Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Пастырь Роман: " В Поисках Тени " - читать онлайн

Сохранить как .
В поисках тени Роман Пастырь

        Восемнадцать лет назад на Землю обрушилась Игра, превратив половину человечества в монстров, часть убив, а остальным подарила возможность получать способности. Люди воспользовались этим сполна. В хаосе войны родился Орден, что стал сосредоточием магов и воинов.  Эта история пойдет от лица Торхана, сына чужака Корхана и земной женщины. Никто не знает, какие у парня способности, ведь его отец погиб, защищая своего друга - главу Ордена. Это нам и предстоит узнать. Параллельно будут идти две истории. Первая - от лица Тура, сына Олега Защитника. Вторая - от лица Софии, дочери Олега Защитника. Детям предстоит найти себя, раскрыть способности и пройти тот не легкий путь, что уготовала им судьба. Ведь пока в городе Фениксе все спокойно, в веере миров разрастается новая буря...

        Пастырь Роман
        В поисках тени

        Глава 1. Начало пути

        Второй камень отправился вслед за первым. Раздался всплеск и по воде разбежались круги.
        Пошарив рукой в песке, ладонь нащупала третий камень. Прицелившись, зашвырнул его подальше. Еще один всплеск и снова расходятся круги. Выражая недовольство, рядом раздался схожий звук и на меня брызнуло парой капель воды. Рыбам не нравилось, что я нарушаю тишину и покой этого места.
        Солнце начало плавный спуск с небес, двигаясь к закату и скрываясь среди облаков. В след за его уходом вырастали тени, набирая силу. Не знаю почему, но именно такие момент притягивали больше всего, даря ощущение спокойствия.
        Поморщившись, я встал и отряхнул песок со штанов. Как бы не хотелось задержаться, но нужно возвращаться, а то есть шанс нарваться на очередную порцию нотаций от матери, которая просила вернуться пораньше.
        Я оглянулся на кусок пляжа, куда спустился пару часов назад. Маленький клочок песка, что прятался в расщелине между скал, мало кому известен. Не удивлюсь, если я единственный, кто сюда добирался. Этим место и нравилось - тайной. Расщелина надежно скрывала от чужих глаз, а я за это никому о ней не рассказывал.
        Подойдя к ближайшей каменной стене, отметил маршрут и полез вверх, хватаясь за знакомые выступы. Хоть подниматься и высоко - двадцать метров серьезная высота, я мог залезть по скале даже с закрытыми глазами.
        Не люблю воду, но здесь есть тишина и уединенность. То, что нужно. По крайней мере, достаточный повод, чтобы рисковать.
        Несколько лет назад, когда только нашел скалистый закуток, довелось пару раз сорваться при спуске. Пришлось тогда долго отсиживаться внизу, пока раны не заросли. Ох и ругалась мать, когда я вернулся домой лишь поздно ночью.
        Поднявшись и привычно осмотревшись, нет ли кого, двинулся к городу, на ходу наклонившись и вытерев руки о траву. В дали виднелись лишь макушки самых высоких зданий - особенно выделялись три башни, что, казалось, внимательно смотрели за каждым движением, где бы ты не находился.
        Пешком добираться час, что не устраивало. Поэтому я перешел на легкий бег, равнодушно наблюдая, как на горизонте вырастает город.
        Привычное и обыденное зрелище, хотя не раз видел, как восторженно смотрят туристы, что впервые оказались здесь. Ну и ладно, для них тут все вновь, а я здесь живу.
        Легкий морской ветер дул в спину, даря вечернюю прохладу. Словно игривый щенок, он то набрасывался, стараясь увлечь за собой, то отскакивал, дразня.
        Я бежал рядом с кромкой скалы, перепрыгивая с камня на камень. Каждый раз, как доводилось добраться до этого места, я играл с ветром в салки, рискуя в любой момент сорваться. Один неловкий шаг... и лететь придется долго. Но в этом и был смысл!
        Чувствовать свободу, чувствовать ветер и замирать, летя над обрывом. Перепрыгивая расщелины, что взирали снизу, раззявив пасти, я мчался к городу, обо всем позабыв.
        К тому времени, когда подошел к первым домам, тени окончательно сгустились, постепенно переходя в сумерки. Еще час и ночь вступит в свои права.
        В жилой зоне пришлось замедлиться. Лучше не привлекать к себе внимания, а то праздно шатающийся по улицам подросток может вызвать подозрение. Не то, чтобы это запрещалось, но патруль бдительно следил за порядком и мог легко оставить, поинтересоваться, что это я тут делаю. А там не далеко и до звонка матери с целью проверки.
        Первыми шли частные дома, пестревшие отделкой. Такое чувство, что каждый житель города соперничал, кто сильнее выделится. Особенно отличались маги природы, что создавали настоящие шедевры из уникальных растений. Никогда не понимал, зачем тратить столько сил на внешний вид.
        В вечернее время хватало гуляющих жителей. Люди спешили скорее вернуться с работы домой к своим семьям. На уроках рассказывали, что раньше существовали города гораздо большие, чем наш. Миллионы жителей добирались из одного места в другое, пользуясь машинами и застревая... мм... как же там было... а, вспомнил, в пробках. Что за странное слово.
        В нашем городе тоже ездили машины, но они считались редкостью. Я никак не мог понять, как же они образовывали пробки... Наверно нужно было лучше слушать на уроках истории.
        Выбросив лишние мысли из головы, я вклинился в людской поток. Никогда не любил толпу, стараясь избегать. Такое чувство, будто каждый прохожий пялится, замечая лишь наши различия и вот-вот закричит, словно увидев дикого зверя.
        Вжав голову в плечи, ускорил шаг, чтобы скорее добраться до безлюдных улиц. Та еще задача на самом деле. Молодой город хоть и построен с размахом, но скупился на уединенные места.
        Довелось мне бродить по-настоящему большим городам, когда устраивали экскурсии в классе. Вот там да... Среди тысяч заброшенных домов и целых районов можно затеряться, исчезнув навсегда.
        Но я не был бы собой, если бы не смог скрыться с людских глаз в родном месте. Выбирая густые тени, я двигался от одного дома к другому, следуя знакомыми тропами, что обычные горожане игнорировали. Ну или не слонялись по ним толпами.
        После жилых домов пошли рабочие склады, контрастирующие с предыдущим районом скупым обликом. Но на то они и рабочие, чтобы в первую очередь отличаться практичностью, а не красотой.
        Вот здесь в это время уже стояла тишина. Рабочий день давно закончился и люди разошлись по домам.
        Неожиданно за углом послышался шум, а следом донесся смех. Замерев, я вслушался в тишину. Там определенно кто-то есть и они явно развлекались.
        Я решил не связываться с компанией, рискующей шуметь там, где это делать не надо и развернулся, чтобы тихо уйти. На меня уставились двое ребят, которые явно спешили к своим.
        - Ты что тут делаешь? - спросил один из них.

        - Мимо проходил, - ответил я после секундной заминки.
        Я уже собрался уходить, как заговорил второй парень.
        - Опа, да это же серокожий. Эй, народ, смотрите, кто здесь вынюхивает. - крикнул он.
        Второй раз за день я поморщился. В тоне говорившего не было ничего хорошо. Рефлекторно сжав кулаки, бросил злой взгляд на того, кто назвал меня серокожим.
        Видно, гулявшая компания услышала нас и из-за угла вышла группа молодежи. Трое парней и две девушки. Судя по блеску в глазах и бутылкам в руке, они слегка выпившие. И как только алкоголь умудрились достать? Они же явно несовершеннолетние.
        - Кто это? - сказал один из подошедших.

        - Да вот, попался тут. Судя по взгляду явно что-то нехорошее задумал.
        Девушки остались в стороне, а парни окружили меня.
        - Ты что тут делаешь? - обратился тот, что походу был лидером в этой компании.

        - Мимо проходил.

        - Да брешет серокожий, - сплюнул другой парень, - Наверняка вынюхивал и сдать патрулю хотел.
        Во мне мгновенно вспыхнула ярость. Я и сам не заметил, как кулак угодил в нос оскорбившему. Получай тварь!
        - Бей его! - крикнул вожак, и на меня обрушился удар сзади.
        Полетев вперед, я врезался во второго парня, сбивая его с ног. Следующий пропущенный удар пришелся по голове и сознание поплыло. Рванув в сторону, я вырвался из окружения, но оказался в тупике.
        Пятерка парней быстро зажала меня. К сожалению, я ударил недостаточно сильно, чтобы вывести хотя бы одного из строя.
        Судя по виду, у них отличная подготовка. Спортивные фигуры и двигаются, как сплоченная команда. Ну да, в этом городе куда не плюнь, попадешь в бойца.
        Злость еще клокотала внутри, поэтому я не стал ждать и бросился на оскорбившего меня. Тот проворно отскочил, и меня встретил удар с боку от его дружка. Подсечка, мир качнулся и я ударился головой об землю.
        Мальчишки окружили и начали методично избивать ногами. Сгруппировавшись, я постарался укрыть голову.
        - А ну стоять!
        Властный голос донесся сквозь пелену уплывающего сознания. Все же я пропустил пару чувственных ударов.
        Избиение мгновенно прекратилось.
        - Что здесь происходит? - спросил тот же голос, привыкший командовать.

        - На нас напал этот чужак, - сказал один из парней.

        - Чужак?
        Меня подняли чьи-то руки и поставили на землю. Так-так, а вот и патруль пожаловал. Смотревший на меня маг подавлял ощущением силы. Я чувствовал перед собой настоящего хищника.
        - И с каких же пор он чужак? Этот парень такой же свой, как и вы.

        - Свой? Но он серокожий. Таких людей не бывает.
        Я мысленно отметил говорившего, запоминая лицо. Ничего, глядишь свидимся.
        - Много ли вы понимаете, - тихо сказал маг, задумчиво оглядывая собравшихся, - Так, забираем их всех и ведем в отделение. Вызовем родителей и пусть сами с ними разбираются.

        - Эй, но мы ни в чем не виноваты! Это он на нас напал! - выкрикнул мальчишка, что никак не мог успокоиться.

        - Ага, и напиться он тоже вас заставил? Все, отставить разговоры. Построились и шагом марш.
        Сказано это таким тоном, что никто не посмел ослушаться. Город Феникс славился воинами и, что такое дисциплина здесь узнавали с пеленок.
        До отделения нас доставили на машине. Не скажу, что приятно сидеть рядом с избившими меня идиотами, но я уже справился с эмоциями.
        Всю дорого многообещающе смотрел на пятерку парней. Надеюсь, мой взгляд выглядел достаточно зловеще.
        Само отделение находилось в центре города и походило на крепость. Мощное и грозное здание, резко контрастирующее черным камнем на фоне окружающих разноцветных домов.
        Здесь мне еще бывать не доводилось, поэтому я рассматривал окружающую обстановку с любопытством. Только вот впечатление от необычного приключения омрачало ощущение надвигающихся проблем.
        Спрашивать у меня ничего не стали, а сразу отправили в одиночную камеру. А я уж готовился к допросу... Видимо не настолько важен, чтобы тратить время на разговоры.
        Ждать пришлось больше часа. За это время успел изучить скупую обстановку. Или ее отсутствие. Потому что здесь не было ничего кроме лавки для сидений. Даже стены идеально гладкие, без каких-либо рисунков или трещин.
        За мной пришел один из магов, открыл решетку и молча кивнул на выход. Сопротивляться не стал. Проведя через коридор, сопровождающий открыл дверь в центральный хол, где уже ждала мать.
        А вот и надвигающиеся проблемы... Я внутренне сжался.
        - Лиза, распишись вот тут и можешь забирать оболтуса. - сказал мужчина, что стоял рядом с моей матерью. Судя по нашивкам и форме, огненный маг.

        - Хорошо, - кивнула женщина и расписалась.
        На меня она даже не взглянула. Вот это действительно выглядит зловеще... Она молча развернулась и пошла на выход. Я решил, что благоразумнее не отставать и, так как меня никто не держал, поспешил следом.
        Сев в машину, уставился в окно и претворился, что здесь никого нет. Тени и ночь успокаивали, но молчание матери выводило из душевного равновесия лучше любой драки.
        - Я даже не знаю, что хуже. То, что подрался. То, что попался. Или то, что какие-то мальчишки избили тебя.
        Спустя долгие минуты тишины ее голос раздался слишком внезапно. Я вжался в кресло машины еще сильнее. Она права, я обложался.
        - Их было пятеро. - ответил я в свою защиту.

        - И? Они младше тебя.

        - От силы на год и они маги!

        - И что, Тор? Лишь будущие маги, да и то, только при большом везение. Банальная драка мальчишек.
        Я промолчал. Что тут сказать, действительно глупо подставился.
        - Из-за чего хоть подрались?

        - Они оскорбили меня.

        - Дай догадаюсь... и ты вспылил, бросившись на них?

        - Да, - признался я.

        - С твоей эмоциональностью нужно что-то делать. - тихо проговорила мать.
        Я мысленно согласился. Если честно, то другого ожидал. Никак не осуждения, что проиграл бой. И как это понимать?
        Оставшийся путь проехали в тишине. Мать так больше ничего и не сказала, а я не спешил спрашивать. У нас небольшой дом на утесе скалы, спрятанный от городской суеты, ехать минут двадцать, которые мы и провели в напряженной тишине. Разрешившаяся ситуация радовала, но ссадины и ушибы портили настроение. В этот раз даже вид на ночной город оставил равнодушным.
        - Иди, отдыхай. Завтра поговорим. - сказала мать, отпуская меня.
        Я кивнул и поспешил к себе в комнату. Что угодно, лишь бы не выслушивать нотации.
        Скинув одежду, которая безнадежно испорченна, я залез в душ. Не люблю воду. Быстро смыв грязь, выскочил обратно и добрался до кровати.
        Строя планы, как отомщу уродам, что избили меня, я не заметил, как уснул...
        ***
        Шаги матери я привычно засек еще в тот момент, когда она только направилась ко мне. Но виду, что проснулся подавать не стал.
        - Просыпайся, Торхан. Я знаю, что не спишь. У тебя двадцать минут на сборы.
        Что-то новенькое... Обычно подъем сопровождался более ласковым голосом. Не всегда, но точно никогда не доходило до командных ноток.
        Потянувшись, быстро встал. Несколько секунд лень боролась со здравым смыслом, но второй победил с разгромным счетом - после вчерашнего лучше не рисковать. Поэтому я заправил кровать.
        Двадцать минут есть двадцать минут. Не так много времени, чтобы терять его. Кто знает, что будет в случае запоздания. Решив сегодняшнее утро играть роль образцового сына, я умылся и оделся. Можно собой гордиться, удалось уложиться в шесть минут, после чего спустился вниз.
        На кухне ждал завтрак, одиноко стоявший на столе. Видимо придется есть в одиночестве. Ну да ладно...
        - Через пять минут жду в машине, - сказала матушка, заглянув на кухню.
        Заглотив остатки еды, кинул тарелку в мойку и отправился во двор. Солнце только выходило из-за горизонта, разгоняя ночную прохладу.
        - Куда в такую рань? - рискнул спросить я.

        - Увидишь, - отрезала матушка и больше не сказала ни слова.
        Странность ситуации набирала обороты. Город только собирался оживать, что сужало круг мест, куда можно направиться. Если только нас не ждет дальняя дорога.
        Но нет, матушка двинулась на окраину, а не в сторону портального узла. Город располагался в горной долине, и чтобы проехать его из конца в конец хватит часа.
        Смирившись с неизвестностью, уставился в окно. Смысл гадать, если скоро в любом случае узнаю, что происходит.
        Спустя минут двадцать добрались до района, находившего в отдаление от основной части города. Он скрывался в горной части и состоял из пары десятков зданий, но готов спорить, что дальше есть скрытая территория.
        Матушка остановилась у непримечательного домика, откуда через минуту вышел мужчина. Обмен кивками и мы двигаемся дальше. А вот это уже интересно. Контрольно пропускные пункты только на военных объектах. Они не то, чтобы охранялись, скорее вот такие неявные наблюдатели заворачивали посторонних.
        Забреди я сюда в одиночку, и в миг бы остановили, после чего вежливо направили обратно. Знаю, сталкивался.
        - Выходи и жди у машины, - сказала матушка, притормозив у одного и домов.
        Выйдя, осмотрелся. Обычный дом, ничего примечательного. На фоне тысяч своих собратьев в городе так точно не выделяется. Разве что отсутствием пестрящей отделки и минимализмом.
        Через пять минут из здания вернулась матушка в компании крупного мужчины. Несмотря на массивность, я отметил плавность движений. Но насторожиться заставило другое... чувство силы, исходящее от него. Так ощущались те, кто раньше был Игроком. И судя по выбежавшим мурашкам и желанию убежать, в Игре он добился многого.
        Мужчина остановился рядом со входом, а матушка направилась ко мне.
        - Остаешься здесь. Смотри, не подведи и не опозорь имя отца, - голос матери звучал необычайно серьезно. - Если возьмут, то жить будешь здесь. Вещи привезу, ни о чем не беспокойся. Удачи.
        Она приподнялась на носочках, целуя мой лоб, после чего села в машину и уехала. Я же стоял озадаченный, все больше не понимая, что происходит. Обернувшись на мужчину, осмотрел внимательнее.
        Ростом мы схожи, но вот в ширину он раза в два больше. Но толстым эту машину смерти не назовешь. Взгляд исподлобья изучал, не выражая никаких эмоций. Короткий ежик волос, да крупный нос единственное, что выделяло этого человека. Встретишь в толпе и не заметишь. Но если доведется пересечься в темном переулке, то обязательно запомнишь.
        - Имя и возраст, - наконец заговорил он.

        - Торхан, семнадцать лет. - собравшись, ответил по военному четко. Ну, как мне казалось.

        - Лиза объяснила, кто мы и чем занимается?

        - Нет.

        - Хорошо, пойдем.
        Мужчина так и не представившись, развернулся и, не проверяя, иду ли я, пошел в глубь территории. Никого не встретив, мы прошагали к скалам, где скрывался узкий проход. А за ним, как я и думал, открывалась скрытая территория.
        Тренировочный полигон... Молча шагая, я бегло исследовал местность. Стандартный беговой круг, полосы с препятствиями, брусья, да турники. Ничего особенного, если не учитывать повышенную сложность маршрутов. Если сравнить с теми, что нам показывали в школе на сборах.
        - Не думаю, что ты задержишься у нас, - сказал мужчина не оборачиваясь.
        Я стиснул зубы. Не знаю, что это за место, но это пренебрежение...
        - Беговой круг видишь? - все же он соизволил повернуться, окидывая презрительным взглядом.
        И перед этим человеком я должен стараться? Кровь мгновенно вскипела, но чудом удалось сдержаться. Мужчина отметил сжатые кулаки, но ничего не сказал, ожидая ответа.
        - Вижу, - голос звучал глухо, сквозь зубы.

        - Отлично. Так беги, чего встал.

        - Сколько бежать?

        - Сколько сможешь.
        На этом диалог закончился в силу того, что мужчина развернулся и ушел. Вот как, и что, он даже смотреть не будет? Чувствуя себя идиотом, я вышел на беговую дорожку. Плюнуть и уйти?
        Не опозорь имя отца, - всплыли слова матери. Да я его даже не знал! Как опозорить того, кто умер до твоего рождения? Несколько фотографий, вот и все, что известно. Не знаю почему, но матушка не спешила рассказывать, что за личность был отец.
        Все еще чувствуя себя идиотом, я медленно побежал, выравнивания дыхание. Мать явно не спроста сюда направила, а значит стоит хотя бы попытаться остаться. К тому же, других дел-то нет. Школа закончилась весной и чем заниматься дальше я не знал. Поэтому и слонялся лето по долине, встревая в неприятности.
        Матушка хотела, чтобы я получил достойную профессию, а у меня от зубрежки скулы сводило. Но видимо ее терпение окончательно лопнуло, раз она решили взять дело в свои руки. Учитывая вчерашнюю провинность, обложаться еще раз будет лишним.
        Поэтому я бежал молча.
        Минус беговых кругов в однообразие. Один и тот же вид, что мелькает раз за разом. На вскидку здесь четыреста метров протяженности. Через пару кругов успел изучить местность вдоль и поперек. Ничего особенного не увидел. Взгляд скользил по стандартным тренажерам, ни за что не цепляясь.
        Я пробовал почувствовать или увидеть мужика, что сказал бегать, но подозреваю, он окончательно ушел. Надеется, что сам уйду? А вот нет! Снова вскипела злость, но я направил ее в упрямство. Бег так бег, мне не сложно. Посмотрим еще, чье терпение раньше кончится.
        Бег я любил и знал, что главное держать дыхание. Через десять кругов злость закончилась. Еще через пять на смену пришло раздражение и осознание, что занимаюсь бессмысленным делом, исполняя непонятно чью прихоть.
        В восемь утра, разбавив мое одиночество и скуку, на тренировочный полигон заявились и другие люди. Я обрадовался, решив, что по мою душу, но скоро понял, что ошибся.
        Первой появилась девушка в спортивной форме. Не удосужев меня хотя бы взглядом, она стала разминаться. Признаюсь, зрелище привлекло мое внимание, но стараясь не выглядеть еще более глупо, я не задерживался взглядом.
        Следом за девушкой пришло пару мужчин, присоединившихся к ней. Вот теперь на меня обратили внимание. Я несколько раз ловил взгляды, по донесшимся обрывкам слов понимая, кого они обсуждают. А вот когда послышались смешки, явно относящиеся ко мне, я вспыхнул, сжимая кулаки.
        Это место нравилось все меньше.
        Мужчина появился спустя полчаса. Тройка людей при виде его активизировалась, демонстрируя усердие. Походу его уважают или боятся.
        - Ты еще здесь... - сказал он, дождавшись, когда я приближусь. То ли удивляется, то ли констатирует факт.
        Ничего не ответив, я пошел на следующий круг. А что, команды прекратить не было, значит продолжаю. Только вот дожидаться меня не стали. Когда я развернулся, то увидел, что мужчина занимается с тройкой людей. Зрелище вызывающее смешанные чувства - с одной стороны, вижу, что он их гоняет жестко и это вызывает сочувствие, а с другой стороны, я не забыл смешки и поэтому злорадствую.
        Впрочем, мое одиночество продлилось не долго. Раздав задачи тройке, мужчина подошел к кругу и дождавшись, пока я добегу, махнул рукой, останавливая.
        Фух... наконец-то это закончилось. Однообразие утомило больше, чем сам бег.
        - Сколько кругов осилил? - спросил командир.

        - Это был тридцатый.

        - Сколько еще пробежать сможешь? - он не подал вида, что услышал мой ответ и что ему это интересно. Равнодушие и безразличие читалось во всем - голосе, интонации, позе.

        - Не знаю, никогда не замерял. Но по ощущениям еще столько же осилю.
        Мужчина хмыкнул. Первая эмоциональная реакция, однако. Я бы порадовался, если бы не явное недоверие. Обидно, учитывая, что я принизил свои возможности.
        - Как быстро восстанавливаешься?

        - Зависит от еды и воды, если перекусить, то быстро.

        - Вытяни ладонь.
        Фраза прозвучала как приказ, не требующая возражений. Я колебался доли секунд, но потом сделал, что просили. Не оторвет же он руку...
        Не оторвал. Вместо этого мелькнул нож, черкнув по ладони. От неожиданности дернулся, убирая руку и отскакивая. Боль хоть и резанула, но гораздо неприятнее факт, что даже не увидел атаку. Ожидая чего угодно, я внимательно смотрел на мужчину, но он замер, внимательно за мной наблюдая.
        Вытянув ладонь обратно, я показал ему то, что он хотел. Рана к этому времени уже заросла.

        ОБНОВЛЕНИЕ.

        - Неплохо. В два раза выше стандарта.
        Я не знал, о каком стандарте он говорит, но подоплеку действий командира понимал. Регенерация это не только восстановление ран, но и восполнение выносливости. Поэтому я мог так много бегать, опережая по показателям обычного человека.
        Но у всего есть минусы. Восстановление шло за счет ресурсов организма. Поэтому бег упирался не в выносливость, а в то, сколько накоплено. Пробежав тридцать кругов, я чувствовал легкий голод. Через шестьдесят он значительно усилится, а через девяносто есть шанс свалиться с истощением.
        - Тебя тренировали?

        - Да, стандартная школьная подготовка.
        Ничего особенно, замечу. Хотя с чем сравнивать... Насколько мне известно, в других городах детей поголовно не обучали боевым искусствам, да и в целом физической подготовке не уделяли должного внимания. Но я же в Фениксе. Город Ордена отличался от других не только отношением к детскому обучению.
        Не могу судить, насколько мои боевые качества отличались от обычного ровесника, не обремененного культурой военного общества. Но вот по нашим стандартом я был середнячком, в чем отдавал себе отчет.
        - Покажи. - бросил командир.

        - Что именно?

        - Как дерешься.

        - Эм... на ком? - озадачился я. В конце концов, не бросаться же на мужика? Не то, чтобы желание отсутствовало, скорее чутье подсказывало, что сей поступок крайне опрометчив.

        - Действительно... - задумчиво проговорил мужчина. Повернувшись к тройке, он крикнул, - Зель, ко мне.
        Не прошло и двух секунд, как единственная на полигоне девушка подошла к нам. Дурные предчувствия усилились...
        - Проведи спарринг с молодым человеком. Только без фанатизма, - добавил он, заметив ее изучающий взгляд, - Задача проверить его боевые качества.
        Зель вышла вперед, давая время осмыслить сказанное. Драться с девушкой... Вот же удружил командир. Надо было наброситься на него. Но поезд упущен...
        Окинув взглядом девушку, я приготовился к схватке. Хотя какая это девушка... Скорее женщина. Причем в крайне хорошем физическом состояние. Чувствуется подготовка даже таким профаном, как я. Ее можно назвать симпатичной, только вот запах... Вполне приятный, но я остался равнодушным.
        Задумавшись, пропустил атаку. Да какую... мне банально влепили пощечину, от которой я улетел в сторону. Вот это удар! И что это за спарринг?!
        Унижение и досада за пропущенный удар спровоцировали злость. Восстановив равновесие, я бросился на Зель. Классическая двойка сменяется ударом ноги в колено, но каждый раз эта... кхм... девушка уклоняется на считанные сантименты. Такое чувство, что со мной играются.
        Мир резко перевернулся, а я почувствовал, что лечу. Профессиональный бросок отбросил на пару метров, где я не шибко благополучно распластался на земли, пытаясь вдохнуть. Жестко.
        Кое-как встав и сфокусировав взгляд, отметил, что двое мужчин забросили тренировку и с усмешками смотрят, как меня унижают. Еще и зрителей не хватало...
        Собравшись и стараясь запрятать эмоции, я атаковал, пытаясь сохранить остатки достоинства.
        Следующие пару минут меня опускали, как только можно. За весь спарринг так и не удалось ни разу хотя бы ударить Зель. Я уж не говорю о победе. Меня избивали словно глупого щенка, что опрометчиво бросился на матерую хищницу.
        - Хватит. - командир поднял руку. Я только соображал, что это значит, а женщина уже отступила, да с таким видом, словно и не было спарринга, - Твоя оценка? - спросил командир Зель.
        Она отошла и заговорила. Я же остался лежать, ожидая, пока последствия избиения пройдут. Знатно отметелили. Это не подростки, что шляются по рабочим кварталам. Здесь работал профессиональный боец Ордена.
        - Реакция в два раза выше стандарта. Эмоционален. Себя не контролирует. То набрасывается, то пытается подавить злость, что лишь сбивает его. Техника довольно средняя.

        - Потенциал? - приподнял бровь командир.

        - Пока это мясо... - спустя секунду проговорила Зель, - Бесполезная обуза, от которой нет толка.
        После этих слов захотелось провалиться. Хотелось возненавидеть эту женщину, но где-то глубоко внутри я понимал, что она права. Если сравнить с профессионалами - я ничто.
        - Если обучить и если он будет выкладываться, как проклятый, то ставлю один из ста, что толк выйдет. При условие, что обуздает эмоции и нрав.

        - Спасибо, можешь быть свободна. И скажи этим лентяем, что тренировка не закончена. Еще раз увижу безделье - пожалеете.

        - Есть, - козырнула девушка и ушла.
        Я же встал, не желая оставаться в унизительной позе. Что еще остается, когда чувство собственного достоинства безжалостно растоптано.
        - С оружием обращаешься также плохо? - спросил командир. Вопрос и интонация вогнали в краску еще сильнее. Когда закончится это издевательство?!

        - Нет, - процедил я, - По холодному оружию итоговая оценка лучше.

        - Чем владеешь?

        - Стандартным клинком и щитом. Но любимое оружие - кинжалы.
        Командир задумчиво осмотрел меня, после чего снова повернулся к тройке бойцов.
        - Рик! Возьми парня и сходите в оружейку. Пусть выберем себе по душе то, чем умеет сражаться. Устроишь спарринг.
        Один из мужчин кивнул и пошел в сторону небольшого здания, что стояло рядом с полигоном.
        - Чего ждешь? - повернулся командир, - Дуй за ним.
        Не ответив, я зашагал, куда указывали. Догнал Рика, осмотрел его. Как и ожидал, увидел жилистую фигуру профессионального бойца. Навскидку лет двадцать пять - тридцать, но может и все сорок оказаться. В Ордене с возрастом беда. В зависимости от поднятых во время Игры характеристик, люди старели по-разному. А маги жизни так вообще выделялись даже на этом фоне, имея возможность менять внешность по своему желанию. По крайней мере, ходили такие слухи.
        Не обращая на меня внимания, Рик добрался до здания, обернувшись лишь у самой двери. Волосы пшеничного цвета доходили до плеч, что не умоляло суровости и мужественности.
        Жесткое лицо отталкивало и желания познакомиться ближе у меня не возникло. А вспомнив смешки, так и вовсе хотелось сделать гадость, чтобы неповадно было.
        Открыв дверь, Рик пропустил меня вперед. Что сказать... стандартная оружейка заполненная десятками образцов холодного оружия. На тренировках у нас была схожая, только с меньшим разнообразием арсенала.
        Не став затягивать, быстро прошел вдоль стеллажей. В итоге взял одноручный меч в комплекте с щитом и отдельно подобрал два кинжала. Посмотрев на мой выбор, Рик повторил его.
        Что же... не трудно догадаться, на ком придется показывать умения.
        Вернувшись к командиру, дополнительных указаний не получил. Обычно при поединке боевым оружием, а держал я именно такое, полагался комплект защиты. В идеале еще маг жизни, но в основном обходились артефактами.
        Дети Ордена почти поголовно обладали достаточной регенерацией, чтобы справиться с простыми порезами самостоятельно. Ну или протянуть до подхода лекаря в случае тяжелых ранений. На моей памяти до такого еще ни разу не дошло. Нет, серьезные травмы случались, как без этого, но стационарный артефакт быстро ставил на ноги. Такой штукой оборудовался каждый спортивный зал, что не удивительно.
        Но вот сейчас ничего подобного я не видел. Либо меня настолько не воспринимают всерьез, либо Рик настоящий мастер, которому я при всем желание не смогу навредить. Есть и третий вариант - кто-то из собравшихся маг жизни.
        В любом случае, не думаю, что военные идиоты и будут рисковать жизнью подростка. Поэтому расслабляюсь и сосредотачиваюсь на сражение.
        Первым выбрал бой на мечах. Не думаю, что есть шансы. Я отдаю себе отчет в том, что с этим оружием посредственен. Но вот кинжалы... Припасу для Рика сюрприз. Почему-то хотелось пустить ему кровь. Не иначе за обидные смешки и этот чуть презрительный взгляд, скрывающийся за безразличием.
        Словно насмехаясь, Рик окинув меня взглядом, решил вооружиться лишь мечом. И что? Последовать примеру и бросить щит? Гордость или здравый смысл - ох уж этот тяжкий выбор. Вспомнив, как меня недавно валяли, решил оставить преимущество.
        Кивок командира и начался... нет, не спарринг. Тестирование. Это я понял очень быстро.
        В школе, в качестве обучения, к нам приходили различные опытные воины с целью спаррингов. Одно дело, когда бьешься с ровесниками, что также, как и ты, мало еще умеют. Другое дело, когда сражается профессионал.
        Вот с Риком чувствовалось то же самое. Я даже успокоился, что не смогу выиграть, хоть это и вызывало досаду. Слишком разный уровень.
        Любое мое движение предугадывалось. Он позволил мне атаковать, лишь защищаясь. За каждую ошибку наказывал легким ударом плашмя. Даже не больно, лишь стыдно.
        Я погружался в мысли все сильнее, разрешив телу самому сражаться. Тем неожиданнее оказался жесткий удар и подсечка. Мир предательски перевернулся, после чего принял в жесткие объятьях.
        - Щенок! Ты драться собираешься или витать в облаках?!
        Гнев Рика хлестал так же страшно, как и меч, выбивая из колеи. Я кое-как поднялся, вставая в защитную стойку. Только тут дошло, как меня назвали - щенком!
        Злость рванула наружу, но мечник обрушился, словно гром. Никакого искусства, лишь грубая сила. Я отбивался щитом, отступая. Да он же меня сейчас прикончит! Какого хрена происходит?!
        Страх смешался со злостью и я замешкался. Снова подсечка и жесткое падение. Сознание очистилось моментально и включились рефлексы.
        Кувырок в сторону и увернуться от удара. Рик слишком быстр, поэтому действую на опережение. Когда он заносит меч, делаю то, что категорически запрещено - кидаю щит.
        Дистанция слишком короткая, чтобы увернуться. Вместо меня, его меч опускается на снаряд, разрубая пополам. Думать, как он это сделал, нет времени. Я и не ожидал, что такая атака сработает, поэтому уже в движение.
        Острие летит мечнику точно в грудь, но мистическим образом он отбивает удар. А дальше снова жесткое падение лицом об землю. Да у меня сегодня день валяний и неприятных приземлений.
        Поднимаюсь, но вижу, что Рик не нападает. Видимо тестирование закончилось. Но расслабляться не спешу, а то мало ли. Отмечаю, что на его лице и следа нет того гнева, что звучал в голосе. Еще одна проверка? Это не прощает оскорбления. Так что напротив имени Рика в моей голове появляется еще одна зарубка.
        - Техника средне, - говорит он командиру, - Самообладание еще хуже, способность к импровизации - удовлетворительно.
        Прозвучало унизительно. Но я не так глуп, чтобы удивляться низкой оценке. Это перед сверстниками можно бравировать, ведь они такие же неучи, как и ты. А тут, судя по увиденному, работают профи. Явно бойцы, причем практикующие.
        И куда меня мать привезла?
        Странно, но это лишь разжигало любопытство. Не смотря на обиду, у меня появился интерес здесь задержаться. Хотя бы узнать, что за место. Только вот судя по оценкам, шансы на это мизерны.
        Командир дал отмашку и Рик сменил оружие на кинжалы. Ну, что же, походу последний шанс показать себя. Мысль занизить способности, чтобы свалить от столь негостеприимных людей даже не мелькнула. В конце концов, я ведь уже не маленький, нужно искать место в мире. Не все же время шляться по скалам.
        Чему там учили на тренировках... очистить сознание, выбросить из головы... Перед глазами сразу встал образ разгневанного Рика, что помогло. Вдох-выдох, успокоиться. Рукояти кинжалов легки в ладони, как родные.
        Рик медлить не стал, проведя сходу пару связок. Ничего особенного, стандартные варианты, но позволяет оценить уровень противника. Кинжалами он владел чуть хуже, чем мечом. А я вот наоборот, раза в два лучше. Но это не значит, что мой уровень мастерства выше. Просто пропасть с недосягаемой стала вполне реальной. Даже будь его техника хуже, одного боевого опыта хватит за глаза, чтобы сделать меня.
        Я сознательно изначально занизил способности, чтобы противник расслабился. Так себе уловка, но хоть что-то. Дождавшись момента, когда Рик точно уверовал в свое превосходство, я пошел на размен. Сшибка и кинжал вспарывает мое плечо, но в ответ успеваю коснуться самым кончиком острия его бока.
        Я до этого уже успел испачкаться, и тем контрастнее выглядела кровь на одежде Рика. Он на мгновенье замер, не ожидая такой подставы. А я победно улыбнулся. Конечно, будь это реальный бой, мой труп уже валялся бы на земле. Но это тренировочный спарринг с заведомо более сильным противником. Так что хотя бы в моих глазах это победа. Маленькая, но победа.
        Рику улыбка не понравилась. Мечник взорвался градом ударов, через пять секунд исполосовав меня по всему телу. Хоть это и выглядело страшно, но я чувствовал, что бой под контролем. Ни одного глубокого пореза так и не прошло.
        - Хватит.
        Командир вроде сказал тихо, но этого хватило, чтобы Рик остановился. Кивнув, мечник ушел к остальным бойцам, что стояли в стороне.
        - На, держи, - командир протянул паек.
        Я взял упаковку, и не став отказываться, распечатал содержимое. Стандартная высококалорийная еда, с кучей полезных веществ. Знаем, пробовали. Вкус мерзкий, зато помогает быстро восстановиться бойцам с регенерацией. Сердитый вариант исцеления, когда звать врача смысла нет.
        Проглотив кусок пищи, сразу почувствовал, как голод исчезает, а в след за этим окончательно затягиваются порезы.
        Я ждал комментариев или дальнейших указаний, но у командира зазвонил телефон. Он достал из кармана типичный мобильник и ответил. Короткий разговор, где я услышал только краткие реплики: да, хорошо, выдвигаемся.
        - Мы на дело, располагайся пока на базе. - бросил он мне.
        Растерянный, я молча проводил мужчину взглядом, наблюдая, как он подошел к бойцам, что-то сказал и они ушли. Вот такие дела. Мое тестирование внезапно закончилось с непонятным итогом.
        Зато теперь есть время обдумать ситуацию. Кто эти люди? Чем занимаются? Куда направились? Что за место? Что означает располагайся? И чего мне ждать? Мда, вопросов скопилось изрядно.
        Я окинул взглядом местность. Тренировочная площадка скрывалась от скал, прячась от города. Как выйти, чтобы вернуться я помню. Только вот зачем? Не домой же идти. Пешком выйдет многие часы. Звонить матери тоже не хотелось. Во-первых, она работает в это время. Во-вторых, я не брал мобильный с собой. Вечно забываю, чтоб его.
        С полигона вели и другие тропы. Хм... Пожалуй, в слово располагайся входит разведка местности. Не убьют же меня, если зайду куда ни туда. Если что, объясню ситуацию, а там, глядишь, и узнаю подробности, что за место.
        Не долго думая, отправился к ближайшей тропе. Здесь скалы играли роль стен, надежно пряча полигон от посторонних взглядов. Готов спорить, постарались маги земли. Хоть и выглядело естественно, но слишком удобное расположение скал. Когда живешь в городе магов быстро учишься различать такие нюансы.
        Проскользнув в проход и двигаясь в тени, я выскочил с другой стороны. Хм... еще один полигон. Но если прошлый рассчитан на физическую подготовку, то этот на магов. Лучше отсюда убраться, уж слишком хорошо в голове засело, что от таких мест нужно держать подальше. Особенно, если нет разрешения находится на них.
        В принципе, это логично. Боевое заклинание не шутки - эту истину знали даже дети. Еще одна причина, по которой я посмешил уйти - полигон оказался занят. Успел заметить несколько человек. Не думаю, что меня засекли. Хотя скорее просто не придали значения.
        Не знаю даже почему, но я хотел держаться от людей подальше. Неизвестная территория действовала на нервы.
        Вернувшись и добравшись до другой тропы, быстро зашагал вдоль нее. Проход вывел на узкую дорожку вдоль ущелья. А ничего так, если упасть, то падать долго. Хорошо хоть перила поставили.
        Спустя пару минут за очередной скалой открылся вид на поселение. Что сказать, хорошо тут устроились. Дома построены прямо в скалах, продолжая их. Не готов утверждать, но судя по виду, здесь сотен пять человек проживает.
        Словно гроздья винограда, некоторые дома нависали над пропастью. Тоже работа магов земли. Такие места не то, чтобы частый случай, но и редкими назвать сложно. В горах скрывались участки и гораздо больше.
        Зуб даю, где-то здесь еще прячется пара лабораторий как минимум. А то и военные склады, вкупе с арсеналом.
        Две стороны ущелья украшали площадки разных размеров, связанные между собой навесными мостами из камня. Никакого нагромождения. Я вышел с боку от поселка, немного вдалеке, но даже отсюда отметил продуманную логистику.
        Считай, это моя привычка. Находясь в горах, автоматически отмечать удобные маршруты. А на чужой территории, находясь в напряжение, просчитывал еще и пути отхода.
        Дорога, по которой я шел, разделилась на две части. Одна вела влево к поселению, другая вниз. Думаю, в поселок ведут и другие маршруты. Скорее всего, большинство тех, кто приписан к этой базе живут именно здесь.
        У домов делать точно нечего, поэтому я отправился вниз. Вдруг найду скрытую лабораторию!
        Через пару десятков метров спуск резко пошел вниз. Прям настоящая тренировка на ловкость. Подскользнись и просчитаешь все ступени. Остается только благодарить за перила.
        Глубина вышла не столь большой, как я опасался. Через минуту уже добрался и удивленно хмыкнул. Черта большинства магов - хорошо устроиться. В Фениксе если строили, то обязательно с размахом. Без излишнего шика, ну почти всегда, но с комфортом.
        Внизу ущелья обнаружилось сеть купален и небольшое озеро. С другого конца бежала горная речка, что заполняла его. Тут уже не только маги земли, но и воды отметились.
        Прячась в тени, я тщательно осмотрелся, но людей не заметил. Это место явно для отдыха, так что не удивительно, что утром никого нет. А вот вечером да, наверняка соберется толпа. И я их понимаю. Очень уж заманчиво смотрелась здешняя баня. А деревянное здание внушительного размера ничем иным быть не могло. Человек пятьдесят точно вместит. А потом разбежаться и прыгнуть в ледяную воду... Ух.
        Пройдясь вдоль купален, отметил руны вдоль бортов. Подогрев? Наверняка. А чего мелочиться. Любой маг может запитать контур и вуаля, шикарный отдых в горячей воде готов.
        Да, хорошо живут местные.
        Еще раз оглянувшись, быстро разделся и с разбегу прыгнул в озеро. Валяться сегодня пришлось изрядно, а ходить грязным... не то, что проблема, но зачем, если есть столь чудное место.
        Кожу обожгло ледяной водой, от которой аж зубы свело. Вот это да, бодрит так бодрит. Быстро обмывшись, я мгновенно выскочил наружу. Скорее согреться! Энергично махая руками, запрыгал в сторону солнечных лучей.
        Место отдыха находилось на дне ущелья, поэтому тут царил полумрак. Но иногда солнце пробивалось, подсвечивая редкие участки. Вот на одном таком я и стоял, растирая ладонями тело. Идиот, надо было хоть воду попробовать перед тем, как прыгать. Но она выглядела столь заманчиво...
        Я замер, вслушиваясь. Слух уловил чей-то разговор. Тело среагировало раньше, чем мозг осознал, что происходит. Прыжок, и я прячусь в тени беседки, заползая под стол. Тут таких сооружений вдоль стен хватало.
        Вниз спустилось двое незнакомых мужчин. Судя по голосам двое, так что их могло быть сколько угодно. Высунуться я откровенно боялся.
        Во-первых, я посторонний в неположенном месте. А тут явно только для своих. Во-вторых, я, черт его дери, голый! Одежда так и осталась лежать рядом с озером. Идиотизм и комичность ситуации зашкаливают.
        Вот же угораздило вляпаться... Да, если сейчас поймают и доложат командиру, что я бегаю голышом по территории, думаю, меня выпрут только так. А как объяснять матушке столь эпичный провал даже не хочу думать. Как и о слухах, что могут пойти.
        Голоса тем временем замолкли. Неужели увидели одежду? Ну все, я попал. Может выйти и сдаться? Но нет, послышался звук открываемой двери. Здесь только одна такая - в бане.
        Набравшись духу, высунулся, быстро оценивая обстановку и снова прячась. Все верно, неизвестные зашли в баню, дверь открыта.
        От меня до одежды метров пятнадцать. Оттуда до бани еще тридцать. Никаких укрытий между нами нет. Задача - как минимум забрать одежду. Как максимум - бесшумно исчезнуть, оставшись незамеченным.
        Проблема усугублялась тем, что сидеть в засаде голым - холодно. Я уже собирался выйти, как послышались голоса и двое мужчины вышли наружу. Вот же... посильнее вжавшись, попытался раствориться в тени. Почему-то она успокаивала.
        Мужчины расположились в аналогичной беседке, что располагалась через одну от меня. Теперь точно незаметно не уйти. Пришлось сидеть ждать.
        Минут через пятнадцать повезло и мужчины вернулись в баню. Собравшись с духом, метнулся к одежде. В тот момент, когда уже подхватывал, неведомым образом почувствовал, что сейчас они снова выйдут. Мозг пронзила картина, как ловят меня голого. Это было настолько ужасно, что я прыгнул в то единственное место, которое могло скрыть - озеро.
        Словно в насмешку, мир замедлился, давая оценить весь масштаб глупости поступка. Кое-как сгруппировавшись, умудрился войти почти бесшумно. Благо, здесь рядом небольшой водопад, который прикрыл всплеск.
        Как же я ненавижу воду! Пока плыл голым, нырнув максимально глубоко, моя нелюбовь выросла на порядок, затмевая мысли о диком холоде. Мда... та еще задача добраться до укрытия, когда руки заняты.
        Озеро оказалось глубиной метра три максимум. Ближайшую к зоне отдыха часть обрабатывали, чтобы сделать уютной и гладкой. Но вот уже через пяток метров начинался первозданный вид. Аккуратно подняв голову над водой, я вылез и спрятался в расщелине - тут хватало различных отнорков.
        Дрожа от холода, огляделся. Вроде никто не заметил моего героического по степени глупости подвига. Да и мужчин не видно, либо ушли окончательно, либо снова в бане. Много бы я отдал, чтобы самому туда залезть, да согреться.
        Главное - не заболеть. Хоть с моей регенераций это и сложно, но вполне возможно. Довелось как-то раз в детстве, неприятно однако. Укрепленный организм легко перебарывал легкие простуды, но мог поддаться чему-то тяжелому. А тут даже целители не сразу помогут. Поэтому дети магов болели редко, но метко, как говорится.
        Напялив кое-как штаны и остальную одежду, я думал, что делать дальше. Вариантов-то не особо много. Промедление может привести к тому, что здесь прибавится людей. А сидеть до поздней ночи - нет уж. Как потом объяснять исчезновение? В этом случае точно выпрут. А я пока не определился, стоит ли уходить или все же постараться остаться.
        Тщательно осмотревшись, медленно вылез и снова погрузился в эту чертову воду. Иначе никак. Нужный берег с другой стороны. Перебраться и спрятаться в ближайшей беседке труда не составило.
        Когда полз мимо первого своего укрытия, снова вышли двое мужчин. Только уже обернутые в полотенца и явно распаренные. Быстро они... Хотя минут двадцать с момента нырка точно прошло. Вполне можно нагреться первый раз. Хотя может ждут, пока баня затопится и вышли воздухом подышать.
        Я затаился в беседке, а они заняли туже, что и в прошлый раз. Только теперь мы соседи.
        - Как думаешь, где этот паренек бегает?
        Раздавшийся голос прозвучал будто гром. Так я не ожидал услышать речь. Вжавшись еще сильнее, замер и... напряг слуг.
        - Серый? Да кто знает. Доложили, что спускался сюда, но дальше его не видели. Как там зовут, не помнишь? - ответил второй мужчина.
        Опа, да это же про меня. Беседа резко приобрела интерес.
        - Торхан, вроде.
        Голос первого звучал мелодично, а вот у второго наоборот - глухой и скрипучий.
        - Главное, чтобы шею не свернул. А то Берг разозлится.

        - Да уж, рассерженный Леший это лишнее, - мужчины рассмеялись.
        Так, Берг это имя командира? А Леший прозвище? В целом, оно ему подходит. Плотный, мощный, а судя по словам мужчин, еще и с дурным характером. По крайней мере я сразу на слово поверил, что его в рассерженном настроение лучше обходить стороной.
        - Как думаешь, тот возьмет мальчишку в команду?

        - А куда денется. Хотя возиться с пацаном... Не завидую ему.

        - Ну, если Берг упрется, то парню ничего не поможет. Да и насчет зависти аккуратнее. Пацан просто первая ласточка. За ним придут другие. Первое поколение-то подрастает, он лишь один из первопроходцев.

        - Да это понятно. Толку то с них. Хоть бы один пробудился. На тысячи детей - магов так и не появилось. Впрочем, как и других способностей.

        - Вот чтобы способности раскрылись их к старшим и поставят. Сам знаешь, во внешних мирах обстановка далека от благополучия. Орден силен, но думать о будущем нужно.

        - Слушай, давай без этих разговоров? Отдыхать пришли, а не о проблемах говорить. - отрезал второй мужчина раздраженным голосом.

        - А я чего, ничего. Пошли париться, там нагрелось уже.
        Слушая, как голоса окончательно скрываются в здание, я высунулся и, убедившись, что никого нет, бросился к выходу из ущелья.

        Глава 2. Вербовка

        Темноволосая девушка шла по коридору, лавируя между подростками. В это время здесь собрались десятки стаек детей, убивающих время перед следующим занятием. Они кучковались возле длинных подоконников, общались, смеялись и шумели.
        Хмурая на вид девушка поправила прядку, выбивающуюся из остальных волос матовой чернотой. Словно самая темная ночь, она контрастировала с основной гривой, которой хозяйка по праву гордилась. Длинные волосы, спадающие до поясницы, немного вились и покачивались в такт ее шагам, привлекая заинтересованные взгляды парней и завистливые других девочек. Но вот этот локон девушку часто раздражал. Живя своей жизнью, он отказывался укладываться в прическу, игнорируя любые ухищрения. Девушка даже была готова поклясться, что прядка иногда пульсирует красным цветом, но как не вглядывалась, так ни разу не смогла запечатлеть этот момент.
        Заправив непослушный локон, девушка поднялась по лестнице и вышла на третий этаж. Это здание считалось главным учебным корпусом для подростков. Квадратной формы, оно рассчитывалось на тысячи учеников и впечатляло размерами - чтобы пройти полный круг требовалось потратить минимум час, и это при условии, что никуда не будешь заглядывать. Здесь обучались дети Ордена, как их называли. То еще место, по мнению девушки...
        - Софи! Наконец-то ты пришла!
        У дверей аудитории девушку встретила подруга.
        - Да не кричи ты так, - не смотря на хмурый вид Софи, подруги обнялись и радовались встречи, - Здесь я, здесь. Из-за брата задержались.

        - Что он опять? Поругались?

        - Да ничего, просто тупит. Как обычно, впрочем.

        - Не наговаривай, твой братец тот еще душка, - подружка кокетливо улыбнулась.

        - Оль, когда говоришь таким тоном про Тура, мне хочется тебя ударить, - голос Софии похолодел на пару градусов, предвещая беду.
        Две девушки внешне походили друг на друга, но отличались характерами. Обе среднего роста и спортивного телосложения. Последнее - поголовный признак всех детей Ордена. Город воинов и магов уделял плотное внимание физическому развитию наследников. Нет, здесь встречались полные люди, но даже они проходили жесткую подготовку. Жесткую - по мерках остального мира. В Ордене серьезные нагрузки считались нормой. Что неудивительно, ведь здешние дети даже в подростковом возрасте превосходили большинство обычных людей в физическом развитие.
        - Все-все, молчу, - быстро сказала Ольга, прекрасно зная, когда стоит злить подругу, а когда остановиться, - Пойдем, сейчас занятие начнется.

        - Что у нас там?

        - А расписание посмотреть, не? Социология, Елизавета Михайловна.
        Софи поморщилась в очередной раз. Для учеников преподавательница была именно Лизой Михайловной. А вот девушка знала ее как тетю Лизу. Давняя подруга матери. Раньше они проводили много времени вместе, но по неизвестным причинам в последние года общение угасло, что расстраивало Софию. Да и с Тором перестали общаться...
        - Ясно, сядем как обычно?

        - Ну да, не на первую же парту.
        Усевшись, Оля достала тетрадку с ручкой, а вот Софи оставила стол девственно чистым.
        - Завидуя я тебе.

        - Чему именно, Оль?

        - Да памяти твоей. Запоминаешь все, записывать не нужно.

        - У всего есть минусы, - пожала плечами София. Почти идеальная память досталась ей в наследство от отца. Мама рассказывала, что на момент зачатия он был Игроком запредельно высокого уровня. Но об этом девочка не любила распространяться. Да и вообще говорить о том, кто ее отец. Когда твой папа - единственный в мире бог, а по совместительству бывший глава Ордена, то лучше молчать об этой информации, особенно, когда отец бесследно исчез много лет назад. Даже Ольга не знала подробностей семейных тайн, что говорило о многом.

        - И какие же минусы у идеальной памяти? - хмыкнула вторая девочка.

        - Все помнить. Например, как ты залепила мне слизи в волосы.
        Оля пару секунд сидела, хлопая глазами, а потом захихикала. Дело было пару лет назад, когда они купались у моря. Уже и не вспомнить, где она тогда нашла слизь, но было весело. Правда, взбешенная Софи долго гонялась за подругой и немного ее побила, но по мнению девочки оно того стоило.
        - Зато в учебе однозначно помогает, - сказала Оля, - О, смотри, а вот и шайка Геры. Как он тебе?

        - Кого-кого? - приподняла бровь Софи, выражая весь скепсис по поводу значимости вопроса.

        - Да вон тот парень. Ну, правда симпатичный, разве нет?

        - Слушай, Оль, не зли, а? Видишь же, что сегодня не то настроение.

        - Да вижу, поэтому и пытаюсь растормошить. Ты в последнее время все чаще хмурая. Случилось чего?

        - Да нет, все в порядке, - ответила после секундной заминки девушка, - Просто учеба эта достала. Лето на дворе, а нас все учат.

