то мозг отмечает все больше и больше деталей. Взять те же башни... каждая из них отличалась уникальным дизайном разрушений, если уместно так говорить. Или следы природы, иссохшие и мертвые, они плели собственный, уникальный узор. А по горам, которых здесь хватало, так вообще, ориентироваться проще простого.
        Вот и я, за последующие пять минут определил, где мы находимся и куда двигаться. Для меня, если бежать с максимальной скоростью, это час пути. Отрядом же доберемся меньше, чем за сутки.
        И если военные обзавелись технологией открытия ряби, то возникает вопрос, почему поставили так далеко? Можно было ведь и ближе. Хотя они ведь не знают, где скрывается долина. Или шифруются.
        Как закончил, спрыгнул вниз и приземлился рядом с солдатом. Тот смотрел на мои действия спокойно. Чувство, что даже если я сейчас разденусь и станцую, его лицо останется таким же безучастным.
        - Я закончил. Возвращаемся.
        Еще одна короткая пробежка и мы встретили походный отряд. К этому времени солдаты полностью собрались и приготовились к пути. Каждый из них нес новый образец оружия, и даже дилетанту, как я, понятно, что тут хватит на полноценную войну. Мысль, что оружие действует за рябью получило еще одно подтверждение. Иначе какой прок тащить столько боеприпасов.
        Отчитывался я своему новую капитану, а он уже передавал информацию дальше. Общим же походом заправлял командир базы. Гвоздь тоже шел с нами, командуя новым отрядом, но мы с ним не пересекались.
        Моя группа, а в первую очередь я, отвечали за выбор маршрута и шли впереди всех.
        Три сотни точек коснувшихся Гера за спиной нервировали похлеще, чем полчище кротусов, что ждало впереди. Намечалась масштабная заварушка и следовало как следует обдумать, как я собираюсь действовать.
        Цель проста - разобраться с Диким и получить как можно больше Гера. А еще лучше обзавестись каким-нибудь дополнительным артефактом. Кто знает, может именно это выведет меня на принципиально новый уровень и я со спокойно помашу военным ручкой. Но готов спорить, в боевую зону действий меня не пустят. Разве что понадобится одноразовое мясо. Артефакт на руке отозвался привычным холодом, намекая, что в любой момент готов прийти на помощь.
        Час сменялся часом. Толпа людей шла довольно медленно, что раздражало. Несколько раз в дали мелькали чудовища, но их разбирали на запчасти столь быстро, что до основного отряда они не успевали добраться.
        Один привал сменил другой и в итоге мы вышли на дистанцию в час от долины. Здесь командиры решили разбить лагерь и устроить полномасштабную разведку. Я всецело поддержал их решение, потому что соваться с бухты барахты в пещеру к демону опрометчиво.
        - У нас есть два часа, чтобы разведать местность, - Шрам ставил задачу.


        - Мы одни пойдем? - уточнил Меф.


        - Нет. С нами еще две группы. Рад, ты ведешь, мы за тобой.
        Ну, пройдемся значит. Точнее, пробежимся. Удаляясь легкой трусцой, мы быстро скрылись от лагеря, в котором царило спокойное напряжение, как бы противоречиво это не звучало.
        Я перелил весь черным дым в чувствительность и умудрился скользнуть в медитативное состояние прямо на бегу. В крови гуляло волнения, в ожидание, что в любое момент из темноты может броситься чудовище. Интересно, знают ли о нашем приближение. Больше всего я желал обнаружить в городе тысячи спящих коконов. Это гораздо лучше, чем встретить те же тысячи готовых к бою чудовищ, управляемых чужой волей.
        Когда добрались до входа в долину, я остановил отряд.
        - Где-то через километр будет стена и вход в город. За ним, еще метров через триста-четыреста начинается полоса коконов. Будьте аккуратнее, чудовища могут поджидать в любом месте и в любом количестве. В том числе те, которые разорвут на части меньше, чем за секунду.


        - Указывай дорогу. Нас пугать не надо, - бросил Шрам.
        Что же, мое дело предупредить. До этой точки мы шли рядом с другими группами, но сейчас разделились и каждый направился в свою сторону. Остальные проверяли фланги, мы же двинулись по центру.
        Здесь я не рискнул двигаться быстро, каждый шаг делал осторожно, крадучись, и вслушиваясь в звуки и ощущения. Напряжение нарастало волнообразно, будто мы в плохом фильме ужасов.
        После того, как солдаты сняли оружие с предохранителей, я убедился, что оно точно в рабочем состояние. Предаваться размышлениям о том, как это удалось, шагая по вражеской территории, получалось слабо. Любой шорох будил потаенные инстинкты, беспринципно очищая сознание от лишних мыслей.
        Часть Гера сама собой скользнула в концентрацию и я отрешился от всего постороннего.
        Через десяток минут мы добрались до стены. Когда-то здесь пролегала широкая дорога, былая крепость которой едва прослеживалась в редких проплешинах. Единственное, что осталось - просека между мертвыми деревьями, ведущая к массивным воротам. По центру мы не пошли, а зашли с левой стороны.
        Я ощущал на периферии радара другие отряды, тоже добравшиеся к этому времени до стены. Шрам молча указал наверх и бойцы, не сговариваясь, ускорились и запрыгнули, зацепившись за край. Рывок и четыре фигуру скрываются с другой стороны.
        - Справитесь? - посмотрел на нас командир.


        - Я - нет, - признался Меф.