        - Ничего, скоро закончится и каникулы! - Оля мечтательно закатила глаза.

        - Уверена? А что дальше с нами будет, думала?

        - Не знаю, сложится как-нибудь, - легкомысленно пожала плечами Ольга.
        До звонка оставалась минута, поэтому в аудиторию массово повалили ученики. При всей военной мощи и могуществе, в Ордене царил дефицит толковых педагогов. Вот боевых магов - целые толпы. А умельцев, умеющих обращаться с детьми - мало. Не то, чтобы это составляло проблему. Точнее, ее давно уже решили, но дефицит ощущался и по сей день. Поэтому у старших классов практиковались массовые лекции, когда в аудитории ученики собирались сотнями. Вот и сейчас, набралось почти триста ребятишек.
        Четко по звонку в зал зашла Елизавета Михайловна, закрыв за собой дверь. Правило в классах простое - опоздал, пропускаешь урок. Это бы радовало детей, только вот потом гарантированно спросят по пропущенной теме. Так что неудачникам, что опоздали, приходилось наверстывать в свободное время, выпрашивая конспекты у сверстников.
        Со звонком наступила идеальная тишина. Уважение к учителю и дисциплину собравшиеся дети впитали давным давно.
        - Здравствуйте.
        Елизавета кивнула собравшимся. Она считалась одним из лучших преподавателей современной истории, к тому же являлась вполне красивой женщиной. Причем молодой. Среди бывших Игроков понятие возраста утратило привычные стандарты. Женщины под пятьдесят выглядели, как тридцатилетние, мало чем им уступая. Что сказать, магия творила чудеса.
        - Как вы знаете, девятнадцать лет назад человечество столкнулось с величайшим кризисов за всю историю существования нашей цивилизации. В мир пришла Игра. Половина населения Земли превратилась в монстров, которыми двигало лишь разрушение. Четверть сразу умерла, а оставшиеся стали Игроками, получив возможность выйти за грань человеческих способностей, сражаясь. Игра длилась почти четыре года, после чего по неизвестным причинам закончилась. Не только у нас, но и во множестве миров.
        Дети слушали молча, делая редкие пометки. Сказанное общеизвестно и каждый ребенок более менее представлял, в каком мире живет. Родители в основном не пытались излишне оберегать свои чада, понимая, что невежество слишком опасно.
        - Великие времена и великая трагедия, через которую пришлось пройти. В начале темных лет и возник наш Орден, благодаря небезызвестному главе, а в последствие и богу-защитнику.
        При этих словах Софи ели заметно дернулась, но слишком незначительно, чтобы кто-то заметил.
        - Сейчас Орден является одной из самых могущественных организаций на Земле. Город магов, как нас называют. Это действительно так. Ваши родители в свое время были самым сильным сборищем Игроков, как по количеству, так и уровням, достигнув небывалых высот для обычного человека. Но любая власть несет в себе ответственность. Наш бог завещал защищать мир, чем последние года мы и занимаемся. С момента катаклизма сделано многое. Большинство монстров истребили, между городами налажена связь, а человечество прочно встало на ноги, почти восстановив, а в кое-чем даже превзойдя прошлые возможности.
        Елизавета ходила из стороны в сторону, делая паузы и давая ученикам осознавать сказанное.
        - Но при всех достижениях, в том числе магических, страшная рана так и не закрыта. Человечество потеряло восемьдесят процентов жителей. Не тот удар, от которого можно оправиться быстро.
        Дети слушали внимательно, хотя для них слова были пустыми. Родившись в новом времени и живя в самом защищенном городе планеты, они не знали тех ужасов, что царили в других местах. Не знали на своей шкуре. Так то экскурсии в другие места и качественное образование знакомили подростков с окружающей действительностью. Но одно дело прочувствовать на себе, другое слушать на лекциях или смотреть издалека.
        - Внутренние трудности Земли не единственные проблемы и угрозы, стоящие перед нами. Как вы знаете, существуют и другие миры, населенные различными цивилизациями. Наверняка вы хоть раз встречали в городе представителей чужих рас. Это не такая уж редкость для нас. Но кроме лояльных чужаков есть и те, кто является потенциальной угрозой для нас. Последние года веер миров крайне неспокойное место. Катаклизм унес жизни миллиардов Игроков, чудом не добравшись до нас. В этом случае мы бы с вами тут не сидели.
        Дети отметили, что сегодняшняя лекция отличалась от остальных. Обычного Елизавета Михайловна не нагнетала столь мрачную обстановку, выдавая кровавые подробности недавних лет. Ученики переглядывались, но продолжали слушать.
        - Все это и многие другие причины рождают перед нами ответственность быть готовыми к отражению любой опасности. А для любого народа его будущее скрывается в детях.
        Остановившись на этой фразе, так и не объяснив, к чему ведет, Елизавета включила проектор, запустив документальный фильм. Запись продлилась чуть меньше часа, оставив после себя гнетущую и звенящую тишину.
        Без лишних церемоний картинка началась с показа Санкт-Петербурга. Который, как знали все, был уничтожен атакой вражеских богов. Но еще ни разу детям не показывали столь смачные подробности.
        Оператор шел по выжженной пустыни из пепла и праха среди разрушенных домов. Кое-где сохранились останки людей, которым при съемке уделили особое внимание. Они стояли застывшие, будто статуи, но в одном кадре, когда случайно задели фигуру, она осыпалась прахом. Режиссер как будто задался показать самые страшные ракурсы уничтоженного города.
        Обрушившиеся здания. Руины. Черные провалы окон, безмолвно взирающие на людей, что осмелились разрушить покой гигантского могильника, которым стал когда-то красивый город.
        Единственные звуки, что слышались на записи - звуки шагов оператора. Если бы не они, то можно подумать, будто кто-то выключил полностью громкость. Но нет. В городе царила тишина. Та тишина, что страшнее любой другой. Та тишина, что живет, где смерть взяла свое.
        Оператор мастерски менял ракурсы, начиная с общих спокойных планов окраин, а потом приближаясь и показывая детали. В конце картинка снова вернулась к панораме города, показав эпицентр божественной атаки. От одной точки расходились следы разрушений, сохранившиеся даже спустя десяток лет.
        Следом картинка скакнула на другие места, где показывались разрушения и сражения, приведшие к ним. Битвы с другими расами, монстрами, и неизвестно кем еще.
        Не делая скидку на возраст, детей схватили за шкирку и макнули лицо в самое дерьмо жизни, как следует погружая. Собравшиеся подростки не были наивными. В конце концов, они дети своих родителей, что потом и кровью выгрызли себе место под солнцем, справившись с сонмами проблем, выпавших на их долю. Но каждый родителей желаем своему ребенку спокойной жизни. Поэтому их оберегали и старались оберегать от боли и опасностей миров. До этого момента.
        Ученики не знали, но столь радикальное решение об обучение обсуждалось между руководством Ордена долго и жарко. Родители хотели отгородить детей от ужасов жизни, но... Кому, как не воинам и боевым магам понимать, к чему это может привести. Каким бы мир суровым не был, лучше знать, какие опасности поджидают. Это увеличивает шансы на выживание.
        - Как я уже сказала, дети будущее любого народа. Маги в этом плане не исключение. Вас называют первым поколением. Всех из вас зачали в те времена, когда мы еще были Игроками. Это дает каждому шанс на передачу уникальных умений, в том числе магических. Да вы и так знаете, что значит наследовать способности. Большинство из вас сильно отличаются от обычных детей, как в физическом, так и в интеллектуальном плане.
        Дети знали. В зависимости от родителей, они выделялись в плане ловкости, силы или интеллекта. Обычно сильно выпирала какая-то одна черта, что давало возможность на примере сверстников оценить разницу, сравнивая себя с другими.
        - Но к текущему моменту раскрылись только способности, усвоенные на физическом уровне, благодаря прохождению эволюций. К сожалению или к счастью, еще не было случая, чтобы ребенок проявил магические таланты. У нас сеть надежда, что это произойдет при достижение определенного возраста.
        По залу разнеслись шепотки. Каждый житель города с младенческих лет видел проявление магии. Чего уж, ею здешние места буквально пропитаны. Да и родители не особо скрывали возможностей от детей. Разумеется, каждый из них при взросление задавался вопросом, а смогут ли они так же. Но эта тема считалась не то, чтобы табуированной, скорее закрытой. Родители и сами не знали, как будет, и что ждет первое поколение потомков Игроков.
        - Цель сегодняшнего задания осветить ваше ближайшее будущее. Вы являетесь третьим возрастным потоком в школе, и начиная с осени, приступите к новому виду обучения. Военному.
        Прокатилась вторая волна шепотков и переглядываний. Нельзя сказать, что детей испугала новость. В каком-то роде они достойные наследники города воинов и боевых магов, поэтому восприняли новостью в целом спокойно. Некоторые так даже с интересом и энтузиазмом. Но хватало и исключений. В конце концов, это все же пятнадцатилетние дети, от которых опрометчиво требовать слишком многого.
        - Не переживайте. Если вам и придется участвовать в сражениях, то очень не скоро. К тому же, на войне нужны не только бойцы, но и мирные специалисты, такие, как врачи или мастера. Место найдется каждому, в зависимости от его предрасположенностей, талантов и предпочтений.
        Слова, призванные успокоить, вызвали обратный эффект. Между подростками царила здоровая конкуренция, воспитанная в насыщенной учебе и постоянных жестких тренировках. Мало кому хотелось отсиживаться за спинами.
        Лекция длилась еще десять минут, после чего Елизавета Михайловна всех отпустила.
        Быстро собрав вещи, ученики устремились из аудитории, желая скорее обсудить услышанное.
        - Что думаешь? - Ольга наклонилась к Софии.

        - Нас грамотно обработали, что сказать, - цинично заметила девушка.

        - Что ты имеешь ввиду? - нахмурила брови подруга.

        - Оля... не тормози. Подача материала, этот ролик, речь, слова - очевидно же, что целью стояло пробудить в нас чувство ответственности и желания защищать. Проще говоря, создавали почву для будущей военной подготовки.

        - Не умничай, а. Да-да, я знаю, что ты самая одаренная на курсе, но это не повод для высокомерия. Не для всех очевидны такие вещи, - девочка обиделась. Ну или сделала вид...

        - Хорошо-хорошо. Извини. Но правда ведь очевидно.

        - Да я знаю, просто интересно твое мнение, - на лицо юной девушки вернулась лукавая улыбка, словно и не было никакой обиды. София лишь вздохнула, видя столь непосредственное поведение, - И вообще, я не то спрашивала. Сама ты что планируешь по этому поводу? Мечтаешь стать могущественным боевым магом, что повергает врагов вспять? - на последних словах подруги ее глаза загорелись, а голос наполнился торжеством.

        - Способности появятся, а там посмотрим, - буркнула темноволосая, поправляя прядку.

        - Да чего с тобой такое сегодня? - обеспокоено спросила подруга.

        - Просто плохое настроение, не обращай внимания.
        Ольга какое-то время смотрела на подругу, а потом решила не развивать тему. Иногда лучше оставить человека в покое.

        ***
        - Проходи, Лиза. Присаживайся, - крупный мужчина указал женщины на мягкие кресла, что стояли возле окна его кабинета, - Чай, кофе?

        - Чай, пожалуйста.
        Женщина расположилась в кресло, уставившись в окно.
        - Вижу по твоему виду, что ты чем-то недовольна.

        - Ты знаешь, чем, Игорь, - женщина повернулась, пристально посмотрев на мужчину, - Мне не нравится, к чему мы собрались готовить наших детей.

        - И поэтому ты отвезла сына охотникам? - спокойно выдержал ее взгляд мужчина.

        - Это решение далось мне трудно.

        - Я понимаю тебя, у меня самого дети. И я их отправлю на подготовку так же, как и остальных.

        - Войны забирают слишком много жизней.

        - За все время существования Ордена мы еще ни разу не начали вооруженный конфликт. Но к сожалению, нашего миролюбия не разделяют, то вторгаясь на Землю, то пытаясь ударить в других мирах.

        - Я все понимаю, Игорь. Но мне от этого не легче, - вздохнула женщина.

        - Ты просто переживаешь, что твоего волчонку пришло время покидать дом. Но не будем об этом. Лучше расскажи, как прошел урок.

        - Ожидаемо. Что сказать, это дети своих родителей, привыкших проливать свою и чужую кровь.

        - Лиза, хватит. Не нагнетай.
        Мужчина поморщила и, поднявшись, встал возле окна. Вот уже почти пятнадцать лет ему приходится править Орденом, неся непосильный груз.
        - В конце концов, их никто не собирается бросать в бой. Мы лишь готовим себе смену, чтобы у нашего народа было будущее.

        - Будь наш бог с нами, этого бы не пришлось делать.

        - Не думаю. Олег не был всесилен. Точнее, вездесущим. Он защищал нас на своем уровне, в итоге где-то сгинув.

        - А ты и рад, - бросила едко женщина.
        Мужчина резко развернулся, придавив ее взглядом.
        - Не забывайся, женщина. Он был моим другом и товарищем.

        - Извини, - признала свою не правоту Лиза, - Это все стресс.
        Игорь кивнул, но разговор дальше не ладился. Попрощавшись, женщина покинула кабинет, оставив главу Ордена размышлять в одиночестве.

        ***
        Софи добралась домой только к вечеру. Пообщаться с подругой и прогуляться, обсудить новости и пересечься с друзьями - подросткам нашлось, чем заняться после занятий.
        Их дом стоял на скале, занимая одну из самых высоких точек в городе. За это стоит благодарить отца, что позаботился о вопросе. На кухне горел свет, доносились характерные звуки и запахи чего-то вкусного.
        - Мам, я дома. - крикнула девушка, проходя на кухню.

        - Где задержалась?
        Между стоявшей на кухне женщиной и девочкой вполне отчетливо прослеживалось внешнее сходство. Обе темноволосые и стройные. Разве что Софи уже в пятнадцатилетнем возрасте обогнала маму в росте, за что нужно благодарить гены отца. Еще, пожалуй, за привычку вечно хмуриться тоже стоит благодарить его.
        - С Олей гуляли.

        - Ясно. Иди руки мой. Скоро будет готов ужин. Ты как, голодная?

        - Да, более чем. От еды точно не откажусь.
        Пока Софи ходила приводить себя в порядок, ее мама продолжила колдовать на кухне. Не смотря на то, что магия на Землю пришла совсем недавно, у женщин испокон веков хранились свои секреты, которые можно смело отнести к колдовству. Вот и сейчас, царящее на кухне действо никак иначе назвать нельзя. Женщина редко могла себе позволить заниматься домом, ибо работа требовала пристального внимания, поэтому ценила такую возможность. Дочь вернулась через пару минут.
        - Чего в школе было?

        - Да так. Агитировали на любовь к военной подготовке.

        - Вот как...

        - Смотрю, ты не особо удивленна?
        Дочь почти идеально изучала мать, читая ее реакции на раз. Да и интуиция стабильно подсказывала, что чувствует собеседник.
        - Ходили такие слухи, - признала женщина.

        - Ой, да ладно. Вон Туру сказки рассказывай.
        При этих словах Софи сделала откровенно циничный вид, а Настя в очередной раз подивилась, насколько излишне взрослой могла быть ее дочь.
        - Тур уже в курсе. Его поток отправляют на подготовку через пару недель.

        - Ага, значит он знал, но не сказал. Понятненько... - протянула девочка, наморщив лоб и делая выводы. Стоит отметить, что голос ее звучал зловеще.

        - Не обижайся. Брат любит тебя и пытается защищать, как может.

        - Толку то с его защиты.

        - Не надо так, Софи. Он старается. Лучше расскажи, как тебе новость?

        - Ожидаемо. То, что в этом городе, где люди помешаны на личном могуществе, детей ждет схожая участь - очевидно.

        - Я не пойму, тебе нравится или нет?
        До исчезновения Игры Настя была сильным магом природы, что подразумевало развитый интеллект. Она и сейчас оставалась магом, значительно развив свои способности за последние пятнадцать лет, по праву считаясь одним из лучших специалистов, но даже ее талантов не хватало, чтобы всегда понимать дочь.
        Что поделать, не могла родиться обычная девочка от самого могущественного Игрока Земли, ее отца, что так рано исчез по неведомым обстоятельствам.
        - А чему тут радоваться? Бегать строем как-то не мое.

        - У тебя потенциал стать одной из величайших магинь Ордена. Грешно его будет упустить.

        - Опять этот потенциал, - чуть ли не выплюнула слова София. - С детства о нем только и слышу.
        Развернувшись, темноволосая выскочила из кухни, убежала к себе в комнату и оставила мать размышлять, что происходит с ее дочерью.

        Глава 3. Охотники

        Следующие два часа потратил на сушку одежды. Для этого нашел уединенное место, где никто не трогал, но при этом открывался вид на полигон. Его я держал в поле видимости на тот случай, если появится командир. Не хотелось, чтобы начались мои поиски.
        Загорая на солнце и радуясь ясной погоде, я обдумывал услышанный разговор и сложившуюся ситуацию. Есть что осмыслить.
        Во-первых, походу попадание сюда не только инициатива матушки, но следствие чего-то большого. Первым поколением считались дети, зачатые Игроками в те времена, когда Игра еще существовала. Одна из теорий гласила, что именно у них больше всего шансов унаследовать способности. Но пока теория оставалась лишь пустым домыслом. На практики так ни одного случая инициации мага и не случилось.
        Не то, чтобы об этом рассказывали самим детям, но когда твоя мама один из лучших социологов и педагогов в этой теме, и любит порассуждать в слух, то волей не волей, но ситуацию изучишь. Вот и я в целом понимал современные расклады в этом чудном городе.
        В какой-то степени я завидовал другим детям. Они хотя бы знают, кто их родители и какие у них возможности. А значит и обучение пройти могут. Мой же отец умудрился погибнуть до моего рождения. Проблема в том, что он был чужаком и не спешил делиться секретами даже с любимой женщиной. Не потому что чужак, а потом что это табуированная тема. Когда от информации зависит жизнь, то скрывать ее - вопрос привычки.
        То, что он чужак подразумевало, что больше никто не знает его возможностей. Только слухи из разряда, что люди видели, когда отец сражался.
        Говорят, он умел выпускать шерсть и переноситься в пространстве... От второй способности я бы точно не отказался.
        Но как уже было сказано, после разрушения Игры стало совершенно непонятно, что с наследованием способностей. По слухам, до этого такой проблемы не существовало и дети чуть ли не с рождения шли путем родителей.
        Вторым же поколением считались те, кто родился после исчезновения Игры от уже бывших Игроков, но все так же сильных магов и воинов. В этом случае еще не понятнее, как сложится.
        Легкая паника в Ордене ожидаема. Если дети останутся обычными, то городу магов придет конец. Банально не кому будет продолжить дело.
        Второй момент, над которым я размышлял особой радости не приносил. Меня считали обузой. Причем не только командир, но и другие люди. Не очень приятно, когда ты балласт.
        Но что с этим делать... Да в принципе вариант только один. Перестать быть балластом. Либо свалить, либо остаться и стать сильнее. И я все больше склонялся ко второму варианту. Логика проста - раз детей распределяют на воинскую службу, значит и мне от этого не отвертеться. Но готов спорить, что матушка засунула проблемного детеныша именно сюда не просто так. Она же знает меня как облупленного. Вот и позаботилась, найдя оптимальное место.
        Ну, мне так кажется...
        Если догадки верны, значит лучше задержаться здесь. Уровень подготовки команды я оценить успел. Учиться у них явно есть чему.
        В среднем школьник тратил приблизительно пару часов в день на воинскую подготовку. Это стандарт программы, который нет возможности избежать. Физика, рукопашка, холодное оружие. Даже как-то полгода шла стрельба. По моим скромным прикидкам за это время нас довели до уровня - попадет оружие в руки, дитятко не убьется.
        Но это минимум. Ведь никто не отменял дополнительные занятия. Я и сам занимался, пока не выгнали за пару драк. Точнее, если по правде, выгоняли два раза, после чего матушка разозлилась окончательно и закрыла для меня тренировки.
        Поэтому, в целом превосходя большинство по физическим параметрам, особенно в ловкости и скорости, я уступал в технике и подготовке. Лучшим, разумеется. Мой реальный уровень - крепкий среднячок.
        И вот думается мне, что в этом месте есть все шансы поднять мастерство. Чем не мотивация остаться?
        Третье, над чем я размышлял - чем же занимается подразделение командира. Явно не простые бойцы. Спец операции? Тогда двойная удача, если удастся закрепиться.
        Время близилось к обеду, но за мной так никто и не пришел. Поесть бы... Наверняка тут есть столовая, кафе или даже ресторан. Хотя учитывая, что объект точно военный, то скорее все же первое. Только вот где оно? Ходить по зданиям и стучаться не хотелось. Да и денег с собой не было. Для служащих по любому есть бесплатное питание, но я тут еще никто. Ладно, ничего страшного, ведь можно и потерпеть.
        Устав сидеть на одном месте, я решил прогуляться. Если подумать, то командир с бойцами должны выезжать на машине, добираться до портального узла, там перемещаться, делать свои дела и возвращаться. А значит, они и обратно на машине поедут. Если я не ошибся. Так то и маг пространства их забросить может. Ходили слухи, что беловолосые помогают военным. Ну, а кому еще, собственно.
        Выбравшись с полигона, я нашел основной выезд с территории. Теперь осталось придумать, где разместиться...
        Но случай решил за меня. Показалась машина, где я разглядел за рулем человека командира. А рядом и его самого. Не стал дергаться, спокойно проводил взглядом, разглядывая открывшиеся подробности.
        Среднего размера грузовик, на котором они ехали, имел полуоткрытый кузов. Изначально он закрывался, но сейчас груз мешал. Командир вез с собой труп какого-то монстра. Судя по крыльям - летающего. А учитывая размеры, явно тварь не из последних. Брр... так вот, чем они занимаются? Убивают тварей? И мать меня направила сюда?!
        Не то, чтобы я боюсь. Просто размеры монстра впечатляли. Машина быстро проехала мимо, не дав разглядеть подробности, да и большая часть туловища твари накрыта, но воображение так и дорисовывает свирепые клыки и когти. А может что и похуже. Поговаривают, что раньше, во времена Игры, животные тоже могли прокачиваться и обладали уникальными умениями.
        В силу сказанного, я не понимал, как могу справиться с такой тварью. Ладно маги, но у меня то способностей нет.
        Стоп, стоп... я что, трушу? Поднялась буря противоречивых эмоций, сбивая с толку. Как там учили... наблюдай, не вовлекайся, успокойся и направляй. Никогда эти тренировки с эмоциями не давались. Я часто попадал из-за вспыльчивости в неприятности, мать пыталась помочь, но если переклинит, то все.
        Вздохнув, попробовал разобраться в себе. Нет, это оказался не совсем страх. Скорее я инстинктивно чувствовал силу потенциального противника и опасался. Но при этом злился на себя за слабость. Вот такое противоречие.
        Забавно, но простое наблюдение помогло. Может стоило уделять больше времени тренировкам контроля?
        Машина командира заехала в один из массивных ангаров, которых здесь стояло парочку. Думаю, дальше монстра перенаправят на исследования.
        Мне ничего не оставалось, как вертеться в округе, ожидая, пока заметят и дадут следующие оказания. Пиная камни и строя догадки, я прождал полчаса, после чего из здания наконец-то вышел командир.
        - Пойдем, - махнул он рукой, окинув взглядом. Я же немного покраснел, потому что одежда оставалась чуть влажной.
        Наш путь закончился в довольно странном помещение. Ну, мне оно таким показалось... Не так я представлял офис или базу военных. Открыв дверь, и пропустив меня внутрь, командир прошел следом, двинувшись к одной из дверей.
        Первое помещение, площадью метров пятьдесят, судя по виду, служило чем-то средним между комнатой для отдыха и общим рабочим пространством. Настольный футбол, дартс, какие-то игры, кофейный столик и мягкие кресла контрастировали с рабочими столами и доской, обвешанной стикерами, бумагами и надписями.
        Но больше всего удивила стена, на которой красовалось штук пятьдесят фотографий. Везде одна и та же сцена. Здешняя команда на фоне очередной поверженной твари. Только вот людей на них пять, включая командира, а я видел лишь четверых. Где недостающий?
        Тройка уже виденных нашлась здесь же. Бойцы откровенно отдыхали. Зель развалилась на мягком пуфе. Словно морская звезда, она раскинулась, игнорируя любые внешние факторы. Из ушей торчали наушники, а светлые волосы спадали вниз, что ее нисколько не смущало. На полигоне женщина занималась в толстовке, сейчас же лежала в майке. Осознав, что пялюсь на ее грудь, я быстро отвернулся.
        Только вот кое-что зацепило взгляд - татуировка на плече. Знак мага жизни. Стандартная тема в Ордене. Я как-то обнаружил такую у матери, и пристал с расспросами. В итоге нарвался на лекцию о рангах и традициях магической братии. У каждой дисциплины свой рисунок, но принципы схожи. Есть сердце татуировки, ее центр. Когда маг берет новую ступень развития, то вокруг достраивается узор. Начиная от новичка, продолжая магистром магии. Ранг Зель я рассмотрел не успел, но отсюда точно видно, что она не из последних.
        Новость, что в команде есть маг жизни радует. Очень даже радует. В случае чего не придется ждать помощи. Большой плюс.
        Второй боец, которого звали Риком, когда мы вошли, стоял спиной ко входу, и судя по запаху, готовил на всех бутерброды. Да, в этой комнате нашлась небольшая кухня. Холодильник, пару плиток, шкафчики. На роскошный ужин не хватит, то перекусить - вполне.
        Обернувшись на нас, Рик кивнул командиру, после чего вернулся к готовке. Меня же даже взглядом не удостоил.
        Третий мужчина, чьего имени я не знал, спокойно лежал на диване, прикрыв глаза. Несмотря на беспечный вид, я четко ощущал направленное внимание от него. Ну, хоть у кого-то мой приход вызвал реакцию...
        Командир прошел через помещение и отворил дверь, пропуская в свой кабинет. А ничем другим это не могло быть. Рабочий стол, массивное кресло, которое явно тщательно подбиралось хозяином, фотографии, бумаги. Чувствовалась рабочая обстановка.
        Кабинет в целом выглядел аскетично. Одиноко стоявший стул для посетителей не располагал к дружеским посиделкам. Скупо и функционально. Единственное, что добавляло уюта - несколько растений возле большого окна.
        - Присаживайся, - указал мужчина на стул. - Чай будешь?
        Надо же, гостеприимство. Пить хотелось нещадно, поэтому я кивнул. У командира обнаружился свой небольшой чайник и пару кружек. Видно как раз для таких бесед. Хотя странно, учитывая, что рядом кухня. Ну да чужая территория, чужие правила.

        - Можно тот, что на второй полке сверху? - сказал я.
        Командир скосил на меня взгляд, приподнимая бровь. Что, жалко нормальный чай?!
        - Хороший выбор. Разбираешься в чаях?

        - Не то, чтобы. Просто этот больше нравится.

        - Ясно... А как узнал, что это именно он там стоит?
        Хороший вопрос, учитывая, что спросил я до того, как командир открыл шкафчик с чаем.
        - Запах.

        - Запах? - приподнял он вторую бровь.

        - Да.
        Я немного напрягался, беседуя с этим человеком. Но в этот момент стало смешно. Встретились два немногословных товарища...
        - И насколько хорошо чуешь?
        Я вздохнул. Ну что же... пришло время добавить себе очков. По сути, сейчас начнется серьезный разговор, который и определит мое дальнейшее будущее. Есть подозрение, что выгонять не собираются. Но даже если так, много ли надо, чтобы командир изменил решение? Поэтому, раз уж решил сразу не валить, постараюсь заинтересовать.
        - Достаточно, чтобы знать, что сегодня вы пролили кровь. Причем часть попала на вас. Учитывая тварь в машине, можно сделать вывод, что вы относитесь к ближнему бою. В шкафчике стоит три вида чая. Два земных, и один из пепельного мира.
        Я замолчал, отслеживая реакцию командира. Мой нюх серьезно отличался от людского. Это я знаю точно. Можно и больше выдать информации, но лучше не спешить. Запах штука такая... многое ведает тому, кто умеет слушать. Но не рассказывать же командиру, что у него вчера, например, был секс с женщиной и какие духи она любит? Это уже наглость.
        Видимо, чем-то мой ответ пришелся по душе. Не то, чтобы мужчина улыбнулся или еще как показал потепление отношения ко мне, но обстановка немного расслабилась. Пару очков я себе заработал.
        - Спрашивай, -заварив чай, командир откинулся на кресле.
        Еще один тест? Теперь на сообразительность? Хм... Ну ладно, спросим самое важное.
        - Когда обед и где здесь едят?
        Пару секунд мужчина молча смотрел, а потом усмехнулся. Вот это да, эмоции... Они у него есть.
        - За то, что не устроил тебя - минус мне. За то, что сам не решил столь элементарную задачу - минус тебе.
        Вот так. Признал свою неправоту, но при этом пожурил. В целом, согласен. Задача, если так подумать, и правда простая.
        - На территории есть столовая, где служащие питаются бесплатно. Место покажем и расскажем, что да как.

        - Значит, я принят?

        - На испытательном сроке. Давай прямо, парень. У меня нет особого желания возиться с ребенком. За тебя поручалась мать, убедив, что именно с нами таланты столь юного и эмоционального дарования раскроются максимально, пригодившись общему делу. Но если от тебя будет больше проблем, чем пользы - то выкину, не задумываясь.
        Надо же... самая длинная фраза, которую я слышал от этого человека. А эмоций то сколько - сарказм, откровенное сомнение, недовольство и на закуску капелька раздражения.
        - Задача ясна. Не тупить, схватывать на лету, приносить пользу.
        Командир наклонил голову, как бы оценивая - издевательство это или похвальная степень понимания ситуации.
        - Вот и славно, что понимаешь. Еще вопросы есть?

        - Разумеется. Первый - что это за место. Второй - какие задачи решает команда. Третий - как к вам обращаться. Четвертый - где я буду жить. Пятый - обучение и тренировки.
        Командир закатил глаза к верху, как бы обращаясь к небесам, за что ему такое горе, посмевшее задавать так много вопросов. Ему что, говорить не нравится?
        - Зови меня Берг. Можешь обращаться командир. Лишний официоз я не люблю, но это не значит, что можно вести себя неуважительно. Эта база занимается вопросом отлавливания и уничтожения монстров в мире. Как ты знаешь, после Игры разных тварей появились миллиарды. Большинство за почти двадцать лет сражений истребили. Но это справедливо только к оплотам человечества. Из глубинки иногда вылезает такая дрянь, что приходится срочно решать проблему. Это первое. Второе - периодически появляются новые монстры. Их тоже убивают. Мое подразделение считается одним из лучших и специализируется на поимке самых опасных тварей.
        Последнюю фразу он сказал спокойно, но с гордостью. А еще в его словах звучало обещание проблем, если я тут останусь.
        - Зовут нас охотниками. Думаю не надо объяснять, что это значит? Найти, выследить, уничтожить.

        - А пятерых членов команды хватает для этого? - вставил я вопрос.

        - Не всегда. Если тварь слишком свирепа, то вызываем подмогу.
        Звучит обнадеживающе.
        - На самом деле наша суть в первую очередь не сражения, а именно поиск. Поэтому и называют охотниками. Потому что выслеживаем и загоняем добычу. Но без драк, сам понимаешь, не обходится. Так что лучше десять раз подумай перед тем, как остаться здесь. Время уйти еще есть.
        Я кивнул, принимая совет. Но уходить, разумеется, не собирался. Я что, дурак? Ведь это уникальное место для обучения. Правда, опасное и не дружелюбное.
        - Здесь есть жилые здания. Разместим тебя там. Все, парень, переходишь во взрослую жизнь. Тренировать будут местные учителя, в том числе я с командой. Я тебя оформлю, пропуска дам. Расписание получишь. Сейчас встаешь и топаешь от здания направо. Там увидишь арку между скал. Найдешь жилой комплекс. Он тут один, разобраться не сложно. Здания встроены в стену, но судя по твоим похождениям на территории, ты уже в курсе.
        Я кивнул, сделав вид, что все нормально. Значит, меня отслеживали. Не удивительно, учитывая, что тут военная база. Наверняка обстановка контролируется вдоль и поперек. Остается надежда, что хотя бы мои купания не станут достоянием общественности...
        - Тебе нужен второй корпус. На входе обратишься к дежурному, скажешь, кто ты и от кого. Дальше тебе покажут место жительства. На сегодня свободен. Размещайся. Дальнейшие указания узнаешь позже. Про столовку спроси у дежурного. Обед через час. Ступай.
        Ступай, так ступай. Стараясь не думать о голоде, я вышел из кабинета и прошел через помещение. Как и раньше, на меня так и не обратили внимания. Ну что же... в конце концов, мне нужны не друзья, а учителя.

        ***
        Отступление.
        Когда за парнем закрылась дверь, Берг достал из ящика досье, открыв его в очередной раз. Да, навязали проблему, - подумал мужчина, вчитываясь в строки.
        По успеваемости в школе - выше среднего. Умен, но особого интереса к учебе не проявлял. Физическая подготовка - по параметрам один из лучших в своем возрасте. Вспыльчив, замкнут, делит всех на своих и чужих. Главные причины, мешающие полностью раскрыться.
        Во время зачатия мать была Игроком сорокового уровня. Маг Огня. Отец чужак. Раса - торианец. Славятся воинами и кузнецами. Немногочисленный народ, обитающий в одном мире. На момент зачатия отец был сотого уровня. Способности и характеристики неизвестны. Предположительно заточены на охоту. Оборотень, умеющий адаптироваться и мастерски выслеживать цель. Погиб, защищая главу Ордена, при сражение за город.
        Берг вчитывался в сухие строки, пытаясь понять, что же паренек из себя представляет. Напоминал он дикого волчонка, что не может найти свое место. Но сможет ли мужчина помочь ему в этом? Вздохнув, Берг отложил папку, откидываясь на кресле.
        Поживем увидим. У парня есть месяц, чтобы убедить оставить его.

        ***
        Добраться до цели оказалось просто. Как я и думал, существовала другая, более удобная дорога. Проскочив через мост, я быстро отыскал главный вход и зашел в фойе.
        Осмотревшись, постучался в ближайшую дверь. Оттуда крикнули, после чего я вошел. Как и думал, в помещение оказался дежурный.
        - Кто такой? - сходу спросил он.

        - Торхан. Меня Берг отправил на заселение.

        - Да-да, предупредили уже. Держи, - мужчина достал откуда-то из под стола ключ и кинул мне.

        - А где здесь столовая?

        - В корпусе напротив. Минус первый этаж отведен под нее.

        - Спасибо. А где квартира-то? - помахал я ключом, намекая, что понятия не имею, от какой он двери.

        - Ох... - мужчина поморщился, недовольный, что его отвлекают, - Выходишь. Поворачиваешь налево. Находишь лифт, поднимаешься на седьмой этаж. Твоя - семьсот семнадцатая.
        Договорив, он отвернулся, показывая, что разговор закончен. Что же... человек занят, не буду доставать.
        Сам дом выглядел добротно. Уже со входа встречала в целом уютная атмосфера, но при это чувствовалось, что объект военный. Ну или для военных. Архитектура же типичная для Ордена. Надежность, размах и красота. Думаю, даже это здание, предназначенное для обычной жизни, спокойно выдержит осаду или серьезный магический удар. Я всегда наблюдал некую помешанность на безопасности у жителей. Но сложно осуждать такой подход - мой дом, моя крепость.
        Добравшись до лифта, поднялся на седьмой этаж. Нужная дверь нашлась в самом конце коридора. Походу, меня запихнули в угол здания. Провернув ключ, я вошел внутрь своего нового жилья на неизвестно какое время.
        Так-так... первая комната оказалась чем-то средним между мини-кухней и гостиной. Холодильник, плита и прочая техника, да небольшой стол. Во второй комнате нашлась спальня и кабинет. Не то, чтобы шикарная обстановка, то для новобранца целые хоромы. Радует, что хоть не казарма.
        В квартире ждал сюрприз - пару сумок, где лежали мои вещи. Видимо матушка постаралась. Но получается, все спланировали заранее, раз даже этот вопрос решен. И к чему тогда шоу с проверками? Ладно, не буду ломать голову. По итогу я оказался здесь, и нужно теперь с этим что-то делать.
        Кроме моих вещей нашелся стандартный комплект, который выдается новым жильцам. Постельное белье, одеяло и прочее. Двухспальная кровать порадовала. Непонятно, с чего такое счастье - но не возмущаться же. Усевшись за рабочий стол, я уставился на компьютер. Посмотрим, что здесь.
        После включения загорелся стандартный значок Ордена на экране. Система загрузилась быстро и я увидел девственно чистый рабочий стол. Понятно, наверно для работы и обучения пригодится.
        Душ в квартире тоже нашелся. Обычный такой. Шустро обмывшись и переодевшись, я вышел на балкон. С видом повезло еще больше, чем с квартирой. Высоко, отличный простор. Правда большая часть на скалы, но и вдаль есть на что полюбоваться. Только вот ветерок гуляет, но это мелочи.
        По времени обед начнется через десять минут. Не желая опаздывать, а тем более пропускать, я отправился искать столовую. Как и было сказано, нашлось сие ценное место на минус первом этаже. Даже блуждать не пришлось, благо понятные знаки указывали точный маршрут.
        Столовка не особо отличалась от школьной, только атмосфера более взрослая, да выбора больше. Решив, что скромность здесь излишня, я набрал, что пришлось по вкусу, в первую очередь ориентируясь на запах, и засел за дальний столик.
        Странно, но не так много народу собралось. Зал рассчитан на пару сотен человек, но сейчас пришло от силы сорок. Командира с командой до конца обеда я так и не заметил.
        Закончив, вернулся в квартиру. Такое странное чувство, когда нечем заняться... Но грешно упускать свободные минуты, особенно, когда уверен, что начинаются веселые деньки. Поэтому я отдыхал. Ну как... валялся на кровати, предаваясь размышлениям.
        Через пару часов зазвонил стационарный телефон, удивив тем, что он здесь вообще есть. На той стороне обнаружился Рик, которые сказал включить комп, создать аккаунт и скинуть ему название.
        Решив вопрос, он отправил инструкцию, что делать и план занятий. Покопавшись в системе, я пришел к выводу, что у военных своя сеть для обмена информацией. Начиная от общения, продолжая передачей файлов и постановкой задач.
        На сегодня мне поставили только две - отметиться у интенданта, получить у него форму, да заглянуть в учебный центр, чтобы тоже отметиться.
        Хех... вот и закончилось безделье. Не став оттягивать, я отправился по делам.

        Глава 4. Тяжело в учении

        Интендант оказался стариком, заведающим местным складом. И должен сказать, здесь не только одежда виднелась, но и оружие. Сам склад находился в скале, и пришлось несколько раз спрашивать дорогу, чтобы добраться. Еще один дежурный на входе пропустил без лишних слов, но сомневаюсь, что это беспечность. Скорее - обо мне уже знали все, кому нужно.
        Прошел по коридору и нашел интенданта. За его спиной стояли десятки стеллажей, что уходили в даль и прятались в тени. Говорю же, этот военный комплекс точно выдержит осаду, а то и войну устроить сможет.
        - По какому вопросу? - спокойно спросил мужчина. Вот, видно, что человек расслаблен, а не то, что взъерошенный дежурный.

        - Торхан, от Берга. Отправили отметиться и получить вещи.

        - Стандарт для новичка, правильно понимаю?

        - Да, все верно.

        - Хорошо, держи.
        Достав из под прилавка баул, он выложил его на стол. Ну так, прилично. С запасом, я бы сказал. Но получается, старик ждал меня, раз подготовился. И ведь размеры знает, походу. Откуда? Хотя чего тут гадать. Наверняка есть досье на меня, где подробно расписаны все характеристики. Вот в чем-чем, но в безалаберности Орден нельзя обвинить.
        Закинул вещи домой и бегло разобрал доставшееся. Как и ожидалось, форма на все случаи жизни. От обычных тренировок, до прогулок по городу. Насколько знаю, военные обязаны ходить в мундирах Ордена. Частое явление в нашем городе, учитывая что здесь куда не плюнь - военный.
        Ладно, потом с одежной разберусь, сегодня она мне точно не нужна. С этими мыслями я отправился искать учебный центр.
        Вот это место пряталось будь здоров. Я хорошенько поблуждал, пока наконец-то добрался. Местный учебный центр до школьного, а тем более того, что в трех башнях, сильно не дотягивал, но тоже мог похвастаться передовыми технологиями. Но обо всем по-порядку.
        Нужное место нашлось в скале корпуса, что напротив моего дома. Не придется много ходить. Если дома находились наверху, то учебка пряталась глубоко в горном массиве.
        Я нашел нужный лифт, но обломался. Он не желал реагировать на меня, требуя пропуск. Серьезно у них тут. Пропуска, понятное дело, не было, поэтому я отправился искать местного дежурного. Кабинет обнаружился легко.
        - День добрый. Мне бы пропуск оформить. - вошел я после того, как постучался

        - Добрый-добрый, - ответил молодой мужчина, - Куда?

        - В учебный центр.

        - От Берга?

        - Да.

        - Жди. Сейчас проверю и выдам.
        Через десять минут, убедившись, что я это я, дежурный выдал браслет, внеся информацию в базу данных. Тонкий слой металлической полоски плотно обвил руку и уже через несколько минут перестал напоминать о своем существование. Я с любопытством осмотрел артефакт, но не нашел каких-то деталей. Именно он будет отвечать за распознавание и проход на закрытые объекты. Удобно.
        Вернулся к лифту и приложил пропуск к специальной плоскости. Та мигнула и двери открылись. Интересно, что будет, если я без браслета дождусь выходящего и проскользну. От этой мысли чувство опасности резко скакнуло вверх. Лучше не шутить. Могут и шандарахнуть каким-нибудь убойным заклинанием.
        Спустившись в лифте на пару десятков метров вниз, я оказался в учебном центре. Центральный зал выступал в качестве гостиной. Десятки удобных уголков предназначались для бесед, обучения, да и просто отдыха. Появление новичка заметили и ко мне направился местный начальник.
        - Новенький? - обратился ко мне пожилой, но еще крепкий мужчина. Сразу чувствуется, что маг не из последних. Осанка, взгляд, голос, манера держаться... ну и мундир с соответствующими знаками, разумеется.

        - Так точно, - бодро ответил я.

        - От Берга? Задачи на обучение уже поставлены?

        - От него. Не поставлены, сказали только отметиться.

        - Ясно... Ну пошли хоть покажу, что у нас здесь и как. А потом уходи, нечего тут болтаться без дела.

        - Как скажете, - не стал я спорить.
        Мне устроили небольшую экскурсию и должен сказать, здесь есть чему впечатлять. Так как база занималась истреблением опасных тварей, то специфика учебного места затачивалась именно под стоящие задачи. То есть, здесь не обучали, например, школьным наукам. Нет, здесь преподавали исключительно одно искусство - убивать.
        Во-первых, база данных монстров. Пожилой маг, который представился Василием Петровичем, показал, как именно она работает. Возьмем любую тварь. Есть подробное текстовое описание всей имеющейся информации. Есть фото, в большинстве случаев объект в неживом виде, в том числе препарированные тушки. Есть видео сражений и даже, что самое крутое, голограмма. Правда, не на всех монстров, но на большинство известных.
        Проще говоря, при желание можно получить исчерпывающую информацию, что из себя тварь представляет. Начиная от размеров и типичного поведения, продолжая оптимальным способом убийства. Причем в разных вариантах, в зависимости от состава группы.
        - Это проекционный зал. Его строили с размахом, потому что многие твари внушают размерами. Ты как, парень робкий или есть стержень? - спросил он с прищуром.

        - Есть, - с уверенностью сказал я.

        - Как скажешь. Тогда смотри.
        Маг повел рукой и в центре возникла мерзкая пасть. Зарычав и оскалившись, она бросилась вперед. Не ожидавший такого, я дернулся и споткнулся, завалившись на пол. Мужик хохотал как проклятый, по-настоящему отдаваясь процессу. Даже за живот схватился, так ему весело было. И это начальник учебного центра, почетный маг?
        - Не обижайся, малек. Это проверка для каждого новичка, кто приходит сюда первый раз. Давно их у нас не было, поэтому я не удержал. Без обид?
        Мужчина подал мне руку и помог встать. Я сначала злился, но потом умудрился оценить юмор ситуации. Хотя желание дать в морду тлело в груди еще пару десятков минут. Удержал инстинкт самосохранения. Василий Петрович, отсмеявшись, продолжил экскурсию, показав еще пару десятков монстров.
        И тварей в базе тысячи... Только Земных. А ведь есть еще наемнические контракты в других мирах. И там тоже свой бестиарий имеется. Но как понимаю, это мне не грозит. Уверен, что командир занимается исключительно Землей.
        Во-вторых, знания по тактике и стратегии сражений. Василий Петрович по доброте душевной, не иначе, подробно объяснил, какие требования к любому бойцу Ордена. А это ни много ни мало - отличная физическая подготовка; умение мастерски обращаться с холодным и стрелковым оружием; рукопашный бой; доскональное знание возможностей союзников - магов, воинов и всех остальных; умение работать в группе, начиная от трех человек, заканчивая многотысячным войском. Замечу, что сражаться нужно уметь в разных условиях. Будь-то здание или пустынная местность.
        Не трудно догадаться, на что меня будут натаскивать ближайшее время. Возможно с уклоном в специфику охотников, но все же.
        В учебном центре есть возможность заниматься как самостоятельно, так и записываться на факультативы. Или найти себе учителя. Тут есть список мастеров, достигшее в определенной сфере выдающихся результатов. Например, мастерство выживая в суровых условиях или стрельба из снайперской винтовки. Хочешь учиться у лучшего? Пожалуйста. Возможность есть. Правда, при условие, если сможешь договориться.
        Как сказал Василий Викторович, профессионалы нарасхват и они не любят бездарей. Так что если хочется заниматься, то будь добр доказать, что достоин этого.
        Экскурсия закончилась и меня мягенько выставили вон. Я, конечно, не против покопаться в местных закромах еще, но не спорить же с боевым магом.
        Вернувшись домой, обнаружил новое сообщение с расписанием. Завтра я должен явиться в семь утра на полигон в спортивной форме. До десяти утра тренировка. С десяти тридцати и до часа самостоятельные занятия, чтобы это не значило. Потом обед, снова занятия и вечером тренировка. Графа отдыха отсутствовала.
        Вот и начинаются веселые денечки...

        ***
        Проснуться утром труда не составило. Глаза открылись сами собой ровно за минуту до звонка будильника. Скидываю одеяло, вскакиваю, делаю пару энергичных махов руками, разгоняя кровь, и топаю в душ. Включить горячую, чтобы согреться, а следом холодную, чтобы окончательно проснуться. Повторить пару раз.
        На полигон пришел на десять минут раньше, чтобы наверняка. Самого командира не было, но вот знакомая троица подошла точно вовремя.
        - Ну что, парень, готов? - подошел ко мне мужчина.

        - Смотря к чему.

        - К поту, боли и крови, разумеется. - его лицо исказила добрая и многообещающая ухмылка.
        Шефство надо мной взял Рик, походу решивший задаться целью загонять новичка вусмерть. Ничего особенного, но значительно сложнее, чем я привык. В школе проще было. Ну, да это, считай, взрослая жизнь.
        Первые полтора часа разминка и физические нагрузки. Развитие выносливости, скорости, силы. Стандартный набор. Оставшееся время спарринги. Сначала рукопашка, потом холодное оружие.
        Узнал, как зовут второго мужчину. Геннадий. Самый неприметный тип из компании. Короткие черные волосы, невысокий рост, да худощавое телосложение. Но слабым его называть опрометчиво. В спаррингах он кидал меня только так.
        Забегая вперед, удалось узнать, кто за что отвечает.
        Сила Геннадия в скрытности. В первую же неделю он удивил меня на тренировке, буквально исчезнув. Вот я собираюсь атаковать, а вот его нет и в следующую секунду мир переворачивается. Любимый прием невероятно ловкого скрытника. Зайти за спину и сделать бросок.
        По скорости этот товарищ сильнейший в группе. Видел я, как он проходит полосу препятствий. Глаз не успевал отслеживать движения. Вот он с одной стороны, а через пару секунд уже с другой.
        Рик оказался довольно сильным магом металла. В деле увидеть его пока не довелось, но татуировки на плече врать не будут. Выдающиеся результаты в магии не мешали ему мастерски владеть большинством видов холодного оружия.
        Зель, как я уже знал, маг жизни высокого ранга. Основная поддержка группы. По редким обмолвкам бойцов, она не раз вытаскивала чуть ли не с того света.
        Стоит отметить, что маги разные бывают. Грубо говоря, мирные или военные. Первые занимались преподаванием, научной деятельность, гражданской работой и всем прочим, что связано с мирной жизнью. Военные же, как не трудно догадаться, регулярно сражались. Только не стоит считать, что мирные маги безобидны. Нет и нет, в этом городе мирными были условно. Лишь на фоне военных. Единственное отличие - отсутствие постоянной боевой практики. Так что, прижми любого мага и он даст такого жару, что быстро поймешь глупость нападения.
        А вот командир оставался для меня секретом, как и его умения. Единственное, что знаю - приличная сила.
        Первая тренировка пролетела молниеносно и чувствовал я себя после словно выжатый лимон. Проверка на выносливость от команды? Выдержу ли нагрузку? Надеюсь. Но есть подозрение, что меня наоборот, щадили.
        - Рик, что мне делать на самостоятельных занятиях? - обратился я к самому разговорчивому члену группы. Все они держались на расстояние, но этот хотя бы исчерпывающе отвечал на вопросы. Если они касались дела, разумеется. Он сразу заявил, что если что непонятно или не получается, чтобы я спрашивал. Цена любой ошибки - кровь и смерть. В лучшем случае моя, как он тогда сказал. В худшем - товарищей. Поэтому не должно оставаться пробелов из-за стеснения или глупости.

        - Заниматься, разумеется. Программу, что изучить в первую очередь я тебе скину. Доступ к базе знаний у тебя уже есть. Рекомендую оптимизировать распорядок дня и в оставшееся время взять факультативные занятия. Тебе будут даваться задачи на подготовку. Спрашивать буду я. И поверь, лучше не халтурить.
        Прозвучало это многообещающе. Рик говорил в такой манере, будто ему, что убить меня, что тренировать, одно и то же. В целом нормальный мужчина... вроде, но иногда как повеет жутью. Аж мурашки.
        - Верю.

        - Вот и славно. Подробная информацию у тебя на компе. Свободен.
        Медлить не стал и сразу отправился домой. Принять душ, включить комп, найти файл. Вот чем они удивляли, так оперативностью. С утра точно не было. Как Рик мог скинуть инфу, будучи на тренировки? Тут не то, чтобы задержками не пахло, а наоборот, во всем царило опережение. Причем везде. Задумавшись, я попытался вспомнить, встречал ли за жизнь в этом городе безалаберность. Если честно, то встречал. Среди детей - да. А вот взрослые... нет. Крайне жесткая самодисциплина и уважение к чужому и своему времени. Это вызывает уважение.
        Первая поставленная задача - изучить сорок самых часто встречаемых тварей Земли. Срок выполнения не указан. Хотят глянуть на скорость обучения? Или скорее ответственность?
        Самое приятное, что получив доступ в учебном центре, я мог большую часть информации просматривать прямо с компьютера у себя дома. Только вот никакого готового списка в базе данных не нашлось. Тест на сообразительность? Ну да, логично. Вот тебе задача, иди разбирайся, никто сюсюкаться не будет. Ведь это надо мне, а не им.
        Встал вопрос, а с какой скоростью обучаться. Можно показать действительно свой максимум, но тогда и спрашивать будут с него. А можно показать чуть меньше, оставив зазор для маневров.
        Стоп. Как я уже сказал, обучение нужно мне. Так какой смысл сопротивляться учебе? Значит буду показывать максимум, вздохнул я, и принялся штудировать базу тварей.
        Самым популярным монстром, разумеется, считался мертвец. Когда пришла Игра, большая часть людей Земли превратилась именно в таких типчиков. Миллиарды тварей... колоссальная цифра.
        База данных преподнесла сюрприз... своей дотошностью, глубиной и объемностью. Я впал в ступор, не зная, как поступить. Реальной информации о мертвецах нашлась тонна. Про характеристики я молчу, тут понятно, но вот история, модификации, научные исследования, теории, список основных сражений с ними... Перечислять можно долго.
        Вот и еще одна задачка на сообразительность. Я в какой команде? Охотников. Абсолютно вся информация мне по определению не нужна. Значит нужно выделить самое главное в силу стоящих задач перед отрядом. Поиск и уничтожение.
        Походу архив собирался чуть ли не с первых дней Игры, что удивительно, учитывая царящую в те времена анархию. Информация делилась на две части. Первая описывала мертвецов, как Игровых монстров. Уровни, параметры и прочее. Вторая описывала их историю после исчезновения Игры, и как это повлияло на тварей.
        Неожиданно изучение материалов увлекло меня. Совсем другое отношение, когда от знаний зависит жизнь. Не то, что в школе...
        Изначально люди превращались в мертвецов первого уровня. Поднять его можно было с помощью убийства и получения некой Силы. Про это в городе не знал только... да все знали, чего уж. Даже дети. Я сам не раз думал, какого это, когда можно поднять, например, ловкость с помощью очков характеристик. Но та возможность упущена...
        Первоуровневые мертвецы не шибко отличались по возможностям от обычного человека. А это сильно ниже стандартна, принятого в Ордене даже среди школьников. Но в те времена, стая таких мертвецов считалась опасным противником.
        Если тварь оказывалась достаточно удачливой, чтобы набрать уровней, то со временем могла эволюционировать в другой вид. По этому вопросу хватало множества теорий о причинах той или иной эволюции, но основная гласила, что все упирается в предрасположенность.
        Например, две самых простых эволюции - сила и ловкость. Первый вид монстров, если напирал на силу при сражение, становился тупо сильнее. Второй - ловчее. На первых порах они не шибко отличались от базовой особи, но вот дальше...
        Эволюция в магов или командиров. Уже гораздо опаснее обычных тварей. Командиры, например, обладали способностью собирать и управлять толпой тварей послабее. Причем не от балды управлять, а применяя вполне разумные ходы.
        Но это не значит, что мертвецы считались разумными. На самом деле об этом велись споры до сих пор. Есть разумные монстры и стоит ли их считать отдельным видом или все же нет? Главный аргумент в пользу второго мнения - поголовная кровожадность и тяга к разрушениям. То есть, насколько бы продуманной тварь не была, она все равно стремилась убивать.
        Разновидностей мертвецов насчитывалось несколько десятков. В какой-то момент грань истощалась и снова возникали споры, только уже о принадлежности виду. Чем монстр поднимался выше в силе, тем сложнее отследить корни. Иногда совсем непонятно, как и откуда вылезла очередная тварюга.
        Ситуации усугубилась, когда Игра исчезла. Уровни исчезли, а значит пропал самый простой способ определить степень опасности. Проще говоря, чисто внешне монстр первого уровня мог не отличаться от сотого.
        За время, пока Орден искал решение, пришлось заплатить кровью. Разбор этого вопроса привел к описанию методологии определения силы любого существа.
        Дело в том, что Игроки поднимали уровни за счет Силы. Но когда Игра исчезла, эта энергия осталась. У каждого коснувшегося ее имеется свой источник, в том числе и у тварей. За счет определенных практик и тренировок, бойцы Ордена учились ощущать уровень Силы в любом существе, определяя таким образом степень опасности.
        Стоит ли говорить, что я заинтересовался темой?
        Но время отведенное на занятие закончилось, поэтому жажду знаний победил голод. На тренировки запретили есть или как-то подпитываться, мотивируя это прокачкой выносливости, а после я банально не знал, где достать еды. Обед то по расписанию. Надо этот вопрос решить и забить холодильник, а то не дело. Хорошо хоть позавтракал плотно.
        Как и вчера, обед прошел в одиночестве. После него, отдохнув полчаса, я принялся за дальнейшее изучение материала. Так и прошел день. Вечером отправился на вторую тренировку, которая сначала не сильно отличалась от первой.
        Но вот после разминки, когда пошли спарринги, Рик устроил допрос прямо во время боя.
        - Самый частый тип монстра?

        - Мертвецы, - с запинкой ответил я, так как в это время уходил с линии атаки.

        - В чем их главная опасность?
        Тут я замялся, потому что одновременно отвечать и сражаться оказалось невыполнимой задачей. Да и просто с ответом быстро не нашелся. Рик ждал ровно две секунды... А потом я резко улетел, даже не заметив броска.
        Так и пошло мое обучение. На вопрос, какого... кхм... мертвеца, столь неоднозначный подход, Рик прямо ответил, что, во-первых, для освобождения действий тела от ума, а, во-вторых, чтобы учился быстро соображать в любой обстановке.
        Я снова подзавис, переваривая сказанное. Такое чувство, что эти задачи противоречат друг другу...
        - Что за освобождение?

        - Смотри, - тяжело вздохнул мужчина, - Ты излишне пытаешься контролировать тело. Движения, просчитывать атаки... Это не плохо, но контроль тормозит тебя. Нужно расслабиться. Довериться себе и пусть тело само ведет бой. Встань напротив, покажу.
        Я встал и через секунду получил несильный удар в плечо.
        - Чувствуешь? Ты напрягся, что делать излишне. Давай то же самое, только максимально расслабься.

        - Хорошо.
        Не смотря на легкость задачи, с первой попытки не получилось. Видя летящий удар, тело каждый раз напрягалось в ожидание боли.
        - Вот об этом я и говорю. Слишком много страха, напряжения и желания контролировать. Еще раз.
        Получилось через пару минут. Кулак врезался в плечо, но тело не сопротивлялось и сила удара ушла в никуда.
        - Понял?

        - Если не сопротивляться, то сила удара уходит?

        - И это то же. Но можно пойти дальше. Позволь своему телу самому атаковать. Не как учили, а как получается. Давай сначала медленно.
        Дальше Рик учил на малых скоростях реагировать спокойно и расслабляться. Удивительно, но получилось быстро. Тело как бы само сражалось, а ум завис в каком-то безмятежном состояние, словно не понимая, что происходит и кто у него забрал власть.
        Рик постепенно поднимал темп, и все было хорошо, пока не появлялось напряжение. Как только я думал об ударах или боялся пропустить атаку, то динамика сразу сбивалась. Получалось, что чем расслабленнее, тем лучше сражаешься. Любопытный подход.
        Через полчаса практики Рик возобновил бомбардирование вопросами по теме, жестко наказывая, если я чего-то не знал. Вот она, мотивация к учебе.
        Были мысли сорваться и возмутиться обучением, но чуйка подсказывала, что мне просто укажут на выход. Мол, не хочешь - не заставляем. Поэтому я терпел.
        Не смотря на выносливость, домой я чуть ли не вполз. Единственное, что смогло поднять с кровати - ужин. Вот чего-чего, а голодным после таких нагрузок оставаться опасно. Боль в мышцах то к утру пройдет. При наличие обильного питания, разумеется. Поэтому, собрав волю в кулак, я сходил до столовой, где отвел душу.
        Сон в этот день пришел едва я коснулся подушки...

        Глава 5. Встать в строй

        Рядом со школой собралась толпа подростков. Юные девушки и парни разбивались на кучки вокруг сумок и обсуждали, что их ждет. Через пару минут их внимание привлекли выезжающие из-за поворота автобусы.
        Не сговариваясь, подростки построились в шеренги, освобождая место. Дальше, когда машины остановились, из них выскочили инструктора и стали пофамильно отмечать собравшихся, после чего пускать внутрь.
        - Слушай, Тур. Главное вместе держаться, а то совсем печально будет.

        - Что, тебя пугает жизнь в казармах?

        - Не то, чтобы сильно. Просто вместе веселее, - жизнерадостно улыбнулся парнишка.
        Два друга стояли в строю, переговариваясь и шутя. Широкоплечий Тур и жилистый Грег. Если первый обычно смотрел излишне серьезно, часто хмурясь, то второй обладал завидным жизнелюбием и тягой к авантюрам.
        - Походу мы следующие. Я займу тебе место, если что, - проговорил Грег.
        Мальчишка угадал. Следующими назвали их фамилии. Шаг из строя, отметиться и погрузиться. Процедура продолжалась полчаса, после чего автобусы тронулись и отправились в путь.
        - Как думаешь, куда нас везут?
        Грег, сидящий у окна и подставивший лицо солнцу, со своими пшеничными волосами выглядел одним светлым пятном. На его фоне, черноволосый Тур смотрелся коршуном.
        - Очевидно, что на военную базу. Думаю, раз мы первая партия, то Орден отстроил новый полигон.

        - Звучит здорово. Говорил кто-нибудь сроки, насколько мы там застрянем?

        - А что, уже хочешь домой?

        - Ты же знаешь, я все эти сражения не люблю. - пожал плечами Грег, - это ты фанатик, готовый истязать себя тренировками круглосуточно, а мне другая жизнь по нраву.

        - Да-да, я в курсе. Наука, исследования. Книжный червь, - поддел Тур друга.

        - Эй, если я люблю читать, это не значит, что не могу как следует врезать.

        - Напугал. - усмехнулся Тур. В спарринг он побеждал большинство схваток.
        Автобус выехал за черту города и покатился по направлению к горам. Дети сразу зашептались, обсуждая, смогут ли выбираться домой и будет ли у них свободное время. Дорога закончилась через полчаса, где всех поделили на две группы по половому признаку.
        - Надо потом узнать, где девчонок поселят. - заговорщицки прошептал Грег.

        - Думаешь, у нас хватит времени на гулянки?

        - В смысле? На девушек время всегда найдется. Или думаешь, что я позволю пропадать тебе исключительно на тренировках? Ну уж нет. Это моя обязанность как друга, спасти тебя.

        - Давай сначала заселимся и узнаем, что к чему, а потом решим.

        - И вот чего ты вечно такой серьезный? Это у вас семейное, да?

        - Возможно, - нахмурился Тур, чем вызвал смех.
        Юношей из приехавших набралось больше. Девушек от общего числа составляло процентов сорок. Их увели первыми, в сторону жилых зданий, а вот парней построили в шеренги и повели в другую сторону.
        Первое, что бросалось в глаза - обилие тренировочных полигонов. Это место как бы сходу настраивало на серьезный тон, намекая, что занятий предстоит много и детские игры кончились.
        - Слушай команду, - остановил толпу сопровождающий, - Вы будете жить в комнатах по двадцать человек. Есть два варианта. Первый - я даю вам пять минут, чтобы самим определиться, кто с кем селится. Второй - я сам решу, согласно списку в алфавитном порядке. Что выбираете?
        В ответ раздался стройный хор в поддержку очевидного варианта.
        - Отлично. У вас пять минут. Но если я услышу хоть один спор или любой беспорядок, то этот вариант отменяется. И, кстати, тридцать секунд уже прошло.
        Командующий мужчина демонстративно постучал по часам, после чего вспыхнуло едва слышное перемещение подростков. Ребята прогнозируемо сбивались в знакомые стаи, логично предполагая, что с друзьями жить проще. Они ведь еще не знали, что каждый месяц их будут сортировать по новым группам, чтобы отрабатывать взаимодействие в любом коллективе.
        Справились парни за три минуты, чем заслужили поощрение от командира. Дальше им показали комнаты, выдали расписание занятий и задачи на текущий день.
        - Что там? - спросил Тур у Грега.

        - Отметиться у интенданта, получить форму, зарегистрироваться в учебном центре. Дальше на сегодня свободны. Понимаешь, что это значит?

        - Что же?

        - Что можно идти общаться с девчонками. И даже не думай отмазываться!

        - И не думал. Наладить связи будет полезно.

        - Ну ничего себе. Я смотрю смена обстановки повлияла на твою хмурость. - удивился Грег, внимательно рассматривая друга, - Ты случаем не заболел? А то скажи, отодвину кровать, вдруг заразный.

        - Отвали, - беззлобно бросил Тур, раскладывая вещи в шкафу.
        Обстановка вокруг царила откровенно аскетичная. На каждого парня приходилась кровать, тумбочка, да небольшой шкаф, который делился на двоих.
        - И как тебе наши хоромы? - спросил Тур спустя пару минут, завалившись на кровать.

        - Ну... мм... как сказать. Это не самое лучше, что я видел, и, тем более, далеко не то, что хотел бы видеть.

        - Дома наверно кроватка поуютнее? - стал докапываться темноволосый подросток до друга, желая поддеть.

        - Разумеется. Но думаю это тоже часть обучения.

        - Приучают к суровым условиям?

        - Типа того, да. Вот представь, нас отправят в боевой поход. Будем ночевать где-нибудь в лесу, на голой земле, окруженные врагами, под дождем...

        - Романтика. - мечтательно сказал Тур.

        - Романтика? И это мой друг. Куда же я попал, - Грег не остался в долгу, закатывая глаза к потолку.

        - Ладно, хватит болтать. Пошли отмечаться.
        С задачами мальчишки провозились до вечера, большую часть времени проведя в очередях. Обед, изучение территории, знакомство с коллективом - чем заняться в первый день нашлось. Сейчас же начинался ужин. Тур сидел за столом с едой, дожидаясь, когда вернется его неугомонный друг. Тот сумел потеряться в столовой, куда-то исчезнув. Наконец, спустя долгих пять минут, когда темноволосый парень был готов проклясть товарища, он все же появился.
        - Я договорился, - сходу заявил Грег.

        - Не знаю о чем, но звучит зловеще.

        - Да с девчонками, дурень. Короче, у нас занятия шесть дней в неделю. В эти дни нас с территории не выпустят, да и что-то мне подсказывает, что нагрузки будут такими, что сами не захотим свалить. Но седьмой день - общий выходной. Вот на него-то я и договорился.

        - Это, конечно, здорово... Но когда ты успел? - удивился Тур, потому что не видел, чтобы товарищ общался с девушками. А далеко друг от друга они не отходили.

        - Дружище, мой отец один из лучших ловкачей, а я сын, достойный его. Подумаешь, плевое дело.

        - Снимаю шляпу, - кивнул Тур без шуток, - А что хоть за девчонки?

        - Симпатичные, разумеется. Вон видишь столик? - парень указал, куда нужно смотреть.

        - Темненькая и светленькая? Как мы с тобой? - Тур покосился на светлые волосы Грега. - Специально подбирал?

        - Нет, так совпало.

        - Ладно, добро. Вроде нормальные.

        - Еще бы ты иначе сказал. И вообще, я тут стараюсь, так что не вредничай и будь в выходной готовым.

        - Я всегда готов. Но планируй где-то на вечер. Нужно время с семьей провести.

        - Да понятное дело. Всем нужно.
        Закончив с ужином парни отправились к себе. В правилах, что им выдали в том числе указано, что после девяти вечера шляться по территории запрещено. Особого возмущения это не вызвало, потому что первая тренировка начиналась в шесть утра. А ведь нужно еще перед этим проснуться, привести себя в порядок, да добраться до полигона. Что такое дисциплина знал каждый, поэтому в казарме к десять ночи все уже спали. Вот чего-чего, а прийти в первый день не выспавшимся никто почему-то не хотел.

        Утреннее занятие прошло стандартно. Разминка, бег, силовые упражнения. Следом завтрак. Каждый из детей обладал унаследованной способностью к регенерации, хоть и в слабом виде, поэтому мог быстро восстанавливаться после физических нагрузок, при условие хорошего питания.
        Вторая тренировка прошла тоже стандартно, только уже с холодным оружием. Третье занятие - тактическая подготовка. Ребят загнали в аудитории, где подробно объясняли типичные боевые команды, принципы взаимодействия и тактики. Сейчас же они шли на обед. Целый час на отдых, когда можно перевести дух.
        - О, Тур, смотри. Следующая партия приехала. - указал Грег на череду автобусов.

        - Этих меньше, чем нас.

        - Ага, но человек сто пятьдесят будет.

        - Значит будут привозить партиями, а не всех сразу. Что же, логично. А то бы давка образовалась.

        - Да не думаю, что будет много. Скорее всего только одна партия еще завтра приедет.

        - С чего ты взял? - повернулся Тур к другу, приподнимая бровь.

        - Знаешь, ты умный, но иногда не понимаешь очевидных вещей. - покачал головой Грег, - Нас тут по возрасту собрали. Всех тех, кому выше шестнадцати. А таких от силы наберется сотен пять. В те времена, когда наши родители развлекались, стругая нас, Орден насчитывал не так много членов. Поэтому большая удача, или скорее любвеобильность предков, что нас тут столько набралось.

        - Странно быть самым старшим, среди будущей армии. Чувствую себя первопроходцем.

        - Ага, самые старые и самые слабые. В этом минус того, что мы первые. Во времена нашего зачатия мало кто достиг хотя бы сотого уровня. Поэтому наследственность так себе. Следующее поколение, которым по четырнадцать-пятнадцать лет делают нас только так. Взять хотя бы твою сестру. Маленький гений, что так любит хмуриться.
        Тур поморщился. Грег прав. Софи превосходила его по всем параметрам. Парню пришлось все детство фанатично тренироваться, чтобы удерживать достойную планку. Но жить с осознанием собственной слабости, зная, что просто не повезло родиться на год позже... Это давило на юношу.
        - Я вижу на твое лицо опять набежала хмурость. Хватит болтать, пойдем есть, - сказал Грег, который не смотря на безалаберность, умел чутко ощущать настроение друга.
        После обеда ребята отправились на полигон. Там собрались все сто сорок парней. В этот раз занятия шли без девушек.
        - Это занятие будет чуть веселее, - начал командир объяснять задачи, - В качестве отработки тактики и навыка стрельбы, устроим небольшие игрища. Проходите вперед, разбирайте оружие.
        Мальчишки сразу качнулись вперед, заинтригованные. На стендах ждали разложенными десятки пистолетов.
        - Я понять не могу, это боевой или нет? - спросил Грег друга.

        - Думаю, нам сейчас расскажут, - ответил Тур.
        Взяв в руку пистолет, что сильно отличался от классических образцов огнестрельного оружия, парень покрутил, осматривая. Явно разработка Ордена. Удобная, без лишних деталей, в руку ложится легко.
        - Это полу боевое оружие, - продолжил командир, - Работает на мане. Принцип продемонстрирую на добровольцах, что считают, будто можно спорить, когда командир говорит.
        В этот момент мужчина моментально вскинул оружие и выстрелил в двух мальчишек, которые и устроили шум. Эффект оказался сродни току. Два тела, задергавшись, упали на землю.
        - Не переживайте. Через минуту уцже придут в себя. Об ощущениях от пропадания можете спросить у них, как сямогут говорить. Суть игр, как вы ууже могли догадаться, в дружественных спаррингах. Начнем с взаимодействия троек. Раунд длится пять минут. Каждый участник проведет пять сражений. Новое сражение - новая тройка. За условное убийство противника получаете очко, если умираете - лишаетесь. Есть очки личные, а есть групповые. По итогу будут объявленные лучшие. И да, ребятки, чтобы вы понимали, скоро появится такая замечательная штука, как наряды и дежурства. Думаю не стоит намекать, что у лучших будут привилегии?
        К моменту, когда командир это сказал, двое валявшихся уже встали и вернулись в строй. Удивительно, но никто обиженным не выглядел. Подставились - получили. В принципе, парни считали это справедливым.
        - На полигоне дежурит маг жизни, так что можете не переживать. Но если свернете себе шею, то автоматически окажетесь в самом низу рейтинга. На первый-второй-третий рассчитаться. После этого шаг вперед и марш к своему полигону в порядке очереди. Там вас ждут мои помощники. Они будут отвечать на вопросы, следить за соблюдением правил и выставлять очки. Исполнять.
        Потянулся ручеек парней к своим местами. Всего полигонов насчитывалось десять. Что вполне хватало на всех с запасом. Сначала идет первая партия, пятиминутная схватка, потом вторая. Пять минут на отдых, пока другие сражаются и снова в бой, но уже в другой команде.
        Первый раунд Туру предстояло провести с Грегом и парнем по имени Оскар.
        - Пять минут до готовности! Начинаем по свистку! - прозвучал зычный голос командира.
        Тройка ребят подошла к вдоху шестого полигона.
        - У кого какие идеи? - спросил Грег.

        - Смотри, здесь обычные укрытия разной высоты. В принципе, пространства для маневра не особо много, но нам хватит. Готов спорить, вторая команда пойдем по левому флангу, ибо там удобнее всего. Оскар, как хорошо ты стреляешь?
        Парни были знакомы лишь заочно. Учась в разных классах, они видели друг друга, но близкими знакомыми не являлись.
        - Вполне достойно. А чего ты командуешь? - в голосе звучал легкий вызов и насмешка.

        - А что, ты готов взять это на себя? - Спросил Грег, переглянувшись с Туром.

        - Вполне.

        - Дело в том, что мы с Туром знаем возможности друг друга и умеет прекрасно работать в паре. Ты же нас не знаешь.

        - И? - спросил спокойно Оскар, продолжая с усмешкой смотреть на ребят.

        - Нет никакого и. Либо сражаешь на нашей стороне, как часть команды, либо мы действуем по одиночке, - отрезал жестко Тур, - Во втором случае шансы на победу уменьшаются, впрочем, как и в том случае, если мы продолжим спорить или командовать будешь ты. Решай. У нас осталось три минуты.

        - Какой горячий парень. Хорошо, я с вами, - согласился Оскар, немного побадавшись взглядом.

        - Отлично. Так вот, скорее всего они пойдет по левому флангу. Я бы на их месте двигался группой, прикрывая друг друга. Оскар, твоя задача добраться до центра и устроить засаду там. Приоритетная цель - сдержать. Грег, ты идешь по левому флангу. Встретишь их в упор. Да, я знаю, что сложно, но ты самый верткий засранец, которого я знаю, так что справишься.

        - А что ты будешь делать? - спросил Оскар.

        - Я зайду им со спины.

        - Справишься? - в голосе звучала издевка. Самая капля, что едва слышалась, но Тур интонацию уловил.

        - Увидишь.
        Обсудив детали, парни проверили оружие и приготовились. Через две минуты прозвучал свисток. Как и говорил Тур, вторая группа пошла по левому флангу, где сначала встретила Грега, а потом получила меткое попадание от Оскора, который шустро занял удобную позицию, да так, что никто его не заметил.
        Тур же, только увидев, куда движется противник, сорвался с места и молниеносно пронесся через поле. Ширина его достигала тридцати метров, так что из-за многочисленных препятствий ему удалось остаться незамеченным. Не просто так темноволосый парень считался одним из лучших на потоке.
        А дальше дело техники. Зайдя за спину, Тур убил одного из противников. Второй же, растерявшись от стрельбы сзади, совершил фатальную ошибку. Он встал, чтобы броситься в укрытие, за что получил попадание от Грега.
        Бой закончился за две минуты.
        Соревнования шли еще два часа. За это время Туру довелось побывать в разных командах, и не всегда удавалось выигрывать. Все же, звание одного из лучших не гарантировало победы, да и отставание от большинства по факту было чисто символическим. Мальчишки Ордена считались азартными и приучены к соревнования, поэтому многие дышали по показателям в затылок темноволосому парню.
        Самый интересный поединок оказался, когда Тур сошелся с Грегом. В совершенстве зная повадки друг друга, парни быстро оказались единственно выжившими из своих команд, после чего устроили эпичную перестрелку. Тот редкий случай, когда раунд закончился ничьей. Два друга выстрели одновременно, поэтому не выжил никто.
        Не смотря на царившее напряжение соревнования, собравшиеся парни развлекались во всю. А как иначе, когда можно пострелять в волю, да еще в друзей, тем более, когда они после попадания так смешно корчатся. С одной стороны больно, а с другой отличная мотивация выжить.
        Командир быстро объяснил, что по сравнению с попаданием огненного шара или любой атаки боевого мага, немного судорог - мелочь. А так они лучше любых других способов научатся ценить жизнь. Жестко? Возможно. Но не когда цена ошибки - смерть.
        Не обошлось и без травм. Удалось собрать десяток переломов, растяжений и прочих мелких неприятностей. Имея под рукой мага жизни, любые не критичные травмы исцелялись за десять минут передышки.
        По итогу подсчета очков Тур и Грег вошли в первую десятку лучших, чем сильно гордились.
        Так прошла неделя. Одни тренировки сменялись другими. Им на смену приходили теоретические занятия, которые закреплялись практикой на следующий день.
        Какая сегодня тема? Особенности боя в закрытых помещениях? Отлично. Вот основные команды и принципы движения. Задача - разучить к завтрашнему дню. А утром уже все грузятся, чтобы уехать на очередной полигон. Получить оружие, поделиться на команды и вперед. Что, не знаешь команды? Забыл? Минус очко. Насчет привилегий не шутили. Когда объявили выходной, половина группы осталась, чтобы заняться дополнительными занятиями. Вот вам и мотивация. Хочешь больше свободного времени? Так будь добр впахивать как проклятый, чтобы стать лучшим.
        Грегу и Туру повезло, они были в списке тех, кого в качестве поощрения отпустили домой еще в субботу вечером, с приказом явиться в шесть утра понедельника на тренировку. Ночевать в казарме или нет - их выбор. Но на занятие быть обязательно.
        У последних в списке тоже было свободное время. Все же есть тонкая грань между жесткостью в обучение и излишним рвением. Отдых нужен любого человеку. Тем более ребенку. Но одно дело, когда в распоряжение две ночи и целый день, другое - когда всего лишь половина дня. Только и хватит, чтобы навестить родных.
        Тур добрался домой только под самый вечер. Вроде прошло несколько дней, но стоять у входа было так непривычно, словно отсутствовал несколько лет.
        Не успев дойти до двери, она открылась раньше, выпуская мать, что соскучилась по сыну. Подросток каждый раз удивлялся феноменальной интуиции женщины, которая, казалось, всегда знает, кто где находится или приближается к дому. Туру было неведомо, что сильная магиня природы владела и не такими трюками.
        Вдоволь наобнимав сына, Анастасия проводила его в дом, где быстро заставила стол едой.
        - Я столько не съем, - усмехнулся Тур, радостный от встречи.

        - Ничего, наедайся впрок. Я знаю, что вас там кормят нормально, но все же домашняя еда это домашняя еда. Ну, рассказывай. Как первая неделя?

        - В целом нормально. Жестко, кое-где больно, но местами даже весело.

        - Больно - это ничего страшного. В конце концов вы мужчины, жесткие условия только на пользу.

        - Угу, - пробормотал Тур с набитым ртом, - Я и не жалуюсь. Посмотрим, что будет дальше. Сомневаюсь, что нас допустят до настоящих боевых операций в ближайшее время.

        - В ближайшее - нет. Но вот через год-два, вполне могут.

        - И все-то ты знаешь. Как там мелкие?

        - Да спят уже. Ты же знаешь, у них распорядок. Амалия с Киром носились сегодня во всю.

        - Надо завтра с ними поиграть.
        Брата и сестру Тур любил. Хоть они и были сводные, но это играло мало роли. Озорные близнецы, пяти лет от роду, задавали жару всем домашним.
        - А Френк где? - спросил спустя какое-то время гораздо более прохладным голосом Тур.

        - У него сегодня дежурство. И хватит на него так реагировать. Мы с ним уже семь лет вместе, а ты все принять не можешь.

        - Я принимаю, и рад, что ты счастлива. Но это не значит, что мне нравится нахождение чужого мужика у нас в доме.

        - Во-первых, не чужого. Во-вторых, не мужика, а мужчины. Я понимаю, что ты хотел бы видеть отца, но он исчез много лет назад. Ты уже взрослый, Тур. Должен понимать. Так что проявляй к Френку хотя бы немного уважения, а то расстраиваешь меня.

        - Ладно-ладно, закрыли тему. Постараюсь быть мягче, - сказал Тур, хотя сомневался, что сможет изменить отношение. - Софи-то где?

        - У себя в комнате, где же еще.

        - Мда, и даже не вышла брата встречать.

        - Вообще-то, - сказала мать, - Она у тебя за спиной.
        В этот момент Туру прилетел подзатыльник.
        - Что, совсем расслабился в родительском гнездышке, братец? - ехидство в словах девчонки так и плескалось.

        - Просто я вам доверяю, поэтому не напрягаюсь. Чем ты и пользуешься, сестрица, - мягко ответил Тур, спокойно реагируя на выходку Софи.
        Молчание длилось несколько секунд, после чего они рассмеялись и обнялись. Дети могли ссориться, соперничать, обижаться друг на друга, но при этом они оставались семьей, что ценилось.
        - Рассказывай, как живется на казенных харчах? Вас уже заставляли чистить картошку? - Софи уселась напротив брата, собираясь устроить допрос.

        - Картошку? Откуда у тебя такие фантазии? - удивился Тур.

        - Смотрела старые фильмы, читала книги. Говорят, что раньше военнообязанные должны были чистить картошку и даже... как там было... ах да... драить сортиры.

        - Нет, у нас такого нет. Много тренировок, вот и все. Плюс обучение работе в группах. Ничего особенного. Скоро сама узнаешь. Когда, кстати, ваш поток забирают?

        - Через полгода вроде как.

        - Вам будет проще. Пойдете по проторенной дорожке.

        - Ну да. Все ошибки сделают на вас, а нам достанется лучшее.
        Брат с сестрой еще болтали с полчаса, а потом Тур отправился спать. День все же выдался насыщенный и организм требовал свое.

        Глава 6. Тренировки

        В конце первой недели после вечерней тренировки Берг вызвал к себе. В этот раз он выглядел чуть более дружелюбно. Чуть - это на один градус, если есть такая шкала у доброжелательности. На столе уже стоял чай, который мы пили в прошлый раз.
        - Присаживайся, чего замер. Как тебе у нас?

        - Нравится. - сказал я честно, поднося чашку к носу и втягивая запах.

        - И это все, что скажешь?

        - А что тут еще можно сказать? Тренировки по высшему разряду.

        - Не тяжело? - прищурился Леший.

        - Тяжело.

        - И как, еще не надумал уйти?

        - Не дождетесь. - позволил я обозначить улыбку.

        - Посмотрим, посмотрим. Ты показал хороший темп, но... - он сделал паузу, - Этого мало, чтобы стать лучшим.

        - Что он меня требуется?

        - Удели внимание факультативам. Они этого стоят.

        - С чего лучше начать?

        - В первую очередь - выживание. Это в нашем деле всегда пригодится. Иногда в разные места забрасывает. Был случай, когда неделю тварь ловили. По болотам. Приятного мало.
        Да уж. Могу представить, хоть и видел болота только на картинках. Но там есть вода, а это уже веский довод, чтобы было мало приятного.
        - Если вопросов нет, то можешь идти. И, кстати, у тебя выходной. На сегодня и завтра свободен. В понедельник явишься на утреннюю тренировку, как обычно.

        - Принял.
        Попрощавшись, я поспешно вышел. Уже вечер, и раз уж отпустили, нужно поторопиться и добраться до дома. Только в душ заскочу, а то заявиться потным и грязным не лучшая идея.
        Быстро решив вопрос, я выскочил на улицу и только тут до меня дошло, что нужно еще придумать, как добираться. До города пешком часа три. Понадеявшись на удачу, пошел по дороге и мне повезло. Успел отойти от базы минут на десять, как сзади донесся шум мотора.
        Я вытянул руку и замахал. Мужчина, один из местных, затормозил.
        - Подбросите до города?

        - Запрыгивай.
        Я открыл дверь и уселся. Мужчина вдавил педаль газа и мы понеслись навстречу городу.
        - Ты из новеньких?

        - Да. Неделю, как здесь живу.

        - Ученик Берга? - бросил мужчина короткий взгляд.

        - Типа того. Меня приписали к его группе.

        - Повезло тебе. Леший славный воин.

        - А почему его прозвали Лешим? - этот вопрос беспокоил меня уже неделю, поэтому я не удержался.

        - Ох, парень. Даже не знаю, стоит ли рассказывать. Вроде в той истории ничего такого нет... а, ладно. Думаю, Берг не обидится. Все равно узнаешь. В общем, по молодости, лет пятнадцать назад он ходил наемником в другие миры. И дали им заказ на одного монстра - лешим как раз его и звали.

        - И тот его убил?

        - Да. Но как! - хохотнул мужчина, - Поспорил тогда Берг, что завалит его в одиночку. Это сейчас он спокойный, а тогда нрав буйный был. Ну, его и подначивали еще. В итоге вышел против чудовища с голыми руками.

        - И ему позволили? - удивился я.

        - Ну да, а что такого. Отряд рядом был. В случае чего - вмешались бы.

        - Ясно. И что дальше было?

        - Да все просто. Сразились они с тварью. Берг, как понимаешь, победил.

        - Прозвище дали поэтому?

        - Звучит просто, но ты соли не знаешь. Тварь сильная была. Берг тоже не хлюпик. В общем, бадались они долго. Потом монстр убегать начал. Тот за ним. Потом у твари ярость включилась и уже Берг убегал. Короче, катавасия длилась пару часов. Его группа уже матом ругалась и кричала предложения помочь. Им ведь рядом приходилось бегать. На что Берг с тем же матом отвечал, что, если кто вмешается, прибьет в след за монстром.
        Я честно постарался представить себе картину сражения. И мозг впал в ступор. Выйти с голыми руками на чудовище, загонять его, удирать и не разрешать вмешаться. Да уж, что такое упрямство и безрассудство Берг точно знает.
        - Ты еще монстра не видел. Свирепая тварь и размерами с жирного медведя.

        - Да уж.

        - Вот-вот. Только ты это, лучше молчи. Берг тему не любит. Предпочитает помалкивать о бурной молодости.

        - Хорошо.

        - Тебе куда именно-то ехать? Может подбросить? А то в это время транспорт почти не работает.
        Я назвал адрес и мужчина подвез к воротам родного дома. Попрощались тепло, он пожелал не унывать и держаться на обучение. В гостиной горел свет, поэтому я смело позвонил в дверь. Матушка открыла быстро, словно ждала меня.
        - Наконец-то, - полезла она обниматься, - Проходи скорее.

        - Ты меня ждала что-ли?

        - Конечно. Берг звонил, предупредил.

        - Мило с его стороны. Как дома дела?

        - Тихо, - сказала мать с легкой грустью. - Есть будешь?
        Мы прошли через гостиную, где рядом с креслом на столе лежала открытая книга. А еще я уловил едва заметный запах вина, от чего нахмурился, но решил промолчать.
        - Да, не откажусь. Дома еда лучше, чем на базе.

        - Я так и думала. Наготовила тебе запас, возьмешь с собой.

        - А вот за это спасибо, - искренне поблагодарил я, предвкушая появление пищи в своем холодильнике.
        Пока я ел, мы говорили ни о чем. Матушка спрашивала как питаюсь, как занятия, все ли мне нравится. Я терпеливо отвечал, тренируя смирение. Наконец мать узнала, что хотела и немного успокоилась.
        - А расскажи мне, откуда вы с Бергом знакомы?

        - В те времена, когда Орден только зарождался, все были между собой знакомы. А мы вместе с ним сражались.

        - Веселое было время. И до какого уровня ты добралась, если не секрет? - раньше я это уже спрашивал, но женщина предпочитала отмалчиваться.

        - На момент твоего зачатия у меня был сороковой. Потом, пару лет спустя, я добралась до сотого и на этом остановилась.

        - Чего так? - приподнял я бровь.

        - А того, что сражения и воспитание ребенка взаимоисключающие вещи.

        - Хм... ну да, наверно.

        - Ничего, когда-нибудь ты обзаведешься своим потомством и поймешь. - матушка потрепала меня по волосам, от чего я поспешно увернулся. Ох уж эта дурацкая привычка.

        - А мой отец?

        - Что твой отец? - через лоб женщины пролегли морщины.

        - Какой он был?

        - Он... это сложно объяснить. Мы ведь были не так много знакомы. Мало времени, чтобы узнать друг друга по-настоящему хорошо.

        - И, тем не менее, этого хватило, чтобы сделать меня. - усмешка сама наползла на мое лицо.

        - Поговори мне тут.
        Матушка снова попробовала потрепать меня и я поспешно ретировался. Спать хотелось нещадно, поэтому, попрощавшись, мы разошлись. Я добрался до комнаты, быстро привел себя в порядок и завалился на родную кровать. Не скажу, что в новой квартирке хуже, но родная территория это совсем другое. На базе я не успел еще обжиться, а тут каждый запах изучен вдоль и поперек.
        Сон подкрался незаметно.

        ***
        Лиза убедилась, что сын ушел спать и прошла в свой кабинет, закрыв дверь на ключ. Женщина уселась за рабочий стол, открыла дверцу и потянулась к сейфу.
        Через несколько секунд на стол легла деревянная шкатулка. Бросив взгляд на дверь и убедившись, что она точно закрыта, Лиза потянула крышку.
        В шкатулке лежало два кинжала. Простой формы, они ни чем особым не выделялись. Но это на первый взгляд. Люди, что могли ощущать силу, сразу узнали бы в оружие два мощных артефакта. На них еще лежали фотографии, изображающие молодую женщину и мужчину с серой кожей. Лиза несколько секунд смотрела на них, а потом взяла в руки третий предмет, что хранила шкатулка.
        Обычный листок бумаги. Копия завещания касательно Торхана, что оставил глава Ордена перед своим исчезновением.
        Через долгие пять минут женщина сложила все обратно и захлопнула время.
        - Еще рано, - прошептала она, после чего закрыла сейф и отправилась спать.

        ***
        Я проснулся, скинул одеяло и отправился в душ, чтобы успеть на тренировку. И только когда уже залез под струи воды, вспомнил, что сегодня выходной. Хр...
        Вернулся в постель, но сон решил проигнорировать меня, а тело требовало привычной физической нагрузки. Встал и размялся, после чего отправился завтракать. День пролетел быстро и незаметно. Пообщался с матерью, прогулялся на скалы, да закупил разные мелочи, что скрасят быт самостоятельной жизни.
        Ночевал на базе, ибо вставать придется рано.
        - Ну что, юный падаван, надеюсь, ты набрался сил для нового рывка? - спросил Рик вместо приветствия. Я не понял, что это за падаван такой, но вместо вопросов просто кивнул.

        - Что за новый рывок?

        - Тебе понравится. Первая неделя у нас была разминочной. Сегодня у нас начинается нечто интересное.

        - Что же? - вся поза Рика кричала о подвохе, но любопытство взяло вверх.

        - Будем тренировать решительность.

        - А я разве не решительный?

        - Ударь меня.
        Голос Рика неуловимо изменился и тело сработало на автомате. Рывок вперед и прямой удар в голову. Мужчина ожидаемо увернулся. В начале тренировок он мне уже давал команду ударить и тогда я затупил. Из-за чего болезненно приложился о землю. Это вообще одна из главных особенностей обучения у Рика. Тупишь... и бах. Уже валяешься на земле, пытаясь прийти в себя.
        - А теперь сам мне скажи, - продолжил мой утренний учитель, - Сколько в твоем ударе было решительности?

        - Много?

        - Неправильный ответ.
        В следующую секунду в грудь врезалась ладонь. Я не успел заметить удара, лишь во время полета осознал, что происходит. Тело ушло в перекат, но не выдержало инерции и я покатился кубарем. Пытаюсь вдохнуть, легкие дают сбой и чувствую, что задыхаюсь. Руки хватаются за грудь и с ужасом понимаю, что кости сломаны. В следующую секунду изо-рта бьет толчками кровь.
        Я валяюсь на земле, скрючившись, задыхаюсь и блюю кровью, не понимая, что происходит.
        Через вечность по телу прошла волна прохлады. Кости встали на место и срослись. Внутренние разрывы поспешно зарастали, а в легкие ворвался долгожданный воздух.
        - Живой? - участливо спросил Рик, наклоняясь надо мной и протягивая руку.
        Я дернулся и попытался отползти, до сих пор не понимая, что происходит. Тело била крупная дрожь.
        - Успокойся. Это тренировка.

        - Тренировка?! - изнутри вырвалась злость, в которую перерос страх, - Да ты меня чуть не убил!

        - Успокойся. Рядом с нами Зель. Она тебя и с того света вытащит.

        - Да пошел ты!

        - Походу ты перестарался, - к нам подошла женщины, изучающе смотря на меня.

        - Кинь на него спокойствие. А то парень сейчас совсем разойдется.
        Зель махнула рукой и эмоции как ветром сдуло. Да чтоб вас всех, по инерции подумал я. Злиться больше не получалось.
        - Пришел в себя? А теперь вставай. Хватит вести себя, как ребенок. Подумаешь, пропустил один удар. В бою бывает хуже, парень. Намного хуже.

        - Зачем? - выдавил я из себя.

        - Зачем я это сделал? Тебе честно?

        - Да.

        - Во-первых, показать тебе, что есть настоящая решимость. А то ты вроде бьешь, а вроде нет. Боишься. Себя, ударить, меня. Сдерживаешься. Пытаешься запрятать эмоции. Нет, так дело не пойдет. Пора вырастать. Пора стать решительным. А во-вторых, я проверяю из чего ты сделан. И пока результат разочаровывает. А если тебя ударят в бою? А ты защищаешь товарища? То что? Ляжешь и будешь обижаться?!
        Рик навис надо мной словно гроза. Его голос наполнился металлом и я готов поклясться, что спровоцируй сейчас мага и не только голос наполнится.
        Успокоился он также быстро, как и разошелся.
        - Ну что, готов продолжать тренировку или дать выходной? - его голова наклонилась в сторону, а глаза смотрели с прищуром.

        - Готов. - сказал я, прикладывая все силы, чтобы голос звучал уверенно.

        - Хорошо. Твоя ближайшая задача на два часа - убить меня.

        - Чего?

        - Ну, убить. Не переживай, у тебя это не получится, - усмешка гуляла по лицу Рика, - Но стараться ты должен с максимальным усилием. Понял?
        Мужчина стоял в метре от меня. Вместо ответа я ударил. Рик уклонился на считанные сантиметры от кулака, и ударил по руке, придавая мне ускорение. Ожидаемо. Разворот и второй кулак летит в лицо противнику.
        - И это все? - бросает Рик, - Вся решительность? Бей сильнее!
        В этот раз с радостью чувствую, как внутри распыляется злость. Вкладываю ее в удар и в первые пробиваю блок противника, сбив его на пол секунды.
        - Неплохо. Еще чуть-чуть и перерастешь уровень маленькой девочки.
        Еще немного и злость сменяется яростью. Рик целенаправленно выводил меня из себя. Какая-то часть сознания понимала это, но другая часть, древняя и дикая, требовала крови. Я тяжело дышал, но продолжал атаковать раз за разом, пока полностью не утратил контроль над собой.
        - Отлично! Еще! А теперь вкладывай все эмоции в каждый удар! Выкладывайся! Опять бьешь как девчонка! Вот, хорошо! Почти удалось удивить, а не только разочаровать. Бей! Бей, чтоб тебя!
        Команды впечатывались в мозг. Оскорбления, словно удары кнута, заставляли выжимать из организма ресурсы до последней капли.
        Через неведомо сколько времени я обнаружил себя валяющимся на земле, с разбитыми руками и забрызганным собственными же слюнями. Силы покинули и я лежал, даже не пытаясь пошевелиться.
        - На сегодня все. Ты молодец. - бросил Рик, склонившись рядом, - Не ждал такого результата. Ты превзошел свой предел процентов на двадцать.
        Мозг медленно прояснялся и сказанное еле пробивалось через пелену. Двадцать процентов... преодолел... Я стал сильнее?
        - Но вот с эмоциями беда. Они есть и это хорошо. Но не ты их контролируешь, а они тебя. Это плохо. Научишься направлять их в удар - вырастешь на уровень вверх, как боец. Направление для развития понял?

        - Да.

        - Отлично. Приводи себя в порядок. Дальше тобой займется Зель.
        Ну и начало дня. Добрался до своих вещей и проверил время. Полчаса у меня есть. Как раз перекусить и принять душ. Первую неделю после утренней тренировки шли самостоятельные занятия. Собственно, и сейчас так. Зель займется со мной по факультативу. Будет учить, как чувствовать Силу.
        - Следуй за мной, - бросила она, когда я подошел на тренировку.
        Эта женщина оставалась загадкой. Да чего уж, все женщины оставались непонятными для меня. Просто в последнее время я пересекался только с Зель. По всем расчетам эй в районе сорока лет и это минимум! А выглядит она как молодая девушка лет двадцати пяти от силы. Это сбивало толку.
        Хорошая внешность как раз объяснима. Глупо ожидать от сильного мага жизни чего-то другого. Проблема в моей реакции. Непонятно, какую линию поведения выбрать. То ли пытаться общаться дружественно, то ли как со старшим. Со всеми остальными сохранялась дистанция ученик-учитель, а вот тут я вставал иногда в ступор.
        Зель повела в сторону гор и через несколько минут мы уже взбирались по скалам. Здесь тропа отсутствовала, поэтому приходилось продумывать каждое движение. В трех метрах выше маячила причина, от которой я особенно часто впадал в ступор. Что делать с тем, что мой взгляд постоянно притягивало то, как Зель поднимается, всячески изгибаясь... я не знал.
        Наконец, мы добрались на площадку и моя борьба с самим собой закончилась.
        - Здесь место для медитаций. Ветер отсутствует, как и посторонние звуки. Идеально, чтобы уединиться. Присаживайся поудобнее, да начнем.
        Я незамедлительно сделал то, что просили. Зель уселась напротив, скрестив ноги.
        - Твоя задача ощутить источник Силы. Сначала мой, потом свой. Закрывай глаза и прислушивайся к ощущениям. Сейчас я кое-что сделаю, будь готов это почувствовать.

        - Хорошо.
        Я закрыл глаза и сконцентрировался на ощущениях. Пару секунд стояла тишина, но потом со стороны Зель стало нарастать напряжение.
        - Что чувствуешь?

        - Напряжение. Теперь покалывание кожи.

        - Отлично. Это и есть проявление Силы. Мы освоили детский фокус, но можно пойти дальше. Теперь направь внимание в область солнечного сплетения.
        Так и пошла наша тренировка. Сходу прорыва не случилось и по итогу первого занятия я научился лишь различать интенсивность свечения, когда Зель хотела его показать. А вот в обычном состояние пока было глухо. Если вспомнить, что Силу нужно чувствовать в стрессовых ситуациях, опасных для жизни, то и вовсе удручающе выходит. Учиться мне еще и учиться.

        ***
        Так прошло три недели и испытательный срок подошел к концу. За это время из меня выжили все соки и сегодня дали выходной, который пришелся ох, как вовремя.
        Если брать все время, то первые две недели были терпимы. Тогда я горел энтузиазмом и новизна тренировок подбадривала. Но в какой-то момент появилась психологическая усталость, связанная с возросшей сложностью.
        Каждая минута тратилась на обучение. А то, что происходило на боевых тренировках находилось за гранью добра и зла.
        Раз десять я хотел сдаться, но постоянно выбирал остаться. Еще бы, ведь личный прогресс  виден невооруженным взглядом. Готов спорить, что зайди я сейчас на школьные тренировки и удивил бы обычных своих соперников.
        Как бы там не было, месяц закончился. Вспоминать я его буду с ужасом. Надеюсь, когда-нибудь он сменится благодарностью.
        Я ждал, что Берг сообщит результаты испытательного срока, может даже торжественно примет в ряды группы, но реальность превзошла ожидания. В то утро проснулся от того, что в мою квартиру кто-то проник. Я постарался сохранить спокойствие, так как на территории базы Ордена исключалось появление чужаков, а значит это кто-то свой.
        - Я вижу, что ты проснулся. Поднимайся. У тебя есть две минуты на сбор. Время пошло.
        Голос чужой. Я вскочил и оглядел незнакомца. Первое и единственное, что привлекло внимание - белоснежные волосы. Вот же... В его голосе звучало обещание, которое заставило действовать. Плевать на душ и умывание. Сначала полностью одеться.
        - Держи. Это все, что тебе понадобится. - беловолосый протянул мне рюкзак.
        Я молча взял и установился на него. Две минуты слишком быстро закончились, и мозг пытался лихорадочно просчитать, что происходит.
        - Удачи, - сказал маг пространства и повел рукой.
        В следующий миг меня сжало. Проморгавшись, обнаружил, что нахожусь в совершенно другом мире!

        Да какого... хр... Лешего происходит?!

        Ответа никто не дал.

        Глава 7. Испытание

        Панику удалось задавить быстро. Раз меня сюда заслали, значит это для чего-то нужно. О причинах можно и не гадать - финальное испытание. Провалю - и все, прощай. Выполню задачу - останусь. Наверно.
        С этим понятно, вот только какая у меня задача?
        Мне дали рюкзак, нужно его рассмотреть, но сначала проверка на опасность. Другой мир определялся легко - нету на Земле двух лун. Закинули меня перед самым рассветом, с одной стороны солнце только собиралось взойти, а с другой спутники планеты медленно уходили за горизонт.
        Пепельный мир, хоть это радует. Насколько известно, здесь присутствует лишь Орден, а значит можно выдохнуть. Ситуация не так критична, как показалось сначала. Было бы гораздо хуже, забрось меня в совершенно незнакомое место. А так... прорвемся.
        Вокруг горы да немного леса. Где-то далеко вверху виден снег, но сомневаюсь, что мне туда. А куда тогда?
        Открываю рюкзак и сразу вижу записку.
        Ты на испытании. Задача - выжить и добраться до нашей базы, что на Земле. Внутри запас еды и воды на сутки. До ближайшего города минимум три дня, если идти прямо. Удачи.

        P.S. Иди в сторону восхода.