        - Рад, помоги ему.
        Не дожидаясь ответа, Шрам повторил трюк своих бойцов, только запрыгнул сходу, без разбега, идеально рассчитав траекторию. Я чужое мастерство оценил и сделал себе пометку.
        - Ну что, давай, - сказал я Мефу, после чего встал к стене спиной и выставил руки.
        Следопыт разбежался, а я перекинул Гер в силу и подкинул его. Короткий полет и мужчина цепляется за край, после чего переваливается через стену. Напрягаю мышцы, отталкиваюсь и тело выстреливает вверх, перелетая почти так же четко, как командир.
        Город встретил гробовой тишиной. Я подспудно готовился к любому раскладу, но походу этому миру плевать на наглецов, что копошатся на его земле. Бойцы рассредоточились и скрылись в ближайшем здание, куда направился и я с Мефом. Они двигались четко, страхуя друг друга и контролируя обстановку. Я ощутил завистливый укол от несоответствия профессионализму.
        Мы забрались на крышу, а потом двинулись верхами вглубь города. Через несколько сотен метров, как я и обещал, пошли первые ряды коконов. Рядом с ними мы и задержались. Спустя десять минут командир узнал, что хотел и скомандовал возвращение.
        Обратный путь всегда проще. Мы спокойно добрались до стены, никого не встретив. С этой стороны нашлись подъемы, поэтому Меф перелез без помощи. Мы отошли метров на сто, когда Шрам скомандовал:
        - Идем не к лагерю, а в сторону. Встретимся с другими командами.
        После чего повел нас к точке рандеву. Я прислушивался к ощущениям, но никого не ощущал впереди. Это как же далеко точка сборки назначена, и как Шрам определяет место, если мы здесь впервые?
        - Пришли, - мужчина остановил отряд. Мы с Мефом стояли в центре, бойцы сразу рассредоточились по кругу. - Спасибо за работу, парни.
        Он только начал говорить, а мир уже замедлился, поэтому слова звучали растянуто. Пока черным дым перетекал в скорость реакции, рука Шрама легла на пистолет и потянула его из кобуры. Я осознал, что происходит, когда дуло установилось мне прямо в лицо.
        Раздался едва заметный хлопок и я дернулся. В следующий миг голову пронзила боль, а следом за ней на спину пришлись другие выстрелы.
        Не соображая, что происходит, я рванул вперед, закрывая руками лицо. Командир находился в трех метрах от меня и на эту дистанцию ушло меньше секунды.
        Кровь медленно заливала глаза и я едва видел, как ствол двигается в след за моим движением, но чуть запаздывает. Это чуть хватило, чтобы сблизиться и ударить. Будь я обычным человеком, то умер бы через пару секунд.
        Но в ладони сам собой возник черный клинок, что разрубил оружие вместе с рукой врага. Глаза командира медленно расширялись от боли, а я уже возник рядом с ним и ударил вторым кулаком в висок.
        Не задерживаю взгляд на разлетающихся ошметках и смещаюсь в сторону. В след летят пули, часть из них разбиваются от кожу, сбивают движение, но наплевав на боль, продолжаю двигаться.
        Перед ударом замечаю, как лицо врага исказила злоба и ярость. Автомат упирается мне в грудь, я сношу голову клинком, но тело рефлекторно жмет на клинок в судороге.
        Короткая очередь отбрасывает назад и заставляет согнуться от боли.
        Собираю ее в кучу и выплескиваю в яростном прыжке, врезаясь в третьего солдата. Тот пытается сопротивляться, но клинок входит ему в горло.
        Вырываю автомат и швыряю в следующую цель, а сам прыгаю на пятого противника. Еще одна пропущенная очередь в упор, и на землю оседает труп.
        Тело гудит болью, чувствую, как выходят из живота и груди пули, но собираю силы в кулак и добираюсь до последнего солдата, после чего падаю рядом.
        Сражение продлилось от силы три секунды. Выхожу из замедления, и слышу, как тела убитых падают на землю. Рядом стонет Меф, захлебывающийся в крови. Я не успел впитать черный дым, поэтому он сейчас клубился вокруг тел, ожидая победителя.
        Долгую минуту лежу, приходя в себя, потом поднимаюсь и подхожу к следопыту. Тот плох, пропустил очередь в спину и сейчас блюет кровью. Хватаю его за руку, подтаскиваю и кидаю в первое облако Гера. Потом во второе и третье. Два последних забрал себе, ибо моя доброта не безгранична.
        - Вот же суки, - приходит в себя минут через пять следопыт.


        - И не говори. Решили пустить нас в расход.


        - Ожидаемо, но неприятно. Спасибо тебе. Щедрый жест отдать Гер.


        - Ты же хотел обрести силу. Вот, пожалуйста.


        - Не так я себе это представлял, но что сделано, то сделано. Жестко ты их. Я не успел заметить чем.


        - Это хорошо. Чем меньше знаешь, тем я спокойнее.


        - Намек понял. Мой долг к тебе вырос еще больше.


        - Возможностей для его отдачи скоро предоставится. Нам теперь нужно придумать, как жить дальше, и что делать.


        - Ну, на базу лучше не возвращаться, - поморщился Меф, смотря на трупы убитых. - У тебя перчатка с собой?


        - Да.


        - Уже хорошо. Значит, у нас есть возможность свалить. Спереди толпа герунов, которые хотят нас убить. Может и не все, но большинство. Сзади толпа кротусов и город.


        - Не забывай, что у них Кира и твой брат.


        - Думаю, если их и убьют, то не сразу. Время есть. Я вообще удивлен, что с нами так поступили. Не удивлюсь, если это личная инициатива этого козла, - Меф подошел к убитому капитану и пнул его ногой, после чего забрал автомат.
        Я тоже решил последовать примеру и вооружился.
        - Умеешь обращаться с оружием? - спросил следопыт.


        - Не особо. Но в кротуса попасть смогу. Если эти игрушки их остановят.


        - Знать бы, как они обошли проблему. Но работает и ладно. Хватаем все патроны и уходим отсюда.


        - Идем к городу. Только это, там может ждать Дикий.


        - Вот как. Не за ним ли ты сюда идешь?


        - В том числе. Этот урод взорвал мою квартиру.


        - Лихо вы парни развлекаетесь. Тогда предлагаю договор. Я помогаю завалить Дикого, ты помогаешь убить некроманта.


        - Договорились. Попутно валим доступных кротусов, ищем ценности и артефакты. Как закончим, можно выкрасть Киру и забрать твоего брата из больницы.


        - Хорошо. По ходу разберемся.


        - Тогда пошли. А лучше побежали. Пропажу солдат быстро обнаружат.


        - Может их того, сбросить куда?


        - Слишком долго. К тому же, их командир выбрал укромное местечко, чтобы убить нас.
        И ему это почти удалось. Но нет худа без добра. Теперь я знаю, что могу соперничать с вооруженным отрядом.
        - Радует, что оружие бесшумное. - заметил следопыт, когда мы подошли к стене.


        - Не уверен, что оно поможет при битве с кротусами. Здешние твари раза в два мощнее, чем те, что обитают в мертвых землях.


        - Как мы тогда с ними справимся?


        - Ну, я уже убил пятерых. Убью еще. - Меф на эти слова бросил оценивающий взгляд, - Давай подброшу, готов?


        - Да.
        Мужчина встал мне на руки и я выбросил его вверх, где он зацепился. Несколько секунд и мы скрываемся на одной из крыш.
        - В прошлый раз Дикий как-то отследил меня. Может случайно, а может нет. И да, помни, что он умеет управлять чудовищами, поэтому мочить его нужно быстро. Оружие наш козырь.