        Я перечитал запуску несколько раз, не веря. Это что за жесть такая?!
        - Хоть бы оружие дали, - возмутился я в слух.
        Сзади что-то звякнуло, от чего я подпрыгнул и развернулся. Никого. Только рядом с деревом стоит меч и перевязь с двумя ножами. За мной следят или случайность? Чутье молчало. Я повел носом и прикрыл глаза, концентрируясь. Нет, здесь если и были люди, то очень и очень давно. Значит, не следят.
        Знал бы, что так будет, проснулся бы раньше и как следует наелся.
        Горестно вздохнув, отправился вперед. Если Берг собирался устроить тяжелое испытание, то сильно просчитался. Где находится ближайший источник воды я уже учуял. Запахи зверей здесь тоже присутствуют. Уж не знаю, насколько они опасны, но разжиться едой есть возможность - а это главное.
        В рюкзаке у меня лежал миниатюрный котелок и зажигалка, так что испытание представлялось легкой прогулкой. Единственное, что смущало - сам мир, в котором я оказался.
        Пепельный, как его исторически называют. По слухам или скорее легендам, именно здесь глава Ордена обрел силу огня и начал свой путь лидера и великого мага. А то, что он великий считалось общепринятым фактом. Помню, как другие дети в детстве хотели походить на своего бога-защитника и придумывали разные игры, где эта роль считалась почетной. Я тоже несколько раз играл, чего уж. Правда, это было редкостью - большую часть времени старался держаться в стороне. Как-то не заладилось у меня с друзьями...
        Этот мир считается пепельным, потому что больше сотни лет назад он был почти полностью уничтожен. Даже сейчас, стоя в горах и наблюдая открывший вид, я видел вдалеке выжженные пустыни. Состоящие, как поговаривают, из пепла и праха. Впрочем, я скоро в этом удостоверюсь сам.
        Земляне основали на данные момент три города-форпоста и постепенно восстанавливали мир, но это мелочь в рамках целой планеты. А теперь остановимся и немного подумаем, сколько неизвестных опасностей может хранить место, где сошлись в колоссальной войне две цивилизации, в следствие чего одна из них была уничтожена...
        Проще говоря, есть все шансы нарваться на мощную тварь. Но есть и плюсы. Я могу разжиться Силой. Но это лишь предположение. Я слышал, что раньше, когда Игра еще существовала, именно так повышали уровни. Убиваешь врага, из него выходит сгусток и направляется к тебе. Если враг равен или сильнее, то получаешь повышение способности и уровень.
        Зель на лекциях подтвердила, что возможность сохранилась для бывших Игроков, но никто не знает, как она поведет себя на нас, детях. Возможно, я стану первым, на ком это проверят. А значит у моего испытания гораздо больший смысл, чем показалось вначале.
        И не понятно, как относиться, когда становишься участником эксперимента.
        Ладно, нужно выбираться, а там посмотрим, что и как.
        Пристегнув меч и разместив ножи, чтобы удобно выхватывались, двинулся в указанную сторону. Пойду к ближайшему источнику воды. Там и зверье можно половить, и напиться. Добрался минут за двадцать. Типичная гордая речка, у нас в долине такие есть. Вода настолько холодная, что сводит зубы, но это мелочь.
        Если судить по увиденному пейзажу, то за несколько часов доберусь до пустынной местности, а значит с гор нужно выйти, предварительно пополнив запасы.
        Пришло время охоты.
        Первое же выслеженное животное заставило отнестись к испытанию совсем иначе. Не знаю, как эта тварь называлась, но выглядела она как медведь мутант переросток. Я вознес молитву богу защитнику за то, что заметил опасность за несколько сотен метров.
        Настоящая машина смерти этого леса шла в развалку вдоль речки, что-то в ней высматривая. Я счет самым благоразумным сдать назад, обойти опасное место и устроить легкую пробежку, чтобы точно выйти из обзора этого монстра.
        Да как Бергу пришла в голову мысль меня сюда отпустить?! Не, я понимаю, отправить в поход это еще нормально. Но вот так, забросить туда, где водятся туши с меня ростом, и, судя по пасти, способны разорвать за один присест? Увижу Лешего, все ему выскажу.
        Таким нехитрым образом я выплескивал стресс. Глобальные планы встреча с чудо-медведем не меняла. По-прежнему нужно найти живность, чтобы обзавестись мясом.
        Удача улыбнулась через пару часов блужданий. Я выследил выводок каких-то птиц и смог подбить парочку броском ножей. Освежевал туши, спасибо взятым урокам выживания, развел костер и обжарил мясо. Отлично, теперь у меня есть запас еще на сутки. А если растягивать, то и на двое. Но это как пойдет. Что за путь ожидает впереди - неизвестно. Если придется сражаться или не дай защитник, я буду ранен - то возникнет сложность с едой. Но и задерживаться дальше опрометчиво. Можно, конечно, устроиться жить, но как-то не хочется. Спальник и палатку мне не дали, жмоты.
        Скоро добрался до конца леса. Он постепенно редел, а потом, будто отрезали. Вот зеленая трава, а вот сделай шаг и окажешься на выжженной земле.
        Набросав для себя ориентиры, я двинулся вперед и вскоре прочувствовал, почему мир называется пепельным. Причина банальна - под ногами этого добра хватало. Боюсь представить, насколько разрушительно была война, чтобы сотворить такое.
        Еще через пару часов, когда я почти осатанел от скуки и однообразия местности, впереди показался он.
        Скелет.
        Самый настоящий, чтоб его, скелет! Я на всякий случай протер глаза и похлопал себя по щекам, а то мало ли, вдруг солнце голову напекло. Но нет, фигура продолжала брести. В его руки виднелся ржавый меч, который он волочил по земле.
        Да уж... Я читал про них. И даже фото разглядывал. Но этот экземпляр выглядел особо жалко. Я вспоминал, что знаю. Некоторые экземпляры могли добираться до шестидесятых-семидесятых уровней, но выглядели на порядок лучше, чем это отребье. Тут же от силы десятый.
        Но вот загвоздка. Уровень ни о чем мне не говорил, так как не с чем сравнить. Нет точки опоры. По фото, видио и описанию можно лишь приблизительно прикинуть уровень опасности. Но практика есть практика. Поэтому...
        Я выхватил клинок и заскользил легкой походкой вперед. Зашел со спины, и подкрался на дистанцию в пару метров. Скелет продолжал идти, как ни в чем не бывало.
        Пользуясь случаем, вспомнил все, чему учила Зель. Напрячь ощущения, сконцентрироваться... Через минуту изучения убедился, что в скелете есть Сила, но в сравнение с той же магиней ничтожно малое количество. Действительно, не выше десятого уровня.
        Клинок попал точно в область шеи, перерубая позвонок. Черепушка отлетела в сторону и покатилась по земле. Тело упало. А теперь самое интересное... Я вглядывался, как только мог, но сгустка не заметил. На всякий случай подошел и поводил руками над телом. На секунду мелькнуло покалывание, но я так и не понял, по-настоящему это было или показалось.
        Что же, первый опыт можно считать удачным.
        Победа воодушевила, хотелось опробовать силы еще на ком-то, но в округе царила тишина. Я двинулся дальше.
        Солнце припекало и, когда взошло в зенит, я нашел укрытие в скалах, которых здесь хватало, пережидая самое пекло. Заодно перекусил. Надеюсь, мне еще попадутся источники воды на пути, а то придется туго.
        Так и случилось. Ближе к вечеру путь преградила река, шириной в десяток метров. Если честно, то пить из нее было страшно. Но я справился. Сначала один глоток, потом выждать двадцать минут. Ну, а после того, уже напиться как следует и пополнить запасы.
        Когда стоял у берега, метрах в четырех водная гладь пошла волной и я поспешно отбежал подальше. Это резко усложнило проблему. Ширина реки метров десять, а если в ней есть неизвестные твари, то крайне опасно туда соваться. А брода в ближайших окрестностях я не видел...
        Остается только идти вдоль реки, в надежде, что повезет. Решил, что дам себе полчаса, и если ничего не найду, то буду думать, как с наименьшим риском переплыть.
        Единственное, что встретилось на пути - разрушенный мост. От него осталось только два края, что не облегчало задачу, а скорее усложняло. Здесь шли вместо пологих склонов жесткие обрывы, поэтому я решил пойти еще дальше.
        В итоге лучшим вариантом для переправы так и остался самый прямой и очевидный - вплавь. Стремно как-то... Но бродить вдоль реки неизвестно сколько тоже не выход. Поэтому я нашел самый узкий участок разбежался и... спокойно преодолел препятствие. Выбежав из воды, отошел подальше и огляделся. В реке точно кто-то есть. Я видел, как на глубине плавают мутные тени и остается лишь благодарить бога-защитника, что уберег от опасности.
        Солнце клонилось к горизонту. Жаль, что вещи по всей видимости просушить не успею. Нужно искать укрытие. Еще часа два-три у меня точно есть, а дальше лучше найти тихий угол. Ночью, конечно, проще двигаться, ибо жара уходит, но и шанс нарваться, а то и банально заблудиться повышается.
        Повезло. Через час хода нашел подходящее здание - наследие от цивилизации, что раньше здесь жила. Полуразрушенное, оно, тем не менее, достаточно сохранилось, чтобы приютить одинокого странника.
        Рядом еще нашлись сухие деревья, которые я быстро наломал. Часть пойдет для костра, часть для защитного периметра. Ну, это я так его назвал. Разбросаю сухие ветки, если ночью кто сунется, то услышу хруст и проснусь.
        Когда забрался на второй этаж, то задумался, разводить огонь или нет. На одной чаще весов тепло и горячая еда, на другой - возможность привлечь внимание к своей скромной персоне. Победила жажда комфорта. Спать во влажной одежде на голом камне тоже чревато, в том числе для моего усиленного организма.
        Огонек развел небольшой, как учили, чтобы было минимум дыма и света. Больше беспокоил запах, но, насколько мне известно, в этих краях не обитают твари с хорошим нюхом. В основном скелеты и прочая нечисть.
        Наделал углей и лег спать. Сон пришел моментально, хоть и казалось, что спать в таких условиях невозможно.
        Разбудил шорох.
        Сначала пробудилось сознание, а потом я открыл глаза. Темно, хоть глаз выколи, лишь едва тлеющие угли дают слабое освещение. Глаза адаптировались к полумраку и я увидел его.
        В одном из пролом стояла фигура, отдаленно напоминающая волка. Словно сотканная из теней, ее контуры плыли и лишь два глаза, что сродни тем углям в костре, внимательно смотрели на меня, сохраняя четкость.
        Я замер, не в силах пошевелиться. Мозг кричал об опасности, а интуиция наоборот, молчала. В какой-то момент я моргнул и фигура исчезла. Что за наваждение?
        И никаких запахов, будто здесь никого и не было...
        В следующий раз проснулся утром. Не помню, как уснул. Вспомнил о ночном происшествие не сразу, и долго думал, что это было. Сон или явь? Не исключаю, что мое воображение расшалилось. Проверил тщательно следы вокруг здания - ничего. Ветки лежали так же, как я их и ставил. Мистика...
        Я сориентировался по солнцу и отправился дальше. При свете дня показалось то, что скрывалось ночью. Вдали лежали руины города. Вот это да! Внутри сразу проснулся интерес и азарт. Идти по городу круче, чем по выжженному то ли пустыне, то ли полю, то ли еще чему.
        Добрался за пару часов. За это время энтузиазм угас и я входил под тени едва стоящих зданий с холодной головой и аккуратностью. Зрелище поражало и пугало одновременно.
        Высотные здания кое-где совсем обрушились, но меньшая часть из них сохранила прежний вид. Только вот даже думать не буду, чтобы туда заглянуть. Город произвел впечатление хрупкости. Казалось, плюнь не осторожно, и он сложится, будто карточный домик.
        Первое приключения нашло меня через пару сотен метров, как я вошел в город. Тройка скелетов, что брела по улице. С виду - чуть более достойно выглядящие, чем виденный вчера противник.
        Сходу атаковать я не стал. Уж что-то, а понимание, что перед любым боем нужно тщательно думать Рик в меня вбил. Буквально вбил. Сколько раз я прикладывался об землю за опрометчивость и не счесть. Ничего, когда-нибудь я превзойду своего учителя и надеру ему зад.
        С этой мыслью я обежал округу и удостоверился, что мы одни. Так же прикинул пути отхода, а то мало ли.
        В итоге добегался до того, что твари заметили наглеца. Они подняли мечи и бросились вперед. Двигаются чуть быстрее, чем обычный человек, оценил я и выхватил клинок.
        Меньше, чем через минуту противники лежали грудами костей на земле. Да уж, бойцы из них слабые.
        Я и в этот раз вслушивался в ощущение Силы и как казалось, смог заметить едва заметные сгустки. Когда поднес к ним руку, то снова ощутил покалывание, чуть более явное. Получилось?! И что теперь с этим делать?!
        Вот же... дурак! Как чувствовать силу узнал, а что с ней делать - нет. Умных мыслей в голову не пришло, поэтому двинулся дальше.
        Пробовал замерять,   появились  ли   какие-то  изменения,  но  если  и  да   -  то   крайне  незаметные.   За   следующие   четыре   часа   я  обошел  половину  города. Причина основных задержек - завалы и все те же скелеты. Их здесь встречалось не то, чтобы много, но хватало. Я поймал еще девять и благополучно с ними разобрался. Легко как-то выходит. В мыслях я представлял напряженные бои, реки крови, опасных противников... а реальность оказалась... хр... скучной. Зато смог оценить качество подготовки. Ее с избытком хватало на слабых тварей. Понятное дело, что встреться противник серьезней и я бы заговорил иначе, но победы есть победы. Я смог по достоинству оценить успехи и понять, что напряжение последнего месяца пошло во благо.
        Благодушное настрое мне обломали под самый вечер, когда я задумывался над поиском укрытия. По улице, где шел, встретился новый противник. Кажется, их называют гвардейцами. Тот же самый скелет, только в черной броне, которая опутывал тело, словно чешуя.
        Интуиция сразу встала на дыбы, предупреждая об опасности. Хотел серьезного противника? Получи и распишись.
        Тварь засекла меня метров за пятьдесят и вполне резво кинулась сходу в бой, обнажив черный клинок, что внушал страх одним своим размером. Я вытащил меч и встал в стойку. Посмотрим, чего стоит эта жестянка.
        Гвардеец на бегу взмахнул клинком и я рухнул на землю, пропуская над собой силовую волну. Сзади донесся звук разрываемоего от взрыва камня. Я же вскочил и перекатился, уходя от лезвия меча, что мелькнул в опасной близости.
        Короткий обмен ударами и я понимаю, что уступаю как и в силе, так и в скорости. На секунду мелькнула паника, чем и воспользовался гвардеец, впечатав металлическую ногу мне в живот. Отбросило в разлом здания, где я перекувыркнулся назад, вскочил и... дал деру.
        А как иначе. Это точно противник мне не по силам. По крайней мере без подготовки и в прямом столкновение. Я отчетливо слышал, как жестянка через пару секунд рванула следом. Не надо оборачиваться, чтобы понять, какая дистанция нас разделяет. Эта тварь слишком шумная и уши четко улавливают, где она бежит.
        Забегаю в ближайшую высотку, в которую зарекся заходить. Перепрыгиваю через завалы, какой-то мусор и прочий хлам. Где-то тут должна быть лестница. Удача улыбнулась еще раз и я вбегаю на второй этаж, а следом и на третий. Монстр грохочет за спиной на расстоянии десятка метров. Шустрая тварь. И наверняка не знает, что такое усталость.
        На четвертом этаже ждал тупик и обвал. Выбегаю на этаж и ищу тот самый пролом, что видел с улицы. Часть стены отсутствовала, торчали балки, куски камня и прочего строительного мусора.
        Я выбежал на край и искал выход. Если прыгать, то лететь метров десять. Точно убьюсь. Солнце уходило за горизонт и тени сгущались. Из них то черный гвардеец и вышел. Он шел победно, понимая, что загнал жертву и ей некуда бежать.
        Тварь сильнее, но это не значит, что способна потягаться в интеллекте.
        Гвардеец замахнулся клинком, под который я успел поднырнуть. Мир словно замедлился, столь четким стало восприятие. Силовая волна ушла в пол, подкашивая и без того едва держащуюся конструкцию.
        Я успел зайти за спину и... толкнул. Гвардеец весил добрую сотню килограмм, но пошатнулся и сделал несколько шагов вперед. Я же подпрыгнул и ударил двумя ногами. Глупый прием, но в этот момент ничего лучше в голову не пришло.
        Впрочем, хватило. Пол окончательно обрушился и полетел вниз вместе с гвардейцем. Меня тоже затянуло, но я успел схватиться рукой и сейчас висел, цепляясь кончиками пальцев за выступ.
        Раскачиваюсь и прыгаю на третий этаж. А теперь бегом к гвардейцу. Когда добрался, тот оказался вполне живой и пытался выбраться из под завала, что получалось слабо. Ноги ему придавило основательно. Черный клинок тоже где-то потерял.
        Следующие пять минут ушли на тупую рубку. Тварь активно сопротивлялась, умудряясь отбивать атаки голыми руками. Финальный удар пришелся четко в череп, раздробив его до основания.
        Где стоял, там и сел, с усталостью смотря на поверженного противника. Да уж... прошелся по самой кромке. Наградой стал ярко выраженный сгусток Силы. Он вылетел из тела, зависнув в метре над ним. Куда-то уходить сгусток не собирался и просто пульсировал.
        Я завороженно смотрел на то, что так давно мечтал увидеть. Вот оно... воплощение величия Игроков. То, о чем так мечтают многие.
        Протягиваю руку медленно, опасаясь и не веря в происходящее. Как только кончики пальцев приближаются, сгусток двигается к ним и втягивается в кожу.
        Тело пронзает боль и в глазах темнеет...

        Глава 8. Вернувшись домой

        Очнулся я валяющимся среди обломков здания и не сразу понял, что происходит. От резкого движения поднялась пыль и округу огласил смачный чих. Где-то встрепенулись птицы, потревоженные столь наглым образом.
        Осматриваюсь и вижу останки от гвардейца. Ах вот оно в чем дело... Получается, это меня от впитанной силы так шарахнуло. И почему никто не говорил, что это бывает больно? В теле, казалось, выворачивает каждую клеточку, а любое движение заставляет морщиться.
        Собираюсь с духом и дотягиваюсь до рюкзака. Вода и еда делают свое дело, помогая восстановиться и прийти в себя. Лежу так еще минут десять, а потом встаю.
        Нужно уходить с опасного места. Во-первых, может что-нибудь обрушиться сверху. Во-вторых, на огонек может заглянуть недобрые друзья мертвого гвардейца. Нашумели мы знатно. Если судить по солнцу, то провалялся я минимум час или два. То, что жив до сих пор - чудо, не меньше.
        Ночевать остался в городе, предварительно найдя источник воды. Очень уж хотелось продолжить охоту на скелетов. Гвардейцев ну их, если встречу то буду обходить стороной. Ночь прошла тихо, а на утро я смог поохотиться на местных птиц, что пришли на водопой. Свежее мясо придало сил и подняло настроение, так что за тварями отправился воодушевленным.
        Но вскоре мой пыл охладила суровая реальность. Скелетов здесь было не то, чтобы много, скорее наоборот. До обидного мало. К вечеру я нашел только пятнадцать и благополучно с ними расправился. Пожалуй, завтра отправлюсь дальше, а то как бы не получить нагоняй за задержку.
        Кроме скелетов и гвардейцев в городе нашлись и другие представили монстров. Правда, окончательно мертвые. Останки я встретил в центре, и складывалось впечатление, что в свое время здесь разразилось настоящее побоище с активным применением магии.
        А нашел я костяк самого настоящего то ли динозавра, то ли дракона, то ли еще бог знает кого. Сначала струхнул, увидев двух махин, что валялись грудой костей, но потом сообразил, что они окончательно дохлые. В силу того, что большая часть тел разрушена, ага.
        Устав гулять по однообразной разрухе, я отправился на ночлег, а утром продолжил путь. Что сказать, путешествие неожиданно закончилось быстро. Уже к вечеру я натолкнулся на следы людей. На горизонте медленно вырастала полоса леса, контрастируя с остальным пейзажем. Работа магов природы и леса, сразу чувствуется.
        По случаю находки решил продолжить идти и до первых деревьев добрался в глухой ночи. Там же и заночевал. Вот где-где, а здесь я мог быть уверен в относительной безопасности. Разве что животное какое нападет. Скелетов и прочую нечисть отгоняла магия леса.
        Спать на мягкой траве в сравнение с голыми камнями оказалось несравненно приятнее. Да и с остальным проще. Дрова легко нашлись и я согрелся, поев горячей пищи.
        На утро рассмотрел находку получше. Выглядела она как широкая полоса зелени, метров триста в ширину. Насколько мне известно, маги природы выезжают сюда практиковаться и постепенно озеленяют весь мир, что идет ему однозначно на пользу.
        Но деревья это мелочь. Здесь умудрились создать целую экосистему чуть ли не с нуля. Вчера не обратил внимание, но когда я зашел под своды деревьев, то сразу почувствовал множество запахов. Где-то ухали птицы, в траве кто-то бегал и ползали различные насекомые. Я далек от ботаники, поэтому могу лишь сказать, что лес более, чем живой и это прекрасно. Особенно, после пейзажа выжженных пустынь и мертвых городов.
        Прямо по центру шла метровая тропинка, уходящая вдаль. Еще один приятный бонус. Теперь остается идти только вперед и когда-нибудь я доберусь до города.
        Через час гуляний по свежему лесу, что разительно отличался от иссушающей пустыни, радуя прохладой, ветер донес запахи костра и еды. Я замер, прислушиваясь к порывам воздуха. По идеи, здесь могут быть только свои, лояльные к Ордену люди, а значит можно расслабиться. Но, тем не менее, сохранил бдительность и, пригнувшись, пошел между деревьев, оставаясь в тени.
        Минут через десять обнаружил источник запахов. Возле родника расположилась группа людей и, если прислушаться, понятно, что они отдыхают и веселятся.
        Выходил медленно, специально хрустнув веткой, чтобы услышали и прореагировали на появление спокойно. Не смотря на явную праздность посиделок, засекли меня сразу. Разговор смолк, а тройка силуэтов перестроилась, ожидая, когда я покажусь. Медлить не стал и вышел на обозрение, встретившись с группой парней.
        - Вот кого-кого, а тебя, серый, я не ожидал здесь увидеть.

        - И тебе не хворать, лысый.
        Говорившего звали Филгран. Он, как и я, полукровка, только вот другой расы. Той, что раньше жила в пепельном мире.
        - Да уж... ты здесь какими судьбами? - спросил парень, спокойно прореагировав на мое обращение.

        - Прохожу испытание. Вот оно почти закончилось.

        - О как, круто, - парни заинтересованно переглянулись, - Ты это... присаживайся. Или спешишь?

        - На отдых время найду, - улыбнулся я и прошел к костру.
        С Филграном мы знакомы по школе. Дети Земли и пепельного мира жили и учились у себя на родине, но в рамках налаживания отношений часто заглядывали к нам. Да чего уж, они, можно сказать, жили на стыке двух миров. Что вполне легко, когда в шаговой доступности есть порталы.
        Тройка парней в целом походила на людей. Как и я, мы не особо отличались, но характерные детали присутствовали. И первая бросавшаяся черта - отсутствие волос на голове. Росли они у них крайне медленно, насколько мне известно. Это сильно выделяло их расу, что, в какой-то степени, объединяло меня с ними больше, чем с людьми.
        Это одна из причин, почему мое обращение восприняли спокойно. Назови их лысым обычный человек, могло и до драки дойти. Видел я, как пару лет назад завязалась драка толпа на толпу в школе. Знатный тогда махач вышел, я тоже вписался, поддержав пепельных из чувства солидарности. Ну как... к зачинщику со стороны людей имелся счет, так что я скорее воспользовался подвернувшимся случаем.
        Вот так чужаки и развлекаются на Земле, мелькнула ироничная мысль. Даже не знаю, что хуже - жить на своей родине, знать, где твой дом, но при этом видеть, что он разрушен до основания или оставаться одиночкой без племени.
        - Вы тут сами какими судьбами? - задал я вопрос, нарушив молчание.

        - То ли отдыхаем, то ли прячемся. Когда ты ломился через лес, думали, что это наставник нагрянул, - усмехнулся Филгран, - Среди наших ходят слухи, что начинается серьезное обучение? Это правда?
        Три пары глаз уставились на меня, ожидая ответа. Я окинул их еще раз взглядом. Специальные костюмы, подходящие для работы в пустыне. С самых ранних лет дети пепельного мира помогали в его восстановление, что являлось одной из основных задач коренных обитателей. Возглавлял их легендарный Наставник. Его так и звали, так что не стоит путать с обычными наставниками.
        Сами же парни особо ничем не выделялись. Крепкие, жилистые, первое время непривычно смотреть на их лысые черепушки, но потом привыкаешь. Отдельно в глаза бросаются сбитые костяшки и мозолистые руки. Подготовка от наших школ у них ничем не отличалась. Собственно, обучение было одним и тем же, просто в разных мирах.
        - Да, правда. Я один из первых, кто пошел на обучение. Насколько знаю, дальше это будет массово. Разумеется, с учетом возраста.

        - И как оно? - подался вперед Филгран.

        - Жестко. Тяжело. Круто. Меня забросили здесь в горах с заданием добраться до базы на Земле.

        - Через город шел?

        - Да.

        - И что, видел скелетов?

        - Разумеется. Даже перебил пару десятков. Они дохлые и не оказывают достойного сопротивления. А вот черный гвардеец...

        - Только не заливай, что его тоже видел.

        - В смысле? - мой голос наполнился возмущением, - Я его еще и прикончил.

        - Слабо верится, - нахмурился парень.

        - Смысл мне врать? Если не веришь, сходи до города и найди труп.
        Повисшее напряжение прервал шелест. Я не придал ему значения, решив, что это обычный звук леса, но по расширившимся глазам парней понял, что происходит нечто странное...
        Реакция компании вышла синхронной. Они с места прыгнули в стороны. Еще когда их мышцы только напряглись, чтобы выбросить тело вперед, я осознал приближение опасности, но не понял, что происходит.
        А в следующую секунду нас всех захлестнули ветки, вцепившись в руки и ноги. Я почувствовал, как дергает вниз, побеги надежно оплетают конечности, а им помогает трава, что буквально засасывает в себя. С испугу дергаюсь, что есть сил и даже удается порвать некоторые путы, но это лишь усиливает хватку.
        - Тор, не рыпайся! Все в порядке! Просто расслабься!
        Голос Филграна доносится словно издалека, пробиваясь сквозь пелену эмоций и инстинктов, что требуют срочно выбраться на волю. Чувства удается взять под контроль и успокоиться. Хватка растений сразу ослабевает.
        - И что это сейчас было?! - кричу возмущенно на ребят.

        - Это наш наставник дал понять, что убегать от занятий было не лучшей идеей.

        - А меня за что загребли?!

        - Без понятия, - ржет парень.
        Моему возмущению нет пределу, но в итоге смиряюсь и окончательно успокаиваюсь, ожидая, как будут развиваться события. Нас отпускают через пять минут. Встаем и отряхиваемся. Парни выглядят удручающе и начинают собираться.
        - И что теперь? - спрашиваю я.

        - Берем вещи и топаем к наставнику. Лучше поспешить, а то его следующая реакция будет жестче. - морщится Фил.

        - Как он вас нашел-то?

        - Как сильный маг природы нашел нас в лесу, что собственноручно выращивал? Ну... даже не знаю, - голос парня так и сочится сарказмом.

        - Ясно. Пожалуй, не буду спрашивать, чья светлая голова догадалась остановиться именно здесь, а не отойти хотя бы немного в сторону.

        - Все было просчитано. Он должен был вернуться только в вечеру, но видно не сложилось. Пойдем, а то время на исходе.
        Парни заспешили по тропинке, постоянно оглядываясь. Как только мы вышли, первого же идущего встречная ветка огрела по спине. Я удивленно смотрел на происходящее, пытаясь понять, что происходит. Не возмущаясь, парень лишь ускорился и вжал голову. В следующую секунду прилетело и мне.
        - А это что?!

        - Это так работает недовольство леса. Подгоняет нас, разве непонятно? Предлагаю перейти на бег.
        Парни ускорились и мне пришлось поспешить за ними. Пока бежали, лес вел себя мирно, но стоило остановиться, сразу приходил в движение и... мотивировал.
        Ну и порядочки...
        До города добрались за час бега. По пути я видел, как от основной дороги расходятся тропинки, уходящие строго перпендикулярно. На вопрос, куда они ведут, Филгран поделился, как здесь все устроено.
        - Мы живем по-принципу кочевников. Только не разрушаем, а наоборот - выращиваем, создаем и озеленяем. Город, что ждет впереди, он движущийся. Да и то, это скорее крепость в лесу. Когда наш народ переходит на новое место, то выращивает там все с нуля, а следом постепенно расширяется.
        Говорил парень урывками, стараясь беречь дыхание.
        - И много таких... поселений создано?

        - Несколько сотен. За последние пятнадцать лет люди знатно потрудились над этим мирком. Выращивают один такой город чуть больше года, подстраиваясь под местный цикл. Самое то, чтобы создать здоровую и жизнеспособную экосистему.

        - А что происходит, когда задача выполнена?

        - Приходят маги пространства и отправляют нас в другую сторону. Сначала просто по материку разбрасывали, в основном там, где сохранилась хоть какая-то природа. Сейчас же уклон идет в сторону того, чтобы связать между собой участки.
        Я представил масштаб происходящего... День за днем, год за годом, кропотливая работа по восстановлению мира. Когда даже один такой участок лишь маленький шаг на бесконечном пути. Свихнуться и не встать.
        Сам поселок я увидел издалека. Его окружала живая изгородь, переплетенная из веток и цветков. Выглядит умопомрачительно красиво, но уверен, стоит недоброжелателю рискнуть проникнуть, как красота превратится в смертельное чудовище. Да уж, за последние пару часов я успел убедиться в силе... леса.
        У ворот нас встретил мужчина, который смотрел несколько отстранено, с легкой ухмылкой, похожей на оскал. По вжатым в шею головам парней я догадался, что это и есть тот самый наставник.
        - Ну что, оболтусы, облажались? - несколько секунд он изучал их виноватый вид, в который даже я слабо верил, - Марш в учебку, будете отрабатывать.
        Филгран с друзьями сорвался с места и через пару секунд исчез из поля видимости. Я же остался стоять на месте, не зная, что делать.
        - А ты чего замер? - наконец спросил наставник, разрушив паузу.

        - Я тут по заданию. Нужно вернуться на Землю.

        - В курсе. Возвращайся, никто не мешает.

        - А..?

        - Сам разберешься, - перебил он меня, - Это все же твое испытание. Лешему привет.
        Махнув на прощание рукой, мужчина удалился. Вот те и раз...

        По логике, где-то здесь обязан быть стационарный телепорт, что перенаправит меня в город, а там уже и на Землю перейду. Транспортная сеть для членов Ордена бесплатна, так что с этой стороны проблемы не возникнут.
        Я огляделся вокруг, в поисках нужного места. Небольшие домики, а скорее лачуги, произрастали прямо из земли и выглядели шедеврами магии природы и камня. Да, здесь строили не только из живых деревьев, как можно было подумать, но и маги земли также постарались. В целом симпатично, много растений и цветов, от которых слегка пестрело в глазах, но это с непривычки.
        Решив, что стоять на месте и глазеть нет смысла, двинулся вглубь поселения. Живых тут хватало, но воздержался от того, чтобы спросить дорогу. Сам найду. В конце концов, когда еще удастся побывать в кочующем городке.
        На вскидку, здесь раскинулось от силы под сотню домов. Да уж, не мегаполис это точно, а скорее скрытая деревня. Правда внешняя идиллия и красота обманчивы. Когда каждый кусок земли и каждое растение пропитаны магией местных, то понадобится целая армия, чтобы взять это место штурмом. Так что я не обольщался красотами, помня, как больно и обидно могут хлестать ветки.
        Пройдя по тропинке, уже минут через пять добрался до центральной площади, где и расположился портал. Местные бросали на меня заинтересованные взгляды, но молчали, позволяя свободно перемещаться.
        Рядом с аркой перехода дежурил мужчина, что встретил хмурым взглядом.
        - Тебе чего, парень? - его воинственные брови не предвещали чего-то хорошего.

        - Нужно попасть на Землю.

        - Тогда тебе в Первый город надо, а там уже перенаправят.

        - Можно я пройду?

        - Нет.

        - Почему? - удивился я, думая, что все будет просто.

        - Не положено.

        - Что значит не положено?

        - Вот так. Устав есть устав.
        Я впал в ступор, переваривая услышанное. Если пройти не получится, придется идти пешком... а это неизвестно сколько километров по мертвому миру. Может атаковать и прорваться? Я прищурился и оценивающе посмотрел на досадную преграду... Мужчина выглядел непоколебимо и держал бесстрастное лицо.
        Внезапно оно дало трещину. Словно осыпающийся известняк, хмурость и серьезность свалились с его лица, и мужчина заржал в голос. Нет, он не смеялся, он именно ржал! Надо мной!
        - Ох, парень, ну ты и дал! Видел бы свое выражение лица! Проходи, конечно. Я уже давно в курсе, что ты можешь появиться.
        Скрипнув зубами, и покрепче сжав губы, чтобы случайно не высказать все, что думаю о таких шутках, прошагал, куда указывали, с гордо поднятой головой. Миг, когда все сужается в точку и оказываюсь с другой стороны. Ну вот и город... Первый.

        В сравнение с предыдущей деревней, этот город выглядел настоящим гигантом. В глаза сразу бросились массивные здания, сделанные из камня. Я уже бывал здесь, но в этот раз все предстало в ином свете. И виной тому разрушенный город, через который пролегал мой путь.
        Даже не смотря на его разрушенность, сходству между архитектурой угадывалось сходу. Плавные линии, любовь к спиралям и башням. Что нам рассказывали на экскурсия... вспомнить бы еще. Ах да, Наставник продвигал идею возрождения культуры его расы и облик города это одно из последствий этого желания.
        Что сказать... красиво и симпатично, правда непривычно.
        Второе, что бросилось в глаза... Точнее не так. Меня оглушил шум, что производит любое большое скопление людей. Здесь более чем хватало жильцов и это виделось даже рядом с порталами. Уверен, в центре плотность еще больше.
        Неожиданно тело прострелила боль и я пошатнулся, рефлекторно опираясь о стену. В глазах на несколько секунд потемнело, будто мое тело собралось разорваться на части... Боль схлынула также внезапно, как и появилась.
        - Парень, с тобой все в порядке? - обратился ко мне один из дежуривших магов.

        - Да, видимо устал, - вяло улыбнулся я.

        - Может тебе к целителю?

        - Мне бы на Землю, а там уже и помощь будет.

        - Да, я в курсе о твоей конечной цели. Тебе, кстати, просили передать, чтобы поспешил.

        - Хорошо. Куда идти?
        Маг указал маршрут и я отправился к меж мировому порталу. Жаль, что город не посмотрю. Ну да ладно, какие мои годы, еще и не такое увижу. А поспешить и правда стоит, я мог вернуться еще день назад и как бы нагоняй за это не получить.
        Проход между мирами выглядел совсем иначе, чем обычные порталы. Хм... как дверь. Да, обычная такая дверь. Ну или арка внушительных размером. Удостоверившись в моей личности, меня пропустили без лишних вопросов.
        Первое возникшее чувство после перехода - расслабленность. Добрался, надо же. Теперь можно выдохнуть и идти сдаваться Бергу.

        Дальше пришлось походить, но задачка быстро решилась. Меня подбросили до базы, после чего я сразу отправился на поиски командира. Все это время, пока ехал, в груди нарастало напряжение. Словно внутрь запихнули ком.
        Сначала я не придавал этому значение, мало ли, может переизбыток впечатлений и стресса, но с каждой минутой жжение усиливалось, от чего приходилось стискивать зубы, чтобы не начать подвывать. Сейчас отмечусь, а потом найду Зель и попрошу помощи. Бергу лучше не знать, а то станется с него завалить испытание. Вот будет смеху, когда услышу формулировку - во время похода простыл, лежа на холодных камнях, с таким уровнем нежности рекомендуется сидеть дома и не позориться.
        Развлекаясь глупыми мыслями, я старался отвлечься от неприятных ощущений. Наконец впереди показалось здание штаба, куда я и прошел. Встретил пустой зал. Дверь открыта, а команда отсутствует. Хм... если подумать, то ожидаемо. Главное, чтобы они не были в каком-то рейде.
        Стучу в дверь Берга и слышу разрешение войти. Повезло.
        - Что-то задержался ты, - встречает меня Леший, оценивающе смотря.

        - Да, решил сполна воспользоваться представившейся возможностью.

        - Это ты про скелетов? Ну да, славно погонял нежить... для новичка.
        А он, оказывается, уже в курсе. Любопытно...
        - Ладно, присаживайся и рассказывай. Чай?
        Я кивнул и двинулся к стулу. При попытке его подвинуть в глазах потемнело, а тело стало падать. Словно в замедленной съемке, я рухнул на пол, а напряжение в груди вышло на новый уровень, резанув жгучей болью.
        Рядом что-то ударилось об стену. Кажется, это был стол. Берг за секунду оказался рядом, подхватывая меня. Сознание помутнело и я слабо соображал, что происходит.
        Тени вокруг уплотнились и набросились на меня. Внезапно рядом появилась Зель. Я увидел ее лицо в тот короткий миг, что пришел в себя, но уже в следующую секунду сознание снова убежало в темноту.
        Комната исчезла и вокруг раскрылась пустыня. Она состояла из серых дорог, что переливались различными оттенками теней. На одной из этих троп стоял волк, что сверкал глазами. Я уже видел его и легко узнал.
        Тени клубились, смешивались и переливались. В этом странном месте находились отражения того, реального мира.
        Боль в груди исчезла, а в следующий миг на ее место пришли тепло и волна исцеления. Меня выдернуло обратно в кабинет Берга и я наконец-то расслышал, что говорит Зель. Руки женщины светились и лежали на моей груди, беспрерывно вливая поток энергии.
        - Торхан! Слушай внимательно! Сила, что забрал от гвардейца раздирает тебя изнутри и разрушает тело. Сконцентрируйся! - она влепила мне пощечину, заметив, что сознание снова попыталось уплыть, - Нужно направить Силу на улучшение себя. Вспомни, что мы делали на медитации. Направь Силу!
        Видно Зель как-то воздействовала на меня, потому что концентрация взлетела до небес. Я рухнул в медитацию, сходу обнаружив тот самый клубок, что пытался убить меня. Сила, та самая, что позволяет выйти за рамки своих возможностей. Но куда ее направить?!
        Единственное, на что хватило фантазии - направить этот поток на скорость. Тело свело судорогой и Берг с Зель навалились на меня, удерживая.
        - Молодец, парень. Я тебя удержу, главное сознание не теряй! - приказала магиня.
        Следующие минут двадцать прошли с переменным успехом. Меня то бросало в жар, то пробивало холодом. Я терпел, стиснув зубы, но цеплялся за реальность, не позволяя себе рухнуть в пропасть.
        Наконец все закончилось. Берг и Зель уселись прямо на пол, внимательно на меня смотря.
        - И что это сейчас было, чтоб его? - вяло бросил я, тяжело дыша.

        Глава 9. Наследство

        Интерлюдия. Кабинет Берга.
        В помещение сидели четверо. Крупный мужчина расположился за массивным столом и смотрел тяжелым взглядом на подчиненных. Тройка людей располагалась на стульях.
        Зель опустила взгляд на пол и держала его исключительно там, будто нашла нечто крайне интересное. Ее плечи поникли, а вся поза выдавала чувство вины. Рик сидел задумчиво, находясь где-то далеко в мыслях. Геннадий же не показывал каких-то эмоций, слившись с обстановкой. Даже на виду он умудрялся оставаться едва заметным.
        - Ну-с... подведем итоги. - начал Берг, - Операция прошла относительно успешно. Правда, мы чуть не угробили пацана, за что мне еще предстоит держать ответ перед его матерью. Как он сейчас, кстати?

        - Отправили его к себе в квартиру. Ему нужен отдых. Состояние стабильное, - ответила Зель, не поднимая головы.

        - Ясно. Хоть это радует. Рик, повторили отчет, только кратко.
        Взгляд мужчины вернул осмысленность. Поерзав на стуле и собравшись с мыслями, Рик заговорил.
        - Все шло согласно плану. Мы вели Торхана весь маршрут. Насколько известно, заметить он нас не смог. Уловка с запахом сработала. Лес и горы он пересек спокойно. В городе столкнулся со скелетами, но ожидаемо смог с ними справиться. Дальше...

        - А дальше ему попался гвардеец. Вот скажите мне, откуда он там взялся, учитывая, что город десятки раз прочесали вдоль и поперек?

        - Неизвестно, командир. Скелетов мы специально доставили, как раз под Тора, а этот вылез из какой-то дыры, наверно.

        - Злой рок, не иначе. Почему не вмешались?

        - Мы контролировали ситуацию. Геннадий был рядом и мог в любой момент убить тварь. Но это бы поставило крест на операции, поэтому мы выжидали и не прогадали. Парень справился с гвардейцем, что делает ему честь.

        - Ну да. Насколько помню, эти монстры в районе шестидесятого-семидесятого уровня. Серьезная заявка справиться с ним. - не смотря на слова и признание достижения, Берг оставался все таким же хмурым и мрачным.

        - А дальше парень задержался в городе на день, охотился на скелетов, собирал Силу. После направился в сторону поселения. Там повстречался с группой местных, с кем и добрался до порталов. После перемещения на Землю мы его оставили и поспешили сюда.

        - Зель, ты же его проверяла, как так вышло? - тяжелый вопрос повис в комнате. Женщина вскинулась и посмотрела прямо на командира.

        - На тот момент его состояние было абсолютно стабильным. Сила не ощущалась и я решила, что она полностью усвоилась.

        - Ладно, придется это учитывать в будущем. Не вини себя. Это первый такой эксперимент и мы не знали, к чему он может привести.

        - Я не должна была его оставлять. Задержись он где...

        - Да, не должна была. Но, что сделано, то сделано. Парень жив и это главное. Учитывая, что вскоре планируется вывести молодняк на сбор Силы, этот опыт убережет множество жизней. С ситуацией понятно. Сейчас топайте к нашим в лабораторию и предоставьте подробный отчет. Пусть изучают феномен от и до.
        Закончив разговор, тройка людей ушла. Берг же остался сидеть за столом, предаваясь мрачным мыслям. Его ждал тяжелый разговор, который больше не представлялось возможным откладывать.
        Потянувшись к телефону, мужчина набрал знакомый номер и дождался ответа.
        - Привет, Лиза. Твой сын вернулся и с ним все хорошо. Можно поздравить с прохождением испытания...

        ***
        После событий в кабинета Берга меня отвели к себе в квартиру, где Зель сказала отдыхать ближайшие сутки. Никаких объяснений, ответов на вопросы или хотя бы намеков на то, что произошло.
        С другой стороны, чувствовал я себя действительно неважно, ощущая слабость во всем теле и легкое покалывание в мышцах. Магиня предупредила, что это нормально и сейчас организм впервые перестраивается, от чего и прошло все тяжко. На этом объяснения закончились и Зель убежала, оставив меня одного.
        Первым делом принял душ, а потом... завалился на мягкую кровать. Вот чего не хватало, так это ее. Не то, чтобы я любитель комфорта и понежиться в постели, но после нескольких дней на холодной земле и камне, мягкая кровать и теплое одеяло воспринимались благосклонно. До ужина еще время есть, так что можно обдумать случившиеся.
        Самое непонятное... что я за хрень видел?! Или это были галлюцинации? Напрягаю память и стараюсь вспомнить подробности видения. Мир теней. Или теневой мир? Знать бы, как правильно называть. Он состоял из потоков... теней, как ни странно. Серые переливы, черные полосы, блики и контрасты. Если поднапрячься и добавить немного фантазии, то можно увидеть, что я оказался в месте, что очертаниями походило на кабинет Берга. Как если бы в нем отсутствовали стены и он бы состоял исключительно из теней.
        А волк? Он не давал мне покоя. Уже второй раз встречается. И чувство, будто в нем таится какая-то загадка. Как будто он мне что-то напоминает... Или скорее зовет.
        Ладно, бог с ним, гадать можно бесконечно долго. Не факт, что это было реально. Учитывая мое состояние, вполне возможна галлюцинация, так что пока оставим. Столкнусь с этим опять, буду думать, а сейчас какой смысл гонять мысли из угла в угол.
        Решив для себя таким образом дилемму, переключился на другие вопросы. Но жизнь распорядилась иначе. Размышления об испытание прервал стук в дверь. Поднимаюсь, топаю к ней и открываю. Там стоит Берг собственной персоной. В руках у него контейнер, от которого обворожительно пахнет едой. Сглатываю непроизвольную слюну и пускаю командира в дом.
        - Держи. А то смотришь такими голодными глазами, что кажется, будто сейчас нападешь.

        - Спасибо.
        Забираю у него порцию и мы проходим на кухню. Там, без лишних церемоний, открываю коробку и приступаю к трапезе. Плевать на приличия, желудок требует еды!
        - Собственно, я зашел извиниться.

        - За что? - мои брови взлетаю вверх, а вилка застывает в воздухе, так я удивлен.

        - Мы подвергли тебя излишнему риску.

        - Так разве не в этом смысл испытания?

        - Не совсем. Тебя с самого начала вели и ребята были готовы подойти на помощь мгновенно.

        - Вот как... Я думал об этом, но запах... Ага, ясно, позаботились значит. Что же, будет мне уроком. Давайте угадаю тогда. Вы хотели провести испытание, что будет, если подросток впитает Силу?

        - Именно. Эксперимент в целом удался. Тебя, конечно, ближайшие недели будут тщательно наблюдать, но пока перспективы радуют.

        - А этот... хр... - из меня вырвался рык, от чего я запнулся, но все же продолжил, - Инцидент с попыткой моего тела разрушиться, закономерен? Так и планировалось?
        Если это так, то ей богу, надену контейнер с едой на голову Бергу.
        - Нет, это непредвиденная случайность. Когда существовала Игра, то от больших доз Силы люди испытывали боль. Но твой случай... Без Игры, да еще первый раз, слишком много ты впитал, парень. Гвардеец сильная тварь. Так что остальным будет проще. Им достанутся противники послабее.

        - Ясненько, - пробормотал я, чавкая, - Мне испытание зачли?

        - Разумеется. А ты сомневался? - улыбнулся мужчина.

        - Еще как. Вы столько мрачности нагнали, что иначе не получилось бы.

        - Не серчай. Нужно понимать, что мы тут не в игры играем, а серьезным делом занимаемся. Отсюда и мрачность.

        - Да понимаю я.

        - Вот и хорошо. Сегодня отдыхаешь. Завтра приходи на полигон. Будем тестировать способности новые. Во что Силу вложил?

        - Скорость.

        - Отлично. Тогда замерим, какой прогресс. Кстати, у меня для тебя три новости. Уж не знаю, насколько они приятны.

        - Слушаю. - приготовился я к подлянке.

        - Первая - той дорогой, что ты шел... Ею в свое время прошли твой отец и Олег Защитник. Сразу после того, как первый раз встретились и познакомились. Так что ты прошел путь легенды.
        Я замер, осмысливая сказанное. Там бывал мой отец. Внутри разрослось непонятное чувство.
        - Вторая - матушка уже в курсе, что ты справился с испытанием. Дома за это ждем... хм... подарок. Но это уже сам узнаешь. Не буду портить сюрприз. Если Лиза заартачится, то напомни ей, что она обещала.

        - Заинтриговали так заинтриговали. Что же третье в этом случае?

        - Через неделю будет ярмарка.

        - И?

        - Мировая. Прибудет множество гостей из других миров. Это первый такой опыт, с целью наладить отношения. Будут торговцы... да много кто будет. В качестве поощрения даю выходной на этот день. Можешь сходить, развлечься. Уверен, будет познавательно. Посмотришь на представителей других рас.

        - А...?

        - Торианцев не планируется. К сожалению, с ними контакт утерян. Наши миры находятся достаточно далеко, а путь между ними блокируется из-за многочисленных войн. После падения Игры многое было утеряно и погрузилось в хаос, знаешь ли. Ладно, на этом все, парень. Ешь спокойно.
        Берг ушел, а я остался один, с задумчивым видом смотря на еду.

        ***

        Утро встретило легкостью в мышцах. Я потянулся, напрягаясь всем телом, но боль отсутствовала. И даже больше, оно как будто изменилось, полегчало. Непривычные ощущения сбивали с толку, но время поджимало, чтобы с ними детально разбираться. Думаю, тренировка для этого как раз подойдет.
        Через полчаса я стоял на полигоне. Здесь присутствовал к этому моменту только Рик, который направил меня на разминку. Еще минут через двадцать подошли и остальные. Берг также явился, да не один, а в компании неизвестного мужчины.
        - Как чувствуешь себя, Тор?

        - Прекрасно. Необычайно легко.

        - Это закономерно. Предположительно ты поднял себе ловкость, тело перестроилось, отсюда и эффект. Познакомься, это Герман. Во время занятий он займется твоим изучением.
        - Как скажете.
        Я кивнул мужчине, но как-то выражать радушие посчитал излишним. Чувствовать себя подопытным животным не самое приятное ощущение, что может быть. Да к тому же он незнаком, чужак - а значит нужно с ним держаться настороже.
        - Хватай меч, Тор. Да устроим небольшой спарринг. - сказал Рик, уводя меня в сторону.
        Спарринг так спарринг. За последний месяц я провел тренировочных боев с Риком незнамо сколько. Под сотню точно, так что дело привычное и обыденное. Подхватываю клинок и сразу направлюсь к противнику.
        Мужчина смотрит спокойным взглядом, фиксируя каждое мое движение. Внутри преобладает веселая злость, хочется азарта и драйва. С чего бы это? Ответ приходит внезапный. Я и не заметил, что слова Берга об утверждение меня в отряде сняли тяжкий груз с души. Справился, смог, выдержал. Есть, чем гордиться.
        Груз ушел, появилась легкость и хотелось показать себя во всей красе.
        Пару раз взмахиваю мечом, привыкая к его весу. Направить движение на кончик и запустить импульс в противника. Главное, не мешать мечу делать свою работу. Рука держит рукоять непринужденно, лишь задавая направление.
        Рик спокойно принимает удар, отводя клинок в сторону. Уже его выпад стремится к моей руке, чтобы выбить оружие. Самый простой способ победить.
        Сплетаю клинки, принимаю удар на гарду и блокирую. Теперь сместиться и перейти в наступление.
        Рик переходит на жесткий стиль. Он бьет, словно хлестает, пытаясь задавить меня. Натиск следует за натиском! По площадке разносится звон металла. Ставлю жесткие блоки и отмечаю, что сохраняю абсолютное спокойствие. Будто я скала, что с насмешкой наблюдает за волнами. Рик понимает, что тактика не сработала и меняет стиль. Теперь вместо жесткости набирает обороты темп.
        Меч порхает в моих руках непринужденно. Краем сознания отмечаю, что двигаюсь быстрее, чем обычно. Движения точные, выверенные и красивые. Этого недостаточно, чтобы одержать подавляющую победу над противником, но показать достойное сопротивление - вполне.
        Солнце только недавно вышло и мы бьемся в его лучах. Тени пляшут, пытаясь успеть за движениями. На меня как-будто набегает туман и картинка на секунду смазывается, а потом делает резкий скачок вперед.
        Вот меч Рика летит прямо мне в грудь. Медленно и не спеша, позволяя рассмотреть его. Ноги окутывают тени и я смещаюсь в сторону, оказываюсь сбоку от мужчины. Удивляться нет времени, толкаю плечом, а следом опускаю клинок плашмя на руку, выбивая оружие.
        Мир замирает, а Рик резко отскакивает. Оружие прыгает в его ладонь само собой и вот он снова готов к бою, но смотрит на меня удивленно и с недоверием.
        - Хватит, - раздается голос Берга. Мы киваем и опускаем оружие, - Заметил, что стал быстрее?

        - Да.

        - Если мерить на глаз, то прибавил процентов десять к скорости, не меньше. Серьезное усиление. Как подловил Рика?

        - Не знаю. Просто в какой-то момент я ускорился, отчего переместился близко, ну а там дальше сработали рефлексы.

        - Ясно. Похоже на навык ускорение. Распространен среди бойцов и довольно популярен. Тебе нужно будет научиться входить в это состояние и пользоваться ускорением осознанно. Но это уже завтра. На сегодня можешь быть свободным, если у Германа нет вопросов.

        - Нету. Что нужно я увидел, - махнул рукой мужчина, отпуская меня.

        - Вот и хорошо. Можешь идти тогда. Через час от базы отъезжает машина, тебя могут закинуть домой.

        - Спасибо, - киваю я и ухожу. Конечно, здесь есть еще над чем подумать и осмыслить, но для этого найдется время.
        И мне показалось, или тени действительно помогли?

        ***
        Меня снова подбросили до самого дома, за что искренне поблагодарил водителя. Сегодня выходной, так что матушка должна быть на месте. С какой-то непонятной тревогой я открыл дверь и вошел в прихожую. Родные запахи - этим все сказано. Приятно оказаться в родных стенах, где известен каждый угол.
        Когда зашел на кухню, там ждал торт. Самый настоящий. Я беззаботно рассмеялся и было потянулся к угощению, но одернул себя. Знаю, проходили, сладкое на десерт, а сначала нормальный обед.
        - Правильное решение, сын, - раздалось из коридора и на кухню вошла матушка.
        Мы поздоровались и обнялись, после чего начался допрос с пристрастием, регулярно сбиваемый попытками меня закормить до смерти. Да уж, настоящий праздник устроила. Но чего вредничать, я заслужил и вполне достоин наслаждаться почестями.
        - Берг сказал, что той дорогой ходил мой отец. - поднял я тему, что волновала меня, закончив основной рассказ и убедив мать, что со мной точно все в порядке.

        - Да. Именно в тех горах он познакомился с Олегом, когда тот еще был обычным человеком.

        - Символично.

        - Это Берг придумал. Я не знала, какое испытание тебя ждет, - пожала плечами женщина.

        - Он сказал, что меня ждет сюрприз и что ты можешь заартачиться.

        - Мерзавец, - матушка в ответ рассмеялась, но я видел, что в ее глазах мелькнула грусть. - Пойдем, Торхан, сын Корхана, пришло время принять наследство отца.
        Наследство? Она действительно сказала наследство? Стоит ли говорить, что слышу об этом впервые и крайне заинтригован?
        - Жди в зале. Скоро вернусь. - бросила матушка и ушла к себе в кабинет.
        Вот тебе и дела. Да ради такого стоило пройти сотню испытаний! От мысли, что я получу что-то от отца бросало в дрожь. В груди разыгралось нешуточное волнение. Благо, мое ожидание быстро закончилось.
        На стол рухнул ящик средних размеров, издав металлический звон. По бокам его покрывала роспись, изображающая различные сражения. На крышке же сверкала сцена, что выделялась больше других - двое мужчин, а над ними птица гигантские размеров, что атакует. Красивое и завораживающее зрелище.
        - Открывай, это теперь твое.
        Я кивнул и подошел к сокровищу. А именно таким оно мне и представлялось. Затаив дыхание, протягиваю руки и нащупываю защелки. Короткий щелчок и крышка уходит вверх, обнажая содержимое...
        Сердце дает сбой. Там лежат они. Нет, там лежат ОНИ! Совершенство. Два кинжала, с гладкими рукоятями, и даже на вид с запредельной остротой. От клинков исходит Сила, что вызывает трепет. Да это же... артефакты!
        Внутри разгорелся конфликт. Хотелось ругаться, что от меня скрывали это чудо. Но при этом хотелось ликовать, что его все же подарили!
        Нежно беру оружие в руки, ощущая прохладу, что идет от них. Мы словно настраиваемся друг на друга. Я чувствую вес оружия, его скрытую мощь и потенциал. Наверняка он скрывает в себе какие-то секреты и тайны! И это ведь оружие из другого мира, раз оно принадлежало отцу!
        Мир на секунду мигает и краем глаза замечаю, как обострились тени в комнате. Мотаю головой, но наваждение исчезло. Да что это со мной?
        - Это мощный артефакт. - доносится голос матери до сознания, - Насколько известно, такой должен обладать несколькими уникальными способностями. Но известна только одна. Эти кинжалы способны превращаться в любое оружие. По крайней мере твой отец не раз проделывал такой трюк.
        Превращаться в любое оружие? Это как? Размера они небольшого. Если сравнивать с тем же мечом. Либо я чего-то не знаю, либо здесь замешана магия. Хотя чего это я, чего только не встретишь в нашем мире. Так что нет чего-то удивительного и в таком волшебстве.
        - Благодарю, - мне остается сказать лишь это.
        Хочется отправиться как можно скорее на полигон и устроить настоящий бой с Риком. Уверен, эти ножички выведут меня на новый уровень!

        ***
        После встречи с матушкой я не отправился сразу на полигон. Как никак, а у меня сегодня выходной и этим стоит воспользоваться сполна. Поэтому я вышел во двор и отправился в ближайшее подходящее место, где раньше тренировался, благо оно было рядом с домом.
        Ничего особого оно не представляло. Закуток между скал, несколько деревьев, да кустов. Впрочем, места хватало, чтобы устроить нормальную тренировку. Здесь были оборудованные мишени и тренажеры для оттачивания навыков вне школы, что мне сейчас и пригодится.
        Два кинжала жгли ладони, требуя, чтобы их испытали. Чувство, будто они просятся показать, чего стоят в деле.
        Я подошел к деревянному столбу, что служил мишенью для метания ножей и без особой подготовки ударил. Клинок вошел по рукоять, не заметив сопротивления. От неожиданному я подался вперед, потеряв равновесие и чуть не ударился носом, но успел удержаться.
        Легкое усилие и оружие выходит обратно, оставляя после себя щель. Внимательно ее рассматриваю - идеальный разрез. Задумчиво смотрю на оружие, прикидывая рисунок боя. Когда бьешь менее... выдающимся клинком, то часто используешь отскок. Тот самый момент, когда оружие отскакивает, а ты перенаправляешь инерцию движения в другое место, не тратя время и силы. Здесь же принцип совсем другой получится. Еще бы, учитывая, что это оружие рубит дерево словно масло. А если проверить на чем-то покрепче?
        Рядом нашлась подходящая скала, на которой я и проверил задумку. Уже не так легко, но кинжалы справлялись и с камнем. Пришлось как следует надавить, но факт есть факт.
        Логика подсказывает, что при должном умение это оружие и добротную сталь разрубит. Чувствую, что ей сможет противиться только броня соответствующего уровня мощи. Да не обычная, а артефактная. А таких, насколько мне известно, наперечет. Понятное дело, что в Ордене хватает, много кто успел обзавестись во время Игры, но вот в остальном мире... Да, эти кинжалы серьезное преимущество перед любым врагом.
        Я покрутил их в руках и принялся за разминку. Нужно прочувствовать вес, динамику, как они двигаются, как рассекают воздух. Я знакомился с оружием, перетекая из одной стойки в другую. То чувство, когда держишь в руках совершенство и каждая секунда с ним наедине прекрасна.
        Закончил я не раньше, чем через пару часов. Каюсь, немного увлекся, но зато теперь могу с уверенностью сказать, что чувствую оружие. Немного. Надо закрепить десятком спаррингов с Рикой и вот тогда да, задача будет выполнена.
        День постепенно близился к вечеру, но я не спешил возвращаться в дом. Требовалось еще кое-что проверить. Тени. Уже который раз с ними происходит непонятная чертовщина.
        Я сел в позу для медитаций и принялся наблюдать, как темные лоскуты идут в след за уходящим солнцем. И вот что делать? Ответа на этот вопрос не было. Я, если честно, до сих пор не уверен, что увиденное действительно существовало. Ничего подобного никогда нам не рассказывали и среди магов не встречалось. Да, есть много удивительных вещей, магия творит разное, но... волки, тени, другие миры?
        Даже по меркам магического города это звучало странно.
        Но нужно разобраться. Хотя бы для себя понять, что я не псих. Постепенно настраиваясь на созерцание, я пытался прочувствовать тени. Да хоть что-то почувствовать!
        Но тени оставались тенями, от чего бесили. Даже и не знаю, плохо это или нет. С одной стороны я ожидал чуда, а с другой стороны испытал облегчение, что ничего не произошло. Так прошел час, но результат остался нулевым. Плюнув на это дело, я поднялся и отправился домой. Там ждет душ и ужин, а мысли о тенях следует выбросить и никогда не вспоминать.