        - Пойдем уже.
        Мы двинулись вперед, перепрыгиваю с крыши на крышу. Мефу приходилось стараться, чтобы справиться с таким движением, но дома стояли кучно, и если заранее выбирать маршрут, то обходилось без проблем.
        В этот раз зашли вдалеке от центральной улицы. Где-то здесь должен бродить второй отряд, но максимальная чувствительность показывала исключительно пустоту. Через десяток минут наткнулись на первые коконы. Один стоял в одиночестве, спрятанный в здание, будто откатившееся яблоко.
        - Попробуем убить этого, - указал я на цель, - Держись рядом и готовься впитать дым.
        Да, я решил сначала прокачать Мефа. Добычу будем чередовать. Это риск для меня, усиливать окружение, но у меня в планах, что следопыт поможет разобраться с Диким. А значит, чем сильнее Меф, тем сильнее я. В конце концов, между нами все равно сохраняется приличный разрыв в силе.
        Мы спустились вниз, проникнув в пролом крыши. Здание из тех, что раньше было трехэтажным, но сейчас потолки обвалились. Вот между обломками и стоял кокон.
        Я подошел максимально близки и осмотрел. Шершавое покрытие напоминало кожу и выглядело мертвым. Приложил руку, но ощутил лишь прохладу камня. И что делать? Замахнулся и ударил кулаком.
        По кокону словно прошла дрожь и он начал медленно раскрываться. Я держал чувствительность на максимуме и отследил момент, когда откуда-то из пола возник черный дым. Ну, выглядело это именно так. Но понять, что скрывается под коконом не удалось. Не шланг же там, который отвечает за подачу топлива. Да и мертвецы в храме активировались без дополнительных приблуд.
        Плоть кокона расползалась, будто потрескавшаяся от жара кожа. Внутри обнаружился кротус, испачканный в непонятной слизи, что облепила все тело.
        Монстр тихо зарычал и потянулся лапой вперед. Он еще не осознал, что перед ним стоит человек, которого следует убить. Чудовище просыпалось от вечного сна медленно, словно нехотя.
        Я же ждал, когда Гер полностью наполнит тварь.
        Как только насыщение прекратилось, не дожидаясь полного пробуждения, я нанес два стремительных удара в районе плечей. Черный клинок прорубил шкуру и плоть с напряжением. Тело монстра сопротивлялось мощи способности, но в итоге сдалось.
        Руки кротуса повисли, словно плети и я передал тварь Мефу.
        Следопыт мудрить не стал. Подошел на короткую дистанцию и наставил ствол прямо в пасть, злобно подвывающей твари. Короткая очередь и башку разносит на части. Вполне себе.
        - О, да. Это круче, чем секс и деньги, - сказал Меф, замерев на минуту и смакуя ощущения от порции Гера.


        - Пойдем дальше. Следующий мой.


        - Надеюсь, остальные не проснулись.


        - Вот сейчас и узнаем.
        Я спокоен. Если бы твари пробудились, то почувствовал бы их. А так в округе царила тишина. В ближайших зданиях не нашлось одиночного кокона, только по две цели.
        - Я активирую одного. Если второй очнется, то тебе придется взять другого на себя, пока я не разберусь с этим.


        - Справлюсь как-нибудь.


        - Меф, не геройствуй. Если эти твари пробудятся, то станут на порядок опасней.


        - Учту. Начинай.
        Подхожу к кокону и повторяю удар. В этот раз пришлось стукнуть два раза, чтобы запустилась активация. Понять бы еще механизм, а то сейчас чувствую себя вандалом в посудной лавке. Через несколько секунд сбылись опасения, монстр пробудился в компании со своим другом.
        Как только тварь окончательно запиталась, выставляю ладонь перед ее мордой и выпускаю клинок. Приятность в том, что я могу направлять его в любую стороны. Это не металлический меч, что нужно держать. Оружие из Гера игнорировало притяжение и могло принимать любую форму. Просто клинок - оптимальный вид для разрушений.
        Секундная борьба между черным дымом и плотью, после чего ноги твари подкашиваются и она падает. Я же вдыхаю порцию Гера, усиливая защиту, а то сильно не понравилось, что огнестрельное оружие все еще способно меня пробить.
        Рядом раздается череда хлопков. Поворачиваюсь к Мефу и вижу, что тварь выбралась из кокона и сейчас пытается добраться до мужчины. Морда разворочена, сочится кровь, но кротус живее всех живых.
        Прыжок и цепляюсь ему за спину, вбивая клинок в шею. С этой стороны борьба продолжается дольше. Шкура чудовища достойно держит удар, но в итоге поддается. Кротус умирает, я не успеваю отскочить, и забираю порцию черного дыма.
        В этот раз позволяю себе насладиться блаженством дольше. Все в защиту, в нее родимую. Равномерно распределяю порции между очисткой организма, кожей, исцелением и теплозащитой. Надо еще подумать, как освободиться от угрозы травли газом.
        Меф смотрел спокойно, оценивающе. Его взгляд изучал и ждал.
        Мы вышли из здания и остановились на улице, решая, куда идти дальше. Напротив стоял темный провал входа в соседний дом. Вот из него-то и метнулась тень, превратившаяся в свирепое чудовище.
        Окрыленный эйфорией, я пропустил появление кротуса и удар, пришедшийся в грудь. Меня снесло и впечатало в стену. Меф среагировал оперативно, вскинул автомат и выпустил очередь твари в лицо. Та взревела, разнося свою ярость по округе и извещая заинтересованных лиц.
        Пули лишь разозлили кротуса и он бросился на обидчика. Следопыт быстро отступил в здание, из которого мы вышли. Я сполз со стены и бросился за ними.
        Мужчина успел запрыгнуть на второй этаж, откуда отстреливался. Кротус повис одной лапой на обрыве потолка, пытаясь залезть.
        Я подбежал и стегнул клинок по заднице монстра, чем вызвал еще один яростный вопль. Тварь отстала от Мефа и развернулась ко мне, но тут ей в затылок прилетела автоматная очередь и кротуса повело. Он рухнул вперед, где я подсек ему руку, отчего чудовище завалилось окончательно.
        Меф спрыгнул сверху ему на спину и добил тварь выстрелом в упор. Гер достался ему.
        - Они пробуждаются. Нужно уходить. - сказал я через несколько секунд, когда взгляд мужчины вернул осмысленность. - Идем на крышу.
        Меф напряг ноги и запрыгнул на верх, больше не напрягаясь. Мы замерли, вслушиваясь, но отвечала нам лишь тишина. И я не ощущал присутствия других источников Гера.
        - Может этот единолично пробудился? - предложил следопыт.


        - Возможно. Но все равно, давай пройдем вперед, чтобы не шуметь в одном месте.
        Следующие полчаса мы посвятили уничтожению чудовищ, отправив на тот свет еще четверых. Слишком низкая скорость, даже учитывая, что мы вдвоем легко расправлялись с коматозными противниками. Но грех жаловаться. Считай, халявная прокачка.
        Мы удалились от стены еще на сотню метров и там нас ждала неожиданность. Активированные коконы, пустые и освободившие от оков сна чудовищ. Сначала подумали, что случайность, но дальше ситуация повторялась.
        - Раньше было также?


        - Нет. Когда я здесь был, все коконы были заполнены.


        - Значит, их активировали.


        - Угу, и выпустили на волю сотни чудовищ. Куда они делись? Видишь кого?


        - Нет. Здесь глухо.
        Я вслушивался в пространство, но носители черного дыма здесь отсутствовали.
        - Либо они бродят где-то по городу, либо...


        - Или их повели на солдат. - закончил я мысль, что билась на краю сознания. - И там сейчас Кира.


        - Хочешь ее спасти? - Меф спрашивал безразлично, будто был готов принять любой ответ.


        - Разумеется. Грош мне цена, если останусь в стороне.


        - Раньше я думал иначе, но сейчас рад такому решению.


        - Тогда бегом. Возможно, мы все придумали и она в безопасности. Если так, то вернемся.


        - Как скажешь.
        Мы сорвались с места и запрыгали по крышам. Меф уверенно держал темп, всегда сохраняя дистанцию в несколько шагов. Через город пронеслись за десяток минут и с разбегу сиганули со стены.
        Не сбавляя скорости, мчались между мертвыми деревьями. Толпу кротусов я ощутил, когда им оставалось метров двести до лагеря солдат.
        - Стой. Впереди чудовища. Их там пару сотен минимум. Дойдут до солдат минуты за две.


        - Тогда предлагаю не спешить.


        - А как же предупредить?


        - После попытки нас убить? Не горю желанием.


        - Их в любом случае кто-то ведет. Слишком организованно идут. Это либо Дикий, либо некромант.


        - Тогда атакуем, как две силы столкнутся. Незамеченными они не подойдут. У военных хватает разведчиков.
        Словно подтверждая слова Мефа, тишину разорвали выстрелы, а следом пронесся яростный рык.
        - Началось. Пошли ближе, узнаем, кто лидер чудовищ.

        ГЛАВА 26. ПОСЛЕДНИЙ ШАГ ПЕРЕД БУРЕЙ

        Мы двинулись вперед, пригибаясь и прячась между мертвыми деревьями. Чем ближе, тем больше доносилось шума. Ломаемые ветки, выстрелы, крики боли, что холодили душу. В этих звуках сквозила ярость, окропленная страхом и смертью.
        Через пару минут мы вырвались на участок, где открылся вид на сражение. Чудовища, словно лавина, наступали неумолимо и уже почти добрались до укреплений людей. С момента нашего ухода те успели окопаться, превратив участок леса и землю в подобие крепости. Мелочи, но даже несколько рвов дают существенный бонус к выживанию.
        Военные щедро поливали монстров огнем, но те падали слишком редко. Понимание, что строй людей сейчас прорвут, пришло сразу, словно вспышка осознания. Но здесь собрались не дураки. Деление на отряды сработало. Люди бросились в рассыпную, но не от паники, а действуя согласно плану. Они страховали друг друга, давая время сменить позицию, а сами подавляли огнем преследующих чудовищ.
        - Ты как хочешь, а я не собираюсь упускать такую возможность, - бросил я Мефу и сорвался с места.
        Еще бы пропустить. Мой внутренний взор видел целый океан разлитого впереди Гера, что так и просился, чтобы им завладел достойный. Я рвался к нему, больше всего на свети желания заполучить в свое владение.
        Влить черный дым в ускорение. Воздух обрел вязкость, а сражение замедлилось. До ближайшей твари добрался быстрее, чем успел сделать три вдоха.
        Монстр стоял лицом ко мне, раззявив пасть. Прыжок, тело выбрасывает вверх, я пролетаю мимо и цепляюсь рукой за верхнюю челюсть. Инерция и мощный рывок делают свое дело. Половина черепушки чудовища остается в моей руке, туловище делает еще шаг, после чего оседает.
        Отпускаю на секунду время, чтобы втянуть Гер и снова замедляю. Я делил черный дым между силой и скоростью, убивая быстрее, чем меня замечали. Второй, третий... седьмой монстр стали моими жертвами. Каждый из них давал жалкие проценты усиления, делая могущественнее лишь на каплю... но когда этих каплей много...
        Марафон обломался об кротуса, что отличался от других худобой, словно иссушенный медведь. Это выглядело бы комично, только он легко держал мою скорость и набросился, как только заметил, что я крошу его собратьев.
        Быстрый, не значит слабый.
        Это я понял, когда попытался поймать его лапу, возомнив себя всемогущим. Поймать то, поймал, но он резко дернул и меня отправило в полет, в гущу сражения, где я влетел под ноги бегущим чудовищам.
        От участи быть раздавленным спасло чудо и рефлексы. Перекат в сторону, прыжок и лавина обходит стороной.
        Внезапно я осознал, что нахожусь в толпу монстров. Не с краю, а где-то в середине. И каждый из них меня заметил, постаравшись убить. Я успевал уворачиваться от летящих когтей, лап и гигантских туш, желающих подмять человечишку и разорвать. Но вот на контратаковать возможностей уже не хватало. Все внимание уходило на просчет траектории, чтобы выскочить из окружения.
        Я взбежал по кротусу и подпрыгнул вверх, оценивая ход боя.
        Худощавый монстр бежал ко мне, но его задержала остальная толпа. С других сторон рвались еще несколько, но пяток секунд в запасе у меня было.
        С момента начала боя прошла от силы минута, и масштабность сражения только набирала обороты.
        Приземлившись на другого кротуса, я вонзил черный клинок ему в глазницу, выжигая мозг. Черный дым проник внутрь, обжигая, но был проигнорирован. В следующий вдох я уже летел в сторону скоростного монстра.
        Тот, брызгая слюной, рванул навстречу с удвоенной прытью. Два тела сшиблись в воздухе, когти врезались в мою грудь, а я схватился за его морду, сжимая.
        Череп смялся, глаза выскочили из орбит, кровь брызнула мне на лицо. Между сжатых ладоней стекали остатки мозга.
        Впитать Гер, встряхнуть руки и броситься на следующую цель.
        Неожиданно монстры расступились и образовали вокруг ровную окружность. Они продолжали бежать, но огибали меня по не виденной оси.
        Резко обернувшись, встретил грудью удар черной лентой, припечатавший об землю. Рывок в сторону, но ногу подсекает второй жгут, и я прикладываюсь лицом об камень. Чувствую, как меня тащат назад, разворачиваюсь и перерубаю путы клинком.
        В этот момент голову сотрясает мощнейший удар от подкрашивавшего сзади монстра. Сознание фиксирует звук сломанного позвонка и я лечу кубарем по земле, не в силах шевельнуться. Упал я удачно на спину, поэтому видел, что произошло дальше.
        Некромант медленно приближался. Вокруг него клубились сгустки мрака, что порхали словно коршуны. Он обнажил клинок и поднял его вверх, нацелив мне в сердце.
        Мир сузился до острия, приближающегося с неотвратимостью гильотины. Мой взгляд замер на кончики лезвия, что направленно в мою сторону. Еще немного и пронзят... Капюшон некроманта разорвала автоматная очередь, бросив его вперед и меч вонзился мне в плечо, соскользнув с кожи и костей в землю.
        Валяясь, я почувствовал, как позвонок срастается усиленным исцелением, а телу возвращается контроль.
        Мои руки обнимают некроманта и между ними вырастает черный прут, вспарывающий тварь словно консервную банку. Тот выгибается дугой, капюшон летит в сторону и я вижу пустые глазницы иссохшего черепа, обтянутого ошметками пергаментной кожи.
        Некромант пытается встать и ударить, грудную клетку сдавливают путы, и, задыхаясь, сдавливаю его череп руками, вонзая пальцы в гнилые глазницы. Вспышка черного дыма и на мой счет падает еще одна раздавленная башка.
        Не получит Меф свою голову.
        Впитываю Гер и пытаюсь вылезти из под трупа. Мне это кое-как удается, но я слишком расслабился, или скорее плывущее сознание забывает контролировать обстановку.
        Взгляд фиксируется на стоящем прямо передо мной Диком, чье лицо искажает зла усмешка. Удар в челюсть и я падаю на землю. Парень набрасывается сверху, и бьет по лицу еще и еще. Пытаюсь его скинуть и это даже получается, но при попытке встать, ловлю еще одну оплеуху от кротуса...
        Мир гаснет.