        ***

        Солнце коснулось горизонта, а ветер набирал обороты, гуляя между скал. Вот он коснулся шеи парня, что сидел на камне, медитируя. Поежившись, тот чертыхнулся и поднялся, отряхнул землю и размял затекшие ноги.
        Через минуту раздосадованный парень скрылся с площадки, так и не заметив, как нарушая все законы логики, у его ног собрались густые тени, что прыснули во все стороны, стоило ему уйти.

        Глава 10. Ярмарка

        - Берг сказал, что ты меня сегодня утром удивишь.
        Этой фразой меня встретил Рик на следующее утро, когда я пришел на полигон. Два кинжала сейчас скрывались у меня под курткой на спине. Специально озаботился вопросом, как их носит вдали от чужих глаз.
        - Как насчет спарринга? Оружие - кинжалы. - равнодушно бросил я, отслеживая реакцию мужчины.
        Остальные тоже были здесь. Берг руководил разминкой и они стояли в стороне, но при моем появление все, как один, повернулись. Публика ждала шоу. Судя по лицам, Зель и Генадий не в курсе, чем я собираюсь удивлять. А вот Леший довольно ухмыляется.
        Рик медлить не стал и уже через минуту стоял готовый к спаррингу. Глаза цепко смотрят за мной, ожидая, что же я выкину.
        Скидываю куртку и медленно, красуясь, достаю оружие. Глаза мага металла сверкнули, буквально прикованные к хищному блеску кинжалов.
        - Любопытная игрушка, - бросил он и сходу перетек в атаку.
        Короткая сшибка и маг отскакивает, со скепсисом смотря на свое оружие. Там видны два обрубка, которые я успел ополовинить. Как и ожидалось, обычную сталь кинжалы взяли с легкостью.
        - Хм... а если так? - говорит Рик и его оружие распыляется на мелкие частицы, через секунду сформировавшись в бесцветные ножи с длинным лезвием. От магии металла веет холодом и опасностью, понимаю, что наши поединки вышли на новый уровень.
        Следующие пять минут мы развлекаемся вовсю, наскакивая друг на друга. Это совсем отличается от боя обычным оружием. Здесь натиск жестче и ярче. Каждая ошибка может привести к очень неприятному ранению, вплоть до отсечения конечности.
        Несколько раз я разрубал оружие Рика, но он быстро его восстанавливал. Насытившись, мы довольные разошлись. Я прочувствовал такт и логику боя новым оружием, что несказанно радовало.
        - Дай посмотреть! - воскликнул, будто ребенок, маг.
        Я впал в ступор, потому что родное оружие давать кому-то не хотелось. Пересилив себя, все же протянул кинжалы Рику, ожидая его оценки. Но тот лишь бережно вертел клинки в руках, цокая языком и качая головой. Остальные столпились вокруг, ну точно, словно дети. Я же стоял рядом, нервничая и ожидая, когда мне вернут оружие.
        - Какие у него способности, знаешь? - обратился ко мне Берг.

        - Только одну. Он должен уметь превращаться в любое оружие.

        - Да, как-то я видел это собственными глазами, - покивал Леший, - Пробовал уже?

        - Нет, я не знаю, как это сделать.

        - Хм... Оружие сильное. Наверняка родовое и требовательное. Попробуй его смочить кровью.
        Я недоуменно посмотрел на Берга, но тот стоял с невозмутимым лицом. Он что, серьезно? Походу, да. Что же... вытягиваю ладонь, ожидая, что меня остановят, но команда продолжает выжидающе смотреть. Провожу аккуратно лезвием, чтобы не отсечь руку и вижу, как кровь бежит по кинжалу. Следом повторяю трюк со вторым клинком и другой ладонью. Держу оружие в руках, красные капли падают на землю, а через несколько секунд раны затягиваются.
        Сначала ничего не происходит. Да и потом тоже. Мы ждем минут пять и возникает обсуждение, что еще можно сделать. Его прерывает появившееся ощущение. Я почувствовал... оружие!
        Так странно, будто мою частичку переместили куда-то далеко и та постепенно приближается. Связь то пропадала, то налаживалась, а со стороны кинжалов тянуло... вниманием? Ха, да меня изучают! Вот те и ножички!
        - Я их чувствую, - прерываю разговоры.

        - И? Можешь с ними что-то сделать?

        - Что именно?

        - Представь, как они превращаются в меч, - предлагает Берг.
        Так и поступаю. Сначала воображаю. Потом еще раз. И так десяток вариаций на тему чудесных метаморфоз. Эффекта ноль. Меняю тактику и пытаюсь мысленно обратиться к оружию. То игнорирует меня, словно насмехаясь.
        Если бы я создавал могучий артефакт, то какую бы систему управления сделал? Максимально простую и только для своих, ответ очевиден.
        Направляю на кинжалы не мысль, а волю и... Один клинок моментально перетекает в другой, усиливая и удлиняя его. В руках оказывается меч, что напоминает блеском кинжалы. Я завороженно смотрю, осознания, какое чудо мне попалось. Во истину, это достойное наследство.
        Рядом раздается поздравительные хлопки. Я счастливо улыбаюсь.

        ***
        Следующая неделя прошла в тренировках и обучение. Думал, что после испытания что-то изменится, а вот нет. Гоняли также нещадно, как и раньше. Разве что отношение немного изменилось. Я перерос звание непонятного субъекта и стал младшим членом команды. Слово младший смущало, но придется мириться. Эти люди минимум раза в два старше, чем я.
        Мы с Риком принялись за разработку нового стиля боя, заточенного под конкретно мое оружие. Возможность за секунду видоизменить его по желанию - это меняло абсолютно все. Буквально.
        Вот ты бежишь на противника с кинжалами. Он готовится принять их на блок, внимательно следит, а тут хоп... вместо ножей меч или копье. Все, враг, если он не отличается запредельной подготовкой, труп. Или обратная сторона, когда на меня бегут. Сменить кинжалы на щит, это дорого стоит.
        Мы проверили. Щит из кинжалов, как звучит то, легко держит средний магический удар, направленный в одну точку. Понятное дело, что от объемных заклинаний не прикроешься, там вообще либо убегать, либо магией защищаться, но все же.
        За эту неделю я вырос на голову в боевых искусствах и все благодаря наследству. Оружие настолько стало привычным, что находилось по всюду со мной. Разве что в душе снимал, да когда спать ложился, то один кинжал клал под подушку, а другой рядом.
        Связь также усилилась. Я теперь отчетливо ощущал клинки, будто они живые. Чувствую, что в них хранится множество секретов, но как разгадать - неизвестно.
        Помимо тренировок с Риком еще шли занятия с Зель. Здесь нашлись не меньшие секреты и открытия, чем с боях на магическом оружие.
        Мне наконец-то открылись секреты Игроков! Точнее, Зель решила, что пора об этом рассказать. После уничтожения Игры перед людьми встал вопрос, а как дальше развиваться? Быстро установили, что при убийстве тварей Сила продолжает выделяться. Только сгустки вместо того, чтобы следовать за победителем и вливаться в него самостоятельно, стали зависать над трупом, в ожидание, кто их возьмет. Теперь их мог взять любой, кто окажется по близости и доберется раньше, что усложняло задачу сбора Силы.
        Но это не главная проблема. Раньше Силу распределяли за счет интерфейса. Я слабо представлял, как это может выглядеть, хоть Зель и пыталась объяснить, но вскоре плюнула, сославшись на то, что это не критично. Единственное, что понял - можно было через этот самый интерфейс точечно распределять характеристики и усиливать навыки.
        Только вот что делать, когда система исчезла? Орденцы подумали и отправились медитировать... Задачка далась не так быстро, как хотелось бы. Решение нашли через пару месяцев, а в систему и комплексный подход это переродилось только через два года. И это в Ордене! В остальном мире большинство людей так и не смогли добиться результата, утратив способности к развитию.
        За эту неделю я понял одно. Как таковой, интерфейс остался. Точнее, его образ. Только вместо визуального отображения он сменился на интуитивные ощущения. Так родилась наука работы с Силой в теле на уровне физиологических и энергетических процессов.
        Игроку нужно было погрузиться в глубокую медитацию и увидеть поток Силы, что двигались в его организме. Следом шла наработка статистики и интерпретаций. Путем сравнений друг с другом и многочисленных экспериментов, Орденцы более менее установили, что за что отвечает.
        Наработки помогали до определенного уровня. Дальше шел индивидуальный подход, где каждый разбирался сам.
        Концепция простая - хапаешь дозу Силы и за счет усилия воли направляешь ее в нужное место, усиливая структуру способности или характеристики.
        Нюансов хватало. Раньше, например, как рассказала Зель, давали очки характеристик и навыков, сейчас же осталась голая Сила, которую можно направить в любое место. Хочешь - качай один навык до безумного уровня. Хочешь - качай характеристику. Конечно, существовали свои ограничения в виде плотности и качества Силы, высоты умения и других тонкостей.
        Тут сразу возникает вопрос, что сильные маги могут убить мощного монстра, предоставив сгусток Силы слабому Игроку. Но нет, здесь поджидал облом. Во-первых, излишне большой кусок мог выжечь хитроумного наглеца. Во-вторых, излишек банально рассеивался. То есть, у каждого существовал предел, который он мог впитать, поэтому халявить не получится. К тому же, словно остального было мало, ходили слухи, что качество усвоения зависит от вклада и насколько ты выложился в бою. Поэтому, если хочешь достичь высот, то лучше не отсиживаться в тылах.
        Как бы не хотелось иначе, но за неделю я смог лишь научиться более менее чувствовать общую энергетическую структуру отвечающую за ловкость и скорость. Да и то, это получилось благодаря полученной Силе, что эту самую структуру усилила.
        Зель обещала, что основные моменты получится разобрать за пару месяцев, а дальше путь личных практик. На вопрос, когда еще представится возможность поохотиться на монстров, начальство многозначительно молчало, отвечая, что не в ближайшие месяцы.
        Что же, значит есть время на подготовку. Испытание, а особенно бой с гвардейцем, дали понять, что тренировок много не бывает. В голове как будто сложилась мозаика и все приложенные усилия обрели смысл. Я теперь знал, ради чего нужно вкалывать. Впереди маячила Сила и личное могущество, как от этого откажешься?
        А сегодня, как и обещал, Берг отпустил на ярмарку. Признаюсь, что забыл про нее, но обрадовался, когда мне напомнили. До ее официального открытия еще пара часов, как раз хватит времени, чтобы приготовиться и добраться.
        Посмотрим, что покажут представители чужих рас.

        ***
        Место, отведенное под мероприятие, располагалось вне Ордена, поэтому пришлось топать до портального узла. Когда я подошел, там поджидала очередь, что на моей памяти случилось впервые. Впрочем, двигалась она быстро и через пятнадцать минут я оказался с той стороны.
        Сразу в глаза бросился блок охраны, что защищал порталы. Меня осмотрели, зачитали технику безопасности, правила поведения и что делать в случае экстремальных ситуаций. Внезапно предстоящая прогулка открылась не как сплошное веселье, но и как серьезное мероприятие. Что подвигло Орден на это? Пустить чужаков в свой мир - как бы чего не вышло.
        Но это не моя забота, поэтому, выкинув посторонние мысли из головы, я отправился изучать, что же здесь происходит. Находились мы в долине, полностью окруженной со всех сторон горами. Климат немного другой, так что мы точно не рядом с Фениксом.

        Через пару сотен метров виднелись... хм... пусть будут шатры. Издалека подробностей не разглядеть, но выглядело это как десятки домиков, только не из камня, а из натянутых тентов.
        К ним тянулся плотный ручей людей, что шел из порталов. В нем я чувствовал себя неуютно, и поэтому отошел в сторону, чтобы держаться подальше от толпы. Кинжалы остались дома, так как Берг предупредил, что с оружием не пустят. Смешно, учитывая, что и без него можно наворотить дел.
        Глаз цеплялся о военные мундиры, которых здесь хватало более чем. Кто-то пришел развлекаться, но многие, я уверен, получили специальные инструкции, обязывающие присматривать за чужаками и порядком. Случись любой конфликт, его моментально погасят.
        Минут через пять я добрался до самой ярмарки и подзавис, так много здесь всего было. Во-первых, шатров не десятки, а сотни и сотни. Я не видел конца, где они заканчиваются, но чувствуется, что топать и топать до края. Во-вторых, какофония звуков и запахов оглушала. Разумеется, здесь нашлись дети. В сопровождение взрослых, но, тем не менее, они создавали особую атмосферу шума. Да и десятки разговоров, криков, споров, громких обсуждений и бог знает чего еще добавляли атмосфере уникальных ноток.
        Первые представители чужих рас встретились сходу. И да, я разочарован. Отчасти они сильно походили на людей, выделяясь незначительными деталями, как форма глаз, ушей или строение черепа. А настоящая экзотика будет?!
        Перед выходом Берг выдал котирующуюся валюту, как часть зарплаты. Как он сказал, прибывшие торговцы ценят наши драгоценные металлы, так что сейчас в моем кармане хранился десяток серебряных монет и парочка золотых. Не то, чтобы богатство, но, надеюсь, какую-нибудь мелочевку прикупить хватит.
        Первый шатер, у которого я остановился, был посвящен оружию. И вот его владелец действительно сильно выделялся. Плечистый и с кожей цвета камня, его лицо напоминало обломок скалы с непоколебимым и резким выражением лица.
        Я зашел внутрь и увидел десятки образцов холодного оружия и брони. Чего здесь только не было. Начиная от классических мечей, различной степени изящества и дороговизны, продолжая неизвестными мне экземплярами. Особо впечатлила булава, что размером достигала добрых полтора метра, а весила, наверно, больше меня. Да уж, чтобы такой махать нужна запредельная сила.
        Здесь же, далеко не отходя, можно было опробовать каждый из товаров и даже устроить настоящий спарринг с помощником хозяина заведения. Этот ушлый тип, а иначе я его назвать не мог, оказался полным контрастом владельцу. Если тот крупный и громоздкий, то этот худощавый и скользкий, будто угорь.
        И должен признать, этот боец хорош. К нему выстроилась настоящая очередь из воинов, что хотели позвенеть добротной сталью. У меня сложилось впечатление, что оружие было лишь поводом. На самом деле большинство хотело испытать силы с экзотическим мечником.
        Сражаясь непрерывно, отдыхая максимум минуту, он находил, чем удивить. Я тоже хотел попробовать, но, оценив мастерство собравшихся, решил, что лучше остаться в тени и не позориться.
        Насытившись зрелищем, отправился дальше. Чего здесь только не было. Еще оружие, еда, артефакты, непонятные устройства. Список можно продолжать бесконечно. Уверен, что загляни в любую лавку и найдешь нечто новое, доселе неизвестное.
        Всего я насчитал около десятка других рас. Но вот их представителей и различных торговцев хватало более чем. Факт остается фактом, за три часа я обошел от силы половину.
        Так и не найдя, что купить, отправился искать еду. Рискну и попробую что-нибудь необычное, надеюсь, желудок справится.
        Мой путь пролегал мимо шатра, что отличался от остальных размером. Маленький, совсем компактный. Если остальные впечатляли массивностью и основательностью, то этот изящен и божественно красив. Я зацепился за него взглядом, не заметив женщину, что стояла у входа и вглядывалась в толпу. Казалась, что люди не замечают этой красоты, проходя мимо. Очереди или посетителей, по крайней мере, я не заметил.
        Мысленно пожелав женщине успехов в торговом деле и в привлечение клиентов, собрался пройти дальше, но меня окликнули.
        - Что, Торхан, сын Корхана, не желаешь ли зайти?
        Голос звучал звонко, достигая ушей, не смотря на весь шум мероприятия. Я остановился, будто вкопанный и вцепился взглядом в незнакомку. Опасность? Да вроде нет, женщина выглядело максимально безопасно, насколько можно. Это и настораживало.
        - Мы знакомы?

        - Ты со мной нет, а я тебя вижу. Так хватит ли смелости зайти, торианец?
        В ее словах звучала легкая насмешка, а глаза улыбались. Я смотрел в них, и от глубины и силы, что скрывалась там, по спине бежали мурашки.
        - Кто ты? - сглотнув, спросил я.

        - Гадалка. Хочешь, предскажу судьбу? В твоем кармане как раз ждет золотой, что станет достойной наградой.

        Женщина отклонила рукой загораживающую вход ткань, приглашая. Я мешкал, не понимая, что происходит, но любопытство победило. Внутри оказалось тесно, если сравнивать с другими шатрами, но довольно уютно. В центре располагался стол, да два кресла. Вот и все, что здесь было, но сама мебель выделялась необычными узорами, которые сколько я не пытался разглядеть, так до конца и не понял.
        Приглушенный свет успокаивал, настраивал на нужный лад. Гадалка усадила меня за стул, а сама села напротив и протянула руку.
        - Дай мне свою ладонь. - ее голос завораживал и я послушался, - Так-так, сын, чей отец умер так рано. Как тебе его наследство? Вижу, что нравится. Много секретов оно скрывает, которые еще предстоит разгадать. Что же ты хочешь узнать, юный Тор?
        Женщина водила пальцами по моей ладони, но при этом внимательно смотрела в глаза. Я отвечал ей тем же, рассматривая и запоминая детали. От слов хотелось вздрагивать, а внутри все сжималось. На мои потуги остаться невозмутимым гадалка лишь улыбалась. Она отличалась невиданной красотой, которая пробивалась не смотря на всю одежду. Длинной платье в пол, нечто, напоминающее платок и множество украшений сбивали с толку, но и то, что открыто взору однозначно говорило о ее красоте. Отличающейся от людской, это да, но красоте.
        - А что обычно предсказывают гадалки? - наконец я выдавил из себя.

        - Судьбу. Но она бывает разная. Хочешь ли ты узнать о любви? О той, чей запах всех тебе дороже? Или о потерях, что в скоро ждут тебя? О, юный Тор, ты так много тренируешься, но все равно окажешься не готов.
        Она склонила голову и смотрела грустно. Сердце сжали холодные когти, а мышцы напряглись. От ее слов веяло... правдой и болью.
        - Что ждет меня?

        - Испытания. Путь, что заведет туда, куда никто не ждет. В момент самого большого отчаянья придется сделать выбор. Сможешь ли ты отринуть все, чтобы обрести себя, познать природу своего народа? Но и перед этим будет ждать развилка. Найдешь ли ты в себе смелость шагнуть сквозь тень, когда та, чей запах любим, будет умирать, разрываемая тьмой и огнем?
        Волосы встали дыбом. Нутром, глубинным чувством, я понимал, что эта таинственная женщина говорит правду. И эта правда предвещали беду.
        - Что именно меня ждет?! - вскрикнул я, подавшись вперед. Внутри бушевала буря из страха, хотелось податься паники, бежать и спасаться, но я приказал себе замереть и дослушать, что мне скажут.

        - Золотой.
        Секунду непонимающе смотрю на нее, сбитый с толку. Отдергиваю руку и достаю монету. Женщина улыбается и забирает ее.
        - Это все, что я хотела сказать тебе, ищущий тень. Но так и быть, за еще один золотой дам совет и подарю то, в чем ты нуждаешься.
        Наваждение исчезло. Передо мной сидела обычная женщина, что говорила абстрактными словами и развела меня на золото. Хотелось вскочить и уйти, но почему-то я остался. Чувствуя себя идиотом, достал вторую монету и положил перед гадалкой. Та победно улыбнулась и спрятала деньги.
        - Следуй за запахом, Тор. В нужный момент ты поймешь, о чем я. Это не принесет радости, но это твой путь. А подарок... вот, держи, - она положила на стол небольшой шарик. - В момент отчаянья, если решишься отбросить все, сломай его. Он укажет путь к себе.
        Чувствуя себя обманутым и облапошенным, я забрал подарок и рассмотрел его. Обычный, ничего интересного. Размером с яйцо, матового цвета, вот и все, что можно сказать.
        Гадалка поднялась, намекая, что мне пора уходить. Задерживаться не стал и отправился на улицу. Перед выходом остановился и посмотрел на женщину. Та молчаливо ждала, улыбаясь.
        - Как тебя зовут?

        - Имя... у меня их много. Пусть будет Эшлин.
        Я кивнул и вышел. В голове царил сумбур. Отойдя на десяток метров, я развернулся, но не увидел шатра гадалки. Куда он делся?!

        Глава 11. Перекресток путей

        Тур проснулся раньше, чем обычно, предвкушая скорый поход на ярмарку. Рутина последних дней достала по самое немогу, так что возможность выбраться на новое мероприятие пришлась по вкусу.
        Парень поднялся, напялил штаны и спустился вниз. На кухне сидела Софи, она махнула брату, кинула ленивый взгляд и снова уткнулась в тарелку.
        - Не спится? - спросил парень.

        - Ты же знаешь, мне нужно меньше времени на сон. - пожала плечами девушка.

        - Да, но обычно ты не появляешься так рано на кухне. Планируешь сегодня идти на ярмарку?

        - Не знаю, пока не решила.

        - Если хочешь, то можешь пойти с нами, - предложил Тур, хотя сам уже договорился на другой вариант.

        - Нет уж, спасибо. Не переживай, братец, мне есть, с кем пойти, - улыбнулась Софи, а в следующий момент зевнула.
        Нет, все же ей именно не спится, понял брат. Сестра выглядела задумчивой и словно ушедшей в себя. Может причина и в раннем часе, но интуиция подсказывала, что есть и другие поводы. Но, прекрасно зная, что Софи расскажет только в том случае, если сама решит, Тур решил промолчать и сделать вид, что все в порядке.
        Открыв холодильник, парень принялся за готовку и вскоре присоединился к сестре с тарелкой еды.
        - Нормально бы себе приготовил, - поморщилась Софи, окинув скептическим взглядом бутерброды.

        - Лень.

        - Как знаешь.
        Солнце только всходило и через окно пробивались первые лучи. Разговор не клеился и каждый думал о своем. Вскоре должны проснуться близнецы, поэтому парень быстро поел, убрал посуду и отправился собираться на выход. Малышня, конечно, классно, но сегодняшние планы подразумевали свободу передвижения, а с матери станется навязать их Туру.
        Через час, преодолев все заслоны, парень благополучно добрался до города, где встретился с Грегом.
        - Что, дружище, какой у нас сегодня план? - спросил он у товарища.

        - Как и договаривались. Встречаем девушек и гуляем.

        - Где мы их подберем?

        - С утра написали, что встретимся уже на самой ярмарке. Они чего-то задерживаются.

        - Как обычно, - недовольно сказал Тур, который все же поддался уговорам друга и согласился на встречу. Впрочем, не сильно он и сопротивлялся.

        - Не хмурься ты так. Это же девушки. - философски ответил Грег.

        - Я все удивляюсь, когда это ты заделался знатоком женских сердец.

        - Пока ты тренировался, конечно.
        Обсуждая планы и подкалывая друг друга, парни отправились на ярмарку. Короткая очередь у порталов и вот, они у заветной цели. Оглядевшись, друзья двинулись к первым шатрам. Тур шел спокойно и расслабленно, медленно переводя взгляд с одного места на другое и внимательно изучая обстановку. Грер же мотал головой из стороны в сторону, будто хотел увидеть все и сразу. А быть может он искал нечто особенное.
        - О, смотри, защитники тоже здесь, - толкнул светловолосый парень Тура.
        Тот перевел взгляд куда нужно. Трое мужчин, что отличались от обычных людей лишь знаком единственного бога Земли. Кулон, что они носили на шеи, имел форму щита и топора, при этом выглядя максимально просто. Уж что-что, а тяга к роскоши среди последователей бога отсутствовала. Как известно, у них были совсем другие идеалы.
        - Совсем обычные, - прокомментировал Тур.

        - Ну да, а ты чего ожидал? Что они будут в полном боевом облачение? К тому же, ты ведь знаешь, что их сила в другом. Эти ребята раскрываются, когда нужно кого-нибудь защитить.

        - Надеюсь, до этого не дойдет.

        - А я бы посмотрел. Говорят, что обычный человек может сравняться по силе с боевым магом, а это дорого стоит.

        - Да, но сила эта заемная, только для узкий ситуаций. Лично я выбираю личное могущество. - уверенно сказал Тур.

        - Могущество... пф... не рано ли тебе о нем рассуждать, о великий воин?
        Не оборачиваясь, Тур махнул кулаком, что устремился к ребрам друга. Но тот, ожидая такую реакцию, успел увернуться, победно усмехнувшись.
        Парни отправились гулять по шатрам, изучая экзотические товары. Больше всего их привлекли лавки с оружием, но и других интересных вещей хватало. Грега заинтересовали различные снадобья, что нашлись в одном из шатров древнего алхимика. В буквальном смысле древнего. Хозяин обладал зеленой кожей, но та от старости почти выцвела. Седые волосы свисали редкими прядями, но при этот дедушка, если его так можно назвать, обладал завидной прытью, успевая подойти к каждому потенциальному клиенту.
        Тур здесь быстро заскучал, поэтому утащил друга дальше. Они попробовали экзотической пищи и даже остались живы после этого. Смотрели на поединки, что проводились в оружейной. Так прошло два часа и и поход начинал медленно утомлять.
        - И где твои девушки, а? - спросил Тур, думая, куда еще можно зайти.

        - Да скоро будут, надеюсь. Сейчас наберу их, подожди.
        Пока Грег отошел и разговаривал, парень всматривался в лица людей. В толпе он заметил кого-то знакомого и через пару секунд узнал в нем серокожего Тора. Тот держался особняком и сторонился толпы. Время идет, а кое-кто остается неизменным, подумал парень. Тур хотел окликнуть Торхана, но понял, что не о чем говорить.
        А ведь когда-то они дружили... с грустью вспомнил подросток. Но после того, как Тор умудрился поссориться с сестрой, то между ними пролегла пропасть. И что у них тогда случилось? Софи молчала, сразу уходя от любых расспросов. Уже пару лет прошло, а ничего не изменилось.
        - Пойдем. Они уже на подходе, - отвлек Грег парня от воспоминаний. - Просили встретить.

        - Хорошо.
        Тур еще раз бросил взгляд на толпу, но никого не увидел. Выкинув лишние мысли из головы, он отправился на запланированное свидание.

        ***
        Софи стояла в тени, окруженная плотным людским потоком. Она пришла на ярмарку двадцать минут назад и сейчас поджидала опаздывающую подругу. Настроение успел испортить назойливый торговец, который продавал украшения для девушек. Почему-то Софи захотелось ему как следует врезать, а не примерять изделия.
        На небе солнце двигалось к зениту и немного припекало. Хотелось уйти куда-нибудь подальше, ближе к природе, где нет шума толпы.
        Наконец, показалась подруга, что протискивалась среди людей и призывно махала рукой. Софи тяжело вздохнула и пошла навстречу. Оля пришла в платье, с броским макияж, слишком контрастным и вызывающем на вкус темноволосой девушки. Сама она тоже нарядилась, в более длинное платье, что в пол. Ужасно неудобно, но Софи себе честно призналась, что хочет выглядеть красивой, а это самый подходящий вариант.
        Подруга шла не одна, а в компании двух парней.
        - Привет, - обнялись девушки, - Знакомься, это Дима и Оскар. Мы с ними недавно познакомились. А это моя подруга, про которую я говорила. Не смотрите, что она хмурая, это быстро пройдет.
        Возникла неловкая пауза, в течение которой девушки обменялись десятком взглядом и мысленно высказали друг другу все, что нужно. Наконец Софи сдалась и показала улыбку. Парни выглядели на год старше, чем они. Наверняка виделись не раз в школе, но напрягать память и вспоминать было лениво.
        Завязался разговор и лед быстро треснул, а через десяток минут Софи с удивлением поняла, что увлеклась беседой. В конце концов, парни вели себя достойно, шутили и развлекали. Может и стоит простить потом подругу за такую непредвиденную подставу.
        - И как проходят казарменные будни? - подняла тему Оля.

        - В сплошных тренировках.

        - Это не удивительно. И что, девчонки выступают с вами наравне?

        - У девочек свои условия, не переживай, - ответил Оскар, усмехнувшись.

        - Да мы не за себя переживаем, - сразу вскинулась Софи, - Это ведь вы, мальчики, очень ранимы, когда девушки побеждают.

        - С этим сложно поспорить, - тактично ответил парень, почувствовав, что спор никуда не приведет. Это добавило ему пару очков в глазах девушек.
        Беседа набирала обороты. Группа подростков ходила среди шатров, задерживаясь в особо интересных местах. Парни угостили девушек сладким, когда останавливались передохнуть. Так и прошло пару часов.
        Софи шла, обдумывая перспективность завязавшегося общения. Оля надежно увлеклась Димой, а парень отвечал ей взаимностью. По ним это было видно сразу и варианты просчитывались на раз. А вот Оскар... Непонятно. В целом интересный, но чувствуется второе дно, что смущает.
        Но в данный момент Софи не собиралась зацикливаться на будущем. Время для отдыха нужно проводить беззаботно и легко. Тем более, что последнее время у нее не так часто бывает действительно хорошее настроение.
        Взгляд девушки споткнулся о шатер, что отличался от остальных. Если те были из обычной натянутой ткани, то этот выделялся изящными узорами. Черные цветы, что словно лоза оплетали от самого низа и до макушки.
        Рисунок завораживал, будто в нем есть нечто родное. Эти мысли насторожили девушку, потому что обнаружить что-то родное в цвете самой темной ночи казалось странным.
        - Ребят, я сейчас, - бросила Софи и, убедившись, что за ней никто не следует, отодвинула полог и прошла внутрь.
        Там ее ждали. Женщина с пронзительными глазами сидела за столом и крутила в руках черный цветок, что изображался повсюду вокруг.
        - Чего тебе, девочка? - прозвучал ее голос. Звонкий, глубокий и молодой. В нем чувствовалась насмешка и сила.

        - Кто вы и что предлагаете?

        - Я гадалка. Хочешь узнать свою судьбу?

        - Не верю в предсказания, - поморщилась Софи, разочарованная услышанным.

        - Да? И что же тебя привело сюда, дочь бога?
        Слова прозвучали, как пощечина. Об этом мало кто знал, а значит, либо женщина провоцирует и ее кто-то подготовил, либо... А какие есть еще варианты? Действительно гадалка? Повисшее напряжение набирало обороты.
        - Да ты присаживайся, девочка. Не мне с тобой воевать. Или что, хочешь доказательств, поцелованная тьмой? Прядку то поправь, - рассмеялась гадалка.
        Софи дернулась и сделал то, что сказано. Разговор выбил почву из под ног, а внутри родился сумбур. Мысли пустились вскачь, просчитывая варианты.
        - И что же вы предсказываете?

        - А что хочешь? Что нынче интересует молодых девушек? Может быть парни? Тот, с которым сегодня гуляешь тебе не подходит, не трать на него время. Да и ваше общение подходит к концу. Скоро его перечеркнут.

        - Что это значит?

        - Ничего. Просто вероятность. Одна из дорог, что поджидает каждого из нас. Ты так ищешь отца, чувствуя себя брошенной. Но дорогая, отец тебя не бросал. Просто так вышло.
        По глазам Софи покатились слезы. Непонятная женщина ударила в самую большую боль.
        - Дай мне свою руку, дитя. Хм... пути, дороги и тропы. Огонь и тьма, что внутри. Дары, что спят, но пробудятся. Это будет красиво, но трагично. Чего еще ожидать от судьбы дочери бога.

        - Про что вы говорите? Что это все значит? - голос Софи дрожал, но она поспешно брала себя в руки. Эта женщина умела заглядывать в потаенных углы души и ее стоило послушать.

        - Тебе придется сделать выбор, София. Когда твой избранник будет в глубоком отчаянье, он решит оставить тебя, хотя пообещает обратное. А выбор в том, отправиться ли за ним. Не пристало это девушке, но тут случай иной. Кто знает, куда заведет эта тропа.

        - А конкретика будет в ваших словах? - голос девушки наполнился холодом. Ей хотелось защищаться от той угрозы, что слышалась в словах.

        - Поймешь, как придет время. Можешь идти, я все сказала. Если хочешь, то можешь взять розу. Но она не так проста, как кажется. Впрочем, выбор за тобой.

        - И что, вы даже не возьмете денег за предсказания?

        - Не переживай, с тебя - не возьму.

        - В чем подвох?

        - Никакого. Твой старый друг уже заплатил сегодня сполна. Правда, он об этом не знает.
        Внезапно женщина захихикала, словно нашкодивший ребенок.
        - Вы странная.

        - Как и ты, девочка.

        - Что за роза?

        - Возьми и узнаешь.

        - А кто мой избранник?

        - Возьмешь розу, скажу. - снова рассмеялась женщина. Казалось, ей без разницы, как повернется разговор. В любом случае она получала искреннее удовольствие.
        Софи задумалась. Роза выглядела живой. Она перетекала, меняя форму. А вдруг опасно? С другой стороны, Орден бы не пропустил опасные вещи сюда. Но стоит признать, что и орденцы не всесильны. Разум говорил отказаться и срочно уходить. Интуиция настойчиво требовало взять розу.
        Девушка поднялась и почти дошла до двери, но резко остановилась и повернулась. Два короткий шага и рука берет цветок. Тот секунду сохраняет форму, а потом растворяется в клубы черноты, после чего впитывается в кожу.
        Софи вздрогнула, но ощущения по телу разрослись приятные. Будто какая-то часть ее обрела гармонию.
        - Спасибо, - тихо сказала она.

        - На здоровье, дорогая. Теперь тебе лучше поспешить. А то твоему ухажеру уже как следует врезали, а драка набирает обороты. Насчет же избранника - следуй за сердцем. Ты и так знаешь, кто он.
        Глаза девушки расширились и она выскочила наружу. В двадцати метрах стояла ее компания. Оля смотрела на происходящее испуганно и где-то даже восторженно. Вокруг столпился народ, и к ним уже спешили взрослые маги, чтобы унять конфликт.
        В центре всего этого лежал Оскар с разбитым лицом. Парень прибывал явно в ауте и подниматься не спешил. Над ним же возвышался Торхан, с чьего кулака падали капли чужой крови.

        ***
        - Расступиться! - зычный голос раздался из-за спины и я обернулся.
        Походу, приключения только начинаются. Ко мне спешили боевые маги, которых привлекла потасовка. А так все хорошо шло... Выбрался отдохнуть называется.
        После того, как вышел из шатра гадалки, что умеет мистическим образом исчезать, в голове царил сумбур. Минут через пять меня отпустило и вернулась ясность мышления. По факту, конкретики женщина сказала немного, что говорит не в ее пользу. Может это все же развод? Обманула доверчивого простака... Но почему-то я верил в реальность и серьезность произошедшего. Не так проста гадалка, не так проста.
        Следующий час я гулял и восстанавливал душевное равновесии. Слова женщины постепенно выветривались из памяти и с каждым разом их становилось труднее вспомнить. Это испугало и я поспешно записал на телефон те обрывки, что еще оставались.
        Чувство, как будто разговор шел на разных уровнях. Гадалка не только говорила, но еще и как-то воздействовала на меня, это точно. Но вот в чем цель воздействия?
        На минуту захотелось выбросить таинственный шар, а еще лучше отнести его Бергу и обо всем рассказать, но я сдержался. Чутье подсказывает расслабиться. Произошло то, что произошло и теперь остается только ждать, к чему это приведет.
        Экзотической еды я все же отведал. И не скажу, что она пришлась по нраву. Так обед испортил настроение еще сильнее.
        Я шел по одной из улиц и думал об уходе домой, как почувствовал запах... От него по коже разошлись мурашки. Нечто знакомое, приятное, проникающее в самое сердце... Я не мог вспомнить, где уже встречал этот аромат. Или боялся себе в этом признаться.
        Зато в голове всплыли слова - следуй за запахом. Вот я и последовал, на свою беду.
        Между шатров гулял ветер, что усложняло задачу, но вскоре я вышел к группе подростков. Они стояли полукругом, ко мне спиной. Два парня и девушка. След вел к ним, поэтому я направился вперед, планируя пройти максимально близко, чтобы определить источник.
        Неожиданно один из парней повернулся и я узнал его. Тот самый тип, с которым я встретился в подворотне и что избил меня с дружками.
        - Чужак?! - в его глазах мелькнула злость, - Опять подкрадываешься?
        Я ничего не ответил, продолжая смотреть. Хотелось ударить, но в этом месте опрометчиво.
        - Что, язык проглотил? - не унимался тип.

        - Вы знакомы? - спросила стоящая с ними девушка, что насторожилась, когда я подошел.

        - Встречались как-то. Вот он после той встречи и потерял дар речи, не иначе, как от страха.
        Злость внутри набирала обороты, но тренировки не прошли даром. Пока я мог держать себя в руках.
        - Это не тогда ли, когда вы напились в подворотне и напали на меня впятером? О да, от вашего мужества и смелости поджилки трясутся. А ваша подруга знает, какие вы храбрые, когда драка пятеро на одного? На другие расклады то силенок не хватит.
        В мои словах звучала издевка и добротная порция яда. И они достигли адреса. Девушка перевела взгляд теперь уже на парней и смотрела на них совсем иначе. Недоуменно, разочарованно и осуждающе. Только за это я мысленно поставил ей пару плюсов.
        - Не нарывайся, серокожий, - процедил парень и толкнул меня в плечо.
        Толчок вышел хорошим. Таким неподготовленного человека можно сшибить на землю. Вот честно, не сделай он этого и извинись, я бы ушел с миром. А так тело сработало рефлекторно.
        Мышцы расслабились и толчок пропал в никуда. Одно плечо уходит назад, принимая импульс, а другое уходит вперед, следуя инерции. Кулак, используя силу врага, летит тому точно в челюсть. За секунду смещаю фокус внимания с поверхности на внутреннюю часть и делаю то, что Рик называет проникающим ударом.
        Парень почти успел среагировать. Он дернулся, но кулак ударил точно в скулу, разрывая кожу и дробя кости. Я сам не заметил, как перешел в боевой режим и ускорился. Впрочем, на этом драка закончилась. Противник рухнул на землю, где подавал едва заметные признаки жизни.
        Я перевел взгляд на костяшки, с которых капала кровь парня, что так неудачно подставился. В этот момент из-за спины последовал крик магов, что требовали прекратить.
        Поворачиваюсь, смотрю на трех мужчин, но мой взгляд спотыкается о другое. В нескольких метрах впереди стоит София. И я теперь знаю, на чей запах шел.

        ***
        - Мда, парни, учудили вы, - качает головой маг и с его рук срывается едва заметное заклинание, что входит в грудь валяющегося у моих ног злопыхателя. - Отойди от него и не делай резких движений. Вы и так уже нажили себе неприятностей.
        Последняя фраза предназначается мне. Она доходит сквозь туман, так я удивлен, увидев Софию. Тело реагирует заторможено, но делает, что говорят. Тут до девушки наконец-то доходит, что произошло, ее глаза расширяются от гнева, а черная прядка начинает собственную воинственную жизнь.
        - Опять ты за старое! - шипит на меня Софи.
        Я же морщусь, вспоминая, как мы общались в последний раз. Тогда она тоже встала на защиту другого.
        - И что ты здесь вообще делаешь?! Пропал, затаил обиду, понимаешь ли! Не звонил и не писал! То же мне, мужчина!
        Понимаю, что девушку заносит. Так она ждала от меня звонка? Нервная система дает сбой и эмоции выключаются. На сегодня, походу, событий переизбыток. Словно этого мало, Софи делает пару быстрых шагов и щеку обжигает хлесткая пощечина.
        - Ты снова не на моей стороне, черновласка, - роняю тяжелые слова.
        Девушка замирает и пристально смотрит в мои глаза, словно пытается что-то рассмотреть. Не знаю, чем бы это закончилось, но тут вмешиваются маги и забирают меня. Остальная компания следует рядом, но как свидетели. Нас же с побитым парнем чуть ли не конвоируют.
        Собравшуюся толпу быстро разогнали и с виду можно сказать, что мы просто прогуливаемся. Через десять минут добираемся до портала, где нас выпроваживают с наказанием больше на ярмарке не появляться. Но на этом проблемы не заканчиваются, а только набирают обороты.
        Чувствую недовольные взгляды девушек, что направленны на меня. Особенно злится Софи. Уж не знаю почему. То ли из-за испорченного праздника, то ли из-за того, что повстречала меня. Но беспокоит другое. Какого черта от этого упыря, которому я как следует вмазал, пахло Софией?!
        Я не идиот и догадываюсь, что они вместе гуляли. Не уж то это ее парень? От этой мысли хочется вмазать ему еще раз. Пока стоим, я бросаю на него взгляды полные предвкушения. Видя мой настрой, парень не выдерживает и отходит на пару шагов. Софи замечает накал между нами и вспыхивает еще сильнее.
        Вот, снова это! Готов поклясться, что ее прядка шевелится! Раньше, когда мы общались, я часто пытался поймать этот момент, но Софи все отрицала. Иногда даже возникало чувство, что волосы меня дразнят! Не глупость ли? Так подумает любой, пока сам не увидит, на что способен этот локон, что темнее ночи.
        Как ни странно, но в этот раз долго держать не стали. Меня почти сразу увели в отдельную комнату, где узнали имя и допросили. Еще двадцать минут ожиданий и я оказываюсь на воле, со строгим наказом максимально быстро явиться пред светлые очи Берга. Все понятно, наказывать будет начальство.
        Никого из компании не видно, поэтому, тяжело вздохнув, отправляюсь на базу. Чувствую, впереди ждут неприятности.
        И глупо как вышло. На парня плевать, а вот Софи... Будь проклят тот день, когда мы поругались. Пару лет уже прошло. Тогда причина казалась значимой, а сейчас... я понимал, что повел себя глупо и вспыльчиво, убив дружбу. От горькой правды больно и горько.
        Задерживаюсь, чтобы дождаться девушку, но та так и не вышла. Значит в следующий раз. Нужно ее найти и объясниться, решаю я.

        Глава 12. Черные розы

        Пока добирался до базы, нагрянули воспоминания, унося в события двухлетней давности.
        Я сидел на скале, свесив ноги. Ветер играл с волосами, внизу волны бились о скалы, а вдали кричали чайки. Сначала сзади раздался шум, а следом поток воздуха принес и запахи. Я повел носом, определяя оттенки. Ко мне приближались друзья, но в этот раз они шли в чьей-то компании.
        Поднимаюсь и оглядываюсь. Метрах в пятидесяти дурачатся семь ребятишек. Вперед выбегает девочка с копной черных волос. Она машет рукой, но видит, что я остаюсь на месте и вприпрыжку устремляется ко мне.
        - Тор, а Тор, пойдем прыгать со скал! - сходу пытается подбить меня Софи на авантюру.
        Сейчас ей тринадцать лет. Она хрупка, мила и предельно очаровательна. Я запомнил тот день благодаря запаху. Он изменился. В прошлую нашу встречу Софи пахла совсем иначе и я реагировал спокойно. Но в тот день что-то неуловимо поменялось.
        Помню, как стоял и смотрел на нее, чувства погрузились в смятение, а язык безуспешно пытался найти хоть какие-то слова. Запах изменился, это точно. Он стал мягким и теплым, от него сердце билось чаще, а кожу покрыли мурашки. Да что со мной происходит?!
        Желая разгадать причину странного явления, я погрузился в запах еще больше. Легко открылось, что Софи сегодня ела на завтрак и где она гуляла. Среди красоты прослеживалось нечто, что поставило в ступор. Как будто у молодой девушки недавно бежала кровь.
        - Ты недавно порезалась? - ляпнул я первое, что пришло в голову.

        - Нет, с чего ты взял? - вздернулись ее брови.

        - Просто от тебя пахнет кровью, вот я и удивился.
        После этой фразы Софи залилась краской и на опустила глаза, а я окончательно запутался.
        - Хорошо, пойдем прыгать со скал, - соглашаюсь, чтобы хоть как-то перевести неловкий разговор на другую тему.
        Девчонка поднимает глаза и улыбается, но краска все еще заливает ее щеки. Выкидываю мысли о странном случае и сосредотачиваюсь на новом запахе. Он явно как-то странно на меня действует, заставляя самого краснеть и тормозить.
        - Я так и думала, что найду тебя здесь. Пойдем скорее, а то Тур скоро взвоет от ребятни.

        - Да уж, он слишком серьезен для них. - из меня вырывается смешок.

        - Пытается казаться взрослым, но у него это слабо получается. Все, тихо, а то услышит еще, - Софи делает заговорщицкие глаза и прячет улыбку.
        Меня знакомят с компанией. Обычные дети, от тринадцати до четырнадцати лет, что решили устроить себе приключение. И конечно же Софи не смогла пройти мимо меня и не позвать с собой.
        В скорое мы добираемся до нужного места и понимаю, что дело приобретает дурной оборот. А малышня то собралась устроить рисковые прыжки! Смотрю вниз и вижу, как волны бьются о скалы. Лететь метров пять. Внизу наверняка есть острые камни, поэтому нужно точно рассчитать, куда прыгать.
        Дети раздеваются и мы собираемся возле кромки, завороженно смотря вниз.
        - Что, кто первый? - спрашивает один из мальчиков с вызовом.

        - Здесь слишком опасно прыгать, предлагаю отправиться в другое место, - высказывается Тур. Чувствую, что дети робеют и поддерживают его слова.

        - Что, трусишь? - поддевает его наглый пацан.

        - Если такой умный, то сам первый и прыгай, - встаю я на защиту брата Софи.
        Я стою ближе всех к кромке. Задиристый парень справа в метре от меня. Тур находится слева, Софи рядом с ним. Остальные дети облепляют нас, опасаясь подходить ближе. Взгляды сосредотачиваются на мальчишке, которому бросили вызов.
        - А вот и прыгну. Разойдитесь.
        Малышня расходится, а парень набирает разбег. Я остаюсь на месте, желая проконтролировать прыжок. Если он разобьется, то придется мне лезть и доставать, как самому старшему среди этой детворы.
        Тем временем мальчишка собирается с духом, бросает колючий взгляд, срывается на бег... Метра за три он сворачивает прямо на меня. Не успеваю среагировать, толчок и лечу в воду. Волны захлестывают, обжигают холодом и затягивают на дно.
        Спину пронзает острая боль. Течение протаскивает по камням, вышибает последний кислород и выбивает дух. Сознание бьется в ужасе, внутри царит паника, а я все никак не могу всплыть.
        Чувствую, как быстро задыхаюсь, а гортань горит от соленой воды. Абсолютно не понимаю, что происходит и где вверх.
        Сознание угасает...
        Очередной волной выбрасывает на камень, за который я цепляюсь. Руки инстинктивно цепляются за него, тело борется за жизнь, а легкие наконец-то пытаются сделать долгожданный вдох. Захожусь кашлем, схаркиваю морскую воду и пытаюсь отдышаться. Очередная волна сносит с камня и прижимает ко дну.
        Это и спасает. Понимая, где низ, отталкиваюсь ногами на остатках сил и всплываю. Глаза щипет от соли, но пересиливаю себя и умудряюсь рассмотреть, где берег.
        Плыву, подстраиваясь под волны, и спустя долгие минуты, что растянулись на вечность, добираюсь до песка. Напоследок волна еще раз бьет по спине, усиливая боль и словно намекая, что лучше не возвращаться.
        Выползаю на берег и падаю на спасительную сушу. В ушах шумит, легкие горят диким пламенем, сознание до сих пор в ужасе от произошедшего. Понимание, что чуть не погиб настигает в один момент, прошибая до слез. Страх, ужас, беспомощность и отчаянье... Этот коктейль стягивает душу.
        Чувствую, что истекаю кровь, но повреждения постепенно затягиваются. Не проходит и пары минут, как рана зарастает и я умудряюсь встать. Дети шумят где-то наверху, пытаясь разглядеть, что со мной.
        Что же... сейчас кое-кто ответит за содеянное.
        Когда поднимаюсь наверх, то вижу группу испуганных ребятишек. Софи было бросается ко мне, но останавливаю ее рукой и молча иду к тому, кто толкнул меня. Парень не выдерживает и бросается на утек. Ускоряюсь, подсекаю ему ногу и тот кубарем катится по земле.
        Напрыгиваю сверху, переворачиваю и мой кулак врезается ему в нос. Удар, еще и еще! Превращаю лицо паршивца в кровавое месиво. Брызжет кровь, осколки зубов вываляются наружу со слюнями.
        Приходу в себя, когда меня оттаскивают. Избитый парень лежит и не шевелится, но слышу, как он стонет.
        - Тор, хватит! - до разума доносится голос Софи. Она что-то кричит, а потом подбегает к парню и пытается привести его в порядок.
        Дети отпускают меня, не давая пробиться к мальчишке. Впереди всех стоит Тур, выставив руки в защитном жесте. Софи возится где-то у них за спинами, не обращая на меня внимания.
        Обида затапливает сердце. Еще несколько секунд смотрю на них всех, их осуждающие и испуганные лица, а потом разворачиваюсь и ухожу.
        Ненавижу воду.

        ***

        Я вынырнул из тяжелых мыслей. Да уж, с позиции нового опыта и понимания, тогда мое поведение было чересчур. Придумал себе обиду называется. Злой рок, не иначе. Хотя не будем перекладывать ответственность, во всем виноваты моя эмоциональность.
        В пятнадцать лет те события воспринимались остро. Но если копнуть глубже, то больше всего тогда из себя выбил запах. Уж как-то слишком резко изменилась София. Самое странное, что даже спустя года, запах остался. И именно за ним я сегодня следовал. Что бы это значило?
        В голове царил сумбур. На фоне переживаний из-за девушки мысли о гадалке выветрились из головы и казались мелочными.
        Какой же я дурак... ну вот почему не позвонил ей? Да потому что решил, что она предала меня! Накрутил, понимаешь. А тогда она поступила правильно. Я ведь чуть не убил мальчишку. Чтобы тогда было бы? Эх... но стоит признать, что Софи тоже хороша. Могла бы и сама позвонить или выйти на связь. Но нет же, избегала меня столько времени.
        Два сопливых подростка, что затаили обиду и решили не переступать через гордость. Сердце защемило и захотелось найти девушку, поговорить с ней. Но впереди уже маячила база.
        Через двадцать минут я стоял перед дверью Берга. Остальные сидели в зале и ехидно посматривали на меня. Я чувствовал их насмешливые взгляды и слышал шепотки. Делают ставки, какое Леший придумает наказание, сволочи! Но, если честно, юморное настроение в офисе внушало надежду, что отделаюсь малой кровью.
        - Проходи уж, раз пришел... Боец, - усмехнулся Берг, когда я вошел в кабинет, - В общем, парень, ты прошелся по грани. О твоих подвигах уже доложили. Спасает две вещи. Не ты первый атаковал и пострадавший причислен к воинской части, поэтому считается военным. Будь он обычным школьником... Да уж, за это я бы тебя выгнал не задумываясь. Но, что сделано, то сделано. Мораль читать не буду. Предупреждаю только, что раз ты в моем подразделение, то любое действие влияет на нашу общую репутацию. Которую ты в этот раз знатно подмочил. Да не где-то, а на ярмарке, на которой собралось множество представителей других рас. Надеюсь, хоть понимаешь, что это значит и не надо объяснять. В качестве наказания на этот месяц жалование урезаю в два раза. С этого момента переходишь на казарменное положение без права на отлучку. Будем тебя готовить основательно ближайшие месяцы, так что готовься.

        - И как долго будет нельзя покидать территорию?

        - Хм... А что, уже уши навострил? Нет уж, будет тебе и польза, и наказание. За грехи нужно отвечать. Как долго... А вот как побьешь Рика в спарринге, так и выпущу на волю.
        Я тихонько застонал, представив, насколько невыполнимую задачу передо мной поставили.