        ***
        Девушка бросила взгляд на лес, но как и в прошлые разы, никого не увидела. Мертвые деревья сохраняли безмолвие, скрывая тайну, куда делись люди, что зашли в него пару часов назад.
        - Кира, будь добра, принеси документы из наших сумок. - обратился к женщине руководитель научного отряда, что отправился вместе с военными.


        - Да, сейчас.
        Девушка отвлеклась от мыслей о Раде, и двинулась в указанное направление. До выдвижения экспедиции нужно проделать еще уйму работы. Сейчас ученые занимались составлением карты и выдвигали идеи, связанные с увиденным. Документы нужны как раз для этого. Пока привал, можно покопаться в записях и взглянуть на уже известную информацию под новым углом.
        Мимо девушки прошла массивная фигура, в которой она узнала Гвоздя.
        - Дмитрий, погоди. Ты не знаешь, где Рад?


        - Его с отрядом отправили в разведку. По времени они должны уже вернуться, но может задержались. Остальные группы доложились, опасностей не встретили. Переживаешь?


        - Есть немного. Волнение непонятное внутри.


        - Ну, ты же женщина, - улыбнулся здоровяк, - Вы любите переживать. Поэтому я и считаю, что война это мужское дело.


        - Я тут как исследователь, а не боец.


        - Дело не меняет. Стресс есть стресс и без разницы, по какой он причине. Ладно, пошел я дальше.
        Амбал махнул на прощание и убежал по делам. Кира осталась стоять, обдумывая ситуацию, но потом вспомнила про поручение и поспешила к сумкам. Через пару минут она вернулась к коллегам.
        - Давайте еще раз пройдемся по тому, что мы имеем, - научный руководитель поправил очки, посматривая на записи, - В первую очередь нас интересует цитадель, как самое сохранившееся здание. Во-вторую, армия чудовищ и ее предназначение.


        - Сеть башен тоже представляет интерес, - добавил его помощник.


        - Само собой, - задумчиво пробормотал мужчина, сбитый с мысли, - Так вот. С башнями как раз понятно. Первая мысль - сеть защитных сооружений. Но мне кажется не все так очевидно. Что мы точно знаем о этой расе?
        Руководителя звали Павел Михайлович. Он стоял одетый в военную форму, что висела на нем, словно мешок. Очки, седина и ухоженные руки выдавали в нем кого угодно, но не военного, далекого от физических нагрузок человека.
        - Предположительно, они могли открывать пространственные переходы, - вставила слово Кира.


        - Это только гипотеза, - пожевал губу Павел Михайлович и снова поправил очки, - Но если она правдива, то объясняет, откуда берутся ряби. В этом случае, идея, что башни часть транспортной сети отпадает. Если они могли перемещаться, то зачем им столь частые форпосты?


        - Быть может, в них скрывались порталы, - предположила единственная среди ученых девушка, что в этот момент думала об артефакте Рада, о котором до сих пор никому неизвестно.


        - И какой смысл ставить их так часто?


        - А если все же служили, как защитные сооружения? Приходит враг, через проход перебрасываются войска. Для этого не нужна большая армия. Достаточно отряда быстрого реагирования.