        ***
        Первую победу над Риком я взял спустя четыре месяца. Это время пролетело быстрее, чем могло показаться. Закончилось лето, пришла осень, что сейчас подходила к концу. Я на это мало обращал внимания, максимально сосредоточившись на учебе.
        За этот период мы отточили новую технику боя, которая и позволила одержать победу. Тут в чем дело, Рик - маг, а следовательно у него слабо развиты физические характеристики. Как мечник и боец он мастер, но это работает до определенного предела. Тот же Генадий, будучи раскачан в ловкость, в чистом бою на мечах разделает его в пух и прах. Еще бы, учитывая, что скрытник может двигаться с недостижимой для обычного человека скоростью.
        Ситуация заиграет красками, если Рик начнет сражаться как маг. Вот здесь да, еще вопрос, кто кого победит. Тонкостей хватает, в борьбе против скрытника исход решается внезапностью атаки и тем, кто первый начнет. Так-то любого мага можно отправить на тот свет, если он не готов. Но дай ему хотя бы минуту...
        Спарринги не единственное мое достижение. Зель, как и обещала, вбивала в меня науку о Силе и ее линиях в организме. Вот уже как пару месяце я ежедневно занимался самостоятельно, проникая все глубже в дебри собственной энергетики.
        Приблизительно раз в десять дней команда брала меня с собой на реальную боевую вылазку, где предоставлялась возможность убить монстра и получить новую дозу Силы. Там же передавалось мастерство охотников, тонкости выслеживания добычи и специфика сражений. Большую часть Силы я вкладывал в скорость, но выносливости и физической силе тоже досталось.
        Собственно, за счет этого я и одержал первую победу над Риком, за что получил похвалу и признание от всей команды.
        У кинжалов нашлись свои ограничения. Они не превращались в любой тип оружия. Я отыскал четыре варианта - меч, щит, копье и сами кинжалы. Превратить их во что-то другое так и не удалось. Возможно, это обуславливалось весом. Он менялся, но в небольших пределах. Так что логично, что нельзя сделать молот под сотню килограмм и пойти крушить.
        На этом успехи подходили к концу. Но есть еще кое-что, чем я по праву гордился. Первый осознанный навык! Ускорение! На тридцать секунд я мог ускориться чуть больше, чем в два раза. Полезность этого умения сложно переоценить. Именно оно принесло мне победу над наставником.
        Применять можно сколько угодно, ограничений, какие были раньше во времена Игры, сейчас нет, но есть нюансы... Чтобы оставаться в ускорение нужна запредельная концентрация. Это как балансировать на одной ноге и при этом держать тяжелый груз. Первый месяц меня максимум хватало на пару секунд, но потом я довел навык до автоматизма и повысил планку до тридцати. На текущий момент это мой предел.
        Можно повторять несколько раз подряд, но с каждым последующим разом требовалось прикладывать все больше сил. Я дошел до трех шагов, а потом рухнул обессиленный, трясясь от судорог. Зель оказалась рядом и подлечила, но после весь день болели мышцы, да так, что каждое движение заставляло морщиться.
        Стыдно признаваться самому себя, но с Софией я так и не встретился. Да и ситуация с гадалкой успела окончательно забыться. Единственное, что напоминало о ней - вовремя сделанные записи, которые я пару раз перечитывал.
        А вот девушка... Если быть честным, то я боялся. Страшно получить отказ, что она не захочет со мной общаться и больше шансов не будет. Не знаю почему, но это пугало и каждый раз, когда я хотел придумать что-нибудь, чтобы пообщаться - находились причины, чтобы отказаться. То плотный график тренировок, то новая вылазка - я отмазывался, как только мог, отрицая сам факт этого.
        Выйти против свирепого монстра один на один - легко. А вот позвонить подруге детства и поговорить - этот подвиг казался непосильным. Раз двадцать я давал себе обещание сделать это, но потом внутренние сомнения одолевали и идея угасала до следующей вспышки понимания, что я теряю время и туплю, как глупый щенок.
        Ситуацию помог исправить Генадий. Вот от кого-кого, а от него я не ожидал. Было это в один из вечеров, когда я сидел на полигоне, предаваясь тяжелым мыслям. Темнота надежно скрывала от чужих глаз, тренировка давно закончилась, поэтому это место идеально подходило для печальных дум.
        Скрытник, как ему и полагается, возник буквально из воздуха рядом со мной.
        - Дай угадаю, девушка? - его слова попали в самое яблочко, от чего я вздрогнул.

        - Да, - спустя минуту честно признался я, не видя смысла отрицать.

        - Если ты ее чем-то обидел или хочешь завоевать внимание, то подари цветы.

        - Цветы?

        - Да, они это любят.
        Так родилась гениальная идея отправить Софи букет цветов с извинениями. Не придется идти самому, что успокаивало и это будет небольшим шагом, чтобы наладить отношения. Ну или как минимум снизить на пару градус накал неприязни ко мне. Хотя не удивлюсь, что девушка сожжет подарок до пепла, уж слишком красноречивые взгляды она бросала в последнюю нашу встречу. Слово "последнюю" царапнуло и вызвало неприятно чувство, поэтому я быстро мысленно исправил его на крайнюю.
        Приняв решение, я приступил к исполнению боевой операции. А как ее иначе назвать-то! Адреналина больше, чем в настоящем бою.
        Первым делом отыскал на базе мага природы. Когда я изложил ему просьбу, мужчина закатил к небу глаза со словами, - опять вы с этим, достали! - но я остался непреклонен и через двадцать минут уговоров, вкупе с заверениями, что это вопрос жизни и смерти все же добился своего.
        А вот дальше меня поставили в ступор. Маг спросил, какие цветы нужны, на что ответ не нашелся. Как будто я знаю! Еще раз закатив глаза от вида моего недоуменного выражения лица, мужчина задал ряд вопросов о девушке и вырастил настоящий букет черных роз. Мне это показалось мрачновато, но под внешний вид Софии подходило как нельзя лучше, поэтому я поблагодарил и пошел отправлять посылку.
        Это произошло пару дней назад. Дальше пока ничего предпринимать не стал, потому что внимание заняла предстоящая операция. Нас отправляли охранной для школьников.

        Глава 13. Молодняк и нежить

        - Проходим, господа и дама. Основной отряд прибудет через два часа, нам нужно успеть осмотреть здесь. Зель и Рик, берите Торхана и пройдитесь по окрестностям. - отдал приказ Берг.
        Пять минут назад маг пространства забросил нас в один из мертвых городов, которые образовались после прихода Игры в мир. Рик отправился вперед, уверенно ведя нашу маленькую группу, а я вовсю крутил головой, изучая открывшиеся пейзажи.
        Сейчас день только начинался, солнце вышло из-за горизонта пару часов назад, так что освещения хватало, чтобы рассмотреть подробности. Сотни домов смотрели мертвыми глазами пустых оконных проемов. Идеальная тишина, лишь порывы ветра, что задувают на пустынных улицах.
        Когда-то здесь жили тысячи людей, а сейчас остались лишь монстры. Тот случай, когда город окончательно пал. Кто мог спастись, ушли отсюда в более гостеприимные места, а все остальные пополнили ряды нежити.
        - А разве территорию не разведывали до нас? - спросил я у Рика.

        - Конечно ее изучили вдоль и поперек, да не один раз. Будь уверен, что всех опасных монстров заранее перебили, чтобы молодежи ничего не угрожало сверх меры.

        - И какая основная задача перед нами стоит? Ведь не мы же одни прикрывать будем.

        - Мы здесь сугубо на подхвате и на случай непредвиденных обстоятельств. Мало ли, вдруг что раньше заметим и предотвратим опасность. Считай, что главная задача - найти уникального противника, который был пропущен и уничтожить его.

        - На мелочь можно охотиться?

        - Тебе - да. Нам смысла нет. С этих крупиц Силы толку не будет. - вздохнул маг. - Все, прекращаем разговор. Впереди уже должны появиться твари, нужно не спугнуть раньше времени.
        Мы замолкли и двинулись в сторону высокого здания, чтобы занять наблюдательную позицию. Вскоре, как и обещал Рик, я увидел первых мертвецов. Десятка три, что вяло брели по улице. Да уж... ничего выдающегося. Мелочь она и есть мелочь. Самое то, чтобы прокачать толпу молодежи.
        Мой опыт охоты в пепельном мире признали успешным и сейчас я наблюдал последствия этого. Всех курсантов военного училища собирались бросить в боевую обстановку, где они поделятся на отряды и устроят веселый забег через полчища врагов. Планировалось под три сотни подростков, насколько мне известно. Как такая толпы будет зачищать город я слабо представлял, зная лишь общую теорию действий на больших площадях.
        В город сейчас набежало множество магов выдающейся силы, что займутся контролем. В общем, если говорить без прикрас, то детишек собрались прокачать в тепличных условиях.
        Пока добирались до крыши, что находилась в центре города, я заметил парочку гнезд, где уже расположить дежурные и команды быстрого реагирования. Денечек предстоит жаркий.
        - Есть план мероприятия? - спросил я Рика, когда мы устроились на крыше с биноклями.

        - Всех поделят на группы по десять человек, потом отправят в свободный поиск. Наши командиры хотят создать конкуренцию.

        - А не слишком рискованно? Даже я понимаю, что толпа подростков представляет опасность сама по себе, а не только когда бродит по мертвому городу, полному монстров.

        - Ты же знаешь, что Сила лучше усваивается, когда максимально выкладываешься. Это один из законов, что остался и после Игры.

        - Выпускали бы небольшими группа, так проще следить, - не сдавался я.

        - Не переживай, здесь достаточно магов, чтобы сравнять город с землей и уничтожить любую известную тварь.

        - А если будет неизвестная?

        - Тор, ты чего привязался? - в голосе Рика появилось легкое раздражение. Каюсь, специально его достаю, зная, что он не любит, когда много глупых вопросов.
        Рассматривая местные пейзажи, я обнаружил место со следами мощного побоища. Пару зданий было разнесено в хлам и сейчас кусок города представлял собой оплавленную груду обломков.
        - А вон там случаем не последствия работы наших магов? - указал я рукой.

        - Именно. В этом городе нашелся король мертвецов. Та еще тварь, толстая и злобная. С ним также были полковники. В итоге накрыли их всех площадным заклинанием, а после группа зачистки прошерстила улицы, выбив опасных монстров. Остальных сохранили как резерв для прокачки будущего поколения.

        - Смотрю, к задаче подошли основательно.

        - Тор, мы к этому моменту десять лет готовились. Дети это наше будущее.
        Рик, как и любой другой маг, выглядел молодо и часто я забывался, воспринимая его почти как ровесника. Но вот в такие моменты он давал понять, что старше меня больше, чем в два раза. Мужчине под сорок пять лет, однако, и это иногда чувствуется в словах и мышление, вот как сейчас.
        То же самое касается Зель. Женщина выглядела молодо, но по возрасту подходила мне в матери. В такие моменты чувствую себя сопляком, осознавая, что жизненный опыт окружающих людей превосходит мой в разы.
        Интересно, какого это было жить в том, другом мире, времен Земли до Игры? А ведь эти люди родились и выросли совсем в иную эпоху. Может именно эта травма, когда каждый день приходилось бороться за жизнь и привела к тому, что нынче подростков запихивают в мертвый город, чтобы они сражались.
        - Тор, ты бы не болтал, а лучше местность как следует изучал. Или уже запомнил расположение улиц и пути отхода? - вставила Зель, переводя мысли в нужное русло.
        - Как скажешь.
        Город выглядел мрачно, словно потасканное пугало. Никакой романтики. Следы запустения и разрухи виднелись повсюду. Во многих местах природа отвоевывала свое и часть зданий покрылась зеленью. Сейчас листва по большей части спала, но стеблей, пронзающих бетонное тело, хватало. Они пробивались то тут, то там, постепенно пожирая город.
        Наверху дул холодный ветер и от нас вырывались облачка пара, которые моментально уносило в неизвестность. Но это мелочь, которую можно смело игнорировать. Мне еще на первой совместной вылазки выдали специальную униформу для боевых операций. Классическая легкая броня Ордена. И должен сказать, что смотрелась она круто.
        Матово-черная, с теплоизоляцией и функционалом маскировки. Дело охотников такое, часто требует скрытного перемещения, чему костюм всячески способствовал, имея возможность мимикрировать под местность.
        Мой вариант брони был самым простым и больше дополнительных функций не имел, разве что защитные. Попадание обычного меча или клыков животного бронь выдержит. А под все остальное в любом случае лучше не подставляться.
        Утешала мысль, что в дальнейшем можно будет защиту прокачать, а то и вовсе сделать спец заказ у лучших магов Ордена. И стоит сказать, что из их рук выходили настоящие шедевры. Но такие вещи не делаются просто так. Нужно иметь высокий статус в обществе, да и оплатить обновку потребуется.
        В обещанный срок появились молодые воины. Со своей позиции я мог рассмотреть лишь общие силуэты и ряды выходящих из портала парней и девушек. Да, слабый пол здесь также присутствовал, что не удивляло. Достаточно повернуться и посмотреть на Зель, боевого мага жизни, чтобы напомнить себе о том, насколько слабый пол может быть "слабым". Что поделать, если даже мирные профессии требуют воинственного развития. Хочешь достичь высот - будь добр мочить монстров и собирать Силу. Этот принцип за последние месяца я оценил по достоинству.
        - Пойдемте, за нами закреплена территория и нужно быть ближе к народу, - скомандовал Рик. - Дополнительная задача не засветиться перед молодежью, чтобы сохранить иллюзию боевой обстановки и опасности.

        - И как ты себе это представляешь? - действительно, как нам проверять территории, если по городу будут шастать сотни детишек.

        - Рация, слышал о такой штуке? - поддел меня мужчина. - Засядем на одной из квартир в районе второго этажа и с хорошим обзором. Оттуда будем контролировать обстановку. Для координации сейчас одна часть скрытников сидит по крышам, а вторая под невидимостью бродить среди монстров. В случае опасности с нами свяжутся.

        - Так все же опасность есть?

        - Для кадетов - да. Для нас - нет. Все, режим тишины.
        Таким нехитрым образом Рик прервал мое желание поболтать. Мы спустились по лестнице во двор, а оттуда отправились на нужную точку. Лежбище, как я назвал про себя это место, являлось типичной квартирой. Три комнаты, что выходили на две разные улицы. Я и Рик обосновались здесь, а вот Зель ушла в соседнее помещение, чтобы контролировать территорию с другой стороны дома.
        Мда... а где сражения? Драка? Азарт? Походу ближайшие несколько часов придется сидеть и не высовываться.
        Так и произошло. За следующие два часа мимо наших окон прошло две группы. Я видел целую схватку между подростками и мертвецами с безоговорочной победой первых. После этого любое волнение отпало. Учитывая подготовку наших, за них можно не волноваться. Мгновенно задание из интригующего превратилось в скучное.
        Что я только не делал, пытаясь убить время. Разглядел все окрестные окна, думал о Софи, строил планы на жизнь и даже мечтал. Но мысли быстро заканчивались, а дежурство оставалось.
        Так продолжалось до момента, пока рация не ожила.
        - Охотники, нужно проверить подземку, что рядом с вами. Сделаете?

        - Сделаем.
        Рик отложил рацию и повернулся ко мне.
        - Что, Торхан, зови Зель и выдвигаемся. Разомнем ноги, а то засиделись.

        ***

        Тур проснулся от того, что его толкали. Мгновенно очнувшись и не почувствовав опасности, он раскрыл глаза и увидел Грега.
        - Уже подъем?
        - Нет, но будет через десять минут.
        - И чего тогда будишь?
        - Не спится мне, вот и разбудил. - на лицо друга набежала улыбка, но покрасневшие глаза не улыбались.
        - Да не мандражируй ты так. Сегодня великий день и все пройдет хорошо, - ответил парень, оценив состояние Грега.
        - Я не мандражирую, просто не спится, - насупился тот в ответ, не желая признавать для обоих очевидную вещь.
        - Как скажешь. Но если что, я буду рядом, так что прорвемся. Пошли лучше умываться, чего тянуть, раз разбудил.
        Через полчаса друзья сидели в столовой, поглощая завтрак. От Тура исходила аура предвкушения, а вот Грег вяло ворочал ложкой по тарелке.
        - Как думаешь, что они нам приготовили?
        - Без понятия, но интригу нагнали знатную.
        - Да уж... Мы вам решили дать возможность устроить охоту на настоящих монстров и получить свою первую Силу, - передразнил Грег одного из командиров, на что у Тура вырвался смешок.
        - Думаю, вывезут куда-нибудь на полигон. В любом случае, сомневаюсь, что нас оставят без прикрытия. У Ордена нет цели угробить молодое поколение. А вот сделать сильнее - есть. Так что, как говорится, расслабься и получай удовольствие.
        - Дурное у меня предчувствие.
        - Слушай, ну чего ты беспокоишься? Мы одни из лучших на курсе. Кому, как не нам, справиться с поставленной задачей, какой бы она не была.
        - От твоих слов хочется успокоиться, но выходит слабо. Ладно, отбросить меланхолию.
        На лицо Грега вернулась настоящая улыбка, но мрачность осталась где-то глубоко внутри, затаившись на дне глаз. Вскоре, после завтрака, три сотни подростков выстроились перед ожидающим их магом пространства. Тот тянуть не стал и открыл портал, в который потянулась вереница из кадетов.
        Когда друзья перешли на ту сторону, они увидели заброшенные здания и царящую разруху. Сходу набросилось гнетущее чувство, но оно быстро выветрилось, когда командиры принялись наводить порядок зычными голосами. Следом, когда все собрались, начался инструктаж.
        - Что, орлы, пришло время познакомиться с изнанкой жизни, с ее темной стороной, - взял слово руководящий операцией, - Перед вами один из мертвых городов. В нем скрывается множество нежити, с который каждый из вас, судя по тестам, давно успел ознакомиться. Не переживайте, тварей много, хватит на всех. Не вижу причин, почему бы вы не смогли с ними справиться, так что остается лишь пожелать удачи. Сейчас вы поделитесь на группы. У каждого стоит персональная задача - убить десяток монстров. Запомните эту цифру. Перевыполнять план можно только в том случае, если вся ваша группа справилась с заданием, а времени до конца операции хватает. Так что есть смысл поспешить. Но хочу вас предупредить. Это не игры и не учения. Вас ждут реальные бои с противником, у которого единственное желание разорвать любого увиденного человека в клочья. Кто проявит халатность или получит ранение... Будет ближайший месяц жить в учебке, раз до этого халтурил.
        Речь длилась добрые полчаса. Командир ввел в курс дел, объяснил правила и порядок действий. За каждой группой закреплялся куратор, к которому можно будет обратиться с вопросом.
        - В самом городе никто не будет с вами возиться. На базу можно возвращаться  чтобы пополнить запасы, передохнуть, получить наставление или обратиться за исцелением. Как направлять Силу вас учили, надеюсь, проблем не возникнет. На этом инструктаж закончен. Построиться по группам и в путь. Удачи вам.

        Командующий кивнул и ушел с импровизированной сцены, которой служил каменный постамент. Толпа подростков поделилась и вскоре волна алчущих приключений молодежи хлынула в город.
        - Что, парни, все мы друг друга знаем, - начал Тур, когда его десяток отошел на сотню шагов от базы, - Задача ясна, какие опасности ждут тоже. Пока действуем по ситуации, а там выработаем оптимальную стратегию. Никто же не ждет, что мы отделаемся десятком мертвецов на каждого?
        В ответ раздался одобрительный гул. Парень бросил взгляд на своего друга, но казалось, что мрачное настроение его покинуло. Сейчас на лицах собравшихся прочно закрепилась сосредоточенность. Подростки давно сбились со счета, сколько каждый из них провел тренировочных боев. Отрабатывая раз за разом командное взаимодействие, каждый из них точно знал свое место и что нужно делать.
        - Тур, а ты не хочешь поспешить? - спросил нетерпеливо один из парней. Широкоплечий и долговязый, он успел прославиться своей суетливость, чем и в этот раз вызвал смешки.
        - Помнишь нам наставник рассказывал анекдот про двух быков? Там где один старый, а второй молодой.
        - Как же такое забудешь. Думаешь, главное не суетиться?
        - Именно. В течение получаса ближайший километр зачистят вдоль и поперек. Соревноваться со своими я не вижу смысла, поэтому сразу отправимся в глубь города.
        - Ясно.
        Пустые глазницы домов провожали отряд взглядом. Минут через двадцать остальные группы исчезли с поля зрения, окончательно рассредоточившись по местности. Тур шел первым, с клинком и щитом наготове. Полагалось орудовать холодным оружием, не смотря на то, что у каждого из парней на поясе висел боевой пистолет. Но огнестрельное оружие предназначалось на крайний случай. Среди Игроков предпочитали биться сталью, потому что у высокоуровневых монстров хватало защиты, чтобы отразить любую пулю, даже зачарованную. Нюансов хватало, конечно, но, учитывая всю ситуацию, выбор в пользу холодного оружия был очевиден.
        Первая встреча с противником вышла удачно. Из-за поворота неожиданно выбрался одинокий мертвец. Первую секунду возник ступор, хоть парни и имели качественную подготовку, но новизна и реальная опасность ситуации сказывалась. Почувствовав настроение команды, Тур среагировал мгновенно. Рывок вперед и голова твари отлетает в сторону, а тело падает. Парень замер в пафосной позе, специально играя на публику, дабы поднять боевой дух. А как известно, победа над врагом поднимает его как нельзя лучше.
        Прищурив глаза, Тур присмотрелся к телу и почувствовал едва заметный сгусток. Выставив руку, он позволил ему впитаться в кожу.
        - Покалывает, но не больно, - прокомментировал он, обернувшись к напарникам.
        Ступор прошел и каждый был собран, не переставая контролировать обстановку. Первая кровь взята, теперь оставалось поставить дело на поток.
        - Впереди торговый центр. Вокруг входа крутится пяток тварей, - указал цель Грег.- А вот и первый достойный противник. Ну что, устроим охоту? - Тур обвел всех взглядом.
        Маленькая победа, как и ожидалось, возымела успех и каждый рвался в бой. Даже Грег, приободренный началом, светился азартом. Тур уверенно повел команду вперед. Вовремя отступив, он дал возможность и остальным принять участие. Прикрывая друг друга, парни разбили мертвецов на части, через пару секунд покрошив на тухлые куски. Еще пять человек получили сгустки Силы, чему несказанно обрадовались.
        - Дальше идем тихо. Там их может быть много. В случае, если слишком, то отступаем, но без паники.
        Торговый центр встретил пустотой. Десяток парней тихо вошли, всматриваясь в каждый темный угол. Часть стеклянной крыши отсутствовала и дневного света хватало, но и глухие места присутствовали.
        Шустрый мертвец вырвался неожиданно, сходу набросившись и повалив одного из парней. Тот блокировал пасть и когти, уперевшись в шею рукой. Тур, не мешкая, подскочил и сорвал монстра, оттянув того за шкирку. Следом в тварь прилетел удар сталью, окончательно убивая.
        - Не расслабляться! Встать в круг!
        В крови гулял адреналин, а инстинкты обострились. Мертвец подвернулся вовремя, дав понять, что здесь не детские игры. Тур понимал важность этого урока, поэтому развил его, накрутив парней. Следующие полчаса прошли как по маслу.
        Проверив первый этаж, парни убили шестнадцать мертвецов. А следом на шум побежали остальные. Они спускались с лестницы, где их и встречали со всем гостеприимством. В самые напряженные моменты Тур вставал на острие атаки, вызывая белую зависть. В этот момент, как ни в какие другие, собравшиеся понимали, почему именно он один их лучших на курсе, а то и вовсе, самый первый.
        Меч в его руках пел, разя идеально точно. Словно не чувствуя веса и сопротивления, Тур выходил за рамки человеческих возможностей, показывая мастерство мечника. Его лицо счастливо улыбалось, а глаза сверкали упоением схватки.
        В какой-то момент кадеты отступили, опустив мечи, потому что их командир единолично перебил стадо в пятнадцать мертвецов, затратив на это не больше десяти секунд. На этом возникла передышка, а Тур обвел всех взглядом и... стушевался.
        - Прошу прощения, парни. Я малец увлекся. Все следующие ваши.
        - Да ничего страшного. Ты был действительно крут. Я даже засмотрелся, - заметил Грег, а остальные закивали. Дети воинов умели уважать чужое мастерство.
        Собрав все сгустки, Тур поморщился.
        - Походу началось то, о чем предупреждали на медитациях. Мышцы ноют, а Сила, такое чувство, что хочет разорвать, - парень на долгую минут замер, а после его лицо расслабилось, - Все, распределил потоки. Вроде отпустило.
        - Уверен, что не нужно к лекарю?
        - Да, чувствую себя необычайно хорошо.
        Часть сгустков парень вложил в ловкость, поэтому сейчас ощущал легкость в теле и пластичность. Координация повысилась и к этому еще следовало привыкнуть. А вот большую часть Силы Тур направил в интеллект, в чем не собирался признаваться. Это личное. Быть воином здорово, но парень имел другие планы. Идти путем отца, что при жизни обрел славу великого мага, чьи деяния стали легендой.
        Закончив с торговым центров, команда молодых бойцов отправилась дальше.

        Глава 14

        - Берг к нам присоединится?
        - По всей видимости нет. - ответил Рик, когда поспешно двигались к подземке. Благодаря Зель отследить любые признаки жизни, в том числе группы кадетов, представлялось ерундовой задачей, поэтому мы заранее отходили в сторону, если кто-то двигался навстречу.
        - Я думал мы все вместе будем ходить.
        - Тебе правду или промолчать? - мужчина обернулся ко мне и заломил бровь, а женщина хмыкнула.
        - Правду, разумеется.
        - Мы тут бегаем ради тебя, чтобы передавать опыт. Сидеть в засаде, слежка, работа в мертвом городе - опыт есть опыт. К тому же, можно увидеть, как действуют кадеты, что также полезно.
        На эти слова я промолчал. Что тут скажешь, когда и так все ясно. Пока эти двое возятся со мной, остальные откосили и сейчас где-то отсиживаются. Я не возмущаюсь, все справедливо. К тому же, не стоит недооценивать ответственность Берга. В случае чего, они появятся мгновенно и примут участие в любом конфликте.
        С приходом нескольких сотен подростков город оживился. Он потерял изрядную долю мрачности, которую разрушали звуки и запахи, что регулярно доносились с разных сторон. Я мог легко определить, куда и какая группа ушла. Даже без Зель, ориентироваться на месте не составило бы труда.
        До подземки добрались без происшествий. Вход венчали разбитые двери, которые когда-то были стеклянными. Внутри встретила пустота и темнота. Зель сотворила огонек, что озарил помещение, высветив лишь тишину и запустение. Раньше здесь стояли турникеты, но сейчас часть из них была разломана.
        - Дайте угадаю, нам вниз?
        - Верно мыслишь. И ты идешь первым, молодой воин, - излишне серьезно сказал Рик, из-за чего я заподозрил издевку.
        - Как скажете.
        Вместо нормальной лестницы вниз вели странные и узкие переходы. И в чем смысл было такие делать? Сделали бы одну широкую лестницу и не мучились.
        Противник нас встретил внизу. Приглушенный свет от магии Зель вырвал из тьмы силуэты стоящих тел. При виде нас они зашевелились и вяло поковыляли навстречу.
        - Тут около пятидесяти экземпляров, разной степени паршивости. Справишься? - обратился ко мне Рик.
        - А вы что, будете стоять в сторонке?
        - Именно. Ну или я могу их снести одним ударом и оставить тебя без разминки.
        Разминка? Я посмотреть на толку мертвецов, потом снова на Рика. Разминка значит. Ладно, так тому и быть.
        Вытаскиваю кинжалы и превращаю их в меч. Начать предпочту ими, а там посмотрим. Монстры, набравшие скорость, резко останавливаются и пятятся обратно, почувствовав настоящую мощь Рика и Зель. Еще бы, учитывая, какой Силой на секунду полыхнуло из-за спины. Мне этот трюк пока недоступен, поэтому вперед, в бой!
        То, как сражается воин с повышенной ловкостью и обычный человек - совсем разные вещи. Возможности тела выходят далеко за пределы обыденного, что позволяет творить удивительные вещи. Особенно с таким противников, как мертвец обыкновенный.
        Набираю скорость и отталкиваюсь ногами, выбрасывая тело вперед. На подлете выставляю меч и разрубаю первую тварь, сходу перенаправляя инерцию в следующего врага. Тот лишь успевает оскалить пасть, а в следующий вдох превращается в два вонючих куска мяса. В битве против толпы главное не останавливаться и использовать каждое движение с импульсом. Тупые монстры, ощущая мой низкий уровень Силы, наивно считают, что я слабый, поэтому прут вперед, упрощая задачу.
        Когти проносятся мимо лица, делаю шаг назад и закручиваю клинок. Кисть наглой твари отлетает в сторону, делаю подсечку и на развороте сношу голову мертвеца, что собрался наброситься сзади. Бью ногой в живот, от чего хлипкое тело уносит назад, где образуется куча-мала.
        Рывок вперед, рубануть влево, а на отскоке ударить вправо, оставив после себя еще два трупа и вырваться через них из окружения. Твари рычали, пытались поймать, но я двигался слишком быстро. Действуй они сплоченно, может и был бы шанс, но так они только мешали друг другу.
        Будь я с обычным мечом, он бы уже давно застрял, после чего быть мне задавленным толпой. Но со своим оружием... Он не чувствовал здесь преград, поэтому задача сводилась лишь к своевременному направлению острия.
        Ударить наотмашь снизу верх и развалить грудную клетку. Развернуться, обходя заваливающийся труп и опустить клинок сверху вниз, разрубая следующую жертву на две части. Уклониться, пропуская когти мимо себя, сделать шаг назад и контратаковать. Ближайшие две минуту превратились в беспорядочно летящие куски тел. Кровь в телах мертвецов давно иссохла, поэтому я не боялся заляпаться в ней, но вот других жидкостей хватало. Особенно отвратителен запах, который распространял вытекающий гной.
        В какой-то момент я увлекся и прорубился сквозь толпу на другую сторону, оставив напарников у входа. Здесь света уже почти не было, поэтому стоило вернуться.
        Но мне не дали.
        В какой-то момент, когда я просчитывал, как буду двигаться обратно, из темноты выглянули десяток фигур. Они неуловимо отличались от обычных мертвецов, словно укутанные темнотой. Мир замедлился, а я приготовился прыгнуть на нового противника, но те успели раньше.
        Выставив руки вперед, десяток врагов выпустили черные шары, от одного вида которых внутри похолодело. Под ускорением я отчетливо видел, как магия летит точно в меня, но увернуться от атаки уже не успевал.
        Шары издавали свечение, добавляя ритма в пляску теней, что сотворила Зель. Я инстинктивно потянулся к ним... Тени откликнулись на призыв.
        Через секунду сплоченный удар мертвецов-магов врезался в меня, но ничего не произошло. Заклинания опали, скатившись словно брызги воды, и разъели пол. Отбросив удивление, я шагнул вперед и оказался за спинами десятка магов. Вблизи они уже не успели воспользоваться магией и вскоре их костлявые черепушки полетели на пол.
        - Тор, ты цел?! - Рик возник из ниоткуда рядом со мной, чем напугал больше всех мертвецов вместе взятых.
        - Да, нормально все, а что такое?
        - Мы видели, как в тебя врезался десяток ударов, а потом ты исчез. Думали все, отбегался парень, - немного нервно хохотнул маг.
        Я посмотрел на него, на подбежавшую Зель, на пару десятков мертвецов, что оседали у них за спинами и понял, что напарники не на шутку переволновались.
        - Я успел увернуться.
        - Странно, мы не заметили. Но ладно, потом разберемся. Собирай Силу и пойдем отсюда.
        Да уж, свалить хочется поскорее, а то запах только ухудшился. Сбор Силы много времени не занял и через пару минут мы поднимались по лестнице наверх. Ощущение мощи внутри приятно щекотало, от чего я довольно скалился. Только вот анализ произошедшего портил настроение. Снова тени... Они пришли ко мне на помощь. Получается, я поставил щит, а потом мгновенно переместился за спину врагов, да так, что даже Рик с Зель не заметили. А это дорого стоит. Может рассказать?
        Странно, но упорно хотелось держать эти умения в тайне. Не знаю почему, но так говорило чутье, а ему я доверял. Раньше, когда изучал свою энергетику, то никак не мог найти участок, отвечающий за какие-то способности. Но сейчас... прислушиваясь к себе, я отчетливо видел, откуда берут начало столь удивительные способности. Тени прятались в тенях. Если так можно назвать то, что я видел в собственном энергоузоре.
        Взвесив за и против, направляю набранную Силу туда, молясь, чтобы не пришлось пожалеть. Но, что сделано, то сделано, поэтому остается ждать, к чему приведет эксперимент. После подземки мы вернулись на квартиру, где принялись ждать дальнейших указаний.

        ***
        Тур стоял в стороне, наблюдая за парнями, что добивали остатки нежити. Спустя минуту последний монстр пал и на этом каждый из его группы выполнил установленную командованием норму. Теперь можно вернуться, отметиться и передохнуть. А там, глядишь, продолжить прочесывать улицы в поисках Силы.
        - Мы молодцы. Справились всего за три часа. Сейчас возвращаемся на базу. Если по пути встретим нежить, то атакуем.
        - Как скажешь.
        Ребята шли довольные, обсуждая полученные результаты. А рассказать было что, ведь каждый из собравшихся успел проверить изменения в бою. Скорость, сила, реакция - поводов для гордости и хвастовства нашлось. Через полчаса, не смотря на небольшую потерю бдительности, команда благополучно добралась до базы.
        Куратор первым делом отправил к целителям, чтобы пройти осмотр. Но он закономерно показал, что все в порядке, после чего настроение группы окончательно взлетело вверх. До конца операции оставалось три с половиной часа, так что можно передохнуть.
        - Вот что, парни. Предлагаю сейчас перекусить, полчаса отдохнуть, а потом выйти в следующий поход. Все согласны?
        Согласились все. На эмоциях они были готовы свернуть горы. Отряд двинулся в сторону полевой кухни. Там нашлось пару других групп подростков, что умудрились прийти раньше. Завязался разговор и обсуждение деталей похода. Парни хвастались, частенько приукрашивая. Впрочем, никто не спешил одергивать напарников, понимая важность разрядки. Да и какой смысл одергивать соседа, если сам пять минут назад заливался соловьем?
        - А мы нарвались на одного из мертвецов-магов, представляете? - говорил лидер отряда, что пришел вторым, - И скажу я вам, что с ними нужно быть аккуратнее.
        - И как убивали? - сразу вклинился в разговор Тур, заинтересовавшись противником, который им еще не попадался.
        - Окружили и убили. Лучше идти самым ловким. Маги пуляют сгустками, которые за секунду превращают асфальт и камень в пыль. Так что лучше не попадаться под снаряд. Но он летит медленно, поэтому при должной ловкости и наглости, можно добраться до мертвеца.
        - А периодичность стрельбы какая?
        - Не скажу, если честно, - стушевался парень, - Когда маг выскочил на нас, все слишком быстро произошло. Пропустив мимо один снаряд, через пару секунд снесли ему голову.
        - Тогда это не такой страшный противник, как вы малюете. - раздался смешок из-за соседнего стола.
        Завязался новый спор о том, кто прав и кто самый крутой. Мальчишки есть мальчишки и каждому было нужно сбросить напряжение. За нехитрыми диалогами отведенное под отдых время подошло к концу. Оставался вопрос, куда направиться и Тур решил пойти самым простым путем - обратиться к куратору.
        Нужный маг сидел рядом со штабом. Парень тянуть не стал и сразу подошел к нему.
        - Пока есть время, мы хотим сделать вторую вылазку.
        - Похвально, - ответил бородатый мужчина, что поощрительно улыбнулся.
        - Но я не хочу водить отряд в пустую. Нужны наводки.
        - И с чего ты взял, что я в этом помогу? Ведь другие наводок не получали. - лицо куратора прочертила усмешка, но Тур отметил, что тот не сказал "нет".
        - Причин несколько. Во-первых, мы уже справились с основным заданием и небольшое поощрение подойдет как нельзя кстати. Во-вторых, мы все равно отправимся и набьем еще мертвецов, так почему бы не сделать это эффективнее для всех? В-третьих, потому что я первый наглец, который обратился с этой просьбой.
        Пару секунд мужчина молчал, после чего рассмеялся. Его громкий каркающий смех звучал дико, разносясь по округе. Отсмеявшись, он поднялся и молча отправился в палатку. Тур, расценив это как приглашение, пошел следом. В штабе сидело еще несколько человек, что бросили взгляд на вошедших, но они промолчали.
        - Вот, смотри, - куратор указал на карту, - Есть пять точек повышенной сложности. Там от сотни мертвецов. Есть места, где и три найдется. К тому же, могут встретиться монстры посильнее, чем рядовые твари. Соваться туда разрешаю только очень хорошо подумав. Смотри, парень, геройство это хорошо ровно до момента, пока не приходится терять друзей. Ты готов рискнуть?
        - Я не собираюсь напрасно рисковать, а буду искать добычу по зубам. Покажите точки, мы наведаемся туда и, если увижу, что не справимся, то уведу отряд.
        - Надеюсь на твою адекватность, юный Тур. Вот смотри, есть вокзал, торговый центр, метро и пару заводов. Мы находимся вот здесь, - маг поочередно ткнул пальцем в нужные места, - Маршрут сам планируй. Если произойдет чп, то пеняй на себя. Буду гонять до седьмого пота весь остаток службы.
        Тур в ответ лишь кивнул. Как будто ему нужны были наставления. И так степень ответственности более чем ясна. Запомнив как следует расположение улиц и прикинув в голове путь движения, парень попрощался и вышел из палатки. Дальше он забрал парней и вывел их в город, где, убедившись, что нет посторонних ушей, обрисовал ситуацию.
        - Парни, каждый из нас успел попробовать, что значит получить Силу и, уверен, новые возможности порадовали каждого. Дальше есть несколько вариантов. Первый - продолжить охоту на небольшие группы мертвецов. Этот путь самый безопасный, но при этом и медленный. Второй - я узнал расположение точек, где большие скопления тварей. От сотни до трех, плюс могут встретиться продвинутые мертвецы. Это риск, причем серьезный. Но и куш сорвать можно большой. Предлагаю голосовать. Кто за второй вариант, поднимете руки.
        Тур обвел всех взглядом. Кто-то сразу поднял руку, выражая полное согласие с рисковым планом. Но были и те, кто тщательно обдумывал слова. В итоге подняли все, кроме Грега. Тур видел в его глазах сомнения, но в итоге друг поддался мнению большинства и поднял руку вслед за остальными.
        - Отлично, тогда выдвигаемся к ближайшей точке и разведываем обстановку. Сунемся только при уверенности, что сможем победить. Геройствовать и глупо подставляться не будем. А теперь быстрым шагом идет в нужную сторону. Времени не так много осталось.

        Группа двинулась вперед и до ближайшей цели добралась через сорок минут. Заброшенный завод находился в черте города, но в дали от центральных улиц, поэтому был шанс, что сюда никто из других участников охоты не забредал. Вход на территорию преграждали мощные ворота и стена, что умудрились сохраниться под всеми невзгодами. Первые твари встретились еще на ранних подступах, но эта мелочевка была мгновенно сметена и не задержала команду.
        - Перелазим? - спросил один из парней.
        - Да, я иду первый, подсобите, - ответил Тур. - А лучше сразу забросьте.
        Двое кадетов подошли к стене и подставили руки. Разгон, Тур оттолкнулся и его выбросили вверх. Зацепившись рукой, парень перебросил себя на ту сторону, где и приземлился на землю, сразу приняв боевую стойку. Но атаковать его не спешили.
        - Чисто, - негромко сказал он в воздух, зная, что его услышат.
        Вскоре и вся остальная группа собралась на территории завода. Площадь впечатляла, только чтобы обойти внутренний двор потребуется несколько часов. Вдали виднелись одинокие точки бродящих мертвецов, но Тур искал другое. Толпу пожирнее, чтобы устроить масштабную прокачку. Если убить пару сотен монстров, то каждый из парней станет одним из сильнейших бойцов их потока. С этого дня начнется совсем другая конкуренция, это Тур успел понять, когда слушал разговоры кадетов за обеденным столом. Личное мастерство останется играть важную роль, но теперь вровень с ним встанет личная Сила.
        Завод простоял заброшенным в районе восемнадцати лет. За это время двор успел зарасти густой травой, в которой могло скрываться что угодно. Парни двигались аккуратно, продвигаясь в сторону основного здания. Тур шел первым и именно он среагировал, когда из травы метнулась оскалившаяся тень. Рефлексы сработали быстрее разума и разрубленная туша, оказавшаяся собакой, отлетела в сторону.
        В этот же момент со всех сторон раздалось рычание и парни увидели, как трава приходит в движение, словно вокруг них нарезают круги десятки акул.
        - Встать в круг! - скомандовал Тур.
        Через секунду выпрыгнула еще одна собака, но не смогла причинить вред и скрылась в траве. Напряжение возрастало скачками. Новый противник, что оставался невидим, щекотал нервы. Словно этого мало, из-за ближайшего угла показалась массивная фигура, которую украшали руки-щупальца. К кадетам пожаловала тварь, которую называли дрессировщиком.
        - За мной! - прикинув расклады, Тур решил уходить на открытый участок. Иначе, пользуясь внезапность, когда подойдет дрессировщик и собаки набросятся скопом, то быть беде.
        Стоило проделать пару шагов, как на парня выскочило еще одно мертвое животное. Ожидая чего-то такого, Тур успел отсечь лапу и псина рухнула на землю, где и приняла окончательную смерть. Дальше собаки посыпались одна за другой, пытаясь замедлить отряд. Пару раз возникал напряженный момент, когда одной из них удавалось повалить или вцепиться в нерасторопного кадета, но помощь приходила мгновенно, поэтому отряд скоро выбрался на открытый участок. За их спиной остались разрубленными десяток псин, что уже никогда не поднимутся.
        Но еще оставалась парочка, что кружила возле дрессировщика. Главная тварь почти добралась до ребят, застыв в десятке метров. Казалось, монстр размышляет, стоит ли оно того, чтобы напасть. В итоге инстинкты чудовища победили и та заковыляла вперед, приготовившись к бою.

        В этот момент Тур замер. Его мозг лихорадочно просчитывал варианты. Выбрав идеальный момент, парень сделал несколько шагов вперед и... метнул клинок. Лезвие вошло точно в оскаленную пасть чудовища, выйдя с другой стороны. Дрессировщик взревел, прошелся еще немного и рухнул лицом вперед, от чего меч вышел из затылка еще сильнее.
        Собаки со смертью хозяина потеряли весь боевой настрой и принялись скулить. Добить их труда не составило. Тур, как победитель, впитал сгусток от дрессировщика и вздрогнул от объема Силы.
        - И как ты клинок собираешься доставать? - спросили его с иронией.
        Парень скептически осмотрел труп и ничего не ответил. Да уж, пару минут назад эта идея казалась перспективной, но вот сейчас... Примерившись, Тур кое-как перевернул дрессировщика. К этому моменту весь клинок был испачкан слизью и ошметками мозга. Юноша поморщился, но взялся за рукоять и потянул на себя. С трудом, но клинок вышел. Следующие пять минут отряду пришлось ждать, пока их лидер чистил оружие. Действо сопровождалось смешками, подколками и советами, на что Тур отвечал многообещающей улыбкой.
        Закончив, группа отправилась вглубь комплекса. Всего на территории виднелось трое зданий, но каждое из них внушало уважение размерами. Хватило бы времени на одно, о проверке всех можно и не мечтать.
        Вход смотрел побитыми стеклами. Раньше бы группу парней с мечами еще на подходе встретила охрана, но сейчас здесь ждала лишь тишина. Аккуратно проскользнув между створками, команда скрылась в темноте здания.

        Глава 15. Запах

        - Рик, нужна ваша поддержка, - донесся голос из рации.
        - Слушаю.
        - Тут одна группа, из тех, что справились раньше, пошли на завод, где повышенная концентрация тварей. Уже повстречались с дрессировщиком. Пока без происшествий. Вы рядом находитесь, проконтролируете, чтобы все закончилось благополучно?
        - Не вопрос. Задача принята. Куда выдвигаться?
        Тот же голос обрисовал путь и мы отправились беречь излишне активных подростков от опасностей, что могут оказаться им не по зубам. И что они прутся, куда не следует, когда задача выполнена? Но ладно, ладно, это я зря ворчу. Сам бы тоже пошел.
        Через пару минут мы втроем стояли во дворе и я гадал, сколько нам идти до цели и не прикончат ли детишек за это время, но Рик остановил нас и не спешил двигаться. Осмотревшись, он повел рукой и перед нами собрался металл из округи, приняв форму диска.
        - Прошу на борт, прокатимся с ветерком. - сказал маг.
        Зель хмыкнула и спокойно зашла, я же осмотрел сооружение скептически, но решил промолчать, скрыв откровенный скептицизм. Стоило зайти на борт, как диск взмыл вверх, от чего сердце ушло в пятки. Ели сдержав крик, я стиснул зубы и с ужасом смотрел, как внизу проносятся дома. Через пару минут мы прибыли на крышу нужного здания, где и высадились. Каким блаженством, оказывается, может быть чувство твердой поверхности под ногами.
        - С тобой все в порядке, Тор? - участливо спросил маг.
        - Да, более чем, - натянуто улыбнулся я.
        - Вот и отлично. Надеюсь, тебе понравилось летать. Как вернемся, добавлю это в программу тренировок, а то ты дюже бледный.
        Лицо Рика украсила довольная ухмылка, на что я выдавил сквозь зубы слова благодарности.
        - Вот и славно. Зель, ты чувствуешь кадетов?
        - Да, они сейчас на первом этаже. Если посмотришь вниз, то увидишь труп дрессировщика.
        - Лихо они его. Помню, когда все только начиналось, это был достойный противник.
        - Угу, но не забывай, что их уровень подготовки отличался от того, что было раньше.
        - Да уж, в наших школах сражаться не учили.
        Я попробовал представить себе, какого это, ходить в обычную школу. Где нет сражений, постоянных тренировок, высоких требований, разговоров о Силе и угрозе нападения тварей. Странная картинка. Особенно странно о ней думать, стоя на карнизе и изучая трупы чудовищ. Сам дрессировщик и пару тел собак лежали, порубленные на части.
        - Пойдемте, спустимся вниз, а там будем действовать по обстановке. - скомандовал Рик.
        С крыши вела лестница, сейчас закрытая дверью. Но для мага это препятствия не составило. Взмах рукой и металл превращается в пыль. Мы спокойно прошли вниз, оказавшись в коридоре. Здесь нашлись окна, из которых виднелись первые этажи. Внизу ждало пространство, где-то в пятьдесят квадратных метров. Как понимаю, это что-то на вроде прихожей. Вход видно со всех уровней, но парней там не обнаружили. А вот десяток трупов свежепорубленных мертвецов - да. Значит кадеты ушли вперед, пока мы добирались сюда.
        - Где они сейчас? - обратился Рик к магине.
        - В одном из коридоров. Все здоровы и целы.
        - Веди ближе к ним, но чтобы не заметили.
        Я следовал за напарниками, и пытался понять, что же беспокоит. С того момента, как спустились с крыши, где-то на задворках сознания родилось зудящее чувство. Только минут через пять, когда спустились на пару переходов вниз, я повел носом и понял, что же это. Запах! Странный запах с мускатным оттенком. Откуда он здесь? Других источников не было. За столько времени здесь сохранились запахи пыли, плесени, запустения и на этом все. Если не брать в расчет то, как пахнет само здание.
        Монстры пахли иначе. Кадеты и сопровождающие меня маги тоже. Может кто раньше здесь из разведки гулял и у него был специфический одеколон? Нет, снова нет, не то. В этом случае я бы почуял запах человека. Может монстры? Но из тех, кого я встречал, нет чего-то подходящего.
        - Тор, с тобой все в порядке? А то задумчив, - обратила внимание на мое состояние магиня.
        - Чувствую странный запах, не могу понять, откуда идет. - признался я.
        - Монстры? - насторожился Рик.
        - Нет... не похоже. По крайней мере на тех, что уже встречались.
        - Откуда запах идет чувствуешь?
        - Сложно сказать. Как будто он здесь повсюду.
        - Выкинь пока из головы. Нам нужно присмотреть за кадетами. Если станет что понятнее, то скажешь.
        - Хорошо.
        Группа подростков нашлась в одном из ангаров. Мы зашли через верхние ярусы, где открылся отличный обзор на происходящее внизу. А посмотреть было на что. Парням предстояла нетривиальная задача по зачистке. В этот месте наблюдалась повышенная концентрация мертвецов, да такая, что мне самому захотелось спуститься. Но приказ есть приказ, поэтому оставалось лишь наблюдать из тени.

        ***
        Тур приподнялся и заглянул в окошко, оценивая перспективы.
        - Что там? - раздался у него из-за спины шепот.
        - Мы сорвали куш, господа, - прдевкушающе ответил парень. - Здесь их не меньше сотни. Вижу парочку старших мертвецов, значит они будут действовать слаженно. У кого какие мысли?
        - Надо первыми убивать старших, тогда остальные превратятся в неорганизованную толпу.
        - Да, но главари сидят в центре и до них еще нужно добраться. Здесь узкие коридоры и проходы, они не смогут нас окружить, поэтому предлагаю занять удобную позицию и устроить мясорубку.
        - Слишком рискованно. - заметил один из кадетов.
        - Есть немного, но на крайний случай перестреляем всех, так что держите оружие наготове.
        - Пострелять я люблю, - ответил другой парень.
        - Все любят. Тогда выбираем подходящее место, постараемся перебить большинство мертвецов, а как поток пойдет на спад, устроим прорыв и убьем старших.
        - Как скажешь, Тур.
        - Хорошо. Все готовы?
        В ответ раздался хор кивков. Тур медленно приоткрыл створку, что ограждала вход в ангар, но, словно насмехаясь, заржавевший металл издал скрип, что разнесся по всему ангару. Десятки мертвых голов синхронно повернулись в сторону наглецов, что потревожили их покой.
        Если бы ветерана, что прошел через Игру, попросили сравнить тех тварей, что были вначале и тех, что предстали перед кадетами спустя почти двадцать лет, то он бы нашел множество отличий. Те первоначальные монстры выглядели как люди. Сейчас же в них мало осталось человеческого. Иссушенные тела, что покрывала корка из наростов - это стало естественной броней, способной выдержать обычную пулю. У неподготовленного человека не было шансов против такого чудовища, а учитывая, что твари любили сбиваться в стаи, до сих пор во многих уголках Земли мертвецы представляли серьезную угрозу.
        Но не для Ордена. Толку от природной брони, если меч, сделанный мастерами, вспарывает ее словно бумагу. Да и когти, основное оружие нежити, скорее сотрутся до корня, чем пробьют доспехи кадетов. Опасностей в поединке хватало, но каждый из парней знал, что с ними делать.
        Когда стало понятно, что скрытно подобраться не получится, Тур рванул вперед, чтобы занять удобную позицию. Ближайший мертвец лишился головы, парень встал в проходе между ящиками, а следом к нему подоспела остальная группа.
        Нежить просыпалась медленно, словно древний механизм. Кто знает, сколько они здесь простояли лет, впав в летаргический сон. Но вот дрогнула первая тварь, следом еще десяток, а когда старшие мертвецы осознали, что к ним наведались живые, то мертвое войско пришло в движение.
        Через минуту вокруг парней образовался завал из разрубленных тел. Так бы битва и закончилась, но старшие мертвецы не даром так назывались. Не имея разума, они могли управлять тварями, делая тех в разы опаснее. Вот и сейчас, потеряв пару десятков, основная толпа отступила и попыталась обойти кадетов.
        Они стояли кругом, защищая друг друга. Внезапно один из монстров обрушился сверху, рухнув прямо в центр и повалив одного из парней. Тур среагировал первым, снеся голову оскалившемуся чудовищу, а следом скомандовал:
        - Прорываемся!
        Отряд пришел в движение, будто единый механизм, он шаг за шагов отвоевывал каждый метр. Тур бросается вперед, прорывая вражеский строй. Через вдох Грег прикрывает ему спину, убивая монстра, что уже собрался наброситься сбоку. Следующий кадет встает рядом, беря на себя другой фланг. Остальные подтягиваются и Тур снова рвется вперед, расчищая дорогу.
        Монстры рычали, лезли на ящики, чтобы запрыгнуть сверху, наваливались толпой, но итог был закономерен. Каждый раз на каменный пол оседал очередной обрубок.
        В какой-то момент, когда Тур снова рванул вперед, толпа расступилась и в парня прилетел мощный удар. Старшие наконец-то решили принять активное участие. Подлетев вверх, кадет врубился в своих, повалив двоих из них. Образовалась куча мала, которая чуть не привела к трагедии, но остальные успели на подмогу.
        Двое старших устроили мощный натиск, от которого пришлось отступать. Превосходя обычных мертвецов, те возвышались на пару голов над остальными, и обладали силой и скоростью сопоставимой с той, чтобы была у парней. А может и больше, учитывая разницу в массе.
        Первый же удар разрубил твердые мышцы, но легкостью здесь и не пахло. Клинок застрял в теле старшего, за что атаковавший кадет сразу поплатился, получив лапой наотмашь и отлетев назад. Пока остальные прикрывали раненого парня, Тур бросился вперед, вызывая ненависть старших-мертвецов на себя.
        В один миг, на краткое мгновение замерев и зависнув перед двумя нависающими тушами, юноша превратился в размазанный силуэт. Первый командир нежити только поднимал лапу, чтобы раздавить человека, а парень уже сместился ему за спину, вовсю орудуя клинком. Для постороннего наблюдателя схватка длилась не дольше двух секунд, но этого хватило, чтобы оба противника оказались повержены.
        В ту секунду, когда Тур вернулся к нормальной скорости, тяжело дыша, два искромсанных тела рухнули на пол. Их туши покрывали десятки ран, а большая часть конечностей валялась рядом. Поморщившись, юноша подошел и добил врагов, проткнув клинком голову. После этого от тел отделились сгустки Силы, которые были значительно заметнее, чем обычные. Парень их впитал, от чего тяжесть на его лице разгладилась.
        Дальнейшие события по зачистке ангара стали делом техники. Восстановить боевой порядок и пройтись по всем углам. Без руководства, мертвецы потеряли большую часть опасности, превратившись обратно в тупое стадо.
        - Ну что, сколько по итогу мы перебили? - спросил Тур, присев на один из ящиков и оглядывая побоище.
        - Девяносто семь тел. Но здесь легко ошибиться, учитывая, что многие превратились в обрубки, что смешались, - ответил Грег.
        - Считаю, что это успех. У нас еще пару часов в запасе, предлагаю передохнуть и продолжить зачистку завода. Уверен, здесь найдется еще много чего интересного. Все согласны?
        - Еще бы нам не быть согласными, Тур. Мы набрали столько Силы, что теперь легко выбьемся в лидеры на курсе. - улыбнулся один из кадетов.
        - Да, это так. Но, чтобы стать действительно лучшими, нам всем предстоит еще очень долгий путь. Помните про это, - охладил немного пыл группы Тур.
        - Не занудствуй, - подначил его Грег, чем разрядил обстановку.
        Передохнув, группа кадетов отправилась дальше, на минуту разминувшись с грохотом, что раздался с верхних ярусов.