        - Интересная мысль. Но вернемся к цитадели...
        В этот момент вдалеке раздались выстрелы и по лагерю прокатилась волна беспокойства. Ученые и Кира повскакивали, вглядываясь в даль. Военные засуетились и забегали, перестраиваясь в боевые порядки и готовясь к сражению.
        Через несколько секунд выстрелы повторились, разнесся вой, а следом крик боли. Где-то рядом умирал человек.
        - На нас напали. Сохраняем спокойствие, - сказал Павел Михайлович, бледнея.
        Через долгую минуту на горизонте показались темные фигуру, бегущие между деревьев.
        - Это кротусы, - сказала Кира, с ужасом смотря на лавину чудовищ.
        Первый монстр вырвался вперед. Его встретил плотный огонь десятка солдат и тварь издохла, не добежав всего несколько метров. Люди поспешно отступили, разрывая дистанцию.
        Воздух наполнили звуки перестрелки и рева нечеловеческих созданий. Кира завороженно смотрела, как один за другим кротусы погибают под плотным огнем. Шум стрельбы оглушал и девушка инстинктивно зажала уши, присев. Но вот одна тварь рванула вперед и в гигантском прыжке врубилась в строй солдат, разметав его. Вдох, и две части разорванного человека летят в стороны, а чудовище уже отрывает голову следующему. Еще секунда и башка твари превращается в месиво.
        - Нужно уходить дальше. Скоро они доберутся до нас, - отмирает девушка и хлопает ладонями перед лицом руководителя, которого вид жестокой расправы всего в несколько десятках метров от него парализовал. - Бежим.
        Подавая пример, Кира развернулась и побежала подальше от чудовищ. Без оружия и нормальной брони лучше держаться на расстояние.
        Человеческое войско разбилось на десятки и постоянно перемещалось. Кира нашла отряд Дмитрия и инстинктивно прибилась к нему, стараясь не мешать. Рядом держался один из ученых, остальные потерялись в суматохе. Лаборант то и стал первой жертвой.
        Один из кротусов добрался до их отряда, и бойцы Гвоздя рванули в стороны, поливая тварь огнем. Далекий от войны мужчина замешкался, за что поплатился жизнью. Чудовище пробило его когтями, подняло вверх и вцепилось пастью в лицо. Визг оборвался.
        Отряд пристрелил тварь и один из бойцов забрал Гер. Еще отступление и перебежка. Кира шла последней, как внезапно мимо пролетело туловище солдата. Его верхняя часть. Мертвец насадился на сук и повис. Его внутренности вывалились наружу, а мертвые глаза смотрели на женщину с застывшим ужасом.
        Кира в шоке отшатнулась, а в следующих вдох тело зашевелилось и стало преображаться. Воспоминание, где она уже видела схожую картину выстрелило в сознание. На поле боя явился некромант.
        Мертвый солдат продолжал держать автомат и видимо часть его рефлексов сохранилась. Пальцы в судороге нажали на курок и череда выстрелов прошла в считанных сантиметрах от женщины.
        Башка ожившего трупа взорвалась. Рядом появился Дмитрий, схватил девушку и повел ее в сторону.
        - Уходим в лес, - бросил он приказ своим, - Действуем по плану.

***

        Меф с удивление проводил сорвавшегося с места Рада, что бросился в гущу врагов. Тот двигался со скоростью, едва доступной для восприятия, и для следопыта действия мужчины выглядели как размытая тень.
        Казалось, вот он стоит здесь, рядом, а в следующую секунду, башка ближайшего чудовища разрывается на части.
        Меф в задумчивости мялся, не решаясь повторить авантюру. Слишком рано для таких подвигов. Но вот устроить охоту на одиночные цели - можно.
        Мимо как раз пронесся кротус, что отбился от основной массы. Он бежал за удирающими солдатами и не замечал укрывшегося за деревьями следопыта.
        Мужчина вскинул автомат. Прицелиться. Выдох и пуля попадает точно в глаз твари. Но если бы это убило кротуса, то было бы слишком просто. Чудовище дернулось, заливая кровью и пытаясь разодрать морду лапами.
        Меф сорвался вперед, подскочил к врагу и выпустил очередь в пасть. пули пробили уязвимую плоть и вынесли затылок с другой стороны. Гер выскочил наружу, сменил владельца и наградил порцией экстаза и боли.
        Сменить дислокацию, пока не заметили и найти новую жертву. Следопыт действовал расчетливо, предпочитая оставаться в тени, и выбивать цели наверняка.
        Еще один кротус пал его жертвой, а следом и третья цель нашлась. Но тут Меф заметил то, что отвлекло его от охоты. Один из убитых солдат поднимался, чтобы кинуться на своих напарников.

        Рядом некромант.

        Мужчина быстро огляделся, ушел в глубь леса и залез на самое высокое дерево. С его способностями, он отчетливо видел и слышал, что происходит на поле боя.

        Желанная цель нашлась там, где резвился Рад.
        Они схлестнулись и мужчине приходилось тяжко. Меф вскинул винтовку и смотрел через прицел, как силуэт в капюшоне подходит и заносит меч.
        Палец вдавил курок.
        Враг дернулся и завалился на Рада. Через пару секунд взметнулось облако черного дыма, а тело сдохнувшего некроманта откинули в сторону.
        Месть свершилась.
        Но сражение не закончилось. Меф успел увидеть, как на поле боя появился Дикий и атаковал Рада. Следопыт собирался отдать долг и прикончить паренька, но рядом раздался яростный рык и дерево сотряс удар. Осознав, что падает, мужчина отбросил автомат и прыгнул.
        Ноги бьются об землю, перекат и Меф вскакивает, уходя в сторону. Рядом гневался кротус, жаждущий боя.

***

        Разбудило чувство голода. Где-то внутри поселилась черная дыра, требующая закинуть в организм хоть какие-то ресурсы.
        Следом пришла боль. Она взорвалась в затылке, а потом сползла по всему телу. Я попробовал дернуться, но мышцы отказались повиноваться.
        Дыхание есть, боль есть, мысли есть - значит, я существую.
        Этот вывод успокоил. Абстрагировавшись от боли, скользнул в ощущения. Внутренний взор резанула пульсация черного дыма вокруг. Никогда не видел так много в одном месте. Будто сам воздух пропитан Гером.
        Несколько минут ушло на то, чтобы осознать и разобраться с увиденным. Черный дым заполнял не все пространство, а сконцентрировался в определенном месте.
        Рядом со мной, метрах в двадцати, откуда-то поднималось завихрение, медленно ползущие вверх. Конца этого явления я не видел. Оно терялось на границы моей чувствительности.
        Слева и справа еще ощущалась пульсация герунов. Не уверен, но походу рядом то ли стоят, то ли висят еще двенадцать людей. Кротусы нашлись поблизости. Десяток чудовищ, самые сильные из тех, что мне довелось видеть. Гер пульсировал в них ярко, вызывая желание мысленно зажмуриться.
        Еще одна точка шла где-то в паре сотен метров и постепенно приближалась. В ней я узнал узор Дикого.
        Глаза удалось разлепить с трудом. Лицо залила кровь, слипшаяся к этому моменту. Я преодолел боль и, проморгавшись, осмотрелся. Кротусы стояли рядом с единственным выходом. Людей увидеть не удалось. Они находились по бокам, но повернуться или хотя бы скосить взгляд не представлялось возможным.
        Я оказался подвешенным в каком-то просторном зале, диаметром в добрую сотню метров. В центре расположилось нечто наподобие черного круга. Или блюдца. А может и озера. Из него сочился водоворот черного дыма, что словно пуповина устремлялся вверх.
        Не уверен, что это чистый Гер. Скорее то, что его дарует. Родство чувствовалось, больше всего напоминая местное небо. Возможно, это и было частью его, то, что питает.
        Водоворот пульсировал, вытягивался и вел себя будто живой и голодный. Но ему было плевать на собравшихся.
        Рядом раздался стон, но я не видел, кто это. На мышцы нахлынуло покалывание. Я попробовал пошевелиться, но получилось с великим трудом. Судя по вернувшимся ощущениям, нас подвесили на цепи. Направил в руки черный дым, но дало это нулевой эффект.
        Через минуту вошел Дикий, и я закрыл глаза, не подавая признаков жизни. Парень остановился прямо передо мной.
        - Ты уже пришел в себя. Не притворяйся.
        Я открыл глаза и посмотрел на врага. Тот стоял спокойно, держа в руке бутылку воды и прикладываясь к ней. Желудок свело болью.
        - Что, хочешь пить? Понимаю. Досталось тебе знатно.
        С этим словами он подошел и, потянувшись, вылил часть воды мне на голову. С одной стороны оскорбительно, а с другой - освежило и смыло кровь с глаз.
        - Ну, и? Что дальше? - выдавил я из себя.


        - О, тебе понравится. Очень понравится. Сначала я думал просто убить, не опускаясь до банальной мести, но потом планы изменились.


        - Неужели сейчас расскажешь весь план, как в плохих боевиках?
        Дикий на секунду смутился, но потом улыбнулся.
        - А почему бы и нет? Военных разогнали, словно шелудивых мальчишек. Большая часть из них мертва, а несколько отрядов, что вовремя сражения дали деру, уже так далеко отсюда, что можно про них забыть. Артефакт, что я бережно снял с твоей руки, у меня, - парень похлопал себя по карману куртки, - Знаешь, что самое ироничное? Скоро он вернется к тебе.


        - Даже так?


        - Да. Только тебе уже не будет до этого дела. Видишь ли, вас всех ждет участь пополнить ряды армии.


        - Твоей, что ли?


        - Почти, - холодно ответил Дикий.


        - Вот как... то есть, ты здесь мальчик на побегушках? Ожидал от тебя большего.
        Парень резко подскочил и влепил мне пощечину. Голову тряхнуло в сторону и я увидел висящих рядом солдат.
        - Ты не понимаешь! Ничего не понимаешь! Да никто из вас не знает об этом мире так много, как я! - голос Дикого сорвался и он ударил меня еще раз, ломая нос. - Не понимаешь... Земля будет скоро уничтожена, если я ее не спасу.


        - Громкие слова, - выдавил я из себя, чувствуя, как по губам течет кровь.


        - Если я не убью его, то он пошлет чудовищ в наш мир.
        Голос Дикого сделался тихим, заговорщицким. А я только сейчас заметил множество деталей, кричащих о его психическом состояние. Покрасневшие глаза, нервный тик, взъерошенный волосы. Он двигался хаотично и постоянно оглядывался на выход. От парня сквозило страхом.
        На внутреннем радаре вспыхнуло солнце. Вдали шло существо, превосходящее по силе собравшихся вместе взятых.
        Я сначала не понял, что происходит, лишь отметил, как напрягся Дикий, хотя казалось, что больше некуда. Скользнув в ощущения, направил внимание к существу. Его пропитывал Гер столь плотно и так густо, что невозможно разглядеть узор. Казалось, он состоял из сплошного марева черноты и усиления.
        Дикий поспешил ко входу и упал на одно колено. Даже кротусы пятились, сгибая головы. Из темноты провала шагнула фигура и остановилась рядом с парнем.
        - Все готово к обряду, Владыка.
        Существо никак не прореагировало и двинулось дальше. Под два метра ростом, большая его часть покрывалась темным доспехом, от которого не отражался свет. Алый плащ развивался сзади, словно река крови.
        Это первое чудовище, у которого оказалось человекоподобное лицо. Прорези вместо носа и отсутствующие губы делали его уродом, а глаза, голубые будто лед, дышали вечностью.
        Задержавшись рядом с потоком черного дыма, бьющего из колодца, существо повело рукой и ручей задрожал. Повернувшись в сторону солдат, он подошел к первому и сорвал его с цени. Мужчина в форме очнулся и пытался сопротивляться, крича от боли, но Владыка, как назвал его Дикий, игнорировал чужие потуги.
        Он поднес человека к потоку черного дыма и тот выстрелил жгутами. Последний отчаянный крик и мужчина затих, лишь подрагивая.
        Владыка пошел к следующей жертве, а мой взгляд приковало зрелище, как первого солдата оплетает кокон, состоящий из черных жгутов. Началась трансформация.
        Казалось, от зрелища на голове седеют волосы, а мозг лихорадочно считает, сколько жертв осталось до моей очереди. Я шел последним, но это не успокаивало. Чудовищный ритуал завладел вниманием, поэтому действия Дикого в этот момент остались незамеченными.
        К тому моменту, когда распяли двенадцать людей, парень стоял рядом и оказался за спиной Владыки.
        В руках Дикого блеснул нож, что слепил белизной. Взмах, и короткий клинок предательски врезается в шею существа. Среагировала тварь мгновенно. Рывок и сломанный парень летит в сторону, врезаясь в стену. Я подумал, что Дикого убило, но тот через секунду встал и достал второй клинок, что засветился белоснежным светом.
        Гер во мне от этого задрожал. В клинке ощущалось нечто, что противоестественно для черного дыма.
        По всем раскладам Владыка на порядок сильнее Дикого. Поэтому я ждал, что парня убьют меньше, чем за секунду, но тот оказался не дураком. Белый нож убивал существо в алом плаще, ослаблял и замедлял. Парень бросился в перед, оправдывая прозвище.
        Короткая сшибка и Дикий снова отлетает, но я вижу, что у Владыки появилось пару шипящих ран. Третий раунд и парень вонзает клинок в грудь врага. Из ран толчками выбивался Гер. Чудовище вцепилось в нож и пыталось его вытащить, но рука шипела от соприкосновения.
        - Рад, не дергайся. Сейчас освобожу.

        Шепот раздался совсем рядом. Я чудом не дернулся, но узнал голос Мефа и успокоился. Думать, как он пробрался сюда буду потом, когда выберусь из переделки.
        Владыка взревел и бросился на Дикого. Даже раненный непонятным оружием, он оставался грозным противником и парень ушел в обороту. Кротусы стояли вдали, словно громом пораженные и не вмешивались. В этот момент цепь ослабла и я вывалился вперед, чуть не упав, но Меф поймал и затащил в темный угол.
        - Ты как, идти можешь?