        ***

        - Не пора ли нам вмешаться? - предложил я, когда брата Софии отправили в эпичный полет.
        - Не суетесь, Торхан. Я уже взял под контроль местных монстров и в случае чего смогу их перебить за секунду. - ответил Рик. - На самый крайний случай у нас есть Зель, которая и с того света вытащит.
        Женщина молча кивнула, а я, каюсь, чуть не пожелал, чтобы опасная ситуация все же наступила и пришлось спасать кадетов. Уверен, Рик не шутит о своих возможностях. Взглянуть на работу сильного мага, уверен, любопытное зрелище. У тех, кто шел путем развития интеллекта были свои преимущества. Если ловкачи могли двигаться чуть ли не молниеносно, то маги поднимали скорость мышления. Для меня пройдет всего секунда, а для того же Рика - вечность. Но читать и слушать лекции - это одно, а вот увидеть в живую - совсем другое.
        Прогнав лишние мысли, я вернулся к зрелищу и контролю обстановки. В начале кадетам не повезло и те действовали топорно. Словно почувствовав мой настрой, Рик задал вопрос.
        - Тор, а как бы ты действовал в этой ситуации?
        - Тихо убил бы старших-мертвецов, а потом методично истребил всех остальных.
        - Вариант устранения?
        - Да тут десятки способов, как пройти верхами. Немного ловкости и все, дело будет сделано. Но отрядом в десяток клинков можно не хитрить, а ударить в лоб, что и сделали парни.
        - В целом верно. Прошли те времена, когда обычные мертвецы представляли опасность для бойцов Ордена.
        Я сменил позу, передвинув затекшую ногу. Мы расположились на верхних ярусах, откуда открывался замечательный вид на весь ангар, но сидеть в засаде это не самое удобное, что может быть. За прошедшие года здание потеряло большую часть лоска. Стекла во многих местах побились, где-то пошла течь, краска обвалилась... здание умирало долго. К тому же, здесь гулял сквозняк, что пытался забраться за шиворот брони, но та справлялась со своей задачей и не пускала супостата внутрь.
        Этот сквозняк и принес тот самый запах, что ранее насторожил меня. Я успел о нем позабыть, выкинув из мыслей, но в этот раз оттенок пришел яркий и... свежий. Тело напряглось и замерло, вслушиваясь в оттенки. Внимание сразу ускользнуло из помещения, бросив кадетов и заскользив по коридорам брошенного здания. Источник нашелся совсем рядом, в нескольких комнатах от нас.
        Никого не спрашивая, я молча поднялся, боясь спугнуть наваждение. Выйдя из помещения, зашел в соседнее и вскоре увидел силуэт. Фигура стояла спиной ко мне и наблюдала за нижним ангаром, как сражалась с мертвецами группа кадетов. Незнакомец, а силуэт был явно человеческий, немного подрагивал, склонив голову набок, словно изучая, что происходит внизу.
        Я так удивился, встретив здесь кого-то, что потерял бдительность и сбился с шага. Ботинок неаккуратно задел кусок строительного мусора, чем привлек внимание. Незнакомец резко развернулся и я увидел его лицо.
        Одна половина была словно потекшая и походила на ссохшуюся кожу мертвецов. А вот вторая... она повергла в ужас и шок, до боли напоминая лицо Тура, которого я наблюдал буквально пару минут назад, как он разбирался со старшей нежитью. Сначала тварь дернулась, и я готов поклясться, что увидел испуг. Эмоции! У чудовища! Нонсенс!
        Испуг сменился осознанием и монстр зашипел, оскалившись будто дикий хищник. Сейчас я видел, что человеческого в нем мало. Тем временем метаморфоза продолжалась и спустя пяток ударов сердца лицо окончательно обрело форму Тура. Тело последовало в след за ним и сейчас существо ничем не отличалось от парня. Только одежда не по-размеру и изодранная.
        Какого черта здесь происходит?!
        Напряжение скакнуло вверх. Я не успел удивиться, как тварь оказалась рядом и в грудь прилетел кулак. Вылетев в дверной проем, я впечатался в стену, чем привлек внимание магов. Через секунду подоспел мягкий сгусток, что исцелил боль и срастил переломы. Приложило меня знатно.
        Рик ворвался в комнату и на этом все закончилось. Не став бить на смерть, он спеленал монстра в стальной доспех и сейчас мы наблюдали, как тварь с ужасом смотрит на нас. А следом, удивив еще раз, она завыла, как плачет ребенок, жалобно и протяжно. В тот же миг Рик заткнул ей рот полоской металла с беспокойством разглядывая существо.
        - Оно лицо Тура только сейчас приняло! - поспешно внес я ясность в ситуацию, представляя, какие мысли крутятся в головах у двух магов.
        - Метаморф? - повернулся Рик, - Любопытно. Я таких еще не встречал. Зель?
        - Нет, могу с уверенность сказать, что раньше Ордену такие существа не попадались.
        - Странно. За столько лет, я думал, мы перевидали всех. А тварь сильная, раз отправила нашего Торхана в полет, словно футбольный мячик.
        Сравнение мне не понравилось, но сам виноват. Слишком расслабился и допустил множество непозволительных ошибок. Если бы не напарники, быть мне трупом.
        - Что делать будем? - спросил я, желая сменить тему.
        - Отконвоируем на базу и изучим.

        Рик еще не успел закончить фразу, как я почувствовал чужой взгляд на спине. Следом сквозняк донес проклятый запах, что, казалось, врезался в память навсегда. Поворачиваю голову и вижу второе существо, отличающееся от первого так же сильно, как щенок от льва. Худая, но мощная фигура представляла собой боевой идеал, состоя из жгутов мышц и наростов. Взгляд, наполненный яростью и обещанием проблем, заставил поежиться и сделать шаг назад.
        Новый противник смазался, метнувшись к нам. Зель успела среагировать первой, стегнув неизвестного заклинанием, которое тот обошел, вильнув в сторону в последний момент! Но сказался опыт магини, что не рассчитывала на первую атаку и следующий удар впечатал монстра в стену, от чего посыпалась штукатурка и пыль.
        Все произошло меньше, чем за секунду. Уверен, Зель била на славу, но после попадания чудовище в следующий вдох уже двигалось дальше. Магиня прикрылась щитом, но существо его играючи пробило. Я с ужасом смотрел на происходящее, понимая, что при всем желание не успеваю вмешаться.
        Магиню спас Рик, что создал металлический щит. Тот прогнулся от удара, но выдержал. Переключившись на новую цель, тварь рванула к магу и за секунду до столкновения окуталась темным свечением. Звук хлопка оглушил и морщась от боли, я увидел, как мужчина проламывает стену своим телом. Не обращая больше на нас внимания, чудовище быстро освободило своего соплеменника и поспешно скрылось.
        Осознав, что бойня закончилась, я бросился к Зель и помог той подняться. Вместе мы нашли и вытащили Рика из под завала, после чего полностью излечили. Помятый маг отобрал у меня рацию, так как его превратилась в лепешку и связался с базой.
        - Прием. Это говорит Рик, охотник. Чрезвычайная ситуация. Повторяю, чрезвычайная ситуация. Нужен боевой отряд. Группа монстров предположительно выше трехсотого уровня!
        - Принято, через минуту будем, ждите. - пришел короткий ответ.
        Мы тяжело дышали, приходя в себя и осознавая, что произошло. Там, где этого не должно было случиться, на нас напала тварь запредельного уровня. Насколько известно, трехсотый - это очень и очень круто. Тот же Рик перешел планку двухсотого и считался опасным магом по меркам всего веера миров. Трехсотки же были штучным товаром и крайне опасны. Чудо, что мы выжили. Но тут в голову пришла другая мысль, которая перечеркнула всю радость.
        - Здесь же кадеты, - тихо проговорил я.
        - Да. Зель, ты чувствуешь тварь?
        - Нет, она не относится к живым.
        - Плохо. Тор, а ты? Сможешь выследить по запаху?
        - Смогу, - сказал я, хотя совсем не горел желанием идти по следу. Это не трусость, а здравый смысл, но долг есть долг.

        Глава 16. По следу

        - Зель, куда пошли кадеты? - спросил Рик у магини, когда мы двинулись по следу за неизвестными монстрами.

        - В ту же сторону, куда и мы идем.

        - Ускоряемся, - буркнул мужчина, а я отметил, как стиснулись его кулаки. Переживает за парней или это реакция, что его сделали в бою и жажда реванша?
        Тем временем мы бежали по коридорам. На каждой развилке я на секунду замирал, вычленяя нужный след из множества других. Не скажу, что это было просто. Запахов разной степени свежести хватало и это сбивало с толку.
        - Здесь повсюду следы, - сказал я на одном из поворотов, когда остановились, - Походу, мы попали на логово этих созданий.

        - Разберемся, - в голосе мага сквозила решимость завершить дело.
        Не прошло и минуты, как мы уперлись в металлические ворота, что были закрыты.
        - След обрывается здесь.

        - Хорошо, отойдите в сторону. - сказал Рик и выставил руки вперед.
        Металл, что преграждал нам путь заскрежетал, смялся, а следом превратился пыль, освобождая проход. Когда облако осело, пред глазами предстало зрелище, от которого тело покрылось мурашками.
        Просторное помещение оказалось заполнено коконами, в части из которых легко угадывались силуэты уже виденных существ. Они застыли в позе эмбрионов, подвешенные к потолку и мирно спали. Но нашлись здесь и те, кто уже вылупился.
        Вожак, что так играючи раскатал наш отряд, стоял в центре, защищая своих детенышей. Когда мы появились, он обернулся и его взгляд наполнился ненавистью и... страхом. Я готов поклясться, существо боялось, что странно, учитывая его силу.
        Затишье длилось меньше секунды, а потом Рик нанес удар. Металл разошелся конусом и я внутренне сжался от вложенной силы. Но существо опередило мага, прыгнув вперед и приняв атаку на себя, не позволив волне коснуться коконов.
        Существо протащило по полу и я увидел текущую кровь. Но в следующий миг оно прыгнуло вперед, на лету отращивая когти. Маг выставил щит, но тот выдержал ровно один удар.
        Мир замедлился и осознание, что произойдет дальше пришло мгновенно. Еще секунду и монстр убьет сначала мага, а потом и нас. Тело среагировало автоматически.
        Рывок вперед, перекрыть траекторию, выставить щит. От удара меня вмяло в пол, но оружие выдержало, а в следующую секунду я опустил клинок на кисть твари, отрубая ее.
        Та отскочила, заверещав от ярости и боли. Ответный удар я не заметил, лишь успев дернуть щитом. Тот погасил большую часть прилетевшей мощи, но и остатков хватило, чтобы меня отправило в полет и впечатало в стену.
        Вся схватка не заняла и двух секунд. Этого времени как раз хватило Зель, чтобы нанести свою атаку. Белый луч прорезал воздух, вцепился в тварь, но та сбросила магию, дернувшись. Заклинание отскочило в один из коконов, разорвав его в кровавые ошметки и проломив стену.
        С потолка посыпалась штукатурка, а здание, казалось, вздрогнуло. В этот же момент существо издало крик, наполненный болью и отчаяньем.
        Я уж думал, что оно сейчас нас разорвет на части, такой лютой злостью от нее повеяло, но тут пришел следующий удар от Рика. Металлический шар врезался точно в грудь и превратился в острую паутину, мгновенно окрасившей тело монстра в красный.
        На этом бы и закончилась драка, но тут вмешались остальные твари, которых насчиталось пять штук, включая ту, что я заметил первой. Они двигались быстро, к этому времени я как раз успел подняться, чувствуя, как повреждения медленно зарастают.
        Уверен, Рик бы убил чудовищ одним ударом, но его лицо сейчас искажало нешуточное напряжение. Главный вожак пытался выбраться, забирая внимание на себя.
        Тени метнулись ко мне и я снова сделал моментальный шаг вперед, прикрыв мага. Первая тварь, та самая, что отправила в самом начале меня в полет, набрав скорости, выскочила первая.
        Клинок снес ей голову, тело пронеслось по инерции вперед, а я уже атаковал следующую, отрубив ей руку, а следом и разрубив шею, от чего та завалилась.
        Следом прилетел магический удар от Зель, что отправил еще двоих на тот свет, а пятого, последнего монстра, я разрубил на две части.
        И тут мой взгляд столкнулся с вожаком. Спутанный заклинанием, он замер и смотрел точно на меня. Словно весь мир остановился и остались только мы вдвоем.
        - Ты поплатишься, - донесся шелестящий голос.
        Уж не знаю, что больше шокировало. То, что чудовище говорит или то, что последовало дальше. Монстра окутало пламя, что принялось бороться с заклинанием металла. Секунда и путы опадают, а Рик оседает на пол, ловя откат.
        Зель формирует между нами мощный щит, в который и прилетает первый удар существа. Еще и еще, каждый раз новая атака заставляет девушку морщиться от боли, но она продолжает удерживать то единственное, что отделяет нас от смерти.
        В следующий вдох случилось две вещи. Щит рухнул, монстр бросился вперед, но в то же время окно, что было в десятке метров от нас, давая немного солнечного света, взорвалось осколками.

        Клинок Генадия вспорол бок твари, отбросив ту назад и я на секунду увидел силуэт скрытника. Следом в чудовище врезался Берг, отправив того в полет. От силы удара разошлась волна, а стены пошли трещинами.

        Увидев наших, я расслабился, но бой только набирал обороты.

        Монстра окутало свечение и он словно вырос в размерах. Мозг фиксировал происходящее как стоп-кадры. Вот размытая тень метнулась вперед, ударив Берга. Леший улетает в стену, проламывает ее и судя по звуку, обрушивает еще парочку.

        Геннадий полосует тварь клинком, но та лишь отмахивается, выпуская темное облако, и скрытнику приходится поспешно отступить.

        Металлическое копье врезается в плечо существа, но, не обращая внимания, та прыгает на Рика и от удара маг, успевший выставить щит, проламывает пол и улетает вниз.

        Приходит очередь Зель, что стегнула плетью и выставила защиту, но ее хватает лишь на удар и магиня отправляется в полет, летя в сторону окна.

        Ускорившись, я видел все отчетливо.

        Уперевшись, выставляю щит, но монстр не добирается до меня. Его сносит атака нового мага, что подошел с подкреплением.

        Это происходит настолько быстро, что я вижу, как Зель все еще летит и вылетает из здания. Высота здесь большая и магиня разобьется! Это осознанием выстреливает в голове и от ужаса мысли, что мы потеряем своего, делаю то единственное, что нужно, даже не задумываясь.

        Шагнуть в тень, выйти рядом с женщиной. Ловлю ее уже в полете, когда вылетаем из здания. Чувство свободного падения уносит сердце в пятки, мир крутится, но тени снова приходят на помощь и я шагаю вниз.

        В этот раз приходится значительно тяжелее, но справляюсь. Нас выбрасывает целыми на землю, где падаю. Тело потряхивает от напряжения, лицо заливает пот.
        А в следующую секунду сверху раздается грохот и, перевернувшись на спину, вижу, как часть здания оседает.

        ***

        После разборки со старшими мертвецами, команда Тура не встретила серьезного сопротивления. Они зачистили следующий зал, прошли еще пару коридоров и поднимались наверх, когда раздался первый толчок и здание тряхнуло.
        - Это сейчас что было? - спросил один из подростков, испуганно смотря на посыпавшуюся с потолка пыль.
        - На землетрясение не похоже, скорее на взрыв. - ответил Грег.
        - Откуда ему тут взяться?

        - Не знаю.
        Парень не договорил, как толчок повторился. С потолка отвалился впечатляющий кусок штукатурки, чуть не задев голову одного из кадетов, он рухнул на пол, а взметнувшееся облако пыли покрыло всех с ног до головы, заставив закашляться.
        - Уходим отсюда, - принял решение Тур, тревожно вслушиваясь в ощущения. Внезапно проснулась интуиция и потребовала валить отсюда как можно скорее.
        Они успели добежать до одного из залов, как на них внезапно налетел человек. Он выскочил из-за поворота, врезавшись в одного из парней, от чего оба полетели на бетонный пол и упали. Тур замешкался, не понимая, откуда здесь взялся незнакомец, что явно не кадет и не из Ордена.
        Но тут неизвестный повернулся и все поняли, насколько ошиблись. Существо бегло переводило взгляд с одного парня на другого, смотря с испугом и вслед за этим его черты лица менялись... пытаясь повторить форму собравшихся.
        Ступор продлился долгие два удара сердца, а потом один из парней дернулся, чем спровоцировал атаку существа. Оскалившись, чем дал понять, что к людям он точно не имеет отношения, монстр рванул вперед, снеся ударом преграждающих ему путь.
        На его пути оказался Грег. Взмах и тот отлетает в сторону, пробитый когтями насквозь, где и замирает, скатившись по стене.
        Шокированный, Тур взревел и бросился вперед. Чудовище двигалось быстро, но не достаточно, чтобы уйти. Превратившись в размытый силуэт, парень сшиб тварь и рубанул ее мечом, от чего та завизжала.
        Ответная атака последовала столь быстро, что кадет едва успел отскочить. Благодаря рывку удар вышел не смертельным, а лишь вспорол живот, прочертив пять кровавых борозд.
        Согнувшись от боли и выставив оружие, парень приготовился к бою. Его команда бросилась на помощь и тварь, видя это, вскочила и попыталась убежать, но Тур преградил ей путь.
        Два тела сшиблись и монстр схватил кадета, словно принимая в объятия. Они врезались в перегородку, проломили ее и пронеслись через обломки десяток метров.
        В этот момент здание накрыла серия мощных ударов, от чего обрушился потолок.
        Тур, поднятый когтями вверх, отлетая от атаки чудовища, фиксировал расширившимися глазами происходящее. Еще в полете он увидел, как балки под потолком рушатся, обваливая за собой часть здания и падая прямо на его команду, что рвалась на помощь.
        Оглушенный, он влетел вместе с монстром на лестницу, где они совместно проломили перила и упали вниз. Короткий миг и жесткий удар о пол выбил дух.
        Легкие пытались вдохнуть, но лишь безуспешно бились в агонии. Сознание медленно угасало, а мозг горел огнем от боли.
        Спустя вечность регенерация сделала свое дело и долгожданный воздух протолкнулся внутрь. Не понимая, что происходит, чувствуя, как глаза застилает кровь, Тур пытался рассмотреть, где монстр и увидел, как тот завис для добивающего удара.
        Его когти падали вниз и парень осознал, что сейчас умрет.
        В этот момент, что растянулся до бесконечности, на кадета навалилось спокойствие. Лишь мозг продолжал фиксировать картинку и происходящее.
        Светящаяся фигура, что возникла за спиной существа не вызвала удивления. Мелькнула мысль, что он уже умер и все происходящее бред, что мозг пытается создать в агонии.
        Фигура окончательно оформилась в мужчину с таким знакомым лицом... В его руке нашелся клинок, взмах которым отсек голову монстру.
        Тур не понимал, что происходит, только чувствуя, как с ладоней мужчины сорвался мягкий свет, что бережно исцелил все раны.
        В этот миг здание окончательно обрушилось, но упавшие обломки зависли в воздухе, не смея коснуться фигуры. Тур лежал, медленно приходя в себя и никак не мог понять, откуда здесь взялся отец.
        Моргнув, парень осознал себя лежащим на лужайке, вдали от рушившегося завода, после чего не выдержал и отключился.

        ***
        Прилетевший обломок скалы Зель отбила щитом, после чего повернулась ко мне.
        - Что это было, Торхан?
        - Не знаю, - честно сказал я, съехав с ответа. Тени в этот раз поддавались охотнее, видимо вложенная в них Сила пошла на пользу, но все равно хотелось удерживать способность в тайне.
        Разговор прервала мощная вспышка пламени, что вырвалась из здания, увеличивая и без того сильные повреждения. Зель схватила меня за руку и мы побежали в сторону, чтобы не попасть под раздачу.

        Даже моей чувствительности хватало, чтобы оценить масштабы задействованных сил. К месту схватки подошли по-настоящему мощные маги, на фоне которых терялся не только я, но и моя команда.
        - Там же наши. Да и кадеты остались, - вставил я слово, когда мы отбежали.

        - За наших не беспокойся, они выберутся, а кадеты... Они вышли, сейчас двигаемся к ним.
        Зель бежала, прикрыв глаза, что выглядело странно. Вскоре, когда мы обошли завалы и забор, то нашли вдали от завода группу парней. Часть из них стояла на ногах, ошарашенно оглядываясь, а вот часть неподвижно лежала.
        Магиня ускорилась и скоро с ее рук полетели одно за другим целебные заклинания. Я огляделся вокруг, но не нашел опасности. Здесь же обнаружился Тур, что сидел больше всех пришибленным и смотрящим в одну точку.
        - Эй, что с вами случилось, все в порядке? - подошел я к нему и потряс за плечо.
        Парень не реагировал, бормоча только одно слово, да и то едва слышно.
        - Отец... отец... это был он.
        С братом Софи явно было что-то не так. Зель уже наложила на него заклинание, но сейчас занималась другими подростками, которым досталось больше. На многих из них виднелись следы крови, а один лежал в обморочном состояние и я видел глубокие раны и разорванное плечо.

        Устав слушать безумный шепот Тура, я, не долго думая, размахнулся и влепил ему пощечину. Парни из его команды дернулись, чтобы вмешаться на такое наглое обращение с их лидером, но тот внезапно очнулся и пришел в себя.
        - Торхан? Ты что здесь делаешь?

        - Пришел на помощь. Что с вами случилось?

        - Помощь? Но почему ты?

        - Не об этом сейчас. Так что с вами случилось? - надавил я, переводя мысли пришибленного подростка в нужное русло. Зная парня, должно было случиться воистину нечто эпичное, чтобы довести его до такого состояния.

        - На нас напала тварь. Она ранила Грега... Грег... Что с ним?
        Тур заозирался и его взгляд остановился на раненом. Проигнорировав меня, парень подскочил к пострадавшему, где его остановила Зель. Диалог, наполненный драмой продлился недолго, но Тур не спешил возвращаться, а остался рядом. Его окружили и другие парни, молчаливо ожидающие вердикта от магини.
        Так прошло пару минут, пока целительница не закончила. Раненный очнулся и вяло улыбнулся, чем вызвал облегчение у собравшихся. Я же, не сомневаясь в мастерстве женщины, все это время наблюдал за заводом, ожидая продолжения. Но та вспышка оказалась последним ярким событием, после чего все затихло.
        Вскоре со стороны завалов показались силуэты, быстро оформившиеся в фигуру Берга и остальных членов команды. Добирались они на уже виденном металлическом диске.
        Леший первым делом проверил, со всеми ли все в порядке, а потом подошел ко мне.
        - В общем, эта тварь свалила, предположительно замаскировавшись под одного из магов. Нужна твоя помощь.

        - Предлагаете ее найти по запаху?

        - Да.
        Я кивнул и мы отправились. К этому моменту территорию плотно перекрыли, устроив карантинную зону. Моя задача сводилась к тому, что Рик вместе с Бергом подвозили к каждому из членов Ордена, которых я и проверял.
        Процедура затянулась на полчаса, но по итогу мы остались с носом, так никого и не найдя. Параллельно набирала обороты суматоха. Кадетов поспешно собирали, проверяли, а по городу рыскали поисковые отряды. Тварь такого уровня навела знатного шороху и Орден стремился устранить проблему до того, как придут последствия. А то, что они будут, лично я почему-то не сомневался.
        Никого не обнаружив, меня отправили к порталам. Следующие два часа я провел на полевой базе, где только и делал, что всех обнюхивал. Внезапно-негаданно пришлось занять место полковой ищейки. Все остальные методы, которыми располагали маги, оказались бессильны. Существо легко маскировалось под живых, мастерски уходя от любых радаров.
        Закончили только под самый вечер, убедившись, что чисто. Все это время, пока носился среди людей, я параллельно обдумывал произошедшие события. Но главный вопрос, по которому предстояло принять решение - что отвечать команде. Уверен, скоро с меня спросят, что произошло.
        Тени... С наступлением сумерек их стало больше и я отчетливо видел, как они дрожат, готовые прийти по моему зову. Но рисковать пока рано, нужно как следует обдумать. Пока все мои действия сводились к инстинктивным поступкам, что не самый лучший вариант при взаимодействие с неизвестно чем.
        Тени могут защищать и за счет них можно чуть ли не мгновенно перемещаться. Сильные способы, это стоит признать.
        Но вот что еще скрывается за ними? Зуб даю, есть и другие способности. И как это назвать? Магия тени? А магия ли? Вопросы-вопросы, а ответы спросить не у кого. Насколько известно, среди Ордена нет адептов, что соприкасались с тенями.
        Другой момент, что беспокоил - существо. Слишком оно необычное. До сего момента еще никто не встречал чудовище, которые было бы настолько... разумным и живым? Да, именно. Я видел в его глазам разум, чувства и боль утраты. Да, все это скрывалось за слоем жгучей ярости, но если вспомнить условия знакомства, то я не удивлен.
        Может это и не чудовище вовсе, а какой-то другой вид разумных? Я бы так и решил, но детеныши явно говорили против этого. Вот те действительно были обычными тварями, а разумом от них и не пахло.
        Но до чего же сильны! Да и способности! Метаморфы, будь они прокляты! Теперь в каждом лице я видел угрозу, осознавая, что за ним может скрывать некто совсем иной. Нужно держаться настороже. Уверен, если чудовище встретит меня, то не задумываясь прикончит. Между нами кровь и это просто так не прощают. Хотя кто знает, что у него в голове?

        Когда на улицах давно властвовала ночь, наш отряд наконец-то ввалился всем скопом в офис. На лицах виднелась усталость, а потрепанный внешний вид дополнял отпечаток перенесенных невзгод. Гена помог Рику снять искореженный доспех, Зель отправилась творить на кухне, а Берг пошел к себе в кабинет и через минут вышел с бутылкой в руках. Разлив неизвестных напиток с резких запахом, он поставил один стакан и напротив меня.
        Выпили молча. Я ждал, что это будет алкоголь, но нет, оказалось нечто другое.
        - Травяная настойка, - прокомментировал командир мой взгляд, - Самое то, чтобы сбросить напряжение и восстановить силы. Разработка магов жизни и природы, так что не удивляйся, когда получишь заряд бодрости. Через час он пройдет, но к этому времени, надеюсь, мы все будем уже спать.
        - Монстра так и не нашли? - поднял я вопрос, беспокоящий меня.
        - Нет, растворилась тварь. А может и сдохла где под обломками, но монстра такого уровня этим не возьмешь.
        - И что будет дальше?
        - А дальше Орден изучит там каждый сантиметр, после чего скорее всего задачу на поиск скинут нам.
        Вспомнив взгляд, наполненный ненавистью, я поежился.
        - Да не переживай ты. Группой мы его осилим. Ты, кстати, хорошо себя проявил, Торхан, хвалю. Но не расскажешь ли нам о странностях некоторых, которые так и окружают тебя, мм?
        Берг изогнул бровь и уставился на меня. Повисла тишина и напряжение среди присутствующих набирало обороты. Или это я так напрягся, а остальные все расслабленны? Я обвел уставшие лица, что бросали на меня заинтересованные взгляды. И вот что им ответить?

        Глава 17. Способности

        Первая реакция на вопрос Берга - желание соврать и уйти в несознанку. Но сделав пару глубоких вдохов и покрутив ситуацию с разных сторон, я честно себе признался, что попытка сокрытия ни к чему хорошему не приведет. Да и чего это я? Какой смысл скрывать важную информацию от своей команды и наставников.
        Обдумав, я пересилил себя и сказал, как есть.
        - У меня открылись способности.

        - Как давно? - первым делом уточнил Берг.

        - Достаточно. Если вспомнить все странные случаи, что со мной происходили, то намеки еще пару лет назад были. Но усиление пошло недавно.
        Берг задумчиво замолчал, откинувшись на кресле. Его глаза внимательно меня изучали, просчитывая варианты.
        - Ладно, господа и дама. На сегодня расходимся и идем спать, - махнул он рукой и поднялся. Я от такого выпал в осадок, потому что ожидал чуть ли не допроса.

        - И что, не будете ничего спрашивать? - вырвалось против воли от удивления.

        - Нет. По тебе видно, как напрягаешься, оберегая свою тайну, а среди Игроков принято уважать чужие секреты. Захочешь - сам расскажешь. Сама новость, что у подростка проснулись способности произведет фурор. Ты не представляешь, как мы все этого ждали.
        Лицо Берга украсила довольная улыбка. Он попрощался и вышел из офиса, отправившись домой. По глазам собравшихся я видел, что вот они-то готовы устроить мне допрос, поэтому тоже распрощался и поспешно ретировался.
        Ночной воздух прогнал сонливость, подарив ясность. Пока я добирался до дома, то обдумал случившееся. Посыл понятен - командир хочет строить отношения на доверие, а не на принуждение. Что же, это вполне щедро с его стороны.
        Но мне нужно самому в себе разобраться. Готов ли я полностью довериться команде? Чувство, что будто прыгаю с обрыва на встречу скалам, где ждет узкая щель, что ведет к спасительной воде. Я знаю, какое решение приму, но утро вечера мудренее, как любила говорить матушка, поэтому оставлю мысли до завтра.
        Наскоро приняв душ, я отправился в страну снов.

        ***
        Вчера Берг объявил день отдыха, поэтому я с чистой совестью провалялся в постели до позднего утра. А потом, собрав все мужество и решительность, отправился искать командира.
        Разговор вышел долгий. Выслушав краткую историю, Берг собрал остальных, после чего я поведал подробности своих злоключений. Беседа затянулась - опытные люди разбирали по полочкам произошедшее со мной и строили различные теории.
        - Тор, а что происходит, когда ты перемешаешься? - спросил Рик.

        - Не знаю. Я всегда действовал инстинктивно. Да и не было возможности проверить в спокойной обстановке. Я долго думал, что мне кажется и это случайность.

        - Хм... Так может ты сейчас это проделаешь? Заодно и мы посмотрим?
        Я перевел взгляд на Берга и тот кивнул, давая разрешение. Глаза магов блеснули, показывая, что те разогнали мышление и готовы отслеживать происходящее. Знать бы еще, что именно нужно сделать. Я прикрыл глаза и сосредоточился на ощущениях. Вдох-выдох, чтобы настроиться и расслабиться. По телу прошла приятная волна тепла, приводя чувства в особое состояние.
        Казалось, что восприятие сместилось и я теперь ощущаю тени, что скрывались вокруг. Не нужно смотреть на них, чтобы почувствовать. Сотни и сотни мелких, десятки более крупных - тени были по всюду.
        Я открыл глаза, выбрал точку в другой стороне зала и потянулся туда. Тени, словно десятки птиц, скользнули ко мне. Черная вспышка, едва заметный силуэт странных образов и вот я стою совсем в другом месте. Получилось!
        - Что заметили? - живо спросил я, возвращаясь к своему месту.

        - Это выглядело странно. - ответил первым Рик, - Ты точно не ускорялся, а мгновенно переместился. Исчез в одной точке, а вышел из другой. Необычная способность, похожа на телепортацию.

        - Да, но это не магия пространства, - вставил Берг, - Та ощущается совсем иначе. Тор, а что ты еще умеешь делать с тенями?

        - Как-то раз я поставил щит. Больше ничего не пробовал.

        - А попробуй приманить тени, только аккуратно.
        Еще один эксперимент. Я выставил руку и позвал тени к себе. В этот раз те откликнулись чуть хуже, а внутри появилось легкое чувство пустоты. Ясно, на это тратятся силы, которые далеко не бесконечны. Одна небольшая тень скользнула в руку, где и заклубилась. Выглядело это странно - не темнота и не свет, а нечто среднее. Я потянул еще и следом в руку скользнул другой пяток теней, усиливая концентрацию первой.
        Руку покрыла серая пленка, скрывая и размывая ее силуэт. Кожу немного покалывало, но в целом ощущения скорее приятные, чем дискомфортные.
        Желая узнать, что будет, я решил замахнуться на нечто большее и позвал все тени, что собрались в зале. Выглядело это как стая птиц, что бросилась ко мне.
        Они кружили вокруг, постепенно оплетая и в какой-то момент покрыли все тело и кожу. Не успев испугаться, я провалился...
        Мир теней раскрылся и окрасил пространство в серые цвета. Я уже был здесь, но тогда это показалось бредом и шалостью воображения. Сейчас же точно можно сказать - это место существует, как бы оно не называлось.
        Тени плясали, переливаясь. Если подключить фантазию, то можно было узнать офис, только с другой стороны. Как если бы все стены исчезли, оставив после себя лишь тени. Здесь гулял ветер, пробирая до мурашек. Я внезапно с удивлением осознал, что выгляжу как обычно.
        Силуэты Берга и команды едва угадывались и колыхались, будто пламя свечи на ветру. Я потянулся к одному их них, желая узнать, что произойдет, но в этот момент сзади раздался шелест.
        Волк, что несколько раз приходил ко мне, стоял и скалился. Краткий миг мы смотрели друг на друга, а потом, без всякой злости, словно негодуя, он прыгнул вперед и ударил лапами в мою грудь.
        Я вывалился из мира теней и завалился назад, опрокидывая кресло и отлетая в центр комнаты. В ушах звенело, а в голове билась одна чужая мысль, - Стань сильнее!
        - С тобой все в порядке? - обеспокоенный голос Зель донесся издалека и я сфокусировал взгляд на ней.
        Мне помогли подняться, а кресло поставили на место. Пришлось на ходу придумать оправдание, что случилось. Пока собирался с мыслями, одно понял точно - волк не враг. Он дал понять, что в это место с моими силами еще рано заходить, для начала нужно вырасти. А еще я осознал, что об этом никому нельзя рассказывать. Нет, не о том, что нужно стать сильнее, а о том, что существует мир теней. Это гораздо большее, чем просто личное.
        Казалось, что во мне пробуждаются инстинкты и синхронно вопят, что это тайна, которая лишь для избранных. Для тех, кто дружит с тенями.
        - Ты окутался тенями, в следующую секунду отлетел назад, - описал произошедшее со своей стороны Рик.

        - В общем, парень. Знаю, что ты не удержишься от экспериментов, но первое время действовать только под присмотром Зель. И это не совет, а приказ, - пресек заранее любые осложнения Берг, на что я лишь понимающе кивнул, хоть и признаюсь честно, что мысли отправиться тестировать способности как можно скорее не покидали меня.
        Мы еще несколько раз проверили, что я могу сделать. Обсуждение вспыхнуло по новой. Каждый предлагал варианты и гипотезы, которые мы по возможности старались проверить сразу же. Так и началось мое настоящее обучение. Так я встал на путь тени.
        Признаюсь, что без этой поддержки бы я не достиг многого или бы затратил на это гораздо больше времени. А так, получая наставления опытных Игроков, я разбирался значительно быстрее, проникая в суть того, что мне досталось.
        Но настоящее обучение началось со следующего утра, когда мы с Риком добрались до полигона.

        ***
        Тур вышел из машины, махнул рукой водителю и отправился в сторону дома. Его брови хмурились, а пальцы выстукивали причудливый ритм, выдавая волнение.
        История на заводе случилась два дня назад. Всех заперли на базе, где устроили карантин и проверку. Неизвестно, что искали, но проверок кадеты прошли далеко не одну и не две. Это совместили с медицинскими исследованиями на тему того, как усвоилась Сила.
        Но волновало парня другое. То, о чем он умолчал, решив сохранить в тайне - встречу с отцом. Хоть это и вызывало сомнения, но Тур не мог отпустить мысль, что это был точно он. Раз за разом вызывая воспоминания, напрягая весь свой интеллект, парень до мельчайших деталей восстановил увиденное. Родственное сходство было налицо. Сложно отрицать очевидное, когда можешь добраться до своей комнаты, открыть ящик в столе и найти те редкие фотографии, что сохранились, чтобы убедиться - это не совпадение.
        Только вот были моменты, что смущали парня. Фигура напоминала человеческую лишь отдалено. Скорее это был светящийся силуэт, что состоял из чистой энергии. Но, если вспомнить семейную тайну, что отец был богом, то почему бы и нет? Кто знает, какие у него возможности.
        Первоначальный план обсудить случившееся с матерью прервала София, что вышла из дома как раз к тому моменту, когда Тур подходил к двери. Сестра быстро оценила состояние брата, его взволнованность и круги под глазами. Темная бровь взметнулась вверх, без слов выражая десятки смыслов и всю глубину недоумения.
        - Я видел его, - выпалил Тур, больше не в силах сдерживать эмоции.

        - Кого его? - медленно спросила София, будто разговаривая с буйным.

        - Отца.
        Девушка вздрогнула, ее глаза расширились, а взгляд стал на пару секунд пустым. Но быстро опомнившись, Софи схватила брата за руку и потащила в сторону от дома, где их точно никто не услышит. Убедившись, что удалились достаточно далеко, она остановила Тура и резко сказала:
        - Рассказывай.
        Не став отпираться, брат поделился всей чередой событий. Выслушав не перебивая, Софи на пару минут задумалась.
        - Ты уверен, что это был он?

        - Я уверен, что он выглядел как наш отец.

        - Мог это быть кто-то другой?

        - А ты знаешь кого-то, кто еще мог бы светиться от энергии и силы? - скептически хмыкнул Тур.

        - Нет, но... Все это слишком странно и непонятно. Почему он тогда не хочет возвращаться?

        - Я не знаю.

        - А ты не думал...? - девушка не закончила фразу, словно боялась сказать то, что лучше не упоминать.

        - Про мать и ее нового мужа? Думал. Поверь, за эти два дня я передумал все, что только можно.

        Подростки замолчали, погрузившись в переживая. Каждый думал о чем-то своем, представляя, какого бы это было, будь родной отец рядом, когда они росли. Какого это не чувствовать себя брошенными и одинокими?
        - Пока это единственное объяснение, что приходит в голову, - подвела черту Софи, - Он на какое-то время пропал, а когда вернулся, ситуация зашла слишком далеко. Понял или решил, что его не ждут и стал молчаливо присматривать за нами.
        Девушка роняла горькие слова и сама не верила в то, что говорит.
        - Я не хочу в это верить, - отрезал Тур, - Он не поступил бы так с нами.

        - Откуда нам знать? Он легенда. Человек, что стал богом. Как нам представить, что двигало им? Мама рассказывала, как с ним было сложно, что он мыслил совершенно другими категориями. А сейчас? Кто знает, как он изменился?

        - Да, но он спас меня! Почему?

        - Я не знаю, Тур. Расскажи еще раз, как все случилось? Когда он появился?

        - Когда на меня напала тварь.

        - А если бы он не пришел, то ты бы умер или отбился?

        - Скорее всего погиб. Монстр поразил силой, к тому же, в тот момент начало рушиться здание.
        Софи задумчиво кивнула, но промолчала, скрывая пришедшею ей идею.
        Брат с сестрой еще некоторое время обсуждали случившееся, строя теории и догадки, пока не пришли к соглашению, что лучше молчать и оставить информацию при себе.

        ***
        Анастасия готовила ужин, ожидая возвращения сына. Наконец охранный периметр потревожили и любимые растения сообщили, что он пожаловал. Прикинув для себя приблизительно время, через сколько нужно накрыть на стол, женщина продолжила готовить.
        Но сын остановился у двери, встретившись с сестрой. Мать детей сначала не обратила внимания, но потом начала раздражать, что те задерживаются к столу. Потянувшись к растениям, она глянула, чем подростки занимаются.
        В свое время женщина занималась разработкой передатчика звука с помощью магии природы, поэтому ей не составило труда услышать, о чем они говорят.
        В этот момент, осознав, что рассказывает Тур, магиня вздрогнула, выпустив из рук тарелку. Та ударилась о пол, разбившись в дребезги, но женщина не обратила на это внимания.
        Все ее тело била мелкая дрожь от мысли, что Олег вернулся.

        Глава 18. Защитник и объятия

        Самым сложным оказалось вплести тени в рисунок боя. Я до сих пор слабо представлял, каким образом они откликаются и какие возможности даруют, действуя больше интуитивно, чем осмысленно. Утро началось с тренировки, которая продлилась до вечера, с короткими перерывами на еду. Берг был категоричен и заявил, что я должен освоить способности как можно скорее, чтобы стать полноценным бойцом команды. Мои планы с его желанием совпали, поэтому я всецело поддержал приказ фанатичным рвением.
        Еще бы... Когда всю жизнь живешь в городе магов и великих воинов, каждый из которых обладает удивительными способностями... И вот наконец ты сам получаешь нечто уникальное, то, чего нету у других - мечты сбываются. Так что я, что называется, дорвался и не щадил себя, выкладываясь на полную.
        Постепенно вырисовывались ограничения и сложности. Я мог переместиться только туда, где уже была тень. С одной стороны, их вокруг великое множество, но с другой - далеко не везде. Попробовав шагнуть в воздух, чтобы атаковать Рика сверху, я вылетел совсем в другом месте, не удержался и пропахал носом землю, за что был награжден обидным смехом команды, которая не оценила всю степень моего горя, зато не постеснялась как следует прокомментировать неуклюжесть одного начинающего то ли воина, то ли мага. К какой области относить тени мы пока не решили.
        Вторая сложность - лимит. За отсчет взяли перемещение в пространстве, оно стало единицей измерения. В начале тренировки, когда только начали, я смог сделать лишь один шаг. Повторить получилось через пять минут, а следующий уже через пятнадцать. Это странно, учитывая, что когда я прыгал в след за вылетевшей в окно Зель, то смог проделать трюк два раза подряд. Но видимо сказалось эмоциональное состояние или еще какие факторы.
        Каждый раз откат увеличивался, что меня бесило. Скачок в развитие случился после обеда, когда мы отдохнули и вернулись после обеда на полигон. Со скрипом получилось сделать два шага подряд, с задержкой в пять секунд. Не ожидавший такого Рик пропустил удар, и я смог одержать победу. Первую за сегодня, между прочим.
        Ограничение по шагам не накладывалось на другие манипулирования с тенями. Видимо здесь проблема не в затрате внутренней энергии, а в способности повторить технику.
        Преимущество в поединках перетянулось на мою сторону с наступление вечера, когда опустились сумерки, а теней стало больше. Как будто второе дыхание открылось. Тени придавали сил, отзывались легче и словно наполнились азартом схваток, стремясь помочь одолеть Рика.
        Максимальная дистанция, на которую я смог шагнуть - чуть больше пятидесяти метров. Внушительно, если задуматься и идеально для проникновения в любые места. Уверен, дистанция со временем и набором силы будет только расти.
        Второй прием, который я освоил - теневой щит. Он слабо держал физические атаки, а вот с магическими справлялся на порядок лучше. Но и тут нашлись нюансы. Металл Рика пробивал щит только так, поэтому я зарекся подставляться под его удары. Особо хорошо получилось держать атаки жизни Зель, которая пулялась в меня светлыми сгустками. Она выдала настоящую очередь и не прекращала минут двадцать, стараясь загнать в угол.
        Тогда пришлось задействовать все свои способности, не только тени, но они стали основным способом уклонения. Часть сгустков разрубалась мечом, который легко справлялся со слабыми магическими конструктами. От другой части я банально уворачивался, тренируя гибкость. А все остальное, от чего не получилось уйти, спасал щит. Его вызывать было проще, но и здесь нашелся предел.
        Щит легко выдерживал пару слабых атак, после чего приходилось создавать новый. Выглядело это как сбор теней в одном месте и походило на темноватую и полупрозрачную пленку. Каждая атака выбивала значительный кусок и щит разрывался. Так что моя способность защищаться уперлась в возможность концентрировать тени в одном месте. Как и с шагом, к вечеру это умение вышло на новый уровень.
        А вот остальные приемчики, которые я успел освоить, сводились к так сказать, подлой категории. Вторую победу принесла тень, брошенная Рику в глаза. Сбив на секунду мага, я нанес удар, обозначающий поражение.
        В следующий раз маг справился с подставой лучше и успел среагировать, но столь простой прием остался эффективным, если идеально рассчитать момент. Еще одна фишка - бросить тень в ноги. Эффект сопоставим с подножкой. На самом деле страшное оружие, достаточно представить, как на тебя несется воин, как он набирает скорость, а тут бац, вся эта мощь летит вперед, споткнувшись. Бой закончится так и не начавшись.
        На следующий день тренировка повторилась снова в режиме нон-стоп. На этот раз Берг пригласил магов различных направлений и школ, с целью устроить мне комплексную проверку.
        Суровые дядьки восприняли тренировку как развлечение и принялись гонять меня в хвост и гриву. Да уж, я успел их проклясть десятки раз, пока они прессовали по всему полигону, спокойно и непринужденно стоя в сторонке, да изредка взмахивая руками, чтобы запустить очередное заклинание.
        Тень хорошо выдержала огонь, только не разрушая заклинание, а словно замедляя. Чего вполне хватала на уход с линии атаки. Я заметил, что достаточно в любой сгусток, какой бы школы он не был, бросить тень, чтобы сбить мощь. Чем сильнее заклинание, тем слабее эффект , но, тем не менее, при минимальных затратах я выигрывал себе драгоценные секунды.
        Но не все так однозначно. Под сгустками я подразумевал энергокострукции. Но ведь не у всех они были! Так тени пасовали перед стихией земли. Куда их кидать, если в любой момент под тобой может раскрыться пропасть? То же касается и природы. Тени никак не задерживали растения, что пытались меня убить. С молнией чуть лучше, но также печально. Больше всего эффект был с тьмой. Вот тут да, мои родные тени держали хорошо, полностью сбивая атаки.
        Так прошло два дня, а после этого, под самый вечер, на меня навалилась усталость, да такая, что я просто рухнул на землю и тело отказывалось встать, как не пытайся. Мысль призвать тени вызвала тошноту и чуть ли не физическую боль.
        Зель осмотрела меня, а после наорала на Берга, за то, что, цитирую, - загонял несчастного парня! С каких это пор я несчастный?! Возмущения моему не было предела, но оно осталось где-то глубоко внутри. Все еще хотелось вытошнить внутренности, поэтому я помалкивал, наблюдая за разошедшейся женщиной.
        Ее реакция меня удивила. Раньше магиня относилась ко мне спокойнее, но видимо случившееся на заводе изменило отношение коллектива. Участвовал на равных в бою, ранил тварь там, где опытные маги пасовали, спас коллегу, открыл способности - да уж, достижений хватало. И это приятно! Отношение изменилось неуловимо, но я чувствовал, что окончательно стал своим, да не обычным щенком, а полноправным членом команды. Есть чем гордиться.
        В итоге вечер закончился тем, что мне дали день отдыха, что радует, учитывая, что как раз подошли выходные. А раз появилось свободное время, то нужно сделать то, что так долго откладывал.
        С этими мыслями я уснул, категорически решив, завтра, во чтобы то ни стало, навестить Софи.

        ***
        Темноволосая девушка шла среди скал, пробираясь в горы. Между ее бровей пролегла складка, а взгляд задумчиво смотрел то на небеса, то назад, но стиснув кулаки, она упрямо шла вперед.
        Разговор с братом выбил Софи из колеи больше, чем она показала. Внешне оставшись спокойной, внутри она пережила настоящую бурю. А что, если отец действительно вернулся, но решил не показываться им? И почему тогда он открылся Туру, проигнорировав дочь?
        Девушка понимала, что не хорошо так думать, но мысли упорно лезли в голову, изматывая и опустошая. Сотни вопросов, на которые требовалось найти ответы.
        Решение отправиться в горы далось нелегко. На идею натолкнул рассказ брата, в каких именно обстоятельствах появился отец. В тот момент, когда его сыну угрожала смертельная опасность! План, который придумала девушка попахивал безумием, но еще большим безумством было оставить все, как есть. Уж слишком это ее изводило.
        Добравшись до утеса, девушка посмотрела вниз. От высоты голова закружилась и пришлось поспешно отступить, приводя чувства в порядок. Вдали маячила верхушка храма бога-защитника, что тоже было важной частью плана. Где еще обращаться к небожителю, если не рядом с центром поклонения ему?
        - Если ты меня видишь, то придешь. - прошептала девушка и шагнула вперед.
        Ветер подхватил хрупкое тело и закружил. Волосы пустились в пляс, разметавшись в стороны. Глаза слезились, но Софи продолжала смотреть. Она поставила всю свою жизнь на карту, ради этого мига и ни за что не собиралась его упустить.
        Острые скалы приближались с каждой секундой. Мир замедлился и девушка с нарастающим ужасом наблюдала, как навстречу бежит момент смерти.
        Расставив руки, она подумала, что идея была крайне глупой и что теперь ничего не исправишь...
        По ушам резанул звук хлопка от разрываемого пространства. Перед Софи возникла вспышка света, превратившаяся в силуэт мужчины. Он светился о переполняющей его энергии, но не спешил приближаться.
        Падая прямо под девушкой, он изучающе смотрел ей в глаза.
        В какой-то момент Софи осознала, что падение прекратилось и что они весят в воздухе. Лицо мужчины было до боли знакомым, хоть она его никогда и не видела в сознательном возрасте. Но родные черты угадывались. Только вот человеческого в них было мало. Словно статуя, с идеальными гранями, лицо смотрело спокойно, не отображая и грамма эмоций.
        - Отец? - вырвалось у девушки.
        Еще одна вспышка и Софи почувствовала, что стоит на земле. Фигура мужчины смотрела на нее еще пару секунду, а потом развернулась и собралась уходить.
        - Стой! - вырвался крик отчаянья из груди брошенного ребенка. Из глаз текли слезы, а в голосе слышалась мольба.
        Мужчина вздрогнул и повернулся.
        - Не делай так больше, - его голос проникал в душу, но в нем отсутствовала жизнь.

        - Сделаю, если ты не ответишь на мои вопросы! - бросилась в атаку девушка, но мужчина остался безучастным, - Ты мой отец, да?! Почему не появился раньше, почему показал себя только сейчас?!

        - Я не твой отец.
        Эти слова прозвучали как приговор и выбили дух из Софи. Она отшатнулась, будто ее ранили в самое сердце.
        - Тогда кто ты? - она едва шептала, жадно изучая родные черты лица и пытаясь найти оправдание.

        - Я не Олег. Он создал меня, чтобы я оберегал Землю, если он исчезнет.

        - Он умер?

        - Неизвестно. Когда исчезла Игра, я перестал чувствовать его...
        Впервые в словах мужчины проскочили эмоции. Он отвел глаза, в которых мелькнула грусть.
        - Почему ты спас меня?

        - Ты же не думаешь, что Создатель мог забыть про своих детей?
        Повернувшись, незнакомец приподнял бровь. С каждой секундой, что он проводил в компании девушки, человеческие повадки наполняли его, словно он вспоминал нечто известное, но редко используемое.
        - Так значит мой отец сказал защищать нас с братом? - заторможено переспросила Софи, осмысливая сказанное. С ее души как будто свалился гигантский камень. Осознание, что отец заботился о них все это время, пусть и невидимым путем... согрело. - Так кто ты? Что делаешь? Как я могу найти тебя?

        - Это не важно.
        Вопросы сыпались из девушки, но ее собеседник прервал ее взмахом руки. Вспышка света и Софи оказалась совсем в другом месте, рядом со своим домом. В ее душе царил сумбур, а чувства бушевали и не собирались успокаиваться.
        - Софи? Как ты здесь оказалась? - послышался из за спины удивленный голос.
        Девушка повернулась и увидела Торхана, который неверяще и немного шокировано смотрел на нее. В этот момент ее нервы окончательно сдали и напряжение последних дней и лет хлынуло потоком, выходя наружу. По щекам потекли слезы, а в следующую секунду София разрыдалась.

        ***
        Идя по знакомой дороге, я вспоминал, как не раз делал это раньше. Софи была настоящим другом и мы с ней частенько общались, гораздо больше, чем с ее братом. Чем ближе становился дом, тем сильнее разыгрывалось волнение внутри. А если меня не ждут? А если она не захочет поговорить? Может было проще позвонить? Эти и сотни других мыслей роились в голове, призывая развернуться и по-тихому скрыться, пока кто-нибудь не заметил.
        Я замер в десятки метров от входной двери, не в силах сделать последние шаги.
        Внезапно раздавшаяся вспышка света ослепила глаза и, проморгавшись, я увидел черноволосую девушку. Ту, что не покидала мои мысли последние дни. Ее имя вырвалось само собой, так сильно я был удивлен странным появлением. Готов поклясться, что секунду назад здесь никому не было.
        Я ждал чего угодно. Криков, злости, безразличия или холодности. Тайно надеялся на мирный разговор и что лед между нами начнет таить. Но реальность обломала жестким образом все мои ожидания. Софи расплакалась, чем шокировала. Забегая вперед и возвращаясь к этому моменту, я понял, что сделал то лучше, что только было возможно - шагнул вперед и обнял девушку. Та не стала отстраняться, как можно было ожидать, а прижалась и разрыдалась у меня на груди пуще прежнего.
        Прошло много времени, мы успели измениться и оказалось, что я стал значительно выше, возвышаясь над Софией на целую голову. Она плакала, не стесняясь, я шептал какие-то совершенно глупые и бессмысленные слова, но именно это ей и было нужно. В какой-то момент платину прорвало и она высказала все, что было у нее на душе. По поводу отца, брата, жизни, того, как была обиженна на меня за то, что бросил ее, за то, что не звонил. Я заткнулся и молча слушал, интуитивно понимая, что надо соглашаться со всем и молча принимать обвинения. Желание возмутиться и оспорить ее слова, давил в зародыше, четко ощущая - сейчас надо молча слушать.
        В какой-то момент я осознал, что Софи близка. Нет, не так. Она совсем рядом. Прижимается ко мне! Более того, я ее обнимаю! Первые минут двадцать это оставалось незаметным, а потом понимание, что в моих объятиях уже совсем не девочка, а настоящая девушка, со всеми отсюда... эм... выпирающими, выстрелило в голову внезапным образом. Слава всем богам, что сейчас она не видела, как я покраснел.
        Волна растерянности нахлынула, а потом, когда Софи всхлипнула в очередной раз, наваждение сменилось другим ощущением. Девушку хотелось прижимать и защищать, чтобы у нее больше не было поводов для слез. Странное чувство наполнило меня и я не знал, что с ним делать. Оставалось лишь наблюдать, а разбираться потом буду, когда приду в себя.
        Не знаю, сколько прошло времени, казалось, этот миг длился вечность, но потом что-то неуловимо изменилось. Софи отстранилась от меня и посмотрела внимательно в глаза.
        - Мне нужно идти, - ее голос звучал тихо и в нем читалась усталость, - Прости, что выплеснула на тебя все это.

        - Все нормально, - выдавил я из себя, завороженно смотря в ее темные глаза.

        - Придешь завтра? Обещай мне.

        - Приду, - в этот момент я был готов пообещать что угодно.