        - Нужно хотя бы пару минут, чтобы прийти в себя. А лучше поесть.


        - Еды нет.


        - Хреново. - буркнул я, напрягая и расслабляя мышцы, чтобы привести их в чувство.
        Тем временем схватка Дикого и Владыки набирала обороты. Парень летал по залу, уворачивался от ударов, а взбешенный хозяин цитадели бесчинствовал. Но я видел, как тот ослабевает. Если Дикий не допустит ошибку, то скоро возьмет вверх.
        И почему-то мне хочется в этот момент свалить подальше.
        - Что это за монстр? - спросил шепотом Меф.


        - Местный босс, как понимаю. Дикий ему подчинялся, но походу решил захватить власть.


        - И что дальше? Мир во всем мире?


        - Сомневаюсь. Парнишка слегка поехал умом. И ты слышал поговорку, что если убить дракона, то сам становишься драконом?


        - Может того, убить всех, чтобы до греха не дошло?


        - Я тоже так думаю. Как Дикий замочит Владыку, валим его.
        Потянулось мучительное ожидание. Гор получил несколько болезненных ран, но оставался на ногах. Хозяин же цитадели был на последнем издыхание. Меф смотрел пристально, крепко сжимая в руках винтовку. В любой момент нас могли заметить, и дело кончится плохо. Я же судорожно пытался вернуть подвижность конечностям и уже почти мог нормально двигаться.
        Владыку хватило еще на десяток секунд, после чего он упал на колени. Колосс повержен. От былого величия осталось лишь жалость. Существо пыталось ползти в сторону водоворота черноты, но Дикий добрался до туши за несколько метров до заветного источника.
        Удар, еще и еще. Парень запрыгнул на спину твари, схватил за голову и колотил до тех пор, пока не убил.
        Черный дым необычной плотности выплеснулся вверх. Тело Дикого изогнуло в судороге.
        Меф выстрелил и попал точно в голову.
        Парня отбросило в сторону. Его не убило, череп выдержал попадание, но хлестнула кровь. Дикий дернулся, рванул в сторону, но споткнулся о кокон одного из трупов солдат и завалился в водоворот мглы.
        Вот и все, мой враг мертв, - подумал я.
        В следующий миг тело Дикого подняло вверх. Его сотрясла волна и окутали черные жгуты.
        - Что-то мне это не нравится. - заметил Меф.


        - Мне тоже. Валим отсюда.


        - Откроешь рябь?


        - Не могу. Перчатка у Дикого. Одна в кармане, вторая на руке.


        - Вот же...
        Через пару секунд тело парня выбросило наружу. К нему присосалось несколько жгутов, и, как я видел, вливались изрядные порции Гера. В след за этим начались мутации - ногти стали медленно вытягиваться, а само тело, такое чувство, будто распирало изнутри.

        - Жди. Я сейчас.
        Следопыт бросился вперед, подскочил к Дикому и выпустил очередь прямо в голову. Плоть и кости брызнули в сторону, но мутация продолжилась.
        Меф быстро проверил карманы, достал один артефакт, а потом попробовал снять второй с руки. Перчатка присосалась намертво. Не растерявшись, мужчина наставил оружие на уровень локтя и перебил ее очередью. Упершись в грудь, следопыт дернул и оторвал драгоценный артефакт вместе с рукой. История повторилась.
        Я же попутно смотрел, как оживают кротусы. Стоявшие пришибленно, они постепенно приходили в себя и до них доходило, что происходит.
        - Лови, - бросил мне на ходу артефакт мужчина.


        - Дай пару секунд.


        - Давай быстрее. А то эти твари уже движутся в нашу сторону.


        - Стреляй по ним. - бросил я, поспешно одевая перчатку.


        - Патроны кончились.
        Кожу привычно кольнуло и я почувствовал, что артефакт заряжен. Славу богу. Рябь возникла передо мной, когда до ближайшего кротуса оставалось десять метров.
        Прыжок, мир переворачивается, и темное помещение сменяется солнечным днем. Выбрались. Меф выскочил следом и через несколько секунд проход закрылся.
        - Это было эпично, - заметил мужчина, сидя на асфальте в какой-то подворотне.


        - Выбрались и хорошо. Спасибо, что пришел. Что с отрядом военных?


        - Половину точно перебили, остальные разбежались.


        - Киру видел?


        - Нет.


        - Тогда надо вернуться.


        - В таком виде? Ты ходишь еле-ели. Давай хотя бы еды добудем.


        - Хорошо, - сказал я спустя минуту размышлений.


        - Как перчаткой то пользоваться?


        - Для начала очисти ее от руки. Только здесь не выбрасывай, а то напугаешь кого-нибудь.


        - Это понятно. А дальше?


        - А дальше потребуется несколько чудовищ, чтобы зарядить. И лучше их подготовить заранее, а то артефакт высосет тебя.


        - Эта штука разумная? - покосился на устройство Меф.


        - Скорее нет, чем да. Но точно голодная. Потом просто представляешь точку, куда хочешь попасть и вуаля.


        - Будь проклята эта мистика.
        Мужчина поднялся и сплюнул. Руку отодрать труда не составило и он припрятал ее между мусорными баками.
        - Сиди здесь. Я найду магазин. Скоро вернусь.
        Меф выглядел лучше, так что я кивнул. Мужчина ушел, а мне осталось только размышлять над случившимся. Голова раскалывалась, тело гудело, а желудок, такое чувство, что уже начал переваривать сам себя.
        Нужно найти Киру и попробовать вернуться в цитадель. Что там, черт его дери, произошло и к чему это приведет?

        ЭПИЛОГ

        Рябь захлопнулась и кротус остановился, не в силах понять, что делать дальше. В его мозгу четко прописался приказ, что запрещено переходить в другой мир.
        Тем временем тело расстрелянного парня шевелилось, продолжая преобразовываться. Вместо оторванной руки появилась новая, абсолютно черная. Череп раздался вперед, а обычный рот сменился внушительной пастью.
        Изменения шли еще долго, пока наконец существо не поднялось. При всем желание теперь в нем нельзя узнать человека.
        Глаза наполнились ночью и в них клубилась лишь ненависть.
        Встав во весь рост, существо мелко подрагивало, смотря в одну точку. Кротусы сначала обходили настороженно, а потом, словно пронзенные иглой, замерли и выстроились полукругом вокруг нового хозяина.


        КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ. ВСЕМ СПАСИБО. 

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к