        - Только попробуй еще раз исчезнуть! - ее брови на секунду нахмурились, а прядка волос налилась темнотой. Вот, снова она это сделала!

        - И не подумаю, - серьезно заверил я девушку, стараясь подавить неуместную улыбку.
        Софи убежала в дом, а я так и остался стоять, постепенно приходя в себя и все еще чувствуя ее запах. Через пару минут отлипнув, зашагал в обратную сторону. Буду считать, что задача выполнена и контакт налажен. Главное теперь все не испортить.

        Глава 19. Ночной герой

        Следующий день не предвещал беды. Я проснулся в приподнятом настроение, полный мыслей о том, как вскоре встречусь с Софией и мы в этот раз поговорим нормально. Наведаться к ней запланировал во второй половине дня. Для этого нужно будет уговорить Рика и Берга отпустить меня пораньше с тренировок, что та еще задачка, но внутри зрела готовность преодолеть любые препятствия.
        С этими радужными мыслями я провел утро, а потом жизнь внесла коррективы. Когда мы были всей группой на полигоне, туда заявился один из беловолосых магов пространства. Берг с ним коротко переговорил, а потом отдал приказ собираться. На случай чрезвычайных ситуаций, в силу специфики работы охотников, боевые комплекты всегда подготовлены, поэтому уже через пять минут, уложившись в норматив, мы выстроились у открытого портала.
        Проход вел на одну из баз Ордена. Первое, что бросилось в глаза - следы сражения. Я увидел проломленные стены, обломки зданий, копоть и почувствовал, конечно же, запах. Среди какофонии оттенков побоища прослеживалась едва уловимая нотка чего-то знакомого. Того, что я уже встречал на злополучном заводе.
        - Какая ситуация и что случилось? Нужны подробности, - обратился Берг к одному из магов, что подошел к нашей группе, когда мы появились. Судя по знакам, далеко не последний человек в Ордене.

        - Ночью, около четырех часов назад, поступил сигнал о пропаже двух наших людей. Отправили группу для проверки, но следов не нашли. Я поднял часть по тревоге и в этот момент нас атаковала тварь. Не знаю, кто это был, но уровень выше трехсотого, это точно.

        - Что за тварь?

        - Неизвестно.

        - Как так? - удивился Берг.

        - Предположительно существо меняет обличье. Оно смогло легко проникнуть на базу, провело здесь неизвестно, сколько времени, после чего решило воспользоваться порталом, но что-то пошло не так. По всей видимости его кто-то распознал.

        - Что говорят свидетели?

        - А ничего... они мертвы.
        Повисла гнетущая пауза. Маг выглядел уставшим и хмурым. Его покрывала броня, которой оставалось только завидовать, но я видел на ней следы от удара. В этот момент Берг посмотреть на меня, молча подняв бровь.
        - Да, здесь есть запах той твари. - ответил я.

        - Мимик, значит. Мы уже встречали с ним, когда кадетов выгуливали. Куда он ушел видели?

        - Нет, бой не продлился и минуты, после чего чудовище исчезло. Сразу после атаки все порталы перекрыли, согласно протоколу.

        - Нужно ввести карантин. Вполне возможно, мимик еще здесь.

        - Уже сделано.
        Я поежился, сходу представив, как существо подкрадывается ко мне, чтобы сдержать обещание и убить. Оглянулся, но увидел лишь привычных людей, которые суетились и бегали по базе. Закончив разговор с магом, Берг переключился на меня.
        - Торхан, ты становишься главной ищейкой. Сможешь взять след?

        - Постараюсь.
        Этим я и так занимаюсь с того момента, как здесь появился. Запах крови и смерти резал, словно острая бритва. Сами тела наверняка уже убрали, но с моим даром такое сложно пропустить. Я ощущал разлитое напряжение и злость. Сколько сегодня людей умерло? Давно Орден не получал пощечин. Старому медведю придется встряхнуться.
        Нащупав запах, я двинулся по следу. База располагалась в одном из крупных городов, который смог оправиться после старта Игры, и представляла собой несколько обычных зданий с укрепленным периметром. Самое то, чтобы расположить пяток десятков бойцов, да всех тех, кто обслуживал торговые операции. Где-то здесь раньше стояли порталы, через которые и шли все грузы. Логика монстра прослеживалась легко - проникнуть в самое сердце Ордена. Только вот зачем? Почему-то от этого вопроса внутренности сжались, а кожа пошла мурашками.
        Я добрался до ворот, где след выделялся более явно, но к этому моменту успел поблекнуть.

        - Он прошел через главный вход, - поделился я наблюдениями с командой. Те следовали за мной, готовые к бою. Это успокаивало, но совсем немного, ведь в любой момент я мог вывести нас к чудовищу запредельной силы.

        - Значит он хорошо приспосабливается, раз его пропустили. - отметил Рик.
        Дальше след вел мимо зданий. Судя по всему существо знатно погуляло по территории. Это понимал я и понимали остальные. Чем больше мы ходили, двигаясь по маршруту твари, тем больше хмурости наползало на лица собравшихся. Запах терялся среди следов побоища. Часть земли превратилась в выуженную пустыню, будто здесь случился локальный армагеддон. Уверен, так и было. Не сложно представить реакцию магов, когда начали умирать свои.
        Погуляв по округе и сопоставив следы с показаниями очевидцев, я снова нащупал нить. Походу монстр просто скрылся, перемахнув через забор. База располагалось чуть ли не в центре города, уж не знаю, сколько в нем жителей, но, уверен, достаточно, чтобы затеряться среди них. Мысль бродить по улицам в поисках свирепой твари, причем неизвестно сколько, в то время, когда обещал Софи прийти сегодня...
        Даже не знаю, что хуже - нарваться на мимика или подвести девушку. В первом случае максимум ждет мучительная смерть, а во втором... не, там ситуация значительно опасней. Под эту не радужную мысль, представив, как окончательно теряю контакт с Софией, я буквально воспылал желанием найти монстра как можно скорее.
        - Он ушел туда, - указал я путь, - Преследуем?

        - Разумеется, только группу поддержки возьмем.
        В противовес мрачности ситуации, на небе вовсю светило солнце, обжигая лучами. Я бы и рад спрятаться в спасительную тень, но дело не ждет! Группа поддержи состояла из пяти мужчин. Маги внушительной мощи выглядели представительно и от исходящей от них Силы покалывало кожу. Вот тебе и тяжелая артиллерия. Не удивлюсь, если эти ребята в одиночку мимика уничтожат. Ну или город снесут. Квартал уж точно смогут.
        Оказаться в обычном человеческом городе было странно. Совсем другие ощущения, виды и запахи. Уже через пару минут я увидел идущих людей, из окон на нас также иногда поглядывали - кто-то приветственно махал людям Ордена, а кто-то морщился и отходил в сторону. Я с любопытством и опаской вглядывался в лица, в любой момент ожидая встретить взгляд, полный ненависти и обещания смерти, но нет, попадались лишь блеклые подобия.

        Нам на встречу выехал велосипедист, но, рассмотрев идущих, поспешно свернул, будто чувствуя, что от нас веет неприятностями. А быть может это оказывали влияние сильные Игроки, что шли за моей спиной. Если уж мне не уютно, то какого обычному человеку?

        Минут через десять след завел в один из заброшенных домов. Здесь первыми пошли маги, проверяя дорогу. Пара ушла за другую сторону пятиэтажки, один остался внизу, а остальные двинулись по лестнице. Я за ними, а следом Берг и остальная команда. В итоге остановились у выломанной двери. Напряжение достигло предела, из квартиры веял отчетливый след и я все ждал, когда же тварь рванет вперед, чтобы всех убить. Но проверка показала, что внутри пусто. Шли вместе, не выпуская друг друга из виду, помня о возможности монстра перевоплощаться.

        - Торхан, что скажешь? - обратился ко мне Берг, когда удостоверились, что здесь пусто.

        - Судя по запаху, мимик здесь пробыл минимум двадцать минут, точнее не скажу.

        - У кого-какие идеи, что он здесь делал?

        - Восстанавливался, скорее всего, или ждал и готовил ловушку, может хотел поймать погоню. Кто знает, что у этой твари в голове, - ответил Лешему Рик.

        - Вы так говорите, будто эта тварь разумна, - вставил один из магов сопровождения.

        - Все шансы, что так и есть, - повернулся к нему Берг, - Я скину отчет о встречи с мимиком, там много странностей. Эмоции, чувства, речь... Я уж не говорю, что он смог уйти от нас.

        Маг в ответ скептически хмыкнул, но промолчал. Больше ничего не обнаружив, мы покинули квартиру, прошли по коридору и нашли, куда существо отправилось дальше.

        Со стороны могло показать, что идти по следу - плевое дело. Куда уж там. Остается только догадываться, как устроен мой организм, что он мог выделять оттенки запахов гораздо лучше, чем обычный человек, но это не означало, что возможности его безграничны. След регулярно терялся и треть пути я точно прошел на интуиции, мысленно достраивая маршрут, куда мог отправиться мимик. Мозг работал на полную, приходилось как следует сосредотачиваться, да так сильно, что иногда я полностью выпадал из окружающей реальности, полностью доверившись прикрывающим меня людям, и перемещаясь в мир запахов.

        Если бы след имел цвет, то это был бы коричневый. Именно так я его воспринимал. Коричневый запах, с прожилками черного и холодного. Все это разбавлял аромат мускатного оттенка, что щекотал нос. Не удивлюсь, если этот запах будет сниться мне в кошмарах.
        Но главная беда скрывалась в другом - других сильных конкурентах. В том же подъезде витал такой аромат отходов жизнедеятельности несознательных граждан, что резало глаза. Я морщился, страдая от своей чувствительности, но продолжал идти. След вывел во внешний двор и уходил в сторону. Мы собрали всех магов, которых я незаметно постарался проверить, на всякий случай, а то мало ли... Вдруг случилось невозможное и их смогли быстро устранить, а потом и подменить. Но нет, обошлось. Остается надеяться, что мимик не научился менять запах.
        Идя улицами чужого города, я постепенно отмечал, сколько же различий между ним и Фениксом. В сравнение с мертвым, в котором недавно сопровождали кадетов, здесь кипела жизнь, но шрамы после катаклизма оставались даже почти двадцать лет спустя. Пустые и заброшенные здания, которые дома и с огнем не сыщешь. Свалки мусора во дворах, выбитые двери и окна. Большую часть домов сохранили или восстановили местные жители, но далеко не все. Они словно рубцы, напоминали о том, что случилось много лет назад.
        Вскоре наш путь вышел на то, где бы я не хотел оказаться - базар. Сотни лотков, куда люди выкладывали то, что хотели продать, начиная от различной еды, продолжая бытовыми мелочами. Стоит ли говорить, что запахов здесь наблюдалось невообразимое полчище?
        - У нас проблемы, Тор? - обратился ко мне Берг, смотря на эту какофонию.

        - Да, - не стал я скрывать очевидное. - Можно пройти по кругу и попробовать взять след.

        - Здесь не так много выходов, так что идем напрямую и проверяем каждый из них, - встрял один из магов, который выделялся лысиной.
        Отряд двинулся сквозь толпу. Здесь поток людей гораздо выше и не все успевали убраться с дороги. Нас продолжали сторониться, но в узких переходах между лотков деваться было некуда, поэтому люди съеживались, но оставались на месте. Встречались и те, кто реагировал спокойно. В некоторых из них ощущалась Сила, но на фоне магов они смотрелись словно свечки среди лесного пожара.
        Я пытался вычленить следы запаха, но тот ускользал, как теряется струя воды в реке. Всех моих способностей и концентрации не хватало, чтобы справиться с задачей. Мы добрались до середины рынка и двигались к одному из выходов, когда я почувствовал взгляд. Тело покрыли мурашками, а по спине пробежал холодок. В десятке метров впереди стоял мужчина, что пристально смотрел на меня. Налетел порыв ветра, что бросил злополучный запах мне прямо в лицо.
        Лицо мимика исказила ненависть и он прыгнул. Мгновенно перейдя в ускорение, я наблюдал, как его тело разрывает воздух, летя прямо на меня. Пальцы превратились в когти, что метили в горло, желая только одного - отомстить. Я начал движение, но понимал, что не успеваю.
        Передо мной возник мерцающий щит, но в следующий миг из мимика вырвался плотный туман, что окутал нас всех. Я лишь услышал, как проламывают защиту и рефлекторно призвал тень, уходя из под удара.
        Вырвавшись, мгновенно разворачиваюсь и вижу, как черное марево разрастается. В следующий вдох возник воздушный вихрь, что снес его. Все остались целы, кроме Рика. Его грудную клетку знатно располосовало, но маг остался жив. Зель пришла к нему на помощь и быстро зарастила чудовищные разрывы. Наша команда хаотично озиралась, пытаясь определить, где враг.
        До людей вокруг только начинало доходить, что что-то пошло не так. Вот одна женщина открыла рот и завизжала, что было сил. Поднялась суматоха и толпа моментально обезумела. Потеряв остатки разума, люди бросились в рассыпную, совсем не разбирая дороги. Одна из девушек врезалась в Берга, но отскочила.
        Это выглядело бы нелепо, но только Леший начал оседать, а из его живота хлестнула кровь. Девушка, перевоплощаясь на ходу в чудовище, продолжила атаку, но на помощь пришел Геннадий, что спас командира, но сам отправился в полет.
        Снова вспышка темноты, что скрыла основное действие. Маг ветра был наготове, но когда сражаются существа такого уровня, секунда может показаться вечностью. Когда туман рассеялся, все замерли, напряженно смотря на мимика, что держал за шею Зель и прикрывался ею, как щитом. Магиня сопротивлялась, но ее попытки были тщетны.
        Я растерялся, не зная, что делать. Надежда была на группу сопровождения, но те выжидали непонятно чего. Сомневаюсь, что они не успели среагировать, скорее причина в том, что вокруг оставались мирные люди.
        Напряжение продлилось секунду. Мимик провел когтем по горлу Зель, пуская ей кровь. Магиня вспыхнула зеленым светом и отбросила монстра. Это последнее, что я успел разглядеть, ослепнув от яркой вспышки. Рядом раздался грохот, температура воздуха резко скакнула вверх. Следом мне в грудь прилетел удар, отправляя в полет, после чего я врезался в стену. Жуткая боль разрывала сознание, мешая сконцентрироваться. Казалось, половина костей превратилось в месиво.
        На одних инстинктах, ничего не видя, я ушел через тень в сторону, выйдя из эпицентра схватки. В побоище такого уровня случайный удар может стать смертельным. Не уверен, что меня атаковал мимик, мог и под раздачу попасть от противодействия задействованных сил. Что уж говорить, если от силовых волн рушились здания, а не то, что слабая плоть.
        Проморгавшись, я увидел, что центр рынка перестал существовать. Сейчас там клубилось три вихря, сплетая в себе огонь, воздух и металл. Не успев осознать, что происходит, эпицентр схватки взорвался и несколько фигур разлетелись в стороны. Одна из них, принадлежавшая чудовищу, врезал в жилое здание и протаранила стену, где скрылась под обломками. Оттуда донеслись крики ужаса. Дом был жилым.
        Зель уже пришла в себя и бросилась на помощь пострадавшим. Раны я заметил у двух магов, да и Рику досталось. Берг же стоял со сломанной рукой, напряженно всматриваясь в дыру здания. Только что авторитет Ордена рухнул в моих глазах. Не уж то наши не так круты, как казалось? С другой стороны, все целы, а первый раунд можно списать на недооценку противника.
        Шло время, но из пролома так никто и не появился. Восстановившись, отряд двинулся к зданию, окружив его. Каждую секунду я ждал, что чудовище вот-вот выпрыгнет, но нет, тишина оставалась давить на нервы. Спустя две минуту прибыло подкрепление и мы оцепили район. Еще минут через двадцать прибежали местные власти, но были мгновенно посланы в жесткой форме.
        Проверка здания показала, что мимик ускользнул в очередной раз. Я взял след, он вывел с другой стороны дома, блуждал среди улиц и в итоге уперся в местную реку, что протекала через город. Сколько мы не ходили вокруг нее, повторно найти запах не удалось. Уплыл он что ли?
        Полученная рана, даже после лечения, отзывалась болью, но приходилось терпеть. Каждый час, что мы проводили здесь, обследуя каждый метр, навивал на меня панику, что я опоздаю на встречу, а то и вовсе не приду. Поиск закончился, когда близился вечер, но мои трудности только начинались. Командование поставило задачу проверить весь состав. Поспешно разрабатывался регламент по противодействию существу, что способно принимать любой облик.
        Окончательная проверка закончилась в девять вечера. К этому моменту я проклял все. Хотелось найти чертово мимика и зверски его убить за то, что создал столько проблем! Внутренне напряжение сделало меня хмурым и вспыльчив, что заметили все. Даже Берг сделал замечание, чтобы я не смотрел на всех волком. На фразу, что заночуем на базе, я глянул на командира таким убийственным взглядом, что он запнулся. В итоге, объяснив ситуацию, удалось задолбать всех настолько, что меня отправили домой. Облегченно выдохнув, в ответ получил дружный ржач Берга с командой. Эти добрые люди, видя, что я куда-то сильно рвусь, не сговариваясь, решили разыграть! Нашли время!
        К десяти часам я добрался до своей квартиры, чуть ли не мгновенно принял душ, привел себя в подарок и сорвался искать добровольца, который подбросит до нужного места. В двадцать три сорок получилось добраться к дому Софи, попутно сорвав несколько цветов прямо с чьей-то клумбы. К этому времени в окнах уже не горел свет и скорее всего девушка спала. Представляю, что она подумала обо мне, когда я даже не позволил. И вот что делать? Уйти и объясниться завтра? А была не была, раз обещал сегодня прийти, значит сделаю, что задумал!
        С этой мыслью я призвал тень и проник на участок, переместившись прямо к окну Софии. Ничего лучше, кроме как взять камушек и кинуть в стекло, голову не посетило. Раздался звон и я затаился, ожидая, что будет. Реакции не последовало, хм... Тени откликнулись и второй раз, переместив на карниз. Я аккуратно постучал и в этот момент окно распахнулось наружу! Рухнув вниз, пролетел четверку метров и благополучно впечатался в землю, издав болезненный стон. Полученная рана отозвалась глухой болью, из глаз брызнули слезы, а воздух напрочь выбило из легких.
        Вот в таком состояние, корчившимся от боли и с цветами в руках меня и высветил фонарик от мобильного, что держала высунувшаяся из окна девушка.
        - Торхан?!
        Я не успел ей ответить, потому что, во-первых, не мог вдохнуть, а во-вторых, почувствовал, как меня оплетает трава и побеги растений, что виднелись здесь повсюду. Сначала инстинктивно испугался и дернулся, но стебли лишь сжали сильнее, больно прижимая к земле. Софи кричала что-то из окна, кажется, я слышал ругательства. Потом в доме зажегся свет, девушка выбежала вместе с матерью. Тут я запоздало вспомнил, кто именно в доме маг природы, поэтому успокоился и перестал вырываться.
        - Ну надо же, Торхан! А я то думала, кто это такой наглый решил заявиться к моей дочери ночью! Не объяснишь ли, что это ты тут делаешь, да еще и с цветами?!
        Анастасия нависла надо мной и не думала ослаблять путы. Я же только сейчас осознал всю комичность и опасность ситуации. Нужно срочно придумать, что ответить, а то на помощь Софи не приходится рассчитывать. Та смотрела, широко раскрыв глаза, тоже осознав, в какую неловкую ситуацию попала.

        Глава 20. Кровь и поцелуи

        - Добрый вечер, - сказал я первое, что пришло в голову. Если не знаешь, что делать, то будь вежливым, - мелькнула мысль.

        - Скорее уж ночь, - ответила женщина, хмурясь еще больше.
        В этот момент произошло то, что никто не ожидал и что переключило внимание. Я харкнул кровью. Точнее, она полилась изо рта, от чего закашлился. Так как возможности перевернуться не было, то пришлось туго и я чуть не задохнулся. Это и спасло.
        Видя, в каком я состояние и, видимо решив, что убивать меня рано, мама Софи переменилась в лице и бросилась на помощь. Дочка от нее не отставала. Поднялась суета, но главное, что путы ослабли и удалось перевернуться.
        - С тобой все в порядке? - спросила Настастья, помогая подняться. Софи же убежала в дом звать отчима, который, как мне известно, был магом жизни.

        - Кажется, сломаны ребра, но не страшно. Скоро сами заживут. - вяло пробормотал я.

        - Какой-то ты хлипкий, Торхан, - недовольно сказала мать, вспомнив, что на меня нужно злиться.
        Вскоре пришел ее муж, наложил пару заклинаний, на чем ситуация и разрешилась.
        - Смотрю, тебе сегодня досталось? - бросил он на меня взгляд.

        - Я был на боевой операции, там получил ранение. - ответил без подробностей, посмотрев на Софи, что стояла рядом. Надеюсь, она поймет, почему задержался.

        - Это не отменяет того, что я все еще жду объяснений, почему ты полез в окно к моей дочери ночью? - прошипела хозяйка дома, от чего я поежился. Вот и говорит вроде спокойно, а глаза так и сверкают.

        - Мама! - вставила Софи, возмутившись.

        - А ты молчи. Пусть сначала наш герой расскажет.

        - Я обещал сегодня прийти к Софии. Планировал днем, но случилось одно происшествие, из-за которого нас вызвали. Операция затянулась до позднего вечера. Я не хотел нарушать слово, поэтому заявился так поздно.

        - Подождать была не судьба? - скептически приподняла бровь Анастасия.

        - Чутье подсказывало, что если нарушу слово, то Софи не будет со мной больше общаться. - честно ответил я.

        - Дочь? - взгляд двух темных глаз перешел на девушку.

        - Так бы и было.
        Повисла пауза. Неловкая. Я сидел, не зная, куда деться. Остальным, как мне кажется, особенно отчиму, было тоже странно здесь находиться. В итоге, махнув рукой, мужчина ушел спать, сославшись, что здесь его помощь больше не нужна. Анастасия же переводила взгляд то с меня, то на дочь, прикидывая, как поступить.
        - У вас десять минут. Я пока вызову такси и отправлю тебя домой.

        Переглянувшись, мы вместе с Софией вышли на улицу, где замерли друг на против друга. Девушка смотрела в ночь, сохраняя тишину. Уж не знаю, что она чувствовала и о чем думала, но лично я нервничал, не в силах придумать, чтобы такого сказать, чтобы развеять странность момента. Через долгую минуту Софи повернулась и заглянула мне в глаза, словно решая что-то. Я утонул в ее омутах, забыв как дышать. Остальной мир перестал существовать, а остатки мыслей окончательно выветрились.
        Ее запах пробуждал дикие инстинкты, а близость требовала подойти. Я растерялся, не зная, что делать со своими чувствами, ведь раньше никогда не сталкивался с таким. В какой-то момент все неуловимо изменилось. Будь я проклят, если знаю, как это произошло.
        Софи шагнула вперед, приблизилась, а в следующий миг наши губы встретились. По телу прошла волна опаляющего жара, от которого бросило в дрожь. Я одновременно наслаждался моментом, от которого внутри все пело, и старался запомнить его как можно лучше.
        То ли вечность, то ли краткий миг длился поцелуй, я не скажу, даже если меня будут пытать.
        - Позвони мне завтра, хорошо? - прошептала она, отстраняясь. В ее глазах читалось понимание и мудрость, что было странно видеть в юной девушке.

        - Обязательно. - дал я обещание.
        Софи забежала на крыльцо и скрылась в доме, перед этим обернувшись. Машина приехал минут через десять и это время я провел под хмурым взглядом Анастасии, которая сохраняла молчание до самого последнего момента, лишь в конце попрощавшись.
        В эту ночь я засыпал с самой счастливой улыбкой.

        ***
        Прошел месяц и завтра должно было наступить мое восемнадцатилетие. На удивление, это время пронеслось молниеносно, наполненное спокойствием и множеством приятных моментов. Основные из них связаны с Софией, но обо всем по-порядку.
        Мимик исчез, испарился, провалился сквозь землю или выдумал еще что-то, но факт есть факт - за эти дни о нем ни слуху, ни духу. Вся разведывательная сеть Ордена спасовала, принеся нулевые результаты. Маги достали из под обломком останки представителей его вида, исследовали и даже придумали новые способы поиска и обнаружения, но работают ли они... Для этого нужно было найти виновника суеты и проверить на нем, что никак не получалось.
        Контроль и методы безопасности ужесточились. Особенно сильно это коснулось тех мест, где был замечен мимик. Проверки, пароли, коды, заклинания, артефакты - Орден хорошо постарался, чтобы закрыть этот вопрос. Но о результат можно было только гадать, нервно ожидая, когда чудовище даст о себе знать.
        Первые две недели я волновался, что он вот-вот объявится, а потом отпустило. Надеюсь, эта тварь забыла про нас и исчезнет раз и навсегда.
        Освоение теней шло полным ходом, но единственный минус - со всеми этими догонялками, мы только один раз выбрались на охоту, где я смог собрать Силу, вложив всю в свои главные и единственные способности. На текущий момент я так и оставался единственным подростком, в ком пробудились умения. Остальные, хоть и получили дозы Силы, так и не порадовали никого.
        Общение с Софией развивалось медленно. Робко, небольшими шажками, мы заново узнавали друг друга. Я часто выбирался по заданиям, поэтому редко мог навещать ее, но тем ценнее были эти моменты. Спасала связь и каждый день, перед сном, мы переписывались, отсылая друг другу сотни сообщений. Я бы и в походах с ней общался, но что поделать - сеть работала только у нас в городе.
        Если честно, то я до сих пор не понимал, что между нами происходит. Тот поцелуй, что он значил? Меня однозначно к ней тянуло, все мысли кружились вокруг нее, частенько отвлекая от тренировок, за что я не раз получал от Рика. Софи тоже относилась ко мне тепло, но что за этим скрывалось? О боги, как же понять этих женщин? Тот поцелуй был пока единственным, что меня явно не устраивало, но я боялся форсировать события, чтобы не испортить то хрупкое доверие, что между нами возникло.
        Лежа в своей кровати, я прокручивал мысленно события, что промелькнули за месяц. Завтра выходной и день рождения, нужно будет встретить Софи и привести ее под вечер. Вроде как намечается небольшой праздник. Будет матушка, которая, кстати, еще не в курсе, что я приведу девушку. Так же придет моя команда. По крайней мере я пригласил Берга и остальных, надеюсь, они не проигнорируют.
        С этими мыслями я и уснул.

        ***
        Какого это, просыпаться взрослым? Да точно так же, как и раньше. Ничего не изменилось, тайная мудрость обошла стороной. К тому же, взрослым я стал еще раньше, когда участвовал в боях и добывал первые победы. Вот это да, настоящий показатель внутренней силы, а празднование пустая формальность, хоть и приятная.
        Когда спустился, матушка поздравила, встретила завтраком и сразу перешла к делу.
        - Сколько к нам сегодня человек зайдет?

        - Возможно будет Берг с командой, это четыре человека и...

        - Кто-то еще?

        - Да, я пригласил Софи. - выдал я, собравшись с духом. Почему-то разговор об этом вызывал волнение в груди.
        На секунду глаза женщины прищурились, а потом она выдала то, что поставила в ступор еще больше.
        - Давно пора. Я рада, что вы снова нашли общий язык и общаетесь.
        От этих слов стало спокойнее. Значит, конфликт, если я приведу девушку домой, отменяется, что однозначно радует. После завтрака, обговорив нюанс празднества, меня поспешно выгнали со словами, чтобы не мешал и приходил к вечеру. Не то, чтобы собирался большой праздник, скорее дружественный вечер в узком кругу людей, но разве есть смысл спорить с женщиной? Вот и я, рассудив,  что нет, не иначе сказалась появившаяся мудрость от прожитых лет, благополучно ретировался и отправился на прогулку. А что еще делать? Как по мне, подходящий момент прогуляться, да привести мысли в порядок.

        Скалы встретили привычной тишиной. Внизу волны разбивались о выступы, продолжая свои бесконечные попытки. Есть в этом нечто странное... В голову лезли философские мысли, но я отбросил их в сторону, отдавшись красоте места. Так и просидел на карнизе, свесив ноги и смотря в даль, пока окончательно на замерз.

        Нагулявшись и наполнившись свежим воздухом, отправился за Софией. Она просила забрать еще по-раньше и хотела погулять. Это время пролетело незаметно, как часто бывало и раньше. Я видел много разных девушек, красивых женщин - в городе их хватает, но почему-то именно эта конкретная была особенной и производила на меня такое впечатление, что мир терялся. Даже пугает немного, когда забываешься обо всем.
        Я зашел к ней в дом, куда меня любезно пригласили и получил поздравления от ее членов семьи. Отчим ко мне относился добродушно-нейтрально, с филосовским оттенком. Мать Софи - настороженно и ее глаза частенько сужались, оценивая потенциальную опасность от ухажера ее дочери. Можно подумать, будто я ей зла желаю. Тур же отличился сначала равнодушием, потом удивлением и возмущением. Но это было раньше, когда он только первый раз нас увидел с девушкой. Сейчас же поздравлял вполне дружелюбно.
        С Софией мы отправились в город и бродили по улочкам, заходя в многочисленные лавки. Недавно я получил оклад, поэтому мог баловать девушку, покупая всякие вкусности. Особенно она радовалась трубочкам со сгущенкой и съела их три штуки. Что поделать, у каждого свои слабости.
        Нагулявшись, отправились ко мне домой. Как раз должны подойти за час до официального начала и того времени, когда я приглашал Берга.
        - А твоя мама не будет против, что я приду? - спросила Софи, когда мы вышли на дорогу, что вела к дому.

        - Я с ней говорил утром и она обрадовалась, что мы снова общаемся, так что не переживай.
        Девушка улыбнулась в тот момент, когда по моим нервам проехались будто наждачкой. Я замер, не в силах поверить в то, что чувствовал. Запах! Проклятый всеми богами запах, что вел к моему дому! Там же... Мозг лихорадочно метался, просчитывая ситуацию. Софи замерла, увидев, как перекосило мое лицо. Кинжалы, что я всегда носил с собой, сами скользнули в руку, а по мышцам пробежал жар.
        - Нет времени объяснять. Ты сейчас разворачиваешься и бежишь отсюда со всех сил. Попутно звони и вызывай подмогу, всех кого только можешь. Здесь мимик.

        Голос звучал безжизненно. Софи хотела что-то сказать, но я уже сорвался и бежал к дому. Надеюсь, она сделает все, как надо.
        След вел прямиком к двери. Я не видел признаков взлома, от чего почему-то особенно становилось жутко. До сюда я добежал за две минуты, выложившись полностью и сейчас тяжело дышал. Одному мне точно с чудовищем не справиться, но какой есть выбор, когда внутри мать?
        Я отворил дверь и аккуратно зашел, превратив кинжалы в щит и меч. Из гостиной доносились голоса. Когда я вошел, то увидел Берга и матушку, что мило болтали. Только вот этот мускатный запах...
        Существо взглянуло на меня, ухмыляясь. Его взгляд наполнился ненавистью, а лицо дрогнуло. Мать повернулась ко мне, не видя, что происходит сзади нее. Она увидела оружие и собиралась задать вопрос, но мимик начал действовать раньше. Я только успел дернуться, как он мгновенно оказался рядом с ней, схватив сзади за горло.
        Я замер, боясь пошевелиться и спровоцировать.
        - Вот мы и встретились, убийца моих детей. - проговорило чудовище человеческим голосом. От лица Берга не осталось и следа. Сейчас передо мной стоял настоящий демон воплоти - машина смерти, что пришла проливать кровь.
        В детстве я не раз смотрел боевики прошлого. Там всегда был странный момент, который вызывал раздражение - пламенная речь главного злодея, что рассказывал свой план. Но кто из нас был злодеем? Я - что убивал детей мимика или он, что держал мою мать за горло?
        Спустя года я буду прогонять этот миг раз за разом. Он будет приходить ко мне во снах, ужасая бессилием момента.
        Длинных речей не вышло. Прошла одна секунда, как моя мать начала действовать. В ее руках возник огонь, что разошелся кольцом. Обычного бы человека это испепелило на месте, а мимика... монстра запредельного уровня заставило лишь поморщиться. Он сжал руку, разрывая гортань женщины, а второй лапой пробил ее насквозь.

        Я смотрел, как когти разрывают плоть, не веря. Из моей груди вырвался яростный крик. Тени метнулись ко мне, и я кометой рванул вперед.
        Рык волка, наполненный болью и гневом, хлынул из теней, разя больнее, чем хлыст. Две атаки совпали, врезаясь в мимика, который не ожидал такой мощи. Я вынес эту гнилую тварь, пробив стену и впечатав его в землю. Клинок вошел точно в грудь, но соскочил с брони и прошил тварь не смертельным ударом.
        Ответная атака отправила в полет и я врезался во второй этаж дома, откуда рухнул на обломки, харкая кровью.
        Не чувствуя боли, вскакиваю и рвусь в боль. Эта! Тварь! Убила! Мою! Мать!
        Тени пускаются в безумную пляску. Я вижу два мира и то, что бьюсь не один. Тот самый волк атакует неистово, следуя за мной. Мы снова врезаемся в чудовище, выплескивая гнев, боль и звериную ярость, что клубится внутри. Уничтожить!
        Выставленный щит смело волной теней, прошивая монстра насквозь. Землю орошает поток крови и ошметки плоти, но этого мало. Раны зарастают буквально на глазах и в следующий миг мимик выбивает оружие из моих рук. Кости трещат и ломаются, повисая плетью, а я оказываюсь пригвожденным к земле.
        Вытянувшиеся когти держат крепко, а сил ответить уже нету. Я смотрю в глаза смерти, что пришла за мной. В них ярость и торжество. Где-то рядом беснуется волк, но без меня он не в силах вмешаться.
        Собираю остатки воли в кулак и плюю в лицо твари кровью, но тому плевать. Это миг его триумфа и остается лишь с гордостью сдохнуть, обломав ему удовольствие.
        - Оставь его!

        Этот крик последнее, что я ждал услышать. Мы синхронно с мимиком поворачиваем головы и видим стоящую рядом Софи. Да что же ты тут делаешь, девчонка?!
        Девушка стоит напряженно, будто натянутая стрела. Ее прядка извивается, как змея, холодно и тревожно. Кулаки девушки сжаты, а глаза покрыты темнотой.
        - Надо же... - говорит мимик, - Твоя самка, да? Что же... это будет достойным продолжением мести. Ты уже видел, как умерла мать, теперь увидишь, как умрет женщина.
        Его слова искажаются рыками и шипением. Пытаюсь схватить и удержать, но руки не слушаются. Чудовище спокойно встает и лениво отправляется в сторону девушки. Хочется кричать, чтобы она бежала и спасалась, то понимаю, что это не поможет.
        Собираю тени перед собой и кидаю в мимика, но те бессильно сползают, тот даже не оборачивается.
        Чудовище приближается медленно, но девушка не отступает. Я вижу, как вокруг нее закручивается дымка, в которой мелькают искры. Вокруг холодает и темнеем. Мимик оглядывается, подозревая что-то неладное. Его взгляд фокусируется на Софи и видимо он решает не рисковать, бросаясь сходу в бой.
        Скорость столь велика, что я не вижу движение, но тварь отлетает, пробитая насквозь лоскутом чего-то, что темнее ночи.
        Софи поднимается в воздух, замирая над землей. Ее глаза абсолютно черны, с плеч сползает плащ тьмы, что окутывает ее фигуру. Тот бьется, словно под сильным ветром, готовясь разорвать любого.
        Мимик поднимается и встряхивается, в его руке формируется копье мутного цвета, что летит в грудь девушки, но ее защищает тьма. Нет, пониманию я, не проста тьма, а именно Тьма, что выбрала Софию своей избранницей.
        Копье развеивается, а следом за ним девушку окутывает поток пламени и возникают два вихря, что начинают кружить вокруг. Один темнее ночи, другой рыжий с жаром, что ощущается в двадцати шагах от него.
        Потоки обрушиваются на чудовище, прессуя с двух стороны. Он оседает на колени, выставив руки. Я вижу, как его шкура обрывается лоскутами, но тварь пока держится. К этому моменту регенерация наконец-то справляется и мои кости встают на место. Удается кое-как подняться.
        Вижу, что дела Софи плохи и это пугает больше, чем все остальное. Мощь девушки набирала обороты, а атака достигла безумных пределов, но вот она сама... Голова откинута, тело выгнуто дугой, а руки разведены в стороны. Тело сотрясает дрожь от задействованных сил, которые явно не предназначены для юной девушки.
        Подбираю оружие и превращаю его в один меч, сливая между собой. Нужно идеально рассчитать момент.
        Словно почувствовав мое намерение, два потока тьмы и огня отхлынивают, освобождая на секунду окровавленное тело мимика. Он еще живой. Я вижу его злой взгляд, когда шагаю через тень вплотную и отрубаю голову. На ней так и сохраняется свирепое выражение лица, пока башка не ударяется о землю.
        Чувствуя опасность, отпрыгиваю в сторону, а следом два потока развоплощают обезглавленное тело, развеивая его прахом. Уничтожив цель, они возвращаются к Софи и не думая успокаиваться, вместо этого набирая обороты. Словно два смерча, один в другом, кружат вокруг разрываемого тела девушки.
        Ужас от мысли, что могу потерять и ее, бросает вперед, но отлетаю, отброшенный лоскутом тьмы. От мощи трясет. Да где же хоть кто-нибудь, кто может помочь?!
        По лицу Софи течет кровь. Я кидаюсь еще раз, но в этот раз отбрасывает еще дальше, протаскивая по земле и обдирая спину. Шум стихий режет слух, а природа сходим с ума. Краем глаза замечаю нечто светящееся на том месте, где недавно стоял мимик. Сгусток Силы звенит, поражая впервые увиденной яркостью. Понимание, что нужно делать, приходит мгновенно. Подбегаю и протягиваю руку, впитывая Силу в себя.
        Та боль, что хлынула в жилы вместе с могуществом, затмевает все, что я до этого испытывал. Кричу от боли, кажется, теряю на секунду сознание, но снова возрождаюсь. Меня наполняет мощь, которая грозит вот-вот разорвать душу... Дергаюсь и направляю поток на способности тени, но те отказываются впитать сразу столько. Импровизируя на ходу, распределяю Силу между другими системам, думая только о том, что мне поможет спасти девушку.
        Драгоценные секунды уходят на то, чтобы способности интегрировались и организм их принял. Словно новорожденный, я делаю шаг вперед, чувствуя, как раны зарастают гораздо быстрее. Тени сгущаются вокруг меня и мир исчезает, сменяясь серостью. Вокруг пустошь, в дали сидит волк, что склонил голову, а впереди мерцают два сгустка. Прохожу мимо них и выхожу с другой стороны.
        Я выпадаю аккурат рядом с Софией и до того, как стихии успевают меня разорвать, хватаю ее за ноги, дергаю вниз и прижимаю к себе. Тени нашлись и здесь, вырвав из лап смерти. Шаг и мы стоим в сотне метрах от двух разбушевавшихся змей, чью форму приняла магия.
        Девушка заходится кашлем, харкая кровью. Ею пропитана вся кожа, от чего действительно становится страшно. Бережно держу ее на руках, стараясь не думать о том, что сейчас, возможно еще живая, моя мать лежит окровавленная в доме.
        Я плачу, молясь, чтобы все закончилось хорошо. Проклинаю то, что у меня нет целительских способностей. Рычу от боли, навсегда запоминая бессилие.
        Рядом открывается арка портала, откуда выбегают люди. Кричу им и машу рукой. К нам сразу подбегает целитель, схожу накладывая на Софи заклинание.
        - Спасите ее! - требую я, воспринимая мир неадекватно и заходясь эмоциями.
        Меня оттаскивают, я вырываюсь, но мне в лицо кричат приказ, чтобы не мешался. Берг возник здесь как-то сам собой, что успокоило и отрезвило. Отхожу на пару шагов, видя, что о Софи заботятся. Сам же разворачиваюсь и бегу в дом.
        Заходить в него страшно.
        Во мне теплилась надежда, что мама жива, но знаю, что она напрасна. Где-то вдали раздается жалобный вой, что идет из мира теней. Не знаю, кто этот волк, но сейчас он оплакивает ту, которая погибла из-за меня.
        Дом встречает разрушением. За мной бегут маги, которые понимают, что тут может быть опасность. Игнорирую их крики, переносясь через тень и опережая.
        Окровавленное тело лежит рядом с разбитым столом, изломанное, с застывшим на лице недоумением. Ее глаза открыты и смотрят в никуда. Вокруг разбросана еда, что предназначалась для праздника.
        Я опускаюсь на колени и прижимаю мать к себе. Внутри пустота.
        Не знаю, сколько так проходит времени. Увидев, что здесь произошло, меня не рискнули потревожить. Берг стоит в четырех метрах, возле прохода, охраняя. Я чувствую его запах и где-то в глубине благодарен, что меня не беспокоят.
        Из глаз молча катятся слезы. Я смаргиваю и перевожу взгляд на мать. Что-то не так. Вместо тела вижу размытый силуэт... Тень. Не та, что обычная, а нечто иное. То, что находится на грани между жизнью и смертью.
        Тянусь к ней и... отпускаю. Тень, словно птица, взлетает и исчезает. Смотрю ошарашенно, не понимая, что произошло. Догадка вспыхивает в сознание, требуя немедленно ее проверить.
        Бережно отстраняюсь и переношусь в серый мир. Волк носится вдалеке, а над ним кружит соколица. Они играются, как лучшие друзья или...
        Понимание приходит в тот момент, когда они оказываются рядом, молча смотря на меня. Протягиваю руку и птица садится на нее. Волк подходит и трется о ногу. Он мне по пояс, а силуэт его расплывчат.
        Я никогда не видел отца. Какая же злая ирония в том, что встреча произошла, когда умерла мать. Но умерла ли? Я знал, что передо мной именно они. В другой форме, но они - моя семья.
        Не успев проникнуться моментов, мир задрожал и меня выкинуло обратно. Внутри царила пустота. Слишком многое требовалось осмыслить и понять. Единственная мысль, что осталась жива - Софи. Я отправился к девушке и нашел ее среди отряда лекарей. Ту почти привели в порядок, но она сейчас была без сознания.
        Никого не спрашивая, я растолкал врачей и прижал ее к себе. Странно, но мне позволили это сделать.
        Так я и сидел, поглаживая ее по голове, пока она не пришла в себя. Наши глаза встретились и я с облегчением выдохнул, увидев, что они нормального цвета.

        Эпилог или новое путешествие

        Домой я вернулся только на следующий день. Нас вместе с Софией забрали в лечебный центр, где вплотную занялись обследованием. Маги стояли на ушах, да и весь город тоже. Впервые за долгие годы здесь случилось убийство. Враг проник в самое сердце, то место, которое люди привыкли считать безопасным, а тут такой удар по самолюбию. Мне же на эту суеты было плевать. Раньше надо было стараться. Будь оборона лучше и матушка остался бы жива.
        Но я не винил Орден в халатности. В конце концов, в первую очередь ответственность на мне. Если бы я не зашел в ту комнату, не последовал за запахом... Чего мне стоило подождать? Дождаться подмоги? А потом уже спокойно заходить. Да будь рядом тройка целителей, мать бы вытащили даже с того света. Но, что сделано, то сделано.
        Наверно, я бы сошел с ума, если не тот случай в сером мире. Он словно снял главную тяжесть с души и это вносило тот еще внутренний диссонанс. С одной стороны я пытался смириться и принять, что больше ее не вижу. От чувства горькой утраты щемило внутри, хотелось разодрать кожу и вытащить эту боль... А с другой стороны, я понимал, что она воссоединилась с отцом и сейчас вполне счастлива.
        Когда я узнал, что могу повелевать тенями, это вызвало в целом нормальную реакцию. Что такого? Тени и тени. Но вот хождение в загробный мир? Готов спорить, что стоит заикнуться об этом, как ко мне проснется нешуточный интерес.
        Поэтому передо мной встал в полный рост вопрос наследства. И ответы я собирался искать дома. Входить внутрь оказалось больно, часть стены отсутствовала, внутри гулял ветер и никто так и не удосужился убраться. Я тоже не собирался, вместо этого сразу пройдя в кабинет матери.
        Найти и вскрыть сейф труда не составило. Вместо ключа подошел кинжал, который легко справился с обычным железом. Внутри нашлись документы, с которых я и начал поиск. Первым внимание привлек конверт, в котором я нашел листок бумаги с написанным от руки посланием.
        Дочитав до конца, я не поверил. Подпись принадлежа некоему Олегу и я видел только одну кандидатуру, кто бы это мог быть. Бог-защитник собственной персоной. Речь шла о делах давно минувших дней, но главное, упоминалась родина отца, где, как утверждал Олег, потомка Корхана будут ждать и сохранят для него родовое наследство. Это обещал сделать бог того мира, от чего бросало в дрожь. Услугу небесного уровня сложно представить, да и непонятно, с чего вдруг такое внимание.
        Только вот, я бы и рад навестить родину, но как туда попасть? Единственная нить, что давала подсказку - гадалка и ее прощальный подарок. Тех слов уже не вспомнить, но шарик, что она вручила, до сих пор ждет своего часа и чувствую, что он близок.
        На следующие день Берг навестил меня. К этому времени я успел убрать основную часть мусора и только дыра напоминала о произошедшем. Тяжелее всего было оттирать кровь, но справился. Чувства так и не решили, в какую сторону им качнуться, то ли окончательно впасть в пучину горечи, то ли принять все, как есть.
        Командир прошел на кухню, где я заварил чай. Его глаза внимательно следили за мной, но очевидных вопросов, как я тут и не собираюсь ли делать глупостей - не прозвучало.
        - Мы отследили, как он проник в город. - сходу начал Берг, - Один из наших погиб, его место и занял. Тело отыскали несколько часов назад, на нем следы пыток. Тварь оказалась гораздо умнее, чем можно было предположить.

        - Теперь ее больше нет, так что можно об этом забыть, - мой голос прозвучал холоднее, чем я хотел.

        - Хотелось бы узнать, как тебе удалось победить.
        Я видел, что Берг мешкает. Ему нужны подробности, но он понимал, что сейчас трогать меня неуместно. Только вот долг есть долг, а учитывая, во что превратился задний двор - вопросов у господ магов возникло наверняка под сотню.
        - Отрубил ему голову.

        - Да, это единственное, что осталось от чудовища, - кивнул Берг, - Что с остальной частью тела? Софи говорит, что ничего не помнит. Это ведь она его уничтожила, так?
        Я напрягся. Если расскажу, как есть, то чем это угрожает девушке? Не запрут ли ее для изучения? С другой стороны, ей точно не помешает помощь, да и в порядочности командира я уверен.
        - Да, она помогла.
        Рассказ много времени не занял. Вышла сильно порезанная версия, где я преуменьшил заслуги Софи, да и о себе многое умолчал. Вспылил, бросился вперед, атаковал тенями, нанес пару ран оружием, а потом меня чуть не убили. Тут вмешалась девушка, что отвлекла внимание, а потом я нанес финальный удар. Волки, соколицы, загробные миры, призванная Тьма - это осталось за кадром.
        - К вечеру зайдут строители поправить стену, - сказал Берг, поднимаясь, - Приходи в себя, парень. Если что, то мы всегда рядом.
        Я благодарно кивнул и проводил командира до двери. Внутри царил сумбур. Больше всего сейчас хотелось добраться до шара, активировать его и посмотреть, что будет. Нутром чую, что вокруг этого закручивается интрига, но интуиция и чутье категоричны - мне нужно отправиться на родину отца и пока это единственная ниточка, что есть.
        Только вот... Это же путь в никуда. Где гарантии, что я вернусь? Да нету их, сплошной риск. Могу ли я бросить команду? Ладно они, но Софи? Девушку оставить я не мог.
        Следующий день прошел в метаниях. Но я знал, что решение уже принято. Об этом точно говорила подготовка. Бродя по дому, я размышлял, как поступить, но при этом продумывал, что нужно взять в путешествие. Ведь есть риск, что дорога будет трудной. Куда меня забросит? Можно ли там выжить? Что для этого нужно?
        Когда все было готово, я перестал отрицать и принял решение, как данность. Не знаю, что ждет впереди, но я должен идти. Только перед этим нужно проститься с Софией, возможно, навсегда.
        С наступлением ночи я стоял напротив ее дома, окутанный тенями. Прекрасно помню, насколько хороша здесь система защиты и поэтому нужно быть предельно аккуратным. Я шел среди сада, растворившись в тенях. Надеюсь, этого хватит, чтобы остаться незамеченным.
        В окне Софии горел едва заметный свет. Если она не спит, то это хорошо. С того момента, как я впитал гигантский сгусток Силы, мои возможности возросли на порядок. Это сложно описать, но уровень восприятия теней вышел на принципиально новый уровень. Поэтому точно рассчитать, что нужно сделать, чтобы оказаться на злополучном подоконники труда не составило. А дальше я проскользнул в комнату, появившись в одном из углом.
        Девушка сидела на стуле, перед зеркалом, в одной ночнушке и расчесывала волосы. От этого образа сердце забилось чаще, наполнившись теплом и болью. Я отпустил тени, появившись полностью.

        - А я все ждала, когда же ты придешь, - сказала Софи, не оборачиваясь.
        Я подошел сзади и положил ей руки на плечи. Запах волос манил и дразнил. В этот миг, как никогда больше, я был готов плюнуть на все и остаться.
        - Мне нужно будет уйти, - вырвались против воли слова. В них сквозила горечь.

        - Когда?

        - Утром.

        - Мы больше не увидимся? - она все понимала. Голос ее звучал спокойно, но я чувствовал руками, как напряженно тело.

        - Скорее всего нет.

        - Ясно.
        Это слово прозвучало, как приговор. Я нагнулся и поцеловал ее в макушку, вкладывая в это все свои чувства. Она прижалась щекой к руке. Хотелось проклясть весь этот мир, за то, что поставил перед нелегким выбором.
        Через минуту она отодвинулась. Я ждал, что повернется, но этого не случилось. Развернувшись, молча скользнул в тени и исчез, навсегда запомнив запах ее волос.

        ***
        Я решил выходить, как проснусь. Путешествие может выйти опасным, поэтому лучше идти полным сил. Завтрак не лез, так тошно было, но я заставлял себя есть, чтобы набраться сил. Шар лежал на столе, в десятки сантиметрах от меня. Я старался не смотреть на него и тайно надеялся, что он не сработает.
        Рядом лежал уже собранный рюкзак. Прощальное письмо написано еще вчера и ждало своего часа на столе. Через день-два меня хватятся и найдут объяснение, куда я делся. Знать бы еще, где это место находится.
        Стоило отложить вилку и отодвинуть тарелку, как от входной двери раздался звонок. Я напрягся и взгляд метнулся к шару. Перенестись сейчас? Нет, не стоит. Гляну, кого принесло. В конце концов, я теперь взрослый человек и волен поступать, как считаю нужным.
        Открыв дверь, увидел Софию. Девушка стояла в походном облачение с рюкзаком на спине. Сказать, что я выпал в осадок - это ничего не сказать.
        - Даже не думай! - возглас вырвался, стоило понять, что она собралась отправиться со мной.

        - Тор, я уже решила. Не спорь, пожалуйста. У нас, кстати, мало времени, потому что мою записку могут обнаружить в любой момент, что вызовет вполне очевидные последствия. Как мы уйдем, через портал?
        Софи говорила так уверено...
        - Нет, там может быть опасно. Я не могу тебя взять с собой, не проси, - мой голос прозвучал жалобно, потому что внутри я хотел, чтобы она отправилась со мной.

        - Уверена, ты сможешь меня защитить, - сказала она, как само собой разумеющееся, - И если что, то я и сама могу за себя постоять.
        В этот момент ее глаза наполнились Тьмой, а меня толкнуло невидимой волной, от чего я сделал шаг назад. Этим Софи и воспользовалась, пройдя в дом.
        - Это и есть он, артефакт? - безошибочно угадала она, указывая на шар.

        - Да. Но я не знаю, как он работает.

        - Активируй его и узнаем.

        - Софи... тебе лучше остаться.

        - Тор, ты не хочешь меня видеть, да? Если так, то и говори, как есть, а не мямли, - слова прозвучали резко, но я не обиделся. Видел, сколько волнения внутри нее. Сложно представить, чего стоило ей решение прийти сюда.

        - Видят боги, я меньше всего хочу тебя отпускать. Но чувствую, что мой путь лежит на родину.

        - А я чувствую, что нужно идти за тобой. Мне говорили о том, что ждет выбор. Я его сделала.

        - Кто говорил?

        - Не важно, одна женщина.

        - Гадалка с ярмарки? - догадался я.

        - Да. Ты с ней встречался? - удивилась девушка.

        - Это она дала шар и предсказала, что с тобой случиться беда и мне предстоит спасти тебя.

        - Ну вот видишь, спас же. Все Торхан, действуй, клянусь богами, если ты сейчас же не откроешь портал, то я сама это сделаю.
        Подтверждая ее слова, прядка, что темнее ночи, шевельнулась. Я не удержался и улыбнулся.
        - Что смешного? - ее брови взлетел недовольно вверх.

        - Твои волосы... Локон, он снова шевелится.
        Софи покраснела, а я понял, что счастлив. Главная проблема решилась. Правда, неизвестно, что ждет дальше. Ловушка? Опасности? Приключения? Возможно, я веду нас на верную смерть, но решения приняты, а значит пора действовать. С этой мыслью я взял рюкзак, закинул на спину и сжал шар.
        Из него вырвалась сила, от которой закололо кожу. Софи шагнула вперед, хватаясь за мою руку. Нас окутала темнота, а в следующий миг озарила вспышка. На секунду все тело сжало, превращая точку, а потом снова распрямило.
        Мы провалились и вывались совсем в другом месте. Холодный ветер резанул по лицу, по спине пробежали мурашки. Вокруг нас возвышались искристые горы, которые, казалось, приветствовали наглецов, что рискнули явиться в их мир.

        КОНЕЦ КНИГИ. 

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